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Michel Damiens

La bataille de PLANCENOIT

18 juin 1815
La campagne de Belgique 1815

Michel Damiens 2012

lancenoit
Les peuples heureux nont pas dhistoire , dit le proverbe. Sil en est ainsi, avant un certain dimanche de juin 1815, les gens de Plancenoit taient des gens heureux

Lexistence du village de Plancenoit ne remonte gure au-del du XIIIe sicle. On ne trouve en effet pas son nom avant 1227 (Plancenois). Au cours des sicles, on a galement crit Planchenois, Planchenoit, Plansnoy ou Planchenoy. Sur la carte de Ferraris, on trouve Planchenoit. Il semble vident que ltymologie doit en tre trouve dans le mot planon1 qui dsigne de jeunes plants darbres ou de jeunes tiges darbres destines au bouturage. Une lgende, un peu oublie aujourdhui, donnait une toute autre origine

Albert Carnoy Origine des noms de lieux des environs de Bruxelles Bruxelles, Bieleveld, s.d., p. 93

au nom du village. Jadis, dit-on, il existait un lavoir sur la Lasne auquel on avait accs par un petit pont de bois. Un attelage de deux chevaux passa un jour sur le pont branlant qui seffondra, le prcipitant dans un trou sans fond de la petite rivire. Le pont aurait naturellement t surnomm La planche qui noie . Au cours des temps, la lgende senfla au point de noyer dans la Lasne un attelage de six chevaux. Comme si lide venait un charretier de faire passer un convoi de cette importance sur un petit pont branlant ! Au moment o nous crivons, lancienne commune de Plancenoit est, avec Ohain, Lasne-Chapelle-Saint-Lambert, Couture-Saint-Germain, Aywiers et Maransart, partie de la commune de Lasne. La population de Plancenoit est reste jusquau sicle dernier relativement stable. En 1374, on recensait 22 mnages ; en 1437, 28 foyers ; en 1492, 10 foyers seulement on ne sait quelle catastrophe on doit cette chute brutale2 ; en 1526, 28 maisons (dont 3 inhabites) ; en 1686, 22 maisons plus une taverne et une brasserie. En 1784, les recenseurs comptaient 412 habitants 1 prtre, 125 hommes, 153 femmes, 68 jeunes garons et 65 filles de moins de 12 ans. En 1803, il y avait Plancenoit 487 habitants 3. On estime donc la population de Plancenoit environ 500 habitants en 1815. Tout le territoire de Plancenoit tait autrefois bois et les dfrichements ne commencrent quau XIIIe sicle. On considre en effet que cest cette poque que le chtelain de Bruxelles, Lionnet, seigneur de BrainelAlleud4, qui possdait des droits sur la rgion, dcida den exploiter les bois. Soucieux du bien de lme de ses serfs et vu lloignement de lglise de Braine, il aurait fond une nouvelle glise paroissiale cet endroit. Cette fondation, concerte avec le chapitre des chanoines de la cathdrale de Cambrai, qui avait la collation Braine, aurait eu lieu en 1211. La charte qui tablit les revenus du desservant date en tout cas de juillet 1227. Lhistoire du village de Plancenoit ne comptait, avant 1815, quun seul vnement digne dtre rest dans les annales. En 1409, les habitants de
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Lhypothse la plus vraisemblable est que cette chute est due la crise conomique. A la mme poque, on recensait Bruxelles 4 107 feux contre 5 739 en 1437. 3 Tarlier et Wauters La Belgique ancienne et moderne. Gographie et Histoire des Communes belges. Vol. 2 : Province de Brabant, arrondissement de Nivelles, canton de Genappe Bruxelles, Decq et Duhent, 1859, p. 70. 4 Dont le nom est perptu par le Bois Lionnet Ohain.

Plancenoit se mirent en tte de rclamer labbaye dAfflighem, qui possdait de nombreuses terres dans les environs, la possession dun pr quils prtendaient tre un wrixhas , cest--dire un terrain vague o ils auraient eu droit de pture. Le maire du village5, un certain Le Roy de Holeir la famille duquel le hameau de Maison du Roy doit sans doute son nom prit la tte du mouvement sans en aviser son seigneur. Voil donc les ttes chaudes du village, sous la conduite du magistrat en mme temps le plus gros propritaire terrien du village qui envahissent lglise, sonnent la cloche pour convoquer la population6 et se portent en masse vers le pr contest dont ils brisent les cltures. Vive raction de labb dAfflighem qui en appelle au duc de Brabant. Le bailli du Brabant roman convoque alors le maire devant les hommes de fief de la haute cour de Genappe qui lui montrent quil est en tort. Les habitants de Plancenoit en furent quittes pour rtablir la clture. Mais le malheureux maire fut condamn une amende de 40 couronnes de France 6 livres 13 sous et 4 deniers tandis que ses complices se voyaient imposer le plerinage Saint-Jacques de Compostelle7. Un autre fait eut Plancenoit pour cadre. Mais, dans ces poques troubles, peut-on vraiment parler dun vnement ? En 1484, quelques troupes de Maximilien dAutriche camprent Plancenoit. La seigneurie de Plancenoit, au XIIIe sicle, appartenait donc aux chtelains de Bruxelles qui, nous lavons dit, en entreprirent le dfrichement et y tablirent le village. Avant 1312, les chtelains cdrent la seigneurie et le trfonds, en mme temps que ceux dOhain, Arnoul de Steyne qui revendit les deux villages un certain Arnoul , fils dArnoul Rex. Ce dernier nom est sans doute la traduction de Le Roy ou De Coninck . Cest dans cette famille que le maire rebelle de 1409 fut choisi et cest donc cette famille que lon doit sans doute le nom de Maison du Roi. De cette famille, la possession de Plancenoit passa aux Barbenon, seigneur de Braine, puis, par hritage la famille de Wittem 8. Les droits de basse et moyenne justice appartenaient la seigneurie de Braine-lAlleud. La haute justice resta aux mains du duc de Brabant

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Rappelons qu cette poque, le maire ou mayeur est un agent du seigneur. Ce qui, en dehors des offices, est un privilge seigneurial. 7 Tarlier et Wauter, p. 71. 8 Les fonts baptismaux de lglise paroissiale de Plancenoit portent les armes des Wittem, ainsi quune dalle armorie de 1576.

jusquau 10 juin 1489, date laquelle le duc la cda Henri de Wittem, seigneur de Beersel et de Braine-lAlleud. Ds lors, la terre de Plancenoit constitua un plein fief avec haute, moyenne et basse justice, comptant donc un bailli, un maire, des chevins, un sergent et un messier 9. Etaient adjoints la seigneurie les droits de cong, de percevoir les lois et amendes et autres forfaitures , de garenne, de gruerie, de pche, etc. On y suivait la coutume dUccle. En 1635, Ernestine de Wittem, marquise de Bergen-op-Zoom, baronne de Beauvois, etc., vendit Arnoul Schuyl, seigneur de Walhorn, Houtainle-Val et autres lieux, la terre et la seigneurie de Plancenoit avec toutes ses dpendances dont trois bois dits le Goumont, le Bois Lionnet, Ohain, et le bois de Moitemont. Relief en fut fait le 7 dcembre 1637. Mais la bonne marquise avait eu le tort, comme le ferait nimporte lequel de nos contemporains, de confondre proprit et seigneurie Lune nentranait effectivement pas lautre. Mme si, depuis 1489, Plancenoit constituait un plein fief, ayant haute, basse et moyenne justice, Ernestine de Wittem navait pas le droit de vendre la seigneurie en mme temps que les terres, sans le consentement du duc de Brabant, dont la seigneurie relevait directement. Ds lors, ds 1638, les filles dErnestine attaqurent la vente et obtinrent le retrait de la seigneurie. Autrement dit, Arnoul Schuyl gardait la proprit des terres de Plancenoit mais les droits seigneuriaux furent nouveau runis ceux de Braine, dont ils avaient t un moment dmembrs et le restrent jusqu la fin de lancien rgime. Sans entrer dans les arcanes du droit fodal, relevons quand mme que, durant toute une priode, une seconde seigneurie a exist Plancenoit, relevant galement du duc de Brabant. En 1374, cest un nomm Guillaume Coutriaux qui tenait le fief. Le fils de Guillaume, Jean, le laissa sa sur Jeanne, pouse de Jacquemart dArdenne, qui le vendit Guillaume dOestkerke lequel en fit relief le 2 mars 1435-1436. Jean Germieau ou Germal le racheta et en fit relief le 21 aot 1439. Durant un peu plus dun sicle, la seigneurie et la terre restrent dans cette famille jusqu ce que Jean Germiaulx et son fils Nicolas les cdent au sire de Braine contre 200 carolus dor. Relief en fut fait le 15 avril 1545. Ds

Un garde champtre, si lon veut.

lors, cette seigneurie, appelle de la Hutte ou del Hutte, devint une annexe de celle de Braine. Pour tre complet, signalons que lglise de Plancenoit est ddie Sainte-Catherine. Lglise actuelle date de 1857 et fut construite par larchitecte Emile Coulon10 qui, pour riger la faade, rcupra les pierres blanches de lancien difice mis mal par les combats de 1815. Le matre-autel portait, dit-on, les traces de trois balles qui latteignirent au cours de cette journe. Mais il a depuis t dmnag Thorembais-lesBguines dans lentit de Perwez. Chose curieuse mentionner, une grande procession avait lieu jadis chaque anne, le troisime dimanche de juin, en lhonneur de saint Donat ; le troisime dimanche du mois de juin 1815 tombait prcisment le 18. La procession neut pas lieu Le 17 juin au soir, la population, mise au courant de lapproche des armes, prfra aller se rfugier dans les bois environnants afin dy attendre des jours meilleurs. Le cur de Plancenoit ne quitta cependant pas son glise et ne renona pas dire sa messe dominicale. La lgende veut que Napolon en entendant la cloche de Plancenoit pendant son petit djeuner, sen soit tonn. La plupart des habitants se consacraient lagriculture et, dans une moindre mesure, llevage. En 1834, lorsque le gouvernement belge tablit un relev de la rpartition du territoire, ses inspecteurs calculrent que 572 hectares du territoire de la commune taient constitus de terres arables, 8 de jardins lgumiers, 8 de prs et ptures11, 14 de vergers, 2 de bruyres et de terrains vagues, 5 de btiments et cours et 15 de routes et chemins, ce qui revient un total denviron 627 hectares. Les bois cette poque couvraient peine 58 ares 90 centiaresTous ces chiffres nont gure chang au fil des sicles : en 1686, la paroisse de Plancenoit, sur 380 bonniers 2 journaux, comptait en effet 378 bonniers de terres arables, 3 bonniers 2 journaux de pchis et 9 bonniers de prs communs12. Les terres taient consacres en majorit au froment, puis par ordre dimportance, au seigle, la luzerne, et lavoine.

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Cest ce mme Coulon qui, devenu architecte provincial, acheta la ferme du Caillou en 1869 et y procda des travaux assez radicaux en 1889. 11 Dans lesquels pturaient une centaine de chevaux, 230 bovins, 200 moutons et 9 chvres. 12 Tarlier et Wauters, p. 69.

Le terrain est peu accident, sauf dans le village proprement dit, o lon rencontre quelques coteaux assez rapides et des chemins encaisss. Au sud du village prend naissance la Lasne qui, coulant vers le nord-est, vient recueillir le ruisseau des Brous, lequel nat un peu lest du Caillou. Plusieurs sources viennent encore alimenter le petit cours deau qui se dirige vers une suite de petits tangs, tablis sans doute par labbaye dAywiers, pour continuer vers le village de Lasne, passer entre Genval et Rixensart et finalement aller se jeter dans la Dyle au nord de Wavre. Plancenoit appartient donc au bassin de lEscaut. Leau ny est pas rare : le long de la Lasne, la Compagnie bruxelloise des Eaux possde des captations destines alimenter son rseau. La qualit de leau ne saurait faire de doute : jadis, une brasserie tait, avec un petit four chaux, la seule industrie de Plancenoit. A lpoque de la bataille, cette brasserie tait exploite par un certain Nicolas-Antoine Delpierre. Il semble bien 8

que son principal dbouch13 ait t le cabaret de la Belle-Alliance dont Delpierre tait propritaire. Le point culminant de Plancenoit se situe Rossomme et cote 140 mtres. Cest un des endroits o Napolon sest sans doute tenu au dbut de la bataille. A lheure actuelle, le village de Plancenoit a bien grossi : il nest en effet pas couvert par la loi de protection du site de 1914. Mais lextension de lhabitat na pas modifi fondamentalement la structure mme du centre du village : trois groupes dhabitation : le Village, proprement dit, autour de lglise ; la Rue L Haut, au sommet du contrefort qui spare la Lasne et le Ri du Brou ; le Brou, quelques maisons sur la rive gauche de ce dernier cours deau.

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Daprs Tarlier et Wauter, (p. 70), cette brasserie ne produisait dans les annes 1840 que 900 hectolitres par an. A titre de comparaison, labbaye Saint-Remy Rochefort, avec 7 moines brasseurs et 7 lacs, produisait au dbut des annes 2000, 15 000 hectolitres par an et, Louvain, Interbrew produisait, la mme poque, 7 millions dhectolitres A votre sant !

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e 18 juin 1815

Lorsque laube du 18 juin 1815 se lve, la quarantaine de maisons de Plancenoit dborde littralement de soldats franais. Cest que la veille au soir, alors quils ont combattu aux QuatreBras ou quils ont march des kilomtres, les malheureux, affams ils avaient depuis longtemps puis la ration de pain quils avaient reu le 15 au matin , tremps il pleuvait seau depuis le 17 14.30 hrs , qui passaient par l ont vu dans ce petit village un abri dautant plus providentiel que la population stait enfuie dans les bois environnants. Sen suivent les scnes qui staient reproduites tant de fois travers toute lEurope. Les soldats sintroduisent partout et tchent de se rserver un petit coin labri. Lorsque cest fait, ils laissent un ou deux camarades pour garder la place ainsi conquise, parfois de haute lutte, que dautres hommes nhsiteraient pas leur voler sans aucun scrupule, et sen vont fouiller partout afin de trouver ce qui leur manque. Or, ils manquent de tout On arrache les portes et les volets, on les brise : voil de bon bois pour se rchauffer. Les meubles sont fracasss. On sempare des vtements que lon trouve. Mais surtout, on recherche les vivres. Si lon a la chance de trouver lune ou lautre poule ou une tranche de lard, cest la promesse dune bombance inoue. Sinon, lon sen va arracher ce qui est comestible dans les potagers ou dans les champs : rave, betteraves, etc. Lorsquon a trouv son bonheur, on sen va retrouver ses camarades, on organise une belle flambe et lon dvore ce que lon a trouv. Le pillage est collectif : un homme qui voudrait se dbrouiller tout seul ny arriverait pas Une fois repu, on sen va dormir. Les hommes qui ont trouv un bout de plancher ou deux mtres carrs de terre battue pour y dormir au sec louent le Seigneur qui leur a accord une telle fortune. Pensent-ils leurs camarades qui, un peu plus loin, nont pas une telle chance et doivent essayer de dormir, le ventre vide, en pleins champs, dans des seigles dgoulinants ? Maintenant reprsentez-vous des hommes couchs dans les bls, sous une pluie battante, comme de vritables Bohmiens, grelottant de froid, songeant massacrer leurs semblables, et bien heureux davoir un navet, une rave ou nimporte quoi pour soutenir un peu leurs forces. Est-ce que cest la vie dhonntes gens ? Est-ce que cest pour cela que Dieu nous a crs et mis au monde ? Est-ce que ce nest pas une vritable abomination de penser quun roi, un empereur, au lieu de surveiller les affaires de son pays, dencourager 11

le commerce, de rpandre linstruction, la libert et les bons exemples, vienne nous rduire par centaines de mille cet tat ? Je sais bien quon appelle cela de la gloire ; mais les peuples sont bien btes de glorifier des gens pareils Oui, il faut avoir perdu toute espce de bon sens, de cur et de religion. Tout cela ne nous empchait pas de claquer des dents14 A laube, tout le monde est tir de son sommeil par les officiers qui pressent les hommes, mal rveills et courbaturs, vers les positions quils auront occuper durant la journe. Cela grogne, bien sr ! La seule chose que lon espre, cest de recevoir un peu dapprovisionnement. Effectivement, vers 09.00 hrs, on recevra lordre de faire la soupe. Mais cest tout ce quon recevra : il ny aura rien mettre dans la soupe Le village est donc vacu. On devine ltat lamentable dans lequel se trouvent les maisons dsertes Jusque vers 18.00 hrs, Plancenoit ressemblera un village abandonn au milieu de nulle part. Si lon a parfois trouv sous la plume de certains auteurs lexpression bataille dans la bataille propos dHougoumont, que dire alors de Plancenoit ? Alors que les combats pour le village ont t dune rare sauvagerie, les auteurs semblent trangement les considrer comme secondaires et se contentent gnralement dexpdier laffaire en quelques paragraphes

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Erckmann-Chatrian Waterloo, p. 414-415.

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remire apparition des Prussiens

Voici ce que conte Adolphe Thiers : Tout coup cependant, Napolon, toujours attentif son extrme droite par o devait venir Grouchy, aperut dans la direction de la chapelle Saint-Lambert comme une ombre lhorizon, dont il ntait pas facile de saisir le vrai caractre. () Cest sur ces hauteurs lointaines de la chapelle Saint-Lambert que se montrait lespce dombre que Napolon avait remarque lextrmit de lhorizon. Lombre semblait savancer, ce qui pouvait faire supposer que ctaient des troupes. Napolon prta sa lunette au marchal Soult, celui-ci divers gnraux de ltat-major, et chacun exprima son avis. Les uns croyaient y voir la cime de quelque bois, dautres un objet mobile qui paraissait se dplacer. Dans le doute, Napolon suspendit ses ordres dattaque pour sassurer de ce que pouvait tre cette apparition inquitante. Bientt avec son tact exerc il y reconnut des troupes en marche, et ne conserva plus cet gard aucun doute. tait-ce le dtachement demand Grouchy, ou bien Grouchy lui-mme ? taient-ce les Prussiens ? A cette distance il tait impossible de distinguer lhabit franais de lhabit prussien, lun et lautre tant de couleur bleue. Napolon appela auprs de lui le gnral Domon, commandant une division de cavalerie lgre, le fit monter sur le tertre o il avait pris place, lui montra les troupes quon apercevait lhorizon et le chargea daller les reconnatre, avec ordre de les rallier si elles taient franaises, de les contenir si elles taient ennemies, et de mander immdiatement ce quil aurait appris. Il lui donna pour le seconder dans laccomplissement de sa mission, la division lgre de Subervie, forte de 12 ou 1300 chevaux. Les deux en comprenaient 2,400, et taient en mesure non-seulement dobserver mais de ralentir la marche du corps qui savanait, si par hasard il tait ennemi. Cet incident ninquita pas encore Napolon. Si Grouchy en effet avait laiss schapper quelques colonnes latrales de larme prussienne, il ne pouvait manquer dtre leur poursuite, et paraissant bientt aprs elles, laccident loin dtre malheureux 13

deviendrait heureux, car ces colonnes prises entre deux feux seraient invitablement dtruites. Le mystre pourtant ne tarda pas sclairer. On amena un prisonnier, sous-officier de hussards, enlev par notre cavalerie lgre. Il portait une lettre du gnral Bulow au duc de Wellington, lui annonant son approche, et lui demandant des instructions. Ce sous-officier tait fort intelligent. Il dclara que les troupes quon apercevait taient le corps de Bulow, fort de 30 mille hommes, et envoy pour se joindre la gauche de larme anglaise15. Cette rvlation tait srieuse, sans tre cependant alarmante. Si Bulow, qui venait de Lige par Gembloux, et qui avait d dfiler sous les yeux de Grouchy, tait si prs, Grouchy, qui aurait d fermer les yeux pour ne point voir, ne pouvait tre bien loin. Ou son corps tout entier, ou le dtachement quon lui avait demand, allait arriver en mme temps que Bulow, et il tait mme possible de tirer un grand parti de cet accident. En plaant en effet sur notre droite quon replierait en potence, un fort dtachement pour arrter Bulow, ce dernier serait mis entre deux feux par les sept mille hommes demands Grouchy, ou par les trente-quatre mille que Grouchy amnerait lui-mme. Napolon fit appeler le comte de Lobau, et lui ordonna daller choisir sur le penchant des hauteurs tournes vers la Dyle, un terrain o il pt se dfendre longtemps avec ses deux divisions dinfanterie, et les deux divisions de cavalerie de Domon et Subervie. Le tout devait former une masse de dix mille hommes, qui dans les mains du comte de Lobau vaudrait beaucoup plus que son nombre, et qui pourrait bien attendre les sept mille hommes que dans la pire des hypothses on devait esprer de Grouchy, sil naccourait pas avec la totalit de ses forces. On aurait ainsi 17 mille combattants opposer aux 30 mille de Bulow, et distribus de manire le prendre en queue, tandis quon larrterait en tte. Il ny avait donc pas de quoi salarmer. Toutefois, ctaient dix mille hommes de

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Ce sous-officier tait sans doute encore beaucoup plus intelligent que ne le dit Thiers : il annonce larrive du corps de Blow mais il oublie de dire que cest toute larme prussienne qui approche Et il prtend que Blow vient renforcer la gauche anglaise, alors quen ralit, celui-ci se prpare venir couper la retraite aux Franais.

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moins jeter sur la gauche des Anglais pour la culbuter sur leur centre et pour les dpossder de la chausse de Bruxelles16 Thiers, qui crit ces lignes, se demande alors si Napolon, larrive de ces ennemis quil nattendait pas, aurait d rompre le combat, renoncer la bataille et se retirer. Le moment o il aperoit les Prussiens dans le lointain se situe en effet avant lattaque du 1er corps et rien nest encore jou. Et lauteur de conclure, pour diverses raisons, politiques et militaires, quil ne pouvait en tre question. Ce quil faut retenir de cette longue citation, ce sont trois choses : 1 Avant le dbut de lattaque du 1er corps, Napolon aperoit les Prussiens au loin sur son extrme droite ; 2 Comme Grouchy suit, ou quil aura dtach les sept mille hommes demands Chapelle-Saint-Lambert, cette apparition ne prsente pas de grand danger ; 3 Nanmoins, on envoie dabord Domon et Subervie puis Lobau pour arrter ce qui savre tre le corps de Bulow. En gros, nous trouvons donc dans ce texte tous les lieux communs, gnralement admis par la plupart des auteurs Comme on le voit, Thiers, pour tablir son raisonnement, se base sur une dpche que Napolon aurait expdie Grouchy la veille vers 22.00 hrs, lui prescrivant de dtacher avant le jour de son camp de Wavre17 une division de 7 000 hommes de toutes armes et 16 pices de canon sur Saint-Lambert pour se joindre la droite de la grande arme et oprer avec elle . Nous avons dmontr que cette dpche est une invention pure de Napolon18 et quelle na jamais exist. Ds lors, tout le raisonnement de Thiers scroule et, ipso facto, celui que tient Napolon dans les Mmoires. Houssaye ne raconte pas autre chose que Thiers mais se garde bien de prter lempereur des sentiments bass sur sa lettre suppose de la veille 22.00 hrs puisquil a lui-mme dmontr de manire convaincante quelques pages plus tt que cette lettre nexistait pas19. Il nen crit pas moins que la prsence dun corps prussien Chapelle Saint-Lambert

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Thiers Histoire du Consulat et de lEmpire, t. XX - Paris, Lheureux et Cie, diteurs, 1862, pp. 199202. 17 Or, le 18, avant le jour , Grouchy est encore Gembloux 18 Voir La Foudre enraye, dans la mme collection. 19 Voir Houssaye 1815, II Paris, Christion de Bartillat diteur, 1987, p. 270, note 3.

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ne le surprit qu demi20 et plus loin : Lempereur ne fut donc pas autrement dconcert. Tout en jugeant que sa situation stait gravement modifie, il ne la regardait pas comme compromise.21 Mais Houssaye indique aussi quau cours de ses rveries de Sainte-Hlne, lempereur, avoua quil hsita un instant porter sa ligne dopration sur la route de Nivelles pour dborder la droite anglaise : Par ce moyen, il et loign des Prussiens sa ligne de retraite. Il y renona dans la crainte de hter la jonction de Blcher avec les Anglais et parce quil jugea, ce qui tait vrai, la droite des Anglais plus forte que leur centre gauche.22 Logie donne le mme rcit : Vers treize heures, alors que lEmpereur entour de son tatmajor se trouvait Rossomme, Soult fit remarquer Napolon quil apercevait lest, sur les hauteurs de Saint-Lambert, ce qui lui paraissait tre des troupes.23 Mais pour son malheur, Logie vend aussi la mche : o a-t-il trouv ce rcit ? Dans les Mmoires de Napolon (pp. 143, 148, 146). Comble de malheur : pour une fois quil cite ses sources ! Devos situe lpisode 12.50 hrs et attribue Soult le mrite davoir le premier aperu la colonne prussienne24. Bernard Coppens25 affirme cependant quil est plus que douteux que Napolon ait aperu les Prussiens avant 16.30 hrs quand ils dbouchrent du bois de Paris. Tondeur et consorts, dans leur ouvrage sur Plancenoit, citent le guide De Coster : Lorsquil trouva que ses tentatives pour prendre le chteau de Hougoumont avaient t faites en vain, il prit un cheval, quitta la ferme de Rossum cinq heures et, savanant cheval, sarrta en face de la maison de De Coster, deux cents mtres peu prs de la Belle-Alliance. Il resta l jusqu 7 heures. A ce moment, il aperut au moyen dune longue vue, lavance des Prussiens, et la

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Houssaye, p. 333-334. Id., p. 336. 22 Id., p. 336, note 2, citant Gourgaud, p. 118-119. 23 Logie Napolon, la dernire bataille Bruxelles, Racine, 1998, p. 137. 24 De Vos Les 4 jours de Waterloo Bruxelles, Didier Hatier, p. 105. 25 Sur son site www.1789-1815.com/question_1.htm#prusdroit

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signala un aide de camp qui, ayant tourn sa longue vue dans cette direction, les vit aussi.26 Selon Tondeur, etc. eux-mmes, tout cela est en contradiction avec les tmoignages de Baudus, aide de camp de Soult Je le vis (Soult), vers une heure de laprs-midi, se rapprocher de Napolon, et le prvenir quil voyait trs distinctement un corps nombreux dont les armes taient en faisceaux.27 et les relations de Damitz (13.00 hrs), van Lben Sels (12.00 hrs), Charras (peu aprs lattaque dHougoumont). Tondeur cite alors lanalyse dAerts en la rsumant ainsi : Lempereur lui, mme, on vient de le voir, dit avoir aperu, sur les hauteurs de Saint-Lambert, un corps de 5 6.000 hommes, et plus loin, quil sagissait de lavant-garde de Blow. Comme le gros de ce corps narriva pas Saint-Lambert avant midi, cest donc au plus tard vers midi que ltat-major franais se rendit compte de la prsence des Prussiens.28 Au plus tard !.. Si cest bien ce que dit Aerts, cest une btise Il faudrait se baser sur le rcit de Napolon et lon sait ce que celui-ci vaut. Ne vaudrait-il pas mieux dire : Au plus tt ? Le Bulletin du 20 juin semble situer ce moment dans la matine. Relisonsle : A neuf heures du matin, la pluie ayant un peu diminu, le 1er corps se mit en mouvement et se plaa, la gauche la route de Bruxelles et vis-vis le village de Mont-Saint-Jean , qui paraissait le centre de la position de lennemi, Le 2e corps appuya sa droite la route de Bruxelles, et sa gauche un petit bois, porte de canon de larme anglaise. Les cuirassiers se portrent en rserve derrire, et la Garde en rserve sur les hauteurs. Le 6e corps, avec la cavalerie du gnral dAumont, sous les ordres du comte Lobau , fut destin se porter en arrire de notre droite, pour sopposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy et tre dans l'intention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports et par une

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De Coster cit par Tondeur, Courcelle, Pattijn, Meganck Waterloo 1815. Les Carnets de la Campagne n 6 ; Plancenoit - Bruxelles, Editions de la Belle-Alliance, 2002, p. 58. 27 Cit par Tondeur, etc., op. cit ; p. 58. 28 Id., ibid.

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lettre d'un gnral prussien que portait une ordonnance prise par nos coureurs. Les troupes taient pleines d'ardeur. On estimait les forces de l'arme anglaise 80,000 hommes; on supposait que le corps prussien, qui pouvait tre en mesure vers le soir, pouvait tre de 15,000 hommes, Les forces ennemies taient donc de plus de 90,000 hommes; les ntres taient moins nombreuses.29 Quel est le sentiment quon ne peut sempcher de ressentir en lisant ce texte ? Cest que, dans la matine dj, on nignorait plus la prsence des Prussiens droite. Est-il possible que lon ait aperu les Prussiens ds 10.00 hrs, quand ils arrivaient Chapelle-Saint-Robert ? Voil qui serait bien tentant et qui bouleverserait toute notre vision de la bataille... Mais il nous faut temprer notre enthousiasme ! Mme si lon avait aperu des Prussiens vers 10.00 hrs, on na tenu aucun compte de cette information. Lordre de 11.00 hrs (n 22060) adresse aux commandants de corps , donc aussi Lobau, ny fait aucune allusion. La lettre Grouchy, date de 13.00 hrs, nen parle que dans un post-scriptum, qui sil nest pas une forgerie, a manifestement t crit un certain temps aprs le corps de la lettre. Et les ordres donns Lobau lont certainement t aprs 13.00 hrs ou bien il devient inexplicable que le 6me corps se soit mis en marche aussi tardivement et ne soit arriv sur sa position en arrire de la droite quaux environ de 16.00 hrs. Voil qui prouve, sil tait ncessaire, que le Bulletin du 20 juin nest rien dautre quun instrument de propagande destin cacher le manque de prvoyance de Napolon, lequel navait pas song faire observer sa droite lors de sa marche Mont-Saint-Jean. Il sagissait videmment de taire cette faute militaire majeure. Les auteurs, qui adorent mettre en scne cette fameuse chasse au renard mene par Napolon lui-mme dans laprs-midi du 17 juin, ne font aucune allusion cette faute30. Or il est vident que si lempereur, au lieu de sadonner une espce de sport auquel il ntait nullement apte 31, avait pens un seul instant envoyer des patrouilles sur sa droite, ses reconnaissances eussent invitablement rencontr les Prussiens qui, eux,

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Napolon Correspondance, n 22061. Voir Genappe. 31 Napolon tait, rappelons-le, un assez pitre cavalier et tait encore fort diminu par, semble-t-il, ce quil faut bien reconnatre comme tant une crise dhmorrodes.

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le 17, au contraire, prennent toutes leurs prcautions sur leur droite. Cest donc le 17 juin, au plus tard dans la soire, que Napolon aurait d savoir que les Prussiens taient en masse Wavre depuis midi et quil aurait pu prendre les dispositions dcoulant de cette constatation. Au contraire, il se fie aux mesures quil a prises en dtachant Grouchy sur sa droite. Or, le soir du 17, la tombe de la nuit, Grouchy qui Napolon a donn trs tardivement une fausse direction en lenvoyant Gembloux32 est toujours dans lincertitude la plus totale quant la destination des Prussiens et na pas franchi lOrneau.
Une question bien simple

La question est ici bien simple : est-il exact que Napolon a remarqu quelque chose dimprvu son extrme droite, Chapelle-SaintLambert ? Comme chaque fois quun point soulve une contestation, les premiers textes envisager sont les dictes de Napolon Sainte-Hlne. La dicte Gourgaud parue en 1818, mais semble-t-il dicte vers la mi1816 est assez sobre : Dans ce moment, on apperut [sic] fort au loin, du ct de St. Lambert, un corps de cinq six mille hommes de toutes armes. On crut dabord que ctait le Marchal Grouchy33 Ce moment nest pas prcis mais le paragraphe dont est extrait cette phrase commence par Vers onze heures . Bernard Coppens 34 croit pouvoir en dduire que ce moment se situe entre 11.00 hrs et midi. Rien nest pourtant moins sr. Entre le dbut du paragraphe et Dans ce moment , se trouve en effet le rcit de lattaque dHougoumont : Vers onze heures le gnral Reille engagea la canonnade pour chasser lennemi du bois dHougoumont. Lengagement devint bientt trs vif sur ce point. Le Prince Jrme, avec sa division, sempara de ce bois : il en fut chass ; une nouvelle attaque len rendit matre, mais lennemi stait maintenu dans le chteau qui tait au milieu (...) LEmpereur envoya lordre au gnral Reille de

32

Voir lordre de Napolon Grouchy donn du champ de bataille de Ligny, 17 juin vers 13.00 hrs : Rendez-vous Gembloux . Voir La Foudre enraye, passim. 33 Gourgaud La campagne de 1815 ou relations des oprations militaires qui ont eu lieu en France et en Belgique pendant les Cent Jours ; crite Ste Hlne par le gnral Gourgaud A Londres, imprim pour J. Ridgway, Piccadilly, 1818, p. 75. 34 Bernard Coppens Les Mensonges de Waterloo Jourdan, diteur, 2009, p. 188, note 5

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former une batterie dobusiers et de mettre le feu au chteau. On voyait avec plaisir que les meilleures troupes anglaises taient sur ce point ; entrautres la division des gardes (Gnral Cooke). Dans ce moment, etc. Il faudrait donc savoir quand Reille reut lordre de mettre ses obusiers en batterie. Mauduit est, ce propos, le seul tre un peu affirmatif : Cette lutte [ Hougoumont] de plusieurs heures et sans rsultat, attira enfin lattention de Napolon qui, vers 3 heures, ordonna de former une batterie dobusiers et dincendier cette espce de forteresse improvise35 Tout ce quon peut donc dire, cest que le bombardement ordonn par Napolon net deffet qu 15.00 hrs quand la grange dHougoumont prit feu. Ce moment se situe donc entre 12.30 hrs, quand le bois tombe dfinitivement aux mains des Franais, et 15.00 hrs quand la grange prend feu. En 1820, lallusion lapparition des Prussiens est considrablement dveloppe. Il sagit maintenant dun vritable rcit : Le marchal Ney obtint lhonneur de commander la grande attaque du centre ; elle ne pouvait pas tre confie un homme plus brave et plus accoutum ce genre daffaire. Il envoya un de ses aides de camp prvenir que tout tait prt et quil nattendait plus que le signal. Avant de le donner, lempereur voulut jeter un dernier regard sur tout le champ de bataille, et aperut dans la direction de Saint-Lambert un nuage qui lui parut tre des troupes. Il dit son major gnral : Marchal, que voyez-vous sur SaintLambert ? Jy crois voir cinq six mille hommes ; cest probablement un dtachement de Grouchy. Toutes les lunettes de ltat-major furent fixes sur ce point. Le temps tait assez brumeux. Les uns soutenaient, comme il arrive en pareille occasion, quil ny avait pas de troupes, que ctaient des arbres ; dautres que ctait des colonnes en position ; quelques-uns que ctaient des troupes en marche.36

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Mauduit - Les derniers jours de la Grande Arme, vol. II Paris, Dumaine & Bossange, 1848., p. 283 36 Mmoires pour servir lHistoire de France en 1815 (OMeara) A Paris, chez les Marchands de Nouveauts, 1820, p. 72. La version de 1830 est identique (Mmoires pour servir lHistoire de France sous le rgne de Napolon, t. IX Paris, Bossange pre, libraire, 1830, pp. 120 et 121.)

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Du fait que Napolon sapprtait donner lordre dattaque au moment o il aperut les Prussiens, on peut dduire quil tait ce moment entre 13.00 hrs et 13.30 hrs. La plupart des auteurs considrent quil tait un peu plus tard que 13.00 hrs. Ainsi donc, au cours de ses rveries de Sainte-Hlne, lempereur dchu reconstitue-t-il progressivement ses souvenirs Et il sagit bien dune reconstitution ! Le bulletin dict par Napolon Laon le 20 juin 1815 et qui paratra dans un supplment du Moniteur Universel dat du 21 ne souffle en effet pas mot de cette thtrale surprise : A neuf heures du matin, la pluie ayant un peu diminu (Suivent les principales dispositions prises par larme franaise le matin). Le 6e corps avec la cavalerie du gnral dAumont, sous les ordres du comte Lobau, fut destine [sic] se porter en arrire de notre droite, pour sopposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy, et tre dans lintention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports, et par une lettre dun gnral prussien que portait une ordonnance prise par nos coureurs.37 Il ne sagit pas dun raccourci, puisque deux paragraphes plus loin, le bulletin continue : A midi, tous les prparatifs tait termins38 Voil qui laisse perplexe Dautant plus perplexe que, deux paragraphes plus loin encore, on trouve : Il tait trois heures aprs midi La division prussienne dont on avait prvu le mouvement commena alors sengager avec les tirailleurs du comte Lobau, en prolongeant son feu sur tout notre flanc droit.39 Or, il est admis que les brigades Losthin et Hiller dbouchrent du bois de Paris 16.30 hrs seulement. On peut admettre que des combats de tirailleurs prcdrent, mais il est hors de question de situer ce moment avant 16.00 hrs. Nous verrons pourquoi. Mais lheure laquelle les Prussiens sen prirent au 6e corps est pour le moment de peu dimportance. Ce qui compte ici, cest que le Bulletin dit

37 38

Nouvelles de lArme in Supplment spcial au Moniteur Universel, 21 juin 1815. Id., ibid. 39 Id., ibid.

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de manire trs claire que le mouvement des Prussiens vers Mont-SaintJean fut dtect avant 09.00 hrs !... Mais nous savons aussi que ce Bulletin nest pas destin donner une version historique des vnements ; il na pour but que de rassurer lopinion publique. Au moment o Napolon le dicte, il ne sait quune chose : les politiciens de Paris vont lui rendre la vie trs dure. Il ne peut tre question davouer la moindre faiblesse. Larrive des Prussiens sur le champ de bataille ne peut donc, aucun moment, passer pour une surprise. Il faut que lopinion pense quelle a t prvue par Napolon et que la riposte lui opposer a t mrement rflchie. Le souci de Napolon dans ses dictes de Sainte-Hlne nest pas le mme. Il est mme radicalement diffrent. Il sagit ici de prouver que larrive des Prussiens a vritablement constitu une mauvaise surprise dans la mesure o lempereur avait pris les prcautions utiles pour lempcher, savoir dtacher plus de 30 000 hommes, sous les ordres du marchal Grouchy, afin dempcher la jonction des troupes de Wellington et de Blcher. Si les troupes prussiennes ont chapp Grouchy, la faute en revient celui-ci et nul autre.
VOIR et SAVOIR

Mais il est une chose dont Napolon ne tient aucun compte dans ses dictes : la vraisemblance. Toutes les versions de ses dictes sont unanimes sur un point : cest vers Saint-Lambert ou SaintLambert que lon aperut les Prussiens pour la premire fois. Tous les auteurs sont bien daccord. Citons ple-mle Thiers : Tout coup cependant, Napolon, toujours attentif son extrme droite par o devait venir Grouchy, aperut dans la direction de la chapelle Saint-Lambert comme une ombre lhorizon, dont il ntait pas facile de saisir le vrai caractre. () Cest sur ces hauteurs lointaines de la chapelle Saint-Lambert que se montrait lespce dombre que Napolon avait remarque lextrmit de lhorizon.40 ; Jomini :

40

Thiers, p. 199.

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Napolon allait le donner [le signal dattaque] aprs midi, lorsquon dcouvrit des colonnes assez fortes sur la droite, dans la direction de Lasne et de Saint-Lambert41 ; Mauduit : Ce fut dans ce moment mme, nouvelle persistance de la fatalit qui nous poursuivait, que lon aperut dans la direction de SaintLambert, quelques masses noires qui parurent tre des troupes.42 ; Charras : Il lobservait avec distraction, promenant sa lunette sur lhorizon en avant des hauteurs de Rossomme, lorsquil aperut, sur Chapelle-Saint-Lambert, un corps de troupe.43 ; Quinet : Mais, pendant que cette formation sachve, un grave vnement dtourne au loin lattention de Napolon. Avant de donner le signal demand, il a promen ses yeux sur lhorizon, et, l, perpendiculairement sa droite, une grande lieue du champ de bataille, sur la hauteur o pointe le clocher blanc de SaintLambert, il peroit comme un nuage qui lui parat tre des troupes.44 Houssaye : A environ deux lieues au nord-est, il aperut comme un nuage sombre qui semblait sortir des bois de Chapelle-SaintLambert.45 ; Margerit : Ce fut surtout le nord-est quil [Napolon] regarda. Et l, dans lchancrure des bois autour de Chapelle-Saint-Lambert, il aperut quelque chose46 Logie :

41 42

Jomini - Prcis de la campagne de 1815 Librairies Anselin et Amyot, 1839, p. 170. Hippolyte de Mauduit, p. 286 Les derniers jours de la Grande Arme, vol. II Paris, Dumaine & Bossange, 1848, p. 286 43 Charras - La Campagne de 1815 - Bruxelles, Lacroix, Verboeckhoven et Cie, 1863, p. 266. 44 Quinet Histoire de la campagne de 1815 Paris, Michel Lvy Frres, 1862, p. 205 45 Houssaye, p. 332. 46 Margerit Waterloo Paris, Gallimard, 1964, p. 350.

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Cest ce moment que Soult fit remarquer Napolon quil apercevait lest, sur les hauteurs de Saint-Lambert, ce qui paraissait tre des troupes.47 ; Logie, quelques annes plus tard : Vers treize heures, alors que lEmpereur entour de son tatmajor se trouvait Rossomme, Soult fit remarquer Napolon quil apercevait lest, sur les hauteurs de Saint-Lambert, ce qui lui paraissait tre des troupes.48 .

Coupe du terrain entre Rossomme et Chapelle-Saint-Lambert.

Inutile de continuer fouiller : on ne trouverait pas un auteur pour dire autre chose que Saint-Lambert ou Chapelle-Saint-Lambert. Or, disons-le nettement : la chose est impossible ! Le graphique que nous montrons ci-dessus est loquent : mme en admettant que Napolon se soit install sur le rebord du petit plateau qui est au nord de Rossomme et dont laltitude est de 140 mtres, il lui aurait fallu voir travers les montagnes pour apercevoir le clocher de Chapelle-Saint-Lambert 49.

47

Jacques Logie Waterloo, lvitable dfaite Paris-Gembloux, Duculot, 1984, p. 101. Mme texte in Logie, de Callata, Bruylants, e.a. Waterloo, lEurope face Napolon Bruxelles, Crdit communal, 1990, p. 85 et dans 48 Jacques Logie Napolon, la dernire bataille Bruxelles, Racine, 1998, p.136-137. 49 Confirmation chez Bernard Coppens Les Mensonges de Waterloo Paris, Jourdan diteurs, 2009, p. 192. Or Coppens connat admirablement le terrain. Pour en avoir le cur net, nous avons personnellement fait une exprience en nous postant Rossomme avec des jumelles modernes et en envoyant un de nos amis Saint-Lambert avec un grand drapeau blanc. Le temps tait remarquablement clair et quel que soit lendroit o notre ami sest plac sur le chemin des Prussiens, il ne nous a jamais t possible de lapercevoir. Mme chose pour Saint-Robert. Toutefois, il nest pas possible de considrer cette exprience comme absolument probante : si le terrain na pas chang, de nouvelles constructions ont t riges, des bois dfrichs et dautres replants. Ds lors, si notre exprience constitue un indice, elle nest pas une preuve.

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Ajoutons que le petit village est entirement entour de bois. Apercevrait-on le sommet du clocher de son glise ce qui serait thoriquement possible avec de fortes jumelles que lon ne verrait rien de ce qui se passe son pied. Troubl par ce fait, Mark Adkin suggre quil faudrait lire Chapelle-Saint-Robert qui est dans une vaste clairire au lieu de Saint-Lambert. Mais, outre le fait quaucun auteur ne fait allusion SaintRobert, cette simple petite chapelle de campagne isole est loigne denviron 11 500 mtres 3 km plus loin que Saint-Lambert , se trouve une altitude de 115 mtres et nest donc pas plus visible de Rossomme. Ajoutons que le terrain tait humide, quil nest donc pas question de nuage de poussire, et que le temps, selon Napolon lui-mme, tait brumeux. Apercevoir quelque chose dans ces conditions tient du miracle. Et dans le domaine militaire, nous ne croyons ni aux miracles ni aux concidences Certains ont cru pouvoir affirmer que, en ralit, cest le reflet du soleil sur les baonnettes prussiennes quaurait observ Napolon. Et, de fait, lon sait que les fantassins prussiens ne possdaient pas de fourreau pour leurs baonnettes et se trouvaient donc dans lobligation de marcher avec leur baonnette fixe leur fusil. Toutefois, lon remarquera que personne ne parle de reflets ou de lueurs observes mais bien de masses sombres et dombres. Le temps brumeux peut certainement expliquer labsence de reflets mais cela nest pas ncessaire : la configuration du terrain suffit expliquer quil est impossible dobserver Saint-Lambert ou Saint-Robert de Rossomme. Il existe un autre indice qui nous semble dfinitivement probant et auquel, apparemment, personne n'a song. On admettra que si Napolon a pu voir les Prussiens, il est vident que les Prussiens ont pu voir Napolon ou du moins son arme. Or, on a beau lire tous les comptesrendus disponibles crits par des Prussiens, on ne rencontre nulle part laffirmation selon laquelle on aurait vu les Franais avant de sortir du bois de Paris. On stonne mme parfois, comme von Falkenhausen, que lon nait rencontr aucun parti de cavaliers sur la droite de larme franaise et que Napolon nait pas fait garder son flanc dans cette direction. Dautre part, on verra que Gneisenau manifestait une extrme

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mfiance lgard de Wellington et quil avait donn des instructions prcises Blow pour nintervenir dans la bataille que dans le cas o les Anglo-Allis seraient fortement engags. Or Blow qui est SaintLambert vers 11.00 hrs et Saint-Robert peu de temps auparavant sil y avait eu moyen de voir quelque chose, aurait aperu larme franaise en plein dploiement. Il naurait donc certainement pas fait arrter sa colonne Saint-Lambert jusquaux environs de 13.00 hrs Blcher, qui a remont la colonne de Blow et la dpasse, sil y avait eu moyen de voir quelque chose, naurait certainement pas pris le risque de se rendre avec une petite escorte jusqu la lisire du bois de Fichermont pour se rendre compte de la situation sur le champ de bataille. On peut donc affirmer sans crainte de se tromper que, sils ont entendu le fracas de la grande batterie 13.30 hrs et sils ont aperu des fumes, les Prussiens nont rien vu de ce qui se passait sur le champ de bataille, en tout cas rien qui les convainque que la grande bataille tait engage. Si les Prussiens nont rien vu, Napolon non plus ! Ce point ne prte donc plus aucune contestation : Napolon na pas vu les Prussiens Saint-Lambert vers 13.00 hrs. Mais cela veut-il dire quil na pas su, vers 13.00 hrs, que les Prussiens taient Saint-Lambert ?
Le hussard noir

Napolon continue sa dicte en racontant un pisode trange : Un quart dheure aprs 50, un officier de chasseurs amena un hussard noir prussien qui venait dtre fait prisonnier par les coureurs dune colonne volante de trois cents chasseurs, qui battait lestrade entre Wavres et Planchenoit. Ce hussard tait porteur dune lettre ; il tait fort intelligent, et donna de vive voix tous les renseignements que lon pt dsirer. La colonne quon apercevait SaintLambert tait lavant-garde du gnral prussien Bulow qui arrivait avec trente mille hommes ; ctait le 4e corps prussien qui navait pas donn Ligny. La lettre tait effectivement lannonce de larrive de ce corps ; ce gnral demandait au duc de Wellington des ordres ultrieurs. Le hussard dit quil avait t le matin Wavres, que les trois autres corps de larme prussienne y taient camps, quils y avaient pass toute la nuit du 17 au 18, quils

50

Aprs avoir ordonn Domon lordre de se porter vers la droite.

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navaient aucun Franais devant eux ; quil supposait que les Franais avaient march sur Planchenoit ; quune patrouille de son rgiment avait t dans la nuit jusqu deux lieues de Wavres sans rencontrer aucun corps franais.51 Lpisode est une amplification de ce que le Bulletin voquait ds le 20 juin 1815 : Le 6e corps avec la cavalerie du gnral dAumont, sous les ordres du comte Lobau, fut destine [sic] se porter en arrire de notre droite, pour sopposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy, et tre dans lintention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports, et par une lettre dun gnral prussien que portait une ordonnance prise par nos coureurs.52 Sous la dicte de lempereur, Gourgaud, en 1818, crivait : On crut dabord que ctait le Marchal Grouchy mais un quart dheure aprs, des hussards amenrent un ordonnance prussien, porteur dune dpche, qui apprit que les troupes que lon appercevait [sic] taient lavant-garde du corps de Bulow.53 A signaler que les Prussiens nient quun hussard prussien ait jamais t fait prisonnier. Plusieurs auteurs trouvent confirmation de la capture de cet officier dans une lettre crite en 1830 au fils du marchal Grouchy par le colonel Marbot, commandant du 7e rgiment de hussards en 1815 : Un de mes pelotons, stant avanc un quart de lieue au-del de Saint-Lambert, rencontra un peloton de hussards prussiens, auquel il prit plusieurs hommes, dont un officier. Je prvins lEmpereur de cette trange capture, et lui envoyai les prisonniers.54

51 52

Napolon, Mmoires (1830), pp. 121-122. Nouvelles de lArme in Supplment spcial au Moniteur Universel, 21 juin 1815. 53 Gourgaud, p. 75. 54 Marbot, Mmoires, III, p. 406

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Plancenoit- Wavre sur la carte marchande de Ferraris

Pourquoi Marbot qualifie-t-il cette capture d trange ? Vraisemblablement, parce quil ne sattendait nullement rencontrer le moindre parti prussien. Ainsi donc, le prjug de Napolon qui pensait que les Prussiens taient en droute et quils se retiraient vers la Meuse tait-il partag par lensemble de larme. Malheureusement, Marbot ne nous dit pas quelle heure cette trange capture a eu lieu. Tout au plus nous indique-t-il : Au commencement de laction, vers onze heures du matin, je fus dtach de la division avec mon rgiment et un bataillon dinfanterie plac sous mon commandement. Ces troupes furent mises en potence lextrme droite, derrire Frichemont, faisant face la Dyle [Mes instructions] prescrivaient de laisser le gros de ma troupe toujours en vue du champ de bataille, de porter 200 fantassins dans le bois de Frichemont, un escadron Lasne, poussant des postes jusqu Saint-Lambert ; un autre escadron, moiti Couture, moiti Beaumont, envoyant des reconnaissances jusque sur la Dyle, aux ponts de Moustier et dOttignies 55 Do nous pourrions dduire que l trange capture a obligatoirement eu lieu aprs 11.00 hrs, heure laquelle Marbot reoit ses ordres.

55

Id., p. 404-405

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Prcisons toutefois quil est impossible de faire la moindre confiance au tmoignage de Marbot. Il est en effet totalement exclu quil ait pouss des vedettes jusqu Saint-Lambert ou au-del aprs 11.00 hrs. Les sources prussiennes nous indiquent en effet que lavant-garde de la 15e brigade, qui marche en tte de la colonne du 4e corps commence arriver Saint-Lambert 10.00 hrs et que le corps de Blow y sera runi 13.00 hrs56. A cette heure-l, les piquets de Marbot ne peuvent donc pas avoir patrouill trs loin au-del de la Lasne. Le gnral Wilhelm von Blow, dans son rapport dat du 19 juin 1815, crit : Pour tablir le contact direct avec larme anglaise, le dfil trs difficile de Saint-Lambert et de Lasne devait tre franchi. Cela ne pouvait tre entam avant que les mouvements possibles de lennemi sur notre flanc gauche puissent tre dtects. A cet effet, jenvoyai immdiatement deux forts dtachements de cavalerie en reconnaissance dans cette direction. Lun deux, sous le major von Witowski du 2e rgiment de Hussards silsiens se rendit jusqu Maransart o il trouva lennemi. Lautre, sous le major von Falkenhausen alla jusqu Sroulx [Croux] o il tablit le contact avec le lieutenant-colonel von Ledebur.57 En outre, se basant sur le Journal du gnral Constant de Rebecque, Hofschrer ajoute que Blow envoya plusieurs officiers du 2e Hussards silsiens pour tablir le contact avec Wellington58. Tenant compte du dploiement que nous a indiqu Marbot, il est possible que lun de ces dtachements prussiens se soit laiss surprendre par les hussards franais. Se basant sur ces lments, les auteurs ont t trop heureux de conclure que le fameux hussard noir avait t captur par Marbot et que cest lui qui renseigne Napolon sur lavance de Blow. Il y a, malgr tout, deux petites difficults. Napolon nous dit bien : Un quart dheure aprs, un officier de chasseurs amena un hussard noir prussien qui venait dtre fait prisonnier par les coureurs dune colonne volante de trois cents chasseurs, qui battait lestrade entre Wavres et Planchenoit.

56 57

Peter Hofschrer 1815, The Waterloo Campaign, II London, Greenhill Books, 2004, p. 56. Blow, cit par Hofschrer, op. cit., p. 57. 58 Id., ibid.

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Or, Marbot commande un rgiment de hussards, le n 7, et non une unit de chasseurs. Quant au hussard prussien, sil sagit bien dun hussard, il doit appartenir au 2e rgiment de hussards de Silsie ou au 3e rgiment de cavalerie de la Landwehr de Silsie. Ce sont en effet ces units qui se trouvent lavantgarde de Blow et qui fournissent les patrouilles. Or les hussards de Silsie ne sont pas en noir, mais bien en dolman vert et la Landwehr de Silsie en tenue bleu fonc. Dans les faits, la seule unit portant un uniforme noir tait le 6e Uhlans dont les quatre escadrons provenaient de corps francs levs en 1813, qui portaient encore luniforme noir et dont les Franais avaient gard un trs mauvais souvenir. Or le 6e Uhlans appartenait au 1er corps du gnral von Zieten. A ce moment, Zieten est encore bien loin : du ct de Froidmont Cela tant dit, il nest cependant pas totalement exclu que des piquets de cavalerie franais se soient empars de coureurs prussiens longtemps avant ou longtemps aprs 11.00 hrs. Napolon parle d un officier de chasseurs et des coureurs dune colonne volante de trois cents chasseurs, qui battait lestrade entre Wavres et Planchenoit . Dfinition de lexpression battre lestrade : Parcourir la campagne, aller la dcouverte, pour connatre la position, les mouvements de l'ennemi. A premire vue, les auteurs ont cru voir une similitude entre le 7e hussards et ces 300 chasseurs. Mais Napolon nest pas assez novice pour confondre mme dans ses souvenirs un hussard et un chasseur cheval. Donc, si Marbot peut fort bien avoir fait quelques prisonniers prussiens, il peut trs bien navoir pas t le seul. Dautant, nous le verrons, que la division Domon, vers 15.00 hrs, va se trouver la droite du dispositif franais poussant naturellement des piquets vers lest, que cette division compte pas moins de 3 rgiments de chasseurs (les 4e, 9e et 12e) et que chacun de ces rgiments compte environ 300 sabres Et il faut bien constater que Marbot ne fait nulle mention dune quelconque lettre. Or Napolon est affirmatif : La lettre tait effectivement lannonce de larrive de ce corps ; ce gnral [Blow] demandait au duc de Wellington des ordres ultrieurs. Donc, il sagirait dune lettre de Blow Wellington lui demandant des ordres. Commenons par constater quil est trs peu vraisemblable que Blow se soit personnellement adress directement au duc. 30

La correspondance entre Blcher (ou Gneisenau) et Wellington passe obligatoirement durant toute cette journe par Mffling. Et la chose est logique. Par ailleurs, nous savons que le duc a demand Mffling de se tenir sur son aile gauche, par o il escompte voir venir les Prussiens. Nous savons que Mffling tient constamment ltat-major prussien au courant de lvolution de la bataille et quil donnera Blow des indications sur ce quil aura devant lui quand il dbouchera sur le champ de bataille. Mais nous savons aussi que Mffling ne prend place dans les environs de Papelotte que vers 14.00 hrs 59. Il nest donc pas exclu que Blow ait demand Mffling des indications sur la direction quil avait prendre. Nanmoins, il ne peut lavoir fait quaprs avoir atteint SaintLambert. Cest en suivant les Prussiens depuis Wavre que nous allons voir pourquoi. Laissons momentanment cette question du hussard noir en suspens et allons donc jeter un coup dil chez eux.

59

"Waterloo : Le Gnral Mffling principal artisan de la victoire des Allis", par le colonel Vigo Roussillon in Revue Historique de larme (franaise), 26e anne, numro 2, 1970, pp.61.

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32

u ct prussien

On se souvient que le 17 juin 23.00 hrs, de Wavre, Blcher avait envoy un message Mffling promettant Wellington lappui de toute larme prussienne pour la journe du 60 lendemain . Ce message se croisa avec une lettre de Mffling qui arriva Wavre peu aprs 23.00 hrs : Larme anglaise est poste avec sa droite sur Braine-lAlleud, son centre sur Mont-Saint-Jean, sa gauche prs de La Haie. Lennemi est devant elle. Le duc de Wellington acceptera la bataille, mais il compte sur lappui des Prussiens.61 Durant toute la journe du 17 juin, les Prussiens avaient procd de nombreuses reconnaissances. Cest ainsi que des patrouilles avaient clair la route de Louvain, les chemins vers Ohain et vers les dfils de la Lasne, pouss jusqu Mont-Saint-Guibert o elles taient entres en liaison avec le dtachement Ledebur et jusqu Croux-Mousty o le major von Falkenhausen aperut des Franais. Le major Grben tait rest Tilly pour surveiller lennemi. Ltat-major prussien tait donc parfaitement inform de tout ce qui se passait autour de lui. Ce qui importait vraiment cest que le dtachement de Grouchy navait pas dpass Gembloux et que le gros de larme franaise, sous les ordres de Napolon lui-mme, poursuivait Wellington. Par ailleurs, entre Wavre et Mont-Saint-Jean, on navait aperu aucun Franais. Trs trangement, Napolon faisait marcher son arme sur une route unique sans garantir ses flancs En possession de tous ces renseignements, Gneisenau et son tat-major staient mis au travail et avaient distribu les ordres pour le lendemain matin. A Blow : Daprs un avis que je viens de recevoir du duc de Wellington, ce dernier a pris la position suivante : son aile droite est BrainelAlleud, son centre prs de Mont-Saint-Jean, son aile gauche prs de La Haye. Lennemi lui fait face. Le duc attend lattaque et a sollicit notre coopration. Votre Excellence fera rompre au point
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Je ne viendrai pas seulement avec deux corps, mais avec toute mon arme, et si les Franais ne nous attaquent pas le 18, nous les attaquerons le 19. (Aerts Waterloo Oprations de larme du Bas-Rhin pendant la campagne de Belgique en 1815, depuis la bataille de Ligny jusqu lentre en France des troupes prussiennes Bruxelles, Spineux, 1908, p. 192) 61 Id., ibid..

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du jour le 4e corps darme de Dion-le-Mont, en traversant Wavre et en prenant la direction de Chapelle-Saint-Lambert. V.E. prendra dans le voisinage de cette localit une position couverte si lennemi nest pas encore fortement engag avec le duc de Wellington. Sinon vous attaquerez vigoureusement le flanc droit de lennemi ; le 2e corps suivra immdiatement V.E. pour lui servir de soutien. Les 1er et 3e corps seront prts marcher aussi dans la mme direction si cest ncessaire. Vous laisserez un dtachement Mont-SaintGuibert. Sil est attaqu, il se repliera sur Wavre. Tout le bagage et tout ce qui nest pas dutilit immdiate sera envoy Louvain.62 Pirch reut Aisemont lordre de suivre le 4e corps. Thielemann et Zieten eurent avis de faire manger la troupe trs tt de manire tre en mesure de mettre leur corps en marche au premier pravis. Blow rdige donc ses ordres : Le corps partira immdiatement via Wavre vers Chapelle-SaintLambert, en marchant dans lordre suivant : La brigade Losthin (15e) comme avant-garde, accompagne par le rgiment de hussards silsiens et une batterie de 12 livres. Les hussards prendront la tte, et les canons marcheront devant le dernier bataillon de la colonne. La brigade Hiller (16e) suivra, puis celle de Hake (13e), puis lartillerie de rserve, puis la cavalerie de rserve, qui doit tre rejointe par le 2e de cavalerie de Landwehr de Kurmark. La brigade de Ryssel (14e), moins le dtachement du lieutenant-colonel von Ledebur formera larrire-garde. Ce dtachement restera Mont-Saint-Guibert sil nest pas repouss par lennemi, auquel cas, il se retirera sur Wavre. Je serai avec lavant-garde. Tous les trains de bagage marcheront vers Louvain, et le lieutenant-colonel von Schlegel organisera leur mouvement depuis Chapelle-Saint-Laurent. Aucun chariot nest autoris dans les colonnes. Les hommes doivent tre approvisionns dautant de nourriture que possible. Les avant-postes qui ne pourraient tre retirs temps que pour rejoindre leurs units doivent se joindre la brigade Ryssel.

62

Gneisenau Blow, Wavre, le 17 juin, 12 h. de la nuit. Aerts, p. 194. Tondeur, etc., p. 48.

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Les brigades lveront le camp au mme moment, et seront prtes partir pour Wavre lune aprs lautre. Le capitaine Reyher restera avec le dtachement du lieutenantcolonel Ledebur pour observer les mouvements de lennemi, quil devra me rapporter rapidement.63 A 04.00 hrs donc, le 4me corps de Blow quitterait son bivouac de Dionle Mont, traverserait la Dyle Wavre et, par Bierges, Neuf-Cabaret, Chapelle-Saint-Robert, gagnerait Chapelle-Saint-Lambert do lon se dirigerait vers Mont Saint-Jean selon les circonstances. Pirch I et son 2me corps lui emboterait le pas. Les 1er (Zieten) et 3me (Thielmann) corps resteraient provisoirement sur place, sur la rive gauche de la Dyle. Blcher et Gneisenau estimaient que le 4me corps serait le mieux mme de marcher rapidement dans la mesure o il navait pas particip la bataille de Ligny et o sa marche de la veille ne lavait pas puis. Pour Blow, de Dion Plancenoit, cela reprsentait 22 kilomtres de marche. Si aucun incident ne se produisait, cela voulait dire quen partant 04.00 hrs, Blow tait en mesure darriver sur le champ de bataille 14.00 hrs. Malheureusement, quelques incidents vinrent vite troubler cette prvision optimiste. Ds le point du jour, de nombreuses patrouilles de reconnaissance avaient t envoyes dans toutes les directions. Cest ainsi, notamment, que le major Wittowski du 2e rgiment n 6 de hussards de Silsie et le major von Falkenhausen du 3e rgiment de Landwehr de Silsie furent dpchs vers Maransart et les dfils de la Lasne avec mission de pousser au plus loin. Ds 08.00 hrs, les reconnaissances prussiennes atteignaient Chapelle-Saint-Lambert ; Falkenhausen faisait savoir quil navait rencontr personne et que les chemins taient libres. Il navait mme pas pu remarquer de reconnaissances ennemies. Wittowski, en revanche, signalait quil avait rencontr une faible reconnaissance franaise Maransart.
La marche du 4e corps

Le corps de Blow, Dion, est le plus loign de Mont-Saint-Jean : il est encore 4 km de Wavre. En se mettant en route 04.00 hrs, ce quil fit ponctuellement, le 4me corps devait traverser les cantonnements du 2me

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Tondeur, etc., p. 48.

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corps Aisemont, avant de pouvoir traverser la Dyle Wavre par deux ponts. Lembouteillage devant les ponts naurait sans doute pas t trop important si, aprs le passage de lavant-garde, constitu par la 15e brigade (Losthin), un escadron du 3e Landwehr de Silsie et la batterie n 14 (Hensel), le feu ne stait pas dclar64 dans une maison de lactuelle rue de Namur, bloquant compltement la route65. Il y eut mme un moment de panique : on craignait fort que les chariots de munitions nexplosent. Cest un bataillon prussien du 1er rgiment n 14 en garnison dans le faubourg avec le 2me corps qui vint bout de lincendie, avec laide de quelques pionniers. Le sinistre ne fut pas circonscrit avant 08.00 hrs et, enfin, le passage rouvert. Voil donc le gros du corps qui se remet en marche. Mais lavant-garde qui avait franchi le passage avant le dbut de lincendie ne stait pas arrt et atteignit Chapelle-Saint-Lambert vers 11.00 hrs66. La batterie de 12 qui laccompagnait et qui gnait la marche fut laisse sur place, attendant le passage de la rserve dartillerie pour sy joindre. Les chemins ne sont pas trop bons mais vers midi, le gros de Blow atteint Chapelle-Saint-Robert, et vers 13.00 hrs, Chapelle-Saint-Lambert. Comme ses ordres le lui prescrivent, il sarrte. Cest ce moment que, huit kilomtres de l, Napolon prtend lapercevoir ou, tout au moins, la partie de son corps qui passe Chapelle-Saint-Lambert. Cest du moins ce que tous les auteurs, sans exception, acceptent sans sourciller, se basant sur le fait que le post-scriptum de la lettre Grouchy, date de 13.00 hrs, fait pour la premire fois mention de lapparition des Prussiens.
Prudence de Gneisenau

Sil est une chose que Gneisenau ne veut absolument pas, cest foncer la tte la premire sur les Franais sils nont pas t srieusement engags par Wellington. A ce moment, ce ne sont pas les quelques coups de canons quil a pu entendre vers 11.30 hrs qui sont de nature le rassurer.
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On na jamais trs bien su quelle tait la cause exacte de cet incendie. La tradition locale voudrait que ce soit un boulanger qui ait mis le feu son atelier en allumant son four. Tout le monde est daccord pour dire quil tait purement accidentel. 65 Ce dtail rduit nant laffirmation de Logie : Le gros de ses forces [de Blow] fut retard par un incendie qui se dclara sur la place du Sablon (actuellement place Bosch). (Dernire bataille, p. 136.) Quiconque connat un peu Wavre sait que la largeur de cette place aurait parfaitement permis une colonne de passer, mme si un incendie sy tait dclar. A linverse, un incendie clatant rue de Namur aurait compltement bloqu tout passage. Cest ce qui eut effectivement lieu. 66 Accessoirement, on peut dire que Napolon aurait pu apercevoir les Prussiens ds cette heure

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Quoique Wellington ait promis quil livrerait bataille, Gneisenau reste mfiant comme une chatte. Cette mfiance est palpable dans le texte de lordre qua reu Blow dans la nuit : Vous marcherez au point du jour avec le 4me corps de Dion-leMont, en traversant Wavre et en prenant la direction de ChapelleSaint-Lambert o vous dissimulerez vos forces autant que possible dans le cas o lennemi ne serait pas srieusement engag avec le duc de Wellington. .67 Et le matin, quand Blcher avait dict une lettre lintention de Mffling : Je vous prie de dire en mon nom au duc de Wellington que, tout malade que je suis, je me mettrai la tte de mes troupes pour tomber sur laile droite ennemie ds que Napolon aura engag le combat. Si la journe se passe sans que les Franais attaquent, je suis davis que nous les attaquions ensemble demain , Gneisenau navait pu sempcher de faire ajouter un post-scriptum par Nostitz qui tenait la plume: Le gnral de Gneisenau est tout fait daccord avec le feldmarchal ; mais il prie Votre Excellence de pntrer les secrtes penses du duc de Wellington et de savoir sil a rellement la ferme rsolution de combattre dans sa position ou sil ne compte faire que de simples dmonstrations, qui pourraient entraner notre arme aux plus grands prils.68 A ce moment, mis part les quelques coups de canons qui ont prcd lattaque dHougoumont, on na pas encore entendu grand-chose du ct de Mont-Saint-Jean. Rien ne presse donc et Blow dcide quil est urgent dattendre, comme dailleurs le lui prescrivent ses ordres. Arrt de la colonne que les retardataires peuvent ainsi rejoindre Gneisenau tait rest Wavre pour rgler la marche des trois autres corps. On savait Grouchy occup errer quelque part entre Gembloux et Wavre. Il ntait pas question de se laisser surprendre par ce fort dtachement.

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Aerts, p. 193. Id., p. 196 et Houssaye, p. 284, citant : Nostitz Mffling, Wavre, 18 juin, 10 heures et demie du matin Cit par von Ollech, 189) (Note 1).

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Entre-temps, le 2me corps de Pirch I a quitt Aisemont vers 12.00 hrs aprs avoir assist au dfilement du 4me corps, qui dure environ trois heures et demie69. Comme ses ordres le lui prescrivent, le gnral Pirch marche la suite du corps de Blow. Il ne doit pas encore tre trs loin de Bierges quand rsonne le feu de la grande batterie. La longueur de la colonne du 4me corps (32 700 hommes) doit en effet tre value environ 8 500 mtres. Ce qui signifie que, quand sa tte atteint ChapelleSaint-Lambert, sa queue vient de quitter Bierges. Or, 13.30 hrs, Gneisenau entend distinctement le canon de Mont-Saint-Jean et limportance de ce feu ne laisse subsister aucun doute dans son esprit : Wellington est trs rellement engag Sen suit la mise en marche du 1er corps de Zieten, de Bierges, 14.00 hrs. Naturellement, il nest absolument pas question de mettre Zieten la suite des deux autres corps. Il faudrait attendre la fin du dfilement du 2me corps dont la queue ne quittera Bierges quaux environs de 17.00 hrs. Gneisenau fait donc prendre un autre chemin Zieten : par Froidmont, Bourgeois, Renipont, Odrimont et Ohain. Traverse de la Lasne Renipont. Cest donc tout fait tort que Logie saventure sur le terrain dangereux des spculations quand il crit : Le Ier corps, qui avait bivouaqu Bierges, ne se remit en route que vers 14 heures. Il avait d laisser dfiler devant lui pendant deux heures, le IIe corps.70 Certes, le 1er corps a bivouaqu Bierges, mais cela ne veut pas dire quil sest tenu le long de la Dyle. Lespace entre la Dyle et le chemin vers Saint-Lambert nest quun marcage. Les hommes ont donc, tout fait raisonnablement, remont les quelques mtres qui les sparaient des hauteurs o est situ le village de Bierges proprement dit, pour sinstaller le plus confortablement possible, dgageant ipso facto le chemin par o passeront leurs camarades du 4me corps. Ce nest videmment pas la fin du dfilement du 2me corps qui naura lieu que vers 17.00 hrs que Zieten se met en route mais ds 14.00 hrs, lorsque le feu furieux de la grande batterie Mont-Saint-Jean indique quune grande bataille y a lieu. Cette explication est tellement vidente que personne ne veut la

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Le dfilement dune colonne se calcule en comptant une heure pour 10 000 hommes. Logie in Waterloo 1815. LEurope face Napolon, p. 104. A noter que la plupart des auteurs semblent penser la mme chose, ce qui prouve paradoxalement de quel poids pse lavis de Clausewitz

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donner71 Les auteurs se donnent un mal de chien pour donner des explications toutes plus embrouilles les unes que les autres propos du dpart quils jugent tardif de Zieten. On parle du dfilement du 2me corps. Nous avons montr que les derniers lments du 2me corps quittrent Bierges 17.00 hrs. Si cette explication avait la moindre valeur, cest donc 17.00 hrs que Zieten se serait mis en route. Mais il le fait 14.00 hrs ! Dautres notamment Clausewitz72 parlent aussi de routes o le 2me corps aurait crois le 1er, provoquant de la confusion. Cela ne tient videmment pas debout : nous pouvons faire une confiance absolue Gneisenau qui naurait pas commis une erreur quun mauvais lve de lcole de guerre ne commettrait pas. Les routes des 1er et 2me corps sont tout fait diffrentes et ne se croisent pas. Ces explications embrouilles proviennent manifestement de la confusion que font tous les auteurs entre le moulin de Bierges, le long de la Dyle sur le chemin du 2me corps, et le village de Bierges, situ sur la hauteur plus de 800 mtres et lieu de cantonnement du 1er corps73. En ralit, le 1er corps ne partit pas en retard mais exactement au moment o Gneisenau le lui ordonna. Et pourquoi ne le fit-il qu 14.00 hrs ? Mais parce que le tonnerre provoqu par la grande batterie Mont-Saint-Jean le persuade enfin que Wellington est srieusement engag. Il est quand mme fort trange que les mmes auteurs qui font natre une trs vive discussion entre Grouchy et Grard, sous prtexte que ce dernier, Walhain-Saint-Paul, a entendu le canon de Mont-Saint-Jean, ne pensent mme pas que Gneisenau a pu, lui aussi, lentendre et mme trs bien, le vent portant aidant. Donc, videmment, cest bien le fracas de la grande batterie qui fait mettre le corps de Zieten en route. La plupart des auteurs, quand ils se donnent la peine daborder le sujet, donnent un itinraire diffrent que celui que nous avons dcrit au cheminement du 1er corps : Bierges Froidmont Rixensart Genval

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Toutes choses qui, soit dit entre parenthses, nont pu tre observe par Clausewitz qui na jamais quitt Wavre sinon vers lest et qui na, par consquent, pas de notion de la physionomie du terrain Bierges. 72 Cette erreur de Clausewitz est difficilement explicable et a troubl tous les auteurs. Aprs tout, me Clausewitz ntait-il pas le chef dtat-major du 3 corps et ntait-il pas le nez au balcon pour assister ces mouvements ? Il faut croire que, se trouvant ce moment au chteau de la Bawette, trs occup rdiger ses ordres, Clausewitz na, en fait, rien vu de ces vnements. 73 Nous ferions la mme confusion si, par une connaissance superficielle, des lieux nous confondions le village de Bierges et la gare de Bierges.

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(o lon franchit la Lasne) Ohain. Ce trajet nous semble assez peu vraisemblable. Ce dont nous avons besoin, pour aborder ce problme, cest de considrer les ponts. Que voyons-nous ?

Les ponts sur la Lasne

Pas de doute : il y a bien trois passages possibles de la Lasne : par Genval, par Renipont (quoique ce nom ne soit pas port sur la carte de Ferraris) et par Lasne. Il faut exclure ce dernier pont : cest par l que passeront les 4me et 2me corps . Genval nous parat fort excentr par rapport la marche de Zieten. Nanmoins, il ne faut pas perdre de vue que ce qui compte, cest la rapidit. Zieten peut donc trs bien diviser son corps en deux et en faire passer une partie par Genval et lautre par Renipont ; les deux ponts sont en effet fort proches lun de lautre : gure plus de 1 300 mtres. Mais, dans tous les cas, il faut absolument exclure Rixensart de litinraire : traverser ce village reviendrait faire une
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A noter que Siborne pense quune partie du 4 corps est pass par Renipont. Cest peu probable. La tradition locale veut que des Prussiens aient pass la Lasne Renipont mais il sagit er manifestement dunits appartenant au 1 corps.

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marche excentrique de quatre kilomtres totalement inutile puisquil nexiste pas de chemin entre Rixensart et Genval et quil faudrait redescendre vers Bourgeois dou divergent les chemins qui mnent aux deux ponts.
A quelle heure les Anglo-Allis aperurent-ils les Prussiens ?

Une autre question se pose, qui a fait couler des rivires dencre : quand les Anglo-Allis Mont-Saint-Jean aperoivent-ils les Prussiens ? Profitons de la halte de Blow pour, notre tour, marquer le pas un instant et tenter dy voir clair. Houssaye, dans une petite note, crit : Dans son Memorandum sur la bataille de Waterloo (Dispatches, XII, 528), prtend que lavant-garde de la cavalerie de Blow tait sur le terrain, en avant dOhain, le 18 au point du jour. De mme Damitz (II, 242-243) dit que le 18, de grand matin, un dtachement du 2e hussards de Silsie vint reconnatre les dfils de la Lasne. Ce sont deux graves inexactitudes. Laide de camp de Wellington, Hervey (lettre du 9 juillet 1815, dans le Nineteenth Century, mars 1893) dit que ce fut seulement entre 10 et 11 heures que lon aperut la cavalerie prussienne deux lieues dans la direction dOhain. Nous savons, dautre part, que le 2e hussards tait encore le 18, 4 heures du matin, Dion-le-Mont et que lavant-garde de Blow dont il faisait partie narriva Chapelle Saint-Lambert que vers 10 heures. Si, dailleurs, les dfils de la Lasne avaient t explors par les hussards de grand matin, ces cavaliers nauraient point rendu compte de leur mission 2 heures seulement.75 Effectivement, quoique Houssaye se prenne les pieds dans ses rfrences76, Wellington crit bien : The two allied armies communicated with each other troughout the night of the 17th june, and the cavalry of General Blows Prussian corps of Marshal Prince Blchers army was on the ground, in front of Ohain, trough the defile between the positions of the two armies, at daylight on the morning of the 18th.77 .

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Houssaye, p. 366, note 1. Le Mmorandum de Wellington se trouve dans les Supplementray Despatches, vol. X, p. 513 et sq. et non dans le volume XII des Despatches. 77 Wellington Suppl. Despatches, X, p. 528.

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Les deux armes allies communiqurent lune avec lautre durant toute la nuit du 17 juin et la cavalerie du corps prussien du gnral Blow de larme du feld-marchal prince Blcher, taient sur le terrain, en face dOhain, de lautre ct du dfil entre les positions des deux armes, au lever du jour le matin du 18. Remarquons que Wellington ne dit pas quon a vu les Prussiens devant Ohain mais quils y taient. Cependant, le duc enfonce le clou trois paragraphes plus loin : It has been stated and believed that the cavalry of Blows corps was seen on the eights in front of Ohain, between the Allied army under the command of the Duke of Wellington and the defile leading to Wavre, at an early hour of the morning of the 18th.78 Il a t affirm et admis que la cavalerie du corps de Blow avait t vue sur les hauteurs en face dOhain, entre larme commande par le duc de Wellington et le dfil conduisant Wavre, tt le matin du 18. Effectivement, si lon sen tient la lettre de ce que dit Wellington, ce nest pas trs clair. Il nen est pas moins vrai quau lever du jour ou peuttre mme ds rception de ses ordres, soit vers minuit79, Blow a envoy des patrouilles sur le chemin quil aurait suivre. Il tait en effet capital de savoir si lon risquait de rencontrer des troupes ennemies sur son trajet. videmment, on envoie ces reconnaissances par petits pelotons un peu dans toutes les directions. Rien dtonnant donc, si lon sen tient la simple vraisemblance, ce que lun de ces pelotons se soit montr du ct dOhain. A quelle heure ? Pour un petit groupe de cavaliers, mme si les chemins ne sont pas trs bons, parcourir une petite vingtaine de kilomtres en quatre heures na rien dimpossible. Logie crit : Ds laube, Blow avait fait reconnatre le terrain quil devait parcourir et ses vedettes taient Chapelle-Saint-Lambert ds huit heures, Maransart neuf heures, au bois Paris dix heures80 Quen est-il exactement ?

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Id., ibid. Rappelons une fois de plus que le 18 juin, le soleil se lve 03.48 hrs. Les premires lueurs claircissent le ciel ds 03.00 hrs. Des patrouilles dobservation peuvent donc commencer faire leur travail ds cette heure. 80 Logie , Evitable dfaite,, p. 164.

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Nous pouvons essayer de lire le compte rendu de Blow entre les lignes : Pour tre reli dune manire satisfaisante avec larme anglaise, il fallait franchir le dfil trs peu commode de Saint-Lambert et de la Lasne ; mais ce mouvement ne pouvait sexcuter avec scurit que quand on se serait prmuni contre les tentatives prsumes contre notre flanc gauche. Jenvoyai donc immdiatement81 dans cette direction deux fortes reconnaissances de cavalerie du 2e hussards de Silsie, lune sous les ordres du major von Witowsky vers Maransart, o elle trouva lennemi, lautre sous les ordres du major von Falkenhausen, vers Croux, do elle devait se mettre en liaison avec le dtachement du lieutenant-colonel von Ledebur.82 Cet immdiatement peut laisser penser que Blow envoya ses reconnaissances ds quil a eu fini de rdiger les ordres destins son corps darme. La question est donc ici de savoir quelle heure il les a rdigs On sait que les ordres de Gneisenau ont t crits 12 h. de la nuit . Ils ont donc pu parvenir Blow entre 01.00 hrs et 02.00 hrs, si lon est pessimiste. Or la premire phrase de lordre de Blow dit : Le corps partira immdiatement Si lon suit Hofschrer83, il apparat que la 15e brigade reut ses ordres 02.00 hrs, la 16e 03.00 hrs et la 14e 04.00 hrs., cest dire exactement dans lordre o ces brigades auront marcher. Cest donc bien vers 01.00 hrs que Blow crivit ses messages. Il est donc lgitime de penser que les dtachements furent programms immdiatement aprs leur expdition, soit vers 02.00 hrs. Le temps darriver leurs destinataires, les ordres de dtachement durent donc commencer recevoir excution ds les premires lueurs, soit vers 03.00 hrs. Jacques Logie ne se trompe donc pas quand il crit : Ds laube, Blow avait fait reconnatre le terrain quil devait parcourir mais il savance trs dangereusement quand il continue : et ses vedettes taient ChapelleSaint-Lambert ds huit heures, Maransart neuf heures, au bois Paris dix heures.84 Ce serait admettre quune reconnaissance prussienne a mis cinq heures pour parcourir les 15 km sparant Dion-le-Mont et Ohain, ce qui est fort long. Les patrouilles prussiennes, qui ne rencontrrent rien sur leur chemin, nont pas d mettre plus de trois heures trois quarts pour se

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Cest nous qui soulignons. Tondeur, etc., p. 51. 83 Cit par Tondeur, etc., p. 48. 84 Logie vitable dfaite, p. 164.

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trouver sur les hauteurs de Ohain85. Il devait donc tre 06.45 hrs au plus tard quand elles y parvinrent. Wellington exagre donc un peu quand il dit au lever du jour , mais pas quand il dit tt le matin . Oui, mais que faire alors du tmoignage de Hervey quand il dit, selon Houssaye, que ce fut seulement entre 10 et 11 heures que lon aperut la cavalerie prussienne deux lieues dans la direction dOhain ? En ralit, la citation est fausse, comme toujours quand a ne colle pas ... Hervey ne dit pas que lon aperut la cavalerie prussienne entre 10.00 et 11 hrs, mais que lon entra en liaison avec une patrouille prussienne. Tmoignage confirm par le capitaine Taylor, du 10me hussards britannique, en mission dobservation sur le flanc est de Wellington, qui dit quil parla avec des cavaliers prussiens sans dailleurs prciser lheure de cette conversation86. Entre apercevoir quelquun huit kilomtres de distance et lui faire un brin de causette, il y a plus quune nuance
Mffling prend les choses en main

Revenons-en Chapelle-Saint-Lambert, vers 13.00 hrs. Blow, dont la colonne est larrt, est en conversation avec le commandant de sa cavalerie, le prince Guillaume, propre frre du roi de Prusse. Survient alors un aide de camp de Mffling Lattach prussien auprs de Wellington crit de Mont-Saint-Jean. Dans ses Mmoires, il dit : Jcrivis sur une feuille de papier mon avis sur la marche de larme prussienne sous la forme dune disposition envisageant le comportement des deux armes allies, selon trois cas diffrents. Je prsentai cette note au duc de Wellington. Parfaitement daccord ! me dit-il, et mes dispositions ainsi approuves, jenvoyai un aide de camp au feld-marchal [Blcher] en ajoutant oralement que si deux corps de larme prussienne prenaient pied sur le plateau, selon moi, la bataille tait gagne. Javais reu avis, peu de temps avant denvoyer mon aide de camp, que le gnral von Blow, avec le 4me corps, tait en marche vers larme anglaise ; de ce fait, je chargeai mon aide de camp, quand il

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Comme on verra, Marbot compte quune patrouille parcourt une lieue en une heure, soit 4 km/h. Hamilton-Williams Waterloo, New Perspectives. The great Battle reappraised London, Armour & Arms, 1993,, p. 275 ; Adkin The Waterloo Companion London, Aurum Press, p. 380 ; H.T. Siborne Waterloo Letters London-Paris-Melbourne, Cassell & Cy, 1891, p. 169

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rencontrerait le gnral von Blow de lui laisser lire la note destine au feld-marchal, de faon ce que, quand, plus tard, je lui ferais savoir quel cas se prsentait, il puisse comprendre immdiatement ce que cela signifiait.87 Adkin, trs trangement, semble penser que Mffling sest rendu en personne auprs de Blow88. En cela, il suit lavis de Hofschrer89. Comme nous venons de le voir, il nen est rien. Cest bien un de ses aides de camp qui vient porter son message Chapelle-Saint-Lambert. A ce moment, nul ne sait exactement quelles sont les intentions de Napolon. Mffling dcrit donc le dispositif de Wellington et confirme que le duc a bien lintention daccepter la bataille. Trois hypothses se prsentent : ou les Franais attaquent la droite de Wellington, et alors les Prussiens marcheront par Ohain pour venir le soutenir ; o ils attaquent son centre ou sa gauche et, dans ces deux cas, on avancera en direction de Plancenoit pour les enrouler. Dans le cas o les Franais se retourneraient contre les Prussiens sur leur droite, le duc de Wellington sen prendrait leur flanc gauche ainsi expos90. Mise part cette dernire hypothse toujours envisageable ce moment, puisque le combat nest pas encore entam ces projets concordent avec les ordres de Blcher. Houssaye, qui, outre Hofschrer, Adkin et Aerts, est le seul en parler, crit propos de cette concertation : Mffling assure quil soumit Wellington dans la matine et envoya vers midi et demi Blow une disposition dattaque comprenant trois hypothses : () Loriginal de cette disposition existe en effet aux Archives de la Guerre Berlin91 Lennui, cest que Mffling, dans son livre, ne donne aucune heure ni sa conversation avec Wellington ni au dpart de son aide de camp. Tout au plus situe-t-il lenvoi de son message aprs quil a fait le tour du champ de bataille avec le duc de Wellington et quil a constat avec lui que Napolon navait pris aucune prcaution sur son flanc droit. Or la

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Mffling Aus meinem Leben, II Berlin,E.S. Mittler u. Sohn, 1851, p. 241. Adkin, p. 380. 89 Cit par Tondeur, etc., p. 55. 90 Si les Prussiens, par leurs reconnaissances, savent quaucun dtachement franais srieux na t fait dans leur direction, il nen est pas de mme de Wellington et de Mffling qui ne peuvent videmment pas se douter que Napolon a commis la faute capitale de ne pas clairer sa droite. 91 Houssaye, p. 366, note 2.

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visite du champ de bataille que fait Wellington se prsente beaucoup plus tt : vers 08.00 hrs ou 09.00 hrs. Certes, les troupes franaises ntaient pas encore en place, mais il tait facile de voir, ds ce moment et daprs le mouvement gnral des troupes que Napolon ne prenait aucune prcaution sur sa droite. Pourquoi Houssaye veut-il que Mffling ait envoy sa note vers 12.30 hrs ? Sans doute pour faire concider larrive de ce message avec celle de Blow quHoussaye situe vers 13.00 hrs. Mais il est plus que douteux que Blow ne soit arriv en personne qu 13.00 hrs Chapelle-Saint-Lambert. Si la tte de colonne de son gros arrive effectivement cette heure-l, rappelons-nous que lavant-garde toute une division, quand mme est dj l depuis 10.00 hrs92. Il serait trs surprenant que Blow et son tat-major naient pas, la sortie de Wavre, piqu des deux pour rejoindre leur avant-garde. Dailleurs ce qui tranche dfinitivement la question dans son ordre donn durant la nuit et que nous avons cit, Blow a eu soin de prciser quil marcherait avec lavant-garde. Il ne fait aucun doute quil tait Chapelle-SaintLambert longtemps avant midi. Vers 13.15 hrs, apparat Blcher lui-mme. Parti de Wavre vers 11.00 hrs, il a remont toute la colonne de Blow pour venir se rendre compte par lui-mme de ce qui se passait. A peu prs la mme heure, survient le comte Nostitz qui tait parti en reconnaissance ds le petit matin et qui a travers les dfils de la Lasne et pouss jusqu Maransart. Le rapport est vite fait : pas un ennemi en vue ! Ds quil reoit cette information, Blcher donne Blow lordre de continuer sa marche et, suivi de son tat-major, se met en route pour se rendre compte par lui-mme et descend traverser la Lasne pour remonter jusquau bois de Paris et l, bifurquer vers Fichermont, do il aura un point de vue splendide sur le champ de bataille. A peu prs au mme moment, 13.30 hrs, le tonnerre se dchane : la grande batterie a ouvert le feu93. Blcher hte le pas et doit arriver en vue
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Encore suivons-nous lheure donne par Blow lui-mme. Le journal de la 15 brigade qui formait lavant-garde donne 09.00 hrs, Damitz et Aerts disent 11.00 hrs et van Lben-Sels et Charras disent mme midi. Mais ces auteurs semblent confondre lavant-garde avec le gros. La tradition populaire, rapporte par Tarlier et Wauters, dit que les Prussiens arrivrent Chapelle au moment o finissait la messe. Malheureusement, cette tradition, si elle est exacte, nglige de nous dire quelle heure se clbrait la messe Chapelle-Saint-Lambert et combien de temps elle durait 93 Lordre de poursuivre sa progression a-t-il t donn Blow suite lentre en action de la grande batterie, ou suite aux rapports des reconnaissances de cavalerie, ou suite aux deux, il est impossible de le dire. Mais il est certain que les trois vnements concident peu prs dans le temps.

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du champ de bataille peu prs au moment o le 1er corps de Drouet dErlon monte lassaut de la ligne anglo-allie. Le comte Nostitz dcrit Blcher ce moment : Le prince, avec son il de faucon, inspecta lensemble du champ de bataille, vit clairement dans quel sens allait le combat, et porta une attention particulire aux dispositions des batteries anglaises.94 Aprs avoir ainsi pris connaissance de la situation, Blcher remonte Chapelle-Saint-Lambert. Le corps de Blow stait donc remis en marche et ses brigades de tte avaient entam la difficile traverse de la valle de la Lasne. Le feld-marchal se mit jouer les mouches du coche le long de la colonne : Il mit aussitt [ds la rception du rapport de Nostitz] ses troupes en mouvement dans la direction de Plancenoit. Son objectif tait de dborder la droite de larme impriale. La marche fut lente et rude. Quand on suit le chemin ravin qui descend de Chapelle-SaintLambert, traverse Lasne le ruisseau de ce nom et remonte la cte, non moins abrupte, de lautre colline, on stonne mme que lartillerie prussienne ait pu franchir ce dfil. Il fallait la volont de Blcher. Il tait partout, ranimant ses soldats extnus de fatigue et de faim (en marche ds cinq heures du matin, ils navaient point mang depuis la veille), leur prodiguant les encouragements, les appels au devoir, les mots familiers et plaisants. Allons, camarades, disait-il des canonniers qui poussaient aux roues dune pice embourbe, vous ne voudriez pas me faire manquer ma parole ! 95 Un fait nest pas douteux : le chemin est difficile et escarp et la pluie qui a svi la veille et durant toute la nuit na pas arrang leur tat. Winand Aerts le dcrit : Un mauvais chemin de terre traversait le village de Saint-Lambert do il tombait brusquement dans le vallon par une pente trs rapide. Ce chemin remontait ensuite vers le hameau de Culot, redescendait une seconde fois sur Lasne o il traversait le ruisseau,

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Nostitz Tagebuch des General der Kavallerie Grafen von Nostitz - Berlin, 1884-5 , p. 40, cit par Hamilton-Williams, p. 318 95 Houssaye, pp. 366-367.

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sur un pont maonn et remontait enfin vers le bois de Paris. Partout les pentes taient si rapides que les habitants avaient plac de distance en distance, en travers des chemins, des troncs darbres, espces descaliers qui servaient de point dappui ou de repos aux voitures.96 Conduire des pices de 6 livres travers ces chemins na certainement pas d tre facile et a certainement ncessit laide de nombreux fantassins poussant aux roues . Que dire alors des vingt-quatre pices de 12 que comptait la rserve dartillerie du 4me corps ? Cependant, il ne faut pas exagrer. Contrairement ce que dit Houssaye, le 4me corps ntait pas puis : le 15, il avait march de Lige Hannut, le 16 il tait parti de Hannut pour sarrter Baudecet ( 5 km au nord de Gembloux). Le 17, il avait march de Baudecet vers Wavre. De Hannut Baudecet, il ny a gure plus de 30 km ; de Baudecet Wavre, pas plus de 25 Il bivouaque Dion-le-Mont o il est arriv fort tt, du fait de sa courte marche97 et o il est ravitaill. Ajoutons que, suivant lordre donn par Blow, on a mme d un peu surcharger les hommes en nourriture, puisque le charroi naccompagne pas le corps mais a pris la direction de Louvain. Dailleurs, si Gneisenau fait marcher le 4me corps en tte, le 18 au matin, cest bien parce que ces hommes sont frais et nullement fatigu. Quest-ce quune marche de 30 km par jour, pour des hommes de troupes en 1815 ! Malgr les conditions difficiles de sa progression, le 4me corps sen sortit trs bien : Ladmirable discipline des troupes prussiennes, leur endurance, vinrent bout de toutes les difficults. crit Aerts qui prend soin dajouter : A Lasne, pas une maison ne fut pille ni mme visite, pas un soldat ne sloigna de plus de cinquante pas de la colonne.98 Admirable prcision qui en dit long sur les habitudes de la soldatesque de lpoque Cependant, tout cela nacclra pas la marche et ce nest que peu avant 16.00 hrs que les premiers chelons du 4me corps prirent pied sur le plateau recouvert lpoque par le bois de Paris. Durant cette progression, vers 15.30 hrs, le 2e rgiment de hussards n 6 de Silsie
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Aerts, p. 210. e Sauf peut-tre la 13 brigade qui ne fut cantonne le 17 que vers minuit et ne dut tre ravitaille que le lendemain matin. Mais elle marche vers Chapelle-Saint-Lambert en troisime position et ne dut donc quitter Dion-le-Mont que vers 06.00 hrs. 98 Aerts, p. 211. Aerts publia son ouvrage en 1908. Nous serions trs curieux de savoir ce quil aurait crit aprs 1914

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stait heurt, en remontant de Lasne, au 7me hussards franais (sous Marbot) appuy par une batterie dartillerie cheval99. Sen suivit ce que les auteurs appellent une forte escarmouche Le commandant de la 1re brigade prussienne dont dpendaient les hussards de Silsie, le colonel comte von Schwerin, qui marchait la tte de ses hommes fut tu par un clat de mitraille. Cest au malheureux comte von Schwerin que revient ainsi le redoutable honneur dtre le premier Prussien tre tomb lennemi lors de la bataille de Waterloo. Cest peut-tre aussi le premier combattant avoir t enterr puisque ses hommes lui creusrent htivement une tombe peu profonde et y dposrent son cadavre. Deux ans plus tard, sa famille fit rechercher ses restes que lon retrouva grce, dit-on, aux indications dune vachre. On les rinhuma sous le monument que lon peut voir de nos jours et qui porte comme inscription : Wilhelm, Graf von Schwerin, Koenigh Preus Obrist und Ritter. Gefallen, dem Siege am Juni 1815, In des fremde fr die Heimath. La veuve du comte offrit en souvenir de lui deux cloches et des ornements lglise de Lasne. La rsistance des Franais ne dura pas trs longtemps : ils tournrent bride et laissrent le bois de Paris aux Prussiens. Marbot a beau essayer de nous faire croire quil rejeta deux fois dans le dfil les hussards et les lanciers qui formaient lavant-garde de troupes avanant trs lentement et quil cherchait gagner du temps, en maintenant le plus possible lennemi qui ne pouvait dboucher que trs difficilement des chemins creux et bourbeux dans lesquels il stait engag100 , nous devons bien constater que cette rsistance fut fort brve, puisque Schwerin tomba 15.30 hrs et que les Prussiens pntrrent dans le bois de Paris 16.00 hrs pour en dboucher 16.30 hrs

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Trois pices, en fait, daprs Marbot lui-mme. Marbot Mmoires, p. 406. Aerts, p. 235.

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Le monument Schwerin

Les brigades Losthin et Hiller occuprent immdiatement le bois de la lisire duquel on pouvait voir les masses de cavalerie franaises sattaquer aux lignes anglo-allies. Blcher put ainsi sassurer, sil avait encore le moindre doute, que Wellington tait effectivement fortement engag. Il ny avait plus un instant perdre pour lui venir en aide. A 16.30 hrs, sans attendre que lensemble du 4me corps soit runi les brigades Hake et Ryssel en tait toujours franchir les dfils de la Lasne les deux brigades qui occupaient le bois reurent lordre den sortir pour se diriger vers Plancenoit. A cet instant, le 2me corps qui suivait Blow atteignait Chapelle-SaintLambert, la brigade Tippelskirch en tte, suivi par celles de Krafft, de Brause et enfin de Bose dont larrire-garde venait seulement de quitter Neuf-Cabaret. De son ct, la tte du 1er corps de Zieten atteignait Froidmont. Rappelons, pour tre complet que le 3me corps de Thielemann, avait reu ordre de rester Wavre afin de protger le passage de la Dyle contre les divisions de Grouchy. Il fit si bien que le marchal crut avoir toute larme prussienne devant lui et que les mouvements des 4me, 2me et 1er corps prussiens lui chapprent compltement. 50

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actions franaises

Revenons du ct franais. Les auteurs nous disent que Napolon aperut les Prussiens entre 13.00 et 13.30 hrs et que cest donc ce moment que Napolon expdia la cavalerie de Domon et Subervie ainsi que le 6me corps de Lobau vers son flanc droit. Cest, du moins, ce que racontent tous les auteurs. Mais, de la coupe aux lvres On se souvient qu 10.00 hrs, lempereur avait fait crire Grouchy : LEmpereur me charge de vous prvenir quen ce moment Sa Majest va faire attaquer larme anglaise qui a pris position Waterloo, prs de la fort de Soignes. Ainsi Sa Majest dsire que vous dirigiez vos mouvements sur Wavre, afin de vous rapprocher de nous, vous mettre en rapport dopration et lier les communications, poussant devant vous les corps de larme prussienne qui ont pris cette direction et qui auraient pu sarrter Wavre o vous devez arriver le plus tt possible. Vous ferez suivre les colonnes ennemies qui ont pris sur votre droite par quelques corps lgers, afin dobserver leurs mouvements et ramasser leurs tranards Instruisez-moi immdiatement de vos dispositions et de votre marche ainsi que des nouvelles que vous avez sur les ennemis ; et ne ngligez pas de lier vos communications avec nous ; lEmpereur dsire avoir trs souvent de vos nouvelles.101 Cette dpche qui daprs le colonel Zenowicz, charg de la porter, ne partit pas du Caillou avant 11.00 hrs, mit un temps considrable arriver chez Grouchy. Cela est videmment d au fait que ni Napolon, ni Soult, ni moins encore Zenowicz ne savaient o se trouvait Grouchy. Le colonel eut donc remonter jusquaux Quatre-Bras pour prendre la chausse de Namur jusqu Sombreffe, puis Gembloux, passer par Walhain, Corbais et rejoindre enfin le marchal entre Limelette et Wavre. 45 kilomtres ! Ce nest donc que vers 16.00 hrs, au plus tt, que le marchal put en prendre connaissance102. A vrai dire, en lisant cet ordre, on est un peu perplexe. Lempereur y ordonne positivement de suivre les Prussiens Wavre. Pas question
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Soult Grouchy , En avant de la ferme du Caillou, 18 juin, dix heures du matin . Cit par Aerts, p. 228. 102 Nous disons au plus tt parce que Grouchy dira successivement quil a reu cette lettre 16.00 hrs, puis entre 18.00 et 19.00 hrs et enfin, vers 19.00 hrs. La question na que peu dimportance pour notre propos actuel. Voir Grouchy, ctait Blcher, dans la mme collection.

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donc de venir le rejoindre Mont-Saint-Jean ! Et sil insiste tellement sur le fait de lier les communications, cest quil est bien conscient du fait quelles sont mauvaises et trop longues. Or que nous raconte Marbot dans une lettre quil adresse en 1830 au marchal Grouchy ? Le 7e de hussards, dont jtais colonel, faisait partie de la division de cavalerie lgre attache au 1er corps, formant le 18 juin, la droite de la portion de larme que lEmpereur commandait en personne. Au commencement de laction, vers onze heures du matin, je fus dtach de la division avec mon rgiment et un bataillon dinfanterie plac sous mon commandement. Ces troupes furent mises en potence lextrme droite, derrire Frichemont, faisant face la Dyle. Des instructions particulires me furent donnes, de la part de lEmpereur, par son aide de camp Labdoyre et un officier dordonnance dont je nai pas retenu le nom. Elles prescrivaient de laisser le gros de ma troupe toujours en vue du champ de bataille, de porter 200 fantassins dans le bois de Frichemont103, un escadron Lasne, poussant des postes jusque Saint-Lambert ; un autre escadron moiti Couture, moiti Beaumont, envoyant des reconnaissances jusque sur la Dyle, aux ponts de Moustier 104 et dOttignies. Les commandants de ces divers dtachements devaient laisser de quart de lieue en quart de lieue des petits postes cheval, formant une chane continue jusque sur le champ de bataille, afin que par le moyen de hussards allant au galop dun poste lautre, les officiers en reconnaissance puisse me prvenir rapidement de leur jonction avec lavant-garde des troupes du marchal Grouchy, qui devaient arriver du ct de la Dyle. Il mtait en effet ordonn denvoyer directement lEmpereur les avis que me transmettraient ces reconnaissance. Je fis excuter lordre qui mtait donn.105 Merveilleux ! Si seulement Napolon avait pens organiser ses liaisons avec autant de soin que mit Marbot les mettre en place, il se ft pargn bien des soucis Retenons pour linstant que la mission de Marbot lui a t confie 11.00 hrs et quelle na aucun autre but que de

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Entendons : le bois de Paris. Comprenons : Mousty. 105 Marbot Mmoires, p. 405

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surveiller larrive de Grouchy. Il nest pas question des Prussiens. Poursuivons notre lecture : Il me serait impossible, aprs un laps de temps de quinze annes, de fixer au juste lheure laquelle le dtachement dirig vers Moustier parvint ce point, dautant plus que le capitaine Eloy, qui le commandait, avait reu de moi linjonction de sclairer au loin et de marcher avec la plus grande circonspection. Mais en remarquant quil partit onze heures du champ de bataille, et navait pas plus de deux lieues parcourir, on doit prsumer quil les fit en deux heures106, ce qui fixerait son arrive Moustier une heure de laprs-midi. Un billet du capitaine Eloy, que me transmirent promptement les postes intermdiaires, mapprit quil navait trouv aucune troupe Moustier, non plus qu Ottignies, et que les habitants assuraient que les Franais laisss sur la rive droite de la Dyle passaient la rivire Limal, Limelette et Wavre. Jenvoyai ce billet lEmpereur par le capitaine Kouhn, faisant fonction dadjudant-major. Il revint accompagn dun officier dordonnance, lequel me dit de la part de lEmpereur de laisser la ligne des postes tablie sur Moustier, et de prescrire lofficier qui clairait le dfile de SaintLambert de le passer, en poussant le plus loin possible dans les directions de Limal, Limelette et Wavre. Je transmis cet ordre, et envoyai mme ma carte au chef du dtachement de Lasne et Saint-Lambert. Un de mes pelotons, stant avanc un quart de lieue au-del de Saint-Lambert, rencontra un peloton de hussards prussiens, auquel il prit plusieurs hommes, dont un officier. Je prvins lEmpereur de cette trange capture, et lui envoyai les prisonniers. Inform par ceux-ci quils taient suivis par une grande partie de larme prussienne, je me portai avec un escadron de renfort sur SaintLambert. Jenvoyai un officier toute bride en prvenir lEmpereur, qui me fit rpondre davancer hardiment, que cette troupe ne pouvait tre que le corps du marchal Grouchy venant de Limal et poussant devant lui quelques Prussiens gars, dont faisaient partie les prisonniers que javais faits. Jeus bientt la certitude du contraire. La tte de la colonne prussienne approchait, quoique trs lentement. Je rejetai deux fois

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Cette indication est prcieuse : ainsi donc, daprs Marbot, une patrouille de cavalerie franaise battant lestrade parcourt une lieue en une heure, soit une vitesse de 4 km/h.

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dans le dfil les hussards et lanciers qui la prcdaient. Je cherchais gagner du temps en maintenant le plus possible les ennemis, qui ne pouvaient dboucher que trs difficilement des chemins creux et bourbeux dans lesquels ils taient engags ; et lorsque enfin, contraint par des forces suprieures, je battais en retraite, ladjudant-major, auquel javais ordonn daller informer lEmpereur de larrive positive des Prussiens devant Saint-Lambert, revint en me disant que lEmpereur prescrivait de prvenir de cet vnement la tte de colonne du marchal Grouchy, qui devait dboucher en ce moment par les ponts de Moustier et dOttignies, puisquelle ne venait pas par Limal et Limelette.107 Nous avons dit ce quil fallait penser du combat retardateur de Marbot la sortie de Lasne ; ce quil nous faut retenir ici, cest lextraordinaire obsession de Napolon. Alors quil sait que Grouchy ne peut pas arriver sur sa droite, puisquil vient encore de lui ordonner de marcher sur Wavre, il persiste croire ou faire croire que le marchal est en marche vers lui. Et quand il reoit lavis positif de larrive des Prussiens Lasne, il continue croire ou faire croire que Grouchy les suit de prs puisquil charge Marbot dentrer en contact avec lui Poursuivons : Jcrivis cet effet au capitaine Eloy ; mais celui-ci, ayant vainement attendu sans voir paratre aucune troupe, et entendant le canon vers Saint-Lambert, craignit dtre coup. Il se replia donc successivement sur ses petits postes, et rejoignit le gros du rgiment rest en vue du champ de bataille, peu prs au mme instant que les escadrons qui revenaient de Saint-Lambert et Lasne, pousss par lennemi. Le combat terrible que soutinrent alors derrire les bois de Frichemont les troupes que je commandais et celles qui vinrent les appuyer, absorba trop mon esprit pour que je puisse spcifier exactement lheure ; mais je pense quil pouvait tre peu prs sept heures du soir ; et comme le capitaine Eloy se replia au trot et ne dut pas mettre plus dune heure revenir, jestime que ce sera vers six heures quil aura quitt le pont de Moustier, sur lequel il sera, par consquent, rest cinq heures. Il est donc bien surprenant quil

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Id., pp. 405-407.

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nait pas vu votre aide de camp, moins que celui-ci ne se soit tromp sur le nom du lieu o il aura abord la Dyle.108 Cest le gnral Marbot lui-mme qui tire la conclusion de tout ceci : Des faits que je viens de raconter est rsult pour moi la conviction que lEmpereur attendait sur le champ de bataille de Waterloo le corps du marchal Grouchy. Mais sur quoi cet espoir tait-il fond ? Cest ce que jignore, et je ne me permettrai pas de juger, me bornant la narration de ce que jai vu.109 Il nempche, on sent bien que lincomprhension de Marbot nest pas suscite par ladmiration. Dans une lettre adresse sa femme, le 26 juin 1815, il est encore bien plus clair : Je ne reviens pas de notre dfaite ! On nous a fait manuvrer comme des citrouilles. Jai t avec mon rgiment, flanqueur de droite de larme pendant presque toute la bataille. On massurait que le marchal Grouchy allait arriver sur ce point, qui ntait gard que par mon rgiment, trois pices de canon et un bataillon dinfanterie lgre, ce qui tait trop faible. Au lieu du marchal Grouchy, cest le corps de Blcher qui a dbouch ! Jugez de la manire dont nous avons t arrangs !110 Mais en relisant attentivement lordre que donne Napolon Grouchy 10.00 hrs, il nous est possible de comprendre ce qui se passe dans son esprit. En substance, il ordonne Grouchy doccuper Wavre le plus tt possible. Il ajoute : Vous ferez suivre les colonnes ennemies qui ont pris sur votre droite par quelques corps lgers, afin dobserver leurs mouvements et ramasser leurs tranards. Ainsi donc, lintention de Napolon est de placer Grouchy Wavre, entre les Prussiens et lui. Les colonnes ennemies qui ont pris sur la droite de Grouchy ne sont, dans son esprit, rien dautre quune partie de larme de Blcher en retraite vers Louvain. Il est donc toujours persuad que larme prussienne est en pleine retraite sur ses bases sinon en droute et quil nest pas utile de distraire plus que quelques corps lgers pour observer cette retraite.

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Id., p. 407-408. Id., p. 408. 110 Id., p. 403.

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A un certain moment, Napolon apprend que des mouvements de troupes ont lieu sur sa droite. Comme on est dans le vague absolu et que lon ne veut pas croire quil sagisse de Prussiens, on charge un aide de camp de lempereur, le gnral baron Bernard, de se porter vers SaintLambert avec quelques cavaliers afin daller y voir ce qui se passe exactement. En mme temps, les gnraux Domon et Subervie reoivent mission de se diriger vers la droite, doccuper tous les dbouchs et de se lier avec les ttes de colonne de Grouchy ds quelles apparatraient. Les deux divisions firent un droite par quatre (elles taient en rserve au centre) et allrent stablir quelque distance du bois de Paris, mais leurs claireurs, fournis par la division Domon, se bornrent observer les dbouchs du bois.111
Le gnral Bernard

Se situe ici un autre pisode assez curieux. Cest van Lben-Sels qui attache le grelot : Il est encore douteux quand lincertitude de Napolon a cess. Toutefois une communication crite et trs remarquable, que nous avons reue sur cette campagne, contient plusieurs dtails intressants et entre autres celui-ci : que le gnral Bernard, aidede-camp de lEmpereur, daprs ses propres rapports, a recueilli et rapport les premires nouvelles sur larrive des Prussiens. Stant rendu sur les ordres de Napolon lextrme droite pour sinformer quil ny avait point dindice de la marche de Grouchy, ce gnral vint auprs dune ligne de tirailleurs, place cette aile et qui navait point dennemis devant elle. Les officiers, qui y taient en observation, apprirent au gnral Bernard qu la vrit ils virent savancer une colonne, devance par une ligne de tirailleurs, mais quils se voyaient dans limpossibilit de la reconnatre. Mais sentant toute limportance den tre assur, le gnral Bernard sut si bien profiter des accidents du terrain quil put savancer pour sa personne et que, cach derrire quelques broussailles, il put distinctement observer les tirailleurs, et les reconnut la coiffure prussienne.112
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Aerts, p. 232. Lben-Sels - Prcis de la Campagne de 1815 dans les Pays-Bas La Haye, chez les hritiers Doorman, 1849, p. 288.

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Laventure du gnral Bernard, quoique gnralement ignore par les auteurs, nest pas une fantaisie. Nous en trouvons confirmation chez le colonel prince de La Tour dAuvergne : Aprs avoir galop vers Chapelle-Saint-Lambert, le gnral Bernard avait mis pied terre non loin du ruisseau de Lasne, pour sapprocher davantage, en se couvrant des bois et des haies. Il avait parfaitement vu une ligne de tirailleurs sortant du vallon, dans la direction de Planchenoit ; ctait de linfanterie prussienne. Il revint en toute hte auprs de lEmpereur lui faire part de cette dcouverte.113 Selon La Tour, cest seulement un quart dheure aprs le retour de Bernard que se situe lpisode du hussard fort intelligent . Et cest ce qui est le plus vraisemblable En effet, il ny a avait pas besoin denvoyer un officier technicien du gnie auquel Napolon tait fort attach Bernard tait son aide de camp depuis 1809 si lon connaissait dj par ailleurs la ralit des choses. Lben-Sels affirme que cest suite au rapport fait par le gnral Bernard que Napolon prit la dcision de faire faire mouvement au 6e corps. Or nous savons que le 6e corps est dj, ce moment, sur la droite du dispositif. Donc Lben-Sels veut parler de la conversion dun quart de tour vers la droite que font les 7 500 hommes du gnral Lobau et les cavaliers des divisions Domon et Subervie. Cette conversion sopre entre 16.00 hrs et 16.30 hrs et ce nest pas Napolon qui lordonne, quoi quil en dise, mais bien Lobau lui-mme. Tout cela mis ensemble semble indiquer que Bernard nest revenu de son quipe que vers 17.00 hrs. Lben-Sels nous raconte ce retour : Le gnral Bernard se hta de revenir prs de lempereur, quil trouva ayant mis pied terre et se promenant seul, les mains derrire le dos, devant sa suite. Le gnral tant son chapeau se promena prs de lempereur qui, layant aperu, lui demanda voix basse : Quelles nouvelles, gnral ? ? De mauvaises, Sire. Ce sont les Prussiens, nest-ce pas ? Oui, Sire, je les ai reconnus. Je men doutais. H bien, messieurs, continua Napolon, en se tournant vers sa suite, a va bien, voil Grouchy qui nous arrive !

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Lieutenant-colonel prince Edouard de La Tour dAuvergne Waterloo ; tude de la campagne de 1815 Paris, Plon, 1870, p. 268.

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Il appela pourtant un autre aide de camp auquel il dit la vrit et quil dpcha vers le comte de Lobau avec lordre doprer un changement de front sur la droite avec le 6e corps (qui tait galement en rserve au centre) et daller occuper derrire la cavalerie une bonne position intermdiaire o il pourrait contenir les Prussiens.114 Cest donc vers 17.00 hrs seulement que Napolon a enfin la certitude quun corps prussien est sur le point de lattaquer. Si ce que lauteur nerlandais crit est exact, nous avons assist la manifestation typique dun trait de caractre de lempereur : sa mauvaise foi. Devant sa suite, il refuse davouer que, le 16 au soir, il sest compltement tromp et que, depuis, il a persist avec obstination dans son erreur malgr tous les signes quil recevait. Cest cette mauvaise foi qui transparat dans les Mmoires et cest cette mauvaise foi qui, par leur biais, dborde jusque dans louvrage de Thiers. Dores et dj, nous savons qui va porter le chapeau Rsumons-nous ce stade : Avant 09.00 hrs, Napolon reoit un ou plusieurs rapports faisant tat de la prsence de Prussiens sur sa droite. Cest ce qui motive sa lettre Grouchy date de 10.00 hrs : Cependant, des rapports disent quune troisime colonne qui tait assez forte a pass par Gery et Gentines se dirigeant sur Wvres. Quels sont ces Prussiens ? Nulle part, nous navons trouv de traces de reconnaissances faites sur sa droite par larme impriale en marche vers Mont-Saint-Jean. Mais cela ne veut pas dire quil ny en a pas eu. Et mme, cela tendrait prouver quil y en a eu : cest de la routine pure et il nest pas ncessaire dy insister. Ce ne serait pas la peine de disposer de huit rgiments de chasseurs cheval si lon ne respecte mme pas la routine qui consiste explorer les flancs dune arme en marche. Nous savons dailleurs que la patrouille de von Witowski aperoit des Franais du ct de Maransart et celle de Falkenhausen vers Croux ou Mousty. Or, parmi les missions dvolues aux patrouilles de reconnaissance figure en bonne place celle de se renseigner auprs de la population. Le mouvement dune colonne prussienne de deux corps darme nest videmment pas passe inaperue. Il est totalement exclu quaucune patrouille de cavalerie oprant avec laile gauche de larme du Nord ait
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Lben-Sels, p. 288, note 1.

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pouss des reconnaissances jusqu Gentinnes ou Saint-Gry, c'est--dire au-del de la Dyle.. Ds lors, ces renseignements ne peuvent tre que le fruit de la rumeur. Par ailleurs, nous savons aussi que le major Ledebur occupe toujours sa position isole Mont-Saint-Guibert. Selon lui, tout resta calme jusqu 09.00 hrs : A ce moment, mes avant-postes commencrent signaler quils observaient des cavaliers ennemis isols. Ces cavaliers viennent-ils de Gembloux, o se trouve toujours Grouchy, ou de laile gauche franaise ? Mystre. Mais rien ne soppose ce que des cavaliers aient patrouill en petits pelotons dans laprs-midi et la soire du 17 ainsi quau petit matin du 18 sur la droite de laile gauche, peut-tre mme audel de la Dyle. Ce seraient les trois cents chasseurs dont parle Napolon. Au mme moment, Grouchy envoie bien des reconnaissances jusqu Thorembais !... Quoi quil en soit, les rapports reus par Napolon propos de la troisime colonne prussienne ne peuvent provenir que dune ou de plusieurs de ces patrouilles et des rumeurs quelles ont entendues. Ainsi donc, ce moment, Napolon nignore pas que des Prussiens ont t observs mais cela ne prsente aucun caractre alarmant, bien au contraire : ces Prussiens, dont il ignore la force, en marchant par Gentinnes vers Wavre, sloignent de lui. Il voit donc confirmer la certitude quil a acquise dans la matine du 17 juin : les Prussiens sont hors-jeu et regagnent leurs bases dopration sur la Meuse. Dautres avis viennent certainement informer ltat-major imprial que lon observe des mouvements de troupe sur la droite. Napolon ne sen inquite gure. Ces troupes ne peuvent tre que celles de Grouchy. Pourquoi ? Il ne faut pas perdre de vue les aventures vcues par le 1er corps de Drouet dans la journe du 16 juin. La similitude des deux situations na pourtant frapp personne parmi les auteurs. Le 16 juin, Napolon sapprtait donner la garde lordre de semparer de Ligny quand, de sa gauche, lui vint lavis quune forte colonne approchait sans quon puisse lidentifier. Il sagissait des quatre divisions de Drouet dErlon qui rpondaient lordre la fameuse note au crayon de venir joindre la gauche de lempereur. Mais la position et la direction de cette colonne ne correspondant pas ce quattendait Napolon, il fit arrter la garde en attendant dtre mieux inform sur lidentit exacte de ces troupes. Il 60

tait en droit de craindre quil ne sagt dun dtachement anglo-alli venu au secours de Blcher. La situation tant trs similaire, le 18 juin, Napolon, chaud par la msaventure de Drouet et persuad que Blcher est hors-jeu, rendu un peu perplexe par lapparition de cette colonne sur sa droite peut trs bien stre convaincu quil ne pouvait sagir que de Grouchy. La jonction des Prussiens avec les Anglais est impossible avant deux jours, aprs une bataille comme celle de Fleurus, et tant suivis, comme ils le sont, par un corps de troupes considrable.115 Cest en ces termes que Napolon rassurait son frre Jrme quand celui-ci lui fit part des rumeurs qui avaient couru la table de lauberge du Roy dEspagne Genappe le soir du 17 et cest trs vraisemblablement ce quil pensait. Toujours est-il que, cette fois, il ne suspendra pas lordre dattaquer Pourquoi avons-nous dit que lempereur tait quand mme un peu perplexe ? Cest quil est fort tt pour voir arriver Grouchy La dernire communication quil a envoye au marchal date de 10.00 hrs et, pour la rsumer en deux mots, lui enjoignait de se porter sur Wavre le plus vite possible et de se lier avec lui. En admettant que Grouchy ait dj atteint Wavre au moment o il reoit cet ordre et que, quelle quen soit la raison, il ait dcid de marcher vers Mont-Saint-Jean, il na pas moins de 25 kilomtres parcourir. Or, pour parcourir 25 kilomtres, il faudrait au corps de Grouchy un minimum de 10 heures marcher !... Par ailleurs, les dernires nouvelles reues de Grouchy indiquent quil a pass la nuit vers Gembloux. Sil sest mis en route au point du jour, en htant sa marche, il na pu atteindre Wavre avant 15.00 hrs. Si et cela commence faire beaucoup de si ! Grouchy interprte bien son ordre 116 et que, de Walhain, o il annonait vouloir marcher, il se contente de dtacher une partie de ses 30 000 hommes vers Wavre pour suivre les Prussiens en pleine retraite, tandis quavec le reste, il bifurque et rejoint MontSaint-Jean en passant par Ottignies et Mousty, il aura quand mme toujours 20 kilomtres parcourir soit 8 heures de marche ajouter aux
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Girod de lAin Vie militaire du gnral Foy Paris, Plon et Nourrit, 1900, p. 278 Ce quil a bien peu de chances de faire, vu la formulation donne par Soult cet ordre. Ce serait un sujet dtude bien intressant que dexaminer dans quelle mesure le duc de Dalmatie retranscrivait bien ce que lempereur lui dictait. Malheureusement, cette tude est rendue impossible par le manque de documents authentiques se rapportant cette campagne. Dommage : nous aurions peut-tre la rponse bien des questions qui resteront insolubles.

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2 heures ncessaires pour lier Gembloux Walhain. Donc, en mettant les choses au mieux du mieux, il ne faut pas compter voir arriver les avantgardes de Grouchy avant 19.00 hrs. Et encore ne se base-t-on que sur un calcul thorique ne tenant compte que des distances vol doiseau et ignorant les difficults du terrain ou du franchissement de la Dyle Mais bon ! A 14.00 hrs, au moment o il donne au 1er corps lordre dattaquer, Napolon peut toujours sillusionner et croire que ce quon a observ est le corps du marchal Grouchy. Mais enfin, il ne sagit quand mme pas de commettre une imprudence fatale. Aussi charge-t-il Bernard daller voir si cest bien Grouchy qui arrive et ordonne-t-il aux divisions de cavalerie de Domon et Subervie de venir se placer sur sa droite, doccuper tous les dbouchs et de se lier avec les ttes de colonne de Grouchy ds quelles apparatraient. Les deux divisions firent un droite par quatre (elles taient en rserve au centre 117) et allrent stablir quelque distance du bois de Paris, mais leurs claireurs, fournis par la division Domon, se bornrent observer les dbouchs du bois.118 Ce nest quau retour de Bernard que la certitude se fait enfin que ce sont des Prussiens qui approchent et nullement Grouchy. Dsagrable surprise confirme par linterrogatoire du hussard prussien fort intelligent , lequel fait dautant moins de difficult raconter ce qui se passe que depuis une demi-heure au moins, les tirailleurs prussiens commencent sortir du bois de Fichermont. Il est 17.00 hrs. A ce moment, Napolon a pris connaissance de la lettre de Grouchy, rdige Gembloux sans doute vers 06.00 hrs, et parvenue au Caillou vers 11.00 hrs : Sire, tous mes rapports et renseignements confirment que lennemi se retire sur Bruxelles pour sy concentrer, ou livrer bataille aprs stre runi Wellington. Namur est vacu, ce que me marque le gnral Pajol. Les 1er et 2e corps de larme de Blcher paraissent se diriger, le premier sur Corbais, le deuxime sur Chaumont. Ils doivent tre partis hier soir, huit heures et demie de Tourines et avoir march

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Nous avons expliqu pourquoi cette notation est inexacte. Aerts, p. 232.

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pendant toute la nuit ; heureusement quelle a t si mauvaise quils nauront pu faire beaucoup de chemin. Je pars linstant pour Sart--Walhain do je me porterai Corbais et Wavres. Jaurai lhonneur de vous crire de lune ou de lautre de ces villes. P.S. Conformment vos ordres, jcris au gnral commandant la 2e division militaire Charlemont de faire occuper Namur par quelques bataillons de garde nationale et quelques batteries de canon quil formera Charlemont. Je laisse ici vingt-cinq chevaux pour assurer la correspondance avec Votre Majest. Les corps dinfanterie et de cavalerie que jai avec moi nont quun approvisionnement et demi, de sorte quen cas dune affaire majeure, il me paratrait ncessaire que Votre Majest voult bien faire approcher les rserves de munitions ou mindiquer les points ou lartillerie pourrait aller prendre ses remplacements.119 Nous avons dit que cette lettre parvint au Caillou vers 11.00 hrs. Combien de temps mit-elle arriver jusqu Napolon et quand la-t-il lue ? Impossible dire. Dicte-t-il immdiatement sa rponse ou attend-il un moment de calme ? Toujours est-il que Soult date sa lettre du : 18 juin, une heure aprs midi . Manifestement, elle a t dicte avant que lon entende parler de ce qui allait savrer tre une colonne prussienne. En voici le texte : Vous avez crit lEmpereur ce matin 6 heures que vous marchiez Sart--Walhain. Donc votre projet tait de vous porter Corbais et Wavre. Le mouvement est conforme aux dispositions de Sa Majest qui vous ont t communiques. Cependant, lEmpereur mordonne de vous dire que vous devez toujours manuvrer dans notre direction et chercher vous rapprocher de larme, afin que vous puissiez nous joindre avant quaucun corps se mette entre nous. Je ne vous indique pas de direction, cest vous de voir le point o nous sommes pour vous rgler en consquence et pour lier nos communications, ainsi que pour tre

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Grouchy Napolon Gembloux, le 18 juin 1815, trois heures du matin . Grouchy, Mmoires, pp. 65-66. La copie de cette dpche aux Archives de la Guerre ne fait mention daucune heure mais porte seulement Gembloux, le 18 juin 1815 .

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toujours en mesure de tomber sur quelques troupes ennemies qui chercheraient inquiter notre droite, et les craser. En ce moment, la bataille est engage sur la ligne de Waterloo, en avant de la fort de Soignes. Le centre de lennemi est MontSaint-Jean ; ainsi manuvrez pour joindre notre droite. P.S. Une lettre qui vient dtre intercepte porte que le gnral Blow doit attaquer notre flanc droit ; nous croyons apercevoir ce corps sur la hauteur de Saint-Lambert. Ainsi, ne perdez pas un instant pour vous rapprocher de nous et nous joindre, et pour craser Blow, que vous prendrez en flagrant dlit.120 Pour la plupart des auteurs, cette ajoute a t faite aprs le retour de Bernard et aprs que le ou les prisonniers de Marbot aient t amens lempereur. Cest manifestement les renseignements que vient dobtenir Napolon qui motivent ce post-scriptum. Cest aussi la premire fois que Napolon ordonne positivement Grouchy de venir le rejoindre. Mais quespre lempereur ? Au mieux, la lettre quil envoie parviendra Grouchy 17.00 hrs121. Si Grouchy, cette heure, se met immdiatement en route vers Mont-Saint-Jean, quil marche beaucoup plus vite que les Prussiens, quil coupe au plus court et quil passe effectivement la Dyle Mousty et Ottignies, il a quand mme 25 km parcourir. Cela lui fait 10 heures de marche. Il ne pourrait donc rejoindre Napolon qu 03.00 hrs, le 19 ! Inutile de dire qu cette heure-l, la messe tait dite Ajoutons qu 17.00 hrs, les corps de Grouchy avaient dj fourni prs de dix heures de marche et quon nimagine pas imposer la troupe une marche de plus de vingt heures ! Ces raisons font que le post-scriptum de la lettre de 13.00 hrs est sans doute apocryphe Tout ceci montre suffisance que Napolon ne sait absolument pas o se trouve Grouchy quand il lui crit et que les mouvements des Prussiens sont pour lui un mystre absolu. La seule chose qui lui apparat mais quil refuse de reconnatre, cest quil sest compltement tromp en sobstinant croire que les Prussiens se retiraient sur Lige

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Soult Grouchy, 18 juin, une heure . Registre du major gnral. (Arch. Guerre, Arme du Nord) Il semble bien quen ralit, Grouchy ait reu cette lettre entre 18.00 et 19.00 hrs. Si le corps du texte ne semble pas prter le flanc la critique, il en est tout autrement du post-scriptum qui pourrait bien tre un faux.

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La cavalerie franaise : Domon et Subervie

Aprs la bataille de Ligny, le 6e corps de Lobau, qui, organiquement, navait pas de cavalerie, se vit attacher la 3e division du lieutenant gnral baron Domon, compose de trois rgiments de chasseurs cheval (4e, 9e et 12e) et dune batterie dartillerie (4e compagnie du 2e rgiment dartillerie cheval. Jusque-l, cette division faisait partie du 3e corps darme du gnral Vandamme. Lors de la bataille de Ligny, la division du gnral Domon avait t implique dans le courant de la soire ; cest elle, notamment, qui mit en droute deux brigades de cavalerie prussiennes alors quelles se retiraient du village de Saint-Amand. Le 17 juin, cest cette division qui se trouvait en tte de la poursuite mene par Napolon contre les troupes de Wellington en pleine retraite. Les chasseurs grimprent mme la pente de Mont-Saint-Jean, provoquant ainsi le tir de lartillerie britannique, rvlant ainsi la position sur laquelle Wellington comptait se dployer. Cette courte action teinte, les chasseurs cheval camprent sur place. Cest donc tout naturellement que ds laube du 18, on retrouve la division Domon, peu de distance derrire la Belle-Alliance, selon toute apparence droite de la route de Charleroi, en rserve du centre du dispositif franais122. La 5e division de cavalerie, conduite par le gnral de division baron Subervie, est donne par plusieurs auteurs comme faisant partie du 1er corps de Drouet dErlon. Lordre de bataille est pourtant formel : cette division appartenait la rserve de cavalerie, initialement commande par le marchal Grouchy et fut, elle aussi attache au 6e corps aprs la bataille de Ligny. Cette confusion est trs certainement due au fait que le 1er rgiment de lanciers, appartenant la 5e division, tait command par le colonel Jacquinot, frre du gnral Jacquinot qui commandait la 1e division de cavalerie, appartenant au 1er corps et qui, ds le dbut du dploiement avait t poste en flanc-garde la droite du dispositif franais. La 5e division comprenait 2 rgiments de lanciers (1er et 2e) et 1 rgiment de chasseurs cheval (11e). Elle participa, le 17, aux combats de Genappe et cest au court de cet pisode que le colonel baron Sourd fut trs svrement bless. Le baron Larrey lui amputa le bras et, peine

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Adkin, p. 244. Peut-tre, au petit matin du 18, la 3 division de cavalerie tait-elle cheval sur la e route, mais elle dut serrer droite lorsque le 6 corps vint prendre place gauche de la route, soit entre 11.00 hrs et 11.30 hrs.

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pans, le colonel rejoignit son unit. La lgende veut quil ait, ce moment, refus le grade de gnral pour pouvoir continuer commander son rgiment. Se non vero Comme la division Domon, la division Subervie participa la poursuite de Wellington et cest donc pour les mmes raisons que nous la retrouvons le matin du 18, derrire elle, droite de la chausse. Napolon, dans ses Mmoires, nous donne avec prcision la position de ces deux divisions : La troisime colonne (du 6e corps), celle de sa cavalerie lgre, commande par le gnral de division Daumont, suivie par celle du gnral Subervie, se plaa en colonne serre par escadron, la gauche appuye la chausse de Charleroi, vis--vis son infanterie, dont elle ntait spare que par cette chausse ; son artillerie lgre tait sur son flanc droit.123 Il ne fait pas de doute que ces deux divisions de cavalerie furent portes la droite du dispositif franais. Mais ce qui napparat pas comme certain du tout, cest quand et la suite quoi La tradition a fait dire la plupart des auteurs que Napolon donna ces ordres suite lapparition des Prussiens Chapelle-Saint-Lambert. Il laurait donc fait vers 13.30 hrs. Cest ce qui transparat dans le Bulletin du 20 juin, que nous avons dj cit : Le 6e corps, avec la cavalerie du gnral d'Aumont, sous les ordres du comte Lobau, fut destine se porter en arrire de notre droite, pour s'opposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy, et tre dans l'intention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports, et par une lettre du gnral prussien, que portait une ordonnance prise par nos coureurs.124 Gourgaud ne diverge gure : Cependant, comme ce corps [prussien] ne paraissait plus loign que de deux petites lieues du champ de bataille, il devint ncessaire de lui opposer des forces. Le marchal Grouchy pouvait tarder plus ou moins passer la Dyle, ou pouvait mme en tre empch par des vnements inattendus. Le lieutenant gnral Domont fut

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Napolon Mmoires, p. 129. Cit par Tondeur, etc., p. 60. Bulletin de lArme, date du 20 juin, parue dans supplment du Moniteur Universel, le 21 juin.

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envoy avec sa cavalerie lgre et la division du corps de cavalerie de Pajol125, ce qui devait faire prs de trois mille chevaux, la rencontre de lavant-garde de Bulow ; il avait lordre doccuper tous les dbouchs, dempcher les hussards ennemis de se jeter sur nos flancs, et denvoyer des coureurs la rencontre du marchal Grouchy.126 Le lecteur notera que Gourgaud confond les divisions de cavalerie de Pajol et de Subervie et quil value la distance entre le champ de bataille et le corps de Blow deux lieues, soit huit kilomtres. Napolon, aprs avoir expliqu que de l o il tait, il tait impossible de distinguer si le corps qui arrivait Chapelle-Saint-Lambert tait prussien ou franais, dicte : Dans cette incertitude, sans plus dlibrer, il [Napolon] fit appeler le lieutenant gnral Daumont, et lui ordonna de se porter avec sa division de cavalerie lgre et celle du gnral Subervie pour clairer sa droite, communiquer promptement avec les troupes qui arrivaient sur Saint-Lambert, oprer la runion si elles appartenaient au marchal Grouchy, les contenir si elles taient ennemies.127 Quelques lignes plus loin, Napolon insiste : Ces trois mille hommes de cavalerie neurent qu faire un droite par quatre pour tre hors des lignes de larme ; ils se portrent rapidement et sans confusion trois mille toises, et sy rangrent en bataille, en potence sur toute la droite de larme.128 Trois mille toises ! Soit environ 6 000 mtres ! Cela nous conduirait audel du village de Lasne Si Napolon a effectivement envoy 3 000 cavaliers au-del de Lasne, alors quil a dj pu observer larrive des Prussiens Saint-Lambert, cela revenait les envoyer la mort. Houssaye y va donc de sa petite note : Napolon dit que la cavalerie se porta 3.000 toises (soit 5.580 mtres). Ella aurait donc pouss jusqu Lasne. Cest inexact, car le gros de ces divisions ne dpassa pas la lisire sud-est du bois de Paris (Cf. le rapport de Blow cit par von Ollech, 192, et Damitz,

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De fait, la division Subervie appartenait organiquement au 1 corps de cavalerie de Pajol. Gourgaud, p. 90. 127 Napolon Mmoires, p. 137 128 Id., ibid.

er

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II, 257-260.) Seule une patrouille de Marbot vint, comme on la vu, au-del du bois de Paris, mais ce fut vers midi, et elle ny resta pas longtemps.129 Cest bien honnte de mettre en cause les affirmations de Napolon et Houssaye aurait certainement d le faire plus souvent mais si cest pour les remplacer par des assertions tout aussi hasardeuses, cela ne nous avance gure. Tout dabord, les rapports prussiens ne disent pas quaucune de ces divisions de cavalerie ne se porta au-del de la lisire sudest du bois de Paris, mais bien au-del de sa lisire sud-ouest. Cest une sacre nuance Quant la patrouille de Marbot, elle fut dtache de la division Jacquinot vers 11 heures sur ordre exprs de lempereur, transmis une premire fois par Labdoyre. Nous avons vu plus haut dans le dtail en quoi elle consistait. Elle na donc rien voir avec la mission confie Domon et Subervie. Mlanger les deux revient semer un peu plus la confusion dans une situation qui est dj claire comme du jus de chique Selon la tradition, cest la vue des masses sombres groupes SaintLambert, que Napolon envoie le gnral Bernard sur place pour se rendre compte de la situation. Ce serait donc vers 13.00 hrs ou peu aprs que le gnral Bernard sen alla mener son enqute. Si lon suit le rcit de Aerts, Domon et Subervie reurent ordre de prendre position droite, en mme temps ou immdiatement aprs que le gnral Bernard est parti : Toutes les lunettes de ltat-major furent diriges sur ce point ; vingt avis diffrents furent donns. Laide de camp Bernard fut dtach vers Saint-Lambert avec quelques cavaliers, puis les gnraux Domon et Subervie reurent lordre de se diriger sur la droite, doccuper tous les dbouchs et de se lier avec les ttes de colonne de Grouchy ds quelles apparatraient.130 Voil qui suit la dicte Gourgaud de trs prs quand elle dit : Il (Domon) avait lordre doccuper tous les dbouchs, dempcher les hussards ennemis de se jeter sur nos flancs, et denvoyer des coureurs la rencontre du marchal Grouchy.

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Houssaye, p. 337, note 2. Aerts, p. 231-232.

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A la nuance prs que Gourgaud semble reconnatre que la prsence des ttes de colonne de Grouchy tait une certitude, alors quAerts, au contraire, semble vouloir dire quil fallait encore les trouver par le moyen de coureurs Le lecteur trouvera peut-tre que nous ergotons sur les termes, mais la chose en vaut certainement la peine : dans la petite diffrence qui existe entre les crits de ces auteurs rside la pense de lempereur : soit, il a, ce moment, la certitude de voir arriver Grouchy ; soit, il en doute et veut en avoir le cur net. Les dictes de Sainte-Hlne sont, ce propos, loin dtre un fatras dincohrences. Quessaie de nous faire croire Napolon ? Quil avait tout analys, tout organis et tout prvu Dans ce but, il nhsite pas mentir. En loccurrence, il va jusqu inventer de toutes pices une correspondance envoye Grouchy dans la nuit du 17 au 18, lui demandant de venir le rejoindre Mont-Saint-Jean et, sinon, au moins de lui envoyer 7 000 hommes. Comme si 7 000 hommes eussent pu changer la face des choses ! Nous avons dit que cette dpche est une invention pure et nous avons expliqu pourquoi131. Dans tous les textes dicts Sainte-Hlne, aussi bien Gourgaud qu Bertrand ou Las Cases, propos de Waterloo, on entend le mme lamento : mes ordres si pertinents ont t mal excuts, mes subordonns nont rien compris, etc. Mais surtout, lempereur, lorsquil aborde les moments dlicats de cette campagne, botte systmatiquement en touche et accuse la fatalit 132. Ainsi donc, si, dans le rcit des vnements du 18 juin aux environs de 13.00 hrs, Napolon ne se disait pas absolument certain de pouvoir attendre Grouchy en toute confiance, il nierait, par le fait mme, quil a tout prvu. Dans le cas qui nous occupe, il sagit de cacher que, ds le soir du 16 juin, Napolon a perdu la bataille de Waterloo quil naurait jamais d livrer et la campagne de Belgique en se persuadant que les troupes de Blcher avaient subi une dfaite dcisive et dfinitive Ligny et quelles refluaient en toute hte vers leurs bases doprations Lige et au-del. Aucune analyse, aussi fouille soit-elle, ne pourra sans doute jamais nous dire quand lempereur, confront aux faits, revint de cette illusion. Mais quand il le fit, il continua imperturbablement faire

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Voir Grouchy, ctait Blcher. Voir ce sujet louvrage de Tho Fleischman En coutant parler Napolon Bruxelles, Brepols, 1959, pp. 213 236.

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croire quil ne cessait pas davoir raison. A cet gard, le rcit donn par von Lben-Sels du retour du gnral Bernard est trs significatif : Je men doutais ! , sexclame lempereur. Depuis quand ? Rsumons donc la situation cet instant telle que la prsente la tradition. Lorsque Napolon aperoit des masses Saint-Lambert, il envoie le gnral Bernard aux nouvelles et fait avancer les cavaliers de Domon et Subervie pour protger son flanc droit qui pourrait tre menac si, par hasard, les troupes aperues au loin ntaient pas celle de Grouchy.
Le 6me corps

La tradition veut que Napolon ait envoy ses ordres Lobau entre 13.30 hrs et 14.00 hrs. Jacques Logie crit : Vers treize heures, alors que lEmpereur entour de son tatmajor se trouvait Rossomme, Soult fit remarquer Napolon quil apercevait lest, sur les hauteurs de Saint-Lambert, ce qui lui paraissait tre des troupes Pour sen assurer, Napolon fit appeler le gnral Domon et lui ordonna dclairer la droite de larme avec sa division de cavalerie lgre et celle de Subervie Napolon fit expdier sur le champ au marchal [Grouchy] la lettre intercepte133 LEmpereur ordonna Lobau de se porter lest avec son IVe corps (sic) pour soutenir la cavalerie lgre de Domon et de se choisir une bonne position intermdiaire, o il pt avec 10 000 hommes en arrter 30 000 si cela devenait ncessaire.134 Puis il envoya Ney lordre de lancer le corps de dErlon lattaque. Il tait prs de quatorze heures.135 Voil rsums en peu de mots, tous les lieux communs concernant cet pisode de la bataille. Ds la rception de ses ordres, Lobau aurait envoy son chef dtatmajor, le gnral Durrieu, ladjoint de celui-ci, le gnral Janin, et le
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Ce qui est parfaitement faux. Napolon envoya le message dont nous avons donn le texte plus haut mais certainement pas une lettre de Blow Wellington dont lexistence est dailleurs tout fait hypothtique. En tout cas, ni Mffling, ni Wellington, ni Grouchy lui-mme ne soufflent mot dune telle dpche. Or Blow ntait pas assez simple pour crire une lettre directement Wellington, alors que Blcher est prs de lui. Let-il fait quil laurait envoye en double ou en triple, prcisment pour viter la perte du message sil tait pris par lennemi. Ce qui est certain, cest que Grouchy ne reut jamais cette lettre ni sa copie. 134 Logie cite Napolon, Mmoires, p. 148. 135 Logie Dernire bataille, p. 137.

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gnral Jacquinot qui commandait la cavalerie du 1er corps, afin de reconnatre le terrain. Lobau aurait attendu le rapport de ces officiers avant de mettre son corps en route. Winand Aerts dit quil lui semble que le 6me corps ne se soit pas mis en marche avant 3 ou 4 heures136 . Cela nous semble trs pessimiste. Adkin, de son ct, pense que le 6me corps de Lobau avait pris place dans une forte position sur la hauteur cheval sur la route de Plancenoit. Il arriva vers 14.30 hrs.137 Cela nous semble, au contraire, exagrment optimiste. Houssaye, dans une note, fait remarquer : Sur lexcution de ce mouvement, les deux relations de SainteHlne ne concordent pas. Dans lune, il est dit que Lobau changea de position peu aprs la cavalerie de Domon. Dans lautre, on lit que Lobau alla seulement reconnatre alors sa future position de bataille et quil ne sy tablit que vers quatre heures et demie. En cette circonstance, comme en tant dautres durant cette campagne, les ordres de lempereur ne furent-ils point ponctuellement excuts ? 138 Il semble bien ce qui serait pardonnable quHoussaye, comme tous les auteurs aprs lui ce qui le serait moins ait mal compris ce qui sest rellement pass et que dans le souci de faire concorder les sources, ils aient fait un trange amalgame entre les diffrents mouvements du 6e corps La confusion vient dans doute du Bulletin de lArme du 20 juin 1815 qui explique : Le 6e corps, avec la cavalerie du gnral dAumont, sous les ordres du comte Lobau, fut destine se porter en arrire de notre droite, pour s'opposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy, et tre dans l'intention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports, et par une lettre du gnral prussien, que portait une ordonnance prise par nos coureurs.139

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Aerts, p. 236. Adkin, p. 384, carte n 36, note D. 138 Houssaye, p. 337, note 3. 139 Bulletin de lArme, date du 20 juin, parue dans supplment du Moniteur Universel, le 21 juin. Bernard Coppens sur son site www. 1789-1815. com/question_1.htm#6corps, commet une erreur e dinterprtation du texte du Bulletin du 20 juin : celui-ci dit en effet : Le 6 corps fut destin se

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Dans sa premire version, publie en 1818, Gourgaud crit : Le sixime corps (comte de Lobau) se forma en colonne serre sur la droite de la chausse de Charleroi : il se trouvait ainsi en rserve derrire la gauche du premier corps, et en potence derrire le centre de la premire ligne.140 Il semble donc confirmer la version du Bulletin mais avec la nuance de taille quil ne dit pas que le 6e corps a pris cette position pour sopposer un corps prussien . Au contraire, il crit bien que Lobau tait en rserve derrire la gauche du 1er corps alors que cest droite que lon observe les Prussiens. Dans la deuxime version de la dicte de Sainte-Hlne (1820), on trouve : La deuxime colonne, commande par le gnral comte de Lobau, se porta cinquante toises derrire la deuxime ligne du 2e corps ; elle resta en colonne serre par division, occupant une centaine de toises de profondeur, le long et sur la gauche de la chausse de Charleroi, avec une distance de dix toises entre les deux colonnes de division, son artillerie sur le flanc gauche.141 Apparemment, ces versions, dont Napolon est chaque fois lorigine, sont contradictoires. Tondeur crit : Ce dplacement nest pas d au hasard, ni des trous de mmoire de la part de Napolon. Un premier rcit rdig par le gnral Gourgaud, chaud, confirme la version du bulletin ( droite) ainsi que les rcits de deux officiers dtat-major du 6e corps (Janin et Combes-Brassard), celui du gnral Durutte, et dautres.142 Il semble pourtant que ces rcits ne se contredisent pas autant que Tondeur, etc. le disent. En ralit, ils dcrivent deux tats diffrents deux heures diffrentes du 6e corps. trangement, Tondeur ne semble pas sen tre aperu. Cest pourtant lui qui nous donne la solution en citant le rcit du sergent-major Marq, du 107e de ligne : Sur les dix heures du matin, le rgiment sortit de son campement pour se diriger sur Waterloo, o la bataille tait dj anime, les rgiments qui faisaient partie de notre corps (6e dobservation) se

porter en arrire de notre droite pour sopposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy et non pas quil se trouvait, au dpart, larrire de la droite franaise. 140 Gourgaud, p. 90. 141 Napolon Mmoires, pp. 137-138. 142 Coppens., html cit.

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sont runis et ils ont march en Colonne jusquaux environs de la Bataille, on nous fit tenir dans cette position jusqu trois heures de releve, et ayant t expos un grand longtemps par les boulets de canon qui venaient tomber dans nos rangs, on nous fit marcher en colonne serre jusquau milieu du champ de bataille ; marchant pour arriver cet endroit, plusieurs hommes furent tus dans les rangs, et tant arrivs, on nous fit mettre en carr par Rgiment en raison de ce que la cavalerie Anglaise tait prs de nous qui se battait avec des cuirassiers franais, elle est venue plusieurs fois pour foncer nos carrs ; mais elle na remport aucun succs, les boulets et la mitraille tombaient dans nos carrs, nous tions l avec ordre de ne pas tirer un coup de fusil et ayant la baonnette croise, beaucoup dhommes furent tus dans cette position.143 Ce tmoignage est prcieux : il confirme plusieurs points ; tout dabord, que lon ne mit le 6e corps en marche que vers 10.00 hrs. Malgr la maladresse de la rdaction, il faut comprendre quil arriva sa premire position oprationnelle alors que la bataille tait dj bien engage, soit, obligatoirement, aprs 11.30 hrs144. Daprs le sergent-major, son rgiment se trouvait dans un endroit que lartillerie anglaise pouvait atteindre et y resta jusqu 15.00 hrs. Mais il ne semble pas que les boulets britanniques aient fait de grands dgts. On peut en dduire que le 6e corps se trouvait donc dans lespace situ entre la porte maximale efficace dune pice de 9 livres et sa porte maximale. Or nous savons que la porte maximale dun canon de 9 est de 1 700 mtres et sa porte efficace de 850 mtres. Le 6e corps tait donc, au plus loin, 1 700 mtres de la ligne anglo-allie, soit exactement lemplacement actuel du monument de lAigle bless. A trs peu de chose prs, cest lemplacement indiqu sur le plan donn par Adkin145. Ceci dit, on nous opposera le plan de Craan, que chacun saccorde trouver trs exact. On y voit le 6e corps en pleins champs droite de la route hauteur du virage situ mi-chemin entre Rossomme et Maison-du-Roi. Et Craan

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Cit par Tondeur, etc. - Plancenoit, p. 68. Malgr nos recherches, nous navons pu trouver loriginal de ce tmoignage et en vrifier les termes. Mais Tondeur, etc. est trop honnte pour ne pas donner un texte exact, nous lui ferons donc confiance. Il est pourtant malheureux que Tondeur, etc., dans leurs ouvrages si intressants, ne soient pas plus prcis dans leurs rfrences. 144 Et, sans doute, bien plus tard Nous savons en effet de manire certaine qu 11.30 hrs, au er moment o tonna le premier coup de canon, le 1 corps navait pas fini de se dployer. 145 Adkin, carte N 8, pp. 118-119.

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qui reprsente les dplacements des divers corps au cours de la journe laide de fines flches ce qui rend parfois la carte un peu confuse montre le 6e corps se dplaant de cette position de dpart immdiatement vers Plancenoit. Manifestement, Craan qui nous montre donc lemplacement do partit Lobau 10.00 hrs, saute un pisode, celui cont par Marq : le 6e corps marchant partir de 10.00 hrs vers le champ de bataille et stationnant hauteur de lAigle bless. Or, ce dernier fait parat difficilement contestable. Maintenant, on peut toujours samuser se demander si le corps de Lobau tait gauche ou droite de la route. Gourgaud nous dit Derrire la gauche du 1er corps et donc, droite de la route. Napolon dicte : Derrire le 2e corps , donc gauche de la route en prcisant que sa cavalerie se trouvait en vis--vis de lautre ct de la chausse. Houssaye dit : A gauche (p. 321). Bernard le montre gauche (p. 216217) ; Logie, sans doute manire de mnager la chvre et le chou, dit A cheval (sur la route) (p. 91). Devos dit Juste gauche (p. 103). Adkin le montre gauche ; Desoil le montre gauche (croquis n 9). Lachouque le montre gauche (p. 126-127). Ainsi, la plupart des auteurs, suivant la dernire version de Napolon, le situent gauche, quoique Gourgaud commence par le situer droite. En ralit, cette discussion revient couper les cheveux en quatre Finalement, que le 6e corps ait, lorigine, t droite ou gauche de la chausse na aucune espce dimportance. Nous allons immdiatement voir pourquoi. Revenons au rcit du sergent-major Marq. Aprs tre rest un grand longtemps en arrire le long et sans doute gauche de la chausse, le rgiment du sergent-major, reut en mme temps que tout le corps de Lobau lordre de marcher en colonne serre jusquau milieu du champ de bataille . Quentend exactement Marq par-l ? Cest ici le moment de faire appel aux souvenirs du gnral Durutte qui se trouvait lextrme droite du 1er corps (dErlon) : Le corps command par le gnral Lobau vint se placer derrire la division Durutte aprs la charge des dragons anglais.146 Or, il ne fait de mystre pour personne que la cavalerie lourde britannique chargea entre 14.30 hrs et 15.00 hrs. Le tmoignage de Marq
146

Durutte, cit par Tondeur, etc., p. 68.

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se trouve donc tout fait confirm : on fit marcher le 6e corps vers la droite franaise et on le forma en carrs afin de parer aux possibles charges britanniques. Par ailleurs, nous savons que les charges de la cavalerie britannique emportrent tout sur leur passage et atteignirent la grande batterie o, semble-t-il, elle mit, au moins provisoirement, une trentaine de canons hors dusage147. De mme, nous savons que, voyant les quatre divisions du 1er corps reculer prcipitamment la division Durutte un peu moins vite que les autres et la grande batterie menace, Napolon ordonna aux lanciers de Jacquinot et aux cuirassiers de Farine de contre-attaquer, ce quils firent avec succs. Il nest donc pas du tout invraisemblable que, en mme temps quil donnait ces ordres, il nait command Lobau de se porter cet endroit trs menac. Ds lors, le deuxime mouvement de Lobau, lorsquil se porte derrire Durutte, na strictement rien voir avec larrive des Prussiens, au contraire de ce quaffirment tous les auteurs la notable exception de Mauduit qui raconte que Lobau eut la douloureuse surprise de voir dtruire sa batterie de 12 qui avait t dtache dans la grande batterie. Voil qui nous donnerait avec prcision lemplacement que vint occuper le 6e corps vers 15.00 hrs. La batterie de rserve du 6e corps tait la 4e compagnie du 8e dartillerie pied. Cette compagnie prit position, selon toute apparence, exactement au milieu de la grande batterie, soit 400 mtres droite de la route hauteur de la borne kilomtrique 21. Le 6e corps se trouvait donc vraisemblablement la cote 130, au nord du chemin qui va de la Belle-Alliance Papelotte. Il faut en effet tenir compte du dploiement en profondeur du train dartillerie sur prs de 500 mtres. Pourquoi nos auteurs nenvisagent-ils pas cette position ? Mais, tout simplement, parce quils sont tous bloqus dans lide que cette position est exactement celle quoccupaient les pices de la grande batterie et que, donc, il aurait t impossible dy dployer un corps darme. Nous savons, nous, quen ralit cette grande batterie se trouvait 500 mtres plus au nord, hauteur de la borne kilomtrique 21148. De telle sorte que Mauduit ne se trompe gure quand il dit que place trop en avant, cette batterie se trouva en lair, pour nous servir dune expression technique, et fut dtruite sans quil ft possible de la secourir temps, car linfanterie,

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De Vos, p. 116. Voir Grande batterie.

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place en arrire, ne pouvait faire feu sur ces dragons [britanniques] sans sexposer tuer nos propres canonniers.149 Napolon ne dit pas autre chose quand, Sainte-Hlne, il confie Gourgaud : Ney ma fait bien du mal avec son attaque partielle de la HaieSainte et en faisant changer de position lartillerie que vous aviez place ; elle protgeait bien ses troupes, au lieu quen marchant en avant, elle pouvait tre charge, ce qui lieu en effet.150 Et le sergent-major Marq ne ment pas : les artilleurs britanniques nont pas d pargner les munitions sur cette cible idalement place porte de ses shrapnels, sinon de ses boulets 151 Accessoirement, le tmoignage de Marq nous montre aussi que les escadrons britanniques ont men leurs charges bien plus loin quon ne ladmet gnralement. Ceci dit, ce moment-l, il nest toujours pas question des Prussiens Cest donc bien pour venir au secours de la grande batterie que le 6e corps a reu lordre de se porter en arrire de laile droite. Rsumons-nous ce stade. Vers 10.00 hrs, le corps de Lobau qui avait bivouaqu entre Maison-du-Roi et Rossomme, reut lordre de marcher et vint se placer le long de la route, hauteur de lAigle bless. Vers 15.00 hrs, il se porta droite afin de venir en soutien laile droite du 1er corps et de protger la grande batterie, menace par les charges de la cavalerie lourde britannique. A 16.00 hrs, il se trouvait donc form en carrs, au nord du chemin de la Belle-Alliance Papelotte, environ 500 mtres droite de la chausse. Reste dterminer quand, comment et pourquoi le 6e corps fut finalement dploy en potence par rapport la ligne franaise forme par le 1er corps pour sopposer lirruption des Prussiens. Napolon dit, en dictant ses Mmoires : Peu aprs, le gnral Daumont envoya dire que quelques coureurs bien monts qui le prcdaient, avaient rencontr des patrouilles ennemies dans la direction de Saint-Lambert ; quon pouvait tenir pour sr que les troupes que lon y voyait, taient ennemies ; quil avait envoy dans plusieurs directions des patrouilles dlite pour
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Mauduit, cit par Tondeur, etc., p. 68. Gourgaud-Journal de Sainte-Hlne, cit par Fleischman, op. cit., p. 218. 151 A ceux qui stonneraient que les canonniers britanniques naient pas pris la grande batterie pour cible, prcisons que cette batterie se trouvait la limite de la porte efficace des canons de 9 et quils obissaient aux ordres stricts de Wellington qui leur avait interdit de gcher leurs munitions essayer de la museler par des tirs trop alatoires. Voir Grande Batterie.

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communiquer avec le marchal Grouchy et lui porter des avis et des ordres.152 Napolon montre ici le bout de loreille. Et, sans le vouloir, nous avons peut-tre trouv la solution du problme pos par le hussard noir Napolon nous disait que quelques coureurs bien monts de Domon lui avaient rapport la prsence de patrouilles ennemies dans la direction de Saint-Lambert . Premier point : de quoi est compose la division Domon ? De 3 rgiments de chasseurs cheval : 4e chasseurs (3337 h.), 9e chasseurs (362 h.) et 12e chasseurs (318 h.). Deuxime point : si Napolon fait prendre position Domon droite du dispositif, cest, selon lui, la suite de lobservation quil a faite des Prussiens Chapelle-Saint-Lambert. Cest ce que les auteurs admettent dans leur quasi-totalit. Or, si cest le cas, Saint-Lambert et les parages ne sont plus occups par des patrouilles ennemies mais bien par des masses dinfanterie arrivant de Wavre et se rendant Lasne. Donc, les reconnaissances de Domon ont t obligatoirement opres longtemps avant 13.00 hrs. Donc lordre Domon de se porter sur la droite du dispositif a t donn longtemps avant 13.00 hrs et nest donc pas conscutif la prtendue observation des Prussiens Saint-Lambert. Et que nous a dit Napolon quelques paragraphes plus tt ? Un quart dheure aprs, un officier de chasseurs amena un hussard noir prussien qui venait dtre fait prisonnier par les coureurs dune colonne volante de trois cents chasseurs, qui battait lestrade entre Wavres et Planchenoit. Il y a donc tout lieu de penser que Domon a t envoy trs tt peuttre mme avant le dbut effectif de la bataille comme flanqueur de la droite franaise et quun de ses rgiments (300 sabres) a effectivement battu lestrade entre Wavre et Plancenoit, cest--dire beaucoup plus au sud que l o se trouvaient les Prussiens. De l dire que le fameux hussard noir a t captur par ces chasseurs cheval, il ny a quun pas. Le problme de la couleur de luniforme nest plus un problme : le cavalier captur peut trs bien appartenir une unit trangre au 4e corps prussien mais avoir t dtach dans son tat-major.
152

Napolon Mmoires (Barrois, 1820), p. 84

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En outre, quels avis, quels ordres Napolon a-t-il charg Domon de transmettre Grouchy ? Le registre du major gnral est muet ce propos. Lempereur continue sa dicte et, imperturbablement, intoxique son lecteur : Lempereur fit ordonner immdiatement au comte de Lobau de traverser la chausse de Charleroi, par un changement de direction droite par division, et de se porter pour soutenir la cavalerie lgre du ct de Saint-Lambert ; de choisir une bonne position intermdiaire, o il put, avec dix mille hommes, en arrter trente mille, si cela devenait ncessaire : dattaquer vivement les Prussiens, aussitt quil entendrait les premiers coups de canon des troupes que le marchal Grouchy avait dtaches derrire eux. Ces dispositions furent excutes sur-le-champ. Il tait de la plus haute importance que le mouvement du comte de Lobau se ft sans retard.153 Quelques paragraphes plus loin, Napolon poursuit : Il tait midi Du ct de lextrme droite les troupes du gnral Blow taient encore stationnaires ; elles paraissaient se former et attendre que leur artillerie et pass le dfil Ds deux heures aprs-midi, le gnral Daumont avait fait prvenir que le gnral Blow dbouchait sur trois colonnes, et que les chasseurs franais tiraillaient tout en se retirant devant lennemi qui lui paraissaient trs nombreux ; il lvaluait plus de quarante mille hommes ; il disait de plus que ses coureurs, bien monts, avaient fait plusieurs lieues dans diverses directions, navaient rapport aucune nouvelle du marchal Grouchy ; quil ne fallait donc pas compter sur lui. Gourgaud, qui crit pourtant sous la dicte de lempereur, mais deux ans plus tt affirme pourtant : Il tait quatre heures et demie, le feu le plus vif rgnait de tous cts, en cet instant le gnral Domont fit prvenir sa Majest que le corps de Blow, quil observait, se mettait en mouvement, et quune division de huit dix mille Prussiens dbouchait des bois de Flechimont ; quon navait aucune nouvelle du marchal Grouchy ;
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Id., ibid.

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que les reconnaissances quil avait envoyes dans les directions par o il devait venir navaient pas rencontr un seul de ses coureurs. Est-ce ce moment que Napolon ordonne Lobau de faire front droite ? Il ne semble pas. Gourgaud continue en effet : Le corps du comte de Lobau se porta en trois colonnes dans les positions quil avait reconnues. Par ce mouvement, ce corps se trouvait avoir fait un changement de front, et tait plac en potence sur lextrmit de notre droite A quatre heures et demie, le corps de Lobau, sept mille hommes, se porte contre les prussiens, ce qui rduit soixante mille hommes les troupes opposes larme Anglo-Hollandaise154 L-dedans, pas question dune intervention de ltat-major imprial. Lobau semble donc avoir agi de sa propre initiative. Ainsi Napolon, manifestement, trompe son monde. Il croit pouvoir faire croire 1- que, ds midi, les Prussiens ont t observs et, mme, quils ont dj occup le bois de Paris mais quils attendent leur artillerie toujours occupe franchir les dfils ; 2 - que, ds quil a observ les Prussiens Saint-Lambert, il ordonna immdiatement Lobau de traverser la chausse , alors que nous savons de manire certaine que ce mouvement est destin soutenir le 1er corps et la grande batterie menacs par la charge de la cavalerie lourde britannique et que, donc, ce mouvement ne peut avoir eu lieu, au plus tt, que vers 15.00 hrs ; 3 que les Prussiens ont commenc dboucher vers 14.00 hrs. Nous pourrions faire ici appel aux souvenirs du colonel Janin qui tait sous-chef dtat-major du 6e corps : Le 6e corps se porte en avant pour aller soutenir lattaque du centre : peine est-il arriv sur la crte du ravin qui spare les deux armes155 que son chef dtat-major, le gnral Durieu, qui lavait devanc, revint bless et annonce que les tirailleurs ennemis stendent sur notre flanc droit : le comte de Lobau savance avec le gnral Jacquinot et moi pour les reconnatre, et bientt, nous voyons dboucher deux colonnes denviron dix mille hommes chacune : ctait le corps prussien de Blow. La destination du 6e corps se trouva change par cet incident : il ne sagissait plus de

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Gourgaud, p. 79. Lisez larme franaise et celle de Wellington.

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continuer lattaque contre les Anglais, mais bien de repousser celle des Prussiens : en un mot par la force des choses nous tions rduits la dfensive la plus dfavorable et dont le rsultat ntait plus douteux156 Voil qui confirme ce que nous avons dit prcdemment et qui prouve que le comte Lobau fut compltement surpris par larrive des Prussiens sur sa droite. Il nest donc pas question de prtendre que le 6e corps avait t plac lendroit o il tait pour faire face larrive de Blcher. Lobau na, ce moment, reu aucun ordre de ltat-major imprial lui prescrivant de faire front droite et il est toujours dans la position que nous avons dite en compagnie de la division de cavalerie du gnral Jacquinot. Cest la force des choses qui loblige changer de front. En veut-on la preuve ? Voici ce que raconte le colonel Combes-Brassard : Le 6e corps, formant la rserve (jtais chef dtat-major gnral de ce corps157), marcha pour soutenir lattaque de la droite. Ce corps tait compos entirement dinfanterie. Il tait trois heures et demie, un feu infernal stendait sur toute la ligne des deux armes. Le 6e corps achevait de se dployer en rserve sur toute la droite de larme, lorsque, me rendant lextrmit de notre droite, je reconnus des ttes de colonnes qui dbouchaient du ct de Vavres, par Ohain et Saint-Lambert. Ces colonnes taient prussiennes. Leur arrive se produisait sans que lEmpereur et donn aucun ordre158. Nous tions tourns. Incertain encore sur la nature et les intentions de ces troupes, je mapprochai delles pour reconnatre leurs mouvements. Bientt je vis que cette colonne tait prussienne et manuvrait pour se porter sur nos flancs et sur nos derrires, de manire couper larme franaise la retraite sur Genappe et le pont de la Dyle.
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Janin E.F. Campagne de Waterloo, ou Remarques critiques et historiques que louvrage du gnral Gourgaud - Paris, 1820. Cit par Tondeur, etc., p. 69. Il est remarquer que Janin rpond Gourgaud, dont le livre parat en 1818, et non pas Napolon dont la dicte na t publie quaprs quil a lui-mme crit. Ainsi, son tmoignage ne risque-t-il pas dtre pollu . 157 Jean-Philippe Tondeur, etc. pose une question pertinente ce propos : qui tait chef dtat-major e gnral du 6 corps : Durrieu ou Combes-Brassard ? On a beau scruter lordre de bataille franais, on ne trouve pas mention de ce Combes-Brassard pas plus que dans le Dictionnaire des Braves de e Napolon. Mais nous savons que le gnral Durrieu fut bless alors que le 6 corps se formait en carr derrire la grande batterie. Est-il possible que Combes-Brassard ait t prsent auprs de Lobau, titre personnel, et quil ait repris au pied lev les fonctions de chef dtat-major ce moment ? 158 Cest nous qui soulignons.

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Les Prussiens manuvraient dj pour se porter sur nos derrires. Je volai prvenir de ce mouvement. Il tait temps encore, en prenant la position o larme avait bivouaqu avant de livrer la bataille, de prvenir les dangers de la position o nous nous trouvions. Mais il ny avait pas un moment perdre. Le perdre, ctait perdre larme. La fatalit en avait ainsi ordonn. LEmpereur, obstin vouloir enfoncer le centre de lennemi, ne tint aucun compte des mouvements qui se faisaient sur ses flancs.159 Voil qui confirme les tmoignages de Janin, du sergent-major Marq, de Durutte et les conclusions de Mauduit et de Gourgaud lui-mme Et qui rduit nant les rcits de Napolon, de Thiers160, dHoussaye et de tous les auteurs, Logie entre autres, qui leur ont succd. Nous ne tarderons pas remarquer que les rcits prussiens vont dans le mme sens.

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Combes-Brassard, cit par Tondeur, etc., p. 70 Thiers affirme que Napolon, ds quil et aperu les Prussiens Saint-Lambert, envoya immdiatement Lobau sur sa droite pour garantir son flanc. (pp. 201 et sq.) et, donc, fait remonter ces er ordres avant lattaque du 1 corps. Par la mme occasion, il justifie longuement le fait que lempereur nait pas, ce moment, renonc la bataille autant pour des raisons stratgiques que politiques.

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remire intervention prussienne

Peu aprs 16.00 hrs, on aperut les premiers cavaliers prussiens sortir du bois de Paris. Pendant ce temps, couvert, la 15me brigade de Losthin stait forme au nord du chemin de Plancenoit et la 16me (Hiller) au sud. Le tout est couvert par 32 pices dartillerie. Laxe principal de lattaque prussienne est donc parallle au front principal franais et est reprsent par le chemin de Lasne Plancenoit. Cest dailleurs le clocher de lglise de Plancenoit qui constitue le point de mire pour les soldats prussiens. Nanmoins, Blcher, toujours prudent, fait dtacher trois bataillons sur sa droite afin de protger son flanc droit (dans lordre les 2/18 R.I., 3/3 Landwehr Silsie et 1/18 R.I.). Ces units prennent la direction du chteau de Fichermont et du hameau de Smohain. De mme, gauche, les 3/15 R.I. et 3/1 Landwehr de Silsie se dirigent vers la ferme Hannotelet. Rappelons que les deux escadrons de von Falkenhausen sont toujours disposs dans la valle de la Lasne vers Maransart. Lattaque du 4me corps est donc parfaitement protge sur ses deux flancs. Lintention de Blcher est parfaitement claire : il sagit de pousser jusqu la chausse et de couper la retraite lennemi. En mme temps, en poussant quelques bataillons vers Smohain, on donnera la main Wellington. On sest parfois demand pourquoi les Prussiens taient si tardivement intervenus sur le champ de bataille. Et on a cru y rpondre en disant que cest la mfiance de Gneisenau quil fallait attribuer ce prtendu retard. Mais nous savons que ds 13.30 hrs, lorsque la grande batterie se dchana, Gneisenau tait fix ; que, dautre part, Gneisenau tait encore Wavre ce moment, occup rgler la marche des 2e et 3e corps ; que Blcher tait avec Blow et que cest donc lui qui ordonna lattaque du 4e corps, avant mme quil soit entirement runi. Blcher sen explique dailleurs lui-mme : Il tait 4 heures et demie. Lextrme difficult du passage du dfil de Saint-Lambert avait considrablement retard la marche des colonnes prussiennes, en sorte que deux brigades seulement du IVe corps taient arrives la position couverte qui leur tait 83

assigne. Le moment dcisif tait venu, il ny avait pas un instant perdre. Les gnraux prussiens ne le laissrent pas chapper. Ils rsolurent aussitt de commencer lattaque avec les troupes quils avaient sous la main.161 Cest donc aux difficults du passage de la Lasne que Blcher attribue son retard (relatif). La plupart des sources prussiennes confirment ce point de vue. Mffling suggre mme que lon attendit les batteries de 12 pour engager franchement le combat. Quoi quil soit, les auteurs prussiens sont unanimes : on nattendit pas que le 4e corps ft au complet pour se lancer dans la bagarre et cela est d au fait que Wellington semblait en grande difficult. Damitz va mme jusqu crire : Les nombreux rapports que le feld-marchal [Blcher] recevait du duc de Wellington montraient assez que celui-ci tait la dernire extrmit. Les forces de Napolon se voyaient distinctement vers Belle-Alliance : chaque instant elles pouvaient rompre la ligne branle des Anglais.162 Trois batteries prussiennes ouvrirent le feu sur la cavalerie franaise la limite de leur porte. Selon Mffling, ce tir avait plutt pour but davertir Wellington que les Prussiens entraient dans la bagarre163. Thurn und Taxis confirme164. Si tel est bien le cas, leffet fut compltement rat. Dans son Mmorandum de 1842, le duc prcise que le premier avis quil reut des mouvements de Blcher lui parvint 18.00 hrs par un message arriv de sa droite qui lui signalait qu ce moment, on apercevait dans le lointain, derrire la droite de lennemi, la fume dun tir dartillerie quon supposait avoir lieu Plancenoit165 Il est vrai qu 16.30 hrs, dferlaient sur la ligne allie les grandes charges de cavalerie franaises et, que dans la fume et le vacarme de la bataille, de l o il se tenait, Wellington aurait t bien en peine dapercevoir quoi que ce soit du ct de Plancenoit. Du ct franais, on croyait dj la bataille gagne. Napolon, une fois de plus, se faisait des illusions :
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Blcher, cit par Tondeur, etc., p. 76. Damitz, p. 163 Houssaye, p. 368, Aerts, p. 239. 164 Thurn und Taxis Aus drei Feldzugen, 1812 bis 1815 Berlin, Insel-Verlag, 1912, cit par Tondeur, etc., p. 77 165 Wellington Supplementary despatches, X, p. 529.

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Le dsordre tait dans larme anglaise ; les bagages, les charrois, les blesss voyant les Franais sapprocher de la chausse de Bruxelles et du principal dbouch de la fort, accouraient en foule pour oprer leur retraite. Tous les fuyards anglais, belges, allemands, qui avaient t sabrs par la cavalerie, se prcipitaient vers Bruxelles. Il tait quatre heures ; la victoire aurait ds lors t dcide ; mais le corps du gnral Bulow opra dans ce moment sa puissante diversion.166 Au tir dartillerie prussien, Domon fit avancer un de ses rgiments de chasseurs dans lintention manifeste de charger les batteries ennemies et, sans doute aussi, de laisser le temps au 6e corps de se dployer167. A la vue de cette manuvre, le 2e hussards silsiens, le 2e de Landwehr de Neumark et les escadrons de la 16e brigade traversrent les intervalles de linfanterie et vinrent se former en bataille, les hussards gauche du chemin, la Landwehr de Neumark droite, les 2 escadrons silsiens en arrire. Cette masse de 10 escadrons refoula sans peine les 4 premiers escadrons de Domon, mais elle dut plier son tour devant les 8 autres168. Les cavaliers prussiens repassrent derrire leur artillerie et leur infanterie. Domon, emport par son lan se trouva donc compltement dcouvert et dut reculer face au feu denfer que dirigeaient contre eux les canons de Blcher et les fantassins de Losthin bien posts169. Il passa en rserve, dmasquant linfanterie du 6me corps. Malgr la faiblesse de son artillerie, Lobau sut lutiliser bon escient et les artilleurs franais eurent la satisfaction de mettre hors de combat la moiti de la 14me batterie du 1er lieutenant Hensel. Malgr tout, encourages par la maigreur du feu dartillerie franais, les brigades Losthin et Hiller sortirent rsolument du bois et marchrent lennemi. A son tour, Lobau, qui ne dsirait pas subir le choc passivement, porta son corps en avant et repoussa brivement lennemi. Il tait 17.30 hrs. Cet incontestable succs neut pourtant aucun effet : voil que du bois, surgissaient maintenant les 13me (von Hake) et 14me (von Ryssel)

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Napolon Mmoires (Barrois, 1820), p. 86 Aerts, p. 239 168 Id., ibid. 169 Les 3 bataillons de Losthin taient remonts couvert vers la Marache et se dployrent e paralllement au 6 corps. Cest dans cette position que les aperut Vivian. Il sensuivit une mprise e ce quen termes modernes, on appelle un feu amical - et les Prussiens ouvrirent le feu sur le 2 e bataillon du 2 rgiment de Nassau. Voir infra.

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brigades. Toute la cavalerie du prince Guillaume suivait de prs et deux batteries supplmentaires furent mises en uvre. La rsistance tait presque impossible : Lobau alignait maintenant ses 6 500 hommes contre plus de 30 000 hommes du 4me corps prussien. A limpossible, nul nest tenu, dit-on. Et pourtant, Lobau sen tint limpossible et offrit un trs solide front aux attaques prussiennes.
Tentative denroulement par le village : premire prise de Plancenoit

Gneisenau, arriv sur ces entrefaites, comprit et en avisa Blcher que sobstiner attaquer de front Lobau ne servait rien et quil valait mieux essayer de le tourner gauche (vers le sud)170. En consquence de quoi, la 16me brigade (Hiller) appuya gauche, directement appuye par la 14me (von Ryssel). La 13me brigade (von Hake) vint prendre la place de la 16me gauche de la 15me (Losthin). Deux bataillons de Hake furent dtachs sur la droite et reprirent les extrieurs du chteau de Fichermont. Pendant ce temps-l, les huit batteries prussiennes (59 pices) pilonnaient le corps de Lobau. Celui-ci, dont la position devenait intenable, commena redouter srieusement dtre enroul par sa droite. Il recula calmement et son corps excuta une manuvre excessivement difficile dans ces conditions. En effet, alors que jusquici, chacune des deux divisions tait en colonnes par division distance de section, tout en reculant, elles se dployrent de sorte former la ligne sur trois rangs. Du nord au sud, le long de ce qui constitue aujourdhui le chemin de Plancenoit et le chemin de Camuselle, tait dploye la 20me division dans lordre suivant : le 2/107 R.I., le 1/107 R.I., le 2/10 R.I., le 1/10 R.I., le 2/5 lger, le 1/5 lger et le 2/84 R.I.. Un bataillon (le 1/84 R.I.) prit position dans le village de Plancenoit, prs de lglise, tandis quautour, les 2/27 R.I., 1/27 R.I., 1/11 R.I., 1/5 R.I., et 2/5 R.I., se postaient le long des haies ou des murs, y cherchant une forte position dfensive. En deuxime ligne, dans le village, se trouvaient les 2/11 R.I. et 3/11 R.I. Ainsi le village tait-il dfendu par lquivalent dune brigade. Tout ceci se fit sous le feu des batteries prussiennes qui avanaient progressivement.

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Hamilton-Williams, p.327.

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Comme le fait remarquer Winand Aerts, Plancenoit nest absolument pas un village facile dfendre : il constitue, selon lexpression consacre, un nid obus171. Cest dire si les cinq ou six batteries dartillerie prussiennes sen donnrent cur joie. Vers 18.00 hrs, les Prussiens passrent lattaque gnrale. Au nord, le long des chemins, la division Losthin prcde dune nue de tirailleurs monta lassaut de la 20me division qui tint assez bien sa position mais qui commena cder lentement le terrain. Cest sur le village que sexera la pression principale des Prussiens : en premire ligne, par la division Hiller soutenue par la division Ryssel. En peu de temps, malgr une rsistance acharne, le village tomba aux mains des Prussiens qui sy retranchrent. Pas de doute : si les Prussiens restaient l, ils taient mme de menacer la ligne de retraite de larme franaise. Dj, des boulets prussiens tombaient sur la chausse de Bruxelles o tait stationne lultime rserve, la Garde. Napolon fit donc appeler le gnral Duhesme et lui donna lordre de reprendre le village.
Feux amicaux au nord

Suspendons un instant laction pour aller voir ce qutaient devenus les Prussiens que Blcher avait envoys pour garder ses flancs.

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Aerts, p. 243.

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On se rappelle que la 15me brigade avait dtach trois bataillons sur sa droite : les 2/18 R.I., 3/3 Silsien, et 1/18 R.I. Ces units marchrent immdiatement couvert vers Papelotte sans tre autrement inquites. Apparemment, les seuls les apercevoir furent les cavaliers de Vivian en loccurrence, lescadron du 10me hussards du capitaine Taylor qui surveillaient lextrme-gauche de la position anglo-allie, depuis une hauteur au-dessus de Papelotte et de La Haie. Sir Hussey Vivian raconte : Je dirais que les premiers Prussiens que je vis entrer en action taient lavant-garde dun corps qui ne dpassait pas deux rgiments, supports par un troisime. Ils passrent les haies de Papelotte et traversrent la valle (du Smohain) pour se mettre angle droit avec notre ligne. Ils taient immdiatement en-dessous de lendroit o jtais et je vis cette opration aussi clairement que si cela avait t un jour de manuvre. Les Franais marchrent immdiatement contre eux, ou plutt contre leur flanc gauche, et les firent reculer. Ils occuprent le village de Smohain ou de Papelotte, jai oubli lequel exactement, Il devait tre entre cinq et six heures. Je dirais plutt cinq172 Ce que ne raconte pas Vivian et pour cause cest quau cours de cette opration, il se produisit un trs grave incident. Cest le colonel van Zuylen, chef dtat-major de la 2me division nerlandaise (Perponcher) qui raconte son tour : A 6 heures, on entendit un feu trs vif laile gauche. Jusqu ce moment, le gnral de Perponcher stait tenu prs de la premire brigade, au centre de la position, mais pensant que sa prsence pouvait tre alors ncessaire laile gauche, il se rendit Smohain, accompagn du chef dtat-major. Lennemi173, voyant dboucher les Prussiens, attaque de ce ct avec vigueur ; il russit se rendre matre, pour un instant, de quelques maisons du village de Smohain et des btiments extrieurs du chteau de Fichermont, mais il en fut bientt chass par le major Norman, la tte du 2e bataillon Nassau. Les tirailleurs prussiens du corps du gnral Blow, qui dbouchaient alors en grand nombre du bois entre Jean Loo (Genleau) et Aywiers, ne

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Waterloo Letters, n 71, pp. 151-152. me En loccurrence : la 4 division dinfanterie du gnral Durutte.

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reconnaissant pas luniforme des troupes de Nassau, commirent une regrettable erreur. Les contre-paulettes des officiers, la forme et les ornements des shakos, les bonnets poil des grenadiers, la ressemblance des marches et signaux avec ceux des Franais firent croire aux Prussiens quils taient en prsence de lennemi et ils ouvrirent un violent feu de tirailleur contre nos tirailleurs de laile gauche. On essaya en vain de sexpliquer et S.E. le gnral de division [Perponcher] dcida que notre chane se retirerait, ce qui se fit dans le meilleur ordre et, quelques instants aprs, quand on se fut mutuellement reconnu, nous reprmes notre ligne. La compagnie de grenadiers se relia aux troupes prussiennes et suivit leur mouvement en tirailleurs.174 Adkin raconte lincident : Un exemple de friendly fire nous est offert quand les Prussiens ouvrirent le feu sur les Nassauviens prs de Papelotte. Lincident se produisit quand deux bataillons du 18me rgiment prussien du 4me corps de Blow firent mouvement vers le nord pour se joindre au flanc gauche de Wellington. Comme ils approchaient de Papelotte dans le bocage ferm, les chemins creux et les haies paisses, ils ouvrirent le feu sur la compagnie lgre du 3/2 Nassau du capitaine von Rettberg. Rettberg riposta et contre-attaqua vigoureusement avant de raliser que ses assaillants taient prussiens.175 Un autre incident du mme style survint plus tard quand le corps de Zieten dboucha sur le champ de bataille. Le gnral Freemantle qui, lpoque, tait aide de camp de Wellington, raconte quen revenant de lextrme gauche de la ligne allie o il avait vu Blow et Zieten, il tomba sur une batterie prussienne de huit pices qui tirait sur nos premires et deuximes lignes , il demanda lofficier de cesser son tir et, comme celui-ci nobtemprait pas, il dut retourner vers les gnraux afin darrter le massacre176.

174 175

Van Zuylen Relation historique de la 2 Adkin, p. 184. 176 Waterloo Letters, n 11, p. 22.

me

division - p. 343-345.

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Ce genre dincident, que les Anglais appellent donc un friendly fire , ntait pas rare cette poque. Sil est une ide reue quil faut combattre avec vigueur, cest celle de la red tin line , tant clbre par les auteurs anglais et passe dans la tradition. Dans larme de Wellington, sans entrer dans les dtails, il faut se rappeler que linfanterie britannique et hanovrienne tait en rouge lexception de certaines units lgres en vert, lartillerie en bleu fonc, la cavalerie lgre en bleu fonc, les Nassauviens taient en bleu ou en vert, pour les chasseurs, et les Brunswickois en noir. Les plus exposs aux confusions taient sans doute les Hollando-Belges. Beaucoup de ces soldats portaient un uniforme trs semblable celui des Franais. Linfanterie de ligne tait en bleu, linfanterie lgre en vert et certaines units de cavalerie en bleu ou en vert. Par exemple, le 5me dragons lgers belge portait exactement le mme uniforme vert parements jaunes que les chasseurs cheval franais. Aux Quatre-Bras, linfanterie britannique ouvrit un feu meurtrier sur les dragons lgers qui rejoignaient leurs lignes. On pourrait multiplier les exemples. Adkin donne une statistique intressante : selon lui, 47 p.c. des troupes anglo-allies taient en rouge, 31 p.c. en bleu, 14 p.c. en vert et 8 p.c. en noir177. De telle sorte que plus de la moiti des troupes commandes par Wellington ntait pas en rouge A titre dexemple, le capitaine Mercer raconte que quand Chass fit mouvement pour venir en seconde ligne soutenir le front anglo-alli, ses artilleurs prirent ses units pour des Franais. Dans le doute, le major Tidy, du 14me Foot, sen alla vrifier et revint en affirmant quil sagissait bien de Franais. Des ordres furent donc donns pour ouvrir le feu mais heureusement le lieutenant-colonel Gold qui commandait lartillerie divisionnaire reconnut les nouveaux venus pour tre belges et suspendit les ordres de tir178. Mercer raconte dailleurs un peu plus loin que, alors quil tirait sur des Franais, un officier brunswickois vint le supplier de suspendre son tir en affirmant quil tait occup tirer sur des Prussiens179. De manire totalement incomprhensible, John Keegan interprte le rcit de Mercer contre-sens. Ne dit-il pas que Mercer dcrit abondamment combien il a souffert dune batterie prussienne qui

177 178

Adkin, p. 184 Mercer, p. 168-169. 179 Id., p. 179.

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avait pris ses troupes pour les Franais, et leur avait inflig plus de pertes quils nen avaient subi durant la journe de bataille.180 ? Or, Mercer tirait bien sur des Franais qui montaient lassaut de la ligne anglo-allie aprs la prise de la Haye-Sainte et qui avaient plac une batterie sur la crte do ils arrosaient la ligne allie en enfilade. Nulle part, Mercer ne se plaint du feu des Prussiens. Dautant que, de l o il tait plac (aux Vertes Bornes, peu prs mi-chemin entre lactuel Lion et la chausse de Nivelles), il na pas d en voir un seul de la journe. Quoique la traduction de louvrage de Keegan soit excrable et que lditeur franais ait cru utile de caviarder le texte original, lerreur de lexcellent auteur britannique nen reste pas moins impossible comprendre. Il semble bien que ces tirs amicaux aient exist depuis la premire fois que des hommes sen sont alls en guerre. Cela faisait partie des accidents coutumiers. Ce nest que rcemment que ces incidents ont attir lattention. Au cours de la premire guerre du Golfe, il y eut si peu de dgts corporels dans larme des coaliss que les tirs amicaux acquirent un relief particulier et furent monts en pingle par la presse. A en croire ces commentateurs, le soldat amricain serait le pire des assassins, mme si lon ne tient pas compte du millier de cas o, durant la guerre du Vietnam, il tua ou blessa volontairement un de ses officiers ou sous-officiers181 Revenons Plancenoit.

La jeune garde reprend Plancenoit


Le gnral Duhesme reoit donc, peu aprs 18.00 hrs, de la bouche de lempereur lui-mme, lordre de reprendre le village de Plancenoit. Le matin de Waterloo, Duhesme tait la tte de la jeune garde laquelle se composait de la manire suivante : Division de la jeune garde : G l de Div Cte Guillaume-Philibert Duhesme (4,283 h., 16 canons) 1re division dinfanterie : Gnral Comte Barrois

180 181

Keegan Anatomie de la bataille Paris, Robert Laffont, 1976, p. 170 Adkin, p. 184.

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Chef dE-M : Adjudant-Commandant Mellinet 1re Brigade: Marchal de Camp Chevalier Chartrand 1er Rgt de Tirailleurs (2 bat.) (26 off./1,083 h.) (Colonel Trappier de Malcolm) 1er Rgt de Voltigeurs (2) (31/1,188) (Colonel Scrtan) Artillerie de brigade 12/7me Rgt Artillerie Pied: 6 x 6 lbs, 2 x 5.5" (4/107) 10/6me Escadron du train (3/171) 2me Brigade: Marechal de Camp Guye, marquis de RiosMilanos 3me Rgt de Tirailleurs (2) (28/960) (Colonel Pailhs) 3me Rgt de Voltigeurs (2) (32/935) (Colonel en second Hurel) Artillerie de brigade 13/7me Rgt Artillerie Pied: 6 x 6 lbs, 2 x 5.5" (3/102) En appui : 1 compagnie du train (1/107) La 2me division dinfanterie de la jeune garde tait dtache en Vende.

Voici donc que, entre 18.30 et 18.45 hrs, sbranle la jeune garde qui tait jusque-l stationne le long de la chausse. Elle marche le long de ce nous nommons maintenant la rue du Champ de Bataille et la rue de la Bche. En tte marchent les 2me et 1er bataillons du 1er tirailleurs puis les 1er et 2me bataillons du 1er voltigeurs, les 1er et 2me bataillons du 3me tirailleurs, les 1er et 2me bataillons du 3me voltigeurs. On a fort peu de dtails sur cet assaut. Il semble bien toutefois que le 1/1 tirailleurs se dirigea vers le nord du village et le 2/1 tirailleurs vers le sud. Le reste, soutenu ou prcd par les 27me, 11me et 5me de ligne, sengouffra dans le village dont ils chassrent les Prussiens sans grosse difficult. Aprs avoir recul, la 16me brigade prussienne fut reforme et renforce par le gnral von Hiller. Trois colonnes de 2 bataillons chacune furent constitues ; droite, les 1/15 R.I. et 2/15 R.I. (major Wittig) ; au centre, les 1/1 Silsiens et 2/1 Silsiens (major Fischer) ; gauche les 1/2 92

Silsiens et 2/2 Silsiens (Lt-col Blandowsky), soutenus en deuxime ligne par 2 bataillons de la 14me brigade (1/2 R.I. et 1/1 Pomraniens). Cependant, au nord, la 13me brigade (Hake) vint soutenir la 15me (Losthin), toujours aux prises avec le gros de Lobau. Les tirailleurs et voltigeurs de la garde staient retranchs leur tour dans le village et dans le cimetire et accueillirent ce nouvel assaut avec vigueur. Quelques pices dartillerie les soutenaient.
Les Prussiens semparent de Plancenoit pour la deuxime fois

Les Prussiens, la tte desquels Gneisenau, arriv de Wavre, tait venu se mettre personnellement, ne se laissent pas arrter, reprennent pied dans le cimetire et continuent leur progression dans le village o ils prennent deux canons et un obusier lennemi. Mais les Franais se sont barricads dans les maisons do ils tirent bout portant sur les Prussiens mal protgs. La situation devient trs vite impossible grer et les Prussiens se retirent lentement. Mais ils se reforment aussitt, se voient renforcs par le 2/2 R.I. et le 2/1 Pomraniens, repartent lassaut et reprennent la plus grosse partie du village. Daprs le gnral Pelet, qui, avec la vieille garde, se trouvait non loin de la chausse, la jeune garde tait pousse, et les hommes filaient sur les derrires . Autrement dit, ils prenaient la poudre descampette Pelet, de sa propre initiative, envoya 50 hommes vers les premires maisons de Plancenoit qui, en venant de la chausse, taient assez loignes du village et bien spares, pour arrter les fuyards. Ce quils narrivrent sans doute pas faire compltement, puisque Pelet dut envoyer un second dtachement quil dut placer lui-mme.

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Intervention de la vieille garde


Cependant, vers 19.15 hrs, lorsquil aperoit que le village est sur le point de retomber aux mains de lennemi, Napolon ordonne au gnral Pelet de prendre la tte du 1er bataillon du 2me chasseurs de la garde et du 1er bataillon du 2me grenadiers de la garde et daller donner un coup de main la jeune garde et aux bataillons de ligne pour sassurer solidement du village. Le fait que lempereur nhsite pas engager deux bataillons de sa vieille garde en dit long sur limportance quil accordait la possession du village. Le gnral Morand, commandant des chasseurs de la garde moins que ce ne soit lempereur lui-mme182 ordonna au gnral Pelet : Allez avec votre 1er bataillon Plancenoit, o la jeune garde est toute renverse. Soutenez-la. Tenez vos troupes runies et en main ; si vous abordez lennemi, que ce soit avec une seule division183 et la baonnette.184 Le rcit du gnral Pelet, qui est sans doute le plus complet, le plus clair et certainement le plus loquent, est donn par Aerts : Ds lors, je me dvouai et courus avec le 1er bataillon Plancenoit. Il pouvait tre 6 heures, peut-tre 7 ; enfin, je ne sais combien de temps jy restai, mais il put me paratre un peu long. Je rappelai moi Gourahel, et, trouvant M. Lepage185 dans les premires maisons, je lui dis de se porter aux dernires maisons du village, et de les occuper fortement. En y entrant, je rencontrai le pauvre gnral Duhesme, quon portait mourant ou mort sur son cheval, puis les voltigeurs en pleine dbine, Chartran186 qui me dit quil nen pouvait rien tirer, le colonel Hurel187, enfin, pas mal de monde, mais tous se retiraient. Je leur promis darrter lennemi, et les engageai se rallier en arrire de moi. En effet, je me portai la croisire du village, et l, voyant venir les hommes de M. Lepage et les Prussiens qui les poursuivaient, je donnai lordre M. Peschot188

182 183

Les rares sources divergent Une division = deux compagnies. 184 Aerts, p. 246. 185 Gourahel et Lepage, les commandants des deux petits dtachements quavait dj faits Pelet. 186 re Commandant de la 1 brigade de la jeune garde. 187 me Commandant le 3 voltigeurs. 188 me Capitaine au 2 chasseurs de la garde.

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de marcher avec la 1re compagnie, et de tomber la baonnette sur lennemi, qui venait par la rue oppose la ntre. Son sergent Granges, plus vif, donna lordre au 1er peloton, et marche avec lui. Il excute mon ordre ; mais peine lennemi tourne le dos, que les hommes se mettent tirailler, il nen reste plus matre. Lennemi envoie de nouvelles forces ; Peschot ne peut ramener son peloton et il est ramen. Jen fais marcher un autre, il veut tirailler ; je le pousse moi-mme, et lennemi fuit. Mais ce peloton se dispersa, et, chaque charge que je faisais, il men arrivait autant. Mes hommes des dernires compagnies criaient : En avant ! se mettaient tirailler, et ctait autant de dispers. Je fais occuper lglise par quelques hommes que jy mne, et je me trouve encore nez nez avec ces messieurs qui me tirent bout portant, mais qui filent. Alors, voyant combien on leur rsiste, ils lancent une multitude dobus dans le village, et cherchent le tourner par les ravins de la Lasne et les bois qui taient par l. Jy envoie un officier, je crois que cest M. Auguis189. Dans toutes ces attaques, on leur empoignait du monde ; nos soldats taient furieux, et les gorgeaient. Je courais eux pour les en empcher, et, comme jy volais, jen vis prir un sous mes yeux. (Ils avaient gorg de sang froid et pendu de nos gens.) Je fus plus que rvolt, que soulev de fureur ; jen pris plusieurs sous ma protection, et surtout un officier qui se prosternait, qui me parlait de ses amis franais, de ceux de sa famille. Je les faisais passer derrire mon cheval, et puis je les remettais mes sapeurs, pour men rpondre. Jenvoyai M. Heuillet190 par la gauche, pour tenir et dfendre lglise ; il alla trop en avant, et auprs dun bois en face o tait lennemi ; par derrire lui, venaient quelques hommes de la Jeune Garde, qui chargeaient extrieurement au village. Cependant, le combat en se prolongeant avait mis tout mon monde en tirailleurs. Je ne pouvais plus rallier un peloton, lennemi nentrait pas dans le village, mais il me prolongeait de tous cts, et, chaque intervalle de jardins, je voyais des fusils qui majustaient 40 pas, et je ne conoit pas comment ils ne mont pas descendu

189 190

Capitaine au 2 chasseurs. me Capitaine au 2 chasseurs.

me

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vingt fois. Jallais et venais avec Isabelle191 ; javais retir ma redingote192, et ils me reconnaissaient de la tte aux pieds pour officier gnral. Certainement, le village ne tenait qu moi ; jallais, je venais, je faisais battre la charge, puis le ralliement, puis le roulement ; rien ne me reformait un peloton. Enfin, dans un moment o jtais le plus embarrass, le plus press et en mme temps le plus dnu, il marrive un peloton de grenadiers envoy par je ne sais pas qui, et dont je fus plus que content. Je larrtai pour rallier quelques chasseurs, puis je le fis charger la baonnette, sans tirer un seul coup de fusil. ; ils allrent comme des murs, ils me renversrent tout. Je me maintenais au milieu de cette grle dobus, du feu qui commenait sallumer dans diverses maisons, dune fusillade terrible et continuelle ; ils nous environnaient dune multitude de tirailleurs. Nimporte, je tenais comme un dmon, je ne pouvais plus runir mes hommes, mais ils taient tous nichs, et faisaient sur lennemi un feu meurtrier qui le contenait ; ils lauraient arrt sans le nombre qui nous accablait.193 Nous pouvons ajouter ce rcit, quoiquil ne ncessite gure de commentaires dans son admirable clart, que le peloton de grenadiers dont parle Pelet, appartenait au 2me bataillon du 2me grenadiers (Golzio) que le gnral Christiani venait denvoyer Plancenoit. Au pas de charge, les grenadiers nettoyrent le village de tout ennemi et continurent pourchasser les Prussiens plus de 500 mtres au-del, jusquaux batteries prussiennes, un moment abandonnes. Cependant, cette masse, dsorganise par sa charge mme, se vit son tour charger par des hussards silsiens qui refoulrent les grenadiers. A leur tour, ces hussards furent chargs par les lanciers de Subervie, bientt appuys par plusieurs escadrons de Domon, eux-mmes bientt chargs par le rgiment de hussards prussiens n 8. Ainsi donc, Pelet avait repris le village de Plancenoit.

191 192

Isabelle tait la jument du gnral Pelet. Certains auteurs ont tir de cette phrase la conclusion que le gnral Pelet combattait en bras de chemise Bien au contraire, sil a t sa redingote cest--dire son surtout, il tait en habit dont les broderies le signalaient comme gnral de manire clatante. 193 Aerts, pp. 246 et sq.

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Cest ce moment que Napolon, rassur sur sa droite, et qui venait dapprendre la prise de la Haye-Sainte, crut quil tait temps de donner le coup dfinitif aux Anglo-Hollandais et mit en branle la charge de la garde impriale sur le centre-droit de Wellington. Les artilleurs prussiens reprirent leurs postes et noyrent le village de Plancenoit dans un ocan de feu. Les 14me et 16me brigades prussiennes qui avaient pris le village puis qui lavaient reperdu taient puises et mirent du temps pour se reformer. Pendant ce temps, les 13me et 15me brigades se heurtaient toujours la rsistance acharne du corps de Lobau. La cavalerie du prince Guillaume stait charge de remplir le vide laiss entre les deux ailes du 4me corps, mais il tait dans la plus inconfortable des positions, bombard par lartillerie franaise qui lui causa dimportants dgts. A 19.00 hrs donc, aux dires de Gneisenau, la bataille tait indcise. Cest un euphmisme En effet, ce moment, les Prussiens taient bloqus devant Plancenoit et la ligne anglaise faisait entendre de sinistres craquements.
Les Prussiens ou la nuit

Cest ce moment que Wellington crut srieusement que la journe tait sur le point stre perdue. Selon plusieurs tmoins, il laissa chapper : Seigneur ! Les Prussiens ou la nuit ! Il est vrai que, si vers 18.00 hrs, il avait reu avis quon apercevait des fumes dartillerie du ct de Plancenoit, il ne pouvait rien voir de ce qui sy passait. A 18.30 hrs, il nen voyait pas beaucoup plus. Si mme les Prussiens se battaient Plancenoit, il nen tait pas soulag le moins du monde. Du moins le pensait-il. Quoique tous les avis du matin, les assurances reues de Blcher, les encouragements de Mffling, aient fini par fortifier sa certitude que Blcher lui viendrait en aide, il nen voyait pas encore concrtement le moindre rsultat. Il ne fait pas de doute quil se sentit, cet instant, profondment branl. Cest alors quun aide de camp de lord Uxbridge, sir Horace Seymour, vint annoncer au duc que lon apercevait une nouvelle colonne de Prussiens vers Ohain. A ce moment, le cheval de Seymour sabattit sous lui. Le colonel Freemantle raconte : Le duc mappela et menvoya vers la tte de leur colonne pour leur demander 3 000 hommes afin de compenser nos pertes. Blcher ntait pas arriv mais les gnraux Zieten et Blow taient 97

la tte de la colonne. Ils me rpondirent que toute larme arrivait et quils ne pouvaient faire aucun dtachement. Je leur dis que je retournerais chez le duc avec ce message.194

Le 1er corps prussien hsite


Daprs ce tmoignage, Zieten tait donc parvenu Ohain et se concertait avec Blow sur la direction prendre. Cest que ces officiers ntaient nullement fixs sur la dcision quil fallait prendre. Si lon se fie au rcit que donne von Reiche, qui tait le chef dtat-major du 1er corps, il sen est fallu de peu que Zieten narrive jamais sur le champ de bataille. Arriv avec lavant-garde du 1er corps Ohain vers 18.00 hrs, le lieutenant-colonel von Reiche poussa en avant pour explorer la route en direction du champ de bataille. Il parla Mffling qui se tenait derrire Papelotte o il attendait, selon ses propres mots, mit der grssten Ungeduld larrive de lavant-garde de Zieten. Mffling informa von Reiche quil tait urgent que son corps vnt renforcer laile gauche du duc. Reiche promit alors dacclrer la marche de la colonne prussienne. Il revint sur ses pas, donna les instructions ncessaires son avant-garde et retourna sur le champ de bataille o il encouragea les Nassauviens de Saxe-Weimar, qui taient svrement presss par lennemi, tenir bon jusqu larrive prochaine des renforts. Puis il retourne chez Zieten pour nouveau presser la marche de la colonne. L, il tombe sur un officier dtat-major de Blcher, le capitaine von Scharnhorst, porteur dun ordre du feld-marchal prescrivant Zieten de flchir sa marche vers le sud pour venir appuyer le 4me corps. Sen suivit une trs vive discussion entre Scharnhorst et von Reiche qui raconte lui-mme : Je lui expliquai que tout avait t mis au point avec Mffling, que Wellington comptait sur notre proche intervention mais Scharnhorst ne voulait rien entendre. Il dclara que ctaient les ordres de Blcher et que si je nobissais pas, je serais tenu pour responsable alors quen ralit, ce serait lui qui serait responsable. Jamais, aucun moment de ma carrire, je ne mtais trouv dans une situation aussi difficile. Dune part, nos troupes taient en pril

194

Waterloo-Letters, n 11, pp. 21-22. Cest au retour de cette mission que Freemantle tomba sur une batterie prussienne occupe battre la ligne anglo-allie.

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du ct de Plancenoit ; de lautre, Wellington comptait sur notre aide. Jtais dsespr par ce dilemme. Le gnral Zieten tait introuvable. Et, par-dessus le march, la tte de colonne du 1er corps tait arrive au point o il fallait dcider du chemin prendre. Elle avait mme dpass lendroit o elle aurait d tourner pour rejoindre Blcher. Quand le gnral Steinmetz, qui commandait lavant-garde du 1er corps, me vit discuter avec la tte de colonne, il fona sur moi, se mit hurler sur moi, comme il en avait lhabitude, et sans mme vouloir entendre mes explications, ordonna lavant-garde de revenir sur ses pas jusqu la croise des chemins pour se diriger vers Plancenoit. Heureusement, ce moment, le gnral Zieten fit son apparition et, aprs mavoir cout, il corrigea la marche de ses troupes vers le flanc gauche de Wellington.195 Cette dcision finale de Zieten est certainement due lintervention de Mffling. Celui-ci raconte en effet : Lavant-garde du corps de Zieten, que jattendais avec la plus grande impatience, fut soudain dtourne et disparut des hauteurs, alors que lennemi occupait Papelotte avec de linfanterie. Je galopai sur la hauteur do je vis lavant-garde en pleine retraite. Le gnral von Zieten, que je rejoignis heureusement trs rapidement, avait reu lordre du feld-marchal de venir le rejoindre et voulait le faire en se dirigeant directement sur Papelotte. Il avait chang davis quand un de ses officiers quil avait envoy en avant pour voir o en tait la bataille, tait revenu avec linformation que laile droite de larme anglaise tait en pleine retraite. Ce jeune homme peu expriment avait, au milieu du feu, vu un grand nombre de blesss se diriger ou tre transports vers les postes de secours et les avait pris pour des fuyards, do son faux rapport. Aprs que jai pu montrer au gnral von Zieten quil ntait pas question de retraite et lavoir convaincu de porter son corps son point de destination initial, compte tenu en plus que la descente vers Papelotte serait difficile et retarderait son intervention, il fit immdiatement dtourner son corps, me suivit et continua

195

Cit par Adkin, p. 389.

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pousser contre lennemi jusqu la tombe de la nuit et lavance gnrale.196 En tout tat de cause, les units de Steinmetz entrrent dans laction vers 19.30 hrs. Elles avancrent sur Smohain et attaqurent vers le sud. Leur arrive concida avec lattaque de la moyenne garde sur la ligne de Wellington. Le moral des Franais, qui on avait fait croire que ces units taient celles de Grouchy, seffondra quand ils saperurent quil sagissait en ralit de Prussiens : ctait le dbut de la droute.
Intervention dcisive de Zieten

Pendant que lavant-garde de Steinmetz se porte sur Smohain, deux batteries (la 7me pied et la 7me cheval), sont mises en place, conduites par le colonel von Reiche lui-mme, et dont lune est trs certainement la batterie dont le colonel Freemantle parle dans les Waterloo Letters. A ce propos, Winand Aerts nous dit que [Freemantle] aperut, entre la premire et la seconde ligne anglaise, une batterie prussienne de huit pices en activit et situe de faon massacrer autant damis que dennemis197 Ce nest pas tout fait exact. Freemantle dit que, revenant davoir confr avec les gnraux prussiens, il rencontra lors de son retour, une batterie prussienne de huit pices qui tirait sur nos premires et deuximes lignes et quil demanda lofficier qui les commandait de cesser son tir. Comme il ntait pas parvenu se faire entendre, il retourna vers les gnraux pour leur demander de mettre fin ce feu amical 198. Il est plus que vraisemblable que les artilleurs prussiens, dcouvrant les lignes nassauviennes, dont luniforme tait trs ressemblant ceux des Franais, nous le savons, les prirent pour des Franais et mirent aussitt leurs pices en batterie sans autre vrification. Cet incident aplani, les deux batteries continurent leur progression et vinrent relayer lartillerie hanovrienne de Rettberg qui avait puis ses munitions. Cest du moins ce quaffirme Aerts. Sil est vrai que, lorsque la brigade Vivian fut libre par larrive des Prussiens et quelle reut lordre de gagner le centre de la position anglo-allie, elle emmena la

196 197

Mffling, p. 248. Aerts, p. 257, note 2. 198 Waterloo Letters, n 11, p. 22.

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batterie Gardiner qui lui tait organiquement attache199, la premire batterie dartillerie que durent rencontrer les Prussiens sur leur chemin fut les deux pices restantes de lartillerie hollando-belge de Stivenart et la demi-batterie (4 pices) de Bijleveld. Aerts nous dit en effet que les deux batteries prussiennes ouvrirent le feu sur le flanc gauche de Lobau et sur le flanc droit du corps de dErlon200 . Or la position quoccupaient les quatre pices de Bijleveld tait idale pour prendre en charpe le malheureux 6me corps franais. Il ntait pas donc ncessaire que les artilleurs prussiens parcourussent les 550 mtres qui les sparaient de la batterie Rettberg. Ceci dit, rien ne prouve quils ne laient pas fait, ou quils naient pas gren leurs pices le long de ces 550 mtres. Pendant que lartillerie ouvrait le feu, la cavalerie, conduite par Zieten luimme, se dployait : les ulans et les dragons de Brandebourg au nord du chemin dOhain, la gauche de la brigade hanovrienne Best (division Picton), le 2me rgiment de la landwehr de Kurmark dans un pli de terrain derrire cette brigade, le 1er hussards silsiens plus en avant, derrire le point de jonction du chemin dOhain et du sentier qui descend vers Papelotte.201 Cest ce dernier sentier quaurait emprunt tout le corps de Zieten si Mffling ntait pas venu le remettre sur le bon chemin. Entre-temps, la division Durutte tait revenue et avait repouss les tirailleurs nassauviens derrire les fermes de Papelotte et de La Haie, poussant mme au-del de Smohain. Leur intention manifeste tait de couper des lignes anglo-allies les units que Blow avait envoyes sur son flanc. Larrive en masse du corps de Zieten et une attaque de la 1re brigade provoqua le reflux de cette dernire vague franaise vers Smohain. Cette 1re brigade (von Treckow), arrive dans le vallon, prit ses dispositions pour lattaque. Les fusiliers du 24me R.I. et les tirailleurs silsiens se dirigrent vers La Haie tandis que les mousquetaires du 24me R.I. pntraient dans le hameau de Smohain. Ils se heurtrent une rsistance assez prononce des tirailleurs de Durutte, mais franchirent la

199

Cest mme la seule batterie dartillerie cheval britannique qui resta attache son corps dorigine. 200 Aerts, p. 257. 201 Id., pp 257-258.

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difficult sans trop de retard. Ils reurent alors lordre de gravir le versant sud du vallon, ce quils firent sans grande opposition, dispersant ainsi les derniers restes des bataillons de Durutte. Par la mme occasion, ces hommes qui avaient progress en tirailleurs, rejoignirent les units de Blow. Tous ensemble, avec lappui des Nassauviens de Saxe-Weimar, ils montrent sur le plateau, malgr la rsistance des Franais et une charge de la cavalerie de Jacquinot. Gneisenau raconte lui-mme : A ce moment, les premires colonnes du corps du gnral Zieten arrivrent sur les points dattaque, prs du village de Smohain, sur le flanc droit de lennemi, et chargrent immdiatement. Ce moment dcida de la dfaite de lennemi. Son aile droite tait brise trois endroits ; il abandonna ses positions. Nos troupes se prcipitrent en avant au pas de charge et lattaqurent de tous les cts en mme temps que toute la ligne anglaise avanait. Les circonstances taient extrmement favorables lattaque mene par les Prussiens : le terrain formait comme un amphithtre de telle sorte que notre artillerie pouvait librement ouvrir le feu du sommet dun grand nombre de hauteurs qui se succdaient les unes aux autres et dans lintervalle desquelles les troupes descendaient dans la plaine, forme en brigades et dans le plus grand ordre, pendant que des troupes fraches venaient continuellement se mettre en ligne en sortant de la fort qui tait sur la hauteur derrire nous.202 Ce succs, conjugu au recul de la garde sur le centre droit de Wellington, provoqua le recul gnral du corps dErlon. Bientt, on put entendre des cris Sauve qui peut ! et la retraite se transforma en dbandade. Cette fuite perdue ne passa pas inaperue des hommes du corps de Lobau qui, jusquici, avaient eu un maintien mieux quhonorable. Attaqus depuis plus de quatre heures sur leur front, menacs maintenant sur leurs arrires, crass devant et sur leur gauche par une pluie dobus et de boulets, les formations du 6me corps commencrent

202

Compte-rendu du gnral von Gneisenau au roi de Prusse, 22 juin 1815. Loriginal de ce document a t dtruit lors du sige de Berlin en 1945. Copie en avait t donne par Wellington Supplementary despatches, (d. 1836) X, pp. 502 et 506 et par Christopher Kelly. A Full And Circumstantial Account Of The Memorable Battle of Waterloo, London, 1836, pp. 58-62.

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perdre leur cohrence. Pass 20.00 hrs, ils suivirent leurs camarades du 1er corps dans la droute. Voyant la ligne qui leur tait oppose perdre sa consistance, les batteries de Blow savancrent tandis que celles de Zieten descendaient lentement de la crte. La cavalerie du 1er corps prussien remonte alors du vallon et dvale de la crte en direction de Rossomme sabrant sans piti les fuyards et le gnral Durutte lui-mme qui tait parvenu rallier sept huit cents hommes que les cavaliers prussiens dispersent nouveau. Cest ce moment, vers 20.30 hrs, que Wellington ordonne lavance gnrale de ses troupes. Les batteries prussiennes situes sur la crte audessus de Papelotte cessent leur tir pour ne pas atteindre les troupes anglo-allies qui refoulent tout devant elles. Mais la droute de larme franaise oppose Wellington ne met pas fin aux combats de Plancenoit.

Chute dfinitive de Plancenoit


Vers 20.00 hrs, la colonne dassaut prussienne monte vers le village. Le 2me rgiment pomranien est en tte de colonne et se dirige vers lglise. Il se heurte au mur du cimetire que les Franais ont garni de tirailleurs ainsi dailleurs que les fentres des maisons environnantes. En face deux, les granges et les tables de la ferme Cuvelier dissimulent la rserve franaise derrire des volutes de fume, mais, par le fait mme, empche leur intervention. Les Prussiens, vu les importantes pertes subies devant lglise, ralisent que cette attaque frontale nest pas la bonne mthode. Il sen suit que le major Witzleben bifurque gauche, avec le 25me R.I., rejoint les tirailleurs qui occupaient le bois de Virre et prend la rue La Haut. Le major Keller, avec deux bataillons les 1/15 R.I. et 1/1 Silsiens avait long la Lasne et vint appuyer le major Witzleben. Aprs un combat acharn, ces deux groupements nettoient le sud du village et sont en mesure de remonter vers la place par deux petites ruelles, dont lune porte aujourdhui le pittoresque nom de rue al Gatte. Ds lors, la place et le cimetire sont pris entre deux feux. Aerts crit quun bataillon de la jeune garde se fit massacrer dans le cimetire203. Il semble pourtant que

203

Aerts, p. 260. Cest dailleurs lopinion gnrale.

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ce soit le 1er bataillon du 2me chasseurs de la vieille garde qui ait t le dernier quitter le cimetire, non sans y subir des pertes trs svres. Ds lors, les Franais, toute cohrence oublie, vacuent le village. Le gnral Pelet, dont le rcit est, une fois de plus, criant de vrit, raconte : Hors du village, je me trouvai dans une confusion terrible de gens qui se sauvaient en droute en criant Arrtez ! Arrtez ! Halte ! Halte ! Et ceux qui criaient le plus taient ceux qui couraient le mieux. Ces bruits taient accompagns de coups de canon et de mitraille qui donnaient des jambes aux plus paresseux. Lennemi nous accompagnait aussi avec des tirailleries, surtout par le bois de Maransart, par o ces gueux me dbordaient. Javais ralli le plus dhommes que je pouvais autour de moi. Je rencontrai l Langlois204, puis laigle. Baric205 me rappelle que jembrassai laigle avec la plus vive motion en la retrouvant, et, levant mon chapeau : Mes amis, faisons-nous tuer pour la dfendre ! Ce qui les transporta et les amena au dernier point : Quand nous fmes dans un fond o lartillerie ne touchait pas trop, je dis Plante-l ton aigle, Martin (Ctait le nom du lieutenant porte-aigle), et puis : A moi, les Chasseurs de la Garde, ralliez-vous votre aigle et votre gnral !206 Ce cri de ralliement eut un certain succs puisque laigle fut sauve. De ce rcit, il est possible de conclure que le 2me chasseurs prit la Maison du Roi comme direction gnrale de retraite. Arriv sur la chausse, on fit battre la grenadire et la carabinire , dans lespoir que le tambour rallierait le plus de monde possible, mais au bout de peu temps, un tir mitraille bien ajust fit taire la musique, et, selon Pelet lui-mme, tout espoir de ralliement svanouit. Les maigres restes du 1er bataillon du 2me chasseurs de la garde furent pris dans la droute gnrale comme dans un engrenage. Il devait tre un peu plus de 20.30 hrs.

204 205

Lieutenant au 2 chasseurs. me Autre lieutenant au 2 chasseurs. 206 Aerts, pp 262-263.

me

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ilans

Ainsi donc, pour prendre Plancenoit, ce furent quelque 35 000 Prussiens qui furent engags tandis que laile droite franaise compta au plus 13 000 hommes. En dautres termes, 43 bataillons prussiens furent opposs 25 bataillons franais. Adkin, parlant des combats de Plancenoit crit que, du fait que ce combat rapproch sest situ dans des espaces construits, la bataille absorba des troupes comme une ponge absorbe leau207 . Ce type de combat urbain ne permettait pas aux Prussiens dutiliser leurs forces dun coup, mais seulement par petits paquets, ce qui rendait la dfense du village dautant plus aise quil tait possible de se poster derrire les murs et les haies. Cest lutilisation massive et successive de troupes fraches oppose des dfenseurs toujours un peu plus fatigus qui permit finalement aux Prussiens de lemporter. Les pertes humaines furent considrables. Il est impossible davoir un dcompte exact des morts et des blesss du ct franais. Les seuls chiffres que lon puisse utiliser sobtiennent en soustrayant de leffectif au dbut de la campagne, celui donn par les revues de troupes faites entre les 23 et 26 juin. Le 6me corps comptait peu de choses prs 7 500 hommes. Le dcompte fait lors de la revue du 26 juin donne 4 000 prsents. Les pertes du 6me corps slveraient donc 3 500 tus, blesss ou disparus, ce qui donne un pourcentage de 46 p.c. Les huit bataillons de la jeune garde, qui taient rests dans la rserve jusque vers 18.00 hrs, comptaient 4 287 hommes. A la revue du 26, 598 rpondirent prsents, soit 196 du 1er voltigeurs, 146 du 3me voltigeurs, 92 du 1er tirailleurs et 164 du 3me tirailleurs. 3 689 hommes manquaient donc, ce qui reprsente leffroyable pourcentage de 86 p.c. Tenant compte des dsertions survenues aprs le 18 juin, on peut donc valuer les pertes franaises Plancenoit environ 6 000 tus, blesss ou disparus. Du ct prussien, les statistiques sont plus prcises. La 5me brigade (Tippelskirch), la dernire tre intervenue dans la bataille, ne perdit que
207

Adkin, p. 389.

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350 hommes ; la 13me brigade (Hake) perdit 1 000 hommes ; la 14me (Ryssel), 1 400 hommes ; la 15me (Losthin), 1 800 hommes ; la 16me (Hiller) 1 800 hommes. Soit un total de 6 350 hommes. Le nombre total de Prussiens impliqus dans le combat de Plancenoit tant denviron 30 000 hommes, cela nous donne 21 p.c. de pertes.

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iscussions et controverses

La premire discussion qui sest ouverte portait sur la ncessit pour Napolon de distraire ds 13.00 hrs, les 10.000 hommes du 6me corps et des corps de cavalerie Domon et Subervie, de loffensive principale prvue par lordre de 11.00 hrs. Certains critiques militaires nhsitent pas affirmer que lenvoi de ces units sur la droite ds 13.00 hrs constitue une erreur capitale. Ils affirment qu 13.00 hrs, les Prussiens ne reprsentaient pas un danger pour les Franais. Si lempereur avait joint le 6me corps leffectif de son offensive sur le centre anglais, il laurait bouscul sans difficult, longtemps avant que les Prussiens ninterviennent sur le champ de bataille. Il aurait donc mis les Anglo-Allis en fuite avant de pouvoir repousser les Prussiens quil aurait battus en dtail. Dans labstrait, cette thorie peut sembler sduisante. Mais elle se heurte aux faits. Le premier fait, impossible nier, cest que Napolon na jamais prvu de joindre le 6me corps sa premire attaque contre le centre anglo-alli. Son ordre de 11.00 hrs est trs clair : et le comte dErlon commencera lattaque, en portant en avant sa division de gauche et la soutenant, suivant les circonstances par les divisions du 1er corps. Le 2 corps savancera mesure pour garder la hauteur du comte dErlon.208 Pas question donc du 6me corps qui reste en rserve. Cependant, ainsi que nous lavons clairement dmontr, lorsque la grande batterie se trouva menace suite au reflux du 1er corps et aux charges de la cavalerie lourde britannique, le 6e corps fut port en avant laile droite. Napolon, estimant le temps que les Prussiens prendraient encore pour arriver sur le champ de bataille suffisant pour briser la ligne de Wellington, a pu renforcer son dispositif offensif en lanant le 6me corps sur laile gauche anglo-allie, la plus faible. Non seulement, il aurait ainsi pu enrouler la gauche de Wellington, mais il et constitu un barrage contre les Prussiens. Cependant, une telle dcision et ncessit que Napolon ft mieux inform au sujet des troupes quil savait approcher et dont il tait impossible dvaluer les forces. Dautre part, il tait impossible
208

Napolon Correspondance, n 22060.

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lempereur de deviner combien de temps allait mettre les Prussiens pour arriver : il ne connat pas le terrain entre Chapelle-Saint-Lambert (ou Saint-Robert) et Mont-Saint-Jean. Il ne peut donc aucun moment valuer les difficults de la progression prussienne et savoir quel instant ceux-ci dboucheront. La carte lui montre quentre lui et ces troupes prussiennes, il y a environ 8 kilomtres. Pour couvrir ces 8 kilomtres, un corps de troupe mettrait normalement trois heures et dboucherait donc vers 16.00 hrs209. Loffensive du 1er corps dbutant 14.00 hrs, deux heures suffiraient-elles craser Wellington ? Vraisemblablement pas. Lvaluation que fait sans doute Napolon nest pourtant pas trs loigne de la ralit : on sait que Blow sort du bois de Paris 16.30 hrs. Cependant, tout laisse penser que Napolon ne se rendit pas aussi tt de la gravit de la situation sur son flanc. Il semble croire que les corps de cavalerie de Domon et Subervie, auxquels vient sajouter celui de Jacquinot, suffiront maintenir les Prussiens distance. En tout cas, il nordonne rien de prcis Lobau et cest la force des choses que celui-ci doit dtre oblig de changer de front. Ceci dit, Napolon pouvait-il esprer que les 6 500 hommes de Lobau contiennent les Prussiens ? Nous avons dit que Napolon ne connaissait pas la force des troupes dont il entend parler dans la matine. Il est encore persuad du moins tente-t-il de le faire croire son entourage que le gros des Prussiens est en retraite vers Lige et Aix et quil sagit l dun corps qui aurait chapp Grouchy. Tout un corps ? 30 000 hommes ? Il nen sait rien. Mais intelligemment posts, 6 500 hommes peuvent, sinon battre lennemi, du moins le retarder. Or, ce dont Napolon a maintenant le plus besoin, cest de temps. Lobau en retardant les Prussiens lui donnera ce temps. Le changement de front quopre Lobau et quil aperoit certainement va parfaitement dans ce sens. Nul besoin donc de donner des ordres spcifiques au 6e corps, si ce nest, ventuellement, celui de tenir. Encore une fois, le calcul qua ou quaurait fait Napolon nest pas faux : Lobau tiendra sa ligne jusquau-del de 20.00 hrs.

209

Entre parenthse, si lon fait ce calcul optimiste on ne tient pas compte des difficults de traverse de la Lasne on ralise que, contrairement ce que prtendent nombre dauteurs, les Prussiens, en surgissant du bois de Paris 16.30 hrs, navaient pas t aussi lents que cela.

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Une autre controverse sest fait jour. Certains commentateurs estiment que Napolon aurait d, ds 13.00 hrs, envoyer le corps de Lobau sur la crte commandant la Lasne, bloquant ainsi lavance de Blow. En admettant que Napolon ait su par o arrivait les Prussiens, cela est parfaitement exact. La question est ici de savoir si le corps de Lobau pouvait arriver au-dessus de Lasne temps. Il y a de la chausse de Bruxelles, o tait stationn Lobau, Lasne une distance de 7 kilomtres. Sans mme tenir compte des difficults que prsente le chemin, il aurait donc fallu un peu moins de trois heures pour y arriver. En admettant que Lobau ait commenc son mouvement vers 13.00 hrs, il naurait pu arriver Lasne qu 16.00 hrs. Or nous savons : 1 - que Lobau ne se mit en marche que vers 15.00 hrs pour renforcer laile droite ; 2 - que cest 15.30 hrs que Schwerin perd la vie en remontant de Lasne vers le bois de Paris ; 3 - que cest 16.00 hrs que les Prussiens entrent dans le bois de Paris. De quoi, nous pouvons conclure que Lobau ne pouvait esprer arriver Lasne avant 17.30 hrs et que, en oprant ce mouvement, il se serait fait coincer dans le bois de Paris. La controverse la plus amre a sans doute eu lieu en Grande-Bretagne. En 1999, un excellent auteur britannique, Peter Hofschrer achevait la publication dun ouvrage en deux parties intitules 1815 : The Waterloo Campaign Wellington and his German Allies and the Battle of Ligny and QuatreBras.210 et 1815 : The Waterloo Campaign The German Victory211 . Ces livres provoqurent un ouragan de protestation en Grande-Bretagne. Il est vrai que la thse de Hofschrer avait pour les Britanniques quelque chose dassez dfrisant : selon lui, pour rsumer trs gros traits, les Anglais nont eu quune part mineure dans la victoire de Waterloo et ce sont les Allemands qui ont pes le plus lourd dans la dfaite de Napolon. La polmique qui est ne de cette thse est devenue extrmement acide : lhonneur national tait en cause Les forums Internet finirent par dborder dallusions injurieuses et dpres dbats de dtails. Hofschrer lui-mme collabora un site tout fait remarquable pour les techniciens des guerres napoloniennes (http://web.airmail.net/napoleon) et continua soutenir sa thse avec talent.

210

Peter Hofschrer 1815 : The Waterloo Campaign Wellington, his German Allies and the Battles of Ligny and Quatre-Bras London Greenhill Books, 1997. 211 Peter Hofschrer 1815 : The Waterloo Campaign A German Victory London, Greenhill Books, 1999.

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Malheureusement, Hofschrer fut vite dbord sur ses ailes : certains collaborateurs de ce site en sont arrivs crire des articles qui sont un dnigrement systmatique, acharn et haineux de Wellington. Lcrivain lui-mme en vint voir dans Wellington un monstre dgosme, cach derrire chaque lment du dcor pour perscuter ses contradicteurs et, notamment, le capitaine Siborne dont, paradoxalement, toute lentreprise consistait justement gonfler le rle des Britanniques aux dpens de celui de leurs allis212. Cest ainsi que nous voyons avec un peu de stupeur un auteur Hofschrer qui, tout au long de ses ouvrages, narrte pas de nous dire que les Britanniques ont exagr leur rle dans la victoire de Waterloo prendre la dfense de lhomme Siborne qui, justement, est la base de cette erreur de perspective et qui aurait t victime de continuelles perscutions de la part dun duc de Wellington tout puissant !... Sur le continent, cette polmique neut que peu dcho. Outre le fait quelle tait essentiellement le fait de spcialistes, elle navait quelque chose de choquant que pour les Britanniques. Pour nous, il sagissait dune tempte dans un verre deau : nous savions depuis longtemps que sans les Allemands en gnral Wellington naurait jamais pu remporter la victoire Waterloo. La composition mme de larme que commandait personnellement Wellington est assez loquente :
Britanniques Kings German Legion Nassau Brunswick Hanovriens Hollando-Belges 36 p.c. 10 p.c. 10 p.c. 8 p.c. 17 p.c. 19 p.c.

De telle sorte que lon constate que 45 p.c. des troupes que commandait Wellington avaient lallemand pour premire langue. Ajoutons cela les 49 000 Prussiens qui ont effectivement combattu Waterloo, cela nous fait 82 000 hommes qui provenaient dAllemagne sur un total de 122 000. Il nest donc nullement besoin de se crper le chignon pour savoir que ce ne sont pas les Britanniques qui ont fourni les gros

212

Voir ce propos : Hofschrer Wellingtons Smallest Victory ; The Duke, the Model Maker and the Secret of Waterloo London, Faber & Faber, 2004.

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bataillons. Pourquoi, ds lors, Waterloo rsonne-t-il donc, aux oreilles des Britanniques, comme une victoire britannique ? La raison en est bien simple : cest la premire fois que larme britannique est aussi massivement implique dans une bataille sur le continent et que cette bataille est dterminante puisquelle a pour consquence la chute dfinitive de Napolon, but ultime poursuivi avec acharnement par le Royaume-Uni depuis la rupture de la Paix dAmiens213. A cela, il faut videmment ajouter que le commandant des troupes anglo-allies est luimme britannique. Implication massive des soldats britanniques, but de guerre britannique, commandement britannique, il nen fallait pas beaucoup plus pour que les Britanniques oublient un peu leurs allis 214 dans la reprsentation quils se font de la bataille. Ceci dit, Peter Hofschrer, emport dans son lan, mconnat quand mme un dtail : mme si les Allemands ont pes dun poids dterminant, sans Wellington et lacharnement des Britanniques, la bataille de Waterloo naurait trs certainement pas t gagne Pour revenir plus prcisment au sujet de cet ouvrage, il convient de remarquer que les Prussiens rellement impliqus dans la bataille reprsentent moins de la moiti de leffectif de lensemble de larme du Bas-Rhin. Combattirent effectivement Waterloo 49 000 hommes (38 000 fantassins, 7 000 cavaliers, 2 500 artilleurs, 1 500 autres tatsmajors et services). Etaient en route pour Mont-Saint-Jean mais arrivrent trop tard pour combattre effectivement : 26 300 hommes. A Wavre : 25 000 hommes. Total 100 300 hommes. Ce sont au total huit brigades prussiennes qui intervinrent des degrs divers sur le champ de bataille de Waterloo. Un petit regard sur les pertes subies par les brigades permet de voir quel degr elles ont t impliques. Les pertes prussiennes peuvent tre values 7 000 tus, blesss ou disparus. Sur ce total, 6 600 sont des fantassins, et un petit peu plus de 6 000 appartiennent au 4me corps de von Blow. Le plus lourd tribut a t pay par la 16me brigade qui perdit 1 825 hommes, le plus faible par la 7me brigade qui nen perdit que 5 et la 6me brigade qui en perdit 35.

213

Lautre grande campagne continentale mene par les Britanniques la campagne de la Pninsule na jamais, au plus fort des combats, la bataille de Salamanque en 1812, align plus de 27 000 Britanniques. 214 Et mme beaucoup ! Il suffit de voir le peu dimportance que Siborne, par exemple, donne aux allis des Britanniques dans sa relation pour sen convaincre.

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Mais un fait tant plus important quun lord-maire, il est une autre chose que Hofschrer ne peut nier et auquel les auteurs ne font jamais aucune allusion, cest que, au bout du compte, la bataille de Waterloo fut, pour Blcher, une dfaite ! Ou, au moins, une non-victoire
Blcher a-t-il gagn la bataille de Waterloo ?

Expliquons cet apparent paradoxe. Que veut Blcher lorsquil part de Wavre, le matin du 18 juin ? Tous les auteurs disent : venir en aide Wellington qui sapprte affronter linvasion franaise. Certes, mais dans quel but ? Anantir larme franaise. Comme le dmontrera Clausewitz, la guerre est un acte de violence destin contraindre ladversaire excuter notre volont et le dsarmement de lennemi est le but de lacte de guerre215 . Or ce dsarmement passe par la destruction des forces ennemies. Quoique en 1815 Clausewitz nait pas encore formul sa thorie son livre De la guerre ne parut quaprs sa mort en 1831 cest cet esprit qui imprgnait ltat-major gnral prussien et tout particulirement le gnral Gneisenau. Ajoutons cela limptuosit de Blcher qui a une fameuse revanche prendre sur ses dboires de 1806, ses contrarits de 1814 et son demi-chec de Ligny, et nous aurons un tableau assez complet de latmosphre revancharde qui rgnait Wavre, au soir du 17 juin Lacharnement que mit Blcher lui-mme pousser ses hommes dans leur pnible marche vers Mont-Saint-Jean en est un signe certain. Donc, le but de Blcher est, certes, de venir au secours de Wellington, mais cest accessoire. Ce qui compte rellement, cest la destruction de larme impriale. Lorsque le 18, le feld-marchal arrive en vue du champ de bataille et quil constate de Wellington est srieusement engag, quelle est sa premire ide ? Daller donner la main laile gauche de Wellington ? Non ! Au risque de pousser le duc au bord du dsespoir, Blcher dcide de foncer vers Plancenoit, vers la chausse de Bruxelles et de couper ainsi la retraite de lennemi qui sera ainsi totalement dtruit sans espoir de ralliement.

215

Clausewitz - De la guerre, pp. 51 et 53

112

Or, Blcher est-il arriv ce but ? A lvidence, non ! Quoique trs meurtrie, en droute et compltement dbande, larme franaise a pu schapper vers Genappe. De telle manire quil ny a aucun paradoxe dire que Blcher na pas atteint, le soir du 18 juin 1815, le but ultime quil stait fix.

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ouvenirs

Nous lavons dit : relativement leur violence, la plupart des auteurs consacrent bien peu de pages aux combats de Plancenoit. De la mme manire, sur le terrain, les souvenirs consacrs cette partie si importante de la bataille sont relativement peu nombreux. A deux exceptions prs si lon compte le monument Schwerin, qui se situe Lasne ils sont tous franais Le curieux qui voudrait reconstituer le trajet de larme prussienne peu avant quil ne dbouche sur le champ de bataille, descendrait Lasne par la rue de la Gendarmerie, franchirait la rivire sur un petit pont, gagnerait la rue de lglise, la traverserait, remonterait par la ruelle des Bguines ou le chemin du Ruisselet vers lalle des Chnes du Tram quil prendrait gauche jusqu une fourche. L, sil voulait suivre le chemin pris par le corps de von Blow, il prendrait la rue du Vieux Monument quil suivrait jusquau moment o elle devient un chemin de terre qui le conduirait au Bois Paris. Le long de cette ruelle, il apercevrait, sur sa gauche au milieu des champs, le monument ddi au comte von Schwerin dont nous avons touch un mot. Il se compose dun soubassement cubique, sur lequel est pose une colonne base octogonale. Linscription porte : Wilhelm, Graf von Schwerin, Koenigh Preus Obrist und Ritter. Gefallen, dem Siege am Juni 1815, In des fremde fr die Heimath. ; ce que lon peut traduire par Guillaume, comte de Schwerin, colonel du roi de Prusse et chevalier. Tomb lors de la victoire de 1815, ltranger pour la Patrie. La comtesse von Schwerin, qui est lorigine de lrection de ce monument, pour entretenir la mmoire de son mari, faisait annuellement don au cur de Lasne dune somme de 100 florins pour ses uvres. Elle fit galement don de deux cloches lglise paroissiale. Nous ignorons si ce sont ces mmes cloches qui sonnent encore dans le clocher de lglise de Lasne reconstruite en 1881. En poursuivant son chemin travers ce qui reste du Bois Paris, le visiteur ne tardera pas apercevoir devant lui le clocher de lglise de Plancenoit et atteindra le monument prussien, un peu dissimul par des arbres sur sa droite. Construit ds 1819, ce monument est luvre de larchitecte Schinkel. Il sagit dune flche gothique de fer pos sur un soubassement de pierre. Au sommet, une croix rappelant la dcoration de la Croix de Fer 115

institue en 1813 par le roi Frdric-Guillaume III. Une inscription en lettres gothiques dore porte Die gefallenen / Helden ehrt dankbar Knig und / Vaterland. / Sie ruhn in Frieden. / Belle Alliance / den 18. Juni 1815. ; Aux hros tombs, le Roi et la Patrie reconnaissants. Ils reposent en paix. Belle-Alliance, 18 juin 1815. Rappelons que les Prussiens appelrent la bataille de Waterloo Bataille de la Belle-Alliance 216 La tradition veut que le monument ait t tabli sur une petite hauteur do une batterie franaise fit subir de lourdes pertes aux troupes prussiennes. En novembre 1832, les soldats franais en route pour Anvers sen prirent au monument, arrachant la croix de fer qui le surmonte. Le marchal Grard, qui avait command le 4me corps darme en 1815 et qui stait confront aux Prussiens Wavre et avait t srieusement bless Bierges, fit cesser ce vandalisme et fit rtablir la croix sur le monument. Un peu plus tard, on tablit une belle grille en fer forg autour du monument, dans lespoir dviter de telles dprdations. On ne sait si cest cet pisode qui donna naissance la lgende qui veut que les mmes soldats du corps expditionnaire franais sen soient pris au lion de la butte, lui tordant la queue ce qui est rigoureusement impossible puisque le lion est en fonte Le monument prussien fut restaur en 1944 on devine par qui et en 1965, loccasion du 150me anniversaire de la bataille. Non loin de l, sur la droite, au milieu dun petit terre-plein au carrefour des chemins du Lanternier et de Camuselle, une stle a t rige en hommage la jeune garde : EN CE LIEU / LE 18 JUIN 1815 / 5 HEURES DU SOIR / LA JEUNE GARDE / DE / LEMPEREUR / SOUS LES ORDRES / DU GNRAL COMTE / DUHESME / SOPPOSA GLORIEUSEMENT / AUX PRUSSIENS / DU / GNRAL BLOW. Poursuivant notre chemin, nous arrivons en face de lglise. Nous avons dj dit que celle-ci avait t rdifie en 1857 par larchitecte Coulon, lequel utilisa les pierres blanches de lancienne glise, tmoin des vnements de 1815. Sur la faade de lglise, gauche, on voit une plaque ddie au lieutenant Louis :
216

Voir Belle-Alliance.

116

AU LIEUTENANT M. LOUIS / 3E TIRAILLEURS DE LA GARDE / N JODOIGNE LE 3. 4. 1787 / TOMB PLANCENOIT LE 18. 6. 1815 / FOND. NAPOLON / A.F.E.W. Daprs le gnral Couvreur, Mdard-Joseph Louis fit campagne avec Napolon de 1808 1815 et, pour tre prcis, ne tomba pas lennemi le 18 juin 1815, mais fut port disparu217. La nuance est peut-tre fort tnue mais elle mrite dtre mentionne. A droite du portail, une autre plaque : Dans ce village / de Plancenoit / sest illustre le 18 juin 1815 / la jeune garde de lempereur / Napolon / commande par / le gnral comte Duhesme / qui y fut mortellement bless / Socit belge dtudes napoloniennes / 1965 Sur un autre mur de lglise, on trouve une plaque : En ces lieux, le 18 juin 1815 / les 1e et 2e compagnies du 8e rgiment dartillerie pied / du colonel Caron / ont appuy de leurs feux efficaces le 6e corps darme franais. La premire compagnie appartenait la 19me division Simmer et tait place sous le commandement du capitaine Parisot, tandis que la 2me compagnie, sous le capitaine Paquet, appartenait la 20me division Jeanin. Ces deux batteries taient composes chacune de 6 canons de 6 livres et deux obusiers de 5, 5 pouces. Il est impossible de dterminer avec exactitude quelle tait la position de ces deux batteries mais il est plus que vraisemblable que lune delles, sans doute la 2me, se situait sur le monticule o a t rig le monument prussien. A lintrieur de lglise, gauche, ct de lautel de la Vierge, une autre plaque, bien plus ancienne, porte linscription : A LA MMOIRE DE / JQUES CLES DR TATTET / LIEUTENANT DARTILLERIE DE LA / VIEILLE GARDE / MEMBRE DE LA LGION DHONNEUR / TU AU DBUT DE LA BATAILLE / DU 18 JUIN 1815 / LGE DE 22 ANS Nous navons pas trouv trace de ce jeune officier, mais tout porte croire commencer par le texte mme de la plaque quil nest pas mort dans le village de Plancenoit. Si lon quitte la place de Plancenoit, par le chemin du Lanternier, au sud, et la rue du Mouton, nous trouvons, non loin du croisement de cette rue
217

Couvreur, p. 175.

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avec la rue L Haut, une nouvelle stle frappe de laigle impriale, qui vient nous rappeler le souvenir du 5me rgiment de ligne : EN CE LIEU / LE 18 JUIN 1815 / LE 5E RGIMENT / DE LIGNE DU / COLONEL ROUSSILLE / DIVISION SIMMER / SOPPOSA HROQUEMENT / AU CORPS PRUSSIEN / DU GNRAL / VON BLOW / A.F.E.W./ FONDATION NAPOLON. me Le 5 rgiment dinfanterie de ligne restera clbre dans lhistoire pour avoir t celui dont un bataillon, au dfil de Laffrey, refusa de faire feu sur lempereur. Le colonel Roussille commandait alors ce rgiment, stationn Grenoble. Respectueux des ordres quil avait reus et oppos au ralliement de son rgiment lempereur, Roussille refusa de lui ouvrir les portes de Grenoble et ne cda que devant les menaces de ses propres soldats. Lorsquil fut mis en prsence de Napolon, il le supplia de lui garder son commandement par loyaut envers son rgiment, lui disant : Mon rgiment ma abandonn mais je ne labandonnerai pas.218 Lempereur, pour une fois magnanime, lui accorda cette faveur. Houssaye nous dit que Roussille fut tu devant Plancenoit la tte de son rgiment219. Cest parfaitement faux ; Roussille fut bless mais survcut assez pour raconter ses souvenirs. Ainsi donc, dans le village de Plancenoit, il y a 6 stles ou plaques graves en souvenir des soldats de Napolon pour un seul monument ddis aux morts prussiens. Et lon constate que, une exception prs, toutes ces plaques ont t riges par des associations consacres au souvenir napolonien. Il faut se souvenir que, au dbut du XXe sicle, il nexistait aucun monument ddi aux morts franais sur le champ de bataille de Waterloo. Quand Henry Houssaye, choqu par ce vide, procda une collecte de fonds pour riger lAigle bless, il fut svrement critiqu : on laccusa de vouloir clbrer une dfaite franaise et il dut se dfendre : Nous ne voulons pas commmorer la bataille de Waterloo qui fut une dfaite ; nous voulons seulement honorer les soldats franais qui, dans cette bataille de gants, sont morts pour la patrie220 Est-ce en rattrapant ce retard et en plaant des plaques commmoratives un peu partout que les associations napoloniennes comptent se rapproprier le champ

218 219

Voir Houssaye, 1815, I, pp 254 et 256. Houssaye, p. 369, note 4. 220 Lettre de H. Houssaye au journal Le Petit Bleu , 21 juin 1909.

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de bataille, ainsi quelles en ont annonc lintention ? Dans ce cas, ce nest pas nous qui nous plaindrons

119

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ANNEXE 1 La lettre de 13.00 hrs est-elle une forgerie ?


La correspondance avec Grouchy Do vient la belle unanimit des auteurs quand ils affirment que cest entre 13.00 hrs et 13.30 hrs ou 14.00 hrs que Napolon a su que les Prussiens allaient survenir. Sur une lettre crite par le duc de Dalmatie et qui porte lindication horaire 18 juin, une heure aprs-midi . Et uniquement sur celle-ci

Grouchy (Bruxelles, MRAHM)

Pour voir clair dans cette trs pineuse question, il faut reconstituer la correspondance entre Grouchy et ltat-major imprial dans cette journe du 18 juin 1815. Premire pice verser dans ce dossier : une lettre crite par Grouchy Napolon, de Gembloux le 17 juin dans la soire ou dans la nuit :. 121

Sire, jai lhonneur de vous rendre compte que j'occupe Gembloux, o commence arriver le 4e corps ; le 3e est en avant de cette ville, et une partie de ma cavalerie Sauvenire. Le corps prussien, fort d'environ trente mille hommes, qui tait encore ici ce matin, a effectu son mouvement de retraite dans la direction de Sauvenire. D'aprs divers rapports, il paratrait qu'arrive Sauvenire, une partie de l'arme prussienne se serait divise : une colonne se serait porte sur Pervs-le-March, une autre aurait pris le chemin de Wavre, en passant par Sart--Valhain. Peut-tre pourrait-on en infrer que quelques corps prussiens iraient joindre Wellington, et que d'autres se retireraient sur Lige. Une colonne prussienne, avec de l'artillerie, a pris, en quittant le champ de bataille de Fleurus, la route de Namur. L'ennemi nous a abandonn Gembloux un parc de quatre cents btes cornes, des magasins, des bagages. Le gnral Exelmans a ordre de pousser, ce soir, six escadrons sur Sart--Valhain, et trois sur Pervs. Si j'apprends par des rapports qui, j'espre, me parviendront pendant la nuit, que de fortes masses prussiennes se portent sur Wavre, je les suivrai dans cette direction et les attaquerai ds que je les aurai jointes. Les gnraux Thielemann et Borstell faisaient partie de l'arme que Votre Majest a battue hier : ils taient encore ici ce matin et ont avou que vingt mille hommes des leurs avaient t mis hors de combat. Ils ont demand en partant, les distances de Wavre et de Pervs. Blcher a t lgrement bless au bras, le 16, ce qui ne la pas empch de continuer commander, aprs s'tre fait panser. Il n'a point pass Gembloux.221 Napolon prtendra dans ses Mmoires quil reu cette lettre 23.00 hrs Ce qui semble fort tt Peu importe ici. Soult rpondra cette lettre le lendemain matin :
222.

Au marchal Grouchy Gembloux ou en avant (port par ladjudant commandant Lenowich)

221 222

Grouchy, Mmoires, pp. 58-59. Napolon, Mmoires, t. IX, p. 102. A remarquer que dans la version antrieure de Gourgaud, lempereur reoit la lettre 02.00 hrs du matin, le 18.

122

En avant de la ferme du Caillou, le 18 juin 10 heures du matin. M. le marchal, lEmpereur a reu votre dernier rapport dat de Gembloux. Vous ne parlez Sa Majest que de deux colonnes prussiennes qui ont pass Sauvenire et Sart--Valain. Cependant des rapports disent quune troisime colonne qui tait assez forte a pass par Gery et Gentinnes se dirigeant sur Wvres. LEmpereur me charge de vous prvenir quen ce moment Sa Majest va faire attaquer larme anglaise qui a pris position Waterloo, prs de la fort de Soignes. Ainsi Sa Majest dsire que vous dirigiez vos mouvements sur Wavre, afin de vous rapprocher de nous, vous mettre en rapport dopration et lier les communications, poussant devant vous les corps de larme prussienne qui ont pris cette direction et qui auraient pu sarrter Wavre o vous devez arriver le plus tt possible. Vous ferez suivre les colonnes ennemies qui ont pris sur votre droite par quelques corps lgers, afin dobserver leurs mouvements et ramasser leurs tranards Instruisez-moi immdiatement de vos dispositions et de votre marche ainsi que des nouvelles que vous avez sur les ennemis ; et ne ngligez pas de lier vos communications avec nous ; lEmpereur dsire avoir trs souvent de vos nouvelles.223 Cette dpche qui daprs le colonel Zenowicz, charg de la porter, ne partit pas du Caillou avant 11.30 hrs, mit un temps considrable arriver chez Grouchy. Cela est videmment d au fait que ni Napolon, ni Soult, ni moins encore Zenowicz, ne savaient o se trouvait Grouchy. Le colonel eut donc remonter jusquaux Quatre-Bras pour prendre la chausse de Namur jusqu Sombreffe, puis Gembloux, passer par Walhain, Corbais et rejoindre enfin le marchal entre Limelette et Wavre.

223

Soult Grouchy , En avant de la ferme du Caillou, 18 juin, dix heures du matin . Cit par Aerts, p. 228.

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45 kilomtres ! Ce nest donc que vers 16.00 hrs, au plus tt, que le marchal put en prendre connaissance. Cette lettre de 10.00 hrs se croise avec une lettre crite par Grouchy de Gembloux 03.00 hrs selon lui, 06.00 hrs selon nous 224 Sire, tous mes rapports et renseignements confirment que lennemi se retire sur Bruxelles pour sy concentrer, ou livrer bataille aprs stre runi Wellington. Namur est vacu, ce que me marque le gnral Pajol. Les 1er et 2e corps de larme de Blcher paraissent se diriger, le premier sur Corbais, le deuxime sur Chaumont. Ils doivent tre partis hier soir, huit heures et demie de Tourines et avoir march pendant toute la nuit ; heureusement quelle a t si mauvaise quils nauront pu faire beaucoup de chemin. Je pars linstant pour Sart--Walhain do je me porterai Corbais et Wavres. Jaurai lhonneur de vous crire de lune ou de lautre de ces villes. P.S. Conformment vos ordres, jcris au gnral commandant la 2e division militaire Charlemont de faire occuper Namur par quelques bataillons de garde nationale et quelques batteries de canon quil formera Charlemont. Je laisse ici vingt-cinq chevaux pour assurer la correspondance avec Votre Majest. Les corps dinfanterie et de cavalerie que jai avec moi nont quun approvisionnement et demi, de sorte quen cas dune affaire majeure, il me paratrait ncessaire que Votre Majest voult bien faire approcher les rserves de munitions ou mindiquer les points ou lartillerie pourrait aller prendre ses remplacements. 225

224

Grouchy donne en effet trois heures du matin pour heure de rdaction de cette lettre. (Grouchy, Mmoires, p. 65). Cette heure est discutable (voir notre article sur Gembloux). 225 Grouchy Napolon Gembloux, le 18 juin 1815, trois heures du matin . Grouchy, Mmoires, pp. 65-66. La copie de cette dpche aux Archives de la Guerre ne fait mention daucune heure mais porte seulement Gembloux, le 18 juin 1815 .

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Deux lettres imaginaires

Lempereur peut-il, la lecture de ce rapport, croire que Grouchy se rapproche de lui ? Certainement pas. A moins dadmettre, comme le prtend Napolon, quun ordre soit parti du Caillou dans la nuit prescrivant au marchal de se porter vers Mont-Saint-Jean : A dix heures du soir, lempereur expdia un officier au marchal Grouchy que lon supposait sur Wavres, pour lui faire connatre quil y aurait le lendemain une grande bataille ; que larme anglohollandaise tait en position en avant de la fort de Soignes, sa gauche appuye au village de La Haye ; quil lui ordonnait de dtacher avant le jour de son camp de Wavres une division de sept mille hommes de toutes armes et seize pices de canon sur SaintLambert, pour se joindre la droite de la grande arme et oprer avec elle ; quaussitt quil serait assur que le marchal Blcher aurait vacu Wavres, soit pour continuer sa retraite sur Bruxelles, soit pour se porter dans toute autre direction, il devait marcher avec la majorit de ses troupes pour appuyer le dtachement quil aurait fait sur Saint-Lambert.226 Napolon affirme, en outre, qu un second officier lui fut envoy quatre heures du matin pour lui ritrer lordre qui lui avait t expdi dix heures du soir.227 Or la plupart des auteurs, pour ne pas dire la totalit, rejettent cet ordre ddoubl pour plusieurs raisons. Tout dabord, Napolon, le 17 22.00 hrs, na encore reu aucun rapport de Grouchy ; il ignore donc tout de sa position et de la direction quil a prise. Il na encore jamais t question de Wavre nulle part. Ensuite, aucun de ces deux ordres nest port au registre du major gnral. Enfin, lordre du 18 10.00 hrs et qui, lui, se trouve bel et bien dans le registre ny fait pas mme allusion. Ajoutons que le dtachement de 7 000 hommes et de 16 pices de canon na strictement aucun sens ; ce nest pas un tel renfort qui et pu modifier la situation. En tout tat de cause, dans sa dicte Gourgaud, lempereur reconnat que Grouchy na reu aucun des deux courriers, ce qui pourrait bien tre
226 227

Napolon Mmoires, IX, p. 102. Id., p. 103.

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une pirouette pour expliquer quon na jamais rien crit du tout et pourquoi le marchal si attach suivre les ordres na pas mme donn un dbut dexcution ces instructions.
Une rponse tardive : la lettre dune heure

On admet gnralement que la lettre de Grouchy crite de Gembloux le matin du 18 juin est arrive au Caillou 11.00 hrs. Il est impossible de dire avec prcision quelle heure elle est passe sous les yeux de Napolon qui est alors Rossomme. Enfin, toujours selon les auteurs, Napolon rpond cette dernire lettre de Grouchy par ce que nous appellerons conventionnellement la lettre dune heure . L'authenticit de cette lettre est discutable, nous verrons pourquoi. En voici le texte intgral : Vous avez crit lEmpereur ce matin 6 heures que vous marchiez Sart--Walhain. Donc votre projet tait de vous porter Corbais et Wavre. Le mouvement est conforme aux dispositions de Sa Majest qui vous ont t communiques. Cependant, lEmpereur mordonne de vous dire que vous devez toujours manuvrer dans notre direction et chercher vous rapprocher de larme, afin que vous puissiez nous joindre avant quaucun corps se mette entre nous. Je ne vous indique pas de direction, cest vous de voir le point o nous sommes pour vous rgler en consquence et pour lier nos communications, ainsi que pour tre toujours en mesure de tomber sur quelques troupes ennemies qui chercheraient inquiter notre droite, et les craser. En ce moment, la bataille est engage sur la ligne de Waterloo, en avant de la fort de Soignes. Le centre de lennemi est Mont-Saint-Jean ; ainsi manuvrez pour joindre notre droite. P.S. Une lettre qui vient dtre intercepte porte que le gnral Blow doit attaquer notre flanc droit ; nous croyons apercevoir ce corps sur la hauteur de Saint-Lambert. Ainsi, ne perdez pas un instant pour vous rapprocher de nous et nous

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joindre, et pour craser Blow, que vous prendrez en flagrant dlit.228 Chose trange, personne ne parle de la lettre qucrit Grouchy Sart-Walhain le 18 juin 1815, onze heures du matin et qui doit stre crois avec la lettre dune heure. En voici le texte : Sire, je ne perds pas un moment vous transmettre les renseignements que je recueille ici ; je les regarde comme positifs, et afin que Votre Majest les reoive le plus promptement possible, je les lui expdie par le major La Fresnaye, son ancien page ; il est bien mont et bon cuyer. Les 1er, 2me, 3me corps de Blcher marchent dans la direction de Bruxelles. Deux de ces corps ont pass Sart-Walhain, ou peu de distance, sur la droite ; ils ont dfil en trois colonnes marchant peu prs la mme hauteur. Leur passage a dur six heures sans interruption. Ce qui a dfil en vue de Sart--Walhain peut-tre valu trente mille hommes au moins, et avait un matriel de 50 60 bouches feu Un corps venant de Lige a effectu sa jonction avec ceux qui ont combattu Fleurus. (Ci joint une rquisition qui le prouve). Quelques-uns des Prussiens que jai devant moi se dirigent vers la plaine de la Chyse 229, situe prs de Louvain, et deux lieues et demie de cette ville. Il semblerait que ce serait dessein de sy masser ou de combattre les troupes qui les y poursuivent, ou enfin de se runir Wellington, projet annonc par leurs officiers qui, avec leur jactance ordinaire, prtendent navoir quitt le champ de bataille le 16, quafin doprer leur runion avec larme anglaise sur Bruxelles. Ce soir, je vais tre en masse Wavres, et me trouver ainsi entre Wellington, que je prsume en retraite devant Votre Majest, et larme prussienne.

228 229

Cette lettre est lobjet de la discussion infra. La plaine de la Chise ou Chyse est, de nos jours, impossible reprer sur une carte moderne et ce nest pas sans difficult que nous lavons trouve sur les cartes de Ferraris. Mais elle y est, sur la chausse dEgheze Louvain, juste un peu au nord de Chapelle-Saint-Laurent

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Jai besoin dinstructions ultrieures sur ce que Votre Majest ordonne que je fasse. Le pays entre Wavre et la plaine de la Chyse est difficile, coup et marcageux. Par la route de Wivorde 230, jarriverai facilement Bruxelles avant tout ce qui sera arrt la Chyse, si tant est que les Prussiens y fassent halte. Daignez, Sire, me transmettre vos ordres ; je puis les recevoir avant de commencer mon mouvement de demain. La plupart des renseignements que renferme cette lettre me sont fournis par le propritaire de la maison o je me suis arrt pour crire Votre Majest ; cet officier a servi dans larme franaise, est dcor et parat entirement dvou nos intrts. Je les joins ces lignes.231 En annexe, le marchal joint les renseignements quil a recueillis dans la matine : Premier renseignement recueilli Sart--Walhain. A Sart--Walhain sont passs environ trente ou quarante mille hommes. Le passage tait sur trois colonnes, et a dur depuis neuf heures du matin jusqu' trois heures aprs midi. Il a pass environ soixante bouches feu. Le 3* corps a pass Sart--Walhain. On a des rquisitions signes de ses commissaires. Le prince Auguste tait avec cette colonne. Elle venait de Hannut et des environs de Lige. Le passage a fini hier 17, trois heures aprs midi. La queue de la colonne est Corroy. Tout se dirige sur Wavres. Les blesss ont t dirigs par la chausse des Romains sur Lige et Mastricht. On pense qu'il a pass trois corps, le second et le troisime bien srement, et probablement le premier. - Le premier et le second ont pris part la bataille de Fleurus. Ils ont annonc vouloir livrer bataille prs Bruxelles, o ils veulent se masser. Leur artillerie est venue par Grand-Lez. La

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Grouchy ne devait disposer que de la feuille XIII de la carte marchande de Ferraris. Sur cette feuille, la mention Mairie de Vilvorde figure tout au nord. Le O du mot Vilvorde est travers par la chausse de Wavre Bruxelles. Cest donc bien de celle-ci que Grouchy parle quand il dit la route de Wivorde . A remarquer quaucun auteur ne se pose de question sur cette si tonnante mention pour qui connat un tout petit peu la rgion bruxelloise, pas plus dailleurs qu propos de la Chyse. Voir notre article sur Les Fraises de Grouchy 231 Grouchy Napolon Sart--Walhain, le 18 juin, 11 heures du matin . Grouchy, Mmoires, p. 71.

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meilleure route pour aller Wavres est par Nil-le-Pierreux la chapelle de Corbais, la Baraque, Lausel. Second renseignement recueilli Sart--Walhain. Les blesss filent sur Lige, se dirigeant sur Beauwale, Jodoigne et Tirlemont. - Les disponibles et ceux qui n'ont pas pris part la bataille de Fleurus marchent sur Wavres, et quelques-uns sur Tirlemont. La masse est campe sur la plaine de la Chyse, prs la route de Namur Louvain, deux lieues et demie de Louvain et une et demie de Jodoigne La plaine de la Chyse est deux lieues et demie de Wavres, sur la droite, prs de Goddechins. Ce dernier avis est positif. C'est l o ils paraissent vouloir se masser, Ils disent qu'ils ont conserv le champ de bataille, et qu'ils ne se retirent que pour livrer bataille de nouveau, aprs leur runion qui a t combine entre Blcher et Wellington. Troisime renseignement recueilli Gembloux. L'ennemi, fort d'environ une trentaine de mille hommes, continue sa retraite assez en dsordre. Le gnral Exelmans leur a saisi un parc de plus de quatre cents btes cornes. L'ennemi se retire dans la direction de Wavres, ce qui semble devoir indiquer qu'il veut reprendre la route de Bruxelles, pour se runir, s'il le peut, Wellington, par Sart-Walhain, Tourines, etc. Ils ont fait aussi filer beaucoup de monde par Hautes-Baudes [Haute Baudece], suivant la direction de Sart-Walhain. A Sauvenire, ils se sont spars en deux parties. - La plus forte colonne a pris sur Pervez, ce qui indique peut-tre qu'une portion des Prussiens va joindre Wellington, et l'autre est larme de Blcher Tous demandent le chemin de Bruxelles. Cette nuit, Exelmans a d dtacher six escadrons avec le gnral Bonnemains sur Sart--Walhain, trois autres sur Pervez. Les Prussiens qui ont occup Sauvenire, Hautes et Basses-Baudes, se sont dirigs sur Ouray passant par GrandLez. Ils ont suivi la chausse des Romains, pour aller du ct de Mastricht.232 Le lieutenant-colonel La Fresnaye, qui tait charg de la transmission de ce rapport, nous explique comment il remplit sa mission :

232

Grouchy, Mmoires, pp. 73-75.

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Vous crivtes alors Napolon, et ce fut moi que vous chargetes de porter vos dpches et de rapporter ses ordres. Je partis sur-le-champ et au moment de mon dpart, une canonnade qui navait pas lair dun engagement gnral se fit entendre. Je me dirigeai au bruit du canon, et aprs avoir march deux grandes heures et demie au trot et au galop, je trouvai Napolon sur le champ de bataille de Waterloo ; je lui remis la dpche que vous maviez confie ; il la lut, me demanda le point o vous vous trouviez et me dit de rester prs de lui. Jy demeurai jusquau soir ; aucuns ordres ne mont t donns vous rapporter, et il nest pas ma connaissance que dautres officiers vous aient t expdis. 233 Le bruit de la canonnade quentend La Fresnaye au moment de partir est, videmment, le faible engagement dartillerie qui a lieu autour dHougoumont 11.30 hrs. Donc La Fresnaye arrive chez Napolon 14.00 hrs. Il faut avouer que le tmoignage de La Fresnaye est un peu frustrant Il aurait pu nous dire quel chemin il avait pris. Mais si, comme il nous le dit, le colonel a march en se guidant au son du canon, on peut penser quil a pass la Dyle Court-Saint-Etienne, Mousty ou Ottignies. Et quil a eu de la chance : vers 13.00 hrs, le dtachement command par le lieutenant-colonel Ledebur avait quitt Mont-SaintGuibert pour se replier sur Wavre et La Fresnaye aurait pu tomber dessus Nous inclinons penser que le colonel a pass Court-SaintEtienne dans la mesure o lheure o il traverse la Dyle, les postes de cavalerie qui joignent Mousty au champ de bataille ont dj t placs par Marbot : Des instructions particulires me furent donnes, de la part de lEmpereur, par son aide de camp Labdoyre et un officier dordonnance dont je nai pas retenu le nom. Elles prescrivaient de laisser le gros de ma troupe toujours en vue du champ de bataille, de porter 200 fantassins dans le bois de Frichemont, un escadron Lasne, poussant des postes jusque Saint-Lambert ; un autre escadron moiti Couture, moiti Beaumont, envoyant des

233

Grouchy Relation succincte, Appendice, 4e srie, p. 13 : Dclaration du lieutenant-colonel de La Fresnaye, Caen 17 dcembre 1829.

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reconnaissances jusque sur la Dyle, aux ponts de Moustier 234 et dOttignies. Les commandants de ces divers dtachements devaient laisser de quart de lieue en quart de lieue des petits postes cheval, formant une chane continue jusque sur le champ de bataille, afin que par le moyen de hussards allant au galop dun poste lautre, les officiers en reconnaissance puissent me prvenir rapidement de leur jonction avec lavant-garde des troupes du marchal Grouchy, qui devaient arriver du ct de la Dyle.235 Or, toujours selon Marbot, le capitaine Eloy qui tenait le petit poste Mousty et ne le quitta que vers 18.00 hrs, ne vit rien arriver et donc pas La Fresnaye. Quoi quil en soit, 14.00 hrs, Napolon est inform par La Fresnaye de lendroit o se trouvait Grouchy 11.00 hrs. Mais surtout, il apprend quelles sont les intentions apparentes des Prussiens que Grouchy a devant lui. La plupart des historiens considrent que la lettre de Grouchy na eu pour rsultat que dgarer un peu plus Napolon. Par exemple, ils voient dans linformation propos de la Chise une aberration de Grouchy due selon Houssaye, notamment de fausses informations communiques par l officier dcor Walhain, information dlibrment mensongre laquelle le marchal aurait trs navement cru. Or, cette information est parfaitement exacte !... Dans les ordres rdigs par Gneisenau vers minuit dans la nuit du 17 au 18, nous trouvons : Tous les bagages, trains et tout ce qui nest pas indispensable la bataille seront envoys Louvain.236 Ordre que suit scrupuleusement Blow quand il crit ses instructions 02.00 hrs :

234 235

Comprenons : Mousty. Marbot Mmoires, III, p. 405 236 Von Ollech Geschichte des Feldzuges von 1815 nach archivalischen Quellen Berlin, Mittler u. Sohn, 1876, p. 186.

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Les bagages iront Louvain et le lieutenant-colonel von Schlegel organisera leur mouvement par Chapelle-Saint-Laurent. Aucune voiture ne sera admise dans les colonnes.237 Les bagages et le train de toute une arme constituent un convoi considrable et cela na pu manquer dtre aperu par la population civile et colport travers la rgion. Cest donc une information exacte que rapporte l officier dcor . On remarquera mme quils sont dune prcision tonnante puisque Chapelle-Saint-Laurent est quelques centaines de mtres de la ferme de la Chise ! Mais, ce charroi, sans doute mis en route aux premires lueurs, entre 03.00 hrs et 04.00hrs sur la rive droite de la Dyle, nempche pas de voir Blow se mettre en route au mme moment pour franchir la Dyle Wavre. Do lide quune partie de larme prussienne se rend Louvain, tandis quune autre gagne la chausse pave au nord de Wavre pour se rendre Bruxelles et quune troisime marche vers Lige. Et voil la conclusion laquelle arrive Napolon. Cest de nature le rassurer : si les Prussiens se coupent en trois et montent soit vers Bruxelles, par la chausse pave de Wavre ou par Louvain, soit vers Lige, par Louvain et Tirlemont, ils ne sont pas en route pour rejoindre Wellington Mont-Saint-Jean. Mieux mme : si une partie de cette arme monte de Wavre vers Bruxelles, il est normal que lon ait rencontr des reconnaissances ennemies sur la gauche de cette colonne ; il ny a donc pas lieu de sen inquiter. Rappelons quil est, ce moment-l, pass 14.00 hrs. La bataille est fort bien engage et il ny a pas de doute que lon va bousculer les AngloNerlandais en quelques heures 238 et enfiler la chausse de Bruxelles pour sy rendre aussi tt que possible. Si le marchal Grouchy respecte le programme quil a annonc, on se rejoindra Bruxelles. Donc loin de sinquiter, Napolon est tout fait rassur et peut aller de lavant. Les Prussiens pourraient aussi bien tre dans la lune Mais la lettre dune heure nest pas conforme ce schma : Ainsi manuvrez pour joindre notre droite. Napolon fait-il envoyer un

237

Id., p. 191. Hofschrer, II, p. 52. 238 Il est trs clair que sans lintervention de Blcher vers Plancenoit et La Marache, pass.

cest exactement ce qui se serait

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nouveau message pour corriger la lettre dune heure ? Nullement ! Envoie-t-il quelquun pour la confirmer ? Encore moins ! Rappelons qu ce moment, La Fresnaye est porte de voix de lempereur. Et y restera jusquau soir, se tournant les pouces La rponse cette incohrence gravissime est bien simple : la lettre dune heure na pas besoin dtre corrige ou confirme parce quelle nexiste pas. Voil qui va trs certainement soulever une polmique. Outre la vraisemblance, qu'est-ce qui nous permet d'tre aussi affirmatif ? Premire constatation : cette lettre ne figure pas dans le registre du major gnral. La lettre dune heure apparat pour la premire fois dans les Observations sur la relation de la campagne de 1815 publie par le gnral Gourgaud, publies par le marchal Grouchy Philadelphie, chez Hurtel, en 1818 : Lattaque du moulin de Bielge faite mollement ne russit pas, et je me disposais la renouveler, lorsquun officier envoy par Napolon me remit vers les quatre heures 239, une dpche du Major Gal, (Mal Soult) dont voici la teneur : Du champ de bataille de Waterloo, le 18, une heure aprs midi. Monsieur le Marchal, vous avez crit ce matin deux heures, lEmpereur que vous marcheriez sur Sartavalin240 Les Observations furent rdites Paris en 1819 par les soins du fils du marchal Grouchy. Mais, en traversant lAtlantique, le texte sen est un peu altr : Lattaque du moulin de Bielge faite trs-mollement, nayant pas russi, je faisais de nouvelles dispositions pour la renouveler, lorsquun officier, envoy par Napolon, me remit vers les sept heures 241, une dpche du major-gnral (marchal Soult), dont voici la teneur : Du champ de bataille de Waterloo, le 18 une heure aprs-midi. Monsieur le marchal, vous avez crit ce matin deux heures lempereur que vous marcheriez sur Sarravallain242

239 240

Cest nous qui soulignons. Grouchy Observations sur la relation de la campagne de 1815 publie par le gnral Gourgaud Philadelphie, Hurtel, 1818, p.17. Les italiques sont de Grouchy. 241 Nous soulignons. 242 Grouchy Observations Paris, Chaumerot jeune, 1819, p. 17-18.

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Nous reviendrons sur lextraordinaire changement de lheure de rception de la lettre. Contentons-nous de faire observer ce stade que la mention Du champ de bataille de Waterloo, le 18 une heure aprs-midi ntait trs certainement pas crite sur la dpche. Nous savons que ce sont les Anglais qui ont donn son nom la bataille, en faisant rfrence la dpche de Wellington Lord Bathurst crite dans la nuit du 18 au 19, date de Waterloo, et continue le 19 Bruxelles. Si Grouchy, en 1818, tait au courant de cette particularit, Soult, en 1815, videmment pas. Au reste, si nous suivons le registre du major gnral, nous voyons que Soult utilise toujours la mme manire de dater ses lettres. La lettre de 10.00 hrs porte : En avant de la ferme du Caillou, le 18 juin, 10 h. du matin. . La pice suivante dans le registre et quon a trangement nglige jusquici est une lettre du major gnral au ministre de la Guerre qui porte Du bivouac en avant du Caillou, le 18 juin, 1 h. un quart Et, enfin, une troisime dpche envoye au gnral Remond pour lui ordonner de prendre le commandement de la division Girard et de se porter aux Quatre-Bras, est minute 18 juin, en avant de Caillou. On peut admettre que, daprs lofficier qui tenait la plume, le groupe lieu-date-heure ait pu subir de trs mineures variations, mais certainement pas au point dtre compltement diffrentes. Ainsi donc, il ne fait aucun doute que la lettre originale de Soult ne portait pas la mention Du champ de bataille de Waterloo et, ipso facto, que lheure quon y a porte est au moins suspecte. La polmique sur les responsabilits de Grouchy dans la dfaite continuant faire rage, le marchal crut bon de publier en 1843 une nouvelle brochure intitule Relation succincte de la Campagne de 1815 en Belgique, et notamment des mouvements, combats et oprations des troupes sous les ordres du marchal Grouchy, suivie de lexposition de quelques-unes des causes de la perte de la bataille de Waterloo. Le sous-titre en est Pices et documents officiels indits jusqu ce jour, et qui lgitiment les dispositions qua d prendre le Marchal Grouchy par suite des ordres de lEmpereur. Dans la Premire Srie de lAppendice de cette brochure, nous trouvons les Lettres que lEmpereur ma adresses, ordres verbaux que jai reus de lui ou quil ma fait transmettre par le major-gnral marchal Soult et par le gnral Bertrand, grand-marchal du Palais Nous y retrouvons lordre de 13.00 hrs avec, en tte, la mention : 18 juin, une heure de laprs-midi . 134

La copie de cette lettre est assortie de ce commentaire : Loriginal de cette lettre na pu encore tre retrouv ; mais la copie ci-dessus est conforme celles qui me furent envoyes au Etats-Unis en 1816 et 1817, par ma premire pouse, une de mes filles qui nexiste plus, et le gnral Carbonel243 Dans la mme Relation succincte, Appendice, Troisime srie, p. 29, nous trouvons copie de la mme lettre. Elle est date : Ce 18, 1 heure aprs midi Enfin, dans les Mmoires compiles par le petit-fils de Grouchy, on trouve copie de la lettre avec cette date : 18 juin, une heure aprs midi . Tondeur, Courcelle et consorts 244 donnent aussi cette lettre et font intervenir la date la fin du texte et avant la signature (donc, avant le P.S.) en ces termes : Ce 18 1 h. aprs midy. Cest Coppens qui nous explique quen 1907, Henry Houssaye 245 publia loriginal enfin retrouv de la lettre, communiqu par un neveu de la seconde femme de Grouchy. Il a soin de nous dire que rien ne prouve que cette lettre soit bien loriginal mais il en donne le fac-simil. Et que voyons-nous ? A gauche de la signature, dans un endroit parfaitement inhabituel, la mention ce 18, 1h aprs-midy . Cest donc de cette copie que se sont servis Tondeur, Courcelle,

243 244

Grouchy Relation succincte - Paris, Delanchy, 1843 - app. 1, p. 21. Carnets de la Belle-Alliance, n 6 Plancenoit, p. 63 245 Dans la 59e dition du Waterloo, 1815 (1907), (Captain Becke Napoleon and Waterloo, II London, Kegal Paul, Trench, Trbner & Co Ltd, 1914, p.294.) Coppens crit erronment 1906.

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Nous avons compar la signature avec celle du duc de Dalmatie plusieurs poques de sa vie et nous ne saurions dterminer sans risque si 136

celle porte sur le fac-simil est authentique ou si elle est fausse. Quelques indices penchent pourtant trs fortement pour cette dernire hypothse.

Nous voyons la boucle finale que la signature volue avec le temps. Nanmoins, entre les six premires signatures, il existe des ressemblances incontestables : la plus frappante est la longue barre sur le T, invariablement surmonte du point sur le I ; en outre, le marchal souligne toujours le petit al de Mal dun gros point. Or, sur la sixime signature, celle du 18 juin 1815, la barre du T est peine esquisse ; il ny a pas de point sur le I et le al nest pas soulign dun point. La signature est par ailleurs assez facile imiter mais ces trois dtails constituent une vritable marque de fabrique. On pourrait admettre labsence de lun deux, mais certainement pas de tous les trois. Un autre argument vient ruiner la crdibilit de cette copie. Grouchy nous explique en effet que la lettre du major-gnral tait crite en caractres trs fins, et dautant plus difficiles lire, quils taient en partie 137

effacs 246. Il affirme que tous les officiers auxquels il avait montr lordre avaient lu En ce moment, la bataille est gagne sur la ligne de Waterloo. En tmoigne la seconde dclaration du gnral Le Sncal : Pendant lattaque de Wavres et de quatre heures et demie cinq heures, le marchal reut et me montra une dpche du majorgnral. Cette dpche crite en caractres trs fins et presque illisible, nous donna beaucoup de peine pour la dchiffrer : elle portait lordre prcis au marchal de se porter sur Saint-Lambert, et nous crmes lire que la bataille tait gagne sur la ligne de Waterloo.247 Or la copie que nous donnent Houssaye et Coppens est crite lencre de manire trs claire et la phrase litigieuse est trs lisible : En ce moment la bataille est engage sur la ligne de Waterloo. Et nulle part dans cette lettre, nous ne trouvons lordre prcis de se porter sur Saint-Lambert . Il y a donc lieu de penser que cette copie de lordre nest pas loriginal que lon doit considrer, hlas, comme dfinitivement perdu. Sil a jamais exist Nanmoins, la miraculeuse trouvaille de 1907 est, elle seule, un indice de quelque chose de plus grave. Il va de soi que lon ne commet pas un faux sans intention. Or le fait dessayer dimiter la signature de Soult est la preuve quil sagit bien dune tentative de faux. Que couvre alors ce faux ? La premire rponse qui vient lesprit et qui est la bonne est que lon veut certifier le texte dune lettre qui nexiste pas Par voie de consquence, il faut constater que le texte de lordre de 13.00 hrs ne nous est connu que par une seule et unique source : le marchal Grouchy. Le tmoignage de Le Sncal est lui-mme entach de quelque suspicion et nous allons voir pourquoi. Dans la seconde dclaration que nous venons de considrer et qui date de 1830, Le Sncal crit : Dans la nuit du 17 juin et dans toute la journe du 18, le marchal na reu que deux dpches du major-gnral, ou ordonnances quelconques portant des ordres ou instructions de lEmpereur. La

246 247

Grouchy Relation succincte, app. 1, p. 22. Grouchy Relation succincte, app. 4, p. 9. Seconde dclaration du gnral Le Sncal. Cette dclaration est date de Bayeux, le 2 juin 1830.

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premire de ces dpches tait celle qui arriva le 18 midi et demi, au moment de lattaque de larrire-garde prussienne ; elle ordonnait le mouvement sur Wvres 248. La seconde tait celle qui arriva pendant lattaque inconsidre de Wvres, quatre heures et demie, et ordonnait le mouvement sur Saint-Lambert. Ma position me permet porte de pouvoir affirmer ce fait de la manire la plus prcise.249 Mais dans la premire dclaration quil avait faite et qui avait t envoye au marchal Grouchy aux Etats-Unis en 1818, Le Sncal avait crit : Je certifie que depuis son dpart de Ligny, le 17 juin jusquau 19 au matin, temps durant lequel jai t constamment t avec M. le marchal Grouchy, il ne lui est parvenu aucune autre dpche ou ordre de la part de Napolon que deux lettres, lune date de la ferme de Caillou, le 18 dix heures du matin, lautre du champ de bataille de Waterloo, le 18 une heure aprs midi ; cette dernire lui fut remise assez tard dans la soire du 18 : on se battait alors devant Wvres et sur les bords de la Dyle.250 A noter que Le Sncal oublie la lettre envoye de Ligny par le grand marchal Bertrand confirmant les ordres verbaux donns Grouchy le 17 juin 1815 Nous avons dit pourquoi la dpche de 13.00 hrs ne pouvait en aucun cas porter la mention Du champ de bataille de Waterloo . Le Sncal ne ment pourtant pas : effectivement, dans les faits, la dpche provenait du champ de bataille de Waterloo. Comme, en 1818, le gnral suppose quelle a effectivement t crite par Soult sur le champ de bataille de Waterloo, il ne voit pas malice le dire. Grouchy saute donc sur loccasion pour, dans ses Observations de Philadelphie, intgrer cette donne dans sa citation et faire comme si elle avait t rellement porte en tte de la dpche. Cest donc que la premire dclaration de Le Sncal a t reue Philadelphie avant la parution des Observations.

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Il sagit donc de la lettre de 10.00 hrs. Grouchy Relation succincte, app. 9, p. 10. Deuxime dclaration .Le Sncal fait rfrence sa position de chef dtat-major de laile droite. 250 Id., p 2. Premire dclaration du gnral Le Sncal.

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Il nen subsiste pas moins une chose trange. Dans ses Observations, Grouchy crit quil a reu la dpche vers les quatre heures . Le Sncal, dans la premire dclaration, dit assez tard dans la soire . Quentend-il exactement par l ? Le soleil se couche 19.56 hrs. Nous nutiliserions certainement pas le terme assez tard dans la soire si la dpche tait arrive vers 16.00 hrs, quand il reste encore plus de quatre heures de jour, tenant compte du crpuscule. Nous dirions tard dans laprs-midi . Cest dj un peu trange Toujours est-il que Le Sncal nous donne une autre indication : On se battait alors devant Wvres et sur les bords de la Dyle. Or, daprs lhoraire que nous avons tabli, Vandamme attaque Wavre vers 16.00 hrs et la division Lefol sen prend au moulin de Bierges vers 16.30 hrs. Mais les combats le long de la Dyle durent jusque tard dans la soire Dix-huit ans plus tard, Le Sncal est nettement plus prcis : il donne bien 16.30 hrs pour heure de larrive de la dpche de 13.00 hrs. Il est absolument affirmatif et de la manire la plus prcise ! Voil qui confirme la premire affirmation de Grouchy : lorsquun officier envoy par Napolon me remit vers les quatre heures, une dpche du Major Gal, (Mal Soult) . Donc, en 1818, tout le monde tait bien daccord : la dpche de 13.00 hrs est arrive entre 16.00 et 16.30 hrs. Mais patatras !, voil que le marchal Grouchy veut nous donner copie du rapport quil envoya lempereur propos des vnements qui se sont succds du 17 au 20 juin 1815. Et cest ce quil fait dans la Relation succincte sous le titre : Neuvime lettre et rapports, commencs Rosierne, le 19 juin 1815, vers les dix heures du matin, continus Temploux le 20 juin, six heures du matin, achevs et expdis de Dinan, le 20 juin dix heures du soir. En fait, il sagit de deux expditions diffrentes. Grouchy explique : Jexpdie cette lettre par un homme du pays, dont mon aide-decamp, le chef descadron Lafontaine, Belge dorigine, et qui a ses proprits prs de Dinan, rpond sous les rapports de la fidlit, de lintelligence et du dvoment la France.251 Dans la deuxime expdition, le marchal justifie le retard avec lequel il expdie ses rapports :

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Id, Annexe, 2e srie, p.15.

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Le Belge qui en tait porteur ayant t arrt par les partis prussiens qui lui ont enlev mes dpches, lont rou de coup et voulaient le pendre, je reprends la plume pour essayer de vous faire parvenir cette lettre, dont je prie Votre Majest de me pardonner lincomplte et incorrecte rdaction, car je suis excd de fatigue et je nai prs de moi ni aide-de-camp, ni officier dordonnance, tous tant en mission. Do donc la Dixime lettre, seconde partie crite Dinant, le 20 juin 1815, minuit et demi La neuvime lettre commence de la manire suivante : Sire, Ce nest quhier, entre six et sept heures du soir, que jai reu la lettre du major-gnral, en date du 18 juin, une heure aprs midi, par laquelle vous me prescrivez de me diriger sur SaintLambert et dattaquer le gnral Bulow Et la dixime : Sire, ce nest qu prs de sept heures du soir, le 19 juin [sic], que jai reu la lettre du duc de Dalmatie qui me prescrivait de me porter sur Saint-Lambert Or, quon le veuille ou non, ces rapports sont censs avoir t crits avant 1818 et il serait bien tonnant que, trois ans aprs les faits, Grouchy ne se soit pas souvenu de ces rapports quil a d doubler. Et il sen souviendrait dautant mieux sil avait trich sur les heures en les rdigeant. Il ny a quune explication : ces deux rapports ont t truqus aprs coup pour les besoins de ldition de 1843. Ctait bien facile : nul autre que Grouchy nen possdait de copie. En effet, le 26 juin, le marchal se voit transmettre par Soult les dossiers du major gnral. Il retrouve ainsi les originaux de ses rapports. Comme toute la correspondance rdige durant la campagne, ces rapports ne rejoindront pas les Archives de la Guerre mais resteront en possession de Grouchy ou de sa famille252. Les documents rassembls de nos jours au Service historique de la Dfense sous les cotes C14 et C15 et relatifs aux CentJours sont, pour la plupart des copies rdiges longtemps aprs coup ou qui nont t runies qu loccasion de legs ou de dpts. Trs rares sont
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C'est la situation politique en 1815 qui explique cette bizarrerie.

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les documents originaux. En tout cas, les rapports de Grouchy ny figurent pas si ce nest par des copies ralises daprs la brochure de 1843 La manire dont les neuvime et dixime lettres sont crites est assez suspecte en elle-mme. La neuvime lettre commence ainsi : Sire, ce nest quhier entre six et sept heures du soir, que jai reu la lettre du major-gnral, en date du 18 juin, une heure aprsmidi, par laquelle vous me prescrivez de me diriger sur SaintLambert et dattaquer le gnral Bulow. Jtais parti de bonne heure de Gembloux, le 18 juin, afin de devancer les troupes du troisime corps Sart--Valhain, et avant de monter cheval, le 18, pour my rendre, jcrivis Votre Majest pour len prvenir. Le 17 juin, dix heures du soir, javais donn lordre au gnral Vandamme de se mettre en mouvement le 18 de trs-bonne heure Et le marchal continue en expliquant les vnements du 18 et du 19 juin sans plus jamais faire la moindre allusion ni la lettre dune heure, ni aux consquences que celle-ci aurait eues sur le terrain. La dixime lettre, crite de Dinant, le 20 juin 1815 minuit et demi, commence ainsi : Sire, ce nest qu prs de sept heures du soir, le 19 juin (sic), que jai reu la lettre du duc de Dalmatie qui me prescrivait de me porter sur Saint-Lambert ; jtais alors en marche de Sart--Valhain sur Wavres, ainsi que Votre Majest mavait itrativement ordonn de le faire, et je joignais les Prussiens une maison isole dite la Baraque, prs de laquelle ils avaient pris position Et, encore une fois, le marchal poursuit sans plus jamais parler de ses ordres de 13.00 hrs. Remarquons aussi la chose na rien danodin que Grouchy, dans le corps de son rapport, prtend avoir reu cette lettre au moment o il sapprtait faire dgager la route des Prussiens qui loccupaient La Baraque. Or nous savons, daprs les sources prussiennes, que Ledebur se vit contraint dvacuer Mont-Saint-Guibert pour gagner Lauzelle peu aprs 12.30 hrs, quun combat y eut lieu et que Thielemann vit apparatre 142

le corps de Vandamme vers 14.00 hrs sur les hauteurs de Wavre. Ds lors, la lettre crite par Soult 13.00 hrs serait parvenue Grouchy avant 14.00 hrs ! Il nest pas besoin de dire que la chose est rigoureusement impossible. Il est trs clair que Grouchy fait - intentionnellement - la confusion entre la lettre de 10.00 hrs et celle de 13.00 hrs. Bref, cest exactement comme si, dans ses rapports, Grouchy avait plaqu un paragraphe au-dessus de tous les autres pour bien insister sur le fait quil reu la lettre 19.00 hrs, cest--dire trs tard, mais sans modifier le reste de son rapport. Quand cette manipulation a-elle eu lieu ? Trs certainement aprs 1817, quand paraissent Philadelphie les Observations sur louvrage de Gourgaud et avant 1819 quand le colonel de Grouchy fait publier en France les Observations de son pre. En effet, alors que ces dernires font allusion de multiples reprises lheure tardive (19.00 hrs) laquelle Grouchy a reu la lettre dune heure et le justifie : La lettre du marchal Soult est date dune heure aprs midi, et ne ma t remise qu sept heures du soir. Lofficier porteur de cet ordre a eu dix lieues faire pour me joindre : par suite de la fausse direction qui lui fut donne, il dut retourner aux Quatre-Bras et Gembloux253 la version de Philadelphie donne : Lattaque du moulin de Bielge faite mollement ne russit pas, et je me disposais la renouveler, lorsquun officier envoy par Napolon me remit vers les quatre heures, une dpche du Major Gal, (Mal Soult) dont voici la teneur254 et suit le texte de la lettre dune heure. Nous ne sommes pas attir par les thories de complot, mais le lecteur admettra que ces variations sont hautement suspectes. Deviennent donc automatiquement suspectes les versions du texte que nous donne Grouchy. Dautant que Grouchy, dans ses neuvime et dixime lettres lempereur affirme que le message lui prescrivait de se porter sur SaintLambert. Et en relisant la lettre dune heure, nous observons quil nen

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Grouchy Observations sur la relation de la campagne de 1815 - A Paris, chez Chaumerot jeune, 1819, p. 92. 254 Grouchy Observations sur la relation de la campagne de 1815 - Philadelphie, J.F. Hurtel, 1818

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est rien : il est prescrit au marchal de se rapprocher de nous et nous joindre, et pour craser Blow, que vous prendrez en flagrant dlit. On nous fera trs justement remarquer que Le Sncal nous parle de deux lettres reues, lune 12.30 hrs et lautre 16.30 hrs 255. Mais, selon les auteurs, cette lettre reue 12.30 hrs nexiste pas A moins bien sr quil ne sagisse de la lettre crite En avant du Caillou 10.00 hrs. Involontairement confirm par le marchal Grouchy quand il pose sa sixime question au capitaine Bella : Nest-ce pas le 18 juin, entre midi et demi et une heure, que le marchal Grouchy a reu du major gnral une dpche date de la ferme du Caillou, dix heures du matin, par laquelle il le prvient que larme anglaise a pris position la lisire de la fort de Soignes et que lEmpereur va le faire attaquer256 A quoi Bella rpond : Ce nest que le 18 juin, vers midi et demi, que vous avez reu du major gnral une lettre, date de la ferme du Caillou, dix heures du matin, par laquelle il vous prvenait que larme anglaise ayant pris position, en avant de la fort de Soignes, lEmpereur allait la faire attaquer . Le colonel de Bloqueville parle de cette lettre mais ne nous donne pas lheure de sa rception quil situe cependant avant la fameuse discussion avec Grard chez le notaire Hollert Sart--Walhain 257. Or on considre que cette discussion a t provoque par la canonnade entendue vers 11.30 hrs. Les auteurs rfutent quune lettre ait t reue cette heure-l par le marchal Grouchy. Ils se basent pour cela sur le tmoignage du colonel Zenowicz selon qui la lettre de 10.00 hrs nest pas arrive avant 16.00 hrs au moins : Zenowicz raconte : Nous arrivmes dix heures la ferme [du Caillou] ; le major gnral se rendit dans sa chambre, et fit demander son secrtaire. La

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Relation succincte, Appendice, 4e srie, p.8. Relation succincte, Appendice, 4e srie, sixime question, p.43. 257 Relation succincte, Appendice, 4e srie, p. 5.

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premire chose que lon fait en commenant crire un ordre, cest dy mettre la date et lheure ; il est facile de voir que cette heure ne peut tre celle du dpart de la dpche : car, avant le dpart, il faut du temps pour lcrire ; il en faut aussi pour linscrire sur le registre dordre du major gnral. Tout cela demande assez de temps ; dans un service ordinaire, o les heures et les minutes nont aucun rle jouer, cette remarque nest daucune importance ; mais dans un cas particulier, on compte les heures et les minutes, quand on jette un tort au porteur dun ordre, il doit tre permis de rtablir les faits tels quils se sont produits. Je me rpte, la date de lordre dont je fus porteur fut mise dix heures ; je me retirai alors au salon de service. Aprs une demi-heure dattente, je rejoignis le major gnral. Rien encore que la date ntait crit : le major gnral regardait la carte, et son secrtaire samusait tailler une plume. Je retournai au salon, o je trouvai M. Regnault ordonnateur en chef du premier corps, qui, apprenant que depuis vingt-quatre heures, ayant toujours t en course, je navais pu rien me procurer pour manger, voulut bien envoyer chercher dans son fourgon un morceau de pain et de leau-de-vie. Aprs mon repas, je rentrai de nouveau chez le major gnral : il tait occup dicter lordre que jattendais ; je me rendis encore une fois au salon de service. Au bout dune demi-heure, je fus demand : le marchal Soult me rpta peu prs, en me donnant son ordre par crit, ce que lempereur mavait dit. Je partis de suite. () Il y avait quelque minute peine que je galopais, lorsque la canonnade et la fusillade se firent entendre ; de ce fait, il rsulte donc que javais quitt le major gnral vers midi, heure laquelle la bataille commena. Prciser les minutes mest difficile : pour soccuper de lheure dans une pareille situation, il faut de puissants motifs ; sur le champ de bataille, un soldat oublie les heures comme auprs dune belle, et ne pense pas au temps. La premire halte que je fis fut pour demander la route de Gembloux, et ensuite, Gembloux, pour minformer de la direction prise par le corps de Grouchy ; je ne pus obtenir de personne une rponse satisfaisante cette dernire question 258. Je me

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Petite remarque au passage : o sont donc passs tous ces si complaisants paysans qui, la veille, passaient leur temps observer les troupes en marche et donner des renseignements si prcis ?

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dirigeai alors conformment aux avis de lEmpereur et selon la direction quil mavait lui-mme indique ; je men trouvai bien : jatteignis enfin, entre trois et quatre heures, une division darriregarde qui faisait partie du corps darme la recherche duquel jtais envoy ; un quart dheure aprs, javais rejoint le comte de Grouchy ; il tait avec le gnral Grard dans une petite chambre dune maison o une ambulance avait t tablie. Je prsentai mes dpches au marchal, et je lui dis encore de vive voix ce dont jtais charg.259 Or, daprs le registre du major gnral, cest bien Zenowicz qui fut confie la lettre de 10.00 hrs, encore que le nom du colonel soit orthographi Lenowich . Par quel mystre une lettre que son porteur dit avoir t remise entre trois et quatre heures a-t-elle pu atteindre Grouchy vers 12.30 hrs ? Trois possibilits : Ou bien Zenowicz ment. Cela nous tonnerait bien : le but de Zenowicz quand il rdige son tmoignage est prcisment de rpondre ses dtracteurs qui laccusaient davoir mis trop de temps pour joindre le marchal Grouchy. Il ne nie nullement le fait mais il le justifie. Ou bien tous les officiers qui entouraient Grouchy le 18 juin mentent dlibrment. Mais dans quel but ? Leurs tmoignages datent tous des annes 1830-40 et on peut admettre que Grouchy peut trs bien les avoir sollicits en termes trs suggestifs. Mais cest un peu gros quand mme Au reste, le fait de recevoir cette lettre 12.30 hrs ou peu aprs plutt que vers 16.30 hrs ne change pas grand-chose au cours des vnements. Forcer des officiers sur lesquels on na plus aucune autorit mentir pour ne rien expliquer na gure de sens.

O sont les garons dauberge multilingues et un peu sorciers, capables, la veille encore de prvoir les mouvements des uns et des autres avant mme que ces mouvements aient t ordonns ? Le fait que Zenowicz ne trouve personne pour le renseigner, joint au fait que Grard, nous le verrons, ne trouve pas de guide pour lui indiquer la direction correcte pour se rendre Limal nous laisse penser que les populations belges, quelques exceptions prs, ntaient pas beaucoup plus enthousiastes lide de voir arriver les Franais quils ne ltaient de loccupation prussienne. 259 Grouchy, Mmoires, pp. 266-267. Daprs Zenowicz, cest Napolon lui-mme qui lui dit de passer par Gembloux. Comme le colonel faisait remarquer que cette route tait bien longue, Napolon linterrompit : Cest gal, vous seriez pris en suivant la route la plus courte. Cest donc que Napolon a reu des informations, vagues ou non, sur ce qui se passe sur sa droite A 10.00 hrs du matin !

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Ou bien, contrairement sa (nfaste) habitude, Soult a doubl sa lettre et cette lettre, porte par un autre messager que Zenowicz, serait pass par le pont de Mousty ou celui dOttignies pour joindre son destinataire dans un dlai normal . Il aurait alors suivi la ligne de petits postes quest justement occup mettre en place le colonel Marbot. Se pourrait-il alors que la lettre que Le Sncal affirme avoir t reue vers 16.30 hrs soit en fait celle de 13.00 hrs ? En tout cas, Le Sncal affirme avec la dernire vigueur quaprs 16.30 hrs, on na plus rien reu chez Grouchy dans la journe du 18 juin. Et dans ce cas, il confirme la premire version du marchal, donne comme par inadvertance dans les Observations Par ailleurs, nous savons que La Fresnaye arrive sur le champ de bataille vers 14.00 hrs. Est-il seulement vraisemblable que Napolon, trop content davoir enfin des nouvelles de Grouchy et anxieux de le voir arriver sur sa droite, et sachant que les communications sont possibles, nait pas song lui dire de retourner immdiatement chez son chef pour prciser cette lettre dune heure, insister sur le fait quil doit marcher sur SaintLambert toutes affaires cessantes, lui donner des indications sur le chemin suivre, et le presser de sexcuter avec la plus vive promptitude ? Or, La Fresnaye est positif : Je trouvai Napolon sur le champ de bataille de Waterloo ; je lui remis la dpche que vous maviez confie ; il la lut, me demanda le point o vous vous trouviez et me dit de rester prs de lui. Jy demeurai jusquau soir ; aucuns ordres ne mont t donns vous rapporter, et il nest pas ma connaissance que dautres officiers vous aient t expdis.260 Autrement dit : 14.00 hrs, dans lesprit de Napolon, il ny a pas pril en la demeure, contrairement ce que laisserait supposer le postscriptum de la lettre dune heure. Les auteurs se sont livrs une vritable guerre de tranches afin de dterminer quelle heure Grouchy avait reu le message dict sur le champ de bataille de Waterloo par Napolon vers 13.00 hrs. Or, la plupart des historiens considrent que lheure laquelle Grouchy reut ce message est dune importance fondamentale pour la suite des vnements. Du
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Grouchy Relation succincte, Appendice, 4e srie, p. 13 : Dclaration du lieutenant-colonel de La Fresnaye, Caen 17 dcembre 1829.

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moins, laffirment-ils !... Houssaye dit que cest vers 17.00 hrs. Ses suiveurs, Logie, Damamme, Hamilton-Williams, Bruylants, etc. sont du mme avis. Desoil, Merget 261, Bernard disent : vers 19.00 hrs, mais sans vraiment tayer la chose. Aucun auteur na rellement os mettre en doute lexistence de la lettre dune heure. Ils semblent tous, trs curieusement, suivre lavis de Thiers : Il se borna donc prendre de nouvelles prcautions afin de faire arriver Grouchy en ligne. Il prescrivit au marchal Soult dexpdier un officier avec une dpche date dune heure, annonant lapparition des troupes prussiennes sur notre droite, et portant lordre formel de marcher nous pour les craser. Un officier au galop courant au-devant de Grouchy, devait le rencontrer dans moins de deux heures, et lamener dans moins de trois porte des deux armes. Ainsi Grouchy devait se faire sentir avant six heures, et certes la bataille serait loin dtre dcide ce moment de la journe.262 Or, cette dpche, si importante selon les auteurs, na en fait dimportance quautant quelle ait eu une influence sur la suite des vnements

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Dans un passionnant article de la revue Pallas, Bruxelles, juin 1965, pp 3-19 : Grouchy, bouc missaire de Waterloo. 262 Thiers, p. 203.

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Sur le terrain du ct de Wavre

La lettre de 10.00 hrs, qui, hormis lheure de sa rception, nest pas conteste, a des consquences visibles sur le terrain. Basons-nous nous sur la note au crayon quenvoie Grouchy Pajol, alors Tourinnes : Ordre au gnral Pajol. Sur la route de Sart--Valhain, Wavres, le 18 juin 1815. Gnral, portez-vous en toute hte avec la division Teste et votre corps darme Limale ; passez-y la Dyle et attaquez lennemi qui est en face. Le marchal Grouchy.263 Nous savons que ce mouvement est inspir par lordre crit par Soult, En avant du Caillou, dix heures et qui, si lon suit la version de Zenowicz, serait arriv vers 16.00 hrs dans les mains de Grouchy. Le marchal, ds sa rception, fait crire Pajol dans lurgence. Le fait que cette note est rdige par le marchal cheval et au crayon en est un indice sr. Admettons toujours que Pajol, qui na rien devant lui et qui la crit au marchal, nait pas attendu Tourinnes mais ait continu sur le chemin de Corroy ou celui de Chaumont afin de retrouver la colonne ennemie quil pense avoir devant lui. A quelle heure lui parvient le message de Grouchy lui enjoignant de gagner Limal ? Si lestafette est bien monte, pas avant 17.30 hrs. Combien de temps va mettre Pajol avant de se trouver devant Limal 264 ? Son avant-garde, commande par le gnral Vallin, ne peut tre l avant 19.30 hrs ; la division dinfanterie Teste, pas avant 20.00 hrs. Et ces calculs sont trs optimistes : nous avons en effet suppos : 1 que Grouchy a reu le premier message de Soult (10.00 hrs) 16.00 hrs ; 2 quil a ragi immdiatement ; 3 que Pajol ait progress vers Corroy, alors que ses derniers ordres taient dattendre des instructions Tourinnes ; 4 que lestafette de Grouchy ait pu galoper sans obstacle ; 5 que le corps de Pajol ait pu marcher pleine vitesse. Ajoutons cela que nous avons donn les distances vol doiseau, ce qui nest videmment quun moyen de rfrence : les distances relles, par de mauvais chemin boueux, tant bien entendu beaucoup plus longues.

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Relation succincte, Appendice, troisime srie De Corroy Limal, vol doiseau : 8 km soit 2 heures minimum pour la cavalerie.

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Continuons notre compte : si Vallin arrive Limal 19.30 hrs 265, le temps de se rendre compte de la situation, son rapport arrive Grouchy au plus tt vers 20.00 hrs. Ce nest qu cet instant seulement que le marchal peut sans trop de risques faire descendre les divisions Pcheux et Vichery vers Limal. Le temps de bousculer les Prussiens sur le pont de Limal et de les repousser hors du village, quelle heure peut-il tre ? Au plus tt, 21.00 hrs. Si les Prussiens contre-attaquent et tentent de repousser les Franais sur la rive droite de la Dyle, si cette contre-offensive est un chec, si les deux divisions franaises passent en masse le pont large de 2,50 m, rappelons-le et poussent les Prussiens jusque sur les coteaux qui dominent Limal, il sera donc bien 23.00 hrs. Heure confirme par la lettre quadresse Grouchy Vandamme : Des hauteurs de Limale, le 18 juin 1815, 11 heures du soir. Mon cher gnral, nous avons dbouch de Limale, mais la nuit na pas permis de suivre, de sorte que nous sommes bec bec avec lennemi. Puisque vous navez pas t mme de passer la Dyle, veuillez vous rendre de suite Limale avec votre corps, ne laissant devant Wavres que le nombre de troupes indispensable pour nous maintenir dans la partie de Wavres que nous occupons. A la pointe du jour, nous attaquerons les troupes que jai en face de moi et nous russirons, jespre, joindre lEmpereur, ainsi quil ordonne de le faire. On dit quil a battu les Anglais, mais je nai plus de ses nouvelles, et suis fort dans lembarras pour lui donner des ntres. Cest au nom de la patrie que je vous prie, mon cher camarade, dexcuter de suite le prsent ordre. Je ne vois que cette manire de sortir de la position difficile o nous sommes, et le salut de larme en dpend. Je mets en outre sous votre commandement tout le corps de Grard. Je vous attends. Le marchal Grouchy.266 Remarquons dabord que si la lettre dune heure tait arrive vers 19.00 hrs et que si cest elle qui avait dclench ces vnements, lensemble de ces mouvements devrait tre retard de trois heures

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La preuve de notre optimisme nous est fournie par Logie qui dit que Pajol, arriv vers sept heures avec la cavalerie de Vallin, jugea la situation en un instant (Logie, vitable dfaite, p. 183). 266 Relation succincte, Appendice, troisime srie, p. 31.

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Rptons-le : ces calculs sont excessivement optimistes. Excessivement au point dtre pratiquement invraisemblables ! Tout ce que nous savons sur la campagne de 1815 nous indique que les chemins taient difficiles, que les troupes se sont mues avec difficult et lenteur, que les transmissions ont t dsesprment lentes et voil que, soudain, les volutions de Pajol et de Teste se seraient droules avec une surprenante rapidit et sans la moindre anicroche. La simple vraisemblance nous incite donc penser que lensemble des vnements qui ont conduit la prise du pont de Limal ne peut avoir t provoqu par des ordres reus aussi tardivement qu 16.00 hrs. Ce sont donc bien les aides de camp de Grouchy qui ont raison quand ils affirment que la lettre de 10.00 hrs a t reue vers 12.30 hrs. Deuxime remarque : dans sa lettre Vandamme, Grouchy fait tat dune rumeur voquant la victoire de Napolon. Aurait-il crit cela si, comme il le prtend et comme il le fait confirmer par Le Sncal, il tait certain davoir lu : En ce moment, la bataille est gagne sur la ligne de Waterloo, en avant de la fort de Soignes ? Enfin lobjection qui consiste dire que la phrase : Nous russirons, jespre, joindre lEmpereur, ainsi quil ordonne de le faire. rpond aux termes du corps de la lettre dune heure et non de son postscriptum ! : Ainsi, manuvrez pour joindre notre droite. ne tient pas. Elle peut aussi bien rpondre linsistante sollicitation de Soult dans la lettre de 10.00 hrs : vous rapprocher de nous, vous mettre en rapports doprations et lier les communications Instruisez-moi immdiatement de vos dispositions et de votre marche, ainsi que des nouvelles que vous avez sur les ennemis, et ne ngligez point de lier vos communications avec nous. Nouvelles que Grouchy avoue explicitement avoir bien des difficults donner. Pour nous rsumer, tout se passe Wavre comme si le message dat de 13.00 hrs navait jamais exist.

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Conclusion double dtente

La premire conclusion tirer de tout ceci, cest que lexistence mme de cette lettre dite de 13.00 hrs est on ne peut plus douteuse. Ceci veut-il dire quaucune communication na plus exist entre la plaine de MontSaint-Jean et les rives de la Dyle le 18 juin aprs 10.00 hrs ? Voil qui est impossible dterminer avec certitude. Certes, la suite des vnements nous incite penser que Grouchy et Napolon ont continu leurs oprations sans se concerter, sans mme se tenir au courant lun lautre des vnements. La premire communication connue avec certitude est un message de Grouchy pour Soult. En tout cas, Grouchy est affirmatif : il a bien crit Soult dans la soire du 18 : Huitime lettre Une lettre a t adresse au major gnral, dans la nuit du 18 au 19, pour quil informe lEmpereur de mon passage de la Dyle. (Cette lettre na pas encore t retrouve).267 Et elle ne le sera jamais Vers 23.00 hrs, le bruit du canon ne se fait plus entendre louest. Qui a gagn la grande bataille dont on a entendu lcho depuis 13.00 hrs ? Ici, il faut essayer de se mettre dans la psychologie des personnages Grouchy peut-il imaginer un instant que le dieu des batailles pour lequel il combat depuis si longtemps et qui, au moment o il la quitt, montrait tant de certitude, que le plus grand capitaine de tous les temps ait perdu sa bataille ? Le matin mme, 11.00 hrs, il crivait dj : Ce soir, je vais tre mass Wavres, et me trouver ainsi entre Wellington, que je prsume en retraite devant Votre Majest, et larme prussienne.268 Sans doute le marchal ignore-t-il mme que trois des quatre corps de Blcher ont chapp sa vigilance. Et dans son esprit, sans laide des Prussiens, Wellington ce gnral de Cipayes na pas pu rsister bien longtemps devant lEmpereur qui, donc, est trs certainement en route vers Bruxelles. Le devoir de Grouchy est donc tout trac : aprs

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Relation succincte, Appendice, deuxime srie, 8e lettre, p. 6. Id., ibid, 7e lettre, p. 6

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avoir repouss les Prussiens vers lest, il lui faudra lui aussi marcher par la route de Wiworde , cest -dire par la route pave qui relie Wavre Bruxelles. Et cest exactement ce quil fait le 19 au matin quand, aprs quelques svres chauffoures, je continuais avec mes principales forces marcher vers cette ville (Bruxelles).269. A ce moment, arrive un officier charg par le major gnral dannoncer le dsastre Dans tout cela, on voit que Grouchy, pas un instant, ne tient compte du fameux P.S. de la lettre dune heure. Il ignore absolument que les Prussiens ont t vus approchant de Mont-Saint-Jean. Au contraire, au lieu de se porter vers Saint-Lambert, il se dirige vers le nord-est pour rejoindre la route pave de Bruxelles et appliquer ainsi sa part du plan Dyle , comme nous lavons baptis. Sil a pass la Dyle Limal, ce nest pas parce quon lui a ordonn de marcher vers Saint-Lambert geste quil nesquisse mme pas mais bien parce quil a lopportunit de franchir la rivire un endroit moins garni par lennemi quil suppose tout entier Wavre et Bierges tout en se rapprochant de lempereur, comme le lui prescrivent les ordres de 10.00 hrs. Et pourquoi un gnral, trs accoutum aux mthodes de Napolon, et qui sait que celui-ci ne laisse aucune initiative aux sous-ordres, ignore-t-il ce P.S. ? Parce quil nexiste pas ! Et pourquoi le P.S. nexiste-t-il pas ? Parce que la lettre dune heure nexiste pas !

269

Id, 9e lettre, p. 13.

153

Une vidence

A partir de ce moment, les auteurs qui, en se basant sur le seul texte du post-scriptum de cette lettre, affirment avec une belle unanimit que Napolon a vu les Prussiens Saint-Lambert peu aprs 13.00 hrs, se retrouvent en lair , pour utiliser un terme tactique. Ils nont plus aucun document sur lequel sappuyer. Bref : cest du vent On peut donc, dans ces conditions, se demander pourquoi les auteurs ont tous accept ce document ou du moins son contenu et cette lgende. Cest que, apparemment contradictoires, les deux versions celle de Napolon dans ses dictes de Sainte-Hlne et celle de Grouchy dans la Relation succincte se combinent parfaitement pour exonrer les deux acteurs de leurs fautes respectives. Expliquons-nous. Que reproche-t-on essentiellement Grouchy ? De ne pas tre arriv temps pour renforcer de ses 30 000 hommes larme franaise Waterloo. La lettre de 10.00 hrs vient en partie le justifier : elle lui ordonne darriver le plus tt possible Wavre et ne lui laisse, cet gard, aucune facilit dinterprtation. Elle suffirait donc justifier Grouchy Mais si une lettre crite plus tard, de prfrence aprs le dbut de la bataille Mont-Saint-Jean, venait confirmer cet ordre, ce serait lidal pour le marchal Et cest bien ce que fait la lettre dune heure : Le mouvement est conforme aux dispositions de Sa Majest qui vous ont t communiques. Toutefois, quand Grouchy crivait sa plaidoirie de Philadelphie, il nignorait pas quen 1815, les Prussiens lui avaient chapp et taient intervenus Waterloo aprs 16.00 hrs. Ds lors, il faut que cette lettre ait t expdie avant 16.00 hrs. Mais Grouchy, semant dessein la confusion dans les esprits, explique aussi que la lettre dune heure ne lui est parvenue que vers 19.00 hrs. Il explique ce retard par le fait que le messager porteur de cette lettre a pris par Gembloux et Sombreffe. Pour expliquer pareil retard, il faut donc que la lettre dune heure ait t expdie avant que La Fresnaye narrive Waterloo vers 14.00 hrs. Or les Prussiens sont dj Saint-Lambert vers 10.00 hrs ! Ils sont donc observables ds cet instant Comment donc nont-ils pas t observs ? Et sils lont t, pourquoi Soult ne sest-il pas prcipit sur son bloc de papier pour en aviser Grouchy ? Le marchal montre ainsi le 154

bout de loreille. Car si Soult crit 10.00 hrs, il devient totalement inexplicable que cette lettre ne soit parvenue qu 19.00 hrs Wavre. Grouchy fait donc un calcul bas sur le temps qua mis Zenowicz avec la lettre de dix heures : environ six heures. La lettre dune heure doit donc tre partie aprs 13.00 hrs. Et voil donc Grouchy qui nous explique que cest lui, et nul autre que lui, qui a eu lide de rejoindre Napolon Waterloo : Toute-fois lorsquun peu plus tard, le Gal Pajol qui se trouvait fort en arrire par suite de la fausse direction dans laquelle il avait t envoy la veille, meut rendu compte quil allait rentrer dans la route que javais suivi, je lui donnai lordre de se porter au village de Limale, et du ct du canon quon entendait.270 Et quelle heure Grouchy donne-t-il cet ordre ? Pendant quon tiraillait dans le bois de Limelette, le canon se fit entendre sur la gauche : je me portai, de ma personne, dans cette direction, et me convainquis quun engagement y avait lieu. Mais la nature de la canonnade peu nourrie alors, (il tait environ midi, et elle ne la t fortement Waterloo, que vers une heure)271 Donc les ordres Pajol datent daprs 13.00 hrs. Or nous savons parfaitement quils sont la consquence de la lettre de 10.00 hrs. Voil qui confirme au passage que cette lettre a bien t reue 12.30 hrs comme laffirmaient nos tmoins. Dans la version amricaine (1818) des Observations, Grouchy dit avoir reu la lettre dune heure quatre heures, ce qui est vraisemblable. Plus tard, dans la version franaise (1819), il dira vers sept heures , ce qui lest dj beaucoup moins Heure pourtant confirme dans les deux versions du rapport dat de Rosires et de Dinant. Cest quil sagit maintenant dexpliquer pourquoi on a mis tant de temps sattaquer au pont de Limal. Vient alors lincroyable imbroglio cr soi disant par la mauvaise criture (au crayon) du marchal Soult et le fait quon aurait lu la bataille est gagne sur la ligne de Waterloo au lieu de la bataille est engage du ct de Waterloo . La confusion aurait t possible si le

270 271

Grouchy, Observations, 1818, p. 16. Id. p. 15.

155

marchal Soult navait fait suivre cette phrase par une autre : Le centre de lennemi est Mont-Saint-Jean, ainsi manuvrez pour joindre notre droite. Mais aucune confusion nest possible : si la bataille est gagne, le centre de lennemi nest plus Mont-Saint-Jean. Soult aurait crit : Lennemi est en retraite ou en fuite sur la chausse de Bruxelles. En attendant, si la bataille est gagne, plus besoin de se dpcher pour traverser la Dyle et si on ne le fait qu la tombe de la nuit, cela ne porte pas consquence. Mais alors, pourquoi sacharner le faire ? Et cest l que vient providentiellement nous aider le post-scriptum de la lettre dune heure Bref, si Grouchy nous donne si obligeamment le texte de la dpche quil aurait reue, cest que, appuye sur celle de 10.00 hrs, elle lui donne labsolution : il a bien rempli la mission que lui avait confie lempereur : poursuivre les Prussiens, gagner Wavre et les empcher de rejoindre Wellington. Et si le dernier point na pas t fort bien ralis, cest parce que Grouchy a t abus par lempereur lui-mme qui lui a fait croire que le gros de larme prussienne filait vers la Meuse, la confirm dans cette impression le 18 10.00 hrs ( Vous ferez suivre les colonnes ennemies qui ont pris sur votre droite par quelques corps lgers, afin dobserver leurs mouvements et ramasser leurs tranards ) et ne la dtromp qu 13.00 hrs ( Nous croyons apercevoir ce corps sur la hauteur de Saint-Lambert ). Et si Grouchy na pas modifi son plan de bataille, cest parce quil na reu cette information qu 19.00 hrs.

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Une lettre qui arrange tout le monde

Maintenant, linverse, pourquoi les auteurs partisans de la lgende ontils tenu cette lettre dune heure pour authentique ? Parce quelle sert trs bien leur thorie : larrive de Blow sur le champ de bataille a t une surprise complte parce que Grouchy devait lempcher en se plaant entre Blcher et Mont-Saint-Jean. Donc Napolon a trs bien fait de lancer sa principale attaque contre Wellington parce quil tait lgitimement en droit de penser que le corps aperu Saint-Lambert tait celui de Grouchy. La surprise vient de lheure tardive laquelle les Prussiens ont t aperus : aprs 13.00 hrs. Si les Prussiens taient Saint-Lambert 13.00 hrs, il restait au moins deux heures pour renverser la ligne anglo-allie, compte non tenu des difficults quprouverait videmment Blcher pour traverser la valle de la Lasne. Finalement, le calcul ntait pas faux puisque Blow ne dbouchera pas avant 16.30 hrs Les quelques trs rares auteurs qui ont os mettre en doute lopportunit de lancer lattaque du 1er corps, cest--dire dengager vritablement la bataille, parce quils soutiennent que les Prussiens taient Saint-Lambert ds 10.00 hrs et donc en mesure dintervenir ds midi, se voient ainsi rduits au silence par les faits et voil lempereur justifi son tour En somme, lquation se rsume cela : il faut avoir aperu les Prussiens suffisamment tt pour que lattaque du 1er corps ait eu lieu une heure convenable pour avoir une chance de succs et suffisamment tard pour quil ne soit plus question de lannuler. La grande batterie ouvrant le feu 13.00 hrs et le 1er corps sbranlant 13.30 hrs, lheure idale pour apercevoir les Prussiens est donc bien entre ces deux heures !... Et on pousse le vice jusqu laisser une certaine latitude dinterprtation propos de cette heure : la lettre est date de 13.00 hrs mais linformation capitale est donne en post-scriptum, cest--dire que l observation du corps de Blow est trs certainement postrieure au moment o la grande batterie entame les oprations. Indice certain de cette manipulation : la dicte de Sainte-Hlne, parue en 1820, mentionne expressment que lempereur aperut dans la direction de Saint-Lambert un nuage qui lui parut tre des troupes au moment o il se disposait donner le signal dattaque au marchal Ney. Ce qui ne contredit pas vraiment la dicte prcdente, celle Gourgaud, parue en 157

1818, qui situe ce moment ( Dans ce moment ) peu aprs que Reille ait reu lordre de former une batterie dobusiers et de mettre le feu au chteau dHougoumont, moment que Mauduit (et lui seul) situe vers 15.00 hrs Mais qui va nettement contre laffirmation du Bulletin du Moniteur Universel qui place avant midi le 6e corps sur la droite de larme pour sopposer un corps prussien qui paraissait avoir chapp au marchal Grouchy . Bien mieux : le Bulletin ne dit pas que lon a vu les Prussiens cette heure-l, mais quils avaient lintention de tomber sur notre flanc droit, intention qui nous avait t connue par nos rapports, et par une lettre dun gnral prussien que portait une ordonnance prise par nos coureurs. Quoique nous ne soyons pas plus naf que les lecteurs du Bulletin qui lavaient surnomm le Canard il faut tenir compte du fait quil donne une relation brute de la bataille, au moment o Napolon na pas encore eu le temps de rflchir srieusement toutes les implications de sa dicte. A nen pas douter, sil avait vu les Prussiens Saint-Lambert au moment de donner lordre Ney dattaquer, il en aurait fait mention dans le Bulletin. Lvnement est assez remarquable !... Cest Gourgaud, dans la dicte quil a d prendre la mi-1816 272, qui pour la premire fois dit que lon apperut fort au loin, du ct de St. Lambert, un corps de cinq six mille hommes de toutes armes. Il serait intressant de savoir si et quand, exactement, un exemplaire des Observations de Philadelphie est parvenu Sainte-Hlne. Il est malheureusement impossible de le dire. Le Mmorial de Las Cases nen fait pas mention, du fait que Las Cases a t expuls de lle ds dcembre 1816 273. Postrieurement cette date, Napolon, ce que nous savons, ne fait plus allusion Grouchy que deux fois et presque sans le faire exprs. En tout cas, il ne prend pas la peine de rpondre ni ldition de Philadelphie, ni celle de Paris, alors quil rpond en dtail aux Considrations sur lArt de la guerre du gnral Rogniat, parues en 1816. Il ne dment donc pas la fameuse lettre dune heure . Mais cela ne

272 273

Daprs Las Cases. Le catalogue de la vente du 23 juillet 1823 chez Sotheby Londres de la bibliothque de Napolon Sainte-Hlne ne mentionne aucun ouvrage de Grouchy. Mais on ny trouve pas non plus les Considrations sur lArt de la Guerre de Rogniat auxquelles Napolon a pourtant soigneusement rpondu (voir Victor Advielle La bibliothque de Napolon Sainte-Hlne Paris, Lechevalier, 1894, pp 17 sq.)

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prouve rien Somme toute, elle a t rdige par Soult Et, dans sa rdaction mme, elle arrange bien Napolon en montrant que Soult est confus dans les ordres quil donne et que ses instructions sont contradictoires parce quil ne les comprend pas Est-ce dire, demandions-nous, quil ny a pas eu de communication entre le champ de bataille de Waterloo et celui de Wavre ? Il serait trs aventureux de laffirmer. Grouchy met un tel acharnement affirmer quil na reu lordre de marcher sur Saint-Lambert que vers 19.00 hrs quil est presque certain quune telle communication a d exister, mais bien plus tt. Quand il rdige ses Observations, il sait que la lettre dune heure ne figure pas dans le Registre du major-gnral. Rien ne serait donc plus facile que de dire simplement que cette lettre na pas exist ou quil ne la jamais reue. Mais il prte alors le flanc la critique qui consiste dire que, de Sart--Walhain, il aurait d, ds midi, marcher au canon. Le texte de la dpche de 13.00 hrs vient lexonrer de ce reproche : elle lui confirme bien Wavre comme destination de son mouvement. Cependant, il ne peut nier quun ordre lui a t donn de se diriger vers Saint-Lambert : on est toujours en mesure de lui prouver le contraire. Il opre alors un habile glissement, faisant passer le franchissement de la Dyle Limal pour une manuvre rpondant lordre de se porter Saint-Lambert. Nous savons quil nen est rien puisque, une fois franchi le pont de Limal, les Franais remontent vers Bierges pour aboutir Rosires Chance : les contradicteurs de Grouchy nont pas remarqu ce dtail Mais alors, Grouchy doit expliquer pourquoi il a mis si longtemps obtemprer. La premire explication qui lui vient lesprit, cest que Soult a mis trs longtemps rpondre sa lettre de six heures du matin. Ce qui est exact, mais pas suffisant : la longue dpche et les annexes quy joint le marchal ne demandent pas vraiment de rponse. Soult naura pas jug indispensable de distraire un officier de sa trop petite quipe de messagers uniquement pour dire Grouchy que son mouvement est conforme aux instructions quil a dj reues et que lempereur sapprte engager lennemi, chose que sait trs bien Grouchy et quil entendra lui-mme lorsque le premier coup de canon retentira. Do le texte de la premire partie du message de 13.00 hrs. Et pour bien marquer le coup, tant quon y est, il faut introduire dans ce texte une certaine confusion : la deuxime phrase dit que le mouvement vers Wavre est conforme, mais la troisime 159

dit que non et quil faut manuvrer pour se rapprocher et de tomber sur quelques troupes ennemies qui chercheraient inquiter notre droite . Or, cest lun ou cest lautre !... Et pour bien souligner la confusion, on invente cette histoire un peu ridicule de bataille gagne ou lieu d engage . Et voil tout le monde daccord : Soult est confus dans les ordres quil donne et ses instructions sont contradictoires parce quil ne les comprend pas Comme si la confusion qui rgne dans le corps de la dpche de 13.00 hrs ne suffisait pas, on va soccuper Philadelphie, de laugmenter encore en y ajoutant un post-scriptum. On sait ou, du moins, on croit savoir, la lecture de Gourgaud, que Napolon a vu les Prussiens SaintLambert, sans quon soit trs bien capable de dire quelle heure. Gourgaud nest en effet pas trs prcis, nous lavons dit. Mais en se basant sur ce quil dit, il faut que cette heure soit obligatoirement postrieure 11.00 hrs. Dautre part, on sait que les Prussiens font rellement leur apparition sur le terrain 16.30 hrs. Donc, lheure laquelle Napolon a vu les Prussiens doit, en tout cas, se situer avant 16.30 hrs. Mais il est peu vraisemblable que lempereur nait pas t inform de leur approche bien avant cette heure. On doit, dautre part, avoir appris que des cavaliers prussiens avaient t capturs, sans dailleurs savoir quelle heure. Mais cela ne suffirait pas tablir la conviction de lempereur. Il faut que lun de ces cavaliers, au moins, ait t porteur dune dpche de Blow (parce que cest lui qui va dboucher) pour Wellington (parce que cest lui qui commande les Anglo-Nerlandais) et que cette dpche annonce clairement le pril imminent. Mais, cette lettre ayant disparu , ce nest pas encore suffisant : il faut que la prsence physique dun corps prussien soit apparue aux yeux de Napolon. Or, quel endroit idal devrait se trouver ce corps pour quune telle observation soit possible ? Sur une hauteur. Quelle est la hauteur la plus significative ? Chapelle-Saint-Lambert ! Ce nest pas vrai, mais cela, Grouchy ne peut le savoir Il a une assez bonne intuition de la configuration du terrain : il la observe depuis les hauteurs en face de Limal et Limelette. Mais il ne peut savoir quon ne peut rien voir de lendroit o il suppose que lempereur se trouve parce quil na jamais observ le terrain dans ce sens-l. Comme Gourgaud dit, 160

trs opportunment, quon apperut un corps de 5 6 mille hommes, Grouchy reprend cette affirmation son compte. Donc, va pour SaintLambert ! Maintenant, quelle heure ? Saint-Lambert est distant vol doiseau du champ de bataille de 7,5 km. En y ajoutant un quart comme lhabitude de faire Grouchy pour valuer la distance relle, cela ferait un peu plus de 9 km, soit un peu plus de trois heures et demi de marche. Si les Prussiens dbouchent sur le champ de bataille 16.30 hrs, cela veut dire quils taient Saint-Lambert 13.00 hrs. Donc on peut avancer sans beaucoup craindre dtre dmenti que Napolon a vu les Prussiens 13.00 hrs Et voil pourquoi la prtendue lettre dune heure porte la mention horaire Une heure aprs midi ! Merveilleuse concidence, non ? Une autre affaire est alors dexpliquer pourquoi une lettre partie du champ de bataille peu aprs 13.00 hrs na pas t suivie deffet ds sa rception. La premire ide de Grouchy, cest de dire quil reu la lettre vers 16.00 hrs. Cest ce quil fait dans la version de Philadelphie, se basant sur le rapport de La Fresnaye qui dit quil a mis deux heures et demie pour joindre Napolon sur le champ de bataille. Mais cela nexplique rien Il faut donc que cette lettre soit arrive beaucoup plus tard. On fait alors semblant de confondre la lettre de 10.00 hrs et celle de 13.00 hrs, en se basant cette fois sur le tmoignage de Zenowicz qui dit avoir mis plus de cinq heures pour transmettre son message. Comme cela semble quand mme encore un peu court, on va ajouter un dtail criant de vrit : Lofficier porteur de cette lettre tait ivre et hors dtat de rien ajouter son contenu.274 Voil qui est trs commode pour expliquer la fois pourquoi la lettre mis autant de temps pour arriver et pourquoi on a cru lire gagne et non engage . Comme si un officier, quel que soit son tat dbrit, pouvait confondre

274

Relation succincte, p. 40. Cest cette affirmation qui, des annes plus tard, mit Zenowicz en colre et qui suscita son tmoignage. Preuve que la confusion volontaire entre les deux lettres a bien fonctionn

161

Ds lors laffirmation soutenue dans les rapports de Rosires et de Dinant selon laquelle Grouchy na reu les ordres de Napolon qu 19.00 hrs devient vraisemblable et explique tout.

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Conclusion

La trop longue dmonstration que nous avons livre au lecteur nous permet de tirer cinq enseignements capitaux sur cet pisode de la fatale journe de 1815. 1 - Lempereur, dans la matine du 18 juin, reoit plusieurs informations lui donnant de trs srieux indices propos de la marche de Prussiens vers son champ de bataille. Il reste pourtant persuad que larme de Blcher est hors-jeu et les lments que lui donne Grouchy propos de la Chise et de la route de Wivorde ne font rien pour lui donner un dmenti. 2 - Ce nest que vers 16.30 hrs, quand la prsence du corps de Blow se fait physiquement sentir sur sa droite, que Napolon ralise quune partie des Prussiens a chapp Grouchy. Encore ne croit-il avoir faire qu un seul corps prussien. Cest beaucoup plus tard, vers 19.00 hrs, que larrive du corps de Zieten du ct de La Marache viendra lui infliger un cinglant dmenti. 3 - Napolon na jamais cru que Grouchy ait t en mesure de le joindre. Lorsque des informations de plus en plus pressantes le persuadent que, effectivement, un corps de troupe a t observ sur sa droite, il voudra croire et faire croire quil sagit de Grouchy, parce quil est convaincu que cela ne peut tre Blcher, celui-ci tant hors-jeu et en retraite vers la Meuse. Lorsque, plus tard, il aura finalement la certitude que ce sont bien des Prussiens qui se manifestent sur sa droite, il intensifiera la rumeur quil a dj fait courir dans la troupe selon laquelle il sagit des renforts de Grouchy, rumeur qui est de nature, croit-il, remonter le moral de soldats en plein combat et qui, sapercevant de lexceptionnelle rsistance offerte par les armes de Wellington, commencent douter. 4 - Il est matriellement impossible que Napolon ait pu voir le corps de Blow Saint-Lambert. De toutes les raisons (gographiques ou chronologiques) qui permettent dtre affirmatif cet gard, la plus probante tant que, de leur ct, les Prussiens nont jamais pu voir les Franais avant de dboucher du bois de Paris et que Blcher a d se rendre lui-mme jusqu lore du bois de Fichermont pour avoir un aperu de la situation sur le champ de bataille. 163

5 - Lchange de correspondance avec Grouchy permet de voir que ce nest pas entre 13.00 hrs et 13.30 hrs que la prsence des Prussiens a constitu une certitude. Cela a t une crainte diffuse depuis le matin, crainte confirme 16.30 hrs seulement. Double mensonge, disions-nous. Et double mensonge extraordinairement efficace. Tout le monde croit dur comme fer la ralit de cette lettre dune heure et son contenu. Et chacun a dexcellentes raisons pour le faire : les uns pour prouver que Grouchy a manqu son coup, les autres pour dire quil nen est pas responsable. Et comme les deux options nen font en ralit quune, quelles pargnent la rputation du plus grand capitaine de tous les temps et quelles semblent expliquer logiquement ce qui a provoqu la catastrophe, personne ne sest avis de donner un grand coup de pied dans la fourmilire, de tenir cette lettre dune heure pour une invention pure et simple et de constater que tout le monde ment dans cette affaire. Et de fil en aiguille, on est amen a aborder ces tmoignages avec la plus extrme mfiance et tirer la conclusion quon ne peut se baser sur eux pour reconstituer lhistoire de cette bataille. Que si les tmoins de premire main ne sont pas fiables, les autres le sont encore moins. Que lide folle, germe dans on ne sait quel esprit, de reconstituer exactement la bataille de Waterloo minute aprs minute, est une absurdit. Et comme ce qui est vrai pour la bataille de Waterloo, lest automatiquement pour toutes les autres batailles

M.D.

164

165

nnexe 2 : le chemin des Prussiens

Si vous dcidez dutiliser la route suivie par le IVe corps de Blow, voici ma suggestion : DION-LE-MONT : Le corps de Blow a bivouaqu dans les grandes prairies qui se situent entre la chausse de Huy et le chemin BernardCroix, droite et gauche du chemin de lHerbe. Vers 04.00 hrs, les avant-gardes se mettent en marche vers Wavre par la chausse de Huy. En mme temps, des reconnaissances de cavalerie sont envoyes vers Maransart, pour explorer les dfils de la Lasne (dj reconnus la veille), et vers Mont-Saint-Guibert, de telle sorte que toute la zone entre la Dyle et la chausse de Charleroi est troitement surveille. Je donne donc litinraire vraisemblablement suivi par le gros du IVe corps prussien WAVRE : - Chausse de Huy
Rue de Namur (dans laquelle un incendie va se dclarer qui retardera la marche) Place Bosch Pont du Christ et Pont du Moulin Place de lHtel de Ville Rue de Nivelles Rue Provinciale Vieux Chemin du Pote Rue du Voyageur Avenue de Nivelles Carrefour du Plerin (jadis lieu-dit Neuf-Cabaret)

RIXENSART - Rue des Bleuets (passer sous le chemin de fer)


Traverser la chausse de Villers-la-Ville

LASNE
Tout droit jusque Chemin de la Chapelle Robert Chemin du Meunier ; droite Route dOttignies > Chapelle Saint-Lambert ; gauche Rue du Culot Rue de la Gendarmerie Pont de la Lasne

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Traverser la rue de lglise ; en face Ruelle des Bguines ; gauche Alle des Chnes du tram Rue du Vieux Monument (Cest le monument Schwerin) Traverser le bois Paris avec la rue du Vieux Monument Rue du Bois Paris Traverser la rue de Fichermont

Soit droite vers Fichermont, soit tout droit :


Chemin de Camuselle jusqu Plancenoit

Et l, un bon godet bien mrit au Gros Vlo Le trajet du IIe corps (Pirch I) est sensiblement le mme, si ce nest, la sortie de Wavre,
Rue Provinciale Pass lautoroute, rue des Combattants, puis gauche : Rue du Safetiau Rue de la Haie Rue du Voyageur Avenue de Nivelles, etc.

Pour le Ier corps (Zieten), cest plus compliqu Il a bivouaqu Bierges, sur la hauteur. Il se met en route vers 14.00 hrs seulement : il a en effet d laisser dfiler le IIe corps.
Rue des Combattants Rue de la Roche Chemin des Tourtelles Rue de lEtoile (jadis entirement dans les bois de Bierges, de Limal et de Rixensart) Avenue de Merode

RIXENSART
Avenue Royale Rue de Froidmont Traverser sous le chemin de fer Rue de lAugette Rue de Messe droite, chausse de Wavre A gauche chausse de Lasne

LASNE
Chausse de Rixensart Rue de la Lasne Ruelle des Bguines

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Rue de Genleau (Cest une possibilit : Zieten a peut-tre pris par le Vieux Monument, mais aurait alors bifurqu dans le bois Paris vers La Marache) Route de la Marache

Dernire chose : je nai pas besoin de vous dire que ces trajets sont ceux des ttes de colonnes. Il est vident que les diffrentes units ont pu prendre des chemins de traverse. M.D.

168

Index
Le Roy ou De Coninck , 5 Adkin, 25, 43, 44, 64, 70, 72, 73, 88, 89, 90, 98, 104 Aerts, 17, 32, 33, 36, 44, 45, 46, 47, 48, 51, 56, 67, 68, 70, 83, 84, 86, 93, 95, 99, 100, 102, 103 Arnoul de Steyne, 5 Arnoul Schuyl, seigneur de Walhorn, 6 Auguis, 94 Barbenon, 5 Baric, 103 Bathurst, 133 Baudus, 17 Bella, 143 Bernard, 19, 24, 56, 63, 67, 69, 70, 73, 165 Bertrand, 68, 133, 138 Bijleveld, 100 Blandowsky, 92 Bloqueville, 143 Blcher, 16, 22, 25, 30, 32, 34, 36, 40, 41, 43, 44, 45, 46, 49, 51, 55, 60, 61, 68, 69, 79, 82, 83, 84, 85, 86, 96, 97, 111, 112, 121, 123, 124, 126, 128, 131, 151, 156, 162 169 Bonnemains, 128 Borstell, 121 Bose, 49 Brause, 49 Bruylants, 24, 147 Blow, 14, 17, 25, 28, 29, 30, 32, 33, 34, 35, 36, 37, 40, 41, 42, 43, 44, 45, 46, 47, 49, 63, 66, 69, 77, 78, 82, 87, 88, 96, 97, 100, 101, 102, 107, 108, 110, 114, 115, 117, 125, 130, 131, 143, 156, 159, 162, 165 Carbonel, 134 Caron, 116 Charras, 17, 23, 45 Chartran, 93 Chass, 89 Christiani, 95 Clausewitz, 37, 38, 111 Combes-Brassard, 71, 79, 80 Constant de Rebecque, 29 Cooke, 20 Coppens, 19 Coulon, architecte, 7, 115 Couvreur, 116 dAumont Voir Domon dErlon Voir Drouet d'Erlon Damamme, 147

Damitz, 17, 40, 45, 66, 83 Daumont Voir Domon De Coster, 16 de Wittem, seigneurs de Brainel'Alleud, 5, 6 Delpierre, brasseur, 8, 9 Desoil, 73, 147 Domon, 13, 14, 15, 26, 30, 51, 56, 64, 65, 67, 69, 70, 76, 77, 84, 95, 106, 107 Domont Voir Domon Drouet dErlon, 46, 64 Duhesme, 86, 90, 93, 115, 116 Durieu Voir Durrieu Durutte, 71, 73, 74, 80, 87, 100, 102 Eloy, 53, 54, 130 Exelmans, 121, 128 Falkenhausen, 25, 29, 32, 34, 42, 82 Farine, 74 Fischer, 91 Freemantle, 88, 96, 97, 99 Gardiner, 100 Grard, 38, 115, 143, 145, 149 Girard, 133 Gneisenau, 25, 30, 32, 33, 34, 35, 36, 37, 38, 42, 47, 82, 85, 92, 96, 101, 111, 130 Gold, 89 Golzio, 95 Gourahel, 93 Gourgaud, 16, 19, 27, 65, 66, 67, 68, 71, 73, 75, 77, 78, 79, 80, 121, 124, 132, 142, 156, 157, 159 Granges, 94 170

Grben, 32 Grouchy, 13, 15, 17, 18, 19, 20, 21, 22, 26, 27, 32, 35, 36, 38, 49, 51, 52, 53, 54, 55, 56, 57, 58, 59, 60, 61, 62, 63, 64, 65, 66, 67, 68, 69, 70, 71, 76, 77, 99, 107, 120, 121, 122, 123, 124, 125, 126, 127, 128, 129, 130, 131, 132, 133, 134, 136, 137, 138, 139, 140, 141, 142, 143, 144, 145, 146, 147, 148, 149, 150, 151, 152, 153, 154, 155, 156, 157, 158, 159, 160, 161, 162, 163 Guillaume Coutriaux, seigneur de la Hutte, 6 Guillaume dOestkerke, seigneur de la Hutte, 6 Guillaume, prince de Prusse, 6, 43, 85, 96, 114 Hake, 33, 49, 84, 85, 92, 105 Hamilton-Williams, 43, 46, 85, 147 Hensel, 35, 84 Hervey, 40, 43 Heuillet, 94 Hiller, 21, 33, 49, 82, 84, 85, 86, 91, 105 Hofschrer, 28, 29, 42, 44, 108, 109, 110, 111 Hollert, 143 Houssaye, 15, 16, 23, 36, 40, 43, 44, 45, 46, 47, 66, 67, 70, 73, 80, 83, 117, 130, 134, 137, 147 Hurel, 90, 93 Jacquinot, 64, 67, 70, 74, 78, 79, 101, 107

Jean Germieau ou Germal, seigneur de la Hutte, 6 Jrme, 19 Jomini, 22 Keegan, 89, 90 Keller, 102 Kouhn, 53 Krafft, 49 La Fresnaye, 126, 128, 129, 130, 132, 146, 153, 160 Labdoyre, 52, 67, 129 Lachouque, 73 Lafontaine, 139 Larrey, 64 Las Cases, 68 Le Roy de Holeir, 5 Le Sncal, 137 Ledebur, 29, 32, 33, 34, 42, 59, 129, 141 Lefol, 139 Lenowich Voir Zenowicz Lepage, 93 Lionnet, seigneur de BrainelAlleud, 4 Lobau, 14, 15, 17, 18, 21, 26, 51, 64, 65, 69, 70, 71, 73, 74, 75, 77, 78, 79, 80, 84, 85, 92, 96, 100, 101, 107, 108 Lben Sels, 17 Lben-Sels, 45, 69 Logie, 16, 23, 24, 35, 37, 41, 42, 69, 73, 80, 147, 149 Losthin, 21, 33, 35, 49, 82, 84, 85, 86, 92, 105 Louis, 115

Marbot, 27, 28, 29, 30, 43, 48, 52, 53, 54, 55, 63, 67, 129, 130, 146 Margerit, 23 Martin, 103 Mauduit, 20, 23, 74, 75, 80 Maximilien dAutriche, 5 Mercer, 89 Merget, 147 Morand, 93 Mffling, 30, 32, 36, 43, 44, 69, 83, 96, 97, 98, 99, 100 Ney, 20, 69, 75 Norman, 87 Nostitz, 36, 45, 46 Ollech, 36, 66 Pajol, 61, 66, 123, 148, 149, 150, 154 Paquet, 116 Parisot, 116 Pcheux, 149 Pelet, 92, 93, 95, 103 Perponcher, 87, 88 Peschot, 93 Pirch (I), 33, 34, 37, 166 Quinet, 23 Regnault, 144 Reiche, 97, 99 Reille, 19, 20 Remond, 133 Rettberg, 88, 99 Reyher, 34 ROUSSILLE, 117 Ryssel, 33, 49, 84, 85, 86, 105 Saxe-Weimar, 97, 101 Scharnhorst, 97 Schinkel, 114 171

Schlegel, 33, 131 Schwerin, 48, 49, 108, 114, 166 Seymour, 96 Simmer, 116, 117 Soult, 13, 16, 17, 24, 51, 60, 62, 63, 69, 121, 122, 132, 133, 137, 138, 139, 140, 142, 144, 146, 147, 148, 150, 151, 153, 154, 158, 159 Sourd, 64 Steinmetz, 98, 99 Stivenart, 100 Subervie, 13, 14, 15, 51, 56, 64, 65, 66, 67, 69, 95, 106, 107 TATTET, 116 Taylor, 43, 87 Teste, 148, 150 Thielemann, 33, 49, 121, 141 Thiers, 13, 14, 15, 22, 58, 80, 147 Tidy, 89 Tippelskirch, 49, 104 Tondeur, 16, 17, 33, 34, 42, 44, 65, 71, 72, 73, 75, 79, 80, 83 Treckow, 100

Uxbridge, 96 Vallin, 148, 149 van Zuylen, 87 Vandamme, 64, 139, 141, 142, 149, 150 Vichery, 149 Vivian, 84, 87, 99 Wellington, 14, 22, 25, 26, 29, 30, 32, 35, 36, 37, 38, 40, 41, 43, 44, 49, 61, 64, 65, 69, 75, 78, 82, 83, 88, 89, 96, 97, 99, 101, 102, 106, 107, 108, 109, 110, 111, 121, 123, 126, 128, 131, 133, 151, 155, 156, 159, 162 Witowski, 29 Wittig, 91 Wittowski, 34 Witzleben, 102 Zenowicz, 51, 122, 143, 145, 146, 148, 154, 160 Zieten, 29, 33, 34, 37, 39, 49, 88, 96, 97, 98, 99, 100, 101, 102, 166, 167

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Table des matires

Plancenoit ............................................................................................................ 3 Le 18 juin 1815.................................................................................................. 11 Premire apparition des Prussiens ................................................................. 13 Une question bien simple ....................................................................... 19 VOIR et SAVOIR ....................................................................................... 22 Le hussard noir ............................................................................................. 26 Du ct prussien ............................................................................................... 33 La marche du 4e corps ................................................................................. 35 Prudence de Gneisenau .............................................................................. 36 A quelle heure les Anglo-Allis aperurent-ils les Prussiens ? .............. 41 Mffling prend les choses en main ........................................................... 44 Ractions franaises ......................................................................................... 52 Le gnral Bernard ....................................................................................... 57 La cavalerie franaise : Domon et Subervie ............................................ 65 Le 6me corps ................................................................................................. 70 Premire intervention prussienne .................................................................. 83 Tentative denroulement par le village : premire prise de Plancenoit 86 Feux amicaux au nord ........................................................................... 87 La jeune garde reprend Plancenoit ................................................................ 91 Les Prussiens semparent de Plancenoit pour la deuxime fois ........... 93 Intervention de la vieille garde ....................................................................... 94 Les Prussiens ou la nuit .................................................................... 97 Le 1er corps prussien hsite ............................................................................. 98 Intervention dcisive de Zieten ...............................................................100 Chute dfinitive de Plancenoit .....................................................................103 Bilans ................................................................................................................105 Discussions et controverses ..........................................................................107 Blcher a-t-il gagn la bataille de Waterloo ? ........................................112 Souvenirs ..........................................................................................................115 ANNEXE 1 ....................................................................................................121 La lettre de 13.00 hrs est-elle une forgerie ? ...............................................121 La correspondance avec Grouchy ......................................................121 Deux lettres imaginaires ............................................................................125 173

Une rponse tardive : la lettre dune heure ......................................126 Sur le terrain du ct de Wavre ...............................................................149 Conclusion double dtente ...............................................................152 Une vidence ..............................................................................................154 Une lettre qui arrange tout le monde ......................................................157 Conclusion ..................................................................................................163 ANNEXE 2 : le chemin des Prussiens .......................................................166 Index .................................................................................................................169

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