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OBTENCIN DEL COBRE: La importancia del conocimiento sobre la extraccin del cobre sencillamente de debe a que ste es el segundo

metal ms consumido en el mundo, despus del aluminio. Las cualidades principales que lo hacen necesario para su obtencin son las siguientes: conductividad elctrica 60%, resistencia a la corrosin 21%, transmisin de calor 11%, propiedades mecnicas (fcil fabricacin, dctil, maleable, elstico, no magntico, no produce chispas, etc.) 7% y esttica 1%. El 90% de las reservas mundiales estn concentradas en cinco reas: la cuenca de las Montaas Rocosas en Estados Unidos, la prolongacin de la cadena en Canad, los Andes de Per y Chile, Indonesia y Zambia en la cuenca centro/sur de frica. La metalurgia del cobre se establece dependiendo de qu tipo de mineral se va a tratar, esto es; si el cobre en la mina se encuentra oxidado (combinado con Oxgeno) o si se encuentra sulfurado (combinado con Azufre). En el primer caso se utiliza la va hidrometalrgica (hmeda) en la que se producen ctodos, y en el segundo caso se utiliza la va pirometalrgica (seca) en la que se producen tanto ctodos como nodos. Proceso hidrometalrgico: a.) Chancado: Se reduce el tamao del material extrado en las minas por medio de molinos. b.) Lixiviacin: Las pilas de material extrado de la mina se riegan con una solucin de agua con cido sulfrico que disuelve el cobre contenido en los minerales oxidados, formando una solucin de sulfato de cobre. Esta solucin escurre a travs de la pila, se recoge, luego se purifica y se concentra antes de llevarla a la electroobtencin. c.) Electroobtencin: Aqu la solucin electroltica de cobre es llevada a las celdas de electroobtencin, que tienen en su interior sumergidas unas placas metlicas. Estas corresponden alternadamente a un nodo y un ctodo. Los nodos son placas de plomo que hacen las veces de polo positivo, ya que por estos se introduce la corriente elctrica; en tanto que los ctodos son placas de acero inoxidable, que corresponde al polo negativo, por donde sale la corriente. As, el cobre de la solucin de sulfato de cobre migra hacia el ctodo, depositndose en su superficie. Luego de siete das, se procede a su cosecha. Esta consiste en la limpieza con agua caliente y la extraccin del cobre con una mquina especial (despegadora), en ambas caras de la plancha obtenindose ctodos de la ms alta pureza (99,99%). Proceso Pirometalrgico: a.) Molienda: Mediante molinos se contina reduciendo las partculas de mineral hasta obtener un tamao mximo de 180 micrones (0,18mm). Con esto se forma una pulpa con agua y reactivos que se lleva a la flotacin. b.) Flotacin:

En esta etapa se genera espuma, cuyas burbujas atrapan el cobre y otros minerales sulfurados contenidos en la pulpa. Luego de varios ciclos, se recolecta y se seca esta espuma para obtener el concentrado de cobre que contina su purificacin.

c.) Fundicin: Para separar el cobre de otros minerales e impurezas, el concentrado de cobre seco se trata a grandes temperaturas en hornos especiales. Luego de varios procesos se obtiene cobre RAF (refinado a fuego) el que es moldeado en placas de un peso aproximado de 225 kg, llamadas nodos. d.) Electrorefinacin: Los nodos provenientes de la fundicin se llevan a celdas electrolticas para su refinacin. De este proceso se obtienen ctodos de alta pureza. 99,99 % de cobre.

1. http://www.aim.es/publicaciones/bol2/13_Metalurgia_Cobre.pdf