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GUA DEL DRAGONSTOPISTA GALCTICO AL CAMPO DE BATALLA ESTELAR DE COVENANT EN EL LMITE DE DUNE: ODISEA DOS

David Langford

David Langford
Titulo original: The Dragonhiker's Guide to Battlefield Covenant at Dune's Edge: Odyssey Two Traduccin: Albert Sol 1988 by David Langford 1989 Ultramar Editores S.A. Mallorca 49 - Barcelona Edicin digital: J.M.C. R6 11/02

NDICE Introduccion Invitada, H*rl*n Ell*s*n Xanthopsia, P**rs Anth*ny Cuentos del club de los casados negros, Is**c As*m*v Mralo de esta forma, L*w*s C*rr*ll Una damisela en apuros, Los H*rm*n*s Gr*mm Duelo de palabras, Fr*nk H*rb*rt La cosa en el dormitorio, W*ll**m H*p* H*dgs*n El destripe, E. S. Pantoso La pata runica, M*ch**l M**rc*ck Medusas, D*m*n R*ny*n Tras el incierto horizonte, a mano derecha, E. E. Sm*th (atrib.) La estirpe de los no-q, A. E. v*n V*gt Epidemia, J*m*s Wh*te

INTRODUCCION Cuando eres famoso, te ocurren cosas extraas. Hace poco estaba yo sentado ante mi mquina de escribir, tecleando con mi habitual facilidad mi pgina nmero cuarenta y dos de la maana y preguntndome si deba hacer una pausa para desayunar (mi enorme produccin literaria y mi dedicacin al trabajo son tan slo dos de las razones por las que soy el escritor de ciencia ficcin y divulgacin cientfica ms conocido del mundo, aparte, naturalmente, de resultar irresistible a todas las mujeres), cuando de repente son el telfono... -Diga! Aqu Is**c AS*m*v, esbelto escritor y narrador de ancdotas internacionalmente famoso y aclamado -exclam jovialmente al auricular, con mi habitual y delicioso ingenio. -Lo siento, me he equivocado de numero -dijo una voz al otro extremo de la lnea. Despus de haberle soltado una patada al telfono y haberlo reducido a un zilln de fragmentos (109, o 1012 en Inglaterra), empece a pensar en la total y absoluta falta de importancia de este incidente... Y, hablando de falta de importancia, ha llegado el momento de pasar al tema del artculo de este mes: Mis seis nmeros favoritos entre el 15.008 y el 16.155... Estas bromas y parodias breves no deberan precisar introduccin si es usted aficionado a la ciencia ficcin o la fantasa, pero algo tan simple como eso no va a impedirme que escriba una... La parodia es un vehculo letal para la crtica literaria, y parece total y absolutamente reprochable que semejante arma crtica del da del Apocalipsis, capaz de causar montones de megamuertes, deba ser tambin tan divertida como es. Sera fcil escribir un ensayo friamente crtico sobre los excesos estilsticos de cierto autor cuya prosa presenta una terca e insistente pesadez (y, de hecho, tales ensayos han sido escritos con tal frecuencia que uno se queda muerto de aburrimiento al leer lo que se ha escrito sobre el tema). Ofrecer un ejemplo condensado resulta mucho ms agradable y, posiblemente, incluso sea ms efectivo: -Maldicin! -estall Thomas Covenant, con sus doloridas y maltrechas fosas nasales cerrndose convulsivamente en una ardiente y estoica oleada de angustia mientras su flaco y angustiado rostro se contorsionaba en una extraa desesperacion. Sus pulmones estaban saturados de tejidos muertos y un gruido rechin a travs de sus dientes. Una llameante, glida, espantosa y fuliginosa marea de autoacusacin tintine en sus odos: leproso bestsellero exiliado apestado... Liberar la refulgencia analtica y la salvaje magia del anillo de oro blanco que llevaba era casi seguro que hara pedazos el Arco del Tiempo, destruira totalmente la Tierra y hara que el argumento llegara a un final tan prematuro como pretrito! Y, sin embargo, qu otra salida haba? Aquella punzante idea penetr su mente igual que una lanceta. Slo as podra ponrsele coto a la prstina y maliciosa maldad del Amo Execrable. Slo as. Convulsion un poco ms sus convulsas fosas nasales. Maldicin y condenacin! En ese momento dio un respingo al sentir el curso de una veloz e insidiosa elucubracin. -Pero si yo no creo en esta Tierra de fantasa -grazn con repentina caducidad, oscilando y balancendose presa del vrtigo cual si hubiera tomado una sobredosis del ms euforizante de los tonificantes-. As pues, e incluso si es totalmente destruida..., qu importa? Soy un leproso y puedo hacer lo que me d la gana. Desrechin los dientes con un esfuerzo abrumador y articul la gida de su cinosura. Enroscado en su dedo, el anillo de oro blanco empez a llamear con un oscuro resplandor...

-Espera un momento -dijo temerosamente el Amo Execrable, su jefe de publicaciones en Del Rey Books-. No crees que podramos negociarlo un poco? Naturalmente, en la ciencia ficcin y la fantasa hay montones de excesos, aparte los estilsticos. Personas que escriben una prosa bastante funcional pueden ser incapaces de escapar a debilidades tales como trucos argumentales demasiado fciles o convenciones genricas archisobadas, cosas sobre las que el parodista de negro y mezquino corazn (gusano asqueroso, rata maligna, desgraciado repugnante) puede lanzarse con una perversa alegra: G'rot alz la cabeza y contempl con adoracin el torbellino policromo de los ojos de su gran dragn de bronce. -Puedes hacerlo, Basura, verdad que puedes? -dijo con orgullo. -Hacer qu, G'rot? -pregunt Vainilla con suspicacia. Antes de contestar, G'rot llen el inmenso abrevadero para dragones con la mejor agua de fuego bendeniana, apropindose de una jarra para consumo propio. -Tal y como hemos descubierto los Dragoneros de Pern, nuestros maravillosos dragones no son tan slo telepticos y capaces de volar instantneamente de un sitio a otro sin pasar por el espacio que hay entre esos dos sitios..., sino que adems tambin pueden volar de un tiempo a otro. -Oh, halagos... Me encantan los halagos dijo Basura, lamiendo delicadamente el agua de fuego con una mueca de satisfaccin. Lo bueno de la telepata es que puedes emitir al mismo tiempo que bebes. -Dime algo que no sepa o te arranco los ojos -replic secamente la hermosa pero algo irascible Vainilla. G'rot lanz un suspiro y ech otro galn de agua de fuego en el abrevadero. Slo el beber aquel potente brebaje de color azul haca que la llameante halitosis de los grandes dragones fuera capaz de aniquilar las omnipresentes amenazas que acechaban a las cosechas de Pern, amenazas tales como los marg'ar'itos y los venenosos yerbhajos. -Bueno -dijo-, supongo que tambin recordars nuestra cancin La halada de Tontona, Dragonera de Pern, donde la bella pero algo caprichosa Tontona acaba fatal gracias a que recorre un perodo de tiempo demasiado largo cuando va camino de entregar la vacuna contra la gripe. Esta es mi idea: por qu no volar hacia atrs en el tiempo saltando entre novelas para evitar esa estpida tragedia secuestrando a la hermosa pero incauta Tontona un momento antes de su ltimo y fatal vuelo? Despus de eso, Basura y yo podemos volar por el entretiempo hasta una poca futura en la cual tengan mejores recursos para producir vacunas y ya hayan aprendido a fabricar jeringuillas hipodrmicas en vez de esos espinos huecos, que son un poco incmodos. Y despus... Mientras estaban distrados hablando, el agua de fuego haba ido bajando peligrosamente de nivel en el abrevadero. Aquella preciosa sustancia slo poda conseguirse a travs del Maese Destilador y sus hombres, los ciegos que guardaban celosamente la receta que tena eones de antigedad, receta a la cual llamaban meth'ilato o, algunas veces, abhebherabhebheretapurhar. -G'rot, o me llevas contigo o te doy una patada en tu poco desarrollada masculinidad replic la hermosa pero intratable Vainilla. -Todo a su tiempo -dijo G'rot-. Vsteme despacio que tengo prisa. Ms vale tarde que nunca. No debes torturar tu linda cabecita con... Ay! -Basura, me llevars a m y no a l! -declar la hermosa pero quisquillosa Vainilla-. El nico problema es que, si le hacemos eso a su gran tragedia, A'nne M'Caffrey se va a mosquear un poco... Fale, fefa, telepatiz Basura. Cusho y ofedesco ta la ms fequea de fus frdenes. Famos, titi. Sus enormes ojos polcromos estaban girando ms deprisa que antes, y cada uno giraba en un sentido distinto al otro.

Vainilla dio una patada en el suelo, llena de irritacin. El abrevadero estaba vaco! G'rot, aquel sucio imbcil machista, la haba distrado hacindole olvidar que era vitalmente necesario controlar el apetito del dragn. Ahora todo tendra que esperar unos cuantos das ms mientras ella le cuidaba una resaca del tamao de un leviatn. La Cancioncilla del Aprendizaje que le haban en seado a los dos aos de edad bailote burlonamente a travs de su mente de marimacho... Dragonero, no te pases, Y a tu bestia no emborraches: El Arpista se puede entrompar. Pero con un dragn borracho se acab el novelar. *Hip*, coment Basura, y se derrumb majestuosamente. Ya hay escrito un prometedor nmero de parodias sobre ciencia ficcin y fantasa. John Sladek es el maestro moderno del tema (vase Steam-Driven Boy). Harry Harrison supo darle unos cuantos golpes muy astutos al espritu y la pompa de Tropas del espacio, as como al funcionamiento de los cuarteles generales del Imperio Galctico de Asimov, en Bill, hroe galctico. Michael Moorcock escribi una breve parodia de su propia fantasa (que, como es tradicional en las autoparodias que pretenden serlo, evitaba algunos de sus vicios reales). Las novelas de Terry Pratchett han estado abrindose un cruel camino por entre los clichs de la fantasa. Tambin existen unas cuantas joyas menos famosas que mereceran ser recogidas algn da. La parodia literaria apareci por primera vez en el siglo XX con Max Beerbohm y sus relatos recogidos en A Christmas Garland (1912), entre los que se incluye una mortfera burla de las menos convincentes utopas de H.G. Wells. Es una desgracia para nosotros que Beerbohm jams llegara a vrselas con el boom actual de la fantasa, aunque probablemente eso fue una suerte para Beerbohm... Cincuenta guerreros con armadura se enfrentaron a l en la puerta que llevaba a la sala del trono, pero Conan se lanz sobre ellos con un ensordecedor estruendo de acero e hizo brotar chorros de sangre. Las espadas saltaron y centellearon igual que llamas. Su hoja se abro paso a travs de los cuerpos igual que lo habra hecho a travs de un pincho moruno, desventrndolos desde las ingles a la nuca, partiendo esternones y destrozando pantorrillas. El hueso qued separado del hueso y el miembro del miembro, con gran abundancia de gorgoteos guturales. Y, despus, Conan salt sobre el humeante montn de sangre y entraas que unos segundos antes se haba hecho llamar la guardia escogida del Supremo Emperador. De ella slo quedaba un superviente, herido y lleno de tajos, que aullaba igual que un osito panda agonizante mientras sus manos araaban el mun carmes que haba sido su nariz. Ahora le tocaba el turno al Emperador. Maxwell el Implacable se encogi cobardemente en su trono mientras la espada de Conan avanzaba con un silbido cantarn hacia l. De nada servan sus execrables brujeras y sus laberintos de espejos contra el vengador cimeriano! -Por qu, por qu? -gimote el Emperador, mientras el sable se hunda hasta la empuadura y ms all de ella en su vil cuerpo de tirano sobrealimentado. -El anlisis dialctico del cambio histrico predice la inevitabilidad de la cada del rastrero capitalismo imperialista y el hecho que ser sustituido por colectivos socialistas ilustrados -gru Conan. Algunos escritores siguen esperando que un Beerbohm moderno les d su merecido. El estilo pasota-potico del Zelazny de la primera poca tendra que haber sido parodiado hace ya mucho tiempo: yo empec a escribir una que tratara sobre dioses montados en motocicletas. La abandon muy pronto, despus de la lnea inicial, que deca as: La noche en que los dioses llegaron a la ciudad el cielo estaba como un caramelo manchado de mugre. A partir de ah, la nica solucin era liarse la manta a la cabeza: Y entonces

el miedo llen todo mi ser como una ola de bano y bail la polca en mis entraas. S, creo que eso tiene ciertas posibilidades... Pero es casi imposible superar a escritores como R. A. Lafferty, cuyas barrocas extravagancias no permiten ninguna otra exageracin que vaya ms all. La pirotecnia de Samuel Delany y la crispante falta de objetivos de Wolfe son blancos bastante tentadores, aunque no resultara fcil encontrarles el punto flaco. Por otra parte, los millones de autores de aventuras espaciales rutinarias tienden a ser imposibles de parodiar porque en ellos no hay nada digno de parodia. Cmo parodiar las ltimas obras de L. Ron Hubbard salvo siendo todava ms tedioso e interminable que l? (Las buenas parodias tienen que tender a la brevedad.) Tolkien tambin resultara difcil, dado que no se permiti el tipo de excesos que le van bien a la parodia. Bored of the Rings resulta divertido a ratos, pero como parodia acaba fracasando: los autores no lograron encontrar el suficiente material parodiable en la obra de Tolkien, y se esforzaron por arrancar carcajadas mediante un implacable uso de los anacronismos (por ejemplo, introduciendo todo un montn de marcas comerciales y productos norteamericanos, algo que se da por sentado que ya es gracioso per se). Debo admitir que mi intentona con Tolkien tampoco lleg demasiado lejos: -Pensndolo mejor -dijo Gandalf-, hay cosas ms elevadas, profundas y oscuras de las que les resulta posible conocer a los hobbits en su pequea Comarca. Ha llegado la hora para aquello que los Enanos conocen como recroquea en su lenguaje masnico, pero que para los Elfos es la urienacin, la Maldicin del Chambeln, y que para los Hombres de Rohan es la raedura del sesero. En la Lengua Comn podra traducirse, pero tan slo como un eco dbil y lejano, de la siguiente forma: conveniencia poltica. Por muy peligroso que pueda ser, debo intentarlo aunque slo sea durante un tiempo. Frodo, ten la bondad de prestarme el Anillo... Pero me temo que cuanto estoy diciendo sobre la Parodia como Crtica Literaria suena bastante pomposo y demasiado serio. El propsito principal de la parodia es divertir. Quiz se trate de una diversin elitista, ya que se espera del lector que sepa algo sobre lo que se le ofrece: sta es precisamente la razn de que los editores sientan cierto recelo ante las parodias. Slo los aficionados podran entenderlas, fue una respuesta muy comn a mi idea de una antologa sobre las Mejores Parodias de la Ciencia Ficcin de Todos los Tiempos. Esto es algo que depende mucho del texto en s; algunas veces una parodia puede proporcionar una imagen casi demasiado exacta de cmo deba ser el original que no se ha ledo. De los dos esbozos siguientes, el primero probablemente pueda entenderse sin ninguna necesidad del conocimiento previo que s requiere el segundo... Ahora su rumbo de accin estaba claro. Era, sencillamente, cuestin de escoger el momento adecuado en fracciones de segundo: agacharse para esquivar las flechas envenenadas, saltar gilmente por entre los cuchillos giratorios, meterse bajo la catarata de lava fundida, vadear el lago infestado de piraas, correr por entre la refinera en llamas, utilizar la astucia y el sigilo para escapar al enfurecido ataque de toda la nacin sioux, aprovechar cualquier refugio disponible en la zona de la prueba nuclear, contener el aliento para la ltima carrera a travs del vacio espacial carente de atmsfera y apoderarse con un gesto triunfante de la recompensa antes de volver tranquila y despreocupadamente por la misma ruta anterior. Por otra parte -pens Indiana Jones-, siempre podra ir a comprarme un sombrero nuevo. -Acabo de tener *jadeo ahogado* una idea -dijo Darth Vader con su ronco murmullo de costumbre. (Ojal hubiera alguna forma de introducir unas pastillas para la garganta por la rejilla de su impresionante casco.)-. En vez de *jadeo ahogado* enviar naves de ataque para seguir a esos idiotas por toda la trinchera que hay en la superficie de la Estrella de la

Muerte, por qu no *jadeo ahogado* desplazamos la Estrella bajo ellos usando sus motores y *jadeo ahogado* nos los cargamos con las apocalpticas armas revientaplanetas? -No es necesario -murmur el Gran Jefazo Absoluto-. Tan pronto como qued claro que haban logrado detectar el punto dbil que haba en nuestras defensas, aprovech la ocasin para ordenar que se hiciese una ligera modificacin en el sistema de alcantarillado de la Estrella de la Muerte. Observa. Mientras el Halcn Milenario se lanzaba aullando hacia su objetivo, con una terrorfica barrera de caonazos lser chasqueando y estallando por todas partes pese a la falta de sonido que hay en el vaco espacial..., Han Solo grit. -En el espacio nadie puede or tus gritos -le ri Chewbacca. Delante de ellos, obstruyendo el paso sin dejar un solo resquicio, haba una inmensa pared de ladrillo en la que alguien haba pintado con spray: ADIS, CAPULLOS. Cuando slo faltaban unos microsegundos para que la nave dejara de existir, la tripulacin entera grit: -Luke! Usa la fuerza! Y, obedientemente, Luke Skywalker cerr los ojos y se meti un dedo en cada oreja... Desde el comienzo de la literatura hemos tenido autores que parecen existir tan slo para ser parodiados. Una antologa victoriana contiene 60 parodias distintas de El cuervo de Poe, todas ellas espantosas. Todos los poetas pardicos que han existido desde mediados del siglo pasado han probado suerte con Swinburne, y cada gacetillero del Punch cae irremisiblemente alguna que otra vez en la gastada rutina de parodiar a Hemingway (normalmente cuando no consiguen escribir nada humorstico). En la ciencia ficcin y la fantasa, la tentacin irresistible es el parloteo repleto de adjetivos de nuestro viejo y querido H.P. Lovecraft... Descendieron mil hmedos peldaos bajo el tembloroso substano de la extraa mansin cuyo techo abuhardillado se alzaba meditabundo dominando el ms viejo de todos los barrios de Arkham, maldecida por el tiempo. La melanclica luz de la gibosa luna no mandaba rayo alguno hacia aquel abismo repleto de hongos en el que piedras ennegrecidas y desfiguradas eran torturadas en horribles y ciclpeas geometras que parecan haber sido concebidas por alguna raza primigenia de abominaciones innombrables que se revolcaron en el barro de los comienzos durante los horrorosos y blasfemos eones que precedieron al nacimiento de la humanidad. -Estas escaleras no han sido hechas para pies humanos -murmuro Marcus Whateley. -Qu ves? -dijo su compaero, alzando la linterna. La bveda blasfema y ruinosa estaba repleta de malignos volmenes cubiertos de moho, volmenes cuyas simples tapas ya eran una amenaza para la cordura. La innombrable pestilencia del osario saturaba aquella atmsfera nauseabunda que pareca provenir de una repugnante exhalacin de algn abominable lavabo de los mismsimos Grandes Antiguos. Whateley, tembloroso, se detuvo para echarle una mirada a los terribles textos. -Santo Dios -grazn, con voz paralizada por el espanto-. Aqu hay ejemplares del siniestro Liber Ivonis, del infame Cultes des Ghoules del Comte d'Erlette, del infernal Unaussprechlichen Kulten de von Juntz, y todos los De Vermis Mysteriis que sald la editorial. Los prohibidsimos Manuscritos Pnakticos, el ilegible Libro de Dzyan..., y all, mira! Encuadernado en piel humana, all est nada menos que el aborrecible Necronomicn del rabe loco Abdul Alhazred! A esto sigui un silencio cargado de terror, y un instante despus la horrorosa rplica lleg a los odos de Whateley, que ya haban enloquecido por el miedo... -Todos esos ya los tenemos; no ves ningn ejemplar del Astounding de abril del 43? Y, ahora, vayan leyendo... Algunos de mis esfuerzos van claramente dirigidos a vctimas precisas; otros son guios ms genricos, dirigidos, por ejemplo, a los cuentos de hadas o a Cierta Clase de Aventura Espacial. El lector inteligente y dotado de buen

discernimiento reconocer esto como una excusa para no escribir unas cuantas parodias especficas ms, parodias que resultan condenadamente agotadoras. Puede que otro da. David Langford

INTRODUCCION INVITADA
H*rl*n Ell*s*n
Ay, que si tengo cosas que contarles sobre este Langford, este mosquito impertinente y metijn! Este tipo, este dios entre los autores, ha conseguido que me muer da la ingle presa de una vomitiva envidia ante su estilo y su prosa de meshuga que... Bueno, dijo l, ser mejor que salga corriendo pies en polvorosa antes de que me autodestruya ante la pura e impresionante impresin que produce todo esto. Pues s, en los viejos y malos tiempos de aquellos sesenta no tan marchosos, cuando yo andaba como haba que andar y hablaba como haba que hablar, cuando ayudaba a joder al Sistema, pues entonces ocurra de vez en cuando que los cerdos (que es tal y como nosotros los de la Revolucin solamos referirnos a nuestros queridos y psicopticos agentes de la ley, ojal sus crneos escamosos se disuelvan lbricamente en una sustancia parecida al guacamole) decidan matar el tiempo moliendo los riones de su seguro servidor con una porra muy grande, muy larga y muy dura, y adems a esos schlepps imbecilizados les gustaba contaminar los preciosos fluidos corporales de su seguro servidor metiendo esa putzica cosa en el tierno trasero de su seguro servidor. Eso, amigos mos, es el dolor tal y como yo lo he conocido. Un dolor viscoso y que se pega, un dolor que te castra y te desgarra las entraas, un dolor que es como si te hicieran un empaste en vivo, un dolor que convierte todo Auschwitz e Hiroshima en un pequeo problema de estacionamiento que a lo mejor acaba arreglndose con una multita de nada. Leer a Langford es algo parecido.

XANTHOPSIA
P**rs Anth*ny
Al tercer da de su viaje los dos sintieron de repente en la atmsfera el chisporroteo de una magia tan fuerte como tortuosa. Deban estar en una parte de Xanthopsia muy poderosa! Pero no haba nada significativo que ver, nada salvo un pequeo macizo de arbustos palo-pincha, listos para castigar a los intrusos con sus irritados pinchazos. -Algo le ha pasado a mi cantimplora -dijo Thik, desenroscando el tapn. Un guante de boxeo sali disparado del orificio y le dio en toda la cara. -Qu pegada! -exclam Gabbia. -S, parece que el agua se ha convertido en licor. Y del fuerte... -se quej Thik. -Y tu chaqueta... Ha cambiado, ahora parece estar hecha de casitas! La tela casera se ha convertido en una tela de casas! -Deja de hablar como si fueras la casa de la risa -replico Thik, lo que le sorprendi mucho porque, como era normal en el, acababa de mencionar algo que no haba visto nunca.

Gabbia olisque el aire y retrocedi, dando muestras del mas delicado horror. -Y ahora ya no hueles como un caballero... Ahora hueles igual que un caballo! -Quizas estemos siendo castigados de alguna forma... No s, punitivamente o algo as. -Mientras hablaba, Thik tropez con una pequea y enredada planta castigadora que empez a castigarle rpidamente. Estaran en peligro de verse borrados del argumento? -No. Yo s perfectamente lo que ocurre -dijo Gabbia con una encantadora sonrisa, a pesar del imperdible mgico que haba aparecido en su nariz-. Estamos cruzando una de esas inmensas extensiones acolchadas de magia por las que tan famosa es Xanthopsia. Este debe ser el sitio donde se libraron las legendarias Guerras Mgicas de los Magos! Tengo que explicarte la historia completa de esas guerras. -Por qu quieres explicarme ese tipo de cosas? -le pregunt Thik, quedndose quieto. Gabbia volvi a sonrer. -Ves todos esos puntos y aparte, todas esas comas y esos parntesis que hay tirados por el suelo, y este imperdible en mi nariz? Est claro que nos encontramos en el sitio ideal para que olvides de una vez tus orgenes de punk y aprendas ortografa. Un ronco y agnico gemido de impaciencia reson por el aire, sirviendo de contrapunto a sus palabras. -Caray, es que sabes tanto... Me siento tan intil y miserable teniendo un solo y msero talento... -balbuce Thik-. Cmo es posible que una chica como t, una chica con ese inmenso par de..., esto, ese inmenso par de lbulos cerebrales...?, bueno, Gabbia, cmo es posible que sigas conmigo y no me hayas dejado? -Thik, no debes sentirte inferior! -le ri amablemente Gabbia-. De hecho, tu talento mgico para no entender las cosas ni a la de tres resulta increiblemente til! No sabes por qu? Thik logr apartar los ojos de su asombrosa parte delantera el tiempo suficiente para menear negativamente la cabeza. -Bueno, pues porque, sin l, los lectores que van despacio podran tener autnticos problemas! Gracias a ti y a m y a mi talento especial, que consiste en saber explicarles las cosas durante mucho rato con palabras muy cortas a todos los idiotas, podemos tener estas largas conversaciones que ayudan a ir llenando pginas y que quizs incluso hagan avanzar la accin! Thik haba perdido el hilo de las bondadosas palabras de Gabbia, como le ocurra normalmente cuando ella le soltaba un discurso tan prolongado como aqul. Se haba distrado contemplando el sitio donde ella..., bueno, donde las hermosas redondeces de sus piernas se unan al..., bueno, al resto de su cuerpo. Pero, aun as, logr entender el meollo de lo que Gabbia pretenda decirle. -Vaya, Gabbia, entonces es que soy realmente importante! -No slo eso, Thik, somos importantes! Recuerda que el Riqusimo Mago Delrey ha utilizado sus hechizos adivinatorios para echarle un vistazo a las galeradas de la siguiente secuela, y se ha encontrado con que nuestro primer hijo tendr un autntico talento mgico de Primera Clase! Un talento muy importante que ser imprescindible para salvar todo el pas de Xanthopsia! -Gabbia estaba tan emocionada que le dio un distraido tirn a su falda, con lo que revel un tobillo de tal belleza que dejaba sin respiracin. -Y cul ser ese gran talento, Gabbia? -pregunt Thik, retorcindose nerviosamente-. Disculpa, pero creo que hoy me he vestido demasiado aprisa. Tengo la impresin de que hay algo muy duro debajo de mi ropa interior. Gabbia se ruboriz deliciosamente. -Ser un talento doble! Sabr hacer juegos de palabras insoportables y, al mismo tiempo, podr inventarse talentos mgicos totalmente estpidos! -Cielo santo! -jade Thik, y se sonroj por haber utilizado un lenguaje tan malsonante, pero cuando estaba cerca de Gabbia le resultaba imposible controlarse-. Entonces,

nuestra misin es realmente importante! No me extraa que el Crtico Malvado quiera impedirnos llegar hasta el Nido de la Cigea que se oculta en la Espesura de las Moras!

CUENTOS DEL CLUB DE LOS CASADOS NEGROS


Is**c As*m*v
-Caballeros, creo que quiz yo tenga la solucin a su problema -murmur con voz humilde Isaac, el mayordomo, mientras serva el brandy. -Es imposible! -jade Movias-. Esto no es ms que un truco para impedirme que recite mi condensacin del Diccionario de Johnson en verso libre. -Contina. Isaac -dijo Savimo-. No hagas caso de ese pesado. -Gracias, seor. En primer lugar, enseguida me di cuenta de que el difunto doctor Osmavi era, evidentemente, un caballero muy erudito. -Y qu pruebas tienes de eso? -pregunt Movias. -Seor, el que en su apartamento estuviera presente La tabla peridica de Primo Levi. En otras palabras..., un libro. -Por... supuesto! -Bien, caballeros, ya sabemos que el Departamento de Polica de Nueva York examin ese libro de la forma ms concienzuda posible, buscando el cdigo secreto que, segn las ltimas palabras del doctor Osmavi, deba encontrarse en el libro. Buscaron por entre todas las pginas; hurgaron en el lomo y despegaron las tapas. Pero no se les ocurri tomar en consideracin la posibilidad de que, debido a su mentalidad erudita y cultivada, el doctor Osmavi poda haber pronunciado sus ltimas palabras indicando no alguna tirilla de papel, sino un mensaje realmente escrito en el libro! -Dios mio! -dijo Movias. -De hecho, sugiero que el cdigo secreto, lo nico que puede evitar la Tercera Guerra Mundial e impedir la invasin trantoriana, se encuentra... escrito a mano en uno de los mrgenes. -Isaac, esto es increble -dijo Savimo sin perder la compostura-. Sin embargo, sigue sin servirnos de nada. No sabemos en qu margen mirar... o en qu pgina. Hay docenas de posibilidades. -Y contempl con expresin lgubre el delgado volumen que yaca sobre la mesa del comedor. -Con todos mis respetos, seor, creo que s lo sabemos. Un hombre tan meticuloso como el doctor Osmavi debi inventarse indudablemente algn truco memorstico particular, algo capaz de asegurar que el nmero de la pgina no se le ira jams de la cabeza. Y, caballeros, estoy seguro de que recordarn el informe policial segn el cual el doctor Osmavi balbuce una escena de Shakespeare durante sus delirios finales. -Y qu? -gru Movias, con cara de pocos amigos. -Seor, se me permite sugerir que el nico discurso shakesperiano que un polica sera capaz de reconocer es el famoso soliloquio de Hamlet? Dado que yo mismo soy existencialista en mis ratos libres, me he aprendido de memoria todo el pasaje. Ser o no ser... -Ya lo tengo! -grit Movias, golpeando la mesa con el puo y haciendo saltar las copas de brandy-. En esa frase hay dos letras E... Eso quiere decir que el codigo estar en la segunda pgina! -Abri el libro de un manotazo... y en su rostro brill la ms terrible decepcin. -Seor, dado que en un libro moderno el texto empieza normalmente en la pgina nmero tres, podemos eliminar esa posibilidad. El ttulo del libro, junto con el hecho de que el doctor Osmavi estuviera licenciado en qumica, sugiere otra interpretacin.

Caballeros, el que haya dos letras E nos indica que en realidad debemos buscar la segunda letra del alfabeto, que es la B, y si a esa B le unimos la E, tendremos, naturalmente, el smbolo qumico del berilio, el cuarto elemento de la tabla peridica. Puedo sugerirles que examinen la cuarta pgina? Movias pas la pgina, y todos los Casados Negros lanzaron una exclamacin de sorpresa al ver unas grandes letras maysculas escritas con tinta fosforescente de color verde en el margen. Movias ley en voz alta lo que decan: LA PALABRA CLAVE ES EVALCARBALAP. -Isaac, esto es asombroso! -Siempre me esfuerzo por servirles lo mejor posible, seor. Pero ahora le tocaba a Savimo mostrarse insatisfecho. -Tus deducciones parecen slidas, Isaac..., pero, aunque hayas logrado dar con la verdad por pura suerte, tu lgica no es a prueba de bomba ni mucho menos. Diste por sentado que Osmavi era un hombre amante de la literatura basndote tan slo en ese libro. Pero, y suponiendo que el libro hubiera pertenecido a Vamsoi, el escritor, que comparta el apartamento con l? Isaac sonri. -Seor, elimin a Vamsoi dado que las pruebas demuestran que no es un autntico escritor y, por lo tanto, es altamente improbable que posea libros. Recordarn que la polica registr el despacho de Vamsoi, y que nos proporcion un inventario completo de su contenido. En ese inventario haba dos omisiones muy significativas. Si se me permite volver a leer esa lista... -No, no -se apresur a decir Movias-. La recordamos perfectamente. -Entonces, seor, estoy seguro de que no se les habr pasado por alto la ausencia de dos artculos que son indudablemente esenciales en la parafernalia de un escritor. -Una mesa, una silla, una mquina de escribir? -propuso Savimo-. Revistas porno? Una ventana por la que mirar? Unos pantalones? -Todos esos objetos estaban presentes en la lista, caballeros. Pero, quin puede creer que en el despacho de un autntico autor con un ego dotado de una salud normal no vaya a haber... un esbozo de autobiografa, o un espejo? COMENTARIO DEL AUTOR Cuando le vend este relato al Ellery Queen's Mistery Magazine, fue publicado como El misterio del espejo ausente pero en esta antologa le he devuelto el ttulo original, Sed peridicos!, porque me gusta ms. Su rara brillantez deductiva resulta sorprendente incluso para ser un relato mo. En su primera redaccin el relato inclua una pista an ms sutil y juguetona relacionada con las alteraciones voclicas sufridas por las palabras del idioma galico que han pasado a formar parte del dialecto choctaw: por desgracia, mi irritante editor me convenci para que revisara esa parte. [I.A.]

MRALO DE ESTA FORMA


L*w*s C*rr*ll
Djose el Snark: Soberbio lugar para un panadero!, Examinando el montaoso paisaje. Ah, qu suculenta la consistencia y el sabor, qu duradero, Cuando se hornea el pan con arena y ramaje! Soberbio lugar para un panadero! Me siento feliz; Repito la eutnica sentencia: Soberbio lugar para un panadero! Y yo, en mi alegre inocencia

Le mirar la cerviz. Vena con todo el equipo completo; el pie de calzado repleto, Y lavadoras a docenas, Llevando tambin una serie de tomos en cuyos lomos Del Derecho Penal brillaban las condenas. Oli su comida en una nave perdida Que iba navegando precisamente al revs; Y por encima del nutico jaleo, en Morse de una campana oy el tintineo Que a la tripulacin llamaba para subir al bauprs. Sin miedo me enfrento a tu anticuado armamento, Se dijo el Snark despus de mirar, Y si tan osados son que no temen al aguijn Por m ya pueden probar...

UNA DAMISELA EN APUROS


Los H*rm*n*s Gr*mm
rase una vez, hace mucho, mucho tiempo, en un pas muy, muy lejano, una princesa que contrajo un desgraciado problema social. El reino de Altrund se extenda sobre ms leguas cuadradas de tierra frtil de las que poda contar el Matemtico de la Corte, o de eso sola presumir su Rey, retrasando durante tanto tiempo como le fuera posible el verse obligado a confesar que su Matemtico de la Corte (un retrasado mental de catorce aos de edad) an no haba llegado a dominar los intrincados misterios de los nmeros que se encontraban detrs del VIII. El Matemtico, que ostentaba tambin los ttulos de Porquerizo de Palacio y Maese Perrero, era hijo nico y proceda del campesinado. Los dos miembros del campesinado local parecieron quedar bastante desanimados ante el resultado de su experimento para convertirse en antepasados. Al Rey Fardel le preocupaba peridicamente el que su campesinado pudiera morirse en cualquier momento; y tambin le preocupaba el que eso pudiera ocurrir con la clase media alta de su reino, que consista en un borrachn ms bien decrpito llamado Grommet (Gran Visir, Canciller de Palacio, Hechicero Honorario, Encargado de las Reales Bodegas, Mozo de Cocina, Buscador del Tesoro Real, etctera). Incluso la mismsima dinasta real daba todas las seales de ir por mal camino. Veinte aos antes el Rey haba pensado que lo mejor sera engendrar tres hijos, dos de los cuales amasaran una gran fortuna mientras que el ms joven, sin que se supiera muy bien cmo, no slo conseguira superar sus logros sino que, adems, sera extraordinariamente virtuoso. Por desgracia, tanto el tero como la mente de la Reina Kate gustaban de salirse con la suya y, despus de haber experimentado las molestias de producir a la Princesa Fiona, decidi ponerle punto final a la dinasta. Fardel no tuvo ms remedio que resignarse a un papel pasivo como inventor de pruebas, preparndose para juzgar la vala de los prncipes que (en tros) acabaran llegando inexorablemente para conseguir la mano de su hija. La primera idea del Rey fue que deba evitar todos aquellos formalismos de los dragones y las proezas mediante el sencillo recurso de preguntarle a cada pretendiente cuntos aos tena: todo el mundo saba que el prncipe ms joven de todo tro tpico era siempre el mejor y el ms virtuoso. Un poco despus Fardel pens que, realmente, lo cierto es que todo el mundo saba eso, y que sin duda todos los prncipes salvo el ms joven mentiran sobre su edad.

Su siguiente experimento haba sido colocar a un horrendo enano en el nico camino que llevaba al valle de Altrund. Slo los prncipes de la ms slida moralidad seran capaces de tener una palabra amable para semejante criatura, y de esa forma su virtud quedara revelada. Por desgracia, el experimento no logr revelar ninguna virtud en el enano, el cual se acostumbr a complementar su salario semanal dndoles severas palizas a los viajeros y robndoles: adems, el Rey estaba seguro de que entre esos viajeros hubo por lo menos un prncipe de incgnito. Al final, no qued ms remedio que despedir al enano justo cuando Fiona lleg a una edad casadera poseyendo la suficiente cantidad de belleza principesca como para hacer que el Rey observara a su regordeta Reina con asombro y suspicacia. Despus de haber considerado y rechazado la posibilidad de una nueva versin del antiguo juego de las conchas en la que se utilizaban cofrecillos de oro, plata y plomo, el Rey Fardel suspir e hizo los preparativos para que se construyera el tradicional camino de oro. Y ahora Fiona estaba caminando por l, pensando, como de costumbre, en la espantosa obligacin de casarse con un prncipe de la ms peculiar virtud. La teora del camino de oro deca que aquellos prncipes ms toscos y mundanos pensaran demasiado en el valor que el camino poda alcanzar una vez puesto en el mercado, y que se dedicaran a cabalgar prudentemente por la hierba de la cuneta de la derecha o de la izquierda; slo un prncipe absorto en la belleza de Fiona cabalgara inconscientemente por el centro del camino, rumbo a la victoria. La teora no explicaba cmo era posible que quien no hubiera llegado an al un tanto ruinoso palacio del Rey Fardel poda estar tan al corriente de la belleza de Fiona. La princesa jams haba tenido el valor suficiente para hacer alusin a ese problema, como tampoco lo haba tenido para aadir que personalmente ella preferira a un prncipe de quien se pudiera confiar en que iba a limpiarse las botas sobre la alfombrilla antes que entrar directamente por la puerta, absorto en su belleza. Mientras tanto, la superficie del camino de oro, que para empezar ya no haba sido demasiado gruesa, haba sufrido las depredaciones de los bandoleros, los grajos, los recaudadores de impuestos itinerantes y (Fiona estaba segura de ello, aunque el Rey se negaba a creerlo) de por lo menos un prncipe viajando de incgnito. Por entre la tierra y la hierba pisoteadas se podan ver algunos pequeos destellos dorados, aunque eso slo era posible en das de mucho sol, como el de hoy; en el cuarto del tesoro real esos destellos eran mucho menos abundantes, y se rumoreaba que Fardel estaba empezando a cambiar de opinin sobre la tosquedad y el inters por los asuntos mundanos. Fiona sigui caminando por el centro de lo que antes haba sido todo un camino de oro y volvi a soar en su ambicin secreta, que no guardaba ninguna relacin con los prncipes. Fiona deseaba ser bruja. -Una plaga de ranas -canturre alegremente-. Una plaga de fornculos. Una plaga de sapos. Eso les enseara lo que es bueno. Prncipes! En Altrund la magia era casi inexistente, dejando aparte el espejo mgico fuertemente hipotecado que era la ltima posesin valiosa del palacio; pero el Licenciado en Hechicera que se encarg de pulir el camino de oro haba dejado tras l uno o dos restos de hechizo, igual que si fueran herramientas olvidadas; y es posible que uno de esos restos se enredara con los ensueos juveniles de Fiona y sus deseos de ver epidemias de ranas, fornculos y sapos. Lo cierto es que, sin que Fiona se diera cuenta de ello, sus distrados pasos se fueron apartando del camino, atravesaron un macizo de rboles y un matorral espinoso (al que no pudo sino prestarle una ruidosa atencin, pese a que llevaba falda larga) y finalmente, un tanto apresurados, la llevaron hasta una charca maloliente que no haba visto nunca. -Ten cuidado! -cro una voz que casi pareca venir de donde estaba pisando. La princesa Fiona retrocedi un poco y baj la vista hacia un sapo singularmente repugnante e incrustado de verrugas, inmvil sobre la hmeda hierba que creca al borde

de la charca. El sapo le devolvi la mirada durante unos cuantos segundos, respirando pesadamente. -Pisar sapos no va de acuerdo con el protocolo real -se quej por fin el sapo. -El protocolo real me importa una higa -dijo Fiona con altivez, aunque no estaba demasiado segura de qu poda ser una higa. -Bueno, creo que podras seguir adelante con el asunto, no? -dijo el sapo. -Cmo dices? -Oh, vaya por Dios. Ya veo que has tenido una educacin algo descuidada... Es que nunca te han hablado de ciertas tradiciones de los, erk, encantamientos? Lo cierto es que en la mente de la princesa, que retrocedi un poquito ms, empezaba a encenderse una pequea lucecita. -Ah -dijo-. La Gobernanta Real en Funciones es un viejecito encantador que se llama Grommet, pero me parece que slo entiende de vinos. Claro que, si voy y se lo pregunto, a lo mejor... -Y, cautelosamente, dio otro paso hacia atrs. -Alto! -dijo el sapo-. Y deja que te cuente una historia. Para su alarma, la princesa descubri que le era tan imposible moverse como si hubiera echado races en el suelo. -Tengo unos poderes de oratoria increbles -dijo el sapo, complacido-. Aunque normalmente el Alto! slo me funciona con una de cada tres personas... -Pues yo tengo la clara impresin de que esto es un delito de lesa majestad -dijo Fiona, que segua luchando por mover los pies. El sapo clav en ella sus dorados y relucientes ojos. -Erase una vez que tuve la desgracia de caerle mal a un perverso hechicero de la Universidad de Hechicera, hechicero que me impuso la maldicin que ves y, adems, hizo que me viera mgicamente transportado a la tierra ms olvidada de Dios que hay en todo el mundo. -Y dnde queda eso? -pregunt Fiona, llena de curiosidad. El sapo logr croar y toser al mismo tiempo. -A ver si consigo no herir tus sentimientos... Dnde me has encontrado? -Oh -dijo la princesa. -Pero el hechizo inclua la clusula de inversin habitual. Erk. Es..., bueno, podra decirse que se trata de un contacto osculatorio. -No -dijo Fiona. -Pero si es una cosita de nada, un momentito... No se trata de ninguna de esas exigencias exticas como el que te metan toda una noche en la cama de una princesa. Es meramente el beso de una persona bondadosa cuyo valor moral guarde cierta relacin con el de uno mismo. -No. -A ver, considralo de esta forma. Resulta obvio que eres una princesa de alta cuna... -Bueno, por lo menos te has dado cuenta de eso -dijo Fiona, halagada. -La verdad es que, con la corona que llevas, resulta bastante obvio. -Es de alpaca. Somos un reino muy pobre; mi padre slo tiene cinco docenas de sbditos, incluyendo a las ovejas. -Tanto mejor -dijo el sapo-. La pobreza tiene un tremendo valor moral. Y, tal como deca, dado que eres una princesa, te apuesto cinco contra uno a que tu padre ha planeado toda clase de sistemas ridculos y grotescos para poner a prueba a los prncipes que vengan a pedir tu mano. Fiona suspir y asinti con la cabeza. -Justo! Pero, acaso te mereces todo ese jaleo? No crees que eres t quien debera ser puesta a prueba segn las viejas costumbres del mundo? Cuntos mendrugos de pan le has dado a un enano en los ltimos tiempos?

La princesa Fiona abri la boca y volvi a cerrarla. Despus mir al sapo con expresin pensativa. -Mira... Si te quito la maldicin de encima, no crees que podramos dejar las cosas tal y como estn? Yo misma pienso ir a la Universidad de Hechicera, si es que mis padres me dejan hacerlo, y tengo intencin de ganarme la vida por mis propios medios. En cuanto a eso de liarme con algn prncipe..., bueno, no tengo prisa, muchas gracias. -No te pedir nada ms -dijo el sapo, croando con la mxima sinceridad posible. Y despus, al ver que Fiona segua sin decidirse, aadi-: Y siempre puedes cerrar los ojos. La princesa se arrodill, contemplando al sapo con expresin de severidad, se inclin hacia adelante y le concedi un castsimo beso ms o menos situado en la zona de su cabeza. Durante un segundo una nube pareci pasar por delante del sol, y se oy el inconfundible tintineo cosquilleante que acompaa al encantamiento o al beber champn. La princesa se ech hacia atrs, todava arrodillada. Y, naturalmente, donde antes haba un feo sapo cubierto de arrugas ahora haba una esbelta y hermosa rana. -Ya veo -dijo la princesa unos segundos despus. -Ah, qu maravilloso es volver a la normalidad -dijo la rana-. Gracias, majestad. Me siento igual que..., en fin, igual que un prncipe. -En ese momento la rana pareci darse cuenta de algo-. Oh. La ley de la conservacin de la energa. Bueno, tengo que irme. Awwk. Lo agnico de su ltimo croar venia motivado porque Fiona acababa de darse cuenta de lo mismo que haba notado la rana, y ahora la tena firmemente agarrada, aunque la rana no paraba de agitarse. La mano de Fiona, que antes era delicada y blanca como un lirio, estaba tan llena de verrugas como un camino vecinal lo est de guijarros. -T sabas que iba a pasar esto! -chill. -Bueno, era una posibilidad, nada ms -dijo la rana. Fiona, vengativa, apret los dedos y repiti el beso con bastante repugnancia. No pas nada. -Vaya, esto s que es interesante -dijo la rana-. Supongo que ahora nuestra vala moral ya no es la misma, y eso es un requisito imprescindible para la transferencia de este tipo de maldiciones. Abatida, la princesa dej caer al suelo al rastrero animal. -La misma? No pensars decirme que una princesa tiene el mismo valor moral que un sapo, verdad? -Ah. Para ser una princesa, eres muy virtuosa; y yo era muy virtuoso para ser un sapo. Siendo rana soy mucho ms despreciable, ya que me lo estoy pasando terriblemente bien por haber logrado transferirle mi maldicin a una pobre e inocente criatura como t. Disclpame -aadi, esquivando el pie que la princesa estaba dejando caer sobre ella-. Tengo que hablar con un hombre que necesita urgentemente una rana. -Y desapareci con un chapoteo. La princesa Fiona se qued inmvil contemplando las fangosas aguas; las ondulaciones acabaron calmndose y su reflejo fue cobrando forma en la charca. Aqul pareca un momento muy adecuado para cerrar los ojos, pero Fiona se oblig a mantenerlos abiertos: Sus dedos perciban claramente el enjambre de verrugas que cubran su cara y, ya puestos, tanto daba que se enterase de cun poco principesca se haba vuelto su tez. Pero en el agua su piel ofreca el mismo aspecto de siempre. Al parecer, las verrugas mgicas no tienen reflejo; es posible que ni tan siquiera arrojen sombra, aunque esto resultara ligeramente ms difcil de comprobar. El sol ya estaba bastante bajo. Las vagas ideas que la princesa albergaba sobre arrojarse al charco con un grito desesperado o convertirse en ermitaa y no dejarse ver nunca ms por mortal alguno fueron cediendo ante consideraciones ms prcticas, como que la charca estaba llena de algas y que ya se acercaba la hora de cenar.

Pero, a medida que el palacio se iba haciendo visible,con su casi medio kilmetro de ruinosa fachada de mrmol y alabastro, la princesa fue caminando cada vez ms despacio. El palacio pareca tener eones de edad, aunque de hecho el anterior Rey de Altrund lo haba hecho levantar en una sola noche utilizando un anillo de los deseos de segunda clase. Por desgracia, los costes acumulados de la servidumbre y las reparaciones quedaban ms bien dentro de los sueos de la avaricia que dentro de las riquezas pedidas por el Rey Sivvens con su segundo deseo. En cuanto al tercer deseo, el que haba sido mal utilizado y que se rumoreaba tena relacin con la anterior Reina y una salchicha, se encontraba entre los secretos familiares mejor guardados. Fiona tom un atajo que llevaba por las partes del palacio que no se usaban y pas sucesivamente por el Gran Saln, la Gran Sala de Baile con sus montones de calabazas resecas, la Gran Mazmorra y la Gran Despensa repleta de telaraas. Finalmente, se encontr cerca de las estancias habitadas. Una vez all, se detuvo al oir voces ms all de la puerta de la Gran Sala de Estar, que estaba entreabierta. -...lamento terriblemente lo del vino -estaba diciendo su padre el Rey-. Tenemos cosechas mucho mejores, pero el Mayordomo de las Bodegas Reales siempre..., eh, bueno, siempre las est cambiando de sitio. Pero vayamos a los negocios! Naturalmente, habis venido a pedir la mano de mi hija, la bella flor de un linaje tan regio como opulento... Por cierto, debo disculparme, pero es que ahora mismo estbamos redecorando casi todo el palacio -aadi en un alarde de inventiva. Fiona oy un triple murmullo de nerviosismo. -Bien, mis queridos prncipes, qu dote trais que pueda ser digna de tal novia? La voz del primer prncipe era ronca y ms bien imperiosa: -Soy un conquistador lleno de recursos cuya espada cubierta de sangre abrir un espantoso sendero de carniceras a travs de campos de batalla empapados por los despojos y los muertos. Y mi consorte no ser una simple Reina sino la Emperatriz de un Emperador al que nadie ha podido oponerse! -No est mal -dijo el Rey. La voz del segundo prncipe se inclinaba ms bien hacia lo untuoso. -Es posible que los emperadores sean capaces de sujetar al mundo por el cuello, pero un prncipe comerciante puede usar los cordones de las bolsas donde guarda el dinero para construir una correa con que rodear los cuellos de los Emperadores. Ya poseo una inmensa fortuna, y con el tiempo mi Reina compartir una riqueza como no existe ni en los mayores sueos de la avaricia. -No est nada, pero que nada mal -dijo el Rey. Fiona pens que tena en la punta de la lengua una pregunta que apenas si poda contener: Y tiene mucha imaginacin esa avaricia tuya?. La tercera voz era dbil, pareca a punto de quebrarse en un graznido, e hizo que a Fiona le entrase una considerable dentera. -Mi nombre perdurar cuando los tiranos, los prestamistas e incluso las mismas piedras alzadas sobre sus nada llorados sepulcros hayan cado convirtindose en polvo. Nada le traigo a mi Reina, nada salvo un amor inextinguible e insaciable y la inmortalidad en el verso y en la cancin. Soy poeta -explic. Al otro lado dc la puerta Fiona hizo una mueca bastante horrible, pero dej de hacerla rpidamente al pensar en que ahora la mueca deba resultar mucho ms que horrible. En el interior de la sala se haba producido un breve y algo incmodo silencio. -Un poquito ms de vino? -dijo por fin el Rey. -Gracias, eso siempre va bien -dijeron los tres prncipes al unsono. Tras haber intentado averiguar las edades de los pretendientes (intento que arroj una triste luz sobre la tendencia que tenan los archivos palaciegos a perderse, quemarse o ser comidos por las ratas), el Rey sugiri que lo ms adecuado sera hacer alguna sencilla prueba para determinar quin era ms digno de conseguir la mano de la Princesa Fiona.

-Nada de esas pruebas estpidas y anticuadas -dijo con entusiasmo-. Es una tontera hacer que el destino de una hermosa princesa quede decidido por si se es capaz de hablarle amablemente o no a un enano... (Desde luego, dijo el primer prncipe con expresin ceuda.) -...O por la habilidad para matar inmensos y feroces dragones... (Eso, eso, dijo el segundo prncipe.) -...0 por talentos tan poco prcticos como el saber calmar a las bestias feroces usando el verso y la cancion... (Oh, yo creo que..., dijo el tercer prncipe.) -No. Aqu todos somos hombres prcticos. Por lo tanto, creo que lo mejor es acordar que quien vuelva dentro de tres das con la dote ms colosal y valiosa ser quien gane la mano de la Princesa Fiona. -Colosal? -dijo el prncipe comerciante con voz preocupada. Sintiendo que haba llegado el momento adecuado de ponerle fin a todo aquello, Fiona se asom por el hueco de la puerta. Sin necesidad de mostrarse, poda ver a los cuatro hombres reflejados en el espejo mgico de la pared del fondo: el espejo estaba hecho con un gran pedazo de plata encantada que atraa mgicamente el polvo y las huellas de los dedos (o eso pensaba Fiona, uno de cuyos deberes domsticos era mantenerlo bien brillante). El Rey estaba sentado en un trono porttil, dndole la espalda al espejo: delante de l, sentados a la mesa, se encontraban los tres prncipes, y Fiona entrecerr los ojos para observarlos mejor. El primero era de poca estatura y pareca tener bastante mal genio; por alguna razn inexplicable, tena una mano metida por entre los botones de su camisa, mano que no sacaba nunca de all. El segundo era lo bastante entrado en carnes como para que le hubiera sido preciso sentarse a cierta distancia de la mesa. El tercero, el poeta, era alto y habra podido resultar apuesto, pero cuando lleg el momento de bautizarle alguien se haba olvidado de invitar al hada que se encargaba de concederles mentn a los recin nacidos. -La felicidad est muy bien -deca el Rey en aquellos momentos-, pero no da dinero. El prncipe comerciante mir a sus compaeros, como si estuviera calculando las cantidades que estaban en juego. -Una suma moderada... -empez a decir..., y sus hmedos ojos se encontraron con la imagen de Fiona en el espejo-. Oh. Quizs incluso una suma sustancial que entre en lo razonable -sigui diciendo, y se lami los labios. Antes de que Fiona pudiera moverse, los cautelosos ojos del soldado descubrieron su imagen y tambien l se lami los labios. Tambin l estudi a sus rivales; distradamente, puso una mano sobre la empuadura de su espada. Mientras tanto, tambin el poeta haba visto todo el esplendor de Fiona reflejado en el espejo, y estaba murmurando lo que daba la impresin de ser un soneto improvisado. La Princesa Fiona entr en la habitacin con un cierto regocijo secreto y dej que sus pretendientes la vieran, con verrugas incluidas. Tena la impresin de que tener como prometido a cualquiera de aquellos tres prncipes sera indudablemente un destino mucho peor que..., bueno, que las verrugas. -Padre -dijo con dulzura-, me parece que he pillado una maldicin. El Rey Fardel se dio la vuelta, se qued boquiabierto, cerr los ojos y lanz un suave gemido. -Naturalmente, slo pretenda hacer una exploracin preliminar del terreno... -dijo el primer prncipe. -En esta etapa de la negociacin es imposible esperar que se llegue a un compromiso firme... -dijo el segundo. -Y, maana, partir hacia nuevos bosques y pastos ms frescos -murmur el poeta.

La princesa se sirvi una copa de vino -que, a decir verdad, no era ms que una versin local del vino de Falerno-, y les narr su aventura, aunque se call discretamente unos cuantos detalles. -As pues -concluy-, slo el beso de un hombre que tenga la vala moral adecuada puede liberarme de este espantoso encantamiento! -Pruebas estpidas y anticuadas... -dijo el Rey, con la mandbula bastante tensa. Con un visible esfuerzo de voluntad, decidi conformarse ante las exigencias de la tradicin-. Muy bien. Quien libere a mi bella hija de esta maldicin se casar con ella, y despus ya hablaremos con ms calma sobre los pormenores econmicos. En su fuero interno Fiona estaba rezando desesperadamente, pidiendo dos cosas: la primera, que alguno de aquellos prncipes tan poco atractivos demostrara ser igual a ella en vala moral; la segunda, que el Rey no permitiera su matrimonio con un prncipe ocultado por unas cuantas capas de verrugas. El primer pretendiente fue hacia ella tras haberse dado nimos echndole unas largas miradas al reflejo de la princesa, pero cuando ya estaba a punto de besarla se detuvo, indeciso. -Siempre puedes cerrar los ojos -dijo ella. El prncipe lanz un bufido, y Fiona se inclin para recibir un beso cargado de eficiencia militar. No paso nada. El prncipe efectu una retirada estratgica hacia la posicin que ocupaba anteriormente, su silla. En cuanto el segundo prncipe hubo logrado reunir el coraje suficiente para acercarse a ella, Fiona descubri que le era preciso inclinarse hacia delante para salvar el obstculo de su estmago, con lo que sus labios quedaron lo bastante cerca como para recibir un beso ms bien parco y poco efusivo. Y, una vez ms, no pas nada. -Bueno, despus de todo, soy el ms joven... -murmur el tercer prncipe; y Fiona alz su rostro hacia l para recibir un ltimo beso que no result tanto potico como algo incmodo, dada la falta de mentn del prncipe. El nico resultado del beso fue que el prncipe-poeta se puso tan verde como una rana y retrocedi tambalendose, farfullando algo sobre los valores estticos. Fiona se qued bastante desanimada. El Rey se puso en pie con cara de resignacin y dio un par de palmadas para atraer su atencin. -Quien vuelva en el plazo de tres das con un hechizo de curacin, ensalmo, cataplasma, mdico, unguento, blsamo, locin, pocin, filtro, talismn, reliquia, ttem, fetiche, icono, encantamiento, runa, amuleto, panacea... -Al llegar a ese punto se qued sin aliento y empez a toser incontrolablemente. Pero los pretendientes ya haban captado la idea; le hicieron una reverencia al Rey y (desviando la mirada) otra reverencia a Fiona, y partieron con tanta rapidez como si fueran un solo prncipe. -Oh..., cuernos -dijo la Princesa Fiona. -...teurgia, taumaturgia, hechicera, brujera, nigromancia, invocacin, conjuro... -sigui diciendo el abatido Rey, que haba logrado recuperar el aliento, y se call al darse cuenta de que todos los prncipes se haban marchado. A esto sigui un airado sermn sobre la perfidia de las hijas ingratas que se abandonaban a los abrazos de ranas desconocidas el mismo da en que tres pretendientes de lo ms selecto decidan presentarse en la corte, aunque, claro, quiz fuera mejor hablar de slo dos pretendientes selectos, o quiz incluso de uno solo, pero de todas formas... El Rey acab marchndose refunfuando para consultar con el Mdico de la Corte, otro de los puestos ocupados con la ms flagrante incapacidad por el viejo Grommet. Fiona cogi un taburete y tom asiento en l, los ojos clavados en el espejo mgico. -Espejo, espejo -dijo con voz algo nerviosa. Se oy un suave tintineo, y el espejo de plata se empa. -Buenas tardes -dijo el espejo-. Cul es el problema? Fiona contempl al espejo con suspicacia.

-Quiz te hayas fijado en que tengo una verruga -dijo, tocndose la primera que encontr. -Eso no es un problema. Es una solucin. -Eso no es exactamente una respuesta -dijo Fiona. -Tampoco es que me hicieras exactamente una pregunta -replic el espejo con un cierto tonillo de suficiencia-. Pero pinsalo un poco. Siempre has deseado ser bruja, y ahora tienes el aspecto perfecto para desempear ese papel..., incluso puede que se te haya ido un poco la mano. Siempre has soado con escaparte de casa e inscribirte en la Universidad de Hechicera. Y ahora, teniendo en cuenta que lo ms probable es que uno de esos tres prncipes claramente intragables pueda curar tus verrugas y reclamar tu mano dentro de dos das, veintitrs horas y treinta y siete minutos, tienes una razn excelente para escaparte. Qu ms puedes pedir? -Bueno, yo haba pensado ser una hermosa hechicera cargada con un siniestro atractivo -dijo la princesa-, no una vieja llena de verrugas. Hay alguna manera de que yo misma pueda quitarme la maldicin en un da o dos? -Bueno..., pues..., s la hay -dijo el espejo, que no pareca tener muchas ganas de hablar sobre el asunto. -Cul es? -Desgraciadamente no puedo revelrtela, por razones que encontraras absolutamente indiscutibles si pudiera explicrtelas. -La neblina que empaaba el espejo empez a disiparse-. Tus tres minutos casi han terminado. -Si no puedes revelarme ese remedio, sugireme otro -dijo Fiona, enfurecida. -Podras dar una fiesta para todo el campesinado -dijo la voz del espejo, hacindose cada vez mas dbil-. Vers, hay un juego de saln llamado el Beso Loco que... Un instante despus, tanto la voz como la neblina se haban esfumado, y el omnisciente espejo mgico (que, casualmente, slo poda ser consultado una vez cada tres das) volvi a convertirse en un espejo normal y corriente. Resistiendo el impulso de soltarle una buena patada al fragmento de plata, la Princesa Fiona sali de la habitacin y trep los ocho tramos de peldaos de las tres escaleras de caracol que llevaban al Gran Tocador, donde encontr a la Reina Kate, que estaba plcidamente ocupada cosiendo camisas para el campesinado, el cual sola utilizar aquellos regalos reales para reparar los techos de sus cabaas. -Oh, querida... -dijo la Reina en cuanto Fiona le hubo narrado su historia-. Me das tales dolores de cabeza, que a veces pienso que debieron raptarte cuando eras nia y dejaron un duende en tu lugar. La verdad es que no s qu decirte..., Bueno. t misma te lo has buscado, mira que salir de palacio sin llevar tu chal... Fiona ya estaba acostumbrada a que su madre saliera con aquello de los duendes todas y cada una de las veces en que la rea, aunque de hecho los duendes locales siempre se haban mostrado muy exigentes en cuanto al robo de criaturas, y no se apoderaban del primer beb que se les pona a tiro, ni mucho menos. El campesinado, que tena buenas razones para ello, haba abandonado varias veces a su hijo Babas (Matemtico de la Corte) junto a cuevas que se saba estaban habitadas por los duendes, y el beb haba sido cortsmente devuelto en cada ocasin. -Bueno -dijo su madre, yendo por fin al grano, cosa que le ocurra de vez en cuando-, ya veo que siempre me toca sacarte de apuros y limpiar tus estropicios, igual que cuando eras pequea... Djame pensar, creo que lo he guardado por alguna parte... S, aqu est. -Sac un objeto polvoriento y ms bien feo de uno de los atestados cajones de su tocador-. Ah lo tienes. Lo unico que debes hacer es ser obediente y ponrtelo en el pelo. Es una peineta envenenada que me regal mi madre adoptiva... Fiona se apresur a retroceder un par de pasos. -...basta con que te la pongas en el pelo y ya est, te quedars dormida como una muerta durante diez aos, o cien, no s, hasta que aparezca el Prncipe Adecuado y te

quite la peineta, te bese el pelo y todo lo dems. Si quieres resolver tus problemas lo nico que necesitas es tener un poco de paciencia y saber esperar, eso es lo que siempre deca mi madre... Pero Fiona ya se haba marchado para pedirle consejo a Grommet. Le encontr en la Gran Despensa, tan concienzudo como siempre, probando la calidad del mejor vino real. En cuanto se hubo recuperado del susto que se llev al verla tan llena de verrugas y hubo escuchado su historia, record su posicin como Jefe de Torturadores de Palacio e hizo una sugerencia con voz algo pastosa. -Abajo en, hum, abajo en una de las Grandes Salas de Tortura, hum, no consigo recordar exactamente en cul, hay una, hummm, una mscara de hierro preciosa. S, realmente es preciosa. Una artesana, hum, excelente, s. Quiz te acostumbres a llevarla, hum, puede que acabe gustndote... -Gracias -le dijo Fiona con frialdad. Al da siguiente, espoleada por el descubrimiento hecho a la hora de acostarse -que su problema no se limitaba a las manos y la cara-, Fiona puso en marcha un programa sistemtico en el curso del cual seria besada por toda la poblacin de Altrund, que no pareca tener demasiadas ganas de ello, incluso por el joven que llevaba el ms que adecuado nombre de Babas. Pero, al parecer, o los habitantes de Altrund eran de un valor moral despreciable, o lo posean en un grado tan abundante como injusto. Por la tarde, despus de haber fracasado con varias ovejas, Fiona se lanz sobre un fraile que pasaba por el camino. Tanto antes como despus del ataque, el fraile la acus de ser una tentacin pecaminosa enviada por el diablo, cosa que a Fiona le pareci tan halagadora como exagerada. Durante el segundo da Fiona recogi, mezcl, hirvi y bebi por lo menos sesenta y cuatro hierbas tradicionalmente utilizadas como remedios, hierbas cuyo sabor abarcaba un amplio espectro que iba desde lo desagradable a lo indecible. Tambin hubo un presagio, ya que Fiona descubri la palabra NARCISO escrita por lo que pareca una pata de rana en el patio del palacio, pero ningn brebaje preparado con las hojas, las flores, el tallo o la raz de dicha planta tuvo el ms mnimo efecto visible. El nico xito del da lo obtuvo un misterioso elixir olvidado que Fiona descubri en el Gran Botiqun: la dosis que an quedaba en el frasquito bast para eliminar una verruga de tamao intermedio que haba en el dorso de la mano izquierda de la princesa. Todo el mundo acogi el hecho como un gran paso hacia delante..., todo el mundo salvo Fiona. A la maana del tercer da, un enano an ms feo de lo habitual se present en palacio. Poda enorgullecerse de ser bizco y de tener la nariz bulbosa, un pie torcido, una joroba, una oreja en forma de coliflor, y todo el resto de rasgos fsicos que tan de moda estaban entre los enanos. Adems, su piel presentaba un asombroso parecido con la de Fiona. -Te propongo un acertijo, oh hermosa doncella -le dijo a la princesa, saltando y haciendo piruetas ante ella con una repulsiva agilidad-. Asombrar tus verrugas con mis grandes enigmas, y tal ser su pasmo que las har esfumarse. S, bella doncella, eso es lo que har, y a cambio t has de adivinar mi nombre, y si no logras adivinarlo sers ma para siempre. Y bien, bella princesa, quieres probar suerte con este enigma? Y en aquel momento, ms bien apurado para la princesa, el Rey entr en el Gran Recibidor para ver al visitante. -Vaya, Rumpelstiltskin, viejo amigo! -exclam. -Bah -dijo el enano, y se march a toda prisa, bastante malhumorado. La tarde fue pasando; el sol se hundi en el cielo, y el Matemtico de la Corte, apostado en la torre ms alta del palacio, baj corriendo para anunciar que haba divisado a cuatro prncipes en la lejana. Le hicieron subir nuevamente a la torre para que volviera a contarlos, y corrigi su estimacin anterior dejndola en dos prncipes. Y poco despus,

naturalmente, tres prncipes cabalgaron hasta la Gran Puerta e hicieron sonar por turno el Gran Cuerno que haba colgado all desde que se oxid el Gran Aldabn. En cuanto el Rey y los prncipes tomaron asiento a la mesa, Fiona volvi a sentirse tan deprimida como antes. Qu sera peor? Soportar a un esposo siempre cubierto de sangre, como el primer prncipe; o a uno con el cutis siempre reluciente de grasa, como el segundo; o a uno que, como el tercer prncipe, se limitaba a estar siempre sudado? El prncipe soldado desenvolvi el paquete que haba trado y dej caer ruidosamente sobre la mesa un cuenco de hierro. En su interior burbujeaba algo de consistencia viscosa y color rojizo, sustancia de la que brotaba una espantosa pestilencia meftica que no tard en saturar la atmsfera de la habitacin. -Traigo como regalo la clida sangre del corazn de un dragn al que yo mismo he matado con mi sedienta espada esta maana! Que la princesa se bae con ella antes de que se enfre, y todos sus males quedarn curados. -Tapemos el cuenco, no vaya a ser que se enfre antes de tiempo -sugiri el Rey, con toda la dignidad posible en un hombre que se est apretando la nariz con dos dedos. El segundo prncipe destap un exquisito cliz de oro en el que haba incrustadas carsimas gemas. Llamitas azules bailoteaban sobre l, y de su interior emanaba una pestilencia todava ms horrorosa que la del cuenco de hierro. -No permitis que los labios de la bella princesa se manchen con esa espantosa sangre -dijo este prncipe, que ya hablaba con el aire de quien ha entrado a formar parte de la familia-. Aqu dentro estn el ardiente azufre y el mercurio arrancados con unos gastos colosales al corazn de la Montaa Humeante! Que su lmpido fuego consuma la plaga que ha manchado el cutis de la doncella. -Excelente -logr decir el Rey, dominando valerosamente un ataque de tos-. Bueno, ahora ya slo queda... -Disculpadme -dijo el tercer prncipe, sacndose del bolsillo un grueso rollo de pergamino. -Oh, claro -dijo el Rey-. Lo siento. -No debemos consentir que estos torpes y groseros remedios manchen a la dulce princesa ni por dentro ni por fuera. Os he trado el Gran Hechizo de la Purificacin, que yo mismo he preparado utilizando las fuentes ms autnticas y acreditadas. Bastar con que la princesa escuche sus diecinueve mil estrofas cargadas de una poesa tan maravillosa que su encanto es capaz de fascinar el alma y hacer que se olvide del cuerpo, y estoy seguro de que la maldicin que pesa sobre ella se esfumar y desaparecer igual que las nieves de..., esto..., del invierno pasado. Sin saber muy bien por qu, Fiona pens que aquella perspectiva era la ms deprimente de las tres. A continuacin se produjo una acalorada discusin en la mesa acerca de si haba que probar primero con la sangre de dragn o con el azufre mercurial; e incluso el poeta, a regaadientes, acab estando de acuerdo en que lo mejor sera permitir que sus diecinueve mil estrofas llegaran como un clmax final antes que ser malgastadas en la primera etapa de la curacin. Fiona se haba colocado junto al espejo de forma que su imagen, carente de verrugas e indudablemente atractiva, pudiera mantener el entusiasmo de los prncipes en un nivel ms o menos decente. Mientras admiraba su perfil por el rabillo del ojo, se le ocurri una idea. La Princesa Fiona haba recibido una excelente educacin clsica, ms gracias a los recursos de la Biblioteca Real que a los de la Gobernanta Real en Funciones. -Muy bien -estaba diciendo el Rey-. Que el ciego Azar gue la eleccin entre vuestros remedios; que los Hados dirijan el movimiento de mi dedo. -Se puso en pie, se tap los ojos con la mano izquierda y agit la otra mano en una serie de msticos arabescos. Al final la mano, sin ninguna vacilacin, acab sealando hacia el segundo prncipe, el

comerciante-. Que as sea! -dijo el Rey, despus de haber apartado la mano izquierda de los ojos con un gran alarde escnico-. Y ahora, en cuanto al mtodo de aplicacion... El hedor del azufre era alarmantemente fuerte. Pero la princesa haba descubierto que, cuando slo faltan unos minutos para que a una le curen las verrugas, tanto si quiere como si no, la mente es capaz de alcanzar estados de concentracin realmente maravillosos. Lleg al final de sus deducciones, mene la cabeza, murmur Narciso... y se inclin para posar los labios sobre su imagen del espejo, la cual era moralmente idntica a ella. Por un instante la habitacin se llen de sombras huidizas y Fiona sinti un cosquilleo inconfundible. El espejo empez a cubrirse rpidamente de niebla. Fiona jams haba visto una niebla que tuviera verrugas. -Oh, diablos -dijo una voz delicada como un hilo de plata pero francamente irritada-. Lo adivinaste. En cuanto la niebla se hubo aclarado, Fiona vio que su imagen estaba recubierta por una gruesa capa de verrugas; y, lo que era todava ms interesante, tambin lo estaban las imagenes del Rey, los prncipes, las paredes y el mobiliario. Satisfecha, se frot las manos (que haban vuelto a ser blancas como lirios), se puso en pie y fue hacia la mesa. -Padre -le dijo con dulzura-. Tengo que darte una buena noticia. El Rey Fardel se dio la vuelta, lanz un jadeo ahogado, cerro los ojos y gimi dbilmente. Los prncipes parecieron quedarse momentneamente sin habla. -Por desgracia, la real palabra de mi padre el Rey me impide casarme con ninguno de vosotros, oh buenos y nobles prncipes -dijo la princesa-. Slo quien haya curado mi enfermedad puede aspirar a mi mano. Oh, desgracia! Oh, catstrofe! -Fiona estaba empezando a disfrutar. -No recuerdo que el Rey dijera exactamente eso -replic el comerciante. -Os fuisteis antes de que hubiera terminado de hablar -le record ella. -Bien est lo que bien acaba -dijo el Rey con cara de fastidio-, y no me cabe duda de que alguna sencilla prueba basada en una valoracin del efectivo disponible, tal y como haba sugerido en un principio... -Oh, desgracia! -repiti Fiona, haciendo que su voz sonara lo ms dolorida y agnica posible-. La real palabra de mi padre el Rey no es cosa que pueda olvidarse con tanta facilidad. Ahora estoy condenada a viajar hasta la Universidad de Hechicera para descubrir qu poderoso hechicero me ha librado de mi maldicin a distancia..., con lo cual ha conseguido ganar mi mano en matrimonio. -Eh, un momento -dijo el primer prncipe. -Pero quizs algo de buena comida y buen vino ilumine nuestras mentes -dijo la princesa en tono un poco ms animado-. Voy a llamar al Encargado de Festejos, al Mayordomo de Palacio, al Encargado de las Bodegas Reales, al Bufn de la Corte, al Cocinero Real, al Real... -De acuerdo -dijo el Rey, poniendo mejor cara-. Creo que est en la Gran Despensa. S, comer, beber y divertirnos har que se nos iluminen las mentes... -Volvi a estudiar al segundo prncipe, y parecio embarcarse en una serie de clculos mentales. -Siempre puedo leeros mi hermoso hechizo -dijo el tercer prncipe con expresin anhelante, mientras Fiona sala de la habitacin. Le dijo a Grommet que les llevara grandes cantidades de vino y se retir a su habitacin, donde se cambi de ropa y cogi unos cuantos artculos imprescindibles que tena preparados desde haca algn tiempo. Despus, fue cautelosamente hasta los Grandes Establos, que normalmente no eran utilizados por nadie. No tuvo ninguna dificultad para escoger entre los tres caballos que estaban guardados all. El enorme corcel que no paraba de poner los ojos en blanco y echaba espuma por la boca pareca ms inclinado a devorar princesas que a transportarlas; el jamelgo asmtico y de espalda dolorida le recordaba demasiado a su propietario. Por fin, inclinndose ante la voluntad

del Rey, ensill al resistente capn con sus arreos ricamente enjoyados y se puso en marcha. Cerca de la salida del valle haba una posada, el Prncpe Juguetn; Fiona pens que podra llegar hasta ella antes del anochecer. Cuando estuvo junto a la charca tir de las riendas y desmont. -Gracias por la pista -dijo-. Lo de Narciso. Un croar le respondi desde el agua. -Oh, no es nada; pens que te lo deba. Noblesse oblige. -Tengo que hacerte una proposicin -dijo Fiona-. Me voy a la Universidad de Hechicera para matricularme y estudiar brujera, y me har falta un familiar. Los gatos que hablan son de lo ms corriente, pero una rana que habla... -Dame una pinta de leche fresca cada da, y trato hecho. Y as fue como la Princesa y la rana salieron de este cuento, y vivieron felices para siempre.

DUELO DE PALABRAS
Fr*nk H*rb*rt
La versatilidad es la habilidad para nadar en terreno desconocido. (de Los beneficios del desastre, por la Princesa Irresolut) La puerta energtica se cerr a sus espaldas con un siseo mientras ella daba unos pasos hacia delante, consciente de estar entrando en un territorio desconocido. Un umbral de consciencia. El decorado es el mismo, el mrmol tpico, las joyas y el recubrimiento de platino..., pero despus del pasillo, anodino y vaco, esta habitacin posee una personalidad. Una personalidad hostil. Tom asiento haciendo torbellinear su tnica, ignorando a proposito el detector de armas suspendido discretamente a unos cinco centmetros por encima de su cabeza. Acaso cree que me hacen falta armas? Slo puede ser una estratagema para hacer que me confe demasiado. Mientras est sentada aqu tendr que andar con mucha cautela. El Conde Gorman y Dama Henrietta se contemplaron el uno al otro. Podra acabar con l ahora mismo, pens ella. La forma en que inclina la cabeza hacia un lado..., el cuchillo debe estar encima de su omoplato izquierdo. Tengo que esperar hasta que finja rascarse el cuello. -Hola -dijo en voz alta. Atrapados por las convenciones: tenemos que saludar cortsmente a nuestros enemigos incluso en el mismo instante de su destruccin! Los ocho niveles de significado interconectados que se acumulaban en aquella sencilla palabra no le pasaron desapercibidos al Conde. Es tan peligrosa como un canario de agudos y brillantes colmillos, pens. Debo dar la impresin de que estoy tranquilo, tengo que apartar sutilmente su atencin de la ua donde est oculto el lanzador de dardos venenosos. Examin los dedos de su mano izquierda, mantenindose en silencio mientras examinaba las opciones posibles. Gran Herbert! Quiere que me fije en esa mano! Entonces, el peligro debe estar en algn otro sitio; o quiz no. Henrietta hizo un esfuerzo para que sus fosas nasales no revelaran la tensin que senta. Control, pens. Control corporal, control nervioso, control mental, control remoto. Despus de haber recitado esa breve letana, su cerebro recuper la claridad y pudo examinar ms atentamente a Gorman, con su consciencia entrenada por el Sindicato de Reverendas Madres hurgando en la fachada del Conde... Entonces, esa inclinacin de cabeza es otro truco. La hoja est a la derecha.

El Conde Gorman percibi la minscula relajacin muscular de los lbulos de las orejas de ella. Creo que ha funcionado, se permiti pensar, con algo parecido a la casi certeza. He conseguido desviar su atencin de mi arma principal. La masa de clculos y conjeturas palpitaba dentro de l, pero aun as sus propias y traicioneras emociones seguan manchando sus pensamientos. Es hermosa. Tengo que destruirla, no hay otro remedio? Apenas haba logrado pestaear para librarse de los comienzos del miedo cuando el reflejo azot su mente, haciendo que su consciencia pasara a una fase ms elevada. Hermosa pero mortfera! Podra haberme matado diez veces en ese microsegundo. Una belleza tal es un arma terrible. Los prpados de la Dama se movieron de forma infinitesimal, ocultando un milmetro de sus ojos almendrados pese a la ambigua no-expresin que se esforzaba por mantener en su rostro. Ha pestaeado. No est seguro. Aunque, no puede tratarse de otra finta, una cuarta capa de su estratagema? Engranajes dentro de engranajes: no debo subestimar la sutileza mental de este hombre, especialmente cuando da la impresin de no tener nada que ocultar. ...un momento! El terror centelle en su mente. Es posible que..., es posible que sea... el Deusek Zmakinaa? Probablemente no. Henrietta sinti cmo las invisibles lneas de tensin se iban acumulando en el cuarto. Desde que se cerr la puerta haban transcurrido ocho segundos. Haba llegado el momento de introducir un nuevo complejo de factores en la situacin, antes de que Gorman pudiera completar su fro anlisis del estado actual del juego. Mantnle desequilibrado, se dijo a s misma con premura, y dibuj sobre sus labios la impalpable sombra de una sonrisa. Bien: est esperando que hable. Que mi silencio le haga saber que no me dejar llevar por la matriz que ha preparado! El cronomural zumbaba implacablemente. Las consecuencias del acto ms insignificante cometido en aquella solitaria habitacin podan ser incalculables. Gorman mastic pensativamente su chicle de especia estimuladora de la mente y percibi una infinidad de lneas temporales que irradiaban de aquel presente. La lgica exiga que las observara todas; pero la breve pausa requerida para hacerlo bastara por s sola para distorsionar la creciente multiplicidad de futuros, y quizs incluso pudiera llevarles ms all del punto de ruptura. Ser impredecible es la clave de la victoria... La idea pas velozmente por su cerebro, y a punto estuvo de hacer que su yugular saltara en una delatora contraccin. Est esperando que siga callado. Si ataco su estabilidad desde esa direccin consigo la ventaja. -Ha sido usted muy amable al venir corriendo -dijo, con voz tranquila y suave. ...Dejemos que piense lo que quiera de eso! Con qu cuidado he evitado poner el nfasis en ninguna palabra: imaginar un millar de falsedades. Dnde creer que est puesto el nfasis, en amable, lo cual implica un triunfo oculto por mi parte? O en usted, con esa inquietante connotacin de que yo poda haber estado esperando a otra persona? Quiz el callado sarcasmo de un supuesto nfasis en venir, donde un millar de cosas distintas que ella podra haber hecho nadan bajo la reluciente superficie de mi retrica... Mientras acumulaba fuerzas cada vez ms sutiles de las profundidades de su consciencia, Henrietta crey haber percibido cierta indecisin bajo la acerada vacuidad que haba en las palabras del Conde. De nuevo la distraccin, pens. Est intentando ganar tiempo. Pero de repente comprendi que aquella pequea frase era toda una bomba de relojera psicolgica. La conexin semntica establecida entre la misma Henrietta y el adjetivo amable... un brillante ataque subliminal calculado para embotar el

filo de su mente erosionando su consciencia del yo-como-arma; y todo ello enmascarado por una neblina de connotaciones obscenas que rodeaban al gerundio del verbo correr con la sugerencia de su faceta reflexiva. Ni tan siquiera el haber comprendido la profundidad de aquella trampa bastaba para eliminarla. Es un enemigo digno de mi acero, admiti Henrietta de mala gana. Y, un instante despus, su mente recibi el impacto tangencial de aquel pensamiento. Acero! Casi me haba olvidado de la metalivara que lleva en la funda de su espalda! Oh, qu astuto es... Decidida a acelerar el ritmo de aquella confrontacin, replic despus de haberse permitido tan slo la ms breve de las pausas, controlando cuidadosamente su voz para imprimirle un ronroneo sensual y sibilante en el que haba un aparente nfasis sobre lo ominoso y toda una serie de matices ocultos cargados de amenaza, oximorones y catacresis. -Oh, no hay de qu. Gorman luch por dominar el pnico al verse enfrentado a tan implacable seguridad. Est hecha de acero! Sinti cmo un clido sudor corra por sus sobacos, pero sus ojos permanecieron clavados en los de ella con el mismo y glido control de antes, pese a que por primera vez se permiti pensar en la lejana posibilidad de la derrota. Sus pensamientos se volvieron hacia el botn de alarma que haba bajo su pie izquierdo. Sera un acto de cobarda apretarlo? Y despus haba una pregunta todava ms punzante, una pregunta que le atraves lentamente las entraas, dejndolas fras y entumecidas: podra mantenerla distrada durante los cuatro segundos precisos para que llegara el batalln de guardias? Probablemente no. Dama Henrietta segua inmvil, como una k'obra antes de atacar. Estamos jugando una partida de ajedrez. Cada combinacin oculta media docena de combinaciones distintas que se unen entre ellas formando extraas pautas. Tengo que jugar cuidadosamente mis cartas. Sus agudas percepciones no pudieron por menos que notar la delatora falta de alguna emocin visible en los rgidos msculos del Conde. Finge estar alarmado para que yo me confe. Daba la impresin de que sus ojos llevaban media eternidad inmviles, observndose mutuamente. Gorman movi hacia un lado el pie que haba tenido suspendido sobre la alarma, apartndolo dos centmetros del botn con un doloroso esfuerzo de voluntad. No puedo hacerlo. No puedo permitir que luego vayan diciendo por ah que un Conde del linaje de los Cantharides se dej aterrorizar por una simple mujer. El amplio abanico de futuros ondul y se balance ante sus ojos, burlndose de sus esfuerzos por controlarse. El ordenador orgnico enterrado en su cerebro le inform de que sus oportunidades personales estaban aumentando o disminuyendo a cada segundo que pasaba. No me dejar aturrullar, pens. Aturrullarse es la muerte de la mente. Henrietta, entrenada durante aos para percibir trivialidades totalmente desprovistas de importancia, se dio cuenta de que el Conde se haba movido. Ve que es necesario cambiar de postura, no? O ser que tiene all una alarma y pretende accionarla? Por el Wullahy, qu fuerte es! A estas alturas cualquier hombre corriente ya estara arrastrndose por el suelo! Pero ahora crea conocer cul era su punto dbil. No puede soportar el silencio. Hablar para romper este punto muerto y luego se maldecir a si mismo por haber cedido ante la presin, dndome la oportunidad de intentar una contraestratagema. Contuvo el aliento, y el silencio que dominaba la habitacin se hizo todava ms profundo, brotando del tranquilo centro de Henrietta en lentas y fras olas que golpearon al Conde en pleno estmago. Mientras esperaba alguna accin por parte de ella, Gorman se dio cuenta de que se encontraba peligrosamente tenso, con su cuerpo preparado para repeler un ataque que no llegaba. Es una bruja! Me est leyendo la mente. Y de repente se dio cuenta de que Dama Henrietta no estaba respirando y haba hecho que su corazn dejara de latir. Un trance? No, sus pestaas estn demasiado atentas, demasiado concentradas... Est

intentando hipnotizarme! La idea resultaba tan incongruente que Gorman casi permiti que una remota comisura de sus labios hiciera alusin al falso amanecer de una sonrisa. Pero, en vez de ello, se dijo: Adelante, rompamos la tensin. Si consigo sorprendera, quiz se produzca un momento de distraccin que podr utilizar. Y, sin el menor aviso previo, sin cambiar su postura ni una fraccin de milmetro y sin mover los labios, habl. -Quera hacerle unas cuantas preguntas -dijo secamente. El latigazo de su aguda voz casi consigui que Henrietta reaccionara. No dejes que te aturda con un interminable torrente de palabras, se ri a s misma. Utiliz la letana cuerpo/nervio/mente/vejiga para alcanzar una nueva meseta de calma interior y examin de nuevo a Gorman. Un hombre muy poderoso. Debo actuar con cautela. Y sigui sentada, inmvil como una estatua, reuniendo todos sus recursos para asestar el golpe. Quiz, despus de todo, s sea un trance, tuvo tiempo de pensar el Conde. O ser que est un poco sorda? Obedeciendo a un reflejo automtico se haba inclinado unos pocos milmetros hacia delante para volver a hablar, y de repente su propio alarido mental le dej paralizado. Eso es justo lo que ella quiere que hagas! Ahora! Y reuniendo todo el mortfero control de la voz que estaba a sus rdenes, Henrietta arroj sus palabras hacia aquella indefensa cabeza que tena delante, azotndola y fulminndola con su desprecio. -Unas preguntas... sobre el descubierto de mi cuenta, verdad? Fue demasiado. El cuello del Conde qued flcido, comprenda que haba sido derrotado, pero en aquella comprensin haba algo que casi era orgullo por haber podido combatir con semejante criatura. Es magnfica! -El siguiente! -dijo el Conde con un hilo de voz, despus de que Dama Henrietta hubiera salido de la habitacin y la puerta se cerraba a sus espaldas. Quien lleva aunque slo sea durante un tiempo la mscara de otro ha rechazado su propio yo. Ese es el camino que lleva al olvido. (de Prctica literaria en el ltimo Imperio, por la Princesa Irresolut)

LA COSA EN EL DORMITORIO
W*ll**m H*p* H*dgs*n
El crculo de iniciados que rodeaba el rugiente fuego que arda en el bar del King's Head se haba visto lamentablemente disminuido en los ltimos tiempos, pese a que la conversacin haba sido tan amena como siempre. Para empezar, el rugiente fuego se haba visto sustituido por un radiador que emita unos lgubres taidos, e incluso el popular seor Jorkens haba dejado de venir cuando el propietario instal su tercera mquina para jugar a los Invasores del Espacio. Esa noche en particular la conversacin no andaba demasiado burbujeante, y todas las burbujas que le faltaban a la charla podan encontrarse en exceso dentro de las espumeantes jarras de cerveza: los nicos que estaban presentes eran el mayor Godalming, Carruthers y el viejo Hyphen-Jones, y, tras haber pasado mediante una sencilla transicin de los gases de la cerveza a la guerra qumica y a los recuerdos militares en general, el mayor estaba embarcado en sus sobadas ancdotas sobre cmo haba perdido el lbulo de una oreja cuando luch contra Rommel, la cicatriz de duelo que adquiri estando en Heidelberg durante un viaje organizado, y la fea herida de kukri que haba recibido en Bradford. Hyphen-Jones y Carruthers expresaban su apreciacin mediante bostezos y engullan cerveza; excusas

an a medio formar sobre el no hacer que la mujer les esperase levantada hasta demasiado tarde parecan temblar en la atmsfera igual que un ectoplasma, cuando de repente una sombra cay sobre la mesa. -Bueno, amigos, pago una ronda? Quien haba hablado era un hombre alto, apuesto y curtido por el tiempo y los viajes: desde los zapatos de tacn hasta el bolso que llevaba colgado del hombro, cada centmetro de su ser haca pensar en el tpico caballero ingls. -Smythe, mi querido amigo! -exclamo el mayor-. Le dbamos por muerto! -No me extraa -dijo Smythe-. Ya lo estuve una vez... Quiz recuerden aquel horrible asunto de la cafetera encantada, no? S, entonces estuve clnicamente muerto durante un breve perodo de tiempo. No fue nada. Hay cosas mucho peores que la muerte, s, cosas muchsimo peores... -La cerveza de barril de Murrage, por ejemplo? -sugiri Carruthers. Smythe no pas por alto aquella sutil indirecta. Cogi las jarras vacas y las llev hasta el mostrador, volviendo tan slo veinte minutos despus con tres cervezas y una abundante racin de ginebra y tnica para l. -Salud -dijo el mayor-. Bueno, donde ha estado usted durante estos ltimos tres meses? Supongo que liado con alguna mujer, tal y como hizo durante medio ao despus de haberse cargado al fantasma en aquel caso del Bfalo Astral, no? Ah, diablillo cachondo... -Nada de eso -se ri Smythe-. Un da por una cosa y el otro da por otra... Bueno, el caso es que he cambiado un poco de locales en los ltimos tiempos. Pronto lo entendern... -Bueno, hombre, maldita sea, de qu caso se trata? -dijo el mayor con voz de trueno. Qu hay ms terrible que la muerte? Sabe una cosa? Le veo cambiado... La experiencia ha dejado su marca en usted. Dios santo! Su cabello! Acabo de darme cuenta de que se ha vuelto blanco! -No es ms que un poco de tinte, mi querido mayor... Tena ganas de ver qu tal estaba de rubio. Pero dejen que les hable del caso que debe ser considerado como uno de los ms asombrosos y siniestros de toda mi carrera..., un caso impresionante de lo que slo puedo calificar como posesin oculta. -Ya tuvimos uno de sos el ao pasado -dijo Carruthers, rascndose la cabeza-. Aquel asunto del murcilago gigante de Sumatra..., o fue un gato gigante? He acabado descubriendo que todas las temibles influencias del otro mundo se parecen mucho entre s. Smythe se instal ms cmodamente en su taburete favorito, sonri y abrio una bolsita de patatas fritas de aquella forma suya tan caracterstica que le indicaba a sus amigos que iba a empezar otra de sus fascinantes narraciones, y que se esperaba de ellos que le fueran pagando la bebida al narrador durante el resto de la velada. -Como ya saben, he conseguido ganarme cierta reputacin en los terrenos de la investigacin detectivesca, lo oculto y ciertos trucos extraos de la mente... -En ese momento Smythe, como de costumbre, reparti unas cuantas tarjetas y mencion el 10% de rebaja que les haca a los amigos-. Esa fue la razn de que la seora Pring acudiera a m con su terrible problema. Quien me recomend fue una ntima amiga suya que haba odo hablar de mi anuncio en el suplemento dominical del Sunday Sport. La seora Pring... -Ah, mujeriego incurable... -jade Hyphen-Jones con voz asmtica-. Y me imagino que el seor Pring le pill in fraganti, no? Smythe le contempl con expresin muy seria y se comi framente otra patata. -La seora Pring es una viuda de cuarenta y seis aos cuyo hogar se encuentra en la pequea y no demasiado impresionante poblacin costera de Dash. Alquila una habitacin de su casa en las condiciones habituales, proporcionando cama y desayuno;

personalmente, creo que su negocio tendra ms xito si no se dedicara a rellenar los colchones con cereales para el desayuno y sirviera el antiguo contenido del colchn en cuencos cada maana, pero temo que me estoy adelantando a la historia. La historia que me cont la seora Pring, hace tres meses, era extraa, terrible y nica, como lo son tantas de las historias que me han contado en mi oficina. Vern, a lo largo de los aos, mi clienta se haba fijado en que la gente que se alojaba en su casa tenda a presentar una curiosa particularidad estadstica. La seora Pring lleva una contabilidad muy detallada (de hecho, lleva dos), y no haba ninguna posibilidad de que su memoria la estuviera engaando. Ser breve: muchos caballeros (para utilizar su expresin) haban dormido y desayunado en la casa de la seora Pring y, por alguna razn que personalmente encuentro inexplicable, haban vuelto a esa casa en aos posteriores. Algunas mujeres hacan lo mismo: lo extrao y lo que le llam la atencin a la seora Pring es que las mujeres jvenes o incluso las relativamente jvenes tenan tendencia a no regresar. De hecho, tenan tendencia a marcharse de repente, expresando de forma bastante variada su disgusto o su incomodidad, despus de haber pasado tan slo una noche en la habitacin. Que a la seora Pring le hicieran falta varios aos para percatarse del fenmeno creo que puede explicarse por su delicado estado de salud, tan precario que slo se mantiene en pie gracias a ir casi cada da a comprar lquidos medicinales que no se venden en las farmacias. Que la seora Pring se sinti muy alarmada ante su descubrimiento lo demuestra el hecho de que estuvo casi un ao entero dando la tostada del desayuno con mantequilla en vez de con margarina: todo sigui igual. Bien, qu sacan ustedes en claro de esto? -Supongo que en aquella habitacin fatal haba tenido lugar alguna terrible tragedia, no? -dijo Carruthers. Smythe puso cara de sorpresa e incluso lleg a carsele una patata frita. -Bueno... S, la verdad es que s. Cmo lo ha adivinado? -Mi querido amigo, llevo ms de ocho aos escuchando sus curiosas e incomparables historias. -Bien, no importa. La seora Pring desarroll la teora de que aquel dursimo colchn estaba infestado, y no por elementales como en aquel terrible caso del Edredn Ondulante, sino por lo que ella, en su rstico vocabulario, llamaba incestos. Tal y como lo expresaba ella: "Pens que aquellos bichos del demonio podan preferir a las jvenes damas con la piel suave y blanca... Bueno, de todas formas, pens que lo mejor sera echarme un sueecito all yo misma y enterarme de si haba algn bicho de los que se arrastran: pulgas, piojillos, cucarachas o lo que fuese..." Y eso es lo que hizo la seora Pring: dando muestras de un valor nada normal, pas una noche en su habitacin para huspedes. Lo cierto es que su relato de lo ocurrido resulta bastante confuso, pero habl varias veces de que haba algo que se arrastraba..., pero en cuanto a la naturaleza y acciones de tal cosa, se mostr tan incoherente como incmoda. Quiz ya hayan deducido que daba muestras de esa misma incomodidad que impulsaba a marcharse tan apresuradamente a sus jvenes huspedes del sexo femenino. -Y supongo que a la manana siguiente fue a verle a usted y le pidi que hiciera algo al respecto, no? -dijo el mayor. Smythe fue estudiando por turno el rostro de cada uno de sus amigos, hasta que Hyphen-Jones malinterpret aquella pausa destinada a conseguir un mayor efecto dramtico y se escabull para pedir otra ronda de bebidas. -Si he de ser sincero -sigui diciendo Smythe en voz baja-, lo primero que intent fue investigar el fenmeno ms de cerca durmiendo en aquella habitacin todas y cada una de las noches durante los seis meses siguientes. Al parecer, durante todo ese perodo de tiempo no se produjo ninguna otra manifestacin, tal y como me inform ella misma teniendo que hacer cierto esfuerzo para contener sus emociones; finalmente acab decidiendo olvidar la experiencia, pensando que era una alucinacin, y no volvi a pensar

en ella hasta la primera semana de la nueva temporada estival..., cuando nada menos que tres jvenes seguidas se alojaron una noche en la habitacin y se marcharon al da siguiente sin haberse comido la margarina que ya haban pagado. Una de ellas le murmur a la seora Pring unas cuantas frases incoherentes sobre un fantasma inquieto al que era preciso darle descanso. Fue entonces cuando la seora Pring decidi que deba hacer algo al respecto; y, tras haber comprobado que mis honorarios podan deducirse de la declaracin de impuestos, puso el asunto en mis manos. -Y por qu cree usted que esa tal seora Pring slo vio una vez al lo-que-sea se? pregunt Carruthers. -Mi teora tena que tomar en consideracin el hecho de que este fantasma es lo que muy bien podra llamarse un fantasma machista, con una preferencia por las jvenes totalmente contraria a la Ley sobre la Discriminacin Sexual. Y la deduccin lgica es que la seora Pring, siendo una dama perteneciente a lo que suele calificarse como la edad madura, no tard en dejarle de ser atractiva a la..., bueno, llammosle manifestacin. Pueden imaginarse a la seora Pring como si fuera una jarra de esa repulsiva cerveza de barril: un solo sorbo es ms que suficiente para cualquier persona dotada de cierto buen gusto. -Estoy empezando a tener cierta vaga pero monstruosa idea de adnde pretende ir a parar... -observ el mayor, hablando lenta y cuidadosamente. -Es peor de lo que cree -le asegur Smythe-. Tengo la absoluta seguridad de que, despus de haber pasado una noche en aquella habitacin, nunca volver a ser el mismo de antes. -Pero... -protest Hyphen-Jones con su temblorosa voz de costumbre, antes de que Smythe le hiciera callar con un seco gesto cargado de carisma y dotes de mando que le derram media pinta de cerveza en el regazo. -Me pareci que lo ms adecuado era realizar un exorcismo -dijo Smythe-, pero antes necesitaba saber a qu me enfrentaba. Supongo que recordarn aquel horroroso asunto de Frewin Hall, el de la Habitacin que Cruja..., el exorcismo no tuvo el ms mnimo efecto sobre los ratones. Cuando intent interrogarla ms a fondo, la seora Pring se protegi tras una muralla de risitas y rubores: comprend que no me quedaba ms remedio que pasar una noche en la habitacin y comprobar qu clase de impresiones astrales poda sacar del ambiente con el soberbio entrenamiento de mi sistema nervioso. As pues, tom un billete de primera clase para Dash y la seora Pring me acompa, aunque me alegra poder decir que ella viaj en segunda clase. El lugar era tan deprimente como me haba imaginado, y recordaba una especie de gran penitenciara situada junto al mar; la casa de la seora Pring hubiera podido servir como el edificio para las celdas de mxima seguridad. Bien, una vez all, me prepar para enfrentarme a la impresionante Presencia que permeaba todo aquel sitio, presencia que pareca consistir bsicamente en un terrible olor a repollo hervido, y me dispuse a pasar una noche dentro de la habitacin encantada. Le asegur a la seora Pring que yo jams fracasaba..., les he narrado alguna vez la historia de un caso en el que hubiera fracasado? Hyphen-Jones alz nuevamente la mirada. -Qu hay de aquella vez en que...? Uf! -Algn impulso paranormal haba hecho que el resto de su cerveza acabara cayendo sobre su regazo. -Bien, pues, como iba diciendo, le asegur que nunca fracasaba (ah, cun poco imaginaba yo lo que iba a suceder!), y le dije que ya poda dar por exorcizado el lo-quefuese que se encontraba en aquella habitacin. Y, saben una cosa? Tuve la impresin de que se entristeca, como si estuviera admitiendo que la vieja ta favorita de la familia tena que ser encerrada despus de haber cometido varios asesinatos con una sierra mecnica pero igual que si le costara admitir tal necesidad. As pues, sub uno a uno los chirriantes peldaos que llevaban hasta esa estancia del horror. El sol poniente se asomaba por su nica ventana con una oleada de luz mugrienta pero fantasmagrica. Sin

embargo, en la habitacin no haba nada de siniestro salvo el papel de la pared, que se estaba despegando, un papel cuyo dibujo verde y prpura me hizo pensar en el desprendimiento de retina, no s por qu... Y ah aguard mientras iba cayendo la noche, con todas las luces apagadas para eliminar las interferencias etricas... -Bueno, viejo amigo, y qu sucedi? -exclam Carruthers-. Qu le pas? -Exactamente lo que haba esperado: nada de nada. Fuera cual fuese la fuerza que encantaba aquella habitacin, sigui comportndose como un sucio cerdo machista hasta el ltimo instante. Slo sent un escalofro pasajero cuando un lejano reloj del pueblo dio las doce de la noche..., la hora de las brujas, el momento en que empiezo a cobrar tarifa doble. Al final acab amaneciendo y, dado que me encontraba en el balneario de Dash, ni tan siquiera se trataba de un amanecer decente, con luces rosadas y todo eso: no, era ms bien como si un pastel de gelatina emergiera por el este. Desde luego, Dash es un sitio impresionante... Durante el desayuno, cuando mis dientes no estaban demasiado ocupados luchando con la famosa tostada matinal de la seora Pring, la interrogu concienzudamente sobre la historia de la habitacin. Como ya saben, los sabuesos de lo oculto podemos sacar muchas deducciones de las respuestas a preguntas aparentemente inofensivas; despus de algunas indagaciones rutinarias sobre asuntos tales como si acostumbraba a celebrar Misas Negras en dicha habitacin, le hice una pregunta cargada de sutileza. "Seora Pring", le dije, "ha sucedido alguna tragedia en ese horripilante cuarto?". La seora Pring lo neg con una considerable irritacin, y me dijo: "Oiga, en qu clase de pensin se cree que est? Nunca he tenido quejas y todos mis clientes han quedado siempre muy satisfechos de mis servicios, incluso el seor Brosnan, el que sufri la intoxicacin, y estoy segura de que debi pillarla por culpa de haber comprado pescado con patatas fritas, y eso que tengo estrictamente prohibido que los huspedes se traigan la comida... No, seor mo, le aseguro que no va a intoxicarse comiendo mis huevos con tocino". Yo estaba razonablemente convencido de ello, pues me haba fijado en la cantidad de veces que la seora Pring dejaba caer el tocino al suelo, y a partir de entonces haba tomado la precaucin de esconder mi racin en la servilleta (dentro de la que descubr los restos dejados por algunos visitantes anteriores, cosa que me interes notablemente). Tras un breve silencio durante el que la seora Pring comprob la temperatura del t usando un dedo y, al parecer, la encontr satisfactoria, aadi: "Claro est que no debemos olvidar al pobre seor Nicholls, aunque de eso ya hace muchos aos". Los sabuesos de lo oculto estamos entrenados para captar al instante cualquier dato, por muy trivial que pueda parecer. "Y qu le sucedi al pobre seor Nicholls?", pregunt, como sin darle importancia a la cosa. "Oh, el pobre tuvo un accidente terrible, vaya que s. Oh, s, fue algo horrible. Por suerte no estaba casado... Ver, el caso es que tuvo un problema con la puerta y consigui pillarse con ella. Es comprensible, claro, teniendo en cuenta lo torpe que era y lo grande que tena la... Bueno, por suerte no estaba casado, es lo que yo he dicho siempre, y naturalmente despus de aquello no poda ni soar en casarse, claro est. Despus o decir que se haba hecho funcionario. Oooh, seor, no creer usted que...?" "Pues eso es justamente lo que yo creo, seora Pring", le dije solemnemente. Ya podrn imaginarse que los sabuesos de lo oculto estamos ms que acostumbrados a fenmenos como las manos sin cuerpo o las cabezas que se aparecen en lugares de mala fama, e incluso he llegado a encontrarme con un pie sin cuerpo. Supongo que recordarn el caso del Juanete Aullante, el que mand a tres arzobispos al asilo... Bueno, pues deduje que el desgraciado seor Nicholls, aunque pareciera que en su mayor parte an segua vivo, senta que le faltaba alguna de sus partes, y esas partes merodeaban an por la habitacin de la seora Pring. Tras haber odo mi teora, la duea de la pensin pareci algo menos asombrada y horrorizada de lo que yo me haba esperado. "Caray", dijo, con una expresin peculiarmente absorta, y luego aadi: "Claro,

tendra que haberle reconocido". Decid que lo mejor sera no llevar ms lejos mi interrogatorio. -Qu historia tan espantosa -dijo Carruthers con un estremecimiento-. Pensar en ese pobre seor Nicholls, incapaz de conocer nunca ms el deleite de estar con una mujer... -En eso comparto su destino -dijo Smythe con una voz bastante rara. Despus de sus palabras hubo un silencio cargado de aprensin. Smythe se lami los labios e irgui los hombros. -Tengo que ir a soltar el chorrito -observ, saliendo de la habitacin entre una oleada de comentarios y especulaciones sobre si haba o no algo raro en su forma de caminar. -Mi estrategia -sigui diciendo Smythe en cuanto hubo regresado-, era atraer a la manifestacin y hacerla salir a terreno descubierto para poder exorcizarla mediante el Ritual de la Liga Astral. Para llevar a cabo ese ritual hace falta poseer una endiablada agilidad fsica pero tiene un gran poder sobre los elementales, las manifestaciones del ms all y los parqumetros. Pero, cmo atraer a esa entidad inhumana y hacer que se mostrara de forma visible? La seora Pring haba dejado de resultarle atractiva, lo cual era comprensible, y lo cierto es que no poda pedirle a una joven inocente que se expusiera a lo que yo sospechaba ahora que estaba acechando dentro de aquella habitacin. Al final me di cuenta de que slo poda hacer una cosa. Durante el da hice ciertas adquisiciones francamente fuera de lo corriente en la ms bien repugnante ciudad de Dash, y adems visit al peluquero local. Mi querido mayor, fue usted quien dijo algo sobre que el miedo me haba dejado el pelo color rubio ceniza? Despus quit los muebles de aquella habitacin e hice mis preparativos..., no sin previamente haberle dado instrucciones a la seora Pring de que se quedara en el piso de abajo, ofrecindole una botella de su medicina favorita para asegurarme dc que as lo hara. Tena la sospecha de que el agua de aquel pueblo no era demasiado pura; por lo que bendije una cierta cantidad de cerveza y dibuj con ella mi habitual pentculo protector. Era un pentculo Carnacki modelo Mark IX, garantizado para resultarle impenetrable a cualquier fenmeno ectoplsmico materializado segn los patrones que se especifican en el Reglamento de Pesas y Medidas Britnico. A primera hora de la tarde llev a cabo las ltimas etapas de mi plan. Me desnud y me puse las ropas que haba comprado, compras que me resultaron un tanto embarazosas. Dispona de un delicioso vestido negro ceido con un tajo en la falda, tajo que llegaba casi hasta la cadera; y, aparte de ese vestido, me las ingeni para prepararme unos senos soberbios utilizando ciertas estratagemas bien conocidas de cuantos tratan con lo oculto. No pienso aburrirles con los pequeos detalles, como el perfume altamente sensual que hara sufrir una taquicardia instantnea a cualquier varn normal, por no mencionar al infortunado seor Nicholls, o el lpiz de labios color pastel que complementaba de forma tan hermosa el color de mis ojos, o las medias de seda negra con que enfund mis piernas despus de habrmelas depilado cuidadosamente, o... -Est bien, est bien -dijo el mayor, engullendo apresuradamente su cerveza-. Creo que ya hemos captado la idea. -Bueno, como quieran. Esper en el interior del enorme pentculo, con la habitacin iluminada tan slo por el vacilante resplandor de las velas que haba adquirido en el departamento de artculos msticos de la sucursal Woolworth de Dash. Mientras esperaba pude verme en el espejo atornillado a una pared (seguramente porque la seora Pring pensaba que sus huspedes eran capaces de llevarse cualquier espejo de metro veinte por ochenta centmetros que no estuviera adecuadamente clavado a la pared): les aseguro que estaba magnfico, que era toda una visin de... Oh, bueno, ya que insisten... Aguard en silencio, sintiendo crecer la tensin, esperando sentir en cualquier momento el chorro de una presencia sobrenatural, y las velas se fueron consumiendo. La

atmsfera de la habitacin se fue cargando con el presagio de alguna abominacin que se aproximaba, igual que ocurre en la sala de espera de un dentista. De repente me di cuenta de que estaba rodeado por una extraa claridad, una neblina luminosa muy plida que llenaba el aire, igual que si la seora Pring estuviera hirviendo inmensas cantidades de pintura luminosa en su cocina, situada justo debajo del cuarto. La luz se fue coagulando con una temible lentitud, condensndose y contrayndose hacia un punto del aire situado a unos cincuenta y cinco centmetros del suelo; de repente cobr forma, y vi la palpitante silueta ectoplsmica de la cosa que llevaba tanto tiempo aparecindose en aquella habitacin. Su tamao era mayor de lo que haba esperado, y puede que de un extremo a otro tuviera unos treinta centmetros; empez a moverse de un lado para otro, suspendida en el aire, igual que si estuviera buscando algo: se mova de una forma muy curiosa, entindame, como un ojo que... Bueno, tuve la idea de que se haba formado encima de la cama y justo en el centro de ella, o que eso habra hecho si yo no hubiera quitado la cama antes de empezar con mis preparativos. Y justo cuando esa idea iluminaba mi mente igual que una bombilla encendindose, la Cosa pareci darse cuenta de que no haba nada que la sostuviera, y cay al suelo con un golpe apagado pero totalmente slido y audible. -Audible? -dijo Hyphen-Jones con voz temblorosa-. Pero, cmo? Con un plaf, con un clong o con un...? Smythe le mir con impaciencia. -Con el mismo ruido que hara una gran salchicha de frankfurt cayendo desde cincuenta y cinco centmetros de altura encima de unos tablones de madera, si es que desea saberlo con precisin. Ah, el horror...! Esas manifestaciones slidas son los ms terribles de los peligros astrales, aquellos con los que menos se puede discutir... S, desde luego es mucho ms sencillo vrselas con una entidad astral que no puede responder golpendote de repente en el plexo solar. Y lo peor de todo, algo que habra podido volver blanco mi cabello si no me lo hubiera teido ya con este color -que, por cierto, me queda muy bien-, es que la Cosa haba cado dentro del pentculo, y que ahora estaba conmigo! Les ruego una vez ms que se imaginen todo el horror de aquella situacin, la impresin de haber sufrido una violacin espiritual: mis defensas exteriores ya haban sido penetradas. Aquella encarnacin inhumana se irgui movindose de un lado para otro igual que una cobra preparndose para el ataque..., y un instante despus empez a venir hacia m. Me niego rotundamente a describir de qu forma se mova, pero creo que hay orugas capaces de hacer lo mismo que ella. Si es as, no tienen ni la ms mnima vergenza. Saba que un horrible peligro se aproximaba para atacarme..., cuando algo se materializa dentro de tus defensas la situacin siempre resulta horriblemente peligrosa, aunque quiz esto no fuera tan malo como en el caso del Trompeteo Fantasma. Supongo que lo recuerdan, no? Si, cuando el espectro del elefante cobr forma slida dentro de mi pentculo, que era indiscutiblemente pequeo para l. Pero por lo menos en este caso crea estar a salvo de lo peor. -Y por qu estaba a salvo de lo peor? -le pregunto un perplejo Hyphen-Jones. -Una mera cuestin de anatoma -dijo Smythe evasivamente, dejando que HyphenJones se aclarara por s solo-. Lo cierto es que mi confianza era excesiva. Lo ms seguro era salir de aquel cuarto, y quiz despus me fuese posible cargarme a la manifestacin con un exorcismo de largo alcance efectuado desde el rellano... Pero lo que hice fue experimentar con un poco de la cerveza bendita que me haba quedado despus de dibujar el pentculo. Le arroj un poco a la Cosa que se arrastraba hacia m igual que una serpiente y..., bueno, supongo que la Cosa posea una sensibilidad muy considerable. Lo cierto es que lanz un escupitajo de rabia y se desvaneci con un estallido de ectoplasma. Cre que la Cosa se haba encogido definitivamente, al menos para el resto de la noche, abandonando su forma rgida y volviendo a las innombrables Esferas Exteriores...

Haba vuelto a caer en la trampa del exceso de confianza. Segua inmvil, con mi conjunto fatalmente atractivo, cuando de repente la niebla luminosa llen el aire a mi alrededor y... No, no puedo describir lo que ocurri entonces. Algunos de los grimorios ms antiguos recomiendan que los practicantes de las artes mgicas, ya sean blancas o negras, se tapen cada uno de los nueve orificios del cuerpo como parte de los preliminares al ritual. Creo que ahora s por qu lo recomiendan. -Dios mio, no querr decir que...? -exclam Carruthers, pero dio la impresin de que le faltaba el vocabulario o el deseo de completar la frase. Hyphen-Jones pareca estar contando en voz baja. -Caray, caray -murmur el mayor. Y, con pocas palabras, Smythe les explic cmo se haba marchado de Dash, tomndose el tiempo justo para recibir sus honorarios y recomendarle a la seora Pring que a partir de entonces durmiera en la habitacin maldita mientras que alquilaba la suya. De hecho, se fue tan deprisa que ni tan siquiera tuvo tiempo para cambiarse de ropa. -As que ya ven: la Cosa en la Habitacin transform mi vida -concluy con voz alegre-. Y, ahora, dejen que les hable de mi ltimo caso, un caso que antes no haba tenido muchas ganas de investigar..., el asunto de la habitacin encantada del Caf Royal, donde se dice que camina la sombra de Oscar Wilde. Bueno, dicen que como mnimo camina, a lo mejor...

EL DESTRIPE
E. S. Pantoso
Durante todo ese da Henry Follicle se haba visto acosado por la sensacin de que algo horrible iba a suceder: la sensacin le haba estado siguiendo a lo largo de su apartamento. Cada vez que miraba por encima de su hombro no lograba ver nada aparte alguna que otra cucaracha, pero el terror se negaba a esfumarse. En lo ms hondo de su corazn Follicle saba que llevaba mucho tiempo condenado a un final tan temible como gratuito, un final probablemente relacionado con sierras mecnicas o con el ptrido y agusanado abrazo de unos maltrechos zombies fundamentalistas. Y no haba forma alguna de luchar contra semejante conocimiento. Todo haba empezado cuando no era ms que un nio desgarbado y con la nariz siempre irritada por los mocos, un nio que hurgaba en cosas prohibidas que no haban sido hechas para l. Eso mismo le haba dicho la seorita Oxter, la bibliotecaria, casi gritando..., pero sus palabras no haban logrado detener a Follicle. Haba ido abrindose paso furtivamente por los estantes dedicados al horror, quedando atrapado en las garras de una adiccin que haba perdurado treinta anos... y, lentamente, los gelatinosos perfiles de su destino haban ido quedando claros. Follicle era... una vctima. Al principio haba sido una broma: una sonrisa sardnica cada vez que volva a reconocerse en un personaje delineado a toda prisa, un personaje cuyo nico propsito era que le mataran de una forma horrible y repugnante (o algo todava peor). Pero aquel asunto no era una simple coincidencia! Cansado, con la mente embotada, Follicle repas por milsima vez los puntos principales: Era un tpico ciudadano norteamericano, simpatico y anodino. Nunca le haban desarrollado demasiado en tanto que personaje, dejando aparte unos cuantos toques de sentimentalismo barato como el amor que senta hacia su chucho Barker, travieso e insoportable, o su populista entusiasmo por los MacDonalds con racin cudruple de salsa de tomate engullidos con latas de cerveza Schlitz. Sus esperanzas y temores

siempre haban sido de lo ms sencillo, evidentemente diseados para que poseyeran el mximo atractivo posible en el mercado: una inconmovible devocin hacia el Presidente, un leve temor a los malvados rusos, el terror ms puro y absoluto hacia los de hacienda, una lujuria culpable inspirada por su secretaria en el piso 113 de la compaa Nosra, Seguros contra Incendios, S.A.... Ah, si al menos hubiera podido ser marica, o leer a James Joyce (supongo que en el fondo viene a ser lo mismo), o participar en una manifestacin en favor de las libertades civiles...! No poda. Estaba indefenso, atrapado en su destino de resultarle simptico al mercado, de ser atractivo casi al instante pero no de forma duradera, un personaje desechable hecho de cartn y rellenado hasta casi reventar con ideas estereotipadas. Era como si algn Autor horrible y omnisciente le estuviera guiando con un gigantesco dedo pulgar hacia su perdicin final. Era una vctima al cien por cien. Al menos slo tendr que aguantarlo durante una o dos pginas, pens con aquella pequea y dbil chispa de esperanza que le sostena pese a la espantosa seguridad de lo que iba a sucederle. Los autnticos perdedores son tos que han de aguantar hasta el final de todo un libro como ste. Kismet. El destino. S, era la nica forma de aceptarlo. Para algunas personas no es ms que una palabra: para Follicle el destino significaba los hambrientos colmillos verdeamarillentos con que el mundo tena planeado pillarle por sorpresa. Ah fuera, en algn lugar, haba una pgina donde estaba escrito su nombre, y cuando la encontrara... Aun as, no lograba creer todas aquellas aterradoras noticias sobre sistemas digestivos enloquecidos que hablan logrado liberarse de sus antiguos propietarios y que en esos mismos instantes estaban asolando el continente, aunque no le encontraran ningn sabor a lo que coman. Ni tan siquiera el ms incompetente de los novelistas de terror poda rebajarse a tanto..., o s poda? De repente se dio cuenta de que cn el apartamento haba un olor extrao, como agrio. Igual que si hubiera vomitado silenciosamente sin percatarse de ello (algunas veces la cerveza Schlitz poda tener ese efecto), o como si le hubiera puesto demasiado parmesano a una racin precocinada de lasaa con patatas fritas. Pero no era exactamente ese tipo de olor. Haba en l algo que le recordaba a las babosas hervidas au gratin, o a esos rganos de peces fosforescentes que incluso los restaurantes japoneses donde servan pescado crudo arrojaban a la basura, o al terrible espumear de la lechosa masa de gusanos que le haba dejado fascinado en una ocasin mientras buscaba el lavabo de caballeros en Casa Luigi y haba cometido el error de acabar en la cocina. La palabra para describir ese olor era desagradable, e incluso sta resultaba poco adecuada. Y, con el olor, lleg un ruido viscoso, como si algo se estuviera arrastrando justo detrs de l, el tipo de ruido que poda esperarse si uno intentaba remover con el cucharn una cazuela llena de canalones que llevaban tres das congelados, o quiz el ruido que se obtendra azotando a una secretaria desnuda y esposada con unos cuantos manojos de esprragos a medio cocer... Follicle no pensaba volverse a mirar, eso por descontado. Aquellas malditas cucarachas ya haban jugado demasiadas veces al que-viene-el-lobo con l. Esa fue la razn de que nunca llegara a saber qu clase de criatura era la que se envolvi alrededor de sus tobillos con una especie de chapoteo, secretando un cido ardiente que consumi su algo excesiva capa de carne para dejar al descubierto la desnuda blancura del hueso. Ya era hora, pens, derrumbndose hacia delante, con la esperanza de que su final fuera rpido y misericordioso. Pero al caer se dio con el canto de la mesa, y el canto le revent el ojo derecho igual que si fuera una uva demasiado madura. Un chasquido parecido al que haran unas ramas secas al partirse le anunci que ahora tena un hermoso muestrario de huesos rotos en la mano que haba alargado instintivamente para

detener su cada. Una sensacin de calor le indic que todos sus esfnteres haban fracasado en sus funciones y, cuando su rostro se enterr en la sucia alfombra, sinti cmo su nariz era aplastada hasta quedar al mismo nivel que sus pmulos, mientras todos sus dientes delanteros se hacan pedazos debido al impacto con algn objeto muy duro y resistente que les aguardaba a ras del suelo. Eso me ensear a no dejar los libros de Stephen King tirados por cualquier parte, pens filosoficamente. Hizo un frentico inteiitu por rodar sobre s mismo hasta quedar de espaldas y ver lo que se le vena encima: la tensin result excesiva, y la mitad de sus debilitadas costillas se salieron de su sitio como los dientes de una cremallera defectuosa. Abrumada por la carga de los libros de horror que sostena y desequilibrada por la colisin que acababa de sufrir, la pesada mesa se derrumb sobre l, rompindole el cuello y causndole un pequeo morado en el antebrazo izquierdo. Su estmago se sacudi espasmdicamente y Follicle, sin un solo ruido, empez a asfixiarse en la clida y acre marea de su propio vmito. Adems, tena la impresin de que se haba dislocado la rodilla. Algo caliente y viscoso se arrastr lbricamente sobre l justo en el lmite del campo visual del ojo que le quedaba. El reguero de cido que iba dejando consumi la ropa y la carne igual que uno de los hierros al rojo que usaba la Inquisicin Espaola, pasando por su muslo y sobre su encogida ingle. Uno de los testculos qued suelto y sali disparado para rodar lentamente por el suelo, igual que un caramelo recin escupido y todava reluciente de saliva. Y, justo cuando Follicle haba llegado a la conclusin de que el dolor ya no poda empeorar, y que ahora jams tendra ocasin de reventarse aquel grano tan soberbiamente maduro que tena junto a lo que sola ser su nariz..., entonces la cosa que se arrastraba lleg a su estmago. La nada y el olvido se carcajearon junto a la aturdida consciencia de Follicle mientras l intentaba expresar con palabras el nuevo horror que recorri sus nervios con toda la agona de un cortador industrial lser infrarrojo capaz de vaporizar placas de acero al molibdeno de treinta centmetros de grosor. Algo se estaba soltando dentro de su abdomen, liberndose torpemente igual que los sellos de correos que (tal y como han demostrado los cientficos) siempre se rompen siguiendo cualquier lnea arbitraria salvo la indicada por las perforaciones. Mierda. Dar a luz debe ser algo parecido. Y: Oh. por qu no poda ser una de esas agradables y tranquilas historias de H.P. Lovecrafi con slo una frase de puro terror antes de que te vuelvas loco? Caramba, ni que al autor le estuvieran pagando a tanto la palabra... Algo, algo que segua sin ser capaz de ver pues ahora su ojo bueno estaba invadido por las sombras (por no mencionar la sangre a medio coagular y el trozo de zanahoria que, con repentino terror, reconoci como parte de la que se haba comido la noche anterior)..., algo avanzaba lenta y dificultosamente por el suelo. Ahora haca el doble de ruido que antes. Y Follicle, aunque sus maltrechos sentidos ya no podan sentir gran cosa, tuvo la sensacin de que su cuerpo estaba... hueco. Entonces oy un sonido ms familiar. Un resoplido que le alegr el corazn y un encantador y travieso gruido. Dios mo, me haba olvidado de Barker! Pobre chucho..., se lo cargar tambin para arrancarles una lagrimita final a los lectores? O..., no, claro que no, el perro fiel venga a su amo agonizante, s, me gusta, me gusta. Adelante, Barker! Mata! Un explosivo bufido canino se abri paso por el ptrido y asfixiante silencio del apartamento violado por el ms all. Barker haba olido algo -Algo-, y no le haba gustado ni pizca. Follicle oy cmo el perro avanzaba husmeando el suelo con la esperanza de encontrar algo ms agradable al paladar. Cuando Barker encontr ese algo, Follicle habra sentido cmo sus tripas se encogan de miedo si es que an hubiera tenido tripas capaces de encogerse. El chucho, tan travieso y juguetn como siempre, lami

afectuosamente a su amo y empez a cavar en l con el tozudo entusiasmo de todo buen perro. Supongo que deba habrmelo esperado. Ironas del bajo presupuesto, por el amor de Dios... Y (ay, eso ha sido un rin), este maldito autor es un pervertido de tomo y lomo... Y, como para infligirle una ltima y definitiva indignidad, una gran mosca domstica se pos con un zumbido sobre el centro del nico ojo que an le quedaba a Follicle, ojo que estaba nublndose rpidamente, y empez a poner sus huevos...

LA PATA RUNICA
M*ch**l M**rc*ck
Erryj y su compaero Windloon recorrieron una noche la amurallada ciudad de Kagool, donde los hombres adoran a las marmotas sagradas, acabaron encontrando una taberna, y estuvieron durante un rato bebiendo en silencio. Y a su mesa se acerc una figura encapuchada, figura que a un gesto de Erryj revel ser ningn otro que el mismsimo Dylan Gusano, un lejano pariente de Erryj, el del triste destino. -Un oscuro peligro nos amenaza, mi seor. El porvenir del Mundo vuelve a estar en la balanza, pues poderes que se encuentran mucho ms all del entendimiento humano han sido liberados por el hechicero Thebes Shagreen! Slo t puedes salvarnos, y no es digno de ti que pierdas el tiempo bebiendo bajo el letrero del Gordo Apopljico! Erryj sonri con amargura. -Qu ha hecho este mundo por m para que ahora deba yo hacer por l todo eso que este mundo no se ha dignado hacer por m? -pregunt, poniendo ms bien difcil el que se le respondiera, y al mismo tiempo seal su bizquera, su joroba, sus verrugas y a Chafabichos, la negra pierna artificial cubierta de runas que sostena su flaca silueta. -Bien dicho, Erryj! -exclam Windloon pidiendo ms vino-. Creo que ya va siendo hora de que pongas fin a tus peligrosas hazaas y olvides las batallas, las traiciones y la muerte... Y creo que yo tambin debera hacerlo. El puo de Dylan Gusano se estrell sobre la mesa: una docena de vasos vacos cayeron al suelo. -Eres el mismo Erryj que conoc antes en la ruinosa Murble? Debes saber que ahora mismo los Dioses Oscuros andan sobre la Tierra, y que este mismo da...! -Mir hacia la ventana-. Bueno, esta noche... La taberna qued en silencio. Haba llegado la hora de cerrar. -Los Dioses Oscuros? -Erryj contempl a Dylan Gusano con un cierto inters-. S, creo que he odo hablar de ellos. Te refieres a los Primeros Dioses? O a los Dioses Ms Jovencitos? Quiz te refieras a los Dioses Muertos, o a los Dioses Agnsticos... -A cada nueva palabra la habitacin se iba volviendo ms y ms silenciosa. -No, es algo todava peor -gimi su pariente-. Thebes Shagreen ha invocado a... los Dioses Locos! Y, despus de que dijera esas palabras, Windloon lanz un ronco grito de miedo que antes de esfumarse pareci despertar ecos por espacios tan vastos como inconmensurables. -Acaba tu bebida o vas detrs suyo -gru el forzudo de anchos hombros que se encargaba de mantener el orden dentro del local. Los rojos y fatdicos ojos de Erryj contemplaron al despreciable rstico. -Deja que me encargue de l -le suplic Dylan Gusano-. Al menos le har morir limpiamente... -Desenvain su gran espada Hiendetripas. El nombre original de la espada

haba sido Pinchacerdos, pero a Dylan Gusano le pareca que no resultaba demasiado digno. Llegaba tarde. Chafabichos se irgui de golpe, haciendo que Erryj no tuviera ms remedio que levantarse de su asiento, y al mismo tiempo la pierna artificial lanz un extrao gemido, como si estuviera pidiendo a gritos una vida humana. Erryj derram un poco de aceite en la articulacin, pero no sirvi de nada; el miedo inund el rostro del forzudo cuando comprendi que habia atrado sobre s la maldicin de... La Pierna Negra! Y Chafabichos se movi ms deprisa que el pensamiento, golpeando con un potente crujido la risible virilidad del hombretn. -Aaaaaaah! -grit ste con voz de soprano. Las terribles runas talladas en el miembro de hierro brillaron con un espantoso resplandor mientras su mgico poder absorba la esencia vital del hombre. El forzudo se derrumb y Erryj sali de la taberna con el rostro ceudo, seguido por un plido Dylan Gusano. -Los Dioses Locos -dijo con voz pensativa el prncipe maldito mientras iban caminando por la oscuridad-. Cmo es posible? Ni la ley del Debe y el Haber Csmico ni la Gran Balanza del Crdito lo permiten! -Al parecer, el Contable Csmico se encuentra de vacaciones. -La voz de Dylan Gusano sonaba tensa y preocupada. -Y ahora los Dioses Locos van a causar un peligroso Descubierto Csmico... -Hasta que llegue el da de la Gran Auditora Csmica. -Eso no es ms que una leyenda -replic secamente Erryj-. Qu razn hay para que me enfrente a tales fuerzas cuando lo ms seguro es que acaben conmigo? -Pero, Erryj, amigo mo, si ya ests acabado -dijo Windloon, abriendo por fin la boca-. Todo el mundo lo sabe. T mismo no paras de repetirlo... -Acabado... S, lo estoy. -Es una pena que la hermosa Zazazoom haya cado en las garras de Thebes Shagreen -murmur Dylan Gusano. Erryj se envar. -Cul es el camino para llegar a la morada de Thebes Shagreen, amigo y pariente mo? -Mora en el Valle de Morg. -El trayecto no es difcil... -Pero en el Valle de Morg est tambin la morada de los Dioses Locos -dijo quedamente Dylan Gusano. Erryj penso en las horribles leyendas que corran sobre aquellos terribles seres, y despus pens en la fascinante Zazazoom, la mujer que le traa de cabeza. -Que intenten detenerme -grit. El hierro de la Pierna Negra reson con un maligno tintineo al sentir su grito. -Te seguir! -respondi Windloon, a quien tales palabras haban inspirado un algo aturdido coraje. Despus se cay de narices y vomit. -Me temo que en esta aventura no podr ayudarte demasiado -le explic Dylan Gusano, alejndose apresuradamente. Erryj de Murble, prncipe maldito sin domicilio conocido, gema en sueos. Las bvedas de la memoria se abran dejando escapar los viejos temores, y Erryj se vea turbado por la indigestin y el mal de mar. Mientras se dirigan al combate haba tenido que permanecer durante seis horas en la borda cantando las oscuras runas: si no lograba alejar con ellas a las gaviotas que flotaban sobre la nave, los mercenarios cubiertos con relucientes armaduras que les acompaaban exigiran cobrar un plus por la suciedad que llovera de los aires.

Pero Erryj haba logrado hacer que su horda siguiera adelante, haba desembarcado en el Puerto de Murble, y lo haba saqueado concienzudamente. Las ruinas an deban humear con la sangre y los despojos de los soldados. Despus se haba enfrentado a Rakoon, el repugnante usurpador, quien haba perecido en una terrible agona bajo la maldicin de la Pierna Negra. Una vez que hubo perecido Erryj se vio dominado por la locura de la destruccin, y toda la poblacin de la Isla Encantada de Murble, incluyendo la mujer a la que amaba (su madre) haba muerto bajo la mgica maldad de su bota y lo que iba dentro de ella. Pues Chafabichos no era ninguna pierna artificial corriente. Haba sido forjada en tiempos que es mejor olvidar por manos y pies que no eran humanos y contena un horrible y fatdico poder; absorba la esencia vital de un hombre y gracias a ello cargaba a quien la llevase con una blasfema energa, y la Pierna y quien la llevaba caminaban juntos (cmo poda ser de otra forma?) a travs de las sombras espectrales o bajo el infernal resplandor de un sol purulento, y nadie saba quin de los dos mandaba sobre el otro. Salvo Erryj, claro est. -...S, Ama -canturre, inclinndose en el antiguo rito murbleano de la adoracin del pie. Todo pareca vago, borroso... y de repente despert con un estremecimiento. Un gran peso pareca oprimirle el pecho. -No, Windloon, ahora no. -Lo siento. Partieron al amanecer y avanzaron durante dos horas; la atmsfera fue cargndose lentamente de una tremenda premonicin de catstrofe y finales apocalpticos. -El bosque! -grit Windloon-. El bosque! Y de las sombras del bosque surgi una horda interminable: era verde y estaba cubierta de barro viscoso, tena muchos metros de largo y haca rechinar sus dientes mellados y medio rotos... -Los Renacuajos Gigantes de Nematodo! -jade Erryj. -Son..., son amistosos? -Ni pensarlo. El nico renacuajo bueno es el renacuajo muerto. Y stos no son renacuajos ordinarios, sino enviados de Thebes Shagreen! La horda babeante se acerc ms y ms a ellos, mientras Erryj luchaba por recordar un hechizo defensivo. -Esto no me gusta nada -murmur Windloon. -Ya lo tengo! Invocar al Seor de las Ranas! -Erryj carraspe para aclararse la garganta-. Oh, Seor de las Ranas, aydanos en esta peligrosa maana. Yo te conjuro, en nombre de las glaucas gelatinas que engendras... -Eso no rima. -Acabo de empezar. Y, adems, sesos de mosquito, t no sabes nada de la Alta Magia. ...y por las cositas negras que son tus cras, te conmino a escuchar mis tonteras. Y para acabar con estos malignos renacuajos salidos del pantano, o quiz de las colinas, yo te invoco, Seor de las... hummmm... Ranas! -Y ya est? -pregunt Windloon con voz esperanzada. -Todava falta la Palabra de Activacin. -Los renacuajos ya estaban muy cerca y en sus ojos arda una luz maligna-. BREKEKEKEX KO-AX KO-AX! Gluurk, el Seor de las Ranas, se agit inquieto en su hogar de las otras dimensiones. Senta desde muy lejos el insistente tironcillo del Pacto, pues estaba unido al Linaje Real de Murble por el juramento de la hermandad viscosa. Vale la pena que me tome esa molestia?, pens, y, al final, cro: -Bueno, si no lo salvo yo, algn otro lo acabar salvando... Y Erryj se relaj con un suspiro de alivio.

De lo alto lleg un sonido muy penetrante y vagamente obsceno: era el Seor de las Ranas que descenda de su elevado plano espiritual. Su colosal y batrcica masa cay en picado hacia el suelo. Erryj y Windloon se echaron a un lado y la gigantesca mole golpe la tierra, aplastando instantneamente a la miriada de renacuajos bajo su inmensidad y convirtindolos en pulpa. Despus se qued inmvil, oscilando ligeramente de un lado para otro y lanzando un estruendoso croar. -Me parece que la solucin es peor que el problema, Erryj. Despide a tu ayuda sobrenatural y sigamos adelante. Erryj pareca algo preocupado. -Ah, ojal fuera tan fcil. El Seor de las Ranas debe ser recompensado. As que, mientras Windloon miraba hacia otro lado, Erryj hizo lo que deba hacerse; y un instante despus la viscosa deidad ascendi alegremente hacia su fangoso cielo. No hay manera de que pierda la esperanza, pens el prncipe maldito con una mueca de repugnancia mientras se limpiaba los restos de lpiz de labios con un pauelo de seda. Siguieron avanzando a travs de un remolineante mar de niebla. De repente, una ciudad se alz ante ellos, amenazadora e impresionante. una vez que hubieron entrado la puerta se cerr a sus espaldas sin un solo chirrido y una ronca carcajada hizo estremecerse el aire. -Acabo de recordar el chiste del dragn y el viajante de comercio -explic Windloon. -Silencio, amigo. -Erryj examin los edificios rojo oscuro y se estremeci-. Corremos un gran peligro; pues esta ciudad no es otra que... La Trampa para Turistas Hecha de Sangre! -Jo, jo, jo! -Windloon, quieres olvidarte de eso ahora? -No he sido yo. Los dos compaeros miraron a su alrededor. -Ahora me acuerdo -acab diciendo Erryj-. Segn la leyenda, sta es la morada del gigante Ruislip, a quien le gusta atrapar turistas y dejarles sin sangre para utilizarla como material de construccin. Ahora nos encontramos en el mismo centro del mal, en la Plaza pavimentada con Plasma. -Sera mejor que nos marchemos -sugirio Windloon golpeando freneticamente las puertas. -Si los relatos son ciertos, eso no nos servir de nada. Debemos derrotar a Ruislip. Segn se dice, gusta de acercarse a sus incautas vctimas sin que stas le oigan llegar y... Se oyo el sonido de unas pisadas atronadoras pero, al mismo tiempo, fantsticamente sigilosas. -Entonces arroja su red... -Erryj estaba tan absorto en su narracin que no logro or el inconfundible silbido de una red lanzada hacia l. -Despus ata a los infortunados y los lleva a una celda oculta, y les deja all hasta el momento de quitarles la sangre! -concluy Erryj dramticamente; la puerta de la celda se cerr con un golpe seco a su espalda. -Tus fuentes de informacin son soberbias -dijo Windloon con voz quejosa. -No te preocupes; nos liberare con el poder de Chafabichos! Oh... -Y, ciertamente, el tal Ruislip era un ser de lo mas vil, pues le haba confiscado la pierna. -Erryj, cmo vamos a escapar? Por qu no invocas al Seor de las Ranas? -Azaroso es repetir en exceso los trucos -murmur el prncipe-. Ser mejor que descansemos un poco.

-Jo, jo, jo! -La potente carcajada les hizo despertar de golpe. Ya haba amanecido. En la puerta, que tena seis metros de alto, se vea la medio encogida silueta de Ruislip-. Ya es hora -dijo con voz de trueno. -Despues de ti -dijo Windloon con voz temblorosa. -Sangre y tripas! Clooti! -exclam Erryj. -Desiste! -grit el gigante-. De lo contrario, usar tus menudillos como alfombrilla! -Clooti! Oh, mi santo demonio patrn, yo te invoco! Seor de las Tres Locuras, las Cinco Maldiciones y los Siete Virus No Filtrables! Aydame ahora! -Me parece que no tiene ganas -dijo Windloon con un encogimiento de hombros. -Clooti! Las almas de mis descendientes... En el suelo se abri una trampilla, y el demonio apareci en la habitacin entre una nube de humo sulfuroso. -Siempre me invocas en los peores momentos -murmur con cara de mal humor, acabando de ponerse bien las mallas rojas y ajustando el resto de su aterrador atuendo-. Bien, qu problema tienes? Sin decir palabra, Erryj seal a Ruislip, que empez a temblar de miedo. -No... No... Clooti le apunt con un tridente y, en apenas un segundo, el gigante se convirti en caballo. -Muchas gracias, Clooti, mi seor -dijo Erryj. -Ha sido un placer. Firma aqu. -De acuerdo..., cuntas almas de mis descendientes te llevo entregadas ya? -Ochenta y tres generaciones. Creo que deberas abusar un poco menos de tu servicio deus ex machina. Y por cierto, principito, ya va siendo hora de que tengas algn descendiente... -Cierto, cierto. -Erryj se ruboriz. Clooti le hizo una sea de adis y se desvaneci. Y los dos compaeros se apresuraron a partir de all, detenindose tan slo el tiempo necesario para recuperar a Chafabichos. Cuando se aproximaban al Valle de Morg se les apareci la figura de una doncella de asombrosa hermosura, tan bella que su tez y las medidas de su busto podan rivalizar incluso con las de la deliciosa Zazazoom. -Reina Ikenlupa! -jade Erryj-. Windloon, no la mires! Su maligna belleza se apoderar de tu alma y la manchar con su maldad oculta! -Uh? -dijo Windloon, dando un paso hacia adelante igual que si estuviera sonmbulo. -Windloon! Esto no es ms que una ilusin... Acaso no oyes cmo zumban los engranajes de su maligna magia? No ves que su imagen parpadea a diecisis fotogramas por segundo? -Oh. -Windloon se detuvo; la imagen se desvaneci, y en donde haba estado vieron un pozo de ocho metros de profundidad. -Aj! -dijo Erryj-. Buenos presagios. Thebes Shagreen intenta engaarnos con sus estratagemas... Seguro que ste era su ltimo truco! Y, cuando estaban a punto de entrar en el Valle, se detuvo. Bajo ellos, irrefutablemente reales, se vean las filas de las Abominaciones de Yandro, la Masa Glauca de Ghooli, el mismsimo Thebes Shagreen en persona y tres panteones completos de Dioses Locos. Erryj suspir; slo los ms oscuros de todos los poderes podan vencer a la horda que se le opona. Este era un trabajo para... La Pierna Negra! Erryj sigui inmvil. -Aunque, de todas formas, qu dao me han hecho esos dioses? Vive y deja vivir; se ha sido siempre mi lema. -Y esboz el gesto de darse la vuelta...

Y la Pierna empez a brillar con un fuego fatdico, hinchndose increiblemente con todas las energas que haba robado! Se oy un ruido terrible. Un da, pens Erryj con melanclica presciencia, los hombres seran lo bastante hbiles como para fabricar perneras elsticas. Un instante despus, Chafabichos hizo un traicionero alarde de brujera y se alarg casi veinticinco centmetros,. Erryj intent desesperadamente arrojarse al suelo..., demasiado tarde! En contra de su voluntad, Erryj se vio arrastrado dando saltitos hacia la horda de innombrables abominaciones que llenaba el Valle. Incluso el poder de Chafabichos sera insuficiente contra tal cantidad de enemigos. Slo haba una posibilidad. Quiz tuviese tiempo de pedir ayuda antes de llegar a la muerte segura que le aguardaba, quiz incluso pudiera llegar a sacar algo del gigantesco sombrero de copa que siempre llevaba consigo. Pero los incontrolables movimientos de Chafabichos le sacudan de tal forma que slo consegua recordar algunos fragmentos de hechizos. -Haba una dama en Riga... -empez a decir como experimento. Y de repente se oy un chasquido, y un desconocido se materializ ante Erryj. Tambin l tena una pierna artificial, idntica a Chafabichos..., o eso pareca. -Saludos, Erryj. -El recin llegado empez a dar saltitos para mantenerse a su altura-. Mi nombre es Jorin y, naturalmente, soy otra encarnacin tuya. Erryj frunci el ceo, perplejo. -Cmo es posible? Qu locura, qu dislate. -Acaso no sabes que la Conjuncin de la Gran Miriada de Pelotas est aproximndose? Que dos aspectos del Salvador Sempiterno converjan de este modo es una fruslera comparado con todas las improbabilidades que el Gran Autor de Todas las Cosas tiene an guardadas en su manga! La pareja de saltarines ya haba dejado atrs a las cuatro primeras filas de Dioses Locos, que les haban visto pasar con unas considerables expresiones de sorpresa. Windloon estaba encima del risco, gritando valerosamente para darles consejos. -Jorin! Cmo es posible que incluso con una segunda Chafabichos podamos vencer a tantos enemigos? Jorin sonri. -Cogeme del brazo, amigo Erryj... -Eh, yo no soy de esos... -Rpido o todo se habr perdido! -Muy bien -dijo Erryj. Al combate! Y, cuando se cogieron del brazo, una repentina oleada de energa divina recorri el cuerpo de Erryj. Puede que despus de todo s sea de sos, pens Erryj. Entonces se dio cuenta de que el suelo estaba muy lejos. Chafabichos y su gemela haban crecido hasta alcanzar un tamao monstruoso y sostenan a la pareja por encima de la horda, tan arriba que superaban incluso a los dioses ms altos. Y, obedeciendo a sus pensamientos, las grandes piernas de hierro subieron y bajaron una y otra vez, destruyendo a diestra y siniestra. Los Dioses Locos perecieron hasta la ltima deidad. Por fin slo Thebes Shagreen qued con vida: desafiante hasta el fin, muri con una mueca despectiva en los labios. -Todo el mundo sabe que las runas de esa pierna no son ms que las firmas de tus amistades! -grit mientras los inmensos pies caan sobre l-. Splatch! -aadi un momento despus. -Que as sea -observ Jorin-. Adis, amigo Erryj; recuerda que me debes un favor. -Cierto -dijo Erryj, mientras las negras piernas de hierro se encogan hasta su tamao normal. Desenred su brazo del de Jorin y se estremeci al contemplar aquella carnicera. No me llames, ya te llamar yo. Y Jorin se desvaneci con otro chasquido, tan providencialmente como haba llegado.

-Esprame! -grit Windloon, avanzando mientras agitaba su espada en el aire-. Oh, pobrecito de m, qu poca gloria me has dejado... -Envain su espada y, siempre filosfico, empez a despojar de sus pertenencias a los cadveres. Todos los peligros haban desaparecido; Erryj era por fin libre de buscar a Zazazoom. El castillo de Thebes Shagreen yaca en ruinas pero ante l se alzaba una esbelta silueta... S, era su amada. Pero su forma no era tal y como la recordaba; los Dioses Locos la haban alterado de una forma terrible... -Puede que ahora seas verde y escamosa, cariito, pero sigues siendo la mujer que amo -exclam noble mente Erryj, sintiendo una leve oleada de nuseas. Pero en aquellos momentos su necesidad era grande. -Oh, Erryj, cmo puedes soportar la visin de estos colmillos rezumantes de veneno que antes fueron dientes que parecan perlas? -No es slo tu aspecto fsico lo que me importa -explic Erryj, luchando con sus ropas-. Malditos calzones! -Ah, Erryj, en verdad que eres un noble prncipe. Mucho me gustara recompensar tal constancia..., pero por desgracia los crueles Dioses Locos me han convertido en varn mediante sus diablicas alteraciones. -Gaaaaah -dijo Erryj, mientras la Pierna Negra se levantaba casi automticamente. Los gritos acabaron apagndose-. La verdad es que nunca he tenido suerte con las mujeres murmur. -Ay, Erryj,la mala fortuna te acosa -dijo Windloon, intentando consolarle. -Cierto. Aunque quiz el futuro no sea siempre tan negro... Y, bromeando, le dio una patadita en la espinilla-. No! No! No haba envainado la Pierna Negra! Perdname, Windloon, perdname! -Demasiado tarde; Chafabichos gir por el aire hacia el blanco del que nada podra apartarla. -Aaaaaah! -coment Windloon mientras se derrumbaba. Mientras Erryj lloraba sobre el cadaver de su fiel compaero tuvo una visin extraa y temible. ...Estaba solo, la ltima criatura viviente en la faz de la Tierra. Y la Pierna Negra se fue torciendo hacia atrs muy, muy lentamente, con un movimiento horrible y casi lquido; las fatdicas runas relucieron por ltima vez cuando -crunch!- Erryj pereci bajo su propio pie. La pierna se liber de su vaca funda de cartn y se alej saltando triunfalmente hacia el sol poniente. -Adis, amigo mo! Yo era mil veces menos artificial que t! Y Erryj dej de existir y fue totalmente olvidado hasta que el Gran Autor de Todas las Cosas creyera conveniente resucitarle una vez ms. Lo cual sucedi bastante pronto. La visin se esfum y lleg el ocaso. El prncipe maldito lanz un grito enloquecido y mont en un caballo, alejndose hacia la noche con el corazn lleno de dolor pero sabiendo que no poda interponerse en el camino del Azar y el Cuadre del Balance Csmico, pues escritas en las runas de su futuro haba an ms traiciones y muertes viles, todava mayor cantidad de visitas a tabernas repugnantes y delitos fiscales, locura, ebriedad y desesperacin. Bueno, siempre es mejor que tener que trabajar, pens.

MEDUSAS
D*m*n R*ny*n

Falta una semana para que ocurra lo de las medusas, y yo estoy recostado en mi asiento meditando sobre qu merece ms mi refinada atencin, si la Revista de diagnsticos o Historias picantes de la vida real, cuando entra Joe Karelli. Est repleto de alcohol hasta las cejas, y puede que incluso hasta uno o dos centmetros por encima de ellas, pero yo, con mi tacto habitual, finjo no darme cuenta de ello ya que cuando se encuentra en tal estado Joe tiene tendencia a irritarse. La ltima vez que se irrit un poco tuvieron que cambiar todas las ventanas del bar de Clancy. -Doc -dice-, tengo un trabajito para usted. Decido no andarme con rodeos. -Nada de asuntos sucios. Ya he visto a demasiadas primas tuyas con apendicitis. -Hombre, naturalmente que no se lo pedira si no fuese algo legal. -Est suave como la seda-. Ya s que nada puede apartarle del camino recto, dejando aparte el dinero, claro. -Pues entonces hblame de este trabajo, y no se te olvide el mencionar cules seran mis honorarios provisionales... Joe me mira con cara de ofendido. -Un hombre de su posicin no debera ser tan suspicaz. Quiero que pase su nariz de licenciado por encima de esta botella y me diga si contiene algo poco saludable. Si un traguito del brebaje que hay en esta botella puede hacerle dao a los planes futuros de un hombre, ms valdr que me prepare un antdoto a toda pastilla. En cualquiera de los dos casos, usted se gana cincuenta, ya que soy un ciudadano de lo ms generoso. La botella es pequea y est algo hmeda por fuera. Examino la etiqueta con los ojos medio cerrados. -Elixir Regenerativo del Doctor Damian. Y por qu debera resultar malo para tu salud? No conozco al doctor Damian, pero estoy seguro de que debe controlar sus costos, y no puede hacerlo si va metiendo veneno en su elixir. De hecho, no creo que pueda meterle nada aparte de un poco de colorante artificial y algo de extracto para darle sabor. -Deje que le hable de ese tal Damian -dice Joe-. Hace un momentito estaba yo en el bar de Clancy, celebrando el primer cuclillo, o el primero que he odo hoy, o quiz no fuera un cuclillo, tanto da, y me estaba tomando un par de copas. Bueno, durante un rato me sent francamente alegre, pese a que tena al lado a un tipo tristn que siempre anda con pesimismos: adems, hoy es el funeral de su madre. Pero despus de tomarme unas cuantas copas ms yo tambin me puse triste y acab llorando un poquito (porque soy un hombre muy sentimental, ya sabe), y dije que no me quera morir. Y entonces ese tipo con cara de pasa que se me haba puesto al lado me da la botella. Me dice que es el doctor Damian, todo orgulloso l. Despus se tambalea un poquito y se va hacia el lavabo de caballeros, y no vuelve a salir. Pasado un rato yo mismo voy al lavabo impulsado por unas cuantas razones varias, y resulta que el tipo no est dentro. Naturalmente, no le doy importancia, ya que llevo dos horas tomando dobles. Pero poco despus otro amigo mo, el del funeral, cae bajo la mesa abrumado por la emocin, y otro amigo mo me apuesta a que no soy capaz de beberme la botella. Sabe fatal, pero pienso que vale la pena con tal de sacarle cinco pavos a Charlie. Despus de beber me encuentro un poco raro, as que vengo aqu para curarme en salud. Bostezo. -Bueno, y qu fue eso raro que sentiste? -Oh, me estuvieron picando las tripas durante un buen rato. Sent un picor muy fuerte en la cicatriz de mi apendicectoma (autntica, eh?), igual que si todo un grupo de hormigas de fuego estuvieran celebrando una reunin la mar de animada. Despus de veinte minutos el picor se desvaneci, pero siempre me he cuidado mucho, y por eso decid venir de todas formas. Flexiono los dedos y me subo la manga para dar una impresin de profesionalidad. -Djame ver.

Se quita la chaqueta, el chaleco, la camisa, y cuando veo su pecho de Viejo Ovejero Ingls siento una cierta repugnancia. Aun as, empiezo a buscar la cicatriz y no consigo encontrarla. Empiezo a revolver por ah, enfadado, pero Joe se limita a lanzar un gruido. -Qu apendicectoma? No te estars confundiendo con una operacin para sacar las vegetaciones? -Doctor, qu poco perceptivo es usted. Toque ah. Y va y se toca ah. -Eh, qu ha hecho usted con mi cicatriz? Su estado me resulta francamente ofensivo. -No hay cicatriz ni la ha habido nunca. -Mi condenada herida de guerra! Siempre se lo digo a las mujeres, les digo, mira, sta es mi herida de guerra. Cualquiera de ellas puede jurarle que tengo una cicatriz. -Est de lo ms convincente. -Creo que ha llegado el momento de adoptar el enfoque analtico -decido-, y tambin de utilizar un poco de etanol clnico. Lleno los vasos y los dos bebemos lentamente, sujetndonos el cabello con la mano libre. Despus me pongo analtico. -Si no tienes cicatriz, eso quiere decir que tu cicatriz ha desaparecido. Vamos, que se ha curado. Eso es un secreto de la medicina que te revelo gratis. -Hombre, no me parece justo despus de tanto tiempo. Arrugo el ceo. -Aqu hay lo que nosotros los mdicos llamamos una relacin causal. -Oiga, hace falta que mcta a las mujeres en esto? No le hago caso. -Bebes un elixir -digo analticamente-, te pica la cicatriz, y despus ya no hay cicatriz. A menos que sea el C2H5OH quien habla, Joe, no pienso que ese Elixir te haya hecho ningn dao. -Y tambin pienso que si ese borracho avaricioso ha dejado algo ms de media gota en la botella, yo tambin me echar un trago en inters de la Ciencia. Joe parece un poco perplejo, y yo examino la letra equea de la etiqueta. -Proporciona regeneracin perpetua despus de cualquier herida o amputacin. Garantizado por 1000 aos. -Si no fuera por el estmago de Joe, ahora me estara riendo a mandbula batiente. Le enseo lo que pone en la etiqueta. Joe sonre como un imbcil. -Soberbio. Si Maude decide utilizar su trinchante conmigo, puede que ahora me vuelvan a crecer los dedos, no? -Tu chica tiene un trinchante? -Me est costando mucho deshacerme de ella. La ltima vez que lo intent puso cara de loca y cogi el trinchante. Creo que sospecha algo. -Flora, Christie, Suzanne... Bueno, quiz se sienta ofendida. Las mujeres no son nada razonables. -Creo que lo que ms le molesta es lo de Lily y Arabella. -Adis -le digo sin demasiado nfasis La verdad es que yo mismo siento una gran atraccin hacia Lily, aunque lo mo se trata de algo puramente espiritual, claro est. -Adis, amigo mio -dice, poniendo el dinero sobre la mesa. Aparto mi espalda de la puerta y se la sostengo abierta para que salga. Joe Karelli es un hombre adinerado aunque, naturalmente, el recaudador de impuestos ni se lo huele-. Creo que he adquirido una buena pliza de seguros -dice al salir-. Un seguro de vida. As que mil aos, dice usted... Bueno, en ese tiempo un hombre puede hacer muchas cosas. Una vez que se ha ido, me llevo la botella a los labios y chupo con todas mis fuerzas, pero el lquido se ha evaporado porque a Joe se le olvid poner el tapn. Joe no piensa demasiado en el prjimo. Y supongo que ahora Joe vuelve a tener apndice. Decido consolarme con el etanol restante y alargo la mano hacia Historias picantes de la vida real.

Por supuesto que yo no me trago tan fcilmente ese tipo de imposibles, no, nada de eso, me digo mientras engullo montones de aspirinas a ltima hora de la tarde. Pero al da siguiente leo en el peridico que al parecer Joe decidi seguir con la celebracin y estuvo jugando al que te pillo con el trfico de Broadway. Un automvil le pasa por la encima, le ingresan cadver en el Hospital Memorial, y le dan de alta esa misma noche. No es el procedimiento habitual, desde luego. Despus de eso no tengo noticias de Joe durante dos o tres das, y acabo olvidndome de l debido a las medusas. La mayor parte de los peridicos importantes afirman que se trata de una invasin marciana, y lo cierto es que no resulta natural que en las calles de nuestra bella ciudad crezcan montones de gelatina rosa. Nadie comprende por qu han venido a visitarnos ni por qu esa barbera est llena de ellas mientras que en otras tiendas no hay ni una. Tambin estn apareciendo en casas particulares, y descubro que yo tengo una proporcin de ellas superior a la media, lo cual no me parece justo. Aparte de otros problemas, hacen que Lily se ponga histrica cuando viene a visitarme, as que nuestra conversacin no consigue llegar al estadio espiritual. En resumen, todo el mundo est de acuerdo en que nadie sabe qu hacer; adems, todos piensan que las medusas no traen buenas intenciones, ya que un viejo pis una de ellas y le disolvi el pie. Entonces se me ocurre que quiz Joe pueda hacerse famoso como el atrapamedusas de la ciudad, pues si pierde algn pedacito seguramente le volver a crecer: sigo sintiendo cierto escepticismo hacia el Elixir, aunque no demasiado. De hecho voy mucho al bar de Clancy, pero no veo a ningn hombrecillo arrugado, salvo a uno que va montado en un pequeo brontosaurio. Decido no hacerle caso ya que es bastante tarde y no tengo ganas de conversar: adems, en ese momento las piernas no me funcionan demasiado bien. Estoy leyendo los titulares que dicen MEDUSAS: LO LTIMO, ya que no tengo nada ms que hacer porque los negocios van bastante mal, y Joe Karelli vuelve a visitarme. -Doc -dice, sin quitarse el sombrero-, he estado pensando. -No debes hacer esfuerzos excesivos, amigo mo-replico yo-. Quieres que te tome el pulso? -Siempre he tenido fama de ser ingenioso. Pero Joe no sonre, lo cual quiere decir que se siente muy deprimido. Espero en silencio, con ganas de or qu tiene preocupado a un hombre que piensa que va a vivir por lo menos mil aos. (En lo que a m respecta, yo creo que no tener ganas de morirse es ms bien propio de cobardes. Pero respeto las opiniones de Joe, porque Joe pesa casi cien kilos, y la mayor parte de esos kilos son duros como el buey de primera calidad. Adems, vuelve a estar bebido.) -Doc -me dice-, he tenido una idea. Suponga que Maude coge su trinchante y me rebana en dos. Ya ha amenazado un par de veces con abrir en canal a Joe Karelli, sabe? -Vamos, Joe, no creo que una mujercita como Maude pueda llegar a preocuparte, no? Antes jams te preocupabas por ese tipo de cosas. Aparte de que, si tu Elixir es autntico, volvers a ponerte bien antes de haberte enterado. -Bueno, y cul de las dos mitades es la que se pone bien? Crenme, es como si acabaran de darme una bofetada en la cara: toda una sacudida, desde luego. Quin espera este tipo de preguntas socrticas en boca de una persona que se mueve en crculos tan bajos como los de Joe Karelli? -Las dos -Digo al cabo de unos instantes, y me encuentro contemplando a una medusa que acaba de aparecer en la alfombra. Joe tambin la est mirando. -Y si me corto un dedo... -Se ha levantado y se ha puesto delante de m-. Bueno, entonces acabaremos teniendo a dos Joes? -Pues... -Ahora lo entiendo. Y la cosa no me gusta ni pizca-. Un hombre pierde millones de clulas de piel cada da -digo con voz pensativa. Y vuelvo a contemplar la medusa. -No tengo ni idea de eso. No soy mdico. Pero un hombre tambin tiene que cortarse el pelo. El otro da me fij en que mi barbero tena que barrer el suelo porque estaba lleno

de esas pastillas de regaliz y empec a pensar: Y si cada uno de mis cabellos tiene planes propios de convertirse en una copia al papel carbn de Joe Karelli? -No creo que sea posible. El cabello est muerto, no puede regenerarse. -Dgaselo al mo. Yo estuve muerto un rato en el hospital, y no me sent nada mal, aunque tampoco es que tenga muchas ganas de repetir la experiencia. Y tampoco tengo ganas de ser un monstruo de Marte ni de bloquear el trfico por las calles. -Tambin disuelves los pies de los ancianos. -Ese se lo haba buscado. Nadie le haba pedido que pisoteara a un Karelli junior. Vuelvo a mirar el peridico. -Segn dice aqu, esas medusas se alimentan de cualquier cosa que encuentren, y si le cortan un trozo les vuelve a crecer. -Aj. Estrella de mar, se soy yo. -Tiene cara de muy, muy pocos amigos. Me esfuerzo por pensar. -Las clulas corporales tambin se escapan cuando uno va al..., esto, bueno, al lavabo de caballeros. Y, segn informan aqu... -As que ahora hay un montn de Joes atascando las alcantarillas de la ciudad. Mi madre siempre me dice que algn da acabar hundindome hasta el sitio donde realmente debo estar. -Medita-. Ya he muerto una vez y he vuelto a la vida. Quiz, si lo hago con una cierta frecuencia, acabe convirtindome en un hroe religioso... Bueno, doc, no nos vayamos por las ramas y no cambiemos de tema. Qu hago? No se me ocurre ninguna respuesta. Se lo digo as. -Cmo que no lo sabe? Una porrada de Joe Karellis van a estar caminando dentro de poco por las calles, y usted no sabe qu hacer al respecto? Nuestra hermosa ciudad repleta de Joes, aplastada bajo un inmenso montn de ellos: me lo imagino y tiemblo. Antes nunca me haba sorprendido a m mismo temblando. Y, ahora que pienso en ello, Joe no es el tipo de persona adecuada para alcanzar tal difusin, nada de eso. Lily o Arabella, quiz... -Por el bien de la humanidad...-empiezo a decir con voz solemne, y sin tener ni la ms mnima idea de cmo se va a terminar la frase. -Olvdese de la humanidad -dice Joe-. Oiga, hasta qu punto se puede subdividir esa pliza de seguros ma? Como ciudadano, tengo ciertos derechos... -Y sigue diciendo ese tipo de cosas durante bastante rato. Acabo lanzndome sobre l con la jeringuilla. Nos las arreglamos. Joe es envenenado en las alcantarillas e incinerado en las calles, y el Ejrcito se lo pasa bomba probando toda clase de aparatos desagradables con l. Mientras tanto, el original se encuentra en una bonita habitacin estanca del Hospital Memorial, y all estar todava durante cierto tiempo, hasta que alguien d con un sistema para mantenerle en una sola pieza. En cuanto a m, apenas mi nombre sale en los peridicos las cosas empiezan a irme bastante bien, y una cantidad de jvenes damas con apendicitis muy superior a la de antes acude a mi consultorio. Y, con Karellis por todas partes, algo que quiz dure para siempre, el nombre de Joe tiene que acabar figurando en los libros de historia, y tambin en uno o dos textos de medicina. Joe ha sustituido a la cucaracha y puede estar orgulloso de ello, aunque el conseguirlo le haya costado quedarse bastante solo. Esto es lo que pienso: Joe es un cobarde. Me refiero a eso de querer darle esquinazo a lo de morirse... Vivir tanto tiempo no es democrtico. Desde luego, el poeta ese que dijo lo de que el cobarde muere mil muertes supo calarle hasta el fondo...

TRAS EL INCIERTO HORIZONTE, A MANO DERECHA


E. E. Sm*th (atrib.)

En lo alto, sin armar jaleo, las estrellas se estaban apagando una a una. Mientras tanto, la sesin vespertina de reclutamiento de la Patrulla Csmica iba bastante bien, con el Agente Csmico Mac Malsenn como atraccin principal. Malsenn estaba demostrando el virtuosismo de que era capaz un Agente bien entrenado haciendo malabarismos con doce sacos llenos de grnulos de tulio, sacos que pesaban veinte kilos cada uno. De los malabarismos se encargaba la mano izquierda, mientras que la derecha manejaba los increiblemente sensibles controles del aparato de manipulacin gentica con el que estaba creando una especie hasta ahora desconocida de whelk teleptico. Mientras, su tranquila voz iba enunciando lacnicamente las jugadas que haca en treinta y cinco partidas simultneas de ajedrez 4-D; sus piernas, sujetas con cadenas, se movan con increble precisin mientras iban esquivando los mortferos pozos de lava y las pieles de pltano utilizadas en la Etapa nmero 10 del Curso de Asalto para Comandos. Naturalmente, llevaba los ojos vendados. El observador casual quiz no llegara a darse cuenta de que sus pensamientos estaban en otra parte, absortos en la belleza de su amada, Laura, quien esa misma maana le haba dicho que poda considerarla como su prometida. Malsenn tena la vaga idea de que prometida quera decir amiguita, y estaba la mar de contento. Inspirados por su actuacin, los reclutas se empujaban unos a otros por el privilegio de convertirse en Agentes Csmicos y matar a todas las formas de vida aliengenas que les diera la gana. La prueba bsica de entrada era una sencilla combinacin de examen fsico y mental concebida por el mismo Malsenn. De la puerta trasera de la estacin de reclutamiento iban emergiendo interminables colas de invlidos con el cerebro destrozado que se agitaban dbilmente para ocupar el mejor sitio en los montones de camillas apiladas unas sobre otras. La Patrulla Csmica no quera debiluchos: se trataba de una organizacin tan exclusiva que, invariablemente, el nico Agente que participaba en sus grandes desfiles y marchas era Malsenn (lo cual le daba a los envidiosos la oportunidad para murmurar que siempre perda el paso). De repente, el transceptor colocado en el canino derecho de Malsenn empez a sonar. Malsenn rechin los dientes, lo cual tuvo el efecto accidental de poner en marcha una muela del juicio que emiti inmediatamente toda su reserva de refranes, entre los que figuraban algunos tan interesantes como Planetoide rodado no cra musgo y Ms vale parsec en mano que cien aos luz volando. Mientras tanto, su canino izquierdo iba diciendo: -Esto es un mensaje grabado. El Agente Csmico se encuentra muy ocupado. Por favor, deje su mensaje al or el tercer pip, momento en el cual este mecanismo se desconectar automticamente. Pip... -Malsenn, s que ests ah! -Era la voz de Alkloyd, el comandante de la Flota Estelar, cuya osada y capacidad de iniciativa podan rivalizar con las de la babosa. Malsenn suspir, meti su lengua en la cavidad borrado del diente donde estaba el transceptor y, mientras iba dictando un ininterrumpido torrente de jugadas de ajedrez por un lado de esa misma lengua, utiliz el otro lado para decir: -Ahora estoy un poco atareado. Es importante? -Prueba a levantar la vista. Malsenn mir hacia arriba. -Est negro -dijo-. Mucho. -No te das cuenta de que en lo alto las estrellas se estn apagando una a una sin armar jaleo?

-Un momento... -Un solo fruncimiento de las bien entrenadas cejas de Malsenn convirti la venda en un montn de tela calcinada que se dispers como si fuera confetti-. 8/3r3!!! -maldijo-. Cielo santo, Alkloyd, parece que en lo alto las estrellas se estn apagando una a una sin... -Ya lo s, ya lo s -dijo el Comandante con un chillido histrico que le hizo sentir una cierta dentera a Malsenn-. Y, ahora, quieres hacer algo al respecto? Tengo la impresin de que este asunto es de los que te van como un guante. Bueno, tengo que cortar..., es hora de tomar el caf. Malsenn empez a moverse a toda velocidad, dictando mates en dos o tres jugadas mientras se enfrentaba a los ltimos y letales aros antimateria de la pista de obstculos, haciendo un trabajo algo apresurado en los genes del whelk: su prisa tuvo como efecto que las seales que haba sobre la concha de la criatura -que haba tenido la intencin de que mostraran la Oda a una urna griega, exquisitamente caligrafiada- se limitaran a formar una no muy hermosa transcripcin mecanografiada de Gunga Din. Tras haber roto sus cadenas, Mansenn corri hacia el espaciopuerto tan deprisa que provoc unos cuantos informes sobre OVNIS curiosamente borrosos que volaban a baja altitud. Su pequea nave de exploracin, el Ratoncillo Estelar, le aguardaba en el espaciopuerto, armada con revientauniversos de varias tallas y totalmente repostada de combustible. En menos tiempo del que hace falta para entrar por una escotilla Mansenn ya habla entrado por la escotilla, se haba lanzado sobre los controles y haba dejado atrs el sistema solar; slo entonces, con la concentracin en el deber momentneamente relajada, se dio cuenta de que su mano izquierda segua haciendo malabarismos con doce sacos repletos de grnulos de tulio. Los dej caer al suelo y prepar el rumbo hacia donde haba estado Sirio: en lo alto, la estrella se haba apagado sin armar jaleo. Como siempre, el impulsor intergalctico del Ratoncillo Estelar se basaba en un nuevo y asombroso principio concebido por Malsenn mientras estudiaba modelos de goma de los patoides centurianos en su baera. El Impulsor Axiomtico tena de raro que en ningn momento superaba la velocidad de la luz; en vez de ello, su campo antilgico redefina dicha velocidad como algo infinito (ms o menos), asegurndose con ello de que no hubiera ninguna necesidad de excederla. Un subproducto de esta variacin axiomtica era que se poda utilizar el E=mc2 de Einstein para extraer una cantidad infinita de energa de una masa finita: la fusin de un solo tomo de hidrgeno bastaba para cualquier viaje, y dejaba un supravit de energa infinito que era preciso almacenar en pilas. Y, entonces, lo imposible sucedi. En una transicin tan rpida que la vida de Malsenn slo consigui pasar ante sus ojos utilizando la velocidad de varios millones de imgenes por segundo, el fondo del universo se desprendi. Un instante despus volvi a su sitio de costumbre, y el aturdido Agente Csmico descubri que su entorno haba cambiado por completo. El Ratoncillo Estelar ya no exista; y slo uno de los sacos con grnulos de tulio segua a su lado en aquella extraa e iridiscente envoltura de un material indefinible pero indiscutible. A travs de aquel algo iridiscente vio una terrible mueca sardnica y una barba igualmente terrible..., una mueca sardnica y una barba que slo podan pertenecer a su viejo enemigo, el archidemonio satnico, el critico y sibarita de los megagenocidios. Nivek! -Ja, ja! -dijo el malvado-. Volvemos a encontrarnos, maldito Agente Csmico! Cmo podas imaginarte mi ms reciente aparato, mi trampa-botella de Klein, un invento todava ms satnico que la caspa? Cmo podas imaginarte que en cuanto dejaras la proteccin de la Tierra yo podra redefinir el espacio de tal forma que, pese a que las botellas de Klein carecen de interior o exterior, t te encontraras aparentemente dentro de ella? Cmo podas imaginarte que...?

-La verdad es que ya me esperaba todo esto y he permitido que me atraparas -dijo Malsenn, sopesando disimuladamente el saco con los grnulos de tulio. Tena la corazonada de que podan resultarle tiles. -Cmo podas imaginarte que permitiendo que te atrapara estabas cayendo en una trampa? -dijo Nivek. -Y t -replic Malsenn-, cmo podas imaginarte que permitindome caer en una trampa has cado en una trampa? Dado que para esta botella de Klein el interior y el exterior son lo mismo, puedo redefinirme en un momento como situado fuera de ella, con lo cual te dejo atrapado! -Y, con un poderoso esfuerzo de voluntad, Malsenn retorci la estructura conceptual de lo que, para entendernos, podra calificarse de realidad. La contigidad espacial se dobl por varios sitios con un crujido oxidado y se oy un ruido terrible, como si una gran cantidad de gigantes rojas y enanas blancas estuvieran entregndose a repugnantes perversiones (como as estaba ocurriendo, de hecho). La botella de Klein eruct y se volvi del revs, dejando fuera a Malsenn mientras Nivek se quedaba dentro, irremediablemente atrapado. Por desgracia, atrapado en el interior junto a Nivek estaba todo el universo conocido. -Mi bobo adversario, no pensaras que me haba olvidado de cerrar la botella con un tapn conceptual, verdad? -De acuerdo, demonio. Has ganado este asalto, pero cuando nuestras espadas vuelvan a cruzarse ser yo quien tenga las mejores cartas. No me cabe duda de que eres t quien est haciendo apagarse las estrellas, eh? Malsenn oy un horrible raspar: Nivek se estaba acariciando la barba. -S. Necesito fuentes de energa, y he encerrado al 99% de los soles conocidos dentro de esferas Dyson para utilizar su potencia. As conseguir la energa suficiente para ponerle fin a este universo tan mundano. Malsenn estaba sorprendidsimo. -Nivek, me asombras. Por qu no ests utilizando las sanguijuelas energticas chupagalaxias en las que solas confiar? O los generadores nova? Por qu no usar los sistemas de calefaccin central accionados por el fuego planetario? -Ultimamente me he vuelto un poco ecologista -dijo Nivek, subrayando sus palabras con un ademn ms bien lnguido-. Te has fijado? Hay muy poca gente capaz de domesticar los ademanes rigelianos. -No me extraa. Por lo lnguidos que son, el que los hace parece a punto de morirse. Pero, qu opinaras de regodearte un poco y revelarme el ingenioso sistema con el que pretendes ponerle fin al universo? De esa forma podr..., bueno, podr mostrar el debido terror. -Por supuesto que no. -Naa naa, naa naa, el viejo Nivek es tonto y no tiene ningn plan! El seor del mal cay de lleno en la sutil trampa de manipulacin psicolgica tendida por Malsenn. -S lo tengo, s lo tengo, s lo tengo! -respondi con astucia jesutica-. Mi intencin es duplicar todo el universo! -Vaya, parece algo bastante... constructivo -dijo Malsenn, no muy convencido. -Ah, pero incluso la ms pequea partcula del nuevo universo ocupar el mismo espacio que el viejo. Bang. -Astuto, diablicamente astuto -admiti el Agente Csmico-. Pero an tenemos que ocuparnos del muy singular asunto de la singularidad. -Pero si en mi plan no hay ninguna singularidad... -Por eso es tan singular. Debes comprender que en estos tiempos todos los planes contienen por lo menos un agujero negro o una singularidad. El rostro de Nivek se ilumin de alegra.

-Estupendo. T mismo me has dado el medio de eliminarte -grazn, lleno de felicidad-. Lo nico que debo hacer es apretar este botn, y te vers precipitado inexorablemente hacia los inescapables confines de una singularidad cercana! Tienes algunas ltimas palabras que pronunciar? -No pienso darte esa satisfaccin, canalla -logr jadear Malsenn por entre sus apretadas mandbulas. Nivek anot esas palabras en un volumen sobre cuya tapa haba escrito LTIMAS PALABRAS DE AGENTES CSMICOS: por lo menos Malsenn tuvo la satisfaccin de ver cmo tena que hacer tres intentos antes de escribir correctamente satisfaccin. Un instante despus, la cabeza de guerra hizo impacto en la punta de su caftn y, con una extraa sensacin de pltanos implosionando, al universo de Malsenn se le desprendieron el fondo, la tapa y unos cuantos lados. E, inmediatamente, se encontr cayendo hacia un punto del espacio cuyos inmensos trastornos y distorsiones hacan que la luz de las esflellas trazara pautas tan enloquecidas como las de una pantalla de televisin cuando la emisora termina la programacin o llega la hora del noticiario. El ir y venir de las ondas gravitatorias hizo que Malsenn sintiera una extraa incomodidad parecida al mareo espacial. Siguiendo una desesperada intuicin, Malsenn se arranc la bota izquierda y la arroj hacia un lado. La fuerza de reaccin causada por haber arrojado la bota hizo que dejara de caer hacia aquella singularidad indecentemente desnuda y le puso en rbita. Mientras se ajustaba su casco espacial de bolsillo, Malsenn se dio cuenta de que sus dedos seguan sujetando el saco con los grnulos de tulio. La corazonada de que le resultaran tiles era ms fuerte que nunca. Pero su poderosa mente estuvo meditando en ello sin resultado alguno durante muchas horas mientras su cuerpo circulaba, -para ser ms precisos, elipsaba- junto a la zona donde el espacio se caa por el sumidero. No habra forma alguna de escapar? De repente record un artculo que haba ledo mientras visitaba 1978 por razones de trabajo: un artculo que explicaba las irracionales propiedades de las singularidades. Al parecer, si uno esperaba el tiempo suficiente, la singularidad acababa emitindolo irremediablemente todo, fuera lo que fuese. Aquello no haba sido comprobado, sobre todo porque nadie haba esperado los eones necesarios..., pero pareca ser su nica esperanza! Malsenn extrajo toda la variedad de equipo microelectrnico que llevaba invariablemente incorporado a sus dientes y ropa interior y se puso a trabajar con su caja de microherramientas. Microdestornilladores, micromartillos pilones, microserruchos..., todo fue utilizado en el curso de su laboriosa construccin de una cmara de hibernacin improvisada, un ordenador de varios megabites improvisado y una almohada improvisada. Ms pronto o ms tarde las aleatorias leyes del azar deban hacer que una rplica del Ratoncillo Estelar fuera emitida por la singularidad..., y lo nico que deba hacer era esperar! Program al ordenador para que montara guardia y esperase la emisin de cualquier Ratoncillo Estelar que se presentara, as como la de cierto ingenio distinto que necesitara..., y despus apret el interruptor que le hara caer en trance durante un perodo tan prolongado que sus whelks de genes alterados tendran tiempo de desarrollar la inteligencia, echarle una buena mirada a lo que les rodeaba, y empezar una apresurada degeneracin antes de que la ms pequea fraccin del tiempo necesario hubiera empezado a aproximarse al punto de comenzar a transcurrir... Y, mientras apretaba el interruptor, Malsenn record claramente, horrorizado, el ejemplar de la Revista de Fsica Moderna que se haba detenido a contemplar despectivamente una fraccin de segundo mientras pasaba a travs de 1979 tras haberse ocupado de sus asuntos. -Oh, no -tuvo tiempo de pensar, antes de que la nada cayera sobre l como un pastel de arroz arrojado desde 10.000 metros de altura.

Pasaron 1010 aos. Todas las estrellas del universo acabaron agotndose, y una o dos cosas muy raras brotaron de la singularidad. Cuando haban transcurrido 1065 aos, la primera prediccin de aquel artculo que haba recordado result ser cierta: en una escala de tiempo tan vasta toda la materia fluye igual que un lquido, y poco despus Malsenn, su ordenador y toda su ropa se haban fundido convirtindose en una masa esfrica perfecta. Cuando haban pasado 101500 aos, varios objetos todava ms extraos pasaron velozmente junto a la pelota, huyendo de la singularidad..., y ahora la masa esfrica era una masa esfrica de hierro ms caliente, dado que en semejante escala temporal toda la materia es radioactiva y acaba convirtindose en hierro (es sorprendente la cantidad de fsica que se puede aprender leyendo incluso la peor clase de ciencia ficcin). Muchsimo tiempo despus sucedi lo inesperado, como debe ocurrir ms pronto o ms tarde. Debido al ms puro y aleatorio azar, un artefacto emergi de la singularidad, un artefacto que muy bien podra haber sido diseado para devolverle su forma anterior a la masa esfrica que en un tiempo fue Malsenn. Desgraciadamente, no haba nadie capaz de poner en marcha tal artefacto, y ste se alej a la deriva hasta que eones despus acab siendo adorado por una raza de whelks inteligentes. A ste siguieron varios fracasos parecidos, hasta que por fin un deus ex machina emergi de la singularidad en perfecto estado de funcionamiento, se puso en marcha y apunt hacia la direccin correcta. Malsenn fue restaurado instantneamente a su forma original y su ordenador le despert de inmediato, pues entre los despojos que orbitaban la singularidad a esas alturas ya haba varios Ratoncillos Estelares, as como dos o tres mquinas del tiempo, aunque esas mquinas se encontraban casi ocultas por grandes masas de ediciones de las obras de Shakespeare mecanografiadas por monos. Y as fue como en casi nada de tiempo, relativamente hablando (de hecho pasaron unas cuantas semanas), Malsenn se encontr de camino a una nueva confrontacin con Nivek..., armado con su nave, una mquina del tiempo y un saco lleno de grnulos de tulio. La mquina del tiempo empez a hacer encaje de bolillos con las lneas temporales y la realidad se vio estirada en varias direcciones incompatibles; un hervor de minsculos agujeros negros fue liberado para perturbar toda la historia conocida (el que aterriz en Calcuta caus una cierta conmocin), y la mismsima textura del espacio se vio doblada, grapada, cosida, encuadernada y mutilada: cuando Malsenn termin con ella, los restos se encontraban francamente desgastados, y a partir de entonces hubo que manejarlos con mucho cuidado. -No tan deprisa! No tan deprisa, demonio! Contra la pared! No toques ese botn! -Y, diciendo esas palabras, Malsenn irrumpi en la sala de control secreta de Nivek, astutamente ubicada en el ncleo de Betelgeuse, lo cual haba costado una autntica fortuna en aire acondicionado. Incluso su mente concienzudamente entrenada haba necesitado diez minutos para deducir su localizacin-. Ja! Cmo podas imaginarte que era posible derrotar a un Agente Csmico? Cmo podas imaginarte que volvera para frustrar tus sucios planes? Y ahora, mantnte bien lejos de ese botn... Nivek sonri con una de sus peores sonrisas, y la ms que maltratada textura del espaciotiempo tembl un poquito. -Jie, jie, jie -dijo. -Por qu sonres? -inquiri Malsenn. -Porque hace varios minutos que apret el botn. Malsenn se lanz hacia el Ratoncillo Estelar y descubri que una impenetrable puerta de neutronio le bloqueaba el camino. Para salvar el universo slo contaba con su pistola lanzarrayos, que nunca le haba fallado, su saco con grnulos de tulio, que todava no haba tenido ocasin de fallarle, y la granada revienta-universos que colgaba de su cinturn. Y all estaba Nivek junto a su repugnante botella de Klein, sonriendo y con la

cabeza llena de pensamientos escatolgicos... Sera ste realmente el fin? Las cosas ya estaban abultndose con un brillo tembloroso a medida que el universo duplicado empezaba a materializarse dentro de los mismsimos confines del original. Slo Malsenn no estaba siendo duplicado, ya que haba estado ausente durante el inicio del proceso. Y de repente una cegadora comprensin ilumin su mente, una comprensin tan inesperada y deslumbrante como una amnista fiscal: la solucin estaba en sus manos! En unos pocos segundos le haba quitado el seguro a la granada revienta-universos, metindola en la mano de Nivek y conceptualizndose en el seguro refugio de la iridiscente botella de Klein. Y, justo cuando cerraba el tapn a su espalda, la granada estall con un chasquido apagado y no hubo ms universo. -No hubo ms remedio que destruir el universo para salvarlo -dijo Malsenn con voz abatida, mientras el nuevo esquema de las cosas completaba sin oposicin alguna su viaje hacia la existencia y empezaba a lamentarlo. El nuevo Nivek, tan aturdido por la maniobra de Malsenn como el antiguo, fue fcilmente reducido tras una breve lucha que destruy toda la base secreta y provoc una erupcin solar con la forma de un ademn rigeliano particularmente feo. De regreso a la nueva y mejorada Tierra, Malsenn le narr sus hazaas csmicas a la nueva versin de Laura (cuyos bostezos de agudo entusiasmo parecan ser los mismos de siempre). -Pero -le dijo ella, asombrada-, por qu sigues llevando ese saco con veinte kilos de grnulos de tulio? Malsenn le dirigi una sonrisa enigmtica. -Bueno, tengo la corazonada de que algn da me resultarn muy tiles. En lo alto, sin armar jaleo, las estrellas estaban volviendo a encenderse una a una.

LA ESTIRPE DE LOS NO-Q


A. E. v*n V*gt

CAPTULO UNO En nombre de la cordura, practica el EXCESO EN LA DESCRIPCIN. No te limites a decir: Un terrn de azcar, por favor: da las dimensiones exactas del terrn de azcar, su densidad, su estructura cristalina, su frmula qumica y el porcentaje de impurezas admisible. Esto har que tus procesos mentales sean ms claros y te permitir cosechar los beneficios de beber un t fro, bueno para la salud y con la cantidad correcta de azcar. (Korzybski) Cuando Filbert Insseyn despert en aquella habitacin de un hotel barato su flujo sanguneo ya estaba alterado por la ilusin de un presentimiento. Se arranc de aquel ensueo en el que ataba y amordazaba cariosamente a su esposa, Fanny Perenne, comprendiendo bruscamente que jams haba llegado a conocerla. El entrenamiento NoQ le preparaba a uno para ese tipo de crisis. Una cautelosa y analtica mirada a su reloj de pulsera confirm sus sospechas. Se haba quedado dormido, y la segunda manecilla se aproximaba ya a la seal de las 800 palabras. Demasiado tarde para nada que no fuese un simple instante de rabia pelcida, angustia y tranquila indecisin antes de... Un hombre derrib la puerta con un proyectil atmico anti-ciudades en la mano, y despus lleg...

La nada! CAPTULO UNO Pienso, luego existo. (Descartes, citado como Ejemplo 1 en el Prontuario No-Q de falacias bsicas) Insseyn baj la vista hacia su cuerpo, esperando ver una masa de carne maltrecha, destrozada, muerta, atormentada. No fue as. Y, en el mismo instante en que bajaba la vista, las lunas que cruzaban velozmente el cielo le hicieron comprender que ahora se encontraba en Marte. Explor la rida localidad del desierto durante veinte minutos, y de repente comprendi del todo el significado de lo que le haba sucedido. El, que haca slo unos cuantos minutos estaba en la Tierra, ahora estaba en Marte! El, que haca slo unos segundos se encontraba muerto, ahora estaba vivo! Haba tantas preguntas que contestar... Cmo poda haber llegado a Marte? Era bien sabido que el viaje espacial resultaba imposible debido a la impenetrabilidad de las esferas de cristal a las que estaban sujetas los planetas. El desierto que le rodeaba, con su infinita falta de variedad, presentaba una inmutable pero siempre mudable imagen del pensamiento No-Quintaesencial, con su negativa a aceptar el lisiado y convencional pensamiento-Q de que cualquier cosa poda ser inteligible mediante su relacin con las dems cosas o incluso consigo misma. Al menos, en todo el universo no haba nadie que pudiera conocer su paradero actual. Un pedazo de papel revolote sobre la arena. TENEMOS QUE COGER A INSSEYN, deca en grandes letras maysculas. En ese mismo instante un aerovehculo que eructaba humo dibuj en el cielo las palabras INSSEYN DEBE MORIR, y un mendigo torci el gesto al verle y escupi en la arena. Insseyn tuvo por un instante la ilusoria impresin de que estaba siendo amenazado de alguna forma indefinible. Pero, qu razn tiene nadie para amenazarme?, se ri Insseyn por dentro, mirando rpidamente a su espalda. No he hecho nada. Se qued totalmente inmvil durante unos repentinos cuarenta minutos de pura iluminacin mientras su mente comprenda que de hecho no recordaba nada de lo sucedido antes de encontrarse con Fanny Perenne en aquella fatdica habitacin de hotel..., y, a decir verdad, tampoco recordaba nada de lo sucedido despus. El, que apenas unos pocos microsegundos antes tena una memoria, ahora careca de ella! Ese fue el momento en que pudra haber llegado la locura o algo todava peor, la cada en el limo primordial del pensamiento-Q. Insseyn logr salvarse llevando a cabo una vez ms la pausa gondico-vascular No-Q, a la que siguieron veinte flexiones rpidas. Y se encontr a salvo de la locura! Quin poda querer borrarle la memoria? Y por qu? Era una pregunta a la que Insseyn era incapaz de responder por mucho que esforzara sus gnadas; una pregunta a la que no poda responder entonces y a la que nunca podra responder. Pensativo, se rasc su majestuoso y leonino vientre. Un sonido le taladr las orejas, y en ese mismo minuto supo que era una voz. -Dnde aparecer Insseyn? Podra estar... en cualquier parte. -Cierto -rechin una segunda voz, extraa pero insidiosamente familiar, una voz cuyo timbre se pareca un poco al tintineo de la alpaca sucia-. Tenemos que encontrarle y descategorizarle antes de que aprenda cmo utilizar sus poderes. A medida que se iba acercando cautelosamente, Insseyn razon que aquellos sonidos venan de un agujero en el suelo. Un agujero que para su conciencia No-Q, tan afilada como una navaja de afeitar, era igual a muchos otros agujeros. Un agujero en el cual acababa de caerse.

Mir su reloj, sintiendo una repentina oleada de fastidio y comprensin. Otras 800 palabras acababan de pasar. -Y ahora, respecto a nuestros planes para violar y destruir el universo... -Esa fue la ltima frase que invadi sus orejas antes de que Insseyn diera con el fondo del agujero. Por suerte Insseyn llevaba un cinturn ingravtico, un artefacto para contrarrestar la gravedad que haba sido diseado por mentes a las que no obnubilaban los torpes axiomas-Q, axiomas como la idea de que una energa tan ineluctable como la gravedad poda ser invertida, neutralizada o incluso rechazada. El cinturn, basado en sutiles conceptos No-Q que reconocan tales limitaciones, no hizo absolutamente nada para evitar su cada. Y cuando sus piernas se doblaban de la forma ms intrigante para penetrar en su pecho, Insseyn descubri que estaba dejando de existir. CAPTULO UNO Examina un hormiguero. Cunta actividad irracional! Ahora, contempla un glaciar: tranquilo, indomable, libre de engramas. Ah, resumida al mximo, est la diferencia esencial entre el pensamiento Q y el pensamiento No-Q! (Hubbard, Principios de diurtica). De repente se encontr tendido junto a un solitario arbusto situado en el centro de un vasto paisaje con un claro dficit descriptivo. Los recuerdos de Fanny Perenne se agolparon en su memoria, imgenes de amor apasionado, divorcio y un nuevo matrimonio..., y en esa misma hora Insseyn comprendi que aquellos recuerdos deban ser estructuras artificiales grabadas en su cerebro por los enemigos de Insseyn, probablemente por Jones o por Smith. De repente tens su cuerpo y pas a utilizar la aceleracin cognitiva del pensamiento No-Q. Jones! Smith! Dnde haba odo antes aquellos nombres tan obviamente extraterrestres? Con una oleada de abatimiento comprendi que jams haba odo aquellos nombres. Eso slo poda significar que en algn lugar una mente oculta, parecida a un inmenso jugador de Parchs, estaba manipulando en secreto todos y cada uno de sus movimientos. Otro misterio que debera ser resuelto a su debido tiempo..., o no, quin saba. El arbusto irradiaba pensamientos No-Q. El hecho de que hiciera eso casi pareca un argumento en favor del quintaesencialismo, una paradoja que le caus una intensa turbacin a Insseyn. La nica solucin era que detrs del arbusto haba alguien oculto, y que era ese alguien quien estaba pensando. Ese salto lgico le espole y le hizo pasar a una decidida accin Q: pate salvajemente el pequeo arbusto, abrindose paso por l, se quit las espreas espinas quintaesenciales de la ropa y, tras haberlo contemplado durante unos cuantos minutos de asombro y perplejidad, comprendi dnde estaba! Aquella zona herbosa era en realidad el inmenso pramo que rodeaba a... la Mquina Robinson! La Mquina ofreca un espectculo impresionante: su gigantesca masa tena cincuenta kilmetros de alto y sobre ella centelleaban los arcos voltaicos, las lentejuelas y la purpurina. La Mquina cuya complicada tecnologa tipo Babbage manejaba cada da ms de 97.000 millones de solicitudes para entrar a trabajar en el Funcionariado y el Servicio de Contabilidad! La Mquina que distribua automticamente ms de 22 premios de lotera cada mes! La Mquina que ningn hombre poda entender dado que se haba diseado a s misma y luego se haba autoconstruido siguiendo sus propias especificaciones! La mquina sin la cual toda la lgica del argumento se desplomara irremisiblemente! Todas esas mquinas y muchas ms estaban delante de Insseyn, pero la que atrajo su atencin con la fuerza irresistible de un electroimn industrial de muchsimos gigavatios enfocado sobre un indefenso pedazo de papel fue la Mquina Robinson.

La solucin a todos los misterios que llenaban su mente sin dejar sitio para nada ms tena que encontrarse aqu, si es que estaba en algn sitio. Insseyn avanz confiadamente hacia delante, meditando sobre aquella conspiracin de alcance universal que pretenda matarle tantas veces como le fuera posible... y se dej caer de bruces al suelo cuando las implicaciones de todo aquello se abrieron paso noquintaesencialmente por su cavernosa mente. No tena que correr riesgos. Gir sobre s mismo y se arrastr de vuelta al arbusto. En ese mismo instante tres divisiones armadas de la Polica Estatal pasaron sobre l, pisotendolo. Insseyn volvi a girar, sin tomarse ni tan siquiera el tiempo preciso para una pausa vascular-gondica, y se lanz por una puerta hacia el corazn secreto de... LA MQUINA ROBINSON! -Eres Filbert Insseyn -dijo la tranquila voz sinttica de la Mquina, producida mediante tubos de rgano y cables que vibraban. Grandes engranajes hechos con madera de balsa giraban alrededor de Insseyn-. Por favor, mete un crdito en la ranura. Insseyn hizo lo que le ordenaba la Mquina que todo lo sabia, y un instante despus, al tirar de la gran palanca situada a un lado de la consola, vio cmo las ruedas giraban dentro de ella y la inmensa importancia de lo que sta haba dicho le golpe con una fuerza que hizo temblar su estmago. La Mquina saba quin era! -Silencio -dijo la voz, y la pregunta de Insseyn muri en sus labios-. Hay un Insertador enfocado hacia mis entraas, y, alterando las tensiones de los cables utilizados en mis funciones bsicas de computacin, una faccin carente de escrpulos est manipulando los exmenes de entrada en el cuerpo de auxiliares administrativos suplentes, con lo cual domina el Gobierno Imperial! -Puedes revelarme la verdad sobre m mismo? -interrumpi Insseyn con voz febril-. Dime por qu parezco ser un pen en un juego de ruleta csmica... Dime por qu no paro de pensar que en realidad soy Fanny Perenne... Dmelo todo! -Las fuentes de informacin de la Mquina carecan de igual, gracias a su red planetaria del servicio de consultorios Hable con Ta Problemas. -S, puedo responderte a todas esas preguntas. Pero antes... -En ese mismo instante cien galones de melaza cayeron sobre el altavoz y lo atascaron. El Insertador estaba funcionando. Insseyn se debati pegajosamente para llegar al siguiente cubculo, dificultado por las pausas sacarosocarbohidrticas que se vea obligado a efectuar. El altavoz del cubculo contiguo dijo: -Tu autntico nombre es glmmmmpppfff... -Debes destruir el Insertador y dirigir la revolucin hacia la victoria mediante el brrrrp! dijo un tercer altavoz. Un cuarto altavoz slo pudo emitir las palabras: Los poderes de tus vsceras suplementarias... antes de que el entorno de melaza que ahora rodeaba totalmente a Insseyn le hiciera caer en una pausa vascular-gondica tan prolongada que se pareca a la muerte, y que acab convirtindose justo en eso. Pero en ese ltimo y eterno instante de negrura, Insseyn lo record... Todo! CAPTULO UNO Al cuerno la lgica! (atribuido a Scrates) Las arenas rojizas, las lunas que cruzaban velozmente el cielo y los canales desbordantes le recordaron algo a Insseyn, pero tal era el impacto de ser nuevamente consciente de s mismo que no logr asimilar ese algo. La sacudida de la transicin desde el sitio donde haba estado al sitio donde estaba, fueran cuales fuesen esos sitios, haba resultado excesiva, y adems odiaba la melaza. Ahora recordaba que lo haba recordado

todo y que, en aquel ltimo y cataclsmico instante, haba comprendido la verdad sobre s mismo. Rebusc en su mente para encontrar aquella informacin vital, y ya estaba aproximndose a su huidiza inexistencia cuando... De repente, antes de que pudiera saber lo que ocurra, ocurri algo. Su consciencia se hundi en la nada y el olvido con el mismo impacto de un millar de canicas perdidas cayendo sobre un suelo de acero. Alguien acaba de dejarme sin sentido, pens, lleno de penetrante claridad No-Q hasta el final... Insseyn despert para encontrarse en plena pesadilla. Estaba inmovilizado, atado y amordazado, indefenso y aferrado en la garra diagnstica de un gigantesco robo mdico ltimo modelo. -Un hombre de humores sanguinarios pero un tanto melanclicos -diagnostic la mquina-. Problemas con la evacuacin. Que traigan el azufre y las sanguijuelas. Y tambin haba otras voces; le bast escuchar un poco para estar seguro de ello. -Fijate en esas lecturas. Compara el estmago y las medidas de la parte interior del muslo... -El mayor promedio BIL que me he encontrado nunca. Smith, no debemos permitir que este hombre llegue a saber nunca hasta dnde llegan sus enormes poderes potenciales. Oops, puede ornos. -Oye, Jones, por qu no le matamos ahora mismo? Al menos, por qu no le ponemos una venda y le amordazamos? -Una sugerencia muy interesante, Z, pero esta tarde tengo que asolar y saquear 106.000 millones de sistemas estelares. Dale algo que le aturda y djale suelto. Podemos capturarle cuando nos venga en gana. -S, Emperador. Pero, Fanny, si descubre quin es realmente... Y todo se oscureci, igual que si tres millones de litros de tinta de imprenta cayeran sobre Insseyn desde un cielo sin sol. CAPTULO UNO Esta frase no verbo. (Hofstadter) Despert para descubrir que sus ojos estaban cerrados. Despus de haber utilizado la accin No-Q adecuada, volvi a ver las ruborosas arenas y los rebaos de thoats. Una spera voz metlica brot de un agujero cercano: -Noticiario! Aviso! Filbert Insseyn, el hombre ms peligroso del sistema solar, anda suelto por Marte! Marte, comprendi Insseyn. Estaba en Marte. La idea qued ahogada por una creciente marea de asombro a medida que su conciencia No-Q atacaba los niveles ocultos de aquella frase tan sencilla... Ellos saban dnde estaba! Acab decidiendo que investigara aquel agujero con ms cautela, y se estrell de cabeza en el fondo con un impacto que le dej sin aliento, un gesto que demostraba la tpica claridad mental No-Q. Ante l vio a una mujer que estaba escuchando el telefongrafo. Slo poda hacer una cosa. -Hola -dijo, sacando quince metros de cuerda de su bolsillo. -Hola, qu amable ha sido al venir, mmmmf -dijo ella sorprendida, mientras Insseyn la ataba y amordazaba. -Lo siento, pero tengo que hacerlo -le explic Insseyn. Se apart de ella, se cay, y descubri que tena los pies atados. Con una mesurada calma permiti que las implicaciones de aquello fueran permeando su conciencia. Alguien le estaba atando y amordazando! A continuacin hubo una breve lucha que Insseyn resolvi con cegadora indecisin cayndose y aplastando a su atacante bajo su potente vientre. Pocos seres

humanos carentes de entrenamiento comprenden cun letales luchadores pueden llegar a ser los graduados No-Q, gracias a su habilidad para cortar todas las conexiones con los centros cerebrales de las Reglas del Juego Limpio. -Quiero informacin -dijo secamente Insseyn, mientras ataba y amordazaba al hombre. No obtuvo respuesta alguna. Pensando a toda velocidad, Insseyn desat a la mujer y le quit la mordaza. Despus, decidiendo que no era momento para ser compasivo, volvi a atarla pero no la amordaz-. Informacin! -Mi nombre es Cordelia Brown, y ste es mi esposo Jake, y somos unos colonos marcianos sencillos y corrientes que no tenemos nada que ver con el proyecto para sacar a la Tierra de su rbita y, sobre todo, no sabemos nada sobre los planes de invasin de Eric el Pelirrojo, Emperador Del Universo Y Cuanto Lo Rodea, y tampoco tenemos nada que ver con los planes para exponenciar a Filbert Insseyn, quien percibo que es usted mismo, y, adems, lo ignoramos todo sobre... Insseyn volvi a ponerle la mordaza. Estaba claro que no iba a conseguir nada de ella. En ese instante las palabras de la mujer penetraron las mltiples capas de su conciencia. Un terremoto de comprensin le azot igual que la descarga producida por un generador de mil millones de voltios... Aquella mujer saba quin era! Le quit la mordaza a Brown y despus volvi a amordazarle, esta vez con una mordaza flexible especial que permita hablar a la vctima. Brown mostr tener ganas de cooperar. -Desteme y le contar cmo utilizar sus poderes ocultos. Insseyn, repentinamente suspicaz, puso en marcha el detector de mentiras, que en el ao 10000 D.C. se haba convertido en un artculo domstico de uso comn. -Dime si este hombre miente. -S... Bueno, ms o menos. -Cmo? -El sujeto cree que es Filbert Insseyn cuando en realidad es... Insseyn desconect el aparato, realiz una versin especial de la pausa vasculargondica en la que era preciso contar muy lentamente hasta diez y coloc el cono de la mquina apuntando hacia Brown. -Dime si este hombre miente. El detector guard silencio. El cerebro de Insseyn rugi a toda velocidad. O Brown estaba muerto, o su mente era tan intrincada que la mquina no poda analizarla! En unos pocos minutos hipotetiz una tercera posibilidad y actu rpidamente, volviendo a conectar el detector. -En el nombre de Vogt, est mintiendo? -No. Satisfecho, Insseyn desconect el detector por ltima vez mientras Brown segua sin mentir y, de hecho, sin abrir la boca. Con otro rapido movimiento los desat a los dos y le quit la mordaza a Cordelia. Pero no haba olvidado las pautas del pensamiento No-Q: -De qu lado ests? -pregunt secamente. -Del tuyo. -Y qu lado es se? -Vaya, no lo sabes? -inquiri Cornelia-. En realidad eres... Brown se apresur a atarla y amordazara. -No hay tiempo que perder -le dijo a Insseyn-. Tenemos que reunirnos inmediatamente con el doctor Spok. -Puede liberar mis potentes poderes secretos? -S. Insseyn se dio la vuelta, dispuesto a partir, e instantneamente el traicionero Brown salt sobre l, le at y le amordaz.

-No te he mentido, Insseyn -dijo mientras introduca las dos siluetas atadas y amordazadas en un aerovehculo-. Pero jams habras permitido que el doctor Spok te adiestrara en el uso de tus poderes en cuanto te hubiera revelado que en realidad l es... Z! Mientras las potentes hlices les transportaban por aquel cielo carente de aire, el aerovehculo se dirigi a Insseyn en un susurro: -Soy un agente de la Mquina. -Bien -dijo Insseyn-, quiz t puedas responder a esta pregunta. -Hizo una breve pausa para integrar sus tendones con sus gnadas y aspirar una honda bocanada de aire antes de seguir hablando. El comprender que todava estaba amordazado le dej sin habla. -Puedo responder a cualquier pregunta que desees hacerme. Aprisa, slo tienes unos pocos segundos. Hubo una pausa. Por una vez, no era una pausa vascular-gondica No-Q, sino una pausa de lo ms corriente. -Bueno, pues te dar un consejo. No se te ocurra entrenar tus vsceras suplementarias en ningn sitio que no sea el Instituto No-Q para los Mentalmente Hiperactivos! Y evita al hombre que se hace llamar... Z! Despus, la voz qued callada, pero por lo dems todo continu igual que antes. El viaje prosigui durante horas, como Insseyn no tard en comprender. Cuando empezaron el frenado para aterrizar, el vibrante rugido de los inmensos retrocohetes repletos de helio le retorci cruelmente las tripas. Su estoicismo intestinal trep hacia su garganta, y slo volvi a quedarse ms o menos quieto, y no de muy buena gana, cuando el aerovehiculo acab detenindose. Una comprensin repentina y penetrante le desgarr igual que un soplete atmico de diez megavatios. Haban llegado! CAPTULO UNO Un eminente catlico ortodoxo dej bien claro que un confesor puede acariciar los pechos de una monja siempre que lo haga sin ninguna intencin pecaminosa. (Russell) Una vez en la vasta caverna de Z, los tres fueron obligados a bajar del vehculo. Brown fue atado y amordazado, Cordelia desatada y desamordazada, y a Insseyn le dejaron en libertad condicional. Insseyn escap inmediatamente al desierto. De repente se dio cuenta de que no se haba trado ningn bocadillo y volvi a la caverna con el sigilo fruto de un largo entrenamiento, y fue inmediatamente capturado y esposado a una silla elctrica dentro de un laboratorio subterrneo. Jones, que estaba abriendo cartas con su Insertador de bolsillo, le sonri, e inmediatamente se lo llevaron, atado y amordazado. Z, que iba cubierto con una misteriosa mscara y se desplazaba en silla de ruedas, empez a enfocar una batera de aparatos energticos tras otra sobre Insseyn, mientras Smith, misteriosisimo al carecer de todo rasgo como personaje, le obligaba a tragar una enorme dosis de jarabe de higos. Una nueva y extraa potencia invadi las vsceras suplementarias de Insseyn. -No te preocupes, estoy de tu lado -le murmur Smith al odo. Despus de integrar esa frase en su rea cerebral de datos conocidos, Insseyn realiz una velocsima secuencia de saltos lgicos No-Q para llegar a la comprensin de que no entenda absolutamente nada de nada. -Qu lado? -No hay lados. Todos estamos metidos en el mismo barco. -Aquella frase de cdigo cargada semnticamente slo poda significar que Smith era un No-Q clandestino, uno

ms de las docenas que se haban apuntado al mismo curso por correspondencia de Insseyn! Aquello clarificaba la situacin. O no? De repente Insseyn se galvaniz. Cuando Z desconect la silla elctrica, el curso de sus pensamientos se vio nuevamente interrumpido por la entrada de Brown, que fue atado y amordazado por Smith..., el cual encendi un puro en el Insertador ms cercano y le sonri enigmticamente. -Concntrate en estos dos bloques de madera -rechin Z con voz metlica-. Ejerce el poder mutante contenido en esas vsceras tuyas. -Insseyn obedeci y, casi instantneamente, no pas nada-. Esfurzate ms! ste no es trabajo para estmagos dbiles, Insseyn! Sabe quin soy, logr pensar Insseyn mientras se esforzaba por utilizar sus poderes latentes y mover los cubos. Invoc la Ley de Extemporizacin que gobernaba los flujos energticos del universo, se concentr, y aplic una extemporizacin de veinte decimales. Inmediatamente sus ms poderosos retortijones fueron lanzados hacia los bloques, los cuales siguieron totalmente inmviles, mientras que la silla, las esposas y el mismo Insseyn eran teleportados seis metros hacia arriba. Mientras se estrellaba contra el suelo, sinti el impacto de la lenta y perfectamente resistible marea de una comprensin que se iba haciendo gradualmente ms clara. Haba funcionado! Despus de una semana de entrenamiento, Insseyn era un irresistible superhombre No-Q, capaz de extemporizarse a s mismo mediante movimientos de tripas extrafsicos a cualquier punto del espacio que hubiera memorizado previamente. Su nuevo dominio de la extemporizacin poda retorcer la textura del mismsimo argumento, permitiendo que las transiciones se realizaran a una velocidad millones de veces superior a la de la lgica. Y, en aquella etapa de las cosas, una sospecha empez a invadir su ser, una sospecha que le hel las entraas igual que un rebao de osos polares en estampida. -Por qu? -le pregunt a Z-. Por qu me das este entrenamiento si eres mi enemigo? -Aj -explic Z, y estaba a punto de seguir hablando cuando Brown entr corriendo por la puerta, le at y le amordaz. -Tenemos que escapar antes de que sea demasiado tarde! -le aclar Brown-. No te preocupes, ahora estoy de tu lado. Hay ms de tres lados, entiendes? -Mientras la silla a la cual estaba esposado era llevada a lo largo de interminables pasillos por el enigmtico Brown, Insseyn vio sucesivamente a Jones, Smith, Cordelia, Fanny, el Emperador Galctico y una figura que pareca ser el mismo Insseyn..., todos ellos atados y tambin, para gran asombro suyo, amordazados. De repente se dio cuenta de que poda escapar a las esposas! Haba memorizado un trozo de suelo cercano al Insertador secreto de Z con la intencin de ofrecerle una pequea demostracin privada a sus amistades..., pero ahora tena un uso mejor para l. Una vez ms, sus poderosas vsceras palpitaron, cargndose de energa, y un flujo de energa extemporizadora qued tendido entre aquel trozo de suelo y el mismo Insseyn. Un enorme fragmento de suelo se materializ en el aire por encima de ellos y se desplom. Por suerte, la fuerza del golpe qued absorbida por la cabeza de Brown. Insseyn slo necesit unos segundos para liberarse de sus esposas y dejar bien atado al traidor. Despus, con un estallido de comprensin trascendental tan potente como una nova, se dio cuenta de que Brown saba... Esta mordaza ya da asco, pens, y en vez de utilizarla amordaz a Brown con un pauelo. Una vez ms, la potencia interior de Insseyn empez a latir y se materializ con un eructo triunfante en su objetivo..., el Insertador! Gracias a haber observado a Z saba que uno de sus dispositivos daba pastel de frutas, y otro ajuste de los diales hara que funcionara igual que un convertidor Bessemer porttil. Antes de que Insseyn pudiera seguir experimentando, el interior del extrao mecanismo

empez a emitir chasquidos y escupi una tarjeta llena de agujeritos. Insseyn la examin cautelosamente despus de nada menos que tres pausas vasculares-gondicas. Pesa usted 105 kilos con 300 gramos. Un Insertador posee una cualidad fascinante. No importa cul sea el ajuste aparente de sus controles, su funcionamiento depende totalmente de los caprichos del autor. Si ha seguido leyendo hasta aqu, ahora se encuentra atrapado en el final ms insultantemente insatisfactorio jams inventado por individuo alguno. Ni todos los reflejos No-Q de Insseyn juntos fueron capaces de impedir que leyera aquella ltima, irresistible e hipntica palabra que predeca el desastre para cualquier otro intento de averiguar cul era su propia identidad: FIN. PRLOGO A un kilmetro de distancia, una nave aliengena que meda cien aos luz de longitud se puso en movimiento al haber completado sus tareas de observacin. En su interior, los pensamientos inhumanos yacan apilados por todas partes en montones humeantes. Algo hemos aprendido. Ni tan siquiera dos secuelas conseguirn hacer que la historia de Insseyn tenga el ms mnimo sentido. Ciertamente, ste es el argumento que gobernar el sevagram.

EPIDEMIA
J*m*s Wh*te
La poco elegante masa del Hospital General Sector Doce palpitaba como un inmenso y deforme hgado cirrtico contra el nebuloso teln de fondo estelar. En sus ventanillas brillaban suaves lucecitas amarillas, otras de un verde gangrenoso y algunas ms (especialmente en los refectorios asignados a los e-ts que se alimentaban de erupciones solares) que eran de un cegador azul actnico. En otros lugares reinaba la oscuridad: detrs de aquellas zonas de metal opaco se encontraban secciones cuyos contenidos eran tan condenadamente embarazosos que incluso los ojos de los pilotos de las naves que se aproximaban al Hospital deban protegerse de ellos. Uno de esos compartimentos del gran hospital espacial era el bar del Club Social para Personal de los Tipos Fisiolgicos D al G, conocido por los humanos de la Tierra como El Alegre Diagnstico. Conway estaba sentado en l, contemplando con una expresin lgubre su vaso de tnica. La bebida no era precisamente su favorita, pero esta semana llevaba puesta una cinta de fisiologa VINOS. Con ochenta y siete mil millones de aquellas pequeas criaturas telepticas parecidas a la levadura en su sala de hospital, y con la personalidad de sus ms eminentes cultivos mdicos impresa en su mente, tomarse una pinta de cerveza le pareca algo incmodamente similar al genocidio. Su otro problema era Nocavon, un mdico procedente del ms bien atrasado planeta Murb que estaba de visita en el hospital, sentado a la mesa y dominndola alarmantemente con su altura. Nocavon se pareca a un elefante blanco de tamao no demasiado grande y estaba absorbiendo los ccteles de cerveza y lima a un ritmo estimado en 2,3 litros por minuto..., y todo ello pagado por la no muy generosa cuenta que el hospital le haba concedido a Conway para que se encargara de atenderle. No era slo eso: Nocavon era una profunda fuente de incomodidad para todos los que estaban en el Sector General gracias a una anomala del sistema de cinco letras usado en la

clasificacin fisiolgica. Los murbs, grandes seres de sangre caliente que respiraban oxgeno, eran claramente tipos JO. Los taxnomos seguan buscando una forma de esquivar el inesquivable hecho de que tanto la estructura corporal murbiana como la disposicin de sus miembros y sus tegumentos fijaba los tres siguientes lugares de su clasificacin como D, E y R. Dado que Nocavon beba a travs de su proboscis, era capaz de hablar casi continuamente con su gruido sibilante y ululante. Ahora estaba haciendo comentarios sobre el sistema de clasificacin. -Mi buen doctor Conway, tengo una pequea pregunta que hacerle. Diecisiete pequeas preguntas, de hecho. Para empezar con la pregunta 1 (a), subseccin (i), me he fijado que en el Directorio fisiolgico de White... -(alarg su ojo central para contemplar la microficha)-, los tipos tralthanos JGLIS son respiradores de oxgeno de sangre caliente, como nosotros mismos... Conway no pudo sino asentir, dado que uno de ellos estaba vomitando ruidosamente a unos pocos metros de distancia. Saba lo que iba a escuchar a continuacin. -Tambin me he fijado en que los simbiotas tralthanos, que les convierten en los mejores cirujanos de la galaxia, son conocidos como pertenecientes al tipo OTSBI. Para decirlo en otros trminos, respiran cloro. Bueno, doctor Conway, mi estmadsimo colega, puede que esto le parezca una pregunta ingenua, pero, partiendo de mis parcos conocimientos de bioqumica, yo me atrevera a preguntarle si... Conway cerr los ojos durante un breve instante. La pregunta, planteada muy frecuentemente por los estudiantes, tena una respuesta tpica. La respuesta era: Seor estudiante, puedo recordarle que los listillos que siempre andan levantando la mano para preguntar le caen mal a todo el mundo?. Pero Nocavon era un visitante de importancia. -Tengo que ir un momento al lavabo -dijo astutamente Conway, y dej que el ordenador de Traduccin lidiara con el problema de hacerle entender el significado de tal frase a un oyente que no tena manos. Conway emergi del lavabo despus de un interludio levemente incmodo (el nico cubculo libre era el de los tralthanos, y la taza del retrete meda metro cincuenta de ancho)..., y retrocedi un paso al encontrarse cara a cara con el Jefe de Psicologa, el mayor O'Mara. -Doctor, cuando el ver mis agradables rasgos le hace encogerse igual que un cinrusskino asustado con el baile de San Vito, no puedo evitar que mi suspicacia natural se despierte de nuevo. Supongo que vuelve a tener alguna relacin emocional con alguno de sus indefensos pacientes de la sala de levaduras y que eso le hace sentirse culpable, no? -Seor, se reproducen por divisin -respondi Conway envaradamente. Estaba decidido a no permitir que la cinta Educadora VINOS acabara con l. -Entonces ser mejor que no le tire de la lengua... Ejem, necesito una cerveza -dijo secamente O'Mara. -Asesino! -jade Conway, perdiendo momentneamente el control. -Y despus quiero hablar un ratito con usted -dijo O'Mara ridamente. La nave e-t haba llegado a los confines del Sector General dos das antes. Conway, que estaba muy ocupado atendiendo a sus miles de millones de pacientes unicelulares, no haba odo los rumores de pasillo sobre una nave que se pareca bastante a cualquier otra nave, dejando aparte que meda sesenta mil kilmetros de largo. La nave dejaba pequea a la estacin hospital. De hecho, incluso dejaba pequea a la Tierra. -Estoy seguro de que su ego no se sentir intimidado por eso. Estamos acostumbrados a dejar que sea usted quien trate con los grandes pacientes -dijo O'Mara anhdricamente-.

Pero hay un pequeo problema. Dicen que no son pacientes. Una afirmacin que enseguida despierta la suspicacia de cualquier mdico normalmente constituido... -Entonces, qu dicen ser? -pregunt Conway, disgustado al ver que O'Mara se estaba quedando con las mejores frases de todo el dilogo. -Dicen que son mdicos -replic O'Mara con voz desrtica-. Dicen que han venido a curarnos... Puede que tambin le interese saber que, aunque los detectores del Cuerpo de Vigilancia an no han sido capaces de encontrar vida dentro de ese monstruo, hay pruebas bastante claras de la existencia de un gigantesco ordenador. Uno que podra ser ciertamente capaz de manejar sumas colosales... La mandbula de Conway se fue aflojando a cmara lenta a medida que las posibles implicaciones de lo que haba oido penetraban su mente. -No querr decir...? -No, no poda ser aquello que todos y cada uno de los millares de mdicos devotamente consagrados a su profesin que llenaban el hospital Sector General tema por encima de cualquier otra cosa! Y, aturdido, escuch las secas y deshidratadas palabras de la respuesta de O'Mara. -Naturalmente, les hemos puesto en cuarentena porque hay la posibilidad de que lleven a bordo... un mdico particular. Nocavon se haba desvanecido de forma inexplicable. Conway sali del bar con expresin pensativa y fue hacia el concurrido pasillo que llevaba a Recepcin, estando a punto de resbalar encima del Diagnosticador Oleck, un moho viscoso de tres metros cuadrados de extensin que iba reptando hacia el club con la esperanza de llegar antes de que cerraran al da siguiente. En la mano de Conway haba una transcripcin de la nica comunicacin enviada por la nave e-t, traducida a su idioma por los circuitos deus ex machina del poderoso ordenador de Traduccin del Sector General. NO SE ASUSTEN, deca el mensaje. ESTAMOS LICENCIADOS EN MEDICINA. HEMOS VENIDO A CURARLES. GRACIAS A CONCEPTO SOBRENATURAL INTRADUCIBLE, HEMOS CONSEGUIDO LLEGAR HASTA USTEDES ANTES DE QUE FUERA DEMASIADO TARDE. -Identifquese, por favor -dijo la peluda recepcionista cuando Conway sali de la escotilla que separaba a los pacientes de la zona alcohlica. -Doctor Conway, humano, sobrio. -Por favor, indqueme cul es su estado fisiolgico exacto -dijo mecnicamente la recepcionista-. Todos los seres definen su estado como sobrio. Lo que usted diga de s mismo no tiene ningn significado en cuanto respecta a la seguridad del hospital... -0,6 litros de tnica -aclar Conway con irritacin, y fue en busca de la enfermera Murchison. Quera discutir este nuevo caso con ella en un lugar tranquilo, un lugar como la cmara de sadomasoquismo a gravedad cero del Nivel Recreativo. La enfermera Murchison siempre le inspiraba buenas ideas: apenas un mes antes haba deducido la curva de crecimiento de la epidemia de pararrabia sufrida por los melfanos mientras contemplaba la zona torcica de Murchison. Sera tan agradable sumergirse con ella en un caliente bao de solucin azucarada rica en nitrgeno y dividirse suavemente en dos mitades..., eh, un momento, eso era otra vez la cinta VINOS. Pero la enfermera Murchison se haba desvanecido de forma inexplicable. -Est inquieto, amigo Conway -dijo el doctor Prilicla. El pequeo GLNOS parecido a un insecto posea poderes empticos y pasaba gran parte de su tiempo escondido bajo las camas de las enfermeras, temblando bajo las tormentas de la agradable irradiacin emocional asociada a cada visitante masculino ilegal-. Percibo que est preocupado por su vida sexual, que ha vuelto a llevarse una gran decepcin con las quinielas, y que no tiene ni la menor idea de cmo tratar su nuevo caso, y adems estamos algo nerviosos

debido a ese picor interno de la nariz al cual no consigue llegar del todo con su meique y..., vaya, esto s que se sale de lo acostumbrado..., en lo ms hondo de su ser siente una terrible necesidad de comer terrones de azcar y excretar alcohol. -Olvdese de eso -dijo Conway. Prilicla era su mejor amigo (algo que impulsaba regularmente a O'Mara a encender linternitas delante de los ojos de Conway y hacerle pruebas de libre asociacin con preguntas sobre las araas y las medias de malla), pero a veces incluso los mejores amigos eran capaces de resultar insoportables-. Estoy intentando comprender este nuevo mensaje -dijo con voz cansada. LA CURA EST EN CAMINO. NO SE PONGAN NERVIOSOS. RELJENSE Y GOCEN. -Esto viene de la gigantesca nave e-t? -pregunt Prilicla cortsmente, percibiendo que Conway deseaba una pequea interrupcin para as darle un poco ms de peso dramtico a sus siguientes palabras. -S..., pero escuche lo que sigue -dijo Conway con voz cargada de dramatismo. MIENTRAS TANTO, MI BUEN COLEGA CONWAY, QUIZ PUEDA USTED IRSE PREPARANDO PARA ACLARARME CMO ES POSIBLE QUE EN EL PRIMER VOLUMEN DEL EXHAUSTIVO E INDISCUTIBLE MANUAL DE WHITE EL TIPO AACLJ SEA UN HEXPODO QUE RESPIRA AGUA, MIENTRAS QUE EN EL SEGUNDO VOLUMEN LA CLASIFICACIN AACSJ, BASTANTE SIMILAR, SE LE APLICA A UN VEGETAL AMBULANTE. Automticamente, Prilicla murmur la respuesta habitual a esa pregunta, que era muy comn. -Una buena pregunta, mi querido estudiante, y como primer trabajo a realizar, por qu no me escribe una tesina en 15.000 palabras sobre el tema para maana mismo? -Cmo es posible que un mensaje de ese maldito Nocavon se haya metido en el canal de transmisiones externas de la estacin? Me pregunto si todo esto no ser algn fraude..., a los pacientes del tipo OSCAR les encanta interpretar y gastar bromas... Ser mejor que llame a O'Mara. Pero O'Mara no estaba en su oficina. Los tcnicos de comunicaciones del Sector General descartaron toda posibilidad de fraude o error y amenazaron con dejar sin comunicaciones a Conway si segua insultando a su precioso equipo. Los rumores del hospital estaban llegando a un punto febril por toda una serie de nuevas razones: personal que desapareca, pacientes extraviados, visitantes que se esfumaban..., en fin, el caos general que siempre pareca acompaar a los casos de Conway convertido en una epidemia. Como haba observado el Jefe de Psicologa haca tan slo dos meses, Conway era incapaz de tratar ni tan siquiera un simple uero sin desencadenar toda una guerra galctica. El problema estaba en que algunos pacientes eran demasiado estpidos para darse cuenta de que necesitaban tratamiento... Aunque se haban producido ciertos casos bastante molestos, como aquel desgraciado policefaloide del tipo GDCDB a quien Conway le haba diagnosticado, muy correctamente, que tena unos repugnantes parsitos internos que le estaban consumiendo la carne desde dentro, causndole grandes dolores. La operacin haba sido todo un xito: el paciente fue salvado de una prolongada agona y una muerte segura pese a todas sus protestas. Ni tan siquiera los Diagnosticadores haban llegado a comprender lo extraa que era la reproduccin de los GDCDB, hasta que el Sector General fue acusado ante los tribunales galcticos de haber llevado a cabo un aborto ilegal... De repente, Conway chasque los dedos. -Tiene la solucin, amigo Conway?-le pregunt obedientemente Prilicla. -S..., creo. Pero es una idea demasiado ridcula como para expresarla en palabras, al menos por ahora.

-Normalmente suele ser as -dijo Prilicla, encogiendo todos sus hombros-. Bien, qu curso de accin totalmente estpido debemos emprender? -Tenemos..., tenemos que estarnos quietos y no hacer nada. -Otra vez -murmur el pequeo cinrusskino, y se alej con expresin abatida hacia los pozos de apareamiento de los GLNOS, donde se desvaneci de forma inexplicable. -Doctor, est claro que nos encontramos bajo un insidioso ataque -dijo el capitn del Cuerpo de Vigilancia-. El personal clave se est desvaneciendo en el aire por todas partes. Incluso O'Mara se ha esfumado de forma inexplicable. Siguiendo nuestras tranquilas y no violentas tcticas de costumbre, mi nica sugerencia es que pongamos en pie de guerra a todo el Sector General y, como demostracin de nuestro pacifismo, bombardeemos y hagamos aicos a esa nave de sesenta mil kilmetros de largo que, evidentemente, es la responsable de todo esto. -No, no -dijo Conway-. Todo se arreglar..., bueno, ms o menos. Pero la explicacin es tan ridcula que resulta difcil expresarla en palabras... -Call, debido a lo incmodo que era tener el can de un arma metido en su fosa nasal izquierda. -Explquemelo -le invit el Vigilante. -Bueno, se trata de... -tuvo tiempo de decir Conway, antes de esfumarse inexplicablemente con un pop ahogado. -Qu es esto, Star Trek? -dijo el perplejo capitn. DOCTOR CONWAY LLAMANDO MEDIANTE UN ORDENADOR DE TRADUCCIN MASIVA E-T. POR FAVOR, NO COMETAN NINGN ACTO IMPULSIVO. DEJEN QUE SE LO EXPLIQUE: ESTA NAVE ES UNA AMBULANCIA DE URGENCIAS PROCEDENTE DE TRES GALAXIAS MS ALL. LOS DOCTORES PERTENECEN AL TIPO VX!Z, CRIATURAS DE ENERGA, Y SLO NECESITAN LA NAVE PARA COMUNICARSE CON LA POCO SOFISTICADA Y DEGRADANTE VIDA MATERIAL... PROCUREN NO TOMRSELO DEMASIADO A PECHO, EH? CUANDO DESCUBRIERON LAS OBRAS COMPLETAS DE JAMES WHITE EN LA SONDA PIONEER XIII SE ENTERARON DE LA EXISTENCIA DEL SECTOR GENERAL Y SE DIERON CUENTA DE QUE TENAMOS PROBLEMAS. YA SABEN, MUERTE POR CAUSAS NATURALES, EN CIEN AOS TODOS CALVOS, ETCTERA, AS QUE DECIDIERON MONTAR ESTA OPERACIN DE RESCATE EN MASA. TODOS LOS PACIENTES Y PERSONAL DESAPARECIDO HAN SIDO CURADOS, ES DECIR, REPROGRAMADOS PARA CONVERTIRSE EN VRTICES DE ENERGA QUE SE AUTOPERPETA. ES MS DIVERTIDO DE LO QUE PARECE, DE VERAS... Conway habra derramado una lgrima por el fin del Sector General pero, habiendo renacido bajo la forma de un VX!Z, ya no posea la clase de equipo necesario para ello. Ahora, teniendo por delante toda la eternidad y con el sensual agitarse curvilneo de las ondulaciones energticas de la ex-enfermera Murchison delante suyo para hacerle cosquillas a sus nuevos sentidos, lo nico que lamentaba era una cosa. Si al menos me hubiera tomado esa ltima pinta de autntica cerveza cuando tuve la oportunidad..., pens. Todas las grandes mentes piensan igual, dijo secamente O'Mara.

AUTORIZACIONES Algunas de estas historias y esbozos han aparecido en otros sitios bajo una forma ligeramente distinta o (casi siempre) muy distinta a la actual. Las publicaciones originales fueron las siguientes: La parodia de AS*m*v que aparece en la Introduccin form parte de una crtica aparecida en Paperback Inferno (publicado por la Asociacin Britnica de Ciencia Ficcin)

en 1979; una gran parte de los restantes esbozos incluidos apareci como Tcala otra vez, Frodo (Play It Again, Frodo) en White Dwarf, 1986. Duelo de palabras (Duel of Words): Sfinx, 1983. Tras el incierto horizonte, a mano derecha (Lost Event Horizon): Imagine, 1984. Una damisela en apuros (The Distressing Damsel): Amazing SF, 1984. La pata rnica (The Mad God's Omelette): White Dwarf, 1984. La cosa en el dormitorio (The Thing in the Bedroom): Knave, 1984. Medusas (Jellyfish): Knave, 1985. Mralo de esta forma (Look At It This Way): Knave, 1985. Epidemia (Outbreak): A Novacon Garland, publicada por el Grupo de ciencia ficcin de Birmingham, 1985. (De ah viene el no demasiado sutil uso del acrnimo GDCDB.) El destripe (The Gutting) es un extracto reescrito de Guts!, obra de un servidor y de Donald Grant, que algn da ser publicada por Grafton Books. El resto, Xanthopsia (Xanthopsia) y Cuentos del club de los casados negros (Tales of the Black Scriveners) aparecen por primera vez en este libro. Una primera versin de La estirpe de los No-Q (The Spawn of Non-Q) fue escrita en colaboracin con Allan Scott, quien sentir un inmenso alivio al descubrir que todos sus episodios han sido omitidos de esta versin. Slo he conservado una de sus mordazas. Algunas opiniones clebres sobre esta obra: "Nunca la bancarrota intelectual de la tradicin occidental de la SF haba quedado tan claramente reflejada como en este libro." -St*n*sl*w L*m. "Un libro. Eso estaba cegadoramente claro. Lo que tena entre las manos era un libro. Un libro de David Langford. He pasado trillones de aos estudiando los secretos de los libros. Esto es lo que he aprendido. Este es mi descubrimiento. Todos los grandes libros tienen una cosa vital en comn. Utilizan palabras. Qu simple y obvio resulta cuando piensas en ello! Uno se pregunta cmo los gobiernos y los psiquiatras han conseguido mantenerlo oculto durante tanto tiempo. Como los grandes maestros de los Clsicos, Langford utiliza palabras. Esto lo resume todo." L. R*n H*bb*rd. "Por qu ese pequeo asqueroso no me ha parodiado a m?" -H. G. W*lls. "Merde!" -J*l*s V*rn*. FIN