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Mi vida en la fsica El origen del universo

Stephen Hawking

Traduccin castellana de Javier Garca Sanz

CRTICA
Barcelona

No se permite la reproduccin total o parcial de este libro, ni su incorporacin a un sistema informtico, ni su transmisin en cualquier forma o por cualquier medio, sea ste electrnico, mecnico, por fotocopia, por grabacin u otros mtodos, sin el permiso previo y por escrito del editor. La infraccin de los derechos mencionados puede ser constitutiva de delito contra la propiedad intelectual (Art. 270 y siguientes del Cdigo Penal) Dirjase a CEDRO (Centro Espaol de Derechos Reprogrficos) si necesita fotocopiar o escanear algn fragmento de esta obra. Puede contactar con CEDRO a travs de la web www.conlicencia.com o por telfono en el 91 702 19 70 / 93 272 04 47 Ttulo original: My Life in Physics (2005) The Origin of the Universe (2006) Copyright 2005 y 2006 by Stephen W. Hawking de la traduccin: Javier Garca Sanz Diseo de la cubierta: 2010, Jorge Cabral 2010 de la presente edicin para Espaa y Amrica: CRTICA, S.L., Diagonal 662-664, 08034 Barcelona e-mail: editorial@ed-critica.es http:// www.ed-critica.es 2010. Impreso y encuadernado en Espaa

MI VIDA EN LA FSICA

btuve mi primer grado acadmico en Oxford. En mi examen final me preguntaron por mis planes futuros. Respond que si me daban la mxima calificacin ira a Cambridge, pero si obtena una calificacin menor me quedara en Oxford. Me dieron la mxima. Llegu a Cambridge como estudiante graduado en octubre de 1962. Haba solicitado trabajar con Fred Hoyle, el mayor defensor de la teora del estado estacionario y el ms famoso astrnomo britnico de la poca. Digo astrnomo porque en esa poca apenas se consideraba la cosmologa como un campo de estudio vlido, pero era en ella donde quera realizar mi investigacin, inspirado por lo que aprend en un curso de verano al que asist con un estudiante de Hoyle, Jayant Narlikar. Sin embargo, Hoyle ya tena bastantes estudiantes, de modo que, con gran disgusto por mi parte, se me asign a Dennis Sciama, alguien de quien yo no haba odo hablar. Pero eso fue probablemente lo mejor que me pudo ocurrir. Hoyle estaba casi siempre fuera, apenas pasaba por el departamento, y no me hubiera prestado mucha atencin. Por el contrario, Sciama, habitualmente en la universidad, se mostraba siempre disponible. Yo no estaba de acuerdo con muchas de sus ideas, en particular sobre el principio de Mach, pero eso me estimul para elaborar mi propia imagen. Cuando empec a investigar, las dos reas que parecan excitantes eran la cosmologa y la fsica de partculas elementales. Las partculas elementales eran el campo activo y en continuo cambio que atraa a muchos de los mejores cerebros, mientras que la cosmologa y la relatividad general se haban quedado atascadas y no haban avanzado desde la dcada de 1930. Feynman ha hecho un relato divertido de su asistencia a la conferencia sobre relatividad
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general y gravitacin en Varsovia en 1962. En una carta a su mujer deca, No estoy sacando nada de la reunin. No estoy aprendiendo nada. ste no es un campo activo porque no hay experimentos, y por ello pocos de los mejores cerebros trabajan en l. El resultado es que hay aqu un montn de pasmarotes (126) y eso no es bueno para mi tensin arterial. Recurdame que no vaya a ms conferencias sobre gravedad! Por supuesto, yo no saba todo esto cuando empec mi dedicacin. Pero pensaba que en esa poca la investigacin sobre partculas elementales se pareca mucho a la botnica. La electrodinmica cuntica, la teora de la luz y los electrones que gobierna la qumica y la estructura de los tomos, haba sido desarrollada por completo en las dcadas de 1940 y 1950. La atencin se haba desplazado ahora hacia las fuerzas nucleares fuerte y dbil entre partculas en el ncleo de un tomo, pero teoras de campos similares a la electrodinmica no parecan funcionar aqu. De hecho, la escuela de Cambridge, en particular, sostena que no haba una teora de campos subyacente. En su lugar, todo estara determinado por la unitariedad, es decir, la conservacin de la probabilidad, y por ciertas pautas caractersticas en la dispersin de partculas. Visto retrospectivamente, resulta sorprendente que se pensara que esta aproximacin fuera a funcionar, pero recuerdo el desprecio que despertaron los primeros intentos de teoras de campo unificado para las fuerzas nucleares dbiles. Sin embargo, son estas teoras de campos las que se recuerdan, mientras que la matriz S analtica ha sido olvidada. Me alegro de no haber empezado mi investigacin en partculas elementales. Nada de mi trabajo en ese perodo habra sobrevivido. Por el contrario, cosmologa y gravitacin eran en esa poca campos olvidados en espera de un desarrollo. A diferencia de lo que suceda con las partculas individuales, haba una teora bien definida, la teora de la relatividad general, pero se pensaba que era tre6

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mendamente difcil. La gente se pona tan contenta cuando encontraba cualquier solucin de las ecuaciones del campo, que no se preguntaba qu significado fsico tena, si es que tena alguno. sta era la vieja escuela de relatividad general que encontr Feynman en Varsovia. Pero la conferencia de Varsovia marc tambin el comienzo del renacimiento de la relatividad general, aunque se le puede perdonar a Feynman que no lo reconociera en ese momento. Entonces entr en el campo una nueva generacin y aparecieron nuevos centros de relatividad general. Dos de stos fueron de particular importancia para m. Uno estaba en Hamburgo bajo la direccin de Pascual Jordan. Nunca lo visit, pero admiraba sus elegantes artculos, que tanto contrastaban con el confuso trabajo previo en relatividad general. El otro centro estaba en el Kings College, en Londres, bajo la direccin de Hermann Bondi, otro proponente de la teora del estado estacionario aunque no comprometido ideolgicamente con ella, como Hoyle. Yo no haba estudiado muchas matemticas en la escuela ni en los muy fciles cursos de fsica en Oxford, de modo que Sciama me sugiri que trabajara en astrofsica. Pero, ya que no me dejaban trabajar con Hoyle, no iba a dedicarme adems a algo tan aburrido como la rotacin de Faraday. Yo haba ido a Cambridge a hacer cosmologa, y estaba decidido a hacer cosmologa, as que lea viejos libros de texto sobre relatividad general y me desplazaba a Londres cada semana con otros tres estudiantes para asistir a conferencias en el Kings College. Segua las palabras y las ecuaciones, pero no captaba realmente la esencia del tema. Adems, me haban diagnosticado una enfermedad neuronal motora, o ELA (esclerosis lateral amiotrfica), y tena que hacerme a la idea de que no iba a tener tiempo para acabar mi doctorado. Luego, repentinamente, hacia el final de mi segundo ao de investigacin, las cosas mejoraron. Mi enfermedad no avanzaba y mi trabajo cuajaba, as que empec a hacer progresos.
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Sciama estaba muy interesado en el principio de Mach, la idea de que los objetos deben su inercia a la influencia de toda la materia en el universo. l me sugiri que trabajara en esto, pero yo pensaba que sus formulaciones del principio de Mach no estaban bien definidas. Sin embargo, l me ense algo similar con respecto a la luz, la denominada electrodinmica de Wheeler-Feynman. sta deca que electricidad y magnetismo eran simtricos con respecto al tiempo. Sin embargo, cuando se encenda una lmpara, era la influencia de toda la materia en el universo la que causaba que las ondas luminosas viajaran desde la lmpara hacia fuera, en lugar de venir desde el infinito y terminar en la lmpara. Para que funcionase la electrodinmica de Wheeler-Feynman era necesario que toda la luz que sala de la lmpara fuera absorbida por otra materia. Esto sucedera en un universo en estado estacionario en el que la densidad de materia permaneciera constante, pero no en un universo Big Bang en el que la densidad disminuira a medida que ste se expandiera. Se afirmaba que esto demostraba, si es que era necesario hacerlo de nuevo, que vivimos en un universo en estado estacionario. Hubo una conferencia sobre la electrodinmica de Wheeler-Feynman y la flecha del tiempo en Cornell en 1963. Feynman estaba tan disgustado por los sinsentidos que se dijeron sobre la flecha del tiempo que se neg a que su nombre apareciera en las actas. Se le mencionaba como Seor X, pero todo el mundo saba quin era X. Pero me encontr con que Hoyle y Narlikar ya haban desarrollado la electrodinmica de Wheeler-Feynman en universos en expansin y luego haban pasado a formular una nueva teora de la gravedad simtrica con respecto al tiempo. Hoyle revel la teora en una reunin de la Royal Society en 1964. Yo estaba en la conferencia, y en el turno de preguntas dije que la influencia de toda la materia en un universo en estado estacionario hara las masas infinitas. Hoyle me pregunt que por qu deca eso, y yo respond que lo haba
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calculado. Todos pensaban que lo haba hecho mentalmente durante la conferencia, pero lo cierto es que yo comparta un despacho con Narlikar y haba visto un borrador del artculo. Hoyle se enfad. l estaba tratando de establecer su propio instituto y amenazaba con unirse a la fuga de cerebros hacia Amrica si no obtena los fondos necesarios. Crea que estaba all para sabotear sus planes. Sin embargo, l consigui su instituto y ms tarde me dio un puesto, de modo que no guardaba ningn resentimiento hacia m. La gran pregunta en cosmologa a comienzos de la dcada de 1960 era, tuvo el universo un comienzo? Muchos cientficos se oponan instintivamente a la idea, porque pensaban que un momento de creacin sera un lugar en donde la ciencia dejaba de ser vlida. Habra que apelar a la religin y a la mano de Dios para determinar cmo empez el universo. Por ello se propusieron dos escenarios alternativos. Uno era la teora del estado estacionario, en la que a medida que el universo se expanda, se creaba continuamente nueva materia para mantener la densidad constante de promedio. La teora del estado estacionario nunca tuvo una base terica muy fuerte porque requera un campo de energa negativa para crear la materia. Esto lo habra hecho inestable, con una desbocada produccin de materia y energa negativa. Pero, como teora cientfica, tena el gran mrito de hacer predicciones precisas que podan ponerse a prueba mediante observaciones. Ya en 1963 la teora del estado estacionario estaba en dificultades. El grupo de radioastronoma de Martin Ryle en el Cavendish hizo una bsqueda de radiofuentes dbiles. Hallaron que las fuentes estaban distribuidas en el cielo de forma bastante uniforme. Esto indicaba que probablemente estaban fuera de nuestra galaxia porque de no ser as estaran concentradas a lo largo de la Va Lctea. Pero la grfica del nmero de fuentes frente a la intensidad de la fuente no estaba de acuerdo con la prediccin de la teora del estado estacionario. Ha9

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ba demasiadas fuentes dbiles que indicaban que la densidad de fuentes era ms alta en el pasado distante. Hoyle y sus defensores propusieron explicaciones cada vez ms retorcidas de las observaciones, pero el clavo final en el atad de la teora del estado estacionario se puso en 1965 con el descubrimiento de un dbil fondo de radiacin de microondas. Esto no poda explicarse en la teora del estado estacionario, por mucho que Hoyle y Narlikar lo intentaran desesperadamente. Fue una suerte que no llegara a ser estudiante de Hoyle, porque habra tenido que defender el estado estacionario. El fondo de microondas indicaba que el universo haba tenido una etapa densa y caliente en el pasado, pero no demostraba que sta fuera el comienzo del universo. Se podra imaginar que el universo haba tenido una fase contractiva previa, y que haba rebotado de contraccin a expansin a una densidad alta pero finita. sta era evidentemente una pregunta fundamental, precisamente lo que yo necesitaba para completar mi tesis doctoral. La gravedad comprime la materia, pero la rotacin la disgrega. As que mi primera pregunta era, puede hacer la rotacin que el universo rebote? Junto con George Ellis pude demostrar que la respuesta era No, si el universo era espacialmente homogneo, es decir, si era igual en todos los puntos del espacio. Sin embargo, dos rusos, Lifshitz y Khalatnikov, afirmaban que haban demostrado que una contraccin general sin simetra exacta llevara siempre a un rebote, en el que la densidad permaneca finita. Este resultado era muy conveniente para el materialismo dialctico marxista-leninista, porque evitaba preguntas embarazosas sobre la creacin del universo. Por ello se convirti en un artculo de fe para los cientficos soviticos. Lifshitz y Khalatnikov eran miembros de la vieja escuela de relatividad general. Es decir, ellos planteaban todo un sistema de ecuaciones y trataban de obtener una solucin. Pero no estaba claro que la solucin que encontraran fuera la ms general. Sin embar10

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go, Roger Penrose introdujo un nuevo enfoque que no requera resolver explcitamente las ecuaciones del campo, sino slo ciertas propiedades generales tales como que la energa sea positiva y la gravedad atractiva. Penrose dio un seminario en el Kings College, en Londres, en enero de 1965. Yo no estuve en el seminario pero supe de l por Brandon Carter, con quien comparta un despacho en el entonces nuevo edificio del DAMTP en Silver Street. Al principio no poda entender cul era la idea. Penrose haba demostrado que una vez que una estrella moribunda se hubiera contrado hasta un cierto radio, habra inevitablemente una singularidad, un punto en donde el espacio y el tiempo llegan a un final. Por supuesto, pensaba yo: ya sabamos que nada poda impedir que una estrella fra masiva colapse bajo su propia gravedad hasta que alcanza una singularidad de densidad infinita. Pero las ecuaciones slo haban sido resueltas para el caso del colapso de una estrella perfectamente esfrica, y una estrella real no es exactamente esfrica. Si Lifshitz y Khalatnikov tenan razn, las desviaciones respecto de la simetra esfrica creceran a medida que la estrella colapsara y haran que diferentes partes de la estrella no se encontraran con otras y se evitara una singularidad de densidad infinita. Pero Penrose demostr que estaban equivocados. Pequeas desviaciones de la simetra esfrica no impediran la singularidad. Yo me di cuenta de que podan aplicarse argumentos similares a la expansin del universo. En este caso, pude probar que haba singularidades en donde el espaciotiempo tena un comienzo. As que, una vez ms, Lifshitz y Khalatnikov estaban equivocados. La relatividad general predeca que el universo debera tener un comienzo, un resultado que no pas desapercibido para la Iglesia. Los teoremas de singularidad que demostramos Penrose y yo requeran la hiptesis de que el universo tuviera una superficie de Cauchy, es decir, una superficie que corta una vez, y slo una, a
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cada curva de tipo tiempo. Por consiguiente, era posible que nuestros primeros teoremas de singularidad demostraran simplemente que el universo no tena una superficie de Cauchy. Aunque esto tena inters, su importancia no era comparable con el hecho de que el tiempo tenga un comienzo o un final. Por ello me propuse demostrar teoremas de singularidad que no requirieran la hiptesis de una superficie de Cauchy. En los cinco aos siguientes, Roger Penrose, Bob Geroch y yo desarrollamos la teora de la estructura causal en relatividad general. Era una hermosa sensacin la de tener todo un campo prcticamente para nosotros solos. Qu distinto de la fsica de partculas, donde la gente se atropellaba por conseguir la ltima idea! (Siguen as.) Hasta 1970 mi inters principal estaba en la singularidad Big Bang de la cosmologa, y no tanto en las singularidades que Penrose haba demostrado que ocurriran en estrellas que colapsan. Sin embargo, en 1967, Werner Israel obtuvo un resultado importante. Demostr que a menos que el remanente de una estrella que colapsa fuera exactamente esfrico, la singularidad que contena estara desnuda, es decir, sera visible para observadores externos. Esto habra significado que el fracaso de la relatividad general en la singularidad de una estrella que colapsa destruira nuestra capacidad para predecir el futuro del resto del universo. Al principio, muchos, incluido el propio Israel, pensaron que esto implicaba que puesto que las estrellas reales no son esfricas, su colapso dara lugar a singularidades desnudas y acabara con la predecibilidad. Sin embargo, Roger Penrose y John Wheeler propusieron una interpretacin diferente: que hay Censura Csmica. sta dice que la Naturaleza es recatada y oculta las singularidades en agujeros negros donde no pueden ser vistas. Yo tena en la puerta de mi despacho en DAMTP una pegatina que deca los agujeros negros no estn a la vista. Esto irritaba tanto al director
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del departamento que arregl mi eleccin para la Ctedra Lucasiana, me traslad a un despacho mejor a cuenta de ello y arranc personalmente el ofensivo cartel del viejo despacho. Mi trabajo sobre agujeros negros empez con un momento Eureka en 1970, unos das despus del nacimiento de mi primera hija, Lucy. Mientras estaba en la cama me di cuenta de que poda aplicar a los agujeros negros la teora de la estructura causal que haba desarrollado para teoremas de singularidad. En particular, el rea del horizonte, la frontera del agujero negro, crecera siempre. Cuando dos agujeros negros colisionan y se fusionan, el rea del agujero negro final es mayor que la suma de las reas de los agujeros originales. Esta y otras propiedades que descubrimos Jim Bardeen, Brandon Carter y yo sugeran que el rea era como la entropa de un agujero negro. Esto sera una medida de cuntos estados podra tener un agujero negro en su interior, para una misma apariencia exterior. Pero el rea no poda ser realmente la entropa, porque, como todo el mundo saba, los agujeros negros eran completamente negros y no podan estar en equilibrio con la radiacin trmica. Fue un perodo excitante que culmin en la escuela de verano de Les Houches en 1972, en donde resolvimos muchos de los problemas importantes en la teora de los agujeros negros. Esto era antes de que hubiera evidencia observacional de agujeros negros, lo que demuestra que Feynman se equivocaba cuando deca que un campo activo tiene que estar impulsado por el experimento. Lo mismo sucede con la teora M. El problema que nunca se resolvi era demostrar la hiptesis de Censura Csmica, aunque s fallaron varios intentos de refutarla. Es fundamental para todo trabajo sobre agujeros negros, de modo que tengo un gran inters en que sea cierta. Por ello he hecho una apuesta con Kip Thorne y John Preskill. Es difcil que la gane, y bastante posible que la pierda: bastara con encontrar un contraejemplo con una singularidad desnuda. De he13

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cho, ya he perdido una antigua versin de la apuesta por no ser suficientemente cuidadoso en el enunciado. Ellos no quedaron contentos con la camiseta que les ofrec en compensacin. Tuvimos tanto xito con la teora de la relatividad general clsica que me encontraba sin saber qu hacer en 1973 tras la publicacin con George Ellis de La estructura a gran escala del espacio tiempo. Mi trabajo con Penrose haba demostrado que la relatividad general dejaba de ser vlida en las singularidades. As que era obvio que el paso siguiente sera combinar la relatividad general, la teora de lo muy grande, con la teora cuntica, la teora de lo muy pequeo. Yo no tena formacin en la teora cuntica, y el problema de la singularidad pareca en esa poca demasiado difcil para un asalto frontal. As que, como ejercicio de calentamiento, consider cmo se comportaran las partculas y los campos gobernados por la teora cuntica cerca de un agujero negro. En particular, me pregunt: se pueden tener tomos en los que el ncleo sea un agujero negro primordial, formado en el universo primitivo? Para responderla, estudi cmo seran dispersados los campos cunticos por un agujero negro. Esperaba que parte de una onda incidente sera absorbida, y el resto sera dispersada. Pero para mi gran sorpresa, hall que pareca haber emisin desde el agujero negro. Al principio pens que deba de existir un error en mis clculos. Pero lo que me convenci de que era real fue que la emisin era exactamente la que se requera para identificar el rea del horizonte con la entropa de un agujero negro. Me gustara que esta sencilla frmula figure en mi lpida. El trabajo con Jim Hartle, Gary Gibbons y Malcolm Ferry revel la razn profunda para esta frmula. La relatividad general puede combinarse con la teora cuntica de una manera elegante si se reemplaza el tiempo ordinario por un tiempo imaginario. He tratado de explicar el tiempo imaginario en otras ocasiones, con xito diverso.
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Creo que es el adjetivo, imaginario, lo que lo hace tan confuso. Es ms fcil si se adopta la visin positivista de que una teora es simplemente un modelo matemtico. En este caso, el modelo matemtico tiene un signo menos cuando quiera que el tiempo aparezca dos veces. La aproximacin euclidiana a la gravedad cuntica, basada en el tiempo imaginario, fue utilizada por primera vez en Cambridge. Encontr mucha resistencia, pero hoy tiene aceptacin general. La radiacin de un agujero negro llevar energa, de modo que el agujero negro perder masa y se contraer. Finalmente, parece que el agujero negro se evaporar por completo y desaparecer. Esto planteaba un problema que incida en el corazn de la fsica. Mi clculo demostraba que la radiacin era exactamente trmica y aleatoria, como tiene que ser si el rea del horizonte va a ser la entropa del agujero negro. Entonces, cmo poda la radiacin saliente llevar toda la informacin sobre lo que form el agujero negro? Pero si la informacin se pierde, esto es incompatible con la mecnica cuntica. Esta paradoja se ha discutido durante treinta aos sin muchos avances, hasta que yo encontr lo que creo que es su solucin. La informacin no se pierde, pero no vuelve en una forma til. Es como quemar una enciclopedia. La informacin no se pierde, pero es muy difcil de leer. De hecho, Kip Thorne y yo hicimos una apuesta con John Preskill sobre la paradoja de la informacin. Yo le di a John una enciclopedia del bisbol. Quiz debera haberle dado slo las cenizas. Entre 1970 y 1980 trabaj sobre todo en agujeros negros y en la aproximacin euclidiana a la gravedad cuntica. Pero las sugerencias de que el universo primitivo haba pasado por un perodo de expansin inflacionaria renovaron mi inters en la cosmologa. Los mtodos euclidianos eran la forma obvia de describir fluctuaciones y transiciones de fase en un universo inflacionario. Celebramos un taller Nuffield en Cambridge en 1982, en el que participa15

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ron todos los actores importantes en el campo. En esta reunin dejamos establecida buena parte de nuestra imagen actual de la inflacin, incluidas las sumamente importantes fluctuaciones de densidad que dan lugar a la formacin de galaxias y, con ello, a nuestra existencia. Esto era diez aos antes de que se observaran las fluctuaciones en el fondo de microondas, de modo que tambin en gravedad la teora iba por delante del experimento. La idea que se tena de la inflacin en 1982 era que el universo empez con una singularidad Big Bang. Se supona que, cuando el universo se expanda, entraba de algn modo en un estado estacionario. Yo pensaba que esto era insatisfactorio porque todas las ecuaciones dejaran de ser vlidas en la singularidad. Pero a menos que uno supiera qu sali de la singularidad inicial, no podra calcular cmo evolucionara el universo. La cosmologa no tendra ningn poder predictivo. Tras el taller en Cambridge pas el verano en el Instituto de Fsica Terica de Santa Brbara, que acababa de fundarse. Vivamos en casas de estudiantes y yo iba al instituto en una silla de ruedas elctrica alquilada. Recuerdo a mi hijo menor Tim, de tres aos de edad, observando la puesta de sol en las montaas y diciendo, es un gran pas. Durante mi estancia en Santa Barbara habl con Jim Hartle sobre cmo aplicar la aproximacin euclidiana a la cosmologa. Segn De Witt y otros, el universo debera describirse por una funcin de onda que obedeciera a la ecuacin de Wheeler-De Witt. Pero qu era lo que distingua a la solucin particular de la ecuacin que representa a nuestro universo? Segn la aproximacin euclidiana, la funcin de onda del universo viene dada por una suma de Feynman sobre una cierta clase de historias en tiempo imaginario. Puesto que el tiempo imaginario se comporta como otra direccin en el espacio, las historias en el tiempo imaginario
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pueden ser superficies cerradas, como la superficie de la Tierra, sin principio ni fin. Jim y yo decidimos que sta era la eleccin de clase ms natural; de hecho, la nica eleccin natural. Habamos soslayado la dificultad cientfica y filosfica del comienzo del tiempo convirtindolo en una direccin en el espacio. Muchos fsicos tericos han sido formados en fsica de partculas antes que en relatividad general. Por ello se han interesado ms en clculos de lo que ellos observan en los aceleradores de partculas que en cuestiones sobre el comienzo y el final del tiempo. La idea era que si podan encontrar una teora que, en principio, les permitiera calcular la dispersin de partculas con precisin arbitraria, todo lo dems se seguira de algn modo. En 1985 se proclam que la teora de cuerdas era esta teora final, pero en aos posteriores se vio que la situacin era ms complicada y ms interesante. Parece que hay una red llamada teora M. Todas las teoras en la red de la teora M pueden considerarse como aproximaciones a una misma teora subyacente, en lmites diferentes. Ninguna de las teoras permite clculos de dispersin con precisin arbitraria, y ninguna puede considerarse como la teora fundamental de la que las dems son reflejo. En lugar de ello, todas deberan considerarse como teoras efectivas, vlidas en lmites diferentes. Los tericos de cuerdas llevan mucho tiempo utilizando este trmino, teora efectiva, como una descripcin peyorativa de la relatividad general. Sin embargo, la teora de cuerdas es igualmente una teora efectiva, vlida en el lmite en que la membrana de la teora M est enrollada en un cilindro de radio pequeo. Decir que la teora de cuerdas es slo una teora efectiva no es muy popular, pero es cierto. Puesto que se soaba con una teora que permitiera clculos de dispersin con precisin arbitraria, la gente rechazaba la relatividad general cuntica y la supergravedad con el argumento de que no eran renormalizables. Esto significa que son necesarias sustrac17

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ciones indeterminadas en cada orden de aproximacin para obtener respuestas finitas. De hecho, no es sorprendente que una simple teora de perturbaciones deje de ser vlida en la gravedad cuntica. No se puede considerar un agujero negro como una perturbacin del espacio plano. He hecho recientemente algn esfuerzo por hacer la supergravedad renormalizable, sumando a la accin trminos en derivadas ms altas. Esto introduce aparentemente fantasmas, estados con probabilidad negativa. Sin embargo, he hallado que esto es una ilusin. Nunca se puede preparar un sistema en un estado de probabilidad negativa. Pero la presencia de fantasmas significa que no se puede predecir con precisin arbitraria. Si se puede aceptar esto, se puede vivir felizmente con fantasmas. Esta aproximacin con derivadas ms altas y fantasmas permite reavivar el modelo de inflacin original de Starobinski y otros rusos. En ste, la expansin inflacionaria del universo est impulsada por los efectos cunticos de un gran nmero de campos de materia. Basado en la propuesta de ausencia de frontera, yo imagino el origen del universo como la formacin de burbujas de vapor en agua hirviendo. Las fluctuaciones cunticas llevan a la creacin espontnea de universos minsculos a partir de la nada. La mayora de los universos colapsan a la nada, pero algunos que alcanzan un tamao crtico se expandirn de una manera inflacionaria y formarn galaxias y estrellas, y quiz seres como nosotros. En conjunto, ha sido un tiempo glorioso para vivir y hacer investigacin en fsica terica. Nuestra imagen del universo ha cambiado mucho en los ltimos cuarenta aos, y me sentir feliz si se considera que he contribuido a ello. Quiero compartir mi excitacin y mi entusiasmo. No hay nada como el momento Eureka de descubrir algo que nadie saba antes. No voy a compararlo con el sexo, pero dura ms.

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egn el pueblo Boshongo del frica Central, en el comienzo solo haba oscuridad, agua y el gran dios Bumba. Un da Bumba, presa de un dolor de estmago, vomit el Sol. El Sol sec parte del agua, y apareci la Tierra. Todava con dolores, Bumba vomit la Luna, las estrellas y luego algunos animales: el leopardo, el cocodrilo, la tortuga y, finalmente, el hombre. Este mito de creacin, como muchos otros, trata de responder a preguntas que todos nos hacemos. Por qu estamos aqu? De dnde venimos? La respuesta que se sola dar era que los seres humanos tenan un origen relativamente reciente, porque resultaba obvio, incluso en tiempos muy tempranos, que la especie humana estaba mejorando en conocimientos y tecnologa. Por tanto, no poda remontarse muy lejos, pues de lo contrario habra avanzado an ms. Por ejemplo, segn el obispo Usher, el Libro del Gnesis situaba la creacin del mundo a las 9 de la maana del 27 de octubre del ao 4004 a. C. Por el contrario, el entorno fsico, como las montaas o los ros, cambia muy poco durante el tiempo de una vida humana. Por ello se pensaba que era un fondo constante que, o bien haba existido siempre como un paisaje vaco, o haba sido creado al mismo tiempo que los seres humanos. Sin embargo, no todos se sentan felices con la idea de que el universo tuviera un comienzo. Por ejemplo, Aristteles, el ms famoso de los filsofos griegos, crea que el universo haba existido siempre. Algo eterno es ms perfecto que algo creado. Sugiri que la razn de que viramos un progreso era que los diluvios, u otros desastres naturales, haban hecho retroceder la civilizacin a sus inicios una y otra vez. El mo21

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tivo para creer en un universo eterno era el deseo de evitar la invocacin de una intervencin divina que creaba el universo y lo pona en marcha. Recprocamente, quienes crean que el universo tuvo un principio, lo utilizaban como argumento a favor de la existencia de Dios como causa primera, o primer motor, del universo. Si uno crea que el universo tuvo un principio, la pregunta obvia era, qu sucedi con anterioridad a ese comienzo? Qu estaba haciendo Dios antes de hacer el Mundo? Estaba l preparando el Infierno para la gente que se hiciera tales preguntas? El problema de si el universo tuvo o no un principio fue una gran preocupacin para el filsofo alemn Immanuel Kant. l pensaba que en ambos casos haba contradicciones lgicas, o antinomias. Si el universo tuvo un principio, por qu esper un tiempo infinito antes de comenzar? l llamaba a esto, la tesis. Por el contrario, si el universo haba existido siempre, por qu necesit un tiempo infinito para alcanzar la fase actual? Llamaba a esto la anttesis. Tanto tesis como anttesis dependan de la hiptesis que haca Kant, y casi todos los dems, de que el tiempo era Absoluto. Es decir, iba desde el infinito pasado al infinito futuro, independientemente de cualquier universo que pudiera o no pudiera existir en este fondo. sta es an la imagen que tienen hoy muchos cientficos en la mente. Sin embargo, en 1915 Einstein introdujo su revolucionaria Teora de la Relatividad General. En sta, espacio y tiempo ya no eran Absolutos, ya no eran un fondo fijo para los sucesos. En su lugar, eran magnitudes dinmicas que estaban conformadas por la materia y la energa en el universo. Slo estaban definidas dentro del universo, de modo que no tena sentido hablar de un tiempo antes del principio del universo. Sera como preguntar por un punto al sur del Polo Sur. No est definido. Si el universo fuera esencialmente invariable en el tiempo, como era creencia general antes de la dcada de 1920, no habra razn para que el tiempo no estuviera
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definido en un pasado arbitrariamente lejano. Cualquier denominado principio del universo sera artificial, en el sentido de que se podra extender la historia hacia atrs a tiempos anteriores. As, podra ser que el universo se hubiera creado el ao pasado, pero con todos los recuerdos y pruebas fsicas que le hicieran parecer mucho ms viejo. Esto plantea profundas preguntas filosficas sobre el significado de la existencia. Yo las tratar adoptando lo que se denomina un enfoque positivista. La idea es que interpretamos lo que entra en nuestros sentidos en trminos de un modelo que hacemos del mundo. Uno no puede preguntar si el modelo representa realidad, slo puede preguntar si funciona. Un modelo es un buen modelo si, primero, interpreta un amplio rango de observaciones en trminos de un modelo sencillo y elegante. Y segundo, si el modelo hace predicciones precisas que pueden ser puestas a prueba y posiblemente refutadas mediante observacin. En trminos del enfoque positivista se pueden comparar dos modelos del universo: uno en el que el universo fue creado el ao pasado y otro en que el universo exista desde mucho antes. El modelo en el que el universo exista desde hace mucho ms de un ao puede explicar cosas tales como gemelos idnticos que tienen una causa comn hace ms de un ao. Por el contrario, el modelo en que el universo fue creado el ao pasado no puede explicar tales sucesos. De modo que el primer modelo es mejor. Uno no puede preguntar si el universo exista realmente hace ms de un ao o simplemente lo pareca. En el enfoque positivista no hay diferencia. En un universo invariable no habra ningn punto de partida natural. Sin embargo, la situacin cambi radicalmente cuando Edwin Hubble empez a hacer observaciones con el telescopio de cien pulgadas en el Monte Wilson en la dcada de 1920. Hubble hall que las estrellas no estn uniformemente distribuidas en el espacio, sino agrupadas en enormes conjuntos llama23

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dos galaxias. Midiendo la luz procedente de las galaxias, Hubble pudo determinar sus velocidades. l esperaba que hubiera tantas galaxias movindose hacia nosotros como alejndose de nosotros. Esto es lo que sucedera en un universo invariable en el tiempo. Pero para su sorpresa, Hubble hall que casi todas las galaxias se estaban alejando de nosotros. El universo no era invariable en el tiempo como todos haban pensado hasta entonces. Se estaba expandiendo. Las distancias entre galaxias distantes estaban aumentando con el tiempo. La expansin del universo fue uno de los descubrimientos intelectuales ms importantes del siglo xx (de cualquier siglo). Trans form el debate sobre si el universo tuvo un principio. Si las galaxias se estn alejando ahora, deben de haber estado ms juntas en el pasado. Si su velocidad hubiera sido constante, todas habran estado amontonadas hace unos 15.000 millones de aos. Fue esto el inicio del universo? Muchos cientficos seguan sin sentirse a gusto con que el universo tuviera un comienzo, porque ello pareca implicar que la fsica dejaba de ser vlida. Habra que invocar a un agente externo, que por conveniencia se puede llamar Dios, para determinar cmo empez el universo. Por eso propusieron teoras en las que el universo se estaba expandiendo en el tiempo presente, pero no haba tenido un principio. Una de stas era la teora del Estado Estacionario, propuesta por Bondi, Gold y Hoyle en 1948. La idea de la teora del Estado Estacionario era que, a medida que las galaxias se separaran, se formaran nuevas galaxias a partir de materia que se supona que se estaba creando continuamente por todo el espacio. El universo habra existido siempre y habra parecido igual en todo momento. Esta ltima propiedad tena la gran virtud, desde un punto de vista positivista, de ser una prediccin precisa que poda ser puesta a prueba mediante observacin. El grupo de radioastronoma de Cambridge, dirigido por Martin Ryle, hizo una ex24

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ploracin de radiofuentes dbiles a comienzos de la dcada de 1960. stas estaban distribuidas de manera bastante uniforme a lo largo del cielo, lo que indicaba que la mayora de las fuentes estn fuera de nuestra galaxia. Las fuentes ms dbiles estaran, por trmino medio, ms alejadas. La teora del Estado Estacionario predeca una forma para la grfica del nmero de fuentes frente a la intensidad de la fuente. Pero las observaciones mostraron ms fuentes dbiles de las predichas, lo que indicaba que la densidad de fuentes era ms alta en el pasado. Esto contradeca la hiptesis bsica de la teora del Estado Estacionario, que todo era constante en el tiempo. Por esta, y otras razones, la teora del Estado Estacionario fue abandonada. Otro intento de evitar que el universo tuviera un principio fue la sugerencia de que hubo una fase contractiva previa pero, debido a la rotacin y a irregularidades locales, no toda la materia habra cado al mismo punto. En su lugar, las diferentes partes de la materia no se habran encontrado y el universo se habra expandido de nuevo sin que la densidad llegara a hacerse infinita. Dos rusos, Lif shitz y Khalatnikov, pretendan haber demostrado que una contraccin general sin simetra exacta llevara siempre a un rebote sin que la densidad llegara a hacerse finita. El resultado era muy conveniente para el materialismo dialctico marxista-leninista, porque evitaba preguntas embarazosas sobre la creacin del universo. Por ello se convirti en un artculo de fe para los cientficos soviticos. Cuando Lifshitz y Khalatnikov publicaron esto yo era un estudiante de investigacin de 21 aos en busca de algo con que completar mi tesis doctoral. Yo no me crea su supuesta demostracin, y con Roger Penrose me propuse desarrollar nuevas tcnicas matemticas para estudiar la cuestin. Demostramos que el universo no poda rebotar. Si la Teora de la Relatividad de Einstein es correcta, habr una singularidad, un punto de densidad y curvatura espaciotemporal infinita, donde el tiempo tiene un principio. Una
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prueba observacional para confirmar la idea de que el universo tuvo un comienzo muy denso lleg en octubre de 1965, pocos meses despus de mi primer teorema de singularidad, con el descubrimiento de un dbil fondo de microondas por todo el espacio. Estas microondas son similares a las del horno microondas que tienen ustedes en casa, pero mucho menos potentes. Slo calentaran su pizza a 271,3 C, lo que no sirve de mucho para descongelarla, ya no digamos para cocinarla. Ustedes mismos pueden observar realmente estas microondas. Sintonicen su televisor a un canal vaco. Un pequeo tanto por ciento de la nieve que ven en la pantalla estar producido por este fondo de microondas. La nica interpretacin razonable del fondo es que se trata de la radiacin residual de un estado temprano muy denso y caliente. A medida que el universo se expandiera, la radiacin se habra enfriado hasta ser slo el dbil remanente que observamos hoy. Aunque los teoremas de singularidad que demostramos Penrose y yo predecan que el universo tuvo un principio, no decan cmo haba empezado. Las ecuaciones de la Relatividad General dejaban de ser vlidas en la singularidad. As, la teora de Einstein no puede predecir cmo empieza el universo, sino slo cmo evolucionar una vez que ha comenzado. Se pueden adoptar dos actitudes ante los resultados de Penrose y yo. Una es que Dios decidi cmo empez el universo por razones que no podramos entender. sta era la visin del Papa Juan Pablo II. En una conferencia sobre cosmologa en el Vaticano, el Papa dijo a los delegados que era correcto estudiar el universo despus de su comienzo, pero que no deban buscar el principio mismo, porque ste era el momento de la creacin, y la obra de Dios. Me alegr de que no se hubiera dado cuenta de que yo haba presentado en la conferencia un artculo donde sugera cmo empez el universo. No me imaginaba siendo conducido ante la Inquisicin, como Galileo.
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La otra interpretacin de nuestros resultados, preferida por la mayora de los fsicos, es que stos indican que la Teora de la Relatividad General deja de ser vlida en los campos gravitatorios muy intensos en el universo primitivo. Debe reemplazarse por una teora ms completa. Esto era de esperar, en cualquier caso, porque la Relatividad General no tiene en cuenta la estructura a pequea escala de la materia, que est gobernada por la teora cuntica. Pero cuando el universo tiene el tamao de Planck, una milsima de billonsima de trillonsima de centmetro, las dos escalas son iguales, y hay que tener en cuenta la teora cuntica. Para entender el origen del universo tenemos que combinar la Teora de la Relatividad General con la teora cuntica. Parece que la mejor forma de hacerlo es utilizar la idea de Feynman de una suma sobre historias. Richard Feynman era un personaje pintoresco, que tocaba los bongos en un club de strip-tease en Pasadena, a la vez que ejerca como fsico brillante en el Instituto de Tecnologa de California. l propuso que un sistema iba de un estado A a otro estado B por todos los caminos o historias posibles. Cada camino o historia tiene una cierta amplitud o intensidad, y la probabilidad de que el sistema vaya de A a B se obtiene sumando las amplitudes para cada camino. Habr una historia en la que la Luna est hecha de queso azul, pero su amplitud ser muy pequea: malas noticias para los ratones. La probabilidad para el estado del universo en el tiempo presente viene dada sumando las amplitudes para todas las historias que terminan en dicho estado. Pero cmo empezaron las historias? sta es la cuestin del origen planteada de otra manera. Requiere un Creador que decrete cmo empez el universo? O el estado inicial del universo est determinado por una ley de la ciencia? De hecho, esta pregunta surgira incluso si las historias del universo se remontaran hasta el infinito pasado. Pero es ms inmediata si el universo empez hace slo 15.000 millones de aos.
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El problema de lo que sucede en el principio del tiempo es algo parecido a la pregunta de qu suceda en el borde del mundo, cuando la gente pensaba que el mundo era plano. Es el mundo un plato llano con el mar derramndose por el borde? Yo lo he puesto a prueba experimentalmente. He dado la vuelta al mundo y no me he cado. Como todos sabemos, el problema de lo que sucede en ese borde qued resuelto cuando la gente se dio cuenta de que el mundo no era un plato llano, sino una superficie curva. Sin embargo, el tiempo pareca ser diferente. Semejaba independiente del espacio, y similar a un juego de trenes elctricos. Si hubo un principio, alguien tuvo que poner en marcha los trenes. La Teora de la Relatividad General de Einstein unific tiempo y espacio como espaciotiempo, pero el tiempo segua siendo diferente del espacio; era como un pasillo, que o bien tena un principio y un final, o bien continuaba para siempre. Sin embargo, Jim Hartle y yo nos dimos cuenta de que cuando se combina la Relatividad General con la Teora Cuntica, ese tiempo puede comportarse como otra direccin en el espacio en condiciones extremas. Esto significa que se puede prescindir del problema de que el tiempo tenga un principio de una forma similar a como prescindimos del borde del mundo. Supongamos que el principio del universo fuera como el Polo Sur de la Tierra, y que la latitud geogrfica desempeara el papel del tiempo. El universo empezara como un punto en el Polo Sur. Cuando uno se moviera hacia el norte, los crculos de latitud constante, que representan el tamao del universo, se expandiran. Preguntar qu sucedi antes del comienzo del universo se convertira en una pregunta sin sentido, porque no hay nada al sur del Polo Sur. El tiempo, medido en grados de latitud, tendra un principio en el Polo Sur, pero el Polo Sur es un punto como cualquier otro, o al menos eso me han dicho. He estado en la Antrtida, pero no en
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el Polo Sur. Las mismas leyes de la naturaleza que valen en el Polo Sur son vlidas en cualquier otro lugar. Esto acabara con la objecin tradicional a que el universo tenga un principio: que sera un lugar donde las leyes normales dejaran de ser vlidas. El comienzo del universo estara gobernado por las leyes de la ciencia. La imagen que elaboramos Jim Hartle y yo de la creacin cuntica espontnea del universo sera algo parecida a la formacin de burbujas de vapor en agua hirviendo. La idea es que las historias ms probables del universo seran como las superficies de las burbujas. Apareceran muchas pequeas, que desapareceran enseguida. stas corresponden a miniuniversos que se expandiran pero colapsaran de nuevo cuando todava tuvieran un tamao microscpico. Son universos alternativos posibles, aunque no resultan de mucho inters puesto que no duran lo suficiente para desarrollar galaxias y estrellas, y mucho menos vida inteligente. Sin embargo, algunas de las pequeas burbujas crecen hasta alcanzar un cierto tamao en el que estn a salvo de un re-colapso. Seguirn expandindose a un ritmo cada vez mayor, y formarn las burbujas que vemos. stas correspondern a universos que empezaran expandindose a un ritmo cada vez mayor. Esto se llama inflacin, igual que la subida de precios todos los aos. El rcord mundial de inflacin se alcanz en Alemania tras la primera guerra mundial. Los precios se multiplicaron por un factor de diez millones en un perodo de dieciocho meses. Pero esto no era nada comparado con la inflacin en el universo primitivo. El universo se expandi en un factor de un billn de billones en una minscula fraccin de segundo. A diferencia de la inflacin en los precios, la inflacin en el universo primitivo fue algo muy bueno. Dio lugar a un universo muy grande y uniforme, tal como el que observamos. Sin embargo, no sera completamente uniforme. En
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la suma sobre historias, las historias que son ligeramente irregulares tendrn probabilidades casi tan altas como la historia completamente uniforme y regular. Por ello, la teora predice que es probable que el universo primitivo sea ligeramente no uniforme. Estas irregularidades produciran pequeas variaciones en la intensidad del fondo de microondas segn las diferentes direcciones de procedencia. El fondo de microondas ha sido observado por el satlite WMAP, y se ha visto que tiene exactamente el tipo de variaciones predicho. As que sabemos que estamos en la lnea correcta. Las irregularidades en el universo primitivo significarn que unas regiones tendrn una densidad ligeramente mayor que otras. La atraccin gravitatoria de la densidad extra frenar la expansin de la regin, y eventualmente puede hacer que la regin colapse para formar galaxias y estrellas. As que examinemos bien el mapa del cielo de microondas. Es el plano para la estructura global del universo. Nosotros somos el producto de fluctuaciones cunticas en el universo muy primitivo. Realmente Dios juega a los dados. Hemos hecho enormes avances en cosmologa en los cien ltimos aos. La Teora de la Relatividad General y el descubrimiento de la expansin del universo hicieron aicos la vieja imagen de un universo sin principio ni fin. En su lugar, la relatividad general predeca que el universo, y el propio tiempo, empezara en el Big Bang. Tambin predeca que el tiempo tendra un final en los agujeros negros. El descubrimiento del fondo csmico de microondas y las observaciones de agujeros negros dan apoyo a estas conclusiones. Esto supone un profundo cambio en nuestra imagen del universo y de la propia realidad. Aunque la Teora de la Relatividad General predeca que el universo debe haber surgido de un perodo de alta curvatura en el pasado, no poda predecir cmo emergera el universo del Big Bang. As pues, la relatividad general por s misma no puede responder a la pregunta central en cosmo30

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loga: por qu el universo es como es? Sin embargo, si se combina la relatividad general con la teora cuntica quiz sea posible predecir cmo podra empezar el universo. Inicialmente se expandira a un ritmo cada vez mayor. La unin de las dos teoras predeca que durante este denominado perodo inflacionario se desarrollaran pequeas fluctuaciones que llevaran a la formacin de galaxias, estrellas y el resto de la estructura del universo. Esto est confirmado por observaciones de pequeas no-uniformidades en el fondo csmico de microondas, exactamente con las propiedades predichas. As que parece que estamos en vas de entender el origen del universo, aunque se necesitar mucho ms trabajo. Una nueva ventana al universo muy primitivo se abrir cuando podamos detectar ondas gravitatorias midiendo con precisin las distancias entre naves espaciales. Las ondas gravitatorias se propagan libremente hasta nosotros desde los tiempos ms remotos, sin ser perturbadas por ningn material interpuesto. Por el contrario, la luz sufre mltiples dispersiones por parte de electrones libres. La dispersin contina hasta que los electrones quedan neutralizados, al cabo de 300.000 aos. Pese a haber tenido grandes xitos, no todo est resuelto. An no tenemos una buena comprensin terica de las observaciones que indican que la expansin del universo se est acelerando de nuevo, tras un largo perodo de frenado. Sin esa comprensin no podemos estar seguros del futuro del universo. Continuar expandindose para siempre? Es la inflacin una ley de la Naturaleza? O finalmente el universo colapsar de nuevo? Continuamente se producen nuevos resultados observacionales y avances tericos. La cosmologa es una disciplina muy activa y excitante. Nos estamos acercando a responder a preguntas ancestrales. Por qu estamos aqu? De dnde venimos?

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