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Son pocos los hombres que ven cmo sus sueos se convierten en realidad.

Uno de ellos fue el oficial Dirk Struan, escocs, que lleg en 1841 a la turbulenta ciudad de Hong Kong a bordo del buque insignia ingls. l haba soado una ciudad inhspita, extica y violenta, a caballo entre Oriente y Occidente; y con el tiempo se convirti en el Tai-pan, el jefe supremo de un imperio de opio y de barcos, de crmenes y de traiciones, de luchas polticas y de contrabando. Esta novela, dotada de una enorme fuerza narrativa, tiene por escenario el mayor puerto del mundo y muestra el feroz combate de las sectas rivales, la lucha por el poder entre las bellas y peligrosas mujeres de la isla; el conflicto, en fin, de la sed de poder de Dirk Struan, que no vacilaba en utilizar como peones el futuro de Oriente y Occidente.

James Clavell

Tai-Pan
(Saga asitica - 02)
ePUB v1.0
betatron 12.01.2012

Ttulo: Tai-Pan 1966, James Clavell Ttulo original: Tai-Pan Traduccin de Fernando Corriplo Serie: Saga asitica 2 Editorial: Editorial bruguera ISBN: 9788402066565

Nota sobre el autor


James Clavell (10 de octubre de 1924 - 7 de septiembre de 1994) fue un novelista y guionista famoso por sus novelas Shogn, Tai-pan y El rey de las ratas, as como la pelcula La gran evasin. Naci en Sdney, Australia (algunas fuentes citan que naci en el Reino Unido y fue llevado a Australia a temprana edad), fue bautizado como Charles Edmund DuMaresq de Clavelle. Su padre fue un oficial de la Marina Real por lo que fue educado en diferentes lugares del mundo. En 1940 a la edad de 16 aos se uni a la Artillera Real Britnica y fue enviado a Malasia para pelear contra los japoneses. Fue herido por una ametralladora, capturado y enviado a un campo de prisioneros japons en la Isla de Java. Despus fue transferido a la prisin de Changi cerca de Singapur. Como la mayora de prisioneros de guerra, sufri los malos tratos de sus captores japoneses, aunque la mayora de los guardias eran coreanos. Sus experiencias en estos campos fueron la base de su primera novela, El Rey de las Ratas, publicada en 1962. Sin embargo todas estas malas experiencias no interfirieron para que escribiera sobre la cultura Japonesa en su novela Shogn. Para 1946 logr el rango de Capitn, pero un accidente en motocicleta termin con su carrera militar. Ingres a la Universidad de Birmingham donde conoci a April Stride, una actriz, con la que se cas en 1951. Por ella fue que se introdujo en la industria del cine y desarroll su inters en volverse director. Se mud con su familia a Nueva York en 1953, donde trabaj en televisin y despus en Hollywood. Eventualmente se fue ganando fama como guionista con sus pelculas como La Mosca y Watusi. Fue co-escritor de la pelcula clsica La gran evasin (The Great Escape), con lo que gan gran reputacin en Hollywood. Para 1959 produca y diriga sus pelculas. En 1963 se naturaliz ciudadano de los Estados Unidos de Norteamrica. Muri de un ataque al corazn mientras luchaba contra el cncer, en Suiza en 1994, un mes antes de cumplir 70 aos.

A Tai-Tai, a Holly y a Michaela

NOTA DEL AUTOR


Deseo expresar mi agradecimiento al pueblo de Hong-Kong, que me ha proporcionado tanto de su tiempo y de sus conocimientos, y me permiti estudiar su presente y su pasado. Este, desde luego, no es un libro histrico, sino una novela. Sus personajes son hombres y mujeres creados por la imaginacin del autor, y no se ha pretendido hacer alusin a persona alguna o entidad comercial que exista o haya existido en Hong-Kong.

LIBRO PRIMERO
Dirk Struan subi al alczar del Vengeance, buque insignia de Su Majestad, y se acerc a la borda. El navio de lnea, de setenta y cuatro caones, se hallaba anclado a media milla de la isla, y le rodeaban los dems barcos de la flota, los transportes de la fuerza expedicionaria, y los buques mercantes y los clpers cargados de opio de los mercaderes. Era el amanecer de un da grisceo y glido: el martes 26 de enero de 1841. Mientras Struan cruzaba la cubierta principal, ech una mirada a tierra y sinti que le invada la emocin. La guerra contra China se haba desarrollado segn sus planes, y la victoria lleg de acuerdo con sus previsiones. El precio de esa victoria, la isla que estaba al alcance de su vista, era algo que haba codiciado durante veinte aos. Y ahora se dispona a desembarcar en ella para formalizar su toma de posesin, a fin de que ese trozo de tierra china se convirtiese en un florn ms de la corona de Su Britnica Majestad, la reina Victoria. La isla de Hong-Kong, treinta millas cuadradas de montaa rocosa, situada en la parte oriental de la desembocadura del gran ro Si-Kiang, al sur de China, y a un millar de metros de tierra firme. Terreno inhspito, rido y deshabitado, con excepcin de un diminuto poblado de pescadores situado en la costa sur de la isla, la cual se hallaba justamente en el camino de los colosales ciclones que se producan anualmente en el Pacfico. Hong-Kong estaba limitada al Este y al Oeste por peligrosos bajos y arrecifes, y, en conjunto, resultaba un trozo de terreno inservible para el mandarn nombre que se daba al representante del emperador de China, en cuya provincia se encontraba situada. Pero Hong-Kong dispona del mayor puerto de la tierra, y era el primer peldao para el acceso de Struan a China. Atencin, ah! orden el joven oficial de guardia a un infante de Marina de roja casaca. Que traigan la lancha del seor Struan a la escala del alczar! Si, seor! dijo el soldado, que se inclin sobre la borda y repiti la orden en vos alta. Slo ser un momento, seor manifest el oficial, tratando de disimular la inquietud que le produca la presencia del magnate del comercio, cuya personalidad era ya legendaria en los mares de China. No hay prisa, muchacho contest Struan, un hombre gigantesco, con el rostro curtido por mil tormentas marinas. Struan vesta una levita azul con botones de plata, y sus ajustados calzones blancos estaban introducidos con cierto descuido en las botas de mar. Iba armado como de costumbre, con un pual en el cinto, cerca de la espalda, y con otro en la bota derecha. Tenia cuarenta y tres aos, era pelirrojo, y sus ojos de color verde esmeralda. Es un da apacible dijo. S, seor. Struan descendi por la pasarela, se coloc en la proa del bote y sonri a su hermanastro Robb, algo ms joven que l, que ya estaba sentado en el centro de la pequea embarcacin. Vamos con retraso declar ste, devolvindole la sonrisa. As es. Su Excelencia y el almirante estaban muy comunicativos.

Struan ech un vistazo a la isla durante unos instantes, y luego hizo una sea al contramaestre. Larga! A tierra, seor McKay! exclam. A la orden, seor! Por fin, eh, Tai-Pan? dijo Robb. Tai-Pan significa en chino Jefe Supremo. En una compaa, un ejrcito o una flota, slo hay un hombre al que se designa as: aquel que detenta el poder efectivo. Por fin dijo Struan. Era Tai-Pan, de la Noble Casa.

CAPITULO PRIMERO
Es una inmundicia de isla dijo Brock, mirando en torno suyo por la playa, y hacia las montaas . Tenemos toda China al alcance de nuestras manos, y lo nico que conseguimos es este islote desierto. Brock se hallaba en la orilla con dos de sus compaeros, que, como l, comerciaban con productos de China. Los acompaaban otros mercaderes y oficiales de la fuerza expedicionaria. Todos ellos esperaban al oficial de la Armada Real para que diera comienzo la ceremonia. Una guardia de honor de veinte infantes de Marina formaban dos filas perfectas junto al mstil de la bandera, poniendo con sus casacas rojas una nota de color en el montono contorno. Algo ms all se encontraba el grupo de marineros que acababan de plantar el mstil sobre el pedregoso suelo. Al sonar ocho campanadas era el momento convenido para izar la bandera dijo Brock, con la voz ronca por la impaciencia. Ya ha pasado una hora. Qu demonios causa esta demora? Mala cosa es maldecir en martes, seor Brock afirm Jeff Cooper, un americano de Boston, delgado y de nariz aguilea, que vesta una levita negra y se tocaba con una chistera que llevaba sobre la cabeza. Muy mala cosa! El amigo de Cooper, Wilf Tillman, se irgui un tanto al or el punzante tono de la voz nasal del otro. Tillman era rechoncho, de rudo aspecto, y proceda de Alabama. Y yo le digo que todo esto es mala cosa asegur Brock. S, un maldito asunto. Quiz no sea as, seor dijo Tillman. El futuro del comercio con China se halla aqu, sea bueno o mal asunto. Brock mir al joven con gesto desdeoso y contest: Hong-Kong no tiene futuro. Lo que necesitamos son puertos establecidos en la costa de China. Es que no lo sabe, por todos los cielos? El puerto de la isla es el mejor de estos mares intervino Cooper. Hay mucho espacio para carenar y reabastecer a todos nuestros buques. Tambin sobra sitio para construir viviendas y almacenes. Y no hay intromisin de los chinos, hasta el momento. Una colonia debe tener tierra cultivable y campesinos, seor Cooper. Algo que le proporcione ingresos replic Brock, con creciente impaciencia. Puedo recorrer toda la isla en su compaa, si gusta, y no encontraremos campos, ni ros, ni terrenos de pastoreo. Por lo tanto, no habr carne ni hortalizas. Todo lo que necesitemos tendr que llegar por mar. Mire esta costa. Hasta el pescado parece estar podrido. Y quin va a pagar para mantener Hong-Kong, eh? Nosotros y nuestro comercio, por todos los cielos! De modo que esa era la clase de colonia que usted deseaba, seor Brock? Yo cre que el Imperio Britnico Cooper escupi diestramente a barlovento tena ya demasiadas de esas colonias. La mano de Brock se pos rpidamente sobre la empuadura de su cuchillo. Escupe para aclarar la garganta o para ofender al Imperio? inquiri Brock. Este era un hombre de unos cincuenta aos, corpulento, tuerto, tan duro e impenetrable como el hierro con que haba cambalacheado de joven en Liverpool, y tan fuerte y peligroso como los navos mercantes de combate en los que huy, y sobre los que a la postre vino a mandar, como jefe de la firma Brock e Hijos. Vesta con riqueza, y la empuadura de su cuchillo estaba enjoyada. Su barba era entrecana, lo

mismo que su cabello. Hace un da bastante fro, seor Brock intervino con rapidez Tillman, irritado en su fuero interno ante la falta de tacto de su amigo. Brock no era un hombre con el que pudiera jugarse, y mucho menos mostrar hacia l una abierta enemistad. Verdad que el viento es helado, eh, Jeff? agreg Tillman. Cooper asinti brevemente con la cabeza, pero no apart la mirada de Brock. Careca de pual, pero tenia un derringer [1] en el bolsillo. Cooper era de la misma estatura que Brock, y aunque ms delgado, no tema a nadie. V oy a darle un buen consejo, seor Cooper dijo Brock. Ser mejor que no escupa despus de decir Imperio Britnico. Hay muchos que no se detendrn a pensarlo demasiado. Gracias, seor Brock, procurar recordarlo contest Cooper, con toda soltura. Y yo, a mi vez, le dar otro consejo: Trae mala suerte maldecir en martes. Brock se contuvo a duras penas. Estaba seguro de que al fin aplastara a Cooper, a Tillman y a la compaa de ambos, la ms importante de los mercaderes americanos. Ahora, en cambio, les necesitaba como aliados contra Dirk y Robb Struan. Brock maldijo a los hados. Estos, que para los chinos eran una mezcla de suerte, desgracia, Dios y demonio, todo junto, haban hecho de Struan y compaa la casa ms importante de Asia. Tan rica y poderosa era su empresa, que los dems traficantes la designaban con cierto temor y envidia la Noble Casa. Noble porque era la primera en riqueza, en podero, en el comercio, en el nmero de sus clpers; pero sobre todo, debido a que Dirk Struan era Tai-Pan, el Tai-Pan entre los dems tai-pan de Asia. Y los hados ya haban hecho perder a Brock un ojo diecisiete aos antes, el mismo ao en que Struan fund su imperio martimo. Ocurri frente a la isla Chu-Shan. Esta se halla al sur del enorme puerto de Shanghai, cerca de la desembocadura del caudaloso ro Yangts. Brock logr capear el monzn con un considerable cargamento de opio, y Dirk Struan le segua algunos das ms atrs, tambin con opio. Brock lleg a ChuShan el primero, vendi su cargamento y volvi al mar, lleno de contento al pensar que Struan tendra que ir ms al Norte, a buscar otros puertos, lo que entraaba nuevos riesgos. Brock se dirigi hacia el Sur, al puerto de Macao, donde tena su base, con los cofres llenos de oro y un fuerte viento de popa. Entonces se desat un violento temporal que barri los mares de China. Los chinos llaman a estas tormentas taifung, o Vientos Supremos. Los mercaderes las llaman tifones y son aterradoras. El tifn zarande implacablemente el navio de Brock. ste qued aprisionado por los mstiles, y los cabos que se desplomaban sobre cubierta. Sus hombres consiguieron librarle, pero antes el cncamo de un grillete le haba destrozado el ojo izquierdo. Brock se levant, sin embargo, y ayud a los marineros a liberar el barco del lastre de jarcias y palos que amenazaban con enviarle al fondo. Casi por milagro, el buque recuper la estabilidad. Luego, Brock verti brandy en la sangrante cuenca del ojo. An ahora se estremeca, recordando el dolor que sinti. Penosamente lleg Brock a puerto, bastante despus de que fuera dado por perdido, y con su hermoso clper de tres mstiles convertido en un casco desmantelado, desprovisto de aparejos, mstiles y caones. Cuando Brock pudo reponer la arboladura, los caones, la plvora, las municiones y los hombres, as como comprar otro cargamento de opio, todos los beneficios del viaje anterior se haban desvanecido. Struan cape el mismo temporal en una pequea lorcha, embarcacin con casco chino y aparejo ingls, que se empleaba para el contrabando costero con buen tiempo. Las condiciones del navio le

permitieron llegar a salvo, y elegante e indemne, como de costumbre, Struan se hallaba en el puente de su nave, preparado para recibir a Brock, con sus singulares ojos verdes mirndole burlonamente. Dirk y los malditos hados, pens Brock. Ellos permitieron que Struan convirtiese aquella lorcha en una flota de clpers y de centenares de lorchas ms; en numerosos almacenes y dinero contante y sonante, para gastar; en su maldita Noble Casa. Tambin los hados haban llevado a Brock e Hijos a un condenado segundo lugar. El segundo. Y, por ltimo, fueron ellos los que enviaron al pusilnime plenipotenciario, el condenado honorable Longstaff, al que aguantaban desde haca aos. La compra de la isla era el golpe final. Al demonio con Hong-Kong y con Struan! De no haber sido por el plan de Struan, nunca hubieran ganado la guerra con tanta facilidad dijo Cooper. La guerra comenz en Cantn dos aos antes, cuando el emperador de China, decidido a reprimir las actividades de los europeos, trat de eliminar el contrabando de opio, que era esencial para les comerciantes britnicos. El virrey chino Ling cerc la zona extranjera de Cantn con sus tropas y exigi todo el opio que pudiera conseguirse como rescate de las vidas de los traficantes ingleses asediados. Al fin se enviaron veinte mil cajas de opio, que fueron inmediatamente destruidas, y se consinti que los britnicos se retirasen a Macao. Pero los ingleses no tomaban a la ligera ninguna injerencia contra su comercio o sus compatriotas, y ahora haca seis meses que una fuerza expedicionaria britnica haba llegado al Oriente, quedando al mando de Longstaff, el capitn superintendente del Comercio. Pero fue Struan quien concibi la idea de dejar de lado Cantn, donde se iniciara el conflicto, para enviar las tropas al Norte, a Chu-Shan. Tomar la isla iba a resultar sencillo, manifest Struan, ya que los chinos no estaban preparados para enfrentarse con los ejrcitos ni con las flotas de los europeos. Dejando una pequea fuerza de vigilancia en Chu-Shan y algunos navos para bloquear el Yangts, las tropas expedicionarias podran navegar hacia el Norte, hasta la desembocadura del ro Pei-Ho, de amenazar Pekn, la capital de China, que se hallaba a un centenar de millas corriente arriba. Struan se dio cuenta de que una amenaza tan directa obligara al emperador a firmar la paz inmediatamente. Era un plan magnfico, y se desarroll a la perfeccin. La fuerza expedicionaria haba llegado a Oriente en el anterior mes de junio, y en julio, Chu-Shan ya estaba en poder de los ingleses. En agosto fonde la flota en el ro Pei-Ho. Dos semanas ms tarde, el soberano envi un representante para tratar de negociar la paz, con lo que, por vez primera en la Historia, un emperador chino reconoca oficialmente a una nacin europea. As concluy la guerra, sin que se produjeran sensibles prdidas de vidas por ninguna de ambas partes. Longstaff fue muy inteligente al seguir ese plan manifest Cooper. Cualquier mercader hubiera sabido dominar perfectamente a los chinos asegur Brock, con voz spera, al tiempo que se echaba hacia atrs la chistera y se ajustaba el parche que le cubra la cuenca del ojo. Por qu, entonces, Longstaff y Struan consintieron en retirarse a Cantn, eh? Cualquier imbcil sabe que negociar significa para los chinos ganar tiempo. Debimos haber permanecido en Pei-Ho hasta que hubiese sido firmada la paz. Pero no, regresamos con la flota, y durante los ltimos seis meses hemos estado esperando a que esos cachazudos se decidieran a empuar la pluma. Brock lanz un salivazo. Una estupidez, una verdadera estupidez. Y toda esa prdida de tiempo y de dinero, por culpa de esta condenada isla. Chu-Shan es lo que debimos retener. Esa isla s que vala la pena.

Chu-Shan tena treinta y dos kilmetros de largo por diecisis de ancho, y su terreno era frtil, con buen puerto y una gran ciudad, Tinghai. All hay espacio suficiente para vivir prosigui diciendo Brock, y desde la isla, tres o cuatro fragatas podran vigilar con toda facilidad el ro Yangts. All es donde debimos establecernos, por todos los cielos! An estn ustedes en poder de Chu-Shan, seor Brock. S, pero ello depende de un tratado por firmar, y eso es lo mismo que si no fuera nuestra asegur Brock, agitando su puo al viento, el cual cada vez era ms fro. Tal vez debiera decir eso a Longstaff dijo Cooper. El suele dejarse aconsejar. No por m, bien lo sabe usted. Pero le digo que cuando el Parlamento se entere del tratado, se armar una buena; puede estar seguro. Cooper encendi un cigarro y dijo: En eso estoy de acuerdo con usted, seor Brock. No deja de ser un documento sorprendente, en esta poca en que todas las potencias europeas estn ansiosas por hacerse con nuevos territorios que incrementen su podero. Acaso no ocurre lo mismo con Estados Unidos? inquiri Brock, endureciendo el gesto. Qu me dicen de sus indios? Y de la compra de Luisiana, y la de Florida a Espaa? Ahora tienen puestos los ojos en Mjico y en el territorio ruso de Alaska. Las ltimas noticias sealan que incluso tratan de robarnos el Canad. Qu dicen a eso, eh? Canad es tierra americana, no inglesa. No pensamos ir a la guerra por culpa de Canad, sino que ese pas se unir a nosotros por voluntad propia replic Cooper, tratando de ocultar su preocupacin. Acaricise pensativamente las largas patillas y luego se ajust bien la levita para protegerse del helado viento. Se daba cuenta de que una guerra contra el Imperio Britnico resultara desastrosa en esos momentos, y llevara a la ruina a la casa Cooper-Tillman. Malditas guerras! De todos modos, Cooper comprenda que Estados Unidos no ira a la lucha por Mjico ni por Canad, a menos que pactase con ellos. No habr guerra dijo Tillman, tratando de tranquilizar a Cooper. Suspir y pens lo a gusto que estara en Alabama en aquellos momentos. All, un hombre poda considerarse un caballero pens Tillman. No tena que lidiar con los malditos ingleses da tras da, con individuos blasfemos y mal hablados como Brock, con sujetos endiablados como Struan, ni con jvenes impetuosos como Jefferson Cooper, su socio principal, el cual crea que Boston era el centro de la tierra. De todos modos, para bien o para mal, la guerra aqu ha terminado. Acurdese de lo que le digo, seor Tillman asegur Brock. Este condenado tratado no beneficiar a nadie, ni a ellos ni a nosotros. Es necesario que retengamos Chu-Shan y los puertos establecidos en la costa de China. La lucha se reanudar dentro de pocas semanas. En junio, cuando el tiempo y el viento sean favorables, la flota tendr que zarpar de nuevo a Pei-Ho. Y, en tal caso, cmo nos procuraremos el t y las sedas, eh? El ao pasado casi no hubo comercio a causa del conflicto. El anterior, el trfico fue nulo, y encima nos quitaron todo el opio en pago del rescate. Slo yo tuve que poner ocho mil cajas, lo que me cost dos millones de taels de plata. Ese dinero no se ha perdido asegur Tillman. Longstaff orden que entregramos el opio para

salvar nuestras vidas. Nos retribuy con un documento del Gobierno britnico. Y, adems, hay una clusula en el tratado por el que debern ser entregados seis millones de taels de plata. Brock ri sarcsticamente. Piensa usted que el Parlamento har honor a los documentos que extienda Longstaff? Vamos, cualquier Gobierno ser derrocado en cuanto pida dinero para pagar nuestro opio, Y respecto a los seis millones, eso ser slo para pagar los gastos de guerra. Conozco el Parlamento mejor que ustedes, y les aseguro que pueden despedirse del medio milln de taels que perdieron. De modo, que si se reanuda la guerra este ao, todos iremos a la bancarrota. Ustedes, yo, y los dems tratantes. Hasta la mismsima y condenada Noble Casa. Brock extrajo su reloj del bolsillo. La ceremonia tena que haber comenzado haca ms de una hora. Pens que estaban desperdiciando lamentablemente el tiempo. Pero eso no le ocurrira ya a Brock e Hijos, por todos los cielos! Dirk Struan se vio favorecido durante diecisiete aos por los hados, y ya era hora de que cambiase la situacin. Durante un momento, Brock se complaci pensando en su segundo hijo, Morgan, el cual administraba firmemente y con destreza los intereses de la familia en Inglaterra. Se pregunt si Morgan habra tenido xito en su empresa de minar la influencia de Struan en el Parlamento y en los crculos bancarios. Te vamos a aplastar, Dirk pens Brock. Y a Hong-Kong, al mismo tiempo que a ti. A qu demonios se debe este retraso? inquiri Brock, acercndose a un oficial de la Marina que paseaba sin cesar junto a la formacin de infantes, y abandonando por un momento a los dos jvenes mercaderes. Tillman aprovech la ocasin para decir a Cooper: Qu te pasa, Jeff? Bien sabes que Brock tiene razn en lo de Hong-Kong. Haras bien en no irritarle. Cooper sonri y sus delgados labios se alargaron. Veo siempre a Brock tan seguro de s mismo, que esta vez no pude evitarlo. Pues como tenga razn en lo de que perdemos el medio milln de taels, estamos arruinados. S, pero Struan perder diez veces esa suma, si no hay pago. Por lo tanto, l lo conseguir, pierde cuidado, y nosotros tendremos nuestro dinero dijo Cooper, el cual mir a Brock y aadi: Crees que l sabe algo acerca de nuestro trato con Struan? Tillman se encogi de hombros, y replic: No lo s; pero Brock, sin duda, tiene razn en lo del tratado. Es una estupidez, y nos costar bastante dinero. Durante los tres ltimos meses, Cooper-Tillman haban estado actuando como agentes secretos de la Noble Casa. Los navos de guerra britnicos bloquearon Cantn y el Si-Kiang, y se prohibi a los mercaderes ingleses que ejerciesen su comercio. Longstaff, aconsejado por Struan, tom esa medida para obligar a los chinos a firmar la paz, ya que saba que los almacenes de Cantn rebosaban de t y sedas. Pero como Estados Unidos no haban declarado la guerra a China, los buques americanos podan atravesar libremente el bloqueo, y rerse en las barbas de los navos de guerra. De este modo, CooperTillman compraron cuatro millones de libras de t a Chen-tse Jin Arn Jin-qua, que era su sobrenombre , el ms rico de todos los mercaderes chinos, y lo enviaron a Manila, con destino a los comerciantes espaoles, segn afirmaron. El funcionario local espaol, mediante una fuerte suma, extendi las correspondientes licencias de importacin y exportacin, y el t fue trasladado inmediatamente a las bodegas de los clpers de Struan y enviado a Inglaterra. El pago que recibi Jin-qua fue un cargamento de opio, que entreg en secreto Struan en un lugar determinado de la costa china.

Un plan perfecto pens Cooper. Apto para ganar dinero en el comercio que ms conviene. Pero habramos hecho una verdadera fortuna si nuestros barcos hubieran podido llevar el t directamente a Inglaterra. Sin embargo, las condenadas Actas Britnicas de Navegacin prohiben comerciar con los puertos ingleses a todo buque que no sea de esa nacionalidad. Malditos sean; tienen acaparado el mundo. Jeff! exclam Tillman. Cooper sigui la mirada de su socio, y por un momento no se dio cuenta de lo que Tillman quera que viera en el puerto, ahora atestado de embarcaciones. Al instante divis una lancha que se destacaba del buque insignia, y sobre ella vio al alto y pelirrojo escocs cuyo podero le permita cambiar las decisiones del Parlamento y poner en pie de guerra a la nacin ms poderosa del mundo. Sera demasiado hermoso que Struan se cayese al agua, verdad? coment Tillman. Cooper lanz una carcajada y contest: Da lo mismo, Wilf. De todos modos, el mar no se atrevera a ahogarle. Quin sabe, Jeff. Puede que alguna vez cambien definitivamente las cosas.

Dirk Struan se mantena en la proa del bote, compensando el balanceo de las olas. Aunque llegaba tarde a la ceremonia, no dio prisa alguna a sus remeros. Saba muy bien que nada empezara hasta que l hubiera llegado. La lancha se hallaba a unos trescientos metros de la orilla, cuando el contramaestre grit: Avante, va bien as! Su grito se confundi con el rumor que produca el monzn del nordeste. A lo lejos, el viento pareca cobrar fuerza y empujaba con rapidez los cmulos por encima de la isla, hacia la extensin libre del ocano. El puerto se hallaba repleto de navos, en su mayora britnicos, aunque tambin haba algunos americanos y portugueses, todos los cuales eran mercantes. Antes de la guerra, estos buques mercantes habran fondeado en Macao, el diminuto establecimiento comercial portugus, que se hallaba en un promontorio de la tierra firme, a unas cuarenta millas al sudoeste, ms all de la amplia desembocadura del Si-Kiang. Tambin fondeaban ante la pequea isla de Whampoa, situada trece millas al sur de Cantn. Eso era lo que las leyes chinas consentan acercarse a Cantn a los buques europeos. Por decreto imperial, todo el comercio con Europa quedaba limitado a esta ciudad. Se deca que ms de un milln de chinos vivan dentro de sus murallas, pero ningn europeo tena certeza de ello, ya que jams uno de ellos pase por sus calles. Desde pocas remotas, los chinos tenan severas leyes que prohiban la entrada de los europeos en su pas. La rigidez de estas leyes y la carencia de libertad para que los europeos pudieran viajar por donde desearan y hacer el comercio que ms les conviniera, haban sido las causas de la guerra. Al pasar el bote de Struan ante un barco mercante, algunos nios que haba en el puente agitaron los brazos, saludando al corpulento escocs, y ste les devolvi el saludo. Struan pens que para los chiquillos sera muy grato disponer al fin de un hogar en tierra. Cuando comenz la contienda, todos los ciudadanos britnicos fueron evacuados a los barcos ingleses, para mayor seguridad. Haba en esas condiciones unos ciento cincuenta hombres, sesenta mujeres y ochenta nios. Algunas de las familias

llevaban a bordo de uno u otro barco casi un ao. Rodeando los mercantes se hallaban los navos de guerra de la expedicin militar britnica. Eran buques de lnea de setenta y cuatro, cuarenta y cuatro y veintids caones, as como bergantines y fragatas, cuyo conjunto compona una pequea parte de la flota ms poderosa que el mundo haba conocido. Igualmente se encontraban anclados numerosos transportes de tropas, con unos cuatro mil soldados entre britnicos e hindes, los cuales a su vez integraban una porcin del ejrcito ms fuerte de la tierra. Y entre esos buques podan admirarse los hermosos clpers de mstiles inclinados, que eran los navos ms rpidos que se construyeran hasta el momento. Struan experiment una repentina excitacin al observar la isla, con su cumbre dominante que se remontaba unos seiscientos metros sobre el nivel del mar. Nunca haba pisado la isla, y a pesar de eso, conoca ms de ella que cualquier otro hombre. Tiempo atrs haba jurado no desembarcar en HongKong hasta que sta se hallase en poder de Inglaterra, lo cual no le impidi enviar a estudiarla a sus capitanes y a su hermano Robb. Ahora conoca cada uno de sus arrecifes, de sus caletas, promontorios y eminencias, y saba perfectamente dnde iba a construir los almacenes, la Gran Casa y la carretera. Se volvi entonces a contemplar su clper, el China Cloud, de veintids caones. Todos los clpers de la compaa de Struan reciban el nombre de Cloud [2], en honor de su madre, una Mac Cloud, la cual haba muerto unos aos antes. Los marineros se hallaban pintando y lavando el buque, de por s inmaculado. Estaban examinando los caones y probando los aparejos, y la Union Jack [3] ondeaba orgullosa en la popa, mientras el gallardete de la compaa lo haca en el mstil de mesana. La bandera de la Noble Casa presentaba el rojo len real de Escocia enfrentado al dragn imperial verde de China. Dicha ensea ondeaba en 20 clpers armados que cruzaban todos los ocanos del mundo, as como un centenar de rpidas lorchas, tambin provistas de armamento, las cuales se dedicaban al contrabando de opio en las costas chinas. Igualmente se hallaban en tres grandes buques almacenes, enormes cascos desmantelados que servan de depsito flotante y se hallaban anclados en el puerto de Hong-Kong. Por ltimo, la bandera de la Noble Casa ondeaba sobre el Resting Cloud, el gran buque que serva de sede a la Compaa. El navio se hallaba anclado casi siempre, y tena fuertes cmaras acorazadas para el oro, oficinas y lujosas alcobas y comedores. Es un magnfico estandarte, pens Struan, lleno de orgullo. El primer navio que enarbol esa bandera fue una lorcha pirata cargada de opio, de la que se apoder Struan por la fuerza. Los piratas y los corsarios infestaban las costas, y las autoridades chinas y portuguesas ofrecan recompensas a quienes capturasen a dichos forajidos. Cuando fue prohibido el contrabando de opio, o cuando ste escase, Struan se dedic a recorrer los mares de China. El dinero que ganaba con los piratas lo inverta despus en opio. Maldito opio, pens Struan. Sin embargo, saba muy bien que toda su vida se hallaba inexorablemente ligada a ese estupefaciente, y que sin l no habran subsistido ni la Noble Casa ni el Imperio Britnico. El origen de todo se remontaba al ao 1699, cuando el primer barco ingls comenz a traficar pacficamente con China y trajo de vuelta al pas numerosas piezas de seda y una hierba desconocida e incomparable llamada t, que slo en China se produca en abundancia y a bajo precio. Como pago, el emperador chino slo admita barras de plata. Esta conducta persisti durante muchos aos. Al cabo de cincuenta aos, el t se convirti en una de las bebidas ms difundidas del mundo occidental, especialmente en Gran Bretaa, la nacin ms mercantil .de la tierra. Durante setenta aos, el t fue la

principal fuente de impuestos del Gobierno britnico. Sin embargo, al cabo de un siglo, la salida de plata hacia China dej exhausto el tesoro de Inglaterra, y el comercio del t se convirti en una catstrofe para la economa nacional. Al cumplirse un siglo de iniciadas las transacciones con China, la Compaa Britnica de las Indias Orientales, gigantesca empresa, en parte privada y en parte pblica, que posea por decreto del Parlamento un monopolio total sobre el comercio indio y del Lejano Oriente, ofreci toda clase de mercaderas, desde prendas de algodn y telares hasta armas de fuego y barcos, en un desesperado esfuerzo por remplazar el pago en barras de plata. Pero los emperadores siguieron negndose obstinadamente. Consideraban que China se bastaba a s misma, y desdeaban a los brbaros, como llamaban a todos los que no eran chinos, al tiempo que tenan a las dems naciones del mundo como una especie de Estados vasallos de China. Por fin, treinta aos antes, un buque mercante ingls, el Vagrant Star, ascendi con un cargamento secreto por el Si-Kiang, hasta anclar frente a la isla de Whampoa. Su carga era opio, que en Bengala britnica se produca en abundancia y a bajo costo. Por ms que se conociera en China desde haca siglos, el opio proceda en su mayor parte del contrabando, y slo lo consuman las personas opulentas y en la provincia de Yunnan, donde abundaba la amapola. La Compaa de las Indias Orientales haba dado permiso clandestinamente al capitn del Vagrant Star para que ofreciese opio, pero aceptando unicamente plata como pago. El Gremio Chino de Mercaderes, que por imperial decreto monopolizaba todo el comercio con Occidente, compr la carga y la vendi en secreto con gran provecho. El capitn del Vagrant Star entreg las barras de plata a los funcionarios de la Compaa en Cantn, recibi su comisin en billetes ingleses y regres rpidamente a Calcuta para cargar ms opio. Struan recordaba perfectamente al Vagrant Star, ya que haba sido ayudante de camarero a bordo del buque. En l se hizo hombre, y tambin en l conoci Asia. Jur entonces aniquilar algn da a Tyler Brock, el cual era en aquella poca tercer piloto del Vagrant Star. Struan tena doce aos, y Brock dieciocho, aunque era ya muy fornido. Brock cogi ojeriza al muchacho desde el primer momento, y se complaca en encontrar faltas a todo cuanto haca, para luego castigarle con medias raciones de comida, guardias extraordinarias en mal tiempo, y vejndole siempre que hallaba ocasin. El menor error significaba para Struan verse amarrado a las jarcias y ser azotado con el gato de nueve colas, es decir, con el ltigo. Dos aos permaneci Struan en el Vagrant Star, hasta que una noche, el navio abord un arrecife en el estrecho de Malaca y se hundi. Struan consigui llegar nadando a la costa, y luego se traslad a Singapur. Se enter all de que Brock tambin haba sobrevivido, lo cual le llen de contento. Deseaba vengarse, a su modo y a su debido tiempo. Struan embarc en otro buque. Por aquel entonces, la Compaa de las Indias Orientales haba otorgado ya en secreto licencias a numerosos capitanes independientes, a los que segua proporcionando opio de Bengala a ventajoso precio, con destino a China. La Compaa comenz a obtener grandes ganancias, y adquiri cantidades ingentes de plata en barras. El Gremio Chino de Mercaderes, as como los mandarines, se hicieron los desentendidos respecto a aquel trfico ilcito, pues tambin ellos obtenan notables beneficios, con la ventaja de que stos no se hallaban sujetos al impuesto imperial. El opio se convirti de este modo en un artculo de importacin corriente aunque subrepticia en China, y la Compaa monopoliz rpidamente el suministro del estupefaciente fuera de la provincia de

Yunnan y del Imperio Otomano. Veinte aos despus, la plata cambiada por el opio igualaba a la que se perda por la compra de t y de sedas. Hasta que, por fin, el comercio se equilibr. En aquella poca, Struan tena veinte aos y era ya capitn de un buque propio, con el que se dedicaba a la carrera del opio. Brock era su rival ms importante, y la competencia entre ambos era implacable. Al cabo de seis aos, Struan y Brock dominaban entre los dos la mayor parte del trfico de opio. Los contrabandistas de opio fueron conocidos con la denominacin de traficantes de China. Eran individuos intrpidos, curtidos, por lo general capitanes propietarios que operaban por cuenta propia. De nacionalidad inglesa, escocesa, y en menos proporcin norteamericana, llevaban sus diminutos barcos por aguas y peligros desconocidos, y as se ganaban la vida. Iban al mar a comerciar pacficamente, a obtener ingresos, pero no a conquistar. No obstante, si se encontraban con el enemigo, sus naves se convertan en buques de guerra. Si no luchaban con arrojo, sus barcos desaparecan y, como consecuencia, no tardaban en quedar arruinados. Los traficantes de China no dejaron de darse cuenta de que mientras ellos corran con todos los riesgos, la Compaa de las Indias Orientales slo obtena beneficios. Por otra parte, se les exclua del pinge y legtimo comercio del t y la seda. As, pues, aunque siguieron compitiendo con fiereza, comenzaron a urdir planes colectivamente, persuadidos por Struan, para acabar con el monopolio de la Compaa. De no existir este monopolio, los traficantes podran transformar el opio en plata y la plata en t, que transportaran hasta Inglaterra, vendindolo luego directamente a los mercados de todo el mundo. De este modo, los traficantes de China podran controlar el comercio mundial del t, y sus beneficios seran inmensos. El Parlamento se convirti en el campo de batalla para sus maniobras de agitacin. Dicho organismo haba asignado el monopolio a la Compaa dos siglos antes, y slo l poda retirrselo. Por consiguiente, los traficantes de China actuaron esforzadamente, comprando votos, apoyando a los parlamentarios que crean en el libre comercio, y escribiendo a los peridicos y a los miembros del Gobierno. Estaban decididos a lograr su propsito, y, al aumentar su riqueza, aumentaba paralelamente su podero. Los traficantes de China eran tenaces e indomables, como slo los hombres del mar podan serlo. La Compaa, irritada, se enfrent con los insurgentes y se neg a atenuar el frreo monopolio. Pero necesitaba de manera imperiosa a los traficantes de China, los cuales le suministraban la plata con la que podan comprar el t. En consecuencia, la Compaa se dispuso a luchar cautelosamente en el Parlamento. Tambin este organismo se hallaba igualmente comprometido. Criticaban los parlamentarios la venta de opio, pero no podan prescindir de los ingresos que proporcionaba al Imperio. El Parlamento trat de complacer a los traficantes de China y a la Compaa, y no satisfizo a ninguno de los dos. Entonces, la Compaa de las Indias Orientales decidi escarmentar a los traficantes retirando las licencias de contrabando de opio a Struan y Brock, sus principales adversarios, a fin de arruinarlos. Brock retuvo su barco, y Struan perdi el suyo. El primero se asoci en secreto con otro traficante de China y sigui conspirando, mientras que Struan se convirti en un comerciante clandestino de opio, p a r a lo cual cay con su tripulacin sobre una guarida de piratas situada al sur de Macao, apoderndose de la lorcha ms veloz. Continu apresando navos piratas y haciendo cada vez ms dinero. En unin de otros traficantes de China, sigui actuando con gran osada, comprando siempre mayor nmero de votos y hostigando al Parlamento, hasta que ste se mostr a la eliminacin de la Compaa. Ya con anterioridad,

el Parlamento ingls haba promulgado un acta por la cual se anulaba el monopolio comercial de la Compaa en Asia y se institua el libre comercio. No obstante, se permiti que la Compaa conservase el derecho exclusivo de traficar con la India britnica, as como el monopolio sobre el opio. El Parlamento lamentaba la venta de opio, con el que, en el fondo, tampoco simpatizaban los traficantes de China, pero todos saban que, sin dicho estupefaciente, se rompera el equilibrio comercial, y que el Imperio se hundira. Era un asunto de vital importancia para el trfico mundial. Al ser promulgada la libertad de negociacin, Struan y Brock se convirtieron en potentados del comercio. Sus respectivas flotas armadas aumentaron considerablemente, pero la rivalidad entre ambos se fue haciendo cada vez ms enconada. Con el fin de llenar el vaco poltico que quedara en Asia cuando se liber la contratacin y se anul la concesin de la Compaa, el Gobierno britnico nombr a un diplomtico, el honorable William Longstaff, como capitn superintendente del Comercio, con el fin de proteger los intereses de la Corona. Estos requeran una expansin incesante del volumen comercial, a fin de obtener siempre mayores impuestos, y exigan igualmente la exclusin permanente de las dems potencias europeas sobre el trfico. Longstaff se hizo responsable de la seguridad del comercio y de los subditos britnicos, pero su mandato no estaba delimitado claramente, y no recibi poderes reales para poner en prctica un plan de accin. Pobrecillo Willie pens Struan, sin malicia. A pesar de las pacientes explicaciones que le he dado en estos ltimos ocho aos, Su Excelencia, el capitn superintendente del Comercio, an sigue sin ver un palmo ms all de sus narices. Struan mir hacia la playa. En aquel momento, el sol ascenda tras las montaas y sus rayos alumbraron a los hombres all reunidos, tanto amigos como enemigos, pero todos rivales. Entonces se volvi hacia Robb, y con su peculiar acento escocs, que no haban logrado borrar los muchos aos que llevaba fuera de su pas, manifest: No te parece que forman un lucido comit de recepcin? Robb Struan ri sordamente y lade su chistera an ms de lo que estaba. Ms bien me parece que estn deseando que nos ahoguemos, Dirk. Robb tena treinta y tres aos; de cabello oscuro, barba afeitada, nariz fina, ojos profundamente sumidos, usaba espesas patillas. Vesta traje negro con chaleco verde, una camisa blanca escarolada, y corbata tambin blanca. Los botones de su camisa y los gemelos estaban hechos de rubes. Vlgame el cielo! No es aqul el capitn Glessing? inquiri Robb, mientras observaba a los hombres reunidos en la playa. As es contest Struan. Me pareci que sera el ms adecuado para leer la proclama. Qu dijo Longstaff cuando se lo sugeriste? Dijo: Me parece bien, Dirk; muy bien, si usted lo cree aconsejable. Struan hizo un gesto jocoso y aadi: Creo que hemos recorrido mucho camino desde que comenzamos, por todos los cielos! T lo has recorrido, Dirk. Ya estaba todo hecho cuando yo llegu aqu. Pero t eres el cerebro, Robb, mientras que yo slo soy el msculo. S, Tai-Pan, eres el msculo. Robb saba muy bien que su hermanastro era Tai-Pan, de Struan y Compaa, y que, en Asia, Dirk Struan era el Tai-Pan por antonomasia.

Hermoso da para izar por vez primera la bandera, no crees? En efecto. Robb contempl a su hermano, cuando ste le volvi la espalda para mirar de nuevo hacia la playa. De pie en la proa de la embarcacin, Struan pareca un coloso; mayor an que las montaas que haba al fondo, y tan recio como ellas. Me gustara ser como l, pens Robb. Este haba ido una sola vez a hacer contrabando de opio, desde que llegara a Oriente. Su barco fue atacado por piratas y Robb qued aterrado. An senta vergenza, aun cuando Struan le haba dicho: Eso no tiene nada de particular, muchacho. La primera batalla siempre es la peor. Mas Robb saba que no era un luchador nato, un valiente. Serva a su hermanastro de otras formas: comprando para l t, sedas y opio; otorgando emprstitos y administrando el dinero. Se hallaba al corriente de los modernos y complicados procedimientos del comercio y las finanzas internacionales, y se cuidaba de todo lo que pudiera garantizar el buen funcionamiento de la Compaa. S, todo eso est muy bien se dijo a s mismo Robb; pero sin Dirk no eres nada. Struan segua examinando a los hombres que haba en la playa. La lancha se encontraba an a unos doscientos metros, pero poda ver sus rostros perfectamente. La mayora de ellos miraban hacia la embarcacin que se aproximaba, y Struan rise para sus adentros. As es se dijo. Henos aqu, todos reunidos en este da trascendental.

El oficial naval, capitn Glessing, esperaba pacientemente a que diese comienzo la ceremonia. Tena veintisis aos, era capitn de un buque de lnea e hijo de un vicealmirante, y, por lo tanto, la Armada Real estaba arraigada profundamente en su espritu. Mir a lo lejos, hacia el Este, y vio que por el horizonte el cielo se iba cargando de nubes amenazadoras. No tardara en haber tormenta, pens Glessing, aspirando profundamente el viento.' Observ luego con orgullo su navio, una fragata de veintids caones. Aqulla era una ocasin trascendental en su vida. No todos los das se tena la suerte de tomar posesin de tierras en nombre de la reina, y el hecho de leer la proclama era tambin un raro privilegio. Haba en la flota varios capitanes ms antiguos que l, pero Glessing se daba cuenta de que le haban elegido por ser el que llevaba ms tiempo en aquellas aguas, as como por darse la circunstancia de que su barco, el H. M. S. [4] Mermaid, estuvo dedicado totalmente a las campaas de Asia. En realidad no era una campaa propiamente dicha, pens con desdn Glessing, sino ms bien una serie de incidentes que podan haber quedado resueltos dos aos antes, de haber tenido Longstaff un poco ms de coraje. Sin duda, todo se habra arreglado se dijo Glessing con que me hubieran dejado acercar con mi fragata hasta las puertas de Cantn. Maldita sea, hubiese hundido toda la flota de juncos de guerra, y el camino habra quedado libre. Luego hubiese bombardeado Cantn y tomado preso al condenado virrey Ling, para colgarle en seguida de una verga. Glessing, irritado, dio una patada en la arena. No es que me importe mucho que los paganos nos quitaran el maldito opio sigui pensando Glessing. De buena gana impedira el contrabando del estupefaciente. Lo que ms me duele es el insulto a nuestra bandera. Unos subditos ingleses canjeados por opio! Longstaff debi haberme dado libertad de accin. Pero no, en lugar de ello se retir mansamente, evacu todos sus hombres a la flota mercante, y me at las manos. A m, condenacin, que tuve que proteger a todos los buques mercantes!

Maldito Longstaff y maldito Struan, que le lleva de la nariz! Bien, de todos modos, tienes suerte al estar aqu. Es la nica guerra que hay en el Imperio, por el momento. Al menos, es el nico conflicto martimo. Los otros son meros episodios: unas escaramuzas con los paganos hindes por Dios, si hasta veneran a las vacas, queman a sus viudas y se posternan ante los dolos, y otras en el Afganistn. Y, adems, es un orgullo ser miembro de la mayor flota del mundo. Gracias a Dios, he nacido ingls! De pronto, Glessing se dio cuenta de que Brock se aproximaba a l, y le alegr advertir que se interpona en su camino un hombre bajo, grueso, carente casi de cuello y de unos treinta y cinco aos, cuyo voluminoso vientre desbordaba sus pantalones. Era Morley Skinner, propietario del Oriental Times, el peridico ms importante de todo el Oriente. Glessing no dejaba de leer ningn nmero, y le pareca que estaba bien escrito. Era de gran importancia disponer de un buen peridico, pens. Era importante que las campaas guerreras quedasen debidamente registradas, para mayor gloria de Inglaterra. Pero aparte de eso, Skinner era un individuo repugnante, igual que todos los dems. Bueno, no todos. Haba que exceptuar al viejo Aristteles Quance. El joven capitn dirigi la mirada hacia el feo hombrecillo que apareca solo sobre un talud que dominaba la playa, sentado en un banquillo y frente a un caballete, evidentemente pintando el paisaje. Glessing sonri al recordar los gratos momentos que haba pasado en Macao en compaa del pintor. Aparte de Quance, Glessing no simpatizaba ms que con Horacio Sinclair. Este era de su misma edad, y ambos haban tenido ocasin de conocerse muy bien en los dos aos que llevaban en Oriente. Horacio era el ayudante de Longstaff, y haca de intrprete y de secretario del superintendente. Se trataba del nico ingls que por aquellas tierras era capaz de hablar y escribir en chino con toda fluidez, por lo que resultaba de mucha utilidad. Glessing sigui inspeccionando la playa, y comprob con disgusto que Horacio se hallaba junto a la orilla, hablando con Wolfgang Mauss, un misionero austraco al que despreciaba. El reverendo Mauss, y Horacio eran los dos nicos europeos de todo el Oriente que hablaban y escriban en chino correctamente. El austraco era un hombre corpulento, de barba muy poblada; un sacerdote renegado que haca de intrprete de Struan, y que a la vez era contrabandista de opio. Llevaba un par de pistolas al cinto, y las colas de su levita estaban arrugadas y radas. Tena la nariz roja y bulbosa, y su cabellera era entrecana e hirsuta, lo mismo que su barba. Los pocos dientes que le quedaban estaban rotos y amarillentos, y sus ojos resaltaban en el ordinario conjunto de su rostro. El contraste resultaba evidente al compararle con Horacio, pens Glessing. Horacio era rubio, frgil y atildado como Nelson, por quien le pusieron el nombre a causa de Trafalgar y del to suyo que all perdiera la vida. Hablando con ellos estaba un joven mestizo eurasitico, alto y delgado, al que Glessing conoca slo de vista. Era Gordon Chen, el hijo bastardo de Struan. Por todos los cielos pens Glessing; cmo puede un ingls hacer ostentacin de ese modo de un hijo bastardo? Y, para colmo, el de Struan viste como los condenados paganos, con larga tnica, y tiene una repugnante coleta que le cuelga por la espalda. Cielos!, si no fuera por sus ojos azules y su piel clara, nadie dira que tiene una sola gota de sangre europea. Pero, por qu no se cortar el pelo como un hombre de verdad? Bah, es algo deplorable! Y en cuanto a Mauss, ese condenado s que es una mala compaa. Mala para Horacio y mala para su hermana, la dulce Mary. Bueno, he ah una joven que vale realmente la pena.

Y, sin duda, hara una excelente esposa. Glessing comenz a pasear de nuevo. Era la primera vez que haba considerado realmente la posibilidad de casarse con Mary. Y por qu no? pens Glessing. La conoces desde hace dos aos. Es de lo mejor que hay en Macao. Lleva la casa de los Sinclair impecablemente, y trata a su hermano a cuerpo de rey. La comida es la mejor que puede probarse en la ciudad, y sabe manejar la servidumbre a la perfeccin. Toca el clavecn como una virtuosa, y canta como un ngel, por Jove. Y, por si fuera poco, es evidente que le gustas, ya que no deja de pedirte que vayas a cenar a su casa cada vez que t y Horacio os encontris en Macao. Entonces, por qu no considerarla como una posible esposa? Sin embargo, Mary nunca ha estado en Inglaterra; pas toda su vida entre paganos, no tiene dote y es hurfana. Pero eso no importa. El reverendo Sinclair, su padre, fue respetado en toda Asia, mientras estuvo en vida; Mary es hermosa y acaba de cumplir veinte aos. Mis perspectivas son excelentes. Gano quinientas libras al ao, y con el tiempo heredar la casa y las tierras familiares. Por todos los cielos!, creo que ella es lo ms adecuado para m. Podremos casarnos en el templo ingls de Macao y alquilar una casa hasta que termine esta misin ma, para regresar luego a la patria. S, cuando sea el momento oportuno, dir a su hermano: "Mira, Horacio, viejo amigo, hay algo de lo que quiero hablarte..." A qu se deber esta demora, capitn Glessing? oyse decir a Brock, cuya ruda voz interrumpi el ensueo del joven capitn. El momento de izar la bandera era al sonar ocho campanadas, y ya ha pasado una hora desde entonces. Glessing se volvi bruscamente. Slo estaba acostumbrado a que le hablasen con tono destemplado de los vicealmirantes para arriba. Izaremos la bandera, seor Brock, cuando ocurran una de estas dos cosas: cuando Su Excelencia venga a tierra, o bien si disparan un caonazo como seal convenida desde el buque insignia. Est claro? Me pregunto cundo va a ocurrir eso. Creo que ustedes an no estn representados en su totalidad. Se refiere a que falta Struan? Desde luego. Acaso l no es Tai-Pan, de la Noble Casa? dijo Glessing deliberadamente, sabiendo que irritara a Brock. Le sugiero que se arme de paciencia. En realidad, nadie les orden a ustedes, los mercachifles, que presenciaran el acto. Brock enrojeci visiblemente. Ser mejor que aprenda la diferencia que hay entre un mercachifle y un traficante replic, al tiempo que escupa una porcin del tabaco que masticaba casi a los pies de Glessing, cuyas relucientes botas quedaron ligeramente manchadas. Vaya, le pido disculpas aadi Brock, con burlona humildad, y, dando media vuelta, se alej. Glessing tena el rostro blanco de ira. De no haber sido por las disculpas que haba pedido Brock, le habra retado a duelo. Todos ellos eran despreciable gentuza de la peor clase, pens desdeosamente. Perdn, seor dijo un sargento de Marina, saludando. Hacen una seal desde el buque insignia. Glessing dirigi la mirada contra el viento, que arreciaba cada vez ms. La seal era: Todos los capitanes debern estar a bordo al sonar cuatro campanadas. Glessing sostuvo la noche anterior una entrevista privada con el almirante y con Longstaff. El almirante afirm que el contrabando de opio era la causa de todos los desrdenes en Asia. Condenacin

dijo. Esos insensatos traficantes no tienen un pice de decencia. Slo piensan en el dinero. Prohibiendo el comercio de opio dejaremos de tener complicaciones con los malditos paganos y con los malditos traficantes. Ordnelo, seor, y la Armada pondr en vigor su orden. Longstaff termin por acceder a la sugerencia del almirante. Creo que la orden ser anunciada hoy pens Glessing, conteniendo a duras penas su satisfaccin . Magnfico, y llega esto en el momento ms oportuno. Me pregunto si Longstaff habr comunicado ya la decisin a Struan. Observ Glessing la lancha que se acercaba ya a la orilla, Struan le fascinaba, produciendo en l a la vez un sentimiento de admiracin y de temor. Era el marino que haba recorrido con sus buques todos los ocanos de la tierra, y que supo levantar la Noble Casa por encima de las dems Compaas y flotas mercantes. Aunque era diferente a Robb, pens Glessing, tambin simpatizaba con ste. El joven sinti un escalofro. Tal vez era cierto lo que decan los marinos que navegaban por las costas de China, de que Struan adoraba en secreto al diablo, y que, a cambio, ste le haba proporcionado el poder y otros dones. Cmo, si no, poda un hombre de su edad parecer tan joven y fuerte, conservando todos sus dientes, su cabello y los reflejos de un muchacho, cuando la mayora de los individuos de su tiempo estaban gastados, y algunos prximos a la muerte? Sin duda, los chinos sentan terror por Struan. El demonio de ojos verdes, le haban motejado, y las autoridades pusieron precio a su cabeza. Lo cierto es que todos los europeos tenan la cabeza a precio, pero la de Tai-Pan vala nada menos que cien mil taels de plata. Muerto, eso s, ya que nadie se atreva a enfrentarse con l vivo. Glessing, irritado, dio algunas patadas en el suelo para desentumecer los pies. Se senta incmodo con su uniforme de gala plagado de alamares. Maldita demora! Maldita la isla, y su puerto, y el despilfarro de barcos y de hombres. Glessing record que su padre sola decirle : Mala gente, los civiles. Lo nico que les preocupa es el dinero y el poder. No tienen ningn sentido del honor. Ten mucho cuidado, hijo, cuando haya un civil a cargo del mando, y acurdate de que hasta el mismo Nelson se pona el anteojo marino sobre el ojo tuerto cuando haba un idiota mandando. Cmo poda ser tan imbcil un hombre como Longstaff? Era de buena familia, bien instruido, y su padre fue diplomtico ante la corte de Espaa. Por qu habr sugerido Struan a Longstaff que detuviese la guerra? Sin duda conseguimos un puerto donde pueden fondear todas las flotas del mundo; pero, qu ms logramos, aparte de eso? Glessing examin los navos que se hallaban anclados en las proximidades. Estaba el China Cloud, el barco de veintids caones de Struan; el White Witch, con el mismo nmero de caones y orgullo de la flota de Brock; el Princess of Alabama, bergantn de veinte caones, de la Compaa Cooper-Tillman. Todos eran unos hermosos buques, con los que valdra la pena combatir. Saba que, en caso de batalla, estaba en condiciones de hundir al barco americano. Brock ya sera ms duro de pelar; y en cuanto a Struan... Pens Glessing en la posibilidad de un combate en el mar con Struan. Entonces se dio cuenta de lo mucho que le tema, y ese temor le irrit. El rencor le hizo convencerse an ms de que los traficantes no eran otra cosa que piratas, y pens que, en cuanto recibiera la orden oficial, mandara una flotilla para hacerlos volar a todos en pedazos.

Aristteles Quance estaba sentado con aire taciturno ante un cuadro a medio pintar. Era un hombre muy

pequeo, de cabello entrecano y que vesta con increble atildamiento. Todas sus prendas eran de ltima moda: ajustados calzones de color gris, medias blancas de seda, chaleco de raso pardo, levita negra, cuello alto y corbata con un alfiler de perla. Por sus venas corra, casi a partes iguales, sangre irlandesa e inglesa, y a sus cincuenta y ocho aos era el europeo de ms edad en el Lejano Oriente. Quitse Quance las gafas de montura de oro y comenz a limpirselas con un inmaculado pauelo de encaje francs. Me apena ver este da pens. Condenado Dirk Struan; de no ser por l no habra Hong-Kong. Se daba cuenta de que estaba siendo testigo del fin de una poca. Hong-Kong terminara por destruir a Macao, ya que le robara todo el comercio. Sin duda, los tai-pan ingleses y norteamericanos trasladaran la sede de sus casas a la nueva colonia. All edificaran sus mansiones y all se quedaran a vivir. Luego vendran los portugueses y los chinos que vivan del comercio con los ingleses. Pues yo nunca vivir aqu se dijo Quance. Vendr algunas veces a pintar, pero Macao ser siempre mi hogar. Macao fue su lugar de residencia desde haca ms de treinta aos. Era el nico de los europeos que consideraba una tierra de Oriente como su propia patria. De los europeos, slo se quedaban en aquellas tierras los que moran. Y aun entonces, si su fortuna se lo permita en vida, disponan en su testamento que sus restos fueran trasladados a la patria. Me enterrarn en Macao, gracias a Dios pens, donde tan buenos momentos he pasado, igual que los dems. Pero todo eso se ha terminado, gracias al consentimiento del necio emperador de China, que de este modo acaba con una poblacin que con tantas ilusiones fue erigida hace cien aos. Y con lo bien que todo marchaba! Pero ahora nace Hong-Kong, y el podero de Inglaterra est comprometido en la nueva colonia. Bien dijo en voz alta, involuntariamente. El emperador sabr recoger lo que ha sembrado. Por qu tan disgustado, seor Quance? El pintor se coloc las gafas y mir al que le hablaba. Morley Skinner se encontraba al pie del talud. No estoy disgustado, joven, sino entristecido. Los artistas tenemos el derecho, o ms bien la obligacin, de sentirnos tristes de vez en cuando. Quance quit la tela del caballete y coloc en su lugar un cartn en blanco. Estoy de acuerdo con usted en ese punto manifest Skinned, trepando por el talud, con sus ojos castao claro llenos de animacin. Slo deseaba preguntarle su opinin acerca de este da trascendental. V oy a disponer una edicin especial, y sin unas pocas palabras del decano de nuestros ciudadanos, la edicin quedara incompleta. Me parece adecuado, seor Skinner. Puede usted decir, por ejemplo: El seor Aristteles Quance, nuestro famoso pintor aficionado a la buena vida e inestimable amigo, declin hacer declaracin alguna, ya que estaba en trance de crear otra de sus obras maestras. Quance tom una pizca de rap y aspir con energa. Luego, con el pauelo, se quit los restos del polvillo que le haba cado en la levita y en la corbata. Le deseo que tenga un buen da caballero aadi Quance a continuacin, enfrascndose de nuevo en su trabajo. Est usted estorbando a la Inmortalidad. Bueno, me doy perfecta cuenta de lo que siente asegur Skinner, con gesto comprensivo. S que ahora est usted lo mismo que yo cuando tengo algo importante que escribir. Sin aadir ms, Skinner dio media vuelta y se alej del lado de Quance. Este desconfiaba de Skinner,

lo mismo que casi todos los dems. Y es que nadie que tuviera un secreto en su pasado poda confiar en un periodista, y casi todos los europeos que all se hallaban tenan algo que ocultar. Skinner se complaca resucitando el pasado de los que le rodeaban. El pasado. Quance pens en su mujer y se estremeci involuntariamente. Cmo pudo ser tan necio como para creer que aquella arpa irlandesa poda resultar una buena compaera? Por suerte, ella ya estaba de vuelta en su pramo irlands, y, en lo sucesivo, no iba a amargarle ms la vida. S, las mujeres son la causa de la mayor parte de las tribulaciones que sufrimos los hombres. Bueno, no todas las mujeres. Entre estas ltimas hay que contar a la pequea Mara Tang. He ah una estupenda gacela, si las hay! Es lo mejor que he visto en materia de mestizas descendientes de portuguesas y chinos. Quance comprendi entonces que, aunque era testigo del fin de una era, tambin presenciaba el nacimiento de otra. Ahora tendra que observar nuevos hechos, pintar nuevos rostros y nuevos barcos, y dar testimonio con sus pinceles del nacimiento de una ciudad. Habra otras muchachas para galantear, y ms traseros que pellizcar. Yo triste? exclam Quance. Nunca! Vamos, Aristteles, a trabajar!

Los que estaban en la playa oyeron la exclamacin de Quance y sonrieron significativamente. El pintor gozaba de las simpatas generales, y su compaa era muy apreciada. Poco importaba que fuera aficionado a hablar consigo mismo. La jornada no estara completa sin la presencia del bueno de Aristteles dijo Horacio Sinclair, sonriendo. En efecto contest Wolfgang Mauss, rascndose la barba. Pero es tan feo, que hace dao mirarle. El seor Quance es un gran artista intervino Gordon Chen. Por lo tanto, es bonito. Mauss se volvi y mir al eurasitico. Llmale apuesto o hermoso, si tienes valor, pero no bonito. Para eso te he enseado a expresarte correctamente todos estos aos, hein? Pero ni es eso, ni es un gran artista. Su estilo ser excelente, pero aunque sea amigo mo, no puedo decir que tenga la inspiracin de los grandes maestros. Horacio observ que Gordon Chen palideca ligeramente, y se compadeci del pobre mestizo. No era de un mundo ni del otro. Trataba desesperadamente de ser ingls,y sin embargo, usaba la tnica y la coleta de los chinos. Y todos saban que era hijo de Tai-Pan y de una ramera china, aunque nadie hablara de ello abiertamente, ni siquiera su padre. Pues yo creo que las pinturas del seor Quance son realmente maravillosas dijo Horacio, con tono conciliador. Igual que l mismo. Es extrao que todo el mundo le quiera, y que, sin embargo, mi padre le despreciase. Ah, su padre! dijo Mauss. Ese era un asunto entre los hombres. Sustentaba los ms altos principios cristianos, no como nosotros, que no somos ms que pobres pecadores. Que en paz descanse su alma. No, que arda eternamente en los infiernos, pens Horacio. El reverendo Sinclair haba sido uno de los primeros misioneros ingleses que se asentaron en Macao,

unos treinta aos antes. Colabor en la traduccin de la Biblia al chino y fue maestro en la escuela y la Misin que l mismo fundara. Durante toda su vida fue considerado como un ciudadano sobresaliente excepto por Tai-Pan y los suyos, y cuando muri, haca siete aos, le enterraron como a un santo. Horacio hubiera perdonado a su padre por acelerar el fin de su madre, por la tirnica educacin y los estrechos principios que le inculcara, por su fantica veneracin a un Dios aterrador, por su obsesivo celo misionero, e incluso por los golpes que le propinaba con frecuencia. Pero aun despus de tanto tiempo de ocurrida su muerte, no poda perdonarle las palizas que haba dado a Mary y las feroces maldiciones que lanzaba contra Tai-Pan. Este hall un da a la nia, cuando, aterrada, se haba fugado de su casa. Mary slo contaba entonces seis aos, y Tai-Pan la consol y la llev de nuevo junto a su padre, advirtiendo a ste que si volva a pegarle le echara a golpes del pulpito y le llevara dndole latigazos por las calles de Macao. A partir de entonces, Horacio vener a Tai-Pan. Cesaron los golpes, pero hubo otros castigos para la pobre Mary. Al recordar a Mary, Horacio se sinti contento y dirigi la mirada hacia el buque almirante, donde tenan su residencia temporal. Saba que Mary tambin estara mirando hacia la playa, y que como l, estaba contando los das que les faltaban para volver otra vez a Macao. Este se hallaba a slo cuarenta millas al sur, pero pareca estar mucho ms lejos. Horacio pas los veintisis aos de su vida en Macao, con excepcin de algn tiempo que estuvo estudiando en Inglaterra. Horacio odi siempre el colegio, tanto en Inglaterra como en Macao, y tambin le disgust profundamente la enseanza que en privado le diera su padre. Contrastaba en eso con Gordon Chen, que fue el primer nio eurasitico aceptado en la escuela de Macao. Gordon Chen fue un magnfico estudiante, motivo de orgullo para el reverendo Sinclair. Pero Horacio no le envidiaba, pues Gordon Chen vivia siempre atormentado por Mauss. Por cada golpe que l, Horacio, reciba de su padre, Gordon Chen reciba tres de Mauss. Tambin Mauss era misionero, y ense ingls, latn e Historia. Horacio vio que Mauss y Gordon Chen miraban de nuevo con atencin al bote de remos. Se pregunt por qu Mauss haba sido tan intransigente con el chiquillo en la escuela. Tal vez se deba a que Mauss odiaba a Tai-Pan, el padre de Gordon Chen. Tai-Pan busc a Mauss el puesto de intrprete en los viajes de contrabando de opio a la costa. A cambio de ello permita a Wolfgang que repartiera Biblias en chino y que adoctrinase a los paganos all donde el buque se detena, pero eso slo cuando haba quedado completado el trfico de opio. Sin duda, Wolfgang se despreciaba a s mismo por hipcrita, al formar parte de aquella partida de contrabandistas, y por mucho que se disculpara asegurando que el fin justifica los medios. S, Wolgang era un hombre extrao, pens Horacio. Record que el reverendo se haba trasladado a Chu-Shan el ao anterior, cuando la localidad fue ocupada. Con la aprobacin de Tai-Pan, Longstaff nombr a Mauss magistrado interino para que aplicase las leyes britnicas. Contra toda costumbre, Mauss prohibi que en Chu-Shan se saqueara o cometiera cualquier otra tropela, y someti luego a cada uno de los que se haban dedicado al pillaje a un juicio equitativo, fueran ingleses, chinos o indios, y los conden a morir en la horca, utilizando siempre la misma frmula: Gott in Himmel, perdona a este pobre pecador. Que le cuelguen. No tard en cesar el pillaje. Como Mauss era dado a recapitular hechos del pasado, entre sentencia y sentencia Horacio pudo enterarse de que el reverendo haba estado casado tres veces, siempre con muchachas inglesas. Las dos primeras murieron a causa de la gripe, y la actual se hallaba en bastante mal estado de salud. Se enter

tambin de que si bien Mauss era un esposo ejemplar, se haba sentido tentado por las casas de lenocinio y las bodegas de buen vino de Macao; que Mauss aprendi el chino de los paganos en Singapur, donde le enviaron de joven como misionero; que llevaba viviendo veinte aos en Asia, de los cuarenta que tena, sin haber regresado nunca a su patria; que usaba pistolas porque, como dijo: Nunca se sabe, Horacio, cuando uno de estos demonios paganos puede intentar matarte o robarte; que consideraba grandes pecadores a todos los hombres, y a l por encima de los dems, y que su mayor anhelo en esta vida consista en llegar a convertir a los paganos, haciendo de China una nacin cristiana. Qu te ocurre? dijo alguien, interrumpiendo los pensamientos de Horacio. Este vio a Mauss, que le observaba atentamente, y contest con rapidez: Nada de particular. Slo estaba... pensando. Mauss se rasc la barba con gesto dubitativo y dijo lentamente: Tambin yo lo he hecho. Este es un da para reflexionar, hein? Lo cierto es que en Asia ya nada volver a ser como antes. Eso creo. Va usted a marcharse de Macao? Piensa construir aqu su casa? S. Resultar grato tener tierra propia fuera de la injerencia de los papistas. A mi mujer le va a gustar mucho. En cuanto a m, la verdad es que mi corazn est all. Mauss seal con gesto de aoranza hacia la tierra firme, hacia China, y Horacio se pregunt por qu ese pas resultara tan fascinador para todo el mundo. Me gustara ser rico pens Horacio. No tanto como Tai-Pan o Brock, pero s lo suficiente como para levantar una hermosa mansin donde recibir visitas y dar fiestas, y para enviar a Mary a un magnfico viaje por toda Europa. Horacio estaba satisfecho con el cargo de intrprete y de secretario privado de Su Excelencia, pero necesitaba ganar ms dinero. En el mundo era indispensable disponer de abundante dinero, pens; as podra comprar a Mary joyas y vestidos de baile. De todos modos, le complaca an ms no tener que ganarse el pan del mismo modo que los traficantes. Estos deban mostrarse implacables, despiadados, y su vida era excesivamente azarosa. Muchos haba que hoy se consideraban ricos, y que al cabo de un mes podan estar arruinados. Un solo barco perdido, y la opulencia poda desvanecerse instantneamente. Hasta la Noble Casa reciba en ocasiones los embates de la suerte. Ahora, por ejemplo, el navio Scarlet Cloud llevaba un mes de retraso en su itinerario. Tal vez su malparado casco estuviera siendo objeto de reparaciones en alguna ignorada isla situada en camino a la Tierra de Van Diemen, a dos mil millas de distancia. Aunque lo ms probable era que yaciera en el fondo del mar, con un cargamento de opio por valor de medio milln de guineas en sus bodegas. Por otra parte, haba que tener en cuenta las malas jugadas que deban hacer los traficantes a los dems, incluso a los amigos, con el fin de sobrevivir, y no digamos ya si se deseaba prosperar. Aquello era terrible. Vio Horacio que Gordon Chen miraba atentamente a la lancha de Struan, y se pregunt en qu estara pensando el eurasitico. Debe de ser tremendo el haber nacido mestizo se dijo. Apostara a que l odia a Tai-Pan, aunque aparente lo contrario. Yo dira...

Gordon Chen pensaba en el opio y lo bendeca p a r a sus adentros. Sin opio no hubiera existido Hong-

Kong, y la nueva colonia, se dijo lleno de gozo, proporcionaba la ocasin ms fantstica para hacer fortuna. De no haber habido opio, no habra existido el comercio con China, y en este caso Tai-Pan nunca hubiera comprado a su madre en un burdel, y l, Gordon Chen, no habra llegado a nacer. El opio sirvi para pagar la casa que su padre haba regalado a su madre aos antes, en Macao. El opio serva para comprar alimentos y vestidos a la familia, y permiti que l tuviera tutores ingleses y chinos, de manera que ahora poda ser considerado como el joven ms instruido de todo Oriente. El mestizo mir a Horacio Sinclair, que observaba en torno suyo por la playa, con el ceo fruncido. Sinti que le envidiaba por haber sido enviado a estudiar a Inglatera. El, en cambio, nunca haba estado en la patria. Pero Gordon Chen se libr de aquel pensamiento pesimista. La patria estara a su alcance ms tarde, se dijo gozoso. Dentro de pocos aos. V olvise a mirar la lancha. Gordon Chen veneraba a Tai-Pan. Nunca haba llamado padre a Struan, y ste tampoco le llam jams hijo. En realidad, slo le habl veinte o treinta veces en toda su vida. Pero trat de que Struan se sintiera orgulloso de l, y en su interior le llam siempre padre. De nuevo volvi a bendecirle por haber comprado su madre a Chen Sheng, como tercera esposa. He tenido una suerte inmensa, pens. Chen Sheng era comprador de la Noble Casa, y lleg a ser casi un padre para Gordon Chen. El comprador era un agente chino que se encargaba de las compras y las ventas por cuenta de un establecimiento extranjero. Toda mercanca, fuera cual fuese, deba pasar por las manos del comprador. Este recargaba un porcentaje en concepto de beneficio personal, con lo que sus ganancias dependan del xito comercial de la firma para la que trabajaba. Pero si la empresa contraa deudas, stas recaan sobre el comprador, debido a lo cual, l mismo deba actuar con extremada cautela en todas sus transacciones. Ah, si yo fuera tan rico como Chen Sheng!, se dijo Gordon Chen. Pero mejor an sera tener la fortuna de Jin-qua, el primo de Chen Sheng. El mestizo sonri para sus adentros, pensando divertido en las dificultades que tenan los ingleses con los nombres chinos. El verdadero nombre de Jin-qua era Chen-tse Jin Arn, pero hasta el mismo Tai-Pan, que le conoca desde haca casi treinta aos, era incapaz de pronunciar bien su nombre. Por consiguente, Tai-Pan comenz mucho tiempo antes a llamarle Jin. El qua era una deformacin de la palabra china que significaba seor. Gordon Chen saba que a los chinos no les molestaban los apodos, sino que, por el contrario, les hacan gracia, pensando que slo se trataba de una muestra ms de la falta de refinamiento de los brbaros europeos. Recordaba que una vez, siendo nio, haba espiado a Chen-tse Jin Arn y a Chen Sheng cuando estaban fumando opio encerrados en una estancia. Les oy rer al hablar de Su Excelencia, comentando que los mandarines de Cantn haban dado a Longstaff el mote de pene odioso, haciendo un juego de palabras con la pronunciacin china de su nombre, y que dicho apodo, en caracteres chinos, fue utilizado en las cartas que dirigi a Su Excelencia durante ms de un ao, hasta que Mauss se lo dijo a Longstaff, poniendo fin a la diversin. Gordon Chen observ entonces a Mauss. Le respetaba por haber sido con l un maestro riguroso, y le agradeca que le hubiera convertido en el mejor estudiante del colegio. Pero al mismo tiempo le despreciaba por su crueldad y por lo mezquino que era. Siempre gust a Gordon Chen asistir a la escuela misionera y aprender cuanto poda, junto con los dems alumnos. Pero un da descubri que no era como ellos. Delante de sus compaeros, Mauss dijo que l era un bastardo, un hijo ilegtimo, y que era mestizo. Gordon Chen huy corriendo a su casa, lleno de espanto. Entonces observ a su madre atentamente, y la despreci por ser de raza china.

Ella le dijo, mientras procuraba calmar su pena, que tambin tena sus ventajas poseer sangre china, ya que sta era la raza ms pura que haba en la tierra. Fue entonces cuando supo que Tai-Pan era su padre. Pero, entonces, por qu vivimos aqu? Por qu llamo padre a Chen Sheng? Los brbaros no tienen ms que una sola esposa, y no se casan con las chinas, hijo mo le dijo Kai-sung. Cmo es eso? As son sus costumbres. Bastante necias, pero no podemos cambiarlas. Siento odio hacia Tai-Pan. S, le odio! La madre de Gordon Chen le abofete con todas sus fuerzas, cuando nunca le haba pegado anteriormente. Ponte de rodillas y pide perdn dijo ella, llena de ira. Tai-Pan es tu padre. El te dio la vida, y es mi dios. El me compr y luego me otorg un favor vendindome a Chen Sheng como esposa. Por qu iba Chen Sheng a tomar como esposa una mujer con un hijo impuro de dos aos, cuando poda disponer de innumerables muchachas vrgenes, si no era porque Tai-Pan lo quera? Y por qu iba ste a hacer eso, si no fuera porque nos amaba? Crees que Chen Sheng me habra tratado tan bien como lo hace, incluso despus de haberme hecho anciana, de no ser gracias al favor que nos dispensa Tai-Pan? Por qu, en fin, te trata Chen Sheng como a un hijo, a ti, necio desagradecido, si no fuese por Tai-Pan? Anda, ve al templo y ruega pidiendo perdn. Tai-Pan te dio la vida y por ello debes amarle, honrarle y bendecirle, como yo lo hago. Y si vuelves a repetir lo que has dicho hace un momento, no te hablar ms en toda mi vida. Gordon Chen sonri. Cunta razn haba tenido su madre, y qu estpido demostr ser en aquella ocasin! Pero an ms estpidos eran los mandarines y el maldito emperador, que trataban de impedir la venta de opio. Cualquier mentecato saba que sin eso no habra plata para comprar t y sedas. En una ocasin Gordon Chen pregunt a su madre en qu forma se obtena el opio, pero sta no supo contestarle, lo mismo que los dems que haba en la casa. Al da siguiente interrog a Mauss al respecto, el cual le dijo que el opio era el jugo de las cpsulas de amapola. El productor de opio hace un ligero corte en la cpsula, de la cual fluye un lquido blanco, hein? le explic Mauss. El lquido se endurece en el tallo pocas horas despus, y cambia de blanco a castao oscuro. Luego se raspa el jugo endurecido y se practica una nueva incisin, para obtener ms. El producto se deposita hasta formar una pelota de unos cuatro kilos de peso, por lo general. El mejor opio procede de Bengala y de la India, hein? Y tambin de Malwa. Dnde est Malwa, muchacho? En la India portuguesa, seor! Era portuguesa, pero ahora pertenece a la Compaa de las Indias Orientales, que se apoder de ella para completar su monopolio mundial sobre el opio, arruinando con ello a los trancantes de opio de aqu, de Macao. Ese es un error muy grave, muchacho, de modo que trae el ltigo, hein? Desde aquel da, Gordon Chen record con disgusto el opio. Ahora, en cambio, le bendeca y le agradeca lo que haba hecho por su padre y por Hong-Kong. E s a colonia iba a ser rica, muy rica. Muchas fortunas van a hacerse aqu dijo Gordon Chen, acercndose a Horacio. S, algunos traficantes prosperarn contest el aludido, con aire ausente, observando la lancha . Pero no sern muchos. Ese comercio es uno de los ms endiablados que hay. Siempre pensando en el dinero, Gordon, hein? intervino Mauss, con voz ruda. Debes

convencerte de que el dinero no tiene importancia, muchacho. Es mejor que pienses en tu alma inmortal y en su salvacin. Desde luego, seor dijo Gordon Chen, pensando, divertido, en la mojigatera de aquel hombre. Tai-Pan semeja un poderoso prncipe que llega a tomar posesin de nuevas tierras dijo Horacio, como hablando consigo mismo. Mauss mir a su vez y dijo: Es verdad que lo parece, hein?

La lancha lleg adonde rompan las olas. Arriba los remos! grit el contramaestre, y los marineros dejaron que la embarcacin se deslizase por su propio impulso sobre las rompientes. Struan esper un instante y luego salt desde la proa. En el momento en que sus botas hicieron contacto con la arena mojada, tuvo el presentimiento de que aquella isla iba a significar su muerte. Dulce nombre de Cristo! murmur. Robb estaba a su lado y vio la repentina palidez que se extenda por el rostro de su hermanastro. Qu sucede, Dirk? Nada replic Struan, con forzada sonrisa. No es nada, muchacho. Se sacudi algunas gotas de agua que haban salpicado su casaca, y ech a andar por la playa, hacia donde estaba el mstil. Por todos los cielos pens Struan. He luchado y me he esforzado durante aos para conseguirte, isla, y ahora quieres ser la causa de mi desgracia, no es eso? No, por Dios. Robb observ a su hermano y vio que cojeaba. Se daba cuenta de que deba dolerle el pie, y pens cmo sera el dolor que senta. Ocurri en el nico viaje de contrabando en que intervino Robb. Al verle inerme, paralizado por el miedo, Struan arremeti contra un grupo de piratas que le rodeaban, y una bala de mosquete le llev el tobillo externo y los dos dedos ms pequeos. Cuando concluy.la batalla, el cirujano del buque cauteriz a Struan la herida vertiendo pez derretida en ella. Robb recordaba an el dolor que produca la carne quemada. De no haber sido por mi culpa, eso nunca habra ocurrido, pens Robb, sbitamente entristecido, y mientras segua a Struan playa arriba. Buenos das, caballeros dijo Struan al llegar junto al grupo de traficantes. Hermoso da, por todos los cielos. Hace bastante fro, Dirk dijo Brock. Y me parece muy propio de ti el haber llegado con semejante retraso. Llegu con anticipacin. Su Excelencia an est a bordo, y no se ha disparado el caonazo convenido. Ya ha pasado una hora y media del plazo convenido. Sin duda as lo habis convenido t y ese lacayo pusilnime de Longstaff; podra jurarlo. Le agradecera, seor Brock, que no hable de Su Excelencia en tales trminos dijo el capitn Glessing, contenindose a duras penas. Y yo le agradecer que se guarde sus consejos. No estoy en la Armada, y por lo tanto no me encuentro bajo su mando contest Brock, sin vacilar. Es mejor que piense en la guerra en que usted

no combate. La diestra de Glessing se cerr sobre la empuadura de su espada. Nunca cre que llegara el da en que la Marina Real se dedicara a proteger a contrabandistas y a piratas. Eso es lo que es usted. El capitn mir a Struan y a los dems, y aadi: Es lo que son todos, ustedes. Del grupo de traficantes se alz un murmullo, al que puso fun Struan con una risa sarcstica. Su Excelencia no est de acuerdo con usted, capitn. El Parlamento ha dictado sus leyes, como el Acta de Navegacin, por ejemplo. Una de esas actas dice: Todo buque armado que carezca de licencia, puede ser tomado como presa por cualquier navio de la Marina de Guerra. Tiene licencia su flota? En estas aguas abundan los piratas, como usted sabe, capitn Glessing dijo Struan, despreocupadamente. Llevamos armas para protegernos; slo para eso. El opio est prohibido por la ley. Cuntos millares de cajas han introducido en China, en contra de las leyes de este pas, y de las de la Humanidad? Tres millares? Veinte millares? Lo que estamos haciendo aqu es algo que conocen muy bien todos los tribunales de Inglaterra. Su comercio constituye una deshonra para nuestra bandera. Est agradecido a ese comercio, pues sin l Inglaterra carecera de t y de sedas, y quedara en la ms triste de las miserias. En eso tienes toda la razn, Dirk manifest Rock, quien, dirigindose a Glessing, aadi: Debe meterse en la cabeza que sin traficantes no existira el Imperio Britnico; que sin impuestos no habra con qu comprar navos de guerra, ni plvora, ni caones. Luego, Brock mir el impecable uniforme de Glessing, sus ajustados calzones blancos, su galoneada casaca y su esplndido tricornio, y agreg an: Ni habra dinero para comprar llamativos entorchados a los capitanes. Algunos marineros dejaron escapar una risita apenas perceptible. Debe agradecer al cielo que exista la Marina Real. Sin ella se acabara el comercio por mar replic Glessing. En ese momento retumb un caonazo desde el buque insignia, y Glessing se dirigi inmediatamente hacia los soldados que formaban al pie del mstil. Presenten armas! exclam, y a continuacin extrajo el documento de la toma de posesin. Un repentino silencio se hizo entre los presentes, y cuando not que se haba disipado un poco su ira, Glessing comenz a leer: Orden de Su Excelencia, el honorable William Longstaff, capitn superintendente de Su Britnica Majestad, reina Victoria. De acuerdo con el documento conocido con el nombre de Tratado de Chuenpi, firmado el 20 de enero de este ao de Nuestro Seor, por Su Excelencia, en nombre del Gobierno de Su Majestad, y por Su Excelencia Ti-sen, plenipotenciario de Su Majestad Tao Kuang, emperador de China, yo, el capitn Glessing, de la Marina Real, tomo en este momento posesin de la isla de Hong-Kong en beneficio de Su Britnica Majestad y de sus herederos, a perpetuidad y sin menoscabo alguno de la cesin, en este da, 26 de enero del ao 1841, de Nuestro Seor. El territorio de esta isla es desde ahora territorio ingls. Dios salve a la reina! La Union Jack ascendi rpidamente a lo ms alto del mstil, y la guardia de honor dispar una salva.

Al momento contestaron los caones de todos los barcos que haba en el puerto, y el aire se carg de olor a plvora. El grupo que estaba en la playa vitore con entusiasmo a la reina. Ya est hecho pens Struan. Ahora estamos comprometidos, y podemos empezar a trabajar. Struan se separ del grupo y se acerc a la orilla. Por vez primera volvi la espalda a la isla y ech una mirada al gran puerto natural y a tierra firme, a la costa de China, que se divisaba un millar de metros ms all. La pennsula por la que se prolongaba la tierra firme era baja, con nueve colinas achaparradas, y se proyectaba hacia el puerto, que la rodeaba en parte. Se denominaba pennsula de Kau-lung Kowloon, como lo pronunciaban los traficantes ingleses, o de los Nueve Dragones. Al norte de ella se extenda el territorio sin lmites y desconocido de China. Struan haba ledo los libros que escribieron los tres europeos que viajaron por China y pudieron regresar. Marco Polo estuvo cerca de seiscientos aos antes, y dos sacerdotes catlicos entraron en Pekn haca aproximadamente dos siglos. Sin embargo, los libros no resultaban muy reveladores. Durante los ltimos doscientos aos no se permiti a los europeos la entrada en China. En una ocasin, e ilegalmente, Struan penetr en territorio chino algo ms de kilmetro y medio, en las proximidades de Swatow, cuando traficaba con opio. Struan slo iba acompaado de su primer piloto, y termin por regresar a la costa. Los chinos se mostraron hostiles, pero no fue su actitud lo que le disuadi, sino el increble nmero de habitantes y la enorme extensin del territorio que se extenda ante l. Ira del cielo pens Struan. Qu es lo que sabemos de la nacin ms antigua y poblada de la tierra? Nada. No sabemos absolutamente nada. Va a venir Longstaff a tierra? inquiri Robb, unindose a su hermano No, muchacho. Su Excelencia tiene cosas ms importantes que hacer. Qu, por ejemplo? Leer y redactar despachos, y cambiar impresiones con el almirante. Se trata de algn asunto especial? Tiene la intencin de poner fuera de la ley el trfico de opio. Robb lanz una carcajada. No; no estoy bromeando asegur Struan. Por eso quera verme, junto con el almirante. Deseaba que yo le aconsejara sobre el momento de dar la orden correspondiente. El almirante asegura que la Armada no tendr dificultad alguna para poner en vigor la nueva orden. Cielos! Es que Longstaff se ha vuelto loco? Nada de eso asegur Struan, encendiendo parsimoniosamente un cigarro. Le dije que diera la orden al sonar las prximas cuatro campanadas. Eso es una locura! estall Robb. Al contrario, es algo muy conveniente. La Marina no pondr en vigor la orden hasta pasada una semana, a fin de dar a los traficantes el tiempo necesario para disponer de sus existencias. Mas, qu haremos despus? Sin opio nos hundimos. El comercio con China desaparecer, igual que nosotros. De cunto dinero disponemos, Robb? El aludido mir en torno suyo, para asegurarse de que no les escuchaban, y "baj la voz cuanto pudo. Tenemos un milln cien mil libras esterlinas en nuestro Banco de Inglaterra dijo. Luego est la plata depositada en Escocia; cien mil libras, tambin en plata, aqu. Nos deben tres millones del opio de

los rescates. En el Scarlet Cloud hay opio por valor de doscientas mil guineas, al precio actual del mercado. Tambin... Desecha al Scarlet Cloud; se ha perdido. Todava hay esperanzas, Dirk. Debemos esperar otro mes. Como deca, hay unas cien mil guineas en 50 opio en los buques almacenes. Sin embargo, debemos cerca de novecientas mil guineas en letras a la vista. Cunto pueden representar los gastos de los prximos seis meses? Aproximadamente, cien mil guineas, para salarios y manutencin de los barcos. Struan pens unos instantes. Maana cundir el pnico entre los traficantes dijo. Ninguno de ellos, con la posible excepcin de Brock, puede vender su opio en una semana. De modo que es mejor despachar todo el opio que tenemos almacenado. Creo que... Longstaff tiene que cambiar la orden dijo Robb, lleno de ansiedad. Es necesario que lo haga. De lo contrario, arruinar la Tesorera, y... Puedes escucharme un momento? Cuando el pnico se produzca maana, toma cada tael de que disponemos, y los que puedas conseguir, y compra opio. Debers comprar a diez centavos el opio que valga un dlar. No podremos vender todo el nuestro en una semana, y menos an el de los dems. Struan dio unos golpecitos a su cigarro para hacer caer la ceniza. Luego dijo: Un da antes de que la orden entre en vigor, Longstaff la cancelar. No comprendo. Es un modo de salvar las apariencias, Robb. Cuando el almirante se hubo marchado, expliqu a Longstaff que prohibir el trfico de opio significara destruir todo el comercio. Advert que poda cancelar en el momento oportuno la orden, con lo que el almirante, que tiene muy buenas intenciones, pero que no entiende nada de comercio, no se dara cuenta de la maniobra. De modo que slo haba que dar la orden y luego anularla. Le dije que sera lo ms conveniente, y con ello, tanto l como el almirante, conservaran sus respectivos puestos. Longstaff se mostr plenamente de acuerdo, y me pidi que mantuviera en secreto el asunto. El rostro de Robb se ilumin al momento. Ah, Tai-Pan, eres el ms grande de todos los hombres! Pero, cmo tendremos la seguridad de que Longstaff llegar a anular esa orden? Struan dijo que tena en el bolsillo un decreto firmado, con fecha correspondiente a seis das ms tarde, por el que se anulaba la orden. Longstaff se lo entreg, di51 ciendo: Tenga, Dirk, cjalo ahora, para que me pueda olvidar de eso. Condenacin, estoy agobiado con todo este papeleo! Ah!, y ser mejor que mantenga el asunto en secreto hasta el momento oportuno. Qu muchacho aadi Struan, no te parece conveniente anular la orden? Me parece ms que conveniente asegur Robb, que se contuvo para no abrazar a su hermano, lleno de alegra. Si nadie lo sabe hasta dentro de seis das, haremos una considerable fortuna. En efecto. Struan dej vagar su mirada por el puerto. Lo haba descubierto haca algo ms de veinte aos, cuando un tifn le arrastr de su ruta y le llev hasta las cercanas de la costa. Las monstruosas

rompientes le hicieron arrojar las anclas de respeto, pero los embates del mar rompieron las cadenas, y Struan se dio cuenta de que el navio estaba perdido. Cuando el buque iba a estrellarse, cambi de direccin, posiblemente debido a alguna corriente, y se intern por un estrecho canal no registrado en las cartas de navegacin, de unos trescientos metros de anchura, que el extremo oriental de la isla de HongKong formaba con tierra firme. As lleg Struan al puerto interior, y a sus serenas aguas. El mismo tifn destruy la mayor parte de los buques mercantes que haba en Macao, y hundi miles y miles de juncos por todo el litoral, pero Struan y las dems embarcaciones que se albergaban en HongKong resistieron el temporal perfectamente. Cuando amain la tormenta, Struan naveg en torno a la isla, para observar su contorno. Conserv todos los datos en su memoria, y as comenz a madurar en secreto su plan. Ahora que eres nuestra, ya puedo dejarte pens Struan, con creciente entusiasmo. Ahora, a por el Parlamento. Durante varios aos, Struan haba pensado que la nica forma de proteger realmente la Noble Casa y la colonia con que soaba, era yendo a Londres. La verdadera sede del poder del mundo se hallaba en el Parlamento. Como miembro del mismo, y apoyndose en el podero que le proporcionaba la enorme riqueza de la Noble Casa, podra dominar la poltica exterior del Asia, del mismo modo que haba dominado a Longstaff. S, as ha de ser pens Struan. Unos miles de libras esterlinas servirn para colocarte en el Parlamento. Basta ya de trabajar por intermedio de otros. Ahora sers t mismo quien acte. Al fin, muchacho. Pocos aos ms y la reina te nombrar caballero. Luego entrars a formar parte del Gobierno. Despus... despus, por todos los cielos!, dirigirs la marcha del Imperio en Asia, de modo que ste y la Noble Casa duren mil aos. Robb le estaba observando. Saba que su hermano le haba olvidado, pero eso no le preocupaba. Le gustaba mirar a su hermano cuando l se hallaba pensativo. Entonces el rostro de Tai-Pan perda su dureza habitual, sus ojos se hacan ms dulces, y Robb se senta m s cerca de l y ms confiado a su lado. Por fin, Struan rompi el silencio. Dentro de seis meses t debers ser el nuevo Tai-Pan manifest. No, an no estoy preparado dijo Robb, y sinti que su estmago se contraa, a causa del pnico. S, lo ests. Slo en el Parlamento podr defender nuestros intereses y los de Hong-Kong. Desde luego confirm Robb, bajando la voz, pero eso podrs hacerlo en el futuro, dentro de dos o tres aos. Hay demasiado que hacer ahora aqu. Te digo que puedes hacerlo. No. S, puedes, Robb. Incluso Sarah sabe que eres capaz de conseguirlo. Robb mir hacia el Resting Cloud, el barco almacn de la Noble Casa, donde su mujer y sus hijos vivan temporalmente. Se daba cuenta de que Sarah era demasiado ambiciosa para l. No quiero hacerlo an. Tenemos bastante tiempo por delante asegur. Struan pens en el curso del tiempo. No lamentaba los aos que haba pasado en Oriente, lejos de la patria, lejos de Ronalda, su mujer, y de Culum, Ian, Lechie y Winifreda, sus hijos. Le habra gustado tenerlos junto a l, pero Ronalda senta aversin por el Oriente. Se casaron en Escocia, cuando l tena veinte aos y ella diecisis, e inmediatamente salieron hacia Macao. Pero ella mostr su disgusto en el viaje, y luego en Macao. El primer hijo de ambos muri al nacer, y el segundo, Culum, naci enfermizo al

ao siguiente. Entonces, Struan envi a su familia a la patria. Cada tres o cuatro aos, Struan iba a verles. Pasaba un par de meses con ellos en Glasgow, y luego regresaba a Oriente, ya que tena mucho que hacer, pues quera levantar la Noble Casa. No lamento ni uno solo de los das que he pasado aqu se dijo Struan. Ni un solo da. El hombre verdadero debe salir por el mundo, si desea llegar a ser algo. No es se el objeto de la vida? Aunque Ronalda sea una magnfica muchacha y yo quiera a mis hijos, el hombre debe hacer lo que se propone. Para qu he nacido, si no? Si el jefe de los Struan no se hubiera apoderado de todas las tierras del clan, echndonos fuera y acotando las propiedades, sin duda ahora sera yo un insignificante agricultor, como mi padre. Y gracias con que hubiera sido agricultor. En lugar de ello, el jefe del clan nos envi a un hediondo suburbio de Glasgow, y al quedarse con todas las tierras se convirti en el earl de Struan [5], tras haber desintegrado el clan. En Glasgow casi nos moramos de hambre, y entonces resolv embarcar. Los hados me protegieron, y ahora nuestra familia vive con desahogo, y soy el jefe de la Noble Casa. Struan estaba ahora resuelto a arruinar al earl de Struan con todo el poder de que dispusiera, y a comprar parte de las tierras del antiguo clan. No tena nada de qu lamentarse. Haba hallado a China, y China le entreg lo que no pudo darle su propia patria. Y no slo le dio riqueza, ya que la riqueza por s sola es repugnante, sino un fin en el que emplear su dinero. Struan se senta en deuda con China. Se daba cuenta de que, por ms que volviera a Inglaterra, para convertirse en miembro del Parlamento y ms tarde del Gobierno; de que por ms que lograse sus propsitos de arruinar al earl de Struan, y consolidase a Hong-Kong como preciado florn de la Corona britnica, llegara un da en que tendra que regresar a Oriente. Y es que su verdadero propsito, el que haba conservado como el ms impenetrable de los secretos, tardara bastantes aos en realizarse. Nunca ' hay tiempo suficiente para todo pens Struan, y mir la alta montaa que dominaba la isla . La llamaremos El Pico. De nuevo tuvo la extraa sensacin de que la isla le odiaba y deseaba su destruccin. Not un sentimiento de odio condensado a su alrededor, y se pregunt: Por qu? Dentro de seis meses t mandars la Noble Casa se oy decir a s mismo, con voz ronca. No puedo. Yo solo no puedo. Un tai-pan siempre est solo. Esa es la gloria y la servidumbre del ttulo. Por encima del hombro de Robb, Struan vio que el contramaestre se aproximaba a ellos. Qu sucede, seor McKay? inquiri. Perdn, seor. Da usted su permiso para celebrarlo? pregunt McKay, un hombre rechoncho, con el pelo trenzado por atrs en una pequea coleta, que llevaba alquitranada, al uso de los marineros. S. Doble racin para todos. Luego disponga las cosas como le orden. S, seor. A la orden contest McKay, y se march rpidamente. Struan volvi a mirar a Robb, el cual tuvo la impresin de que los ojos verdes de su hermano despedan vivos destellos. Al concluir el ao enviar aqu a Clum, el cual, para entonces, ya habr terminado en la Universidad. Ian y Lechie embarcarn ms tarde, y seguirn a Culum. Por esas fechas tu hijo, Roddy, tendr tambin la edad adecuada. Por fortuna, tenemos hijos suficientes para que nos sucedan. Ve preparando a tu sucesor. El Tai-Pan debe tener en todo momento alguien capaz de asumir sus funciones.

Struan volvi la espalda hacia la montaa y agreg: Quedan seis meses. Luego dio media vuelta y se alej. Robb le vio marcharse y sinti una rfaga de odio. Sinti odio hacia su hermano, hacia s mismo y hacia la isla. Saba que iba a fracasar como Tai-Pan.

Un brindis con nosotros, caballero? dijo Struan al grupo de traficantes. Brindemos por nuestro nuevo hogar. Ah hay brandy, ron, cerveza, ginebra, whisky y champaa. Struan seal su lancha, de donde los marineros estaban descargando barrilillos y disponindolos sobre algunas mesas. Otros avanzaban tambalendose bajo el peso de grandes trozos de carne asada y fra, o cargaban con jamones, pollos, lechones y brazadas de panes. Descargaron luego escudillas llenas de repollo con jamn, grandes cantidades de pltanos de Cantn, pasteles de frutas, e incluso jarros con hielo, el cual haban trado los clpers y las lorchas desde las fras regiones del Norte. Aqu hay un buen desayuno para los que tengan apetito aadi Struan. Se oyeron unos vtores en seal de aprobacin, y los traficantes se aproximaron a las mesas. Cuando todos estuvieron provistos de su correspondiente vaso o jarro, Struan alz su vaso. Vamos a brindar, seores. V oy a beber contigo, pero no por este condenado trozo de roca dijo Brock, levantando su jarro de cerveza. O mejor dicho, s, voy a beber tambin por este islote, al que voy a dar un nombre: El desatino de Struan. Este desatino es suficiente para Struan y para los dems traficantes de China. Pero si basta para Struan y para Brock, eso ya es otro asunto contest Struan. Yo te lo dir en pocas palabras, Dirk, viejo amigo: toda China no sera suficiente para los dos. Brock apur sin respirar el contenido de su jarro y arroj el recipiente sobre la arena. Luego se volvi y se dirigi hacia su lancha. Algunos de los traficantes le siguieron. Por mi vida, qu psimos modales afirm Quance, que se haba unido al grupo y que no tard en lanzar una carcajada. Ea, vamos, Tai-Pan, ese brindis! El seor Quance tiene una sed insaciable. Disculpe, seor Struan manifest Horacio Sinclair. Antes del brindis, no le parece oportuno que agradezcamos a Dios las mercedes que nos ha dispensado al poder llegar a este da? Claro, muchacho. He sido un necio al descuidar eso. Quieres dirigir la plegaria? El reverendo Mauss est aqu, seor. Struan vacil, cogido de improviso. Observ al joven, que le miraba con cierta expresin jocosa, y luego dijo en voz alta: Reverendo Mauss, dnde est usted? Tenga la bondad de decir alguna oracin. Mauss se dirigi al centro del grupo y deposit su vaso vaco sobre la mesa, procurando hacerlo con cierto disimulo, como si le disgustase que los dems supieran que l tambin beba. Se quit el sombrero, y todos los dems hicieron lo propio, quedando con las cabezas descubiertas bajo los embates del helado viento. Ahora reinaba una extraa calma en la playa. Struan mir colina arriba, hacia un punto donde haba pensado erigir la iglesia. Ya le pareca ver el templo, y la ciudad a sus pies, y los muelles, los almacenes, las residencias y los jardines. Tambin estara la Gran Mansin, donde los Tai-Pan residiran

a travs de las generaciones. Habra otras casas de menor importancia para los allegados a los Tai-Pan, y tambin para sus amantes. Pens en la suya, T'chung Jen May-May. Struan haba comprado a May-May cinco aos antes, cuando slo tena quince aos y an era virgen. Aeey yah! exclam interiormente Struan, empleando una de las interjecciones cantonesas que indicaban gozo o clera, felicidad o disgusto, segn la forma en que fuese dicha. Si existe una gatita salvaje, sin duda es May-May. Seor nuestro de los vientos y de las olas, de la belleza y del amor; Seor de los raudos navos, de la Estrella Polar y del ansiado regreso; Dios y Padre de Cristo nio, mranos y apidate de nosotros dijo Mauss, con los ojos cerrados, alzando las manos al cielo. Tena una voz clida y el sentimiento de su plegaria trascenda en torno suyo. Somos hijos de hombres, y nuestros padres nos cuidaron con el mismo afn con que t cuidaste a tu bien amado Hijo. Pero los pecadores se multiplican sobre la tierra. Miramos la hermosura de una flor y no somos capaces de descubrirte en ella; soportamos los vendavales, y no comprendemos tu poder; sondeamos los abismos marinos y no nos damos cuenta de tu grandeza; acariciamos la tierra y no te sentimos; bebemos y comemos y no te saboreamos. Mas en todo ello ests t presente. T eres la vida y la muerte, el xito y el fracaso; t eres Dios, y nosotros slo hombres... Mauss hizo una pausa, con el rostro contrado por la emocin y el arrepentimiento. Seor, perdona mis pecados! pens, con desesperacin. Permite que expe mis debilidades convirtiendo a los paganos. Deja que sea un mrtir por tu santa causa. Haz que vuelva a ser el que fui una vez... Pero Wolfgang Mauss se dio cuenta de que ya no poda volver atrs. Desde el momento en que haba comenzado-a servir a Struan, la paz interior le abandon y las exigencias terrenales se apoderaron de l. Sin duda, oh, Seor!, hice lo que deba. Tal vez no haba otro medio para entrar en China. Abri los ojos Mauss y mir a su alrededor con expresin de desamparo. Lo siento dijo. No puedo hallar las palabras; esas grandes palabras que os hagan conocer al Seor como yo una vez le conoc. No creo que mis palabras signifique ya mucho. Perdonadme. Oh, Seor, bendice esta isla. Amn. Struan llen un gran vaso de whisky y se lo entreg a Mauss, al tiempo que deca: Creo que lo ha dicho muy bien. Y ahora, un brindis, caballeros. Por la reina! Bebieron todos, y cuando los vasos hubieron quedado vacos, Struan orden que los volvieran a llenar. Con su permiso, capitn Glessing aadi Struan, deseara ofrecer un vaso a sus hombres, y a usted, desde luego. Hay que brindar por la posesin ms reciente de la reina. Ha pasado usted a la Historia en este da. Volvise Struan hacia los traficantes y dijo: Tenemos que honrar el nombre del capitn. Propongo que llamemos a esta playa Glessing Point. Se dej or un murmullo de aprobacin entre los all reunidos. El dar nombre a las islas y accidentes geogrficos es prerrogativa de los comandantes dijo Glessing. Se lo sugerir a Su Excelencia. Glessing inclin la cabeza en seal de agradecimiento y orden, con acento tajante, al sargento:

Los marineros un vaso, atencin de Struan y compaa. Los infantes de Marina, nada. Que descansen. A pesar del desagrado que senta hacia Struan, Glessing no dej de agradecerle el hecho de que mientras existiera la colonia de Hong-Kong, su nombre sera siempre recordado. Y es que Struan nunca prometa nada en vano. Hubo un brindis por Hong-Kong, al que siguieron tres vtores. Luego, Struan hizo una sea al gaitero, y la tonada del clan de Struan se dej or por toda la playa. Robb no beba. Struan, con un vaso de brandy en la mano, del que tomaba de vez en cuando algunos sorbos, fue desplazndose entre los all reunidos, saludando a unos de palabra y a otros con un simple movimiento de cabeza. No bebes, Gordon? No, gracias, seor Struan contest Gordon Chen, inclinndose a la usanza china, muy orgulloso de haber sido tenido en cuenta. Qu tal van tus cosas? Muy bien, seor. El muchacho se est convirtiendo en un esplndido joven pens Struan. Qu edad tendr ahora? Creo que diecinueve aos. El tiempo vuela. Struan record con afecto a Kai-sung, la madre del muchacho. Fue su primera amante y la ms hermosa de todas. Aeey yah! Ella le haba enseado mucho acerca del amor. Cmo est tu madre? inquiri. Perfectamente contest Gordon Chen, sonriendo. Nunca deja de pedirme que rece por el bienestar de usted. Todos los meses quema en su honor una vara a los hados, en el templo. Struan se pregunt qu aspecto tendra ella. Haca diecisiete aos que no la vea, pero an recordaba su rostro con toda claridad. Dale un afectuoso recuerdo de mi parte. Es un gran honor el que usted le dispensa, seor Struan. Che Sheng me dice que trabajas duro y que le resultas de gran utilidad. Creo que es demasiado benvolo conmigo, seor. Chen Seng pens Struan. Es un viejo ladrn; pero, por todos los cielos!, nos hundiramos sin l. Bien, creo que no podas tener mejor maestro que Chen Sheng asegur Struan. En los meses que se avecinan tendremos muchsimo que hacer. Espero ser til a la Noble Casa, seor. Struan tuvo la impresin de que su hijo deseaba decirle algo ms, pero se limit a saludarle inclinando la cabeza, y sigui adelante. Estaba seguro de que Gordon Chen se lo dira cuando llegase el momento oportuno. Gordon Chen se inclin, y poco despus dirigise hacia una de las mesas, dndose cuenta de que le miraban, pero sin que le importase demasiado. Saba que mientras Struan fuese el Tai-Pan, se hallaba seguro. Los traficantes y los marineros que haba en torno a las mesas arrancaron con las manos buenos trozos de pollo y de lechn, y se pusieron a comer glotonamente, con la grasa chorrendoles por la

barbilla. Qu hatajo de brbaros! pens Gordon Chen, y agradeci a los hados que hubiese sido criado como chino y no como un europeo. S, mi suerte ha sido muy grande. Los hados le haban proporcionado un maestro chino, que le enseaba en secreto desde haca pocos aos. No habl a nadie de este maestro, ni siquiera a su madre. De l aprendi que los reverendos Sinclair y Mauss no le haban enseado toda la verdad. Aprendi cosas de Buda, del pasado de China y de la forma en que deba agradecerse el don de la vida, y emplearlo en beneficio de la patria china. El ao anterior, su maestro le haba introducido en la ms poderosa y clandestina de las sociedades secretas chinas, la secta de Hung Mun Tong. Esta haba llegado a extenderse por todo el territorio chino, y sus miembros estaban comprometidos por los ms sagrados juramentos de sangre y hermandad, con el fin de derrocar a los odiados manches, a la dinasta extranjera de los Ch'ing, que gobernaba en China. Durante dos siglos y con diversos nombres y disfraces, la sociedad haba fomentado la rebelin. Se produjeron insurrecciones por todo el Imperio chino, desde el Tbet hasta Formosa y desde Mongolia a Indochina. All donde haba hambre u opresin, los miembros del Hung Mun convencan a los campesinos para que se levantasen contra los Ch'ing y contra sus mandarines. Pero hasta el momento todas las insurrecciones importantes haban fracasado. La sociedad secreta, sin embargo, logr sobrevivir. Gordon Chen se sinti muy honrado, porque l, que slo era chino en parte, hubiera sido considerado apto para integrar las filas de los Hung Mun. Muerte a los Ch'ing! Bendijo a los hados por haberle permitido nacer en aquella poca y en aquel lugar de China, pues se daba cuenta de que se acercaba el momento de la rebelin general en todo el pas. Bendeca tambin a Tai-Pan por haber proporcionado a los Hung Mun una base de valor incalculable: Hong-Kong. Al menos all la sociedad tendra un refugio seguro, desde donde podran actuar sin temor a la brbara represin de los Ch'ing. A partir de Hong-Kong iran sondeando el territorio continental, y acosando a las gentes del emperador hasta que llegase el Gran Da. Con la ayuda de los hados pens Gordon Chen, con su ayuda, podr emplear el podero de la Noble Casa para el bien de nuestra causa. Eh, fuera de aqu, sucio pagano! Gordon Chen mir al que as le hablaba, lleno de asombro. Vio a un marinero rechoncho y bajo, que le observaba con gesto belicoso. Tena asida una pata de lechn, a la que de vez en cuando daba un mordisco. No me oyes? Fuera de aqu, o te retuerzo esa asquerosa coleta alrededor del cogote! aadi. El contramaestre McKay se aproxim rpidamente y ech a un lado al marinero. Ata esa lengua, Ramsey, condenado dijo el marino, y aadi, dirigindose a Gordon Chen: No ha querido ofenderle, seor Chen, se lo aseguro. Desde luego, seor McKay, gracias. Quiere comer algo? Sin esperar una respuesta, McKay cort un buen trozo de pollo con su cuchillo y se lo ofreci a Gordon Chen. Este separ el ala, que estaba medio arrancada, y, asustado por la rudeza del contramaestre, dijo: De nuevo se lo agradezco.

Eso es todo lo que va a comer? S, es la parte ms delicada del pollo asegur Chen, inclinndose. Gracias, seor McKay. Este se acerc de nuevo al marinero que haba insultado a Gordon Chen, y le dijo en voz baja: Puede saberse qu te ocurre, amigo? Eso es lo que digo yo. Acaso es una ramera china para que le trates con tanto cario, McKay? Baja la voz, maldito. A ese chino hay que dejarle en paz. Si quieres molestar a algn pagano, tienes muchos otros a tu disposicin. Pero a l no, por todos los santos. Es el hijo bastardo de Tai-Pan. Comprendes ahora? Entonces, por qu no usa un signo distintivo de su sangre, o bien no se corta la coleta? No lo s, ni me interesa. Eso no es asunto nuestro contest el contramaestre.

Struan estaba observando un sampn que se hallaba anclado ante la playa. Era una embarcacin pequea, como todas las de su clase, con una endeble cabina hecha con unos palos y un entramado de bamb. El pescador y su familia eran Hoklos, gentes que pasaban toda la vida en su embarcacin, y que slo en muy contadas ocasiones iban a tierra. Struan cont cuatro adultos y ocho nios en el sampn. Algunas de las criaturas estaban atadas al barco por una soga que les rodeaba la cintura. Esos eran sin duda los varones. A las nias no se las ataba, pues carecan de valor. Cundo cree usted que podremos volver a Macao, seor Struan? Volvise ste y sonri a Horacio, que era quien le haba hablado. Creo que ser maana, muchacho. Pero supongo que Su Excelencia te necesitar durante su entrevista con Ti-sen. Tendrs varios documentos para traducir. Cundo ser la entrevista? Dentro de tres das, segn tengo entendido. Si zarpa algn buque para Macao, tendr usted inconveniente en buscar pasaje para mi hermana? La pobre Mary se encuentra a bordo desde hace dos meses. Lo har con mucho gusto. Struan se pregunt qu hara Horacio cuando supiera la verdad acerca de su hermana Mary. El lo descubri todo tres aos antes... Se hallaba Struan en una atestada plaza de Macao, donde se celebraba un mercado, cuando de pronto un chino le coloc un papel en una mano y se alej apresuradamente. Se trataba de una nota escrita en caracteres chinos. Struan ense el papel a Mauss, el cual le dijo: Es la direccin de una casa, seor Struan. Luego hay un mensaje que dice: El Tai-Pan de la Noble Casa recibir informes especiales que le resultarn de gran inters. Venga en secreto a la entrada lateral de la casa, a la Hora del Mono. Cul es la Hora del Mono? Las tres de la tarde. Dnde est la casa? Wolfgang se lo dijo y agreg: Le aconsejo que no vaya. Se trata de una trampa, hein? Recuerde que dan cien mil taels por su cabeza.

La casa no est en el barrio chino contest Struan. Y dudo de que vayan a tenderme una trampa a plena luz del da. Venga usted con una escolta. Si no he vuelto una hora despus, vayan a buscarme all mismo. Struan se dirigi al lugar de la cita y dej a Wolfgang Mauss y a los marineros de la escolta en las proximidades de la casa, por si les necesitaba. La casa se hallaba en una calle tranquila y arbolada. Struan entr por la puerta lateral de un paredn y se hall en un gran patio. Le esperaba una criada china, pulcramente ataviada con una tnica y pantalones negros. La mujer hizo una reverencia y una sea para que la siguiera en silencio. Cruzaron el patio, subieron por una pequea escalera de la mansin, hasta llegar a una estancia. Struan sigui cautelosamente a la criada, preparado para lo imprevisto. La habitacin estaba lujosamente amueblada, y de las paredes colgaban ricos tapices. Los muebles eran robustos, de teca china, y en el ambiente notaba un singular aroma, parecido al del incienso. Haba una ventana que daba al patio, el cual era de grandes dimensiones y estaba plantado, como un jardn. La mujer se acerc al extremo de un muro lateral y, con todo cuidado, desplaz un trozo del maderamen de la pared. En sta apareci un agujero, por el que ella se puso a mirar. Luego, la oriental hizo una sea a Struan para que hiciera lo mismo. Struan saba que una vieja trampa china consista en hacer mirar a un enemigo por el agujero de una pared, al otro lado de la cual estaba otra persona con una aguja, dispuesta para atravesarle el ojo. Por consiguiente, se mantuvo a varios centmetros del agujero, pero aun as, pudo ver perfectamente la habitacin contigua. Se trataba de una alcoba. En ella estaba Wang Chu, el mandarn principal de Macao, roncando desnudo sobre una cama. A su lado yaca Mary. La muchacha apareca con los brazos cruzados bajo la cabeza, contemplando el techo. Struan mir lleno de espanto. Poco despus, Mary hizo despertar a Wang Chu con sus caricias, y comenz a hablar con l y a rerse. Struan no imaginaba que ella saba hablar en chino, y eso que la conoca mejor que nadie, con excepcin de su hermano Horacio. Mary hizo sonar una campanilla y al momento entr una criada, que comenz a ayudar al mandarn a vestirse. El chino no poda hacerlo por s solo, ya que sus uas tenan diez centmetros de largo y estaban adornadas con unas cubiertas enjoyadas. Struan se apart de la pared, lleno de repugnancia. Desde el patio llegaron en ese momento una serie de voces, y Struan mir con precaucin por la ventana. Los guardias de Wang se estaban reuniendo abajo, seguramente para cortarle la retirada. La mujer le hizo una seal para que no se inquietase y que esperase all mismo. Le sirvi t y luego se inclin y abandon la habitacin. Media hora ms tarde, los soldados salieron del patio, y, por encima del muro, Struan los vio formar en la calle, rodeando un palanqun. Lleg en seguida Wang Chu, al que ayudaron a subir a la silla de mano, y luego el cortejo se alej. Hola, Tai-Pan. V olvise rpidamente Struan, al tiempo que empuaba su cuchillo. Mary se hallaba en el umbral de una puerta que estaba disimulada en la pared. Llevaba puesta una delgada bata que transparentaba su cuerpo desnudo. Tena el cabello largo y rubio, ojos azules y un hoyuelo en la barbilla. Sus piernas eran largas, estrecha la cintura y pequeos y firmes los senos. Un valioso trozo de jade tallado penda de una cadena de oro que rodeaba su cuello, Mary observaba a Struan con una sonrisa burlona. Puedes guardar tu cuchillo, Tai-Pan. No corres ningn peligro asegur ella, con voz serena, aunque sarcstica.

Deberan azotarte con un ltigo dijo Struan. S muy bien lo que es eso. No te acuerdas? Mary seal con la mano la alcoba y aadi: Pasa, estaremos mejor aqu. Se encamin entonces hacia un mueble y verti brandy en dos vasos. Luego dijo con la misma sonrisa irnica: Acaso no has estado nunca en el dormitorio de una muchacha? Querrs decir en el dormitorio d una ramera. Somos iguales, Tai-Pan dijo ella, entregndole un vaso, que l acept. Los dos preferimos a los chinos como compaeros de lecho. Por mi vida, condenada mujerzuela! T... No seas hipcrita, que es un papel que no te va bien le interrumpi Mary. Ests casado, tienes hijos y, sin embargo, te acuestas con varias mujeres. Mujeres chinas. Lo s desde hace bastante tiempo, pues me tom el trabajo de averiguarlo. Es imposible que t seas Mary Sinclair dijo Struan, como hablando consigo mismo. No es imposible. En todo caso ser sorprendente asegur ella, tomando un sorbo de brandy, sin inmutarse. Te mand a buscar porque quera que me vieras tal como soy. Para qu? Primero debes despedir a tus hombres. Cmo sabes que vine acompaado? Eres muy cauteloso, como yo. Nunca hubieras venido sin una escolta respondi ella, y en sus ojos volvi a aparecer una mirada burlona. Qu pretendes? Ya lo vers. Dime ahora el tiempo que les dijiste que esperasen. Una hora. Necesitamos ms tiempo. Diles que se vayan manifest Mary, riendo. Yo esperar. Est bien, pero ponte algo ms de ropa. Struan sali de la casa, lleg adonde Mauss estaba esperando y le dijo que prolongase el plazo a dos horas ms, despus de transcurridas las cuales deban ir a buscarle. Le habl de las puertas secretas, pero no dijo nada acerca de Mary. Cuando regres, la muchacha se hallaba tendida sobre la cama. Cierra la puerta, por favor, Tai-Pan dijo ella. Te dije que te vistieras. Y yo te digo que cierres la puerta. Lleno de ira, Struan la cerr de un portazo. Mary se entreabri la fina bata y dej al descubierto su cuerpo desnudo. No me encuentras atractiva? No; me repugnas. Pues t no me repugnas, Tai-Pan. Eres el nico hombre al que admiro de verdad. Debiera verte Horacio en este momento. Ah, Horacio! dijo ella, enigmticamente. Cunto tiempo has ordenado a tus hombres que

esperen esta vez? Dos horas. Les hablaste de los misterios de esta casa, pero no les contaste nada de m. Me equivoco? Por qu ests tan segura? Te conozco, Tai-Pan. Por eso te confo mi secreto. Mary juguete un poco con el vaso de brandy y, sin levantar la vista, aadi: Habamos terminado cuando miraste por el agujero de la pared? Ira del cielo! Ser mejor que... Ten paciencia, Tai-Pan dijo ella. Contesta: habamos terminado? Creo..., creo que s tartamude Struan. Me alegro. Bueno, me alegro y lo siento a la vez. Quera estar segura. De qu? Quera tener la certeza de que t comprobabas que Wang Chu es mi amante. Cul es la razn de eso? Porque tengo unos informes que te pueden resultar tiles. T nunca me creeras, de no haber visto con tus propios ojos que me acuesto con el mandarn. Dime cules son esos informes. Tengo innumerables datos que pueden serte tiles, Tai-Pan, ya que tambin son numerosos mis amantes. Chen Sheng viene a veces, igual que muchos mandarines de Cantn. El viejo Jin-qua lo hizo una vez. Los ojos de Mary se empaaron ligeramente y parecieron cambiar de color. No les contraro nunca prosigui diciendo. Les atrae el color de mi piel y de mi cabello, y yo hago lo posible por complacerles. Tambin ellos me complacen. No tengo ms remedio que decirte estas cosas, Tai-Pan. Estoy tratando de pagarte la deuda que contraje contigo, no recuerdas? Qu deuda? Gracias a ti, mi padre dej de pegarme. Pero eso ocurri tal vez demasiado tarde, aunque no por culpa tuya. Mary se levant del lecho, se coloc una bata m s consistente y aadi: Pero no quiero molestarte ms. Por favor, escchame y luego obra como mejor te parezca. Qu tienes que decirme? El emperador ha nombrado un nuevo virrey en Cantn. Es el virrey Ling, que trae con l un edicto para acabar con el contrabando de opio. Llegar dentro de dos semanas, y una semana despus ordenar cercar el establecimiento de Cantn. No se dejar salir a ningn europeo, hasta que todo el opio haya sido entregado. Struan lanz una carcajada desdeosa. No lo creo afirm. Si obligan a entregar el opio y ste es destruido, aquel que tenga cargamentos de opio fuera de Cantn lograr hacer una enorme fortuna asegur Mary. Puedes enviar un barco a Calcuta con rdenes de que compren todo el opio que sea posible, dos meses despus de la llegada del buque a Calcuta. Si mis informes son falsos, tendrs tiempo para anular la compra. De lo contrario, dispondrs pronto del cargamento.

Fue Wang quien te dijo todo eso? Claro que no. Slo me dijo lo del virrey; lo dems fue idea ma. Slo deseaba pagar la deuda que tena contigo. No me debes nada. Entonces es que nunca te azotaron. Por qu no enviaste a alguien para que me dijera todo eso? Por qu me has hecho venir aqu? Para que contemplara este... este horror? Quise decrtelo yo misma. Deseaba que alguien ms supiera lo que soy. Eres el nico hombre en quien confo dijo ella, con una inesperada muestra de ingenuidad. Ests loca. Deberas estar encerrada. Porque me gusta acostarme con los chinos? Por mi vida! Pero es que no te das cuenta de lo que eres? S, una vergenza para Inglaterra asegur Mary, y su rostro adopt una expresin colrica, que la hizo parecer una mujer de edad. V osotros, los hombres, hacis lo que os place; pero a nosotras eso mismo nos est prohibido. Dime cmo podra yo acostarme con un europeo. Pocas horas ms tarde lo sabra toda la colonia. De este modo, en cambio, nadie sale perjudicado. Por qu lo haces? Deberas conocer mejor las leyes de la vida, Tai-Pan. La mujer necesita al hombre, del mismo modo que ste a la mujer. Y por qu iba a considerarme satisfecha con un solo hombre? Desde cundo sucede esto? Desde los catorce aos... No, no te espantes. Qu edad tena May-May cuando la compraste? Eso es distinto. Siempre es distinto para los hombres declar la muchacha, al tiempo que se sentaba ante un tocador y comenzaba a empolvarse el rostro. Debes saber adems que Brock est negociando en secreto con los espaoles, en Manila, acerca de las cosechas de azcar. Ha ofrecido a Carlos de Silvera el diez por ciento por el monopolio. Struan se sinti dominado por la furia. Si Brock tiene xito en esa maniobra, conseguir dominar todo el mercado filipino afirm. Cmo lo has sabido? Me lo dijo su comprador, Sze-tsin. Es otro de tus... clientes? En efecto. Hay algo ms que desees decirme? Puedes conseguir cien mil taels de plata con el informe que acabo de darte. Has terminado? S. Struan se puso en pie, y ella le mir curiosamente. Luego le pregunt: Qu piensas hacer? Decrselo a tu hermano. Es mejor que te enven a Inglaterra cuanto antes.

Djame vivir mi vida, Tai-Pan. Me complace lo que soy, y nunca cambiar. Ningn europeo, y muy pocos chinos, saben que hablo cantones y mandarn, con excepcin de Horacio y de ti ahora. Es en este momento cuando me conoces de verdad. Yo te prometo que te ser de gran utilidad. En Inglaterra estars en tu patria. Mi patria es Asia asegur Mary, y sus ojos parecieron dulcificarse. Por favor, no procures cambiarme; pero sigue tratndome como siempre, con afecto y delicadeza. T ya no eres la misma. Crees que puedo pensar eso, despus de lo que he visto? En realidad, todos los seres humanos tenemos dos personalidades. Esta que acabas de descubrir es una de las mas. La otra, la dulce y virginal muchacha que asiste a la iglesia, toca el clavicordio y canta mientras cose; sa tambin soy yo. No s por qu sucede as, pero es lo cierto. T eres Tai-Pan, un demonio contrabandista, brutal y fornicador y, al mismo tiempo, un prncipe magnnimo, esposo ejemplar y hombre bondadoso. Cul de los dos eres en verdad? Est bien; no se lo dir a Horacio. Pero tienes que regresar a Inglaterra; yo te dar el dinero. Tengo dinero suficiente para un pasaje, Tai-Pan. No olvides que recibo regalos. Esta casa es ma, lo mismo que la de al lado. Pero me ir cuando lo juzgue oportuno. Por favor, djame que sea lo que soy, pues nada me cambiar. Una vez me ayudaste, y creo que no vali de nada. Igual sera yo actuando en secreto que pblicamente, de modo que, por qu causar dolor a los dems? Para qu tiene que enterarse Horacio? Struan contempl a Mary y comprendi que la muchacha era totalmente sincera. Sabes el peligro que corres? Lo s. No parece importarte mucho. El peligro es la sal de la vida, Tai-Pan dijo ella, con un brillo especial en sus ojos azules. Slo una cosa lamento, al haberte trado aqu, y es que ahora ya nunca podr ser tu mujer. Siempre tuve deseos de serlo. Struan dej a Mary abandonada a su suerte, como ella quera. La muchacha tena derecho a vivir del modo que ms le complaciera, y exponerla a la vergenza de la comunidad, de nada habra valido, a no ser para atormentar y destruir a su hermano, que tanto cario le profesaba. El beneficio que proporcion a Struan el informe de Mary fue enorme. Gracias a l, la Noble Casa tuvo en sus manos, durante un ao, el monopolio casi total del comercio del opio. Adems, los datos de Mary acerca de Brock resultaron ser ciertos, y se pudo contener a ste antes de que llevara a cabo sus planes. Struan abri una cuenta bancaria en Inglaterra a nombre de Mary, y en ella deposit su porcentaje de los beneficios. Ella se lo agradeci, pero nunca pareci interesarse por aquel dinero. De vez en cuando, Mary le suministraba ms informes, pero jams se decidi a contarle en qu forma haba iniciado aquella doble vida. Por todos los cielos pens Struan. Nunca terminar de entender a la gente. Ahora, en la playa de Hong-Kong, Struan se preguntaba qu actitud adoptara Horacio cuando terminara por enterarse de la vida que llevaba su hermana. Resultaba imposible para Mary mantener en secreto su segunda vida por mucho tiempo. Seguramente no tardara en cometer algn error que la descubrira. Es una pena dijo Struan, en voz baja. Una verdadera pena.

Deca usted, seor Struan? inquiri Horacio, que segua a su lado. No, nada. Era algo sin importancia. Tiene usted un barco que salga hoy o maana? Cmo? Qu dices? Le haba preguntado antes si habr algn buque para Macao hoy o maana contest sonriendo Horacio. Es para que vaya en l mi hermana Mary. Ah, s, Mary! dijo Struan, volviendo del todo a la realidad. S, es probable que zarpe uno maana. Ya te lo har saber, muchacho. Struan avanz entre los traficantes y se acerc a Robb, el cual se hallaba junto a una de las mesas, mirando al mar. Qu vendr despus, seor Struan? pregunt Skinner, en voz alta. Eh? Ya tenemos la isla. Cul ser el paso siguiente de la Noble Casa? Construir, desde luego. Los que primero construyan sern los primeros en obtener beneficios, seor Skinner asegur Struan, sonriendo afablemente, mientras segua adelante. Se pregunt qu pensaran los dems comerciantes y hasta su mismo hermano Robb si se enterasen de que l era el propietario del Oriental Times y de que Skinner no era ms que un empleado suyo. No tienes apetito, Robb? Comer ms tarde, Dirk. Hay tiempo de sobra. Un poco de t? Gracias. Cooper se acerc a ellos y levant su vaso. Otro brindis por el desatino de Struan? De ser as, Jeff replic Struan, todos ustedes se veran mezclados en mi desatino y se hundiran conmigo. En efecto corrobor Robb. Pero, por suerte, creo que mi hermano sabe muy bien lo que hace. Desde luego. La Noble Casa lo hace todo a la perfeccin. Es perfecto el whisky, el champaa y hasta la cristalera. Cooper percuti en su copa con la ua del ndice, y la nota que se escuch fue clara y cristalina. Hermoso sonido aadi. Es cristal fabricado en Birmingham. Acaban de descubrir un nuevo procedimiento de fabricacin, y una de las factoras est lanzando al mercado un millar de copas a la semana. Al cabo de un ao habr una docena de fbricas. Struan hizo una pausa, y luego agreg: Puedo entregar en Boston el nmero de piezas que usted desee, a diez centavos de dlar por copa. Cooper examin el cristal ms de cerca e hizo una contraoferta: A seis centavos le encargo diez mil piezas. Diez centavos. Brock le cobrara doce. Quince mil piezas a siete centavos. Hecho. Siempre que me garantice por escrito comprar a siete centavos treinta mil piezas todos los aos y que slo importar por mediacin de Struan. De acuerdo. Si se compromete a llevar de vuelta un cargamento de algodn, desde Nueva Orlens

hasta Liverpool. Cuntas toneladas? Trescientas, en los trminos acostumbrados. Hecho. Pero deber usted actuar como agente nuestro en Cantn para el t de esta estacin, si se hace necesario. Cooper se puso en guardia al instante. Pero la guerra ha terminado. Para qu necesita un agente en Cantn? Estamos haciendo un trato, no es as? La mente de Cooper estaba trabajando a pleno rendimiento. El Tratado de Chuenpi abri las puertas de Cantn inmediatamente al comercio. Al da siguiente, todos se trasladaran de nuevo al establecimiento europeo de Cantn para instalarse all otra vez en sus respectivos locales comerciales, hasta mayo, mes en que terminaba la temporada mercantil. Por consiguiente, el que la Noble Casa deseara tener un agente en Cantn era tan absurdo como que Estados Unidos quisiera tener un rey con corona. Es un trato o no, Jeff? S, claro. Pero, acaso espera que estalle de nuevo la guerra? Ah, la vida est llena de problemas! Cunto tiempo tardar su nuevo barco en estar listo? pregunt de improviso Struan. Cooper entrecerr los ojos con gesto receloso. Cmo se ha enterado de eso? Nadie lo sabe fuera de nuestra Compaa. Robb lanz una carcajada, e intervino a su vez: Es parte de nuestro negocio el enterarnos, Jeff afirm. Tal vez el navio resulte un competidor peligroso, si navega como Dirk cree que lo hace. En tal caso, quiz podamos comprrselo a ustedes. No estara mal, para variar, que los ingleses comprasen barcos americanos contest Cooper, secamente. Bueno, no vamos a comprarlo, Jeff asegur Struan. Tenemos una copia de los planos y podemos construir unos cuantos iguales en el mejor lugar, es decir, en Glasgow. Yo en su caso, Cooper, ordenara inclinar los mstiles un poco ms y aadira algo ms de la superficie a la vela mayor y a la de mesana. Cmo piensan llamar al buque? Independence. Entonces llamaremos a los nuestros Independent Cloud. Les ganaremos de lejos en el mar. Ya los derrotamos dos veces en la guerra, y volveremos a derrotarlos de nuevo. Esta vez donde ms les va a doler. Les arrebataremos el mercado. No tienen ninguna posibilidad asegur Struan, y al ver que Tillman se acercaba, dijo con severidad: Nunca podrn tenerla cuando la mitad de su pas se basa en la esclavitud. Eso cambiar con el tiempo. Pero recuerde que fueron los ingleses quienes comenzaron el asunto. Bah, el demonio lo empez, ira del cielo! S, y los insensatos siguieron con ello pens Cooper, recordando con pesadumbre las discusiones que haba tenido con su socio Wilf Tillman, el cual era propietario de una plantacin de esclavos y traficaba con ellos. Cmo poda estar Wilf tan ciego? Hace ocho aos estaba usted en ese comercio, segn creo. Struan nunca se dedic a comerciar con carne humana, por todos los cielos! Y por Dios bendito

que har saltar en pedazos a todo buque que sorprenda en el mar dedicado a tan vergonzoso comercio, tanto si est en aguas britnicas como si no lo est. En eso tambin damos la pauta al mundo. La esclavitud est fuera de la ley. Con la ayuda de Dios, tardamos hasta 1833 para decretarla, pero ya es un hecho. Bien, no voy a discutir eso. Pero usted, personalmente, puede utilizar su influencia para que nos dejen comprar el opio de la maldita Compaa de las Indias Orientales. Por qu todo aquel que no sea traficante britnico ha de verse excluido de las subastas? Por qu tenemos que comprar opio turco, de calidad inferior, cuando en Bengala lo hay de sobra para todos nosotros? He hecho todo cuanto estuvo de mi parte para hundir a la Compaa, como bien lo sabe asegur Struan. A usted le corresponde ahora moverse. Gaste un poco de dinero; mueva algunos resortes en Washington. Hable con el socio de su hermano. No es senador por Alabama? O acaso est demasiado ocupado comprando negros en los mercados de Mobile? Ya conoce mi opinin sobre eso contest Cooper. Liberen las subastas de opio y comerciaremos con ustedes por toda la tierra. Tengo la impresin de que temen nuestra libre competencia. Por qu otra razn mantienen en vigor sus Actas de Navegacin? Por qu hacer una ley que slo permite a los buques ingleses llevar mercancas a Inglaterra? Qu derecho tienen a monopolizar de manera tan implacable el mayor mercado consumidor del mundo? Son barreras difciles de romper. En algunos aspectos nosotros tenemos razn y ustedes se equivocan. Compitamos libremente. Que haya libertad en el comercio y en los mares. Eso es lo justo! La casa de Struan est de acuerdo con usted en ese punto. No lee los peridicos? Creo que no necesito decirle que compramos diez mil votos al ao para apoyar a seis miembros que se pronunciarn por el comercio libre. An seguimos haciendo grandes esfuerzos en tal sentido. Nosotros no compramos votos. Cada uno tiene su propio sistema. Pero voy a decirle algo que usted tal vez ignore. Los ingleses no eran partidarios de las guerras americanas, como tampoco iban a favor de esos condenados reyes de la casa de Hannover. Ustedes no ganaron esa guerra, sino que fuimos nosotros quienes la perdimos, y de buena gana. Por qu bamos a querer pelear entre hermanos? Pero si el pueblo de las islas decide alguna vez guerrear en Estados Unidos, preprense, porque entonces estn perdidos. Creo que se impone un brindis intervino Robb. Los otros dos hombres dejaron de mirarse fieramente y vieron con asombro cmo Robb llenaba tres vasos. Dijiste que no volveras a beber, Robb dijo Struan, con tono tajante. Brindaremos, en primer lugar, por Hong-Kong. Robb les entreg los vasos. El whisky que contenan era de color castao dorado, destilado exclusivamente para la Noble Casa en Loch Tannoch. Robb necesitaba un trago. Pero t habas jurado... Lo s. Sin embargo, da mala suerte brindar con agua, y este brindis es muy importante. Robb alz el vaso y aadi: Brindo por el futuro. Por los navos Independence e Independent Cloud. Por la libertad en los mares. Por la libertad contra todos los tiranos.

Tom Robb un sorbo y sinti que la bebida le quemaba la boca, aunque su cuerpo se estremeca a causa de la necesidad de beber. Luego escupi el lquido y verti el resto sobre la arena de la playa. Si vuelvo a hacer eso, qutame el vaso de un golpe dijo Robb a su hermano, y se alej con paso vacilante. Eso requiere ms fuerza de voluntad que la que yo tengo manifest Cooper. Robb debe de estar loco al tentar al demonio de esa forma dijo Struan, a su vez. Robb haba comenzado a beber, hasta llegar al borde de la locura, unos seis aos antes. El ao anterior, Sarah haba llegado a Macao procedente de Escocia, en compaa de los nios. Durante cierto tiempo todo march esplndidamente, pero un da Sarah se enter de la existencia de la amante china que tena Robb desde haca varios aos, Ming Soo, y de la hija de ambos. Struan recordaba la clera de Sarah y la angustia que domin a Robb, y sinti piedad por ambos. Se dijo que deban haberse divorciado aos antes, y maldijo la obligacin que haba establecida de obtener una ley del Parlamento para divorciarse. Con el tiempo, Sarah accedi a perdonar a Robb, pero impuso la condicin de que l se desembarazase de su amante china a la que Robb realmente quera y de su hija. Acept Robb, aunque con gran dolor y desprecindose a s mismo. En secreto, entreg a Ming Soo cuatro mil taels de plata e hizo que ella y su hija abandonaran Macao. Nunca volvi a saber de ellas. Sarah, por su parte, no olvidaba a la hermosa rival y a su nia, y en numerosas ocasiones remova la herida abierta en el espritu de Robb, que sufra enormemente. Como consecuencia, Robb comenz a darse a la bebida. Esta no tard en dominarle, hasta hacer de l un guiapo. Un da, Robb desapareci. Struan le busc por todas partes, y al fin le hall en una de las hediondas tabernas de Macao. Le llev a casa, y cuando recuper la sobriedad le entreg una pistola. Pgate un tiro aqu mismo, o jura por Dios que no volvers a beber alcohol en toda tu vida. Te h a s envenenado, Robb. Has estado continuamente borracho durante casi un ao. Recuerda que tienes hijos en que pensar. Los pobres estn aterrados, y con razn. En cuanto a m, estoy cansado de sacarte de los peores antros del puerto. En tu mano est la solucin. Vamos, Robb, adelante! Struan oblig a su hermano a mirarse en un espejo. Robb jur no beber nunca ms, y Struan le envi al m a r durante un mes, con rdenes estrictas de que no le dieran licor alguno. Robb estuvo al borde de la muerte, pero con el tiempo se recuper, y termin por agradecer a Struan su rehabilitacin. V olvi a vivir con Sarah, tratando de hacer las paces. Pero nunca hubo paz entre ellos, y tampoco amor. Pobre Robb pens Struan. Y pobre Sarah... ES terrible vivir de ese modo, siendo marido y mujer. Qu habr impulsado a Robbie a dejarse tentar de ese modo? murmur Struan. Creo que ha querido poner fin a una ria dijo Cooper. Lo cierto es que me encontraba encolerizado. Lo siento. No necesita disculparse, Jeef. Ha sido culpa ma afirm Struan. Bien, no vamos a ser menos que el pobre Robb, verdad? Brindamos por lo que l propuso? Sea, pues! Bebieron en silencio. A su alrededor, los circunstantes comenzaban a alegrarse. Eh, Tai-Pan! Y usted, despreciable colonial, vengan aqu! exclam Quance, que se hallaba sentado cerca del mstil. Agit los brazos para llamarles la atencin, y volvi a gritar: Rayos, vengan aqu! El pintor tom una pizca de rap, aspir dos veces y se sacudi impaciente con su pauelo de

encajes. Cuando los dos hombres llegaron a su lado, Quance mir a Struan por encima de sus gafas sin montura y dijo: Por Jove, cmo puede un genio pintar con este tumulto a su alrededor? Ha probado usted el brandy, seor Quance? Tal vez eso le ayude. Lo he probado, amigo. Impecable, como los pechos de la seorita Tillman. A continuacin, Quance retir la. tela del caballete y la ense. Qu les parece? El qu? La seorita Tillman? Vamos. Hablo del cuadro, condenacin. Cmo pueden pensar en cosas prosaicas, cuando estn en presencia de una obra maestra? Quance aspir otro poco de rap, tosi con fuerza y luego tom un trago de su botelln de coac Napolen. La pintura era una acuarela que reproduca la ceremonia de la toma de posesin. Era un trabajo delicado, una fiel reproduccin de lo que haba sido la escena. Resultaba fcil identificar a Brock, a Mauss y a Glessing, ste con la proclama en las manos. Esplndido, seor Quance dijo Struan. Cincuenta guineas replic inmediatamente el pintor. Le compr otro cuadro la semana pasada. Veinte guineas. Yo no aparezco en la pintura. Cincuenta guineas, y le hago aparecer leyendo la proclamacin. No. Seor Cooper, aqu tiene una obra de arte. Es suya por veinte guineas. Con excepcin de Tai-Pan y de Robb, yo soy quien tiene la mayor coleccin de pinturas de Quance en todo el Lejano Oriente. Condenacin, seores, tengo que sacar dinero de algn sitio! Vndaselo a Brock dijo Struan. A l se le puede ver perfectamente. Al demonio con Brock! dijo Quance, tomando un buen trago de coac. Ya lo ha rechazado el muy cerdo! Por qu habr tenido la debilidad de hacerle inmortal? Bah! Enviar mi cuadro a la Academia Real, y en su prximo barco, Tai-Pan. Quin va a pagar el flete y el seguro? Yo lo har, descuide. Con qu? Quance contempl la tela. Saba que, aunque anciano, todava poda seguir pintando, e incluso progresando. Su talento no experimentaba merma alguna. Con qu, seor Quance? Con dlares, taels, plata, dinero! asegur Quance, agitando con impaciencia una mano. Tiene usted una nueva fuente de crdito, seor Quance? El pintor no respondi, sino que sigui admirando su propia obra, tratando de engatusar a los posibles compradores. Vamos, Aristteles, quin es su nuevo cliente? insisti Struan.

Quance volvi a iniciar el proceso de aspirar rap y de sorber coac. Luego mir a todas partes, con gesto de conspirador, y murmur: Sintense. Es un secreto. Alz de nuevo la pintura y aadi: Veinte guineas? Est bien dijo Struan. Las pago por el secreto y por el cuadro. Ah, es usted el prncipe de los mecenas, Tai-Pan! Una pizca de rap? Vamos, desembuche de una vez Parece ser que hay cierta dama que se admira a s misma cuando est ante el espejo. Sin ropas. Se me ha encargado que la pinte de esa forma. Santo cielo! Quin es? Ustedes dos la conocen muy bien dijo Quance, con un tono entre lastimoso y burln. Pero he jurado no revelar su nombre. No obstante, pintar su parte posterior para la posteridad. Es algo soberbio. Yo... bueno, le dije que tena que ver el resto para hacerme una composicin de lugar, antes de comprometerme a pintar el cuadro. Quance tom otro sorbo, se bes los dedos, con gesto admirativo y aadi: Soberbio! Perfecto, caballeros! Y qu decir de sus senos? Vamos, usted puede decrnoslo. Quin es? El primer deber del pintor de desnudos, como el del galanteador, es no revelar nunca el nombre de la dama. Pero estoy seguro de que cualquiera de ustedes dara un millar de guineas por saberlo. Quance termin su coac con gesto pesaroso, y a continuacin lanz un sonoro eructo. Se sacudi ligeramente el traje con el pauelo, cerr su caja de pinturas y recogi el caballete, dando muestras de estar profundamente complacido consigo mismo. Bien; por esta semana ya he trabajado bastante. Ir a ver a su comprador, seor Struan, para que me entregue las treinta guineas. Veinte guineas rectific el aludido, con presteza. Un Quance, reproduciendo el da ms importante en la historia de Oriente dijo el pintor, con tono apesadumbrado, y vendido a poco ms de lo que vale un botelln de coac Napolen. A pesar de sus palabras, Quance se encamin hacia su lancha con paso vivaz, evidentemente satisfecho por la venta que acababa de realizar. Cielos, quin puede ser ella? dijo Cooper, al fin. Sin duda es Shevaun Tillman replic Struan, riendo quedamente. Me parece algo caracterstico de esa muchacha. No lo creo. Es alocada, pero no tanto como para eso. Cooper mir con inquietud hacia el buque almacn de Cooper-Tillman, donde se encontraba Shevaun Tillman. Esta era la sobrina de su socio, la cual haba llegado a Asia el ao anterior, procedente de Washington. En un solo ao se haba convertido en la sensacin de la colonia. Tena diecinueve aos y era sumamente hermosa atrevida, pero ningn hombre la haba conseguido, bien para el lecho o para el matrimonio. Todos los solteros europeos, incluyendo a Cooper, se le haban declarado, y a todos los rechaz, aunque no de forma definitiva. Pareca encantarle jugar con sus admiradores. Pero a Cooper eso no le importaba. Tena la seguridad de que la muchacha sera su esposa. Sheuvan fue enviada al cuidado

de Wilf Tillman por el padre de ella, que era senador por Alabama, en la esperanza de que entrase en relacin con Cooper y de que ambos se casaran al fin, contribuyendo de ese modo a consolidar los negocios de las familias. Y lo cierto es que l se enamor de la chica desde que la vio por vez primera. Anunciaremos vuestro compromiso inmediatamente dijo Tillman, encantado, un ao antes. No, Wilf, no hay prisa replic Cooper. Djala que se acostumbre a Asia y a m. Cooper sonri, pensando que bien vala la pena esperar por una muchacha como aqulla. Debe de haber sido una de las chicas de la seora Portheringhill dijo a Struan, S, esas conejas seran capaces de cualquier cosa. Desde luego; sin embargo, no las creo capaces de pagar a Aristteles por un cuadro. La vieja Cara de Caballo lo hara. Es buena para los negocios. Tiene la mejor clientela de Asia. Se la imagina dando dinero a Aristteles? dijo Cooper, acaricindose nerviosamente las patillas. Tal vez ste nos est haciendo objeto de alguna de sus bromas. Quance podr bromear sobre cualquier cosa, pero nunca sobre pintura. Alguna de las portuguesas? Imposible. Si est casada, su marido le volara la cabeza, y si es viuda, el asunto conmovera a toda la Iglesia catlica; estoy seguro. Las facciones de Struan, bronceadas por el sol del mar, se contrajeron en una forzada sonrisa. Pondr en juego todo el poder de la Noble Casa para descubrirlo manifest. Le apuesto veinte guineas a que yo lo averiguo primero. De acuerdo. Me quedo con el cuadro si llego a ganar. Condenacin, le he tomado cario, ahora que s que Brock no pudo conseguirlo. El ganador har que Aristteles pinte al perdedor en el cuadro. Hecho dijo Struan, y estrech la mano de Cooper, cerrando la apuesta. De improviso se escuch un caonazo y los dos hombres miraron hacia el mar. Un buque avanzaba por el canal oriental, a toda vela. Sus gavias y juanetes se hinchaban a sotavento, y su tensa jarcia vibraba a impulsos del vendaval. Era un clper de inclinados mstiles, cuya proa se alzaba a intervalos regulares por encima de la espuma de las olas, mientras las gaviotas graznaban estrepitosamente, dndole la bienvenida. Otra vez se dej or un caonazo, y se vio una nubecilla blanca ascender desde un costado de la nave, mientras la Union Jack ondeaba a popa y el gallardete del len y el dragn lo haca en el palo de mesana. Algunos de los que estaban en la playa dieron estentreos vtores, ya que se haban apostado fuertes sumas sobre qu buque sera el primero en llegar a Inglaterra y en regresar aquel ao. Seor McKay! llam Struan, pero el contramaestre ya se acercaba a l con unos gemelos. Tres das antes y una nueva marca de velocidad, seor! dijo el contramaestre, dejando ver su desdentada boca al sonrer. Mire cmo vuela! Le va a costar un barril de plata a Brock! El navio era el Thunder Cloud, y ahora, que acababa de salir del canal, cobr velocidad. Struan dirigi los binoculares hacia las banderas de seales. El mensaje deca: Crisis sin solucionar. Nuevo tratado con el Imperio otomano contra Francia. Posible guerra. Luego, Struan observ el barco. Estaba bien pintado, con las jarcias en condiciones y la artillera preparada, y en una esquina de la gavia de trinquete haba un trozo de tela negra, que indicaba en el cdigo de Struan: Importantes despachos a bordo.

Tendi Struan los gemelos a Cooper y dijo: Quiere echar un vistazo con esto? Se llaman binoculares; viene de dos ojos. Es algo nuevo y se enfoca con esa ruedecilla central. Los mand hacer especialmente. Gracias replic Cooper, al tiempo que enfocaba el artefacto, observando las banderas. Se daba cuenta de que toda la flota estara tratando de descifrar aquel mensaje. Las compaas gastaban mucho tiempo y dinero procurando descubrir el cdigo de la Noble Casa, pero hasta el momento no parecan haberlo conseguido. Los gemelos tenan mayor alcance que el catalejo, y Cooper qued satisfecho. Dnde podra conseguir un centenar de estos aparatos? inquiri. Le costarn a cien guineas la pieza. Un ao para la entrega. Lo tomas o lo dejas, pens Cooper, con disgusto, reconociendo el tono de voz en que haba sido dicho. Hecho contest. En el buque izaron nuevas banderas de seales, y Cooper devolvi los gemelos a Struan. El segundo mensaje constaba de una sola palabra. Cnit, tambin del cdigo privado. Yo, en su lugar, me deshara del algodn almacenado dijo Struan a Cooper. Y a toda prisa. Por qu? Trato de hacerle un favor replic Struan, encogindose de hombros. Me disculpa? Cooper vio cmo Struan se alejaba para reunirse con Robb, que se hallaba con el contramaestre. Qu dirn esas malditas banderas? se pregunt Cooper. Qu habr querido decir acerca de nuestro algodn? Sin duda lo sabramos, de haber llegado el condenado buque correo. Pero aquello era lo que haca que el comercio fuera interesante. Se compraba y se venda, conociendo por lo general la situacin de un mercado de haca cuatro meses, y con destino a otro mercado a cuatro meses vista. Un error y poda quedar uno contemplando los muros de la prisin de Deudas, desde dentro. Una operacin afortunada y poda retirarse del comercio, sin necesidad de regresar ms a Oriente. Cooper sinti que sus entraas se retorcan al pensar en Oriente. Este se hallaba profundamente arraigado en l, y haba llegado a ser algo ms que un simple medio de ganarse la vida.

El capitn Glessing, en compaa de Horacio, estaba observando al Thunder Cloud con evidente envidia, y tambin con impaciencia. Era una presa que habra valido la pena de tomar, ya que siendo el primer buque que regresaba aquel ao de Inglaterra y de Calcuta, llevara las bodegas atestadas de opio. Glessing se pregunt qu querran decir las banderas y por qu habra aquella tela negra en la gavia de mesana. Hermoso barco dijo Horacio. S, no lo niego. Aunque sea pirata? inquiri Horacio, con irona. Su cargamento y sus propietarios lo han hecho pirata, pero una nave es una nave, y sa es una de las damas ms esplndidas que he contemplado sobre las olas. Y hablando de damas, no querras traer a bordo a tu hermana esta noche a cenar? Me gustara ensearos el buque. Es una atencin por tu parte, George. Acepto, desde luego, y supongo que Mary se mostrar

igualmente encantada. Creo que nunca estuvo en una fragata. Tal vez esta noche tenga ocasin de saber lo que piensa Mary de m, se dijo Glessing. Enviar una lancha a buscaros al dar las tres campanadas de la ltima guardia. De acuerdo? Ser mejor cuando suenen las ocho campanadas dijo Horacio a su amigo para demostrarle que l tambin estaba al corriente del horario de a bordo. Perfectamente convino Glessing. La seorita Sinclair ser la primera dama a la que invite a bordo de mi barco. Es posible que Glessing tenga un inters algo m s que pasajero por Mary? pens Horacio. Desde luego. En realidad, la invitacin va destinada a ella, y no a m. Vaya, un muchacho audaz! Es demasiado optimista al pensar que Mary va a acceder, o que yo consentir en que se case tan pronto. Se oy el ruido producido por un mosquete al caer sobre los guijarros de la playa, y los dos jvenes miraron en direccin adonde uno de los infantes de Marina estaba tendido sobre la arena, desvanecido. Puede saberse qu le ocurre? inquiri Glessing, con disgusto. No lo s, seor dijo el sargento, que haba, vuelto boca arriba al soldado. Es Norden. Le he notado algo raro desde hace un tiempo. Tal vez tenga las fiebres. Bien, djelo donde est. Agrpense los marineros! Infantes, a los botes! Sargento, cuando estn a bordo, vuelva a buscar a ste. A la orden, seor! El sargento recogi el mosquete de Norden; se lo entreg a otro infante, y el grupo emprendi la marcha hacia las lanchas. Poco despus, Norden, que slo haba fingido su des mayo, se desliz hacia un montculo rocoso y se escondi detrs. Oh, Seor, protgeme hasta que pueda ver al Tai-Pan! suplic, lleno de angustia. Nunca volver a tener una ocasin como sta. Amprame, Seor, antes de que vuelvan por m.

Brock se hallaba inmvil sobre el puente de su barco, con el catalejo apuntando hacia las banderas del navio que llegaba. En secreto haba logrado hacerse con el cdigo de Struan, lo que le permita descifrar los mensajes de sus buques. Pero, qu es eso de "Cnit"? se pregunt. Qu demonios quiere decir? Por otra parte, no me explico que sea tan importante lo del tratado con el Imperio otomano, como para comunicarlo mediante banderas, en lugar de esperar a que Struan est a bordo. Tal vez sospechen que yo conozco el cdigo, y hayan dado un mensaje falso, lo que estara indicado por la palabra Cnit. Las crisis y las guerras aumentan el precio del t y de la seda. Y tambin el del algodn. Sera aconsejable comprar todo lo que haya, siempre que el mensaje sea cierto, y no una trampa de Struan. Dnde demonios estar el Gray Witch? No haba razn para que le dejasen atrs. Maldito Gorth! Esto me ha costado mil guineas. Gorth, el hijo mayor de Brock, era el capitn del Gray Witch. S, un hijo del que cualquiera puede sentirse orgulloso sigui pensando Brock. Es tan alto como yo, e igual de fuerte y de rudo. Es tan buen marino como el mejor que haya cruzado los mares. S, va a ser tu sucesor, y en uno o dos aos ser el Tai-Pan de tu casa. Brock elev una plegaria silenciosa para que Dios protegiera a su hijo, y a continuacin volvi a maldecirle por dejar que llegara primero el Thunder Cloud.

Luego enfoc el anteojo sobre la playa, donde Struan se hallaba junto a Robb, y lament no poder escuchar lo que ambos estaban diciendo. Disculpe, seor Brock. Este se volvi y hall a su lado a Nagrek Trumb, el capitn del White Witch, un nativo de la isla de Man, alto y enjuto, con grandes manos y rostro atezado. Diga, Nagrek. Se corren algunos rumores por la flota. No me siento inclinado a darles crdito, pero nunca se sabe... Aseguran que la Armada tiene poderes para detener el contrabando de opio. De ser as, seramos considerados como piratas. Brock lanz una sarcstica carcajada. Lo veo muy difcil afirm. Tambin yo me re al principio, seor Brock. Hasta que me enter de que la orden sera dada al sonar las cuatro campanadas, y hasta saber que por consejo de Struan, Longstaff nos dar seis das para vender todo el opio que tengamos almacenado. Est usted seguro? Brock escasamente haba comenzado a pensar en la asombrosa noticia, cuando le llam la atencin un ruido que llegaba desde la cubierta inferior. Poco despus, Elisa Brock cruzaba con paso enrgico el puente. Era una mujer corpulenta, con gruesos brazos y el vigor de un hombre, que llevaba el pelo entrecano formando un moo. La acompaaban sus dos hijas, Elizabeth y Tess. Buenos das, Brock dijo la mujer, plantndose en medio del puente, con los brazos cruzados sobre su amplio busto. Hace un da esplndido, verdad? Hola, cario. Buenos das, Tess y Lilibet dijo Brock, dejando traslucir la adoracin que senta por sus hijas. Elizabeth tena seis aos y era de cabello castao. Corri hacia Brock, se ech en sus brazos y, cuando ste la levant, le abraz estrechamente, lo que hizo rer con grandes carcajadas al rudo traficante. Hemos estado con la seora Blair dijo Elisa. Lo ha pasado muy mal. Perder el nio? No, gracias a Dios dijo la mujer. Y observando al capitn del White Witch, dijo: Hola, Nagrek. Buenos das, seora dijo ste, apartando la mirada de Tess, que se hallaba junto a la borda mirando hacia la isla. Tess Brock tena diecisis aos. Era alta, bien formada y con la cintura estrecha. Tena facciones acusadas que le restaban belleza, pero su rostro era fuerte, y la vitalidad que trasluca haca atractiva a la muchacha, y muy deseable. Iremos a comer algo dijo Elisa, al notar la forma en que Nagrek haba mirado a Tess. Ya iba siendo hora de que Tess contrajera matrimonio, pero no con Nagrek Trumb, por Dios. Ven abajo, Tess. Y t tambin, Lilibet aadi la mujer. Llvame, mam, llvame pidi la pequea, tendiendo los brazos hacia su madre. Usa tus piernas, que ya eres grande dijo la madre. Pero, no obstante, cogi a su hija con un brazo y se la llev con ella. Tess las sigui despus de

sonrer a su padre y de saludar con una circunspecta inclinacin de cabeza a Nagrek. Est seguro de lo que me dice acerca de Struan y Longstaff? S, seor dijo Nagrek, que se volvi hacia Broock, tratando de olvidar a la muchacha. Una guinea de oro en las manos de un hombre le hace crecer las orejas. Tengo un confidente en el buque insignia. Struan no consentir eso. Se hundira junto con todos nosotros. Bien, eso decan esta maana. Dijeron algo ms, Nagrek? Es todo lo que escuch mi confidente. Entonces ser una falsa alarma. Alguna de las condenadas aagazas de Struan. S, pero, qu vamos a hacer? Brock comenz a estudiar las posibilidades, y despus de un momento de reflexin, dijo: Mande un aviso a nuestras lorchas para que lleven todo el opio a la costa. Mientras tanto, enve una bolsita con veinte guineas a nuestro confidente en el China Cloud. Dgale que hay veinte guineas ms para l si averigua lo que hay detrs de todo esto. Pero acte con cuidado, no vayamos a perder al hombre que tenemos en el barco de Struan. S, como Struan le descubra, nos enviar su lengua. Unida a su cabeza. Pero apostara cincuenta guineas a que Struan tiene tambin un confidente en nuestro barco. Cien guineas a que no contest Nagrek. Todos los hombres del barco son dignos de confianza. Si se equivoca ser mejor que no sorprenda vivo al culpable.

Por qu habrn izado Cnit? inquiri Robb. Ya saben que vamos a ir a bordo en seguida. Yo no puedo ir afirm Struan. (Cnit significaba Armador debe subir a bordo urgentemente.) A continuacin mir, con el ceo fruncido, al Thunder Cloud, mientras el contramaestre se mantena cerca, esperando pacientemente. T irs al barco, Robb aadi Struan. Saludars en mi nombre a Isaac y le dirs que venga a tierra en seguida. Es mejor que nos veamos ah, en el valle. Por qu? A bordo hay demasiadas orejas escuchando. Tal vez sea algo muy importante dijo Struan. Y dirigindose al contramaestre, exclam: Seor McKay! A la orden, seor! dijo el aludido, avanzando hasta colocarse junto a Struan. Lleve al seor Robb al Thunder Cloud. Luego vaya a mi barco y trigame una tienda de campaa, mis efectos personales y una cama. Me quedar aqu esta noche. S, seor. El contramaestre vacil, como si tuviera algo m s que decir, y al fin manifest: . Le pido perdn, seor. Hay un muchacho llamado Ramsey a bordo del Mermaid, de la Armada. Los Ramsey son parientes de los McKay. El primer oficial ha tomado una ojeriza al pobre muchacho y ayer hizo que le dieran treinta azotes. Le sorprendi una patrulla de reclutamiento, en Glasgow. Y bien? He pensado un buen sitio para esconderle a bordo dijo McKay, en voz baja.

Est loco, McKay? No admitimos desertores de la Armada en nuestros barcos. Si llegara a saberse perderamos el buque, y con razn. Pens que usted podra comprar la licencia, puesto que es amigo del capitn Glessing dijo McKay. Tengo algn dinero, que estoy dispuesto a entregar, seor. Ramsey es un buen muchacho y nos servir de mucho a bordo. Lo pensar, McKay. Gracias, seor. El contramaestre se llev la mano a la frente, dio media vuelta y se alej rpidamente. Si t fueras Tai-Pan, qu haras en este caso, Robb? inquiri Struan. Las gentes que actan a la desesperada son siempre peligrosas y poco dignas de confianza replic Robb, en seguida. Yo no ayudara a ese Ramsey. Pero lo que har ser vigilar a McKay. Tal vez sea l el confidente de Brock. Yo le pondra a prueba y no me fiara de sus palabras. De qu tienes miedo, Robb? dijo Struan, mirndole sonriente. Ya lo sabrs dentro de un ao contest Robb, y se march detrs del contramaestre, mientras se deca que de vez en cuando le gustaba odiar a su hermano, y as luego senta mucho ms afecto por l. Struan quedse pensando en Robb y en el futuro de la Noble Casa. Luego cogi una botella de brandy y se encamin despacio, a lo largo del talud rocoso, en direccin al valle. El grupo de traficantes haba disminuido considerablemente, pues eran muchos los que preparaban sus lanchas para dirigirse a sus barcos. Otros, en cambio, seguan comiendo y bebiendo, y los haba que, animados por la bebida, rean sin cesar y bailaban grotescamente, moviendo sin orden ni concierto las piernas y los brazos. Seor, escuche! Struan se detuvo y observ al joven infante de Marina que estaba delante de l. Era Norden, el que se hiciera el desvanecido. Y bien? Necesito su ayuda, seor dijo Norden, que tena el rostro ceniciento. Ayuda para qu? inquiri Struan, que no dej de notar el arma que llevaba el infante a un costado, una bayoneta. Tengo el glico, seor, la enfermedad de las mujeres. Usted puede ayudarme; puede hacer que me cure. No soy mdico, chico dijo Struan, serenamente-i Dime, no tenas que estar ya en tu lancha? Usted tuvo la misma enfermedad, pero se cur. Lo nico que quiero es que me diga qu debo hacer para sanar. Har lo que usted me diga, seor. Norden tena los labios convulsos y la voz estrangulada por la angustia. Yo nunca padec esa enfermedad, muchacho replic Struan, mientras observaba al sargento, que se acercaba a ellos gritando algo que pareca un nombre. Es mejor que vayas a la lancha; me parece que te estn buscando. La cura! Dgame en qu consiste, seor. Tengo algn dinero dijo el infante, y extrajo una bolsita de tela muy sucia y cuidadosamente atada. Soy ahorrativo, seor; aqu tengo cinco chelines y cuatro peniques. Es todo lo que poseo. Tngalo, es para usted, seor! El muchacho tenda la bolsita a Struan, mientras el sudor le baaba el rostro.

Jams tuve la enfermedad de las mujeres, y, por lo tanto, no pude curarme de ella asegur Struan. El corazn se le parta al recordar su niez cuando para l la riqueza era un puado de chelines, y no los cientos de miles de taels de ahora. Record el hambre, el fro y el hacinamiento de su infancia. Poda olvidar sus propios sufrimientos, pero no los gritos de los que padecan a su alrededor. Har lo que usted me diga, seor. Tenga, es mi dinero. No quiero nada gratis. Tenga, seor. El sargento, que an estaba lejos, volvi a gritar: Norden, recibirs cincuenta latigazos por romper filas! Te llamas Norden? S, seor. Bert Norden. Por favor, slo quiero la cura... Aydeme, en nombre del cielo, seor! Por todos los infiernos, Norden! Ven aqu, condenado bastardo! segua gritando el sargento. S que le han curado los paganos, seor. Usted les compr el remedio. Por favor! Te han contado una mentira, muchacho. No hay cura para eso. Vamos, vuelve a tu lancha. Es lo mejor que puedes hacer. S que hay cura! grit Norden, con los ojos desorbitados. Extrajo su bayoneta, diciendo: O me dice el secreto o le abro el vientre con esto! El sargento vio el ademn del soldado, y ech a correr, lleno de espanto. Norden! Unos pocos que an quedaban en la playa se volvieron, llenos de alarma. Eran Cooper, Horacio y algunos otros. Todos echan a correr hacia donde estaba Struan.. Norden, con la boca cubierta de espuma, se lanz contra Struan y lanz una cuchillada con la bayoneta, 88 pero ste se hizo a un lado con rapidez, y el arma hendi el aire, inofensiva. A Norden le pareci que se hallaba rodeado de gigantes malignos, todos con el mismo rostro, a los que era incapaz de tocar. De pronto, sus pulmones parecieron estallar y se vio lanzado de cara contra la arena. Se dio cuenta de que estaba agonizando, sin dolor, y luego se abati sobre l la oscuridad. El sargento volvi boca arriba el cuerpo de Norden y lo sacudi como un mueco varias veces. Qu demonios pudo haberle pasado? dijo el sargento, con el rostro congestionado por la ira. Se encuentra bien, seor Struan? S. Cooper, Horacio y unos cuantos traficantes llegaron corriendo. Qu ocurre? El infeliz tena la enfermedad de las mujeres dijo Struan, sealando al cado. Cielos! exclam el sargento, lleno de repugnancia. Aljese de l, Tai-Pan dijo Cooper. Si respira sus miasmas, enfermar usted tambin. Crea el insensato que yo haba padecido la dolencia y que me haba curado un remedio secreto. Por el cielo, si tuviera ese remedio sera el hombre ms rico de la tierra! Har que llenen de grilletes a Norden, seor Struan dijo el sargento. Cuando lo sepa el capitn Glessing, el infante lamentar haber nacido. Lo nico que necesita ahora es una pala dijo Struan. El muchacho ha muerto. Durante unos instantes, rein el silencio. Luego, Cooper dijo: El primer da y ya el primer muerto. Mal presagio.

No dicen lo mismo los chinos asegur Horacio, que pareca hondamente afectado por la escena . Segn ellos, el espritu del muerto cuidar de estos parajes. Buen presagio, o mal presagio, el chico ha dejado de existir dijo Struan. Por qu un cadver parece siempre tan indefenso? murmur Horacio, como hablando consigo mismo. Nadie le contest. Dios tenga piedad de su alma dijo Struan. Luego se dirigi hacia el Oeste, por la orilla, hasta el promontorio que descendiendo de la colina casi llegaba a tocar el mar. Mientras aspiraba el aire puro y se dejaba rociar por la tenue llovizna desprendida de las olas, Struan se sinti invadido por pensamientos agoreros. Mal presagio se dijo. Muy mal presagio. Al acercarse al promontorio, su sensacin de pesimismo se intensific, y cuando al fin se encontr en el valle donde haba decidido construir la ciudad, sinti por tercera vez la magnitud del odio que pareca gravitar a su alrededor. Santo Dios dijo en voz alta. Qu me ocurre? Hasta entonces nunca haba experimentado un terror tan intenso. Procurando dominarse, Struan trep hasta la loma donde pensaba edificar la Gran Mansin, y de pronto se dio cuenta de por qu la isla se mostraba hostil. Entonces lanz una carcajada y dijo en voz alta: Si yo estuviera en tu lugar, isla, tambin sentira odio. Lo que t aborreces es mi proyecto, que desconoces; lo que pienso hacer de ti. Pues voy a decirte que el proyecto es excelente, me oyes?, excelente. China necesita del mundo y el mundo necesita de China. Y t eres la llave que puede abrir las puertas de China. T y yo lo sabemos perfectamente. Eso es lo que voy a hacer, y t vas a ayudarme en mi empresa. Basta dijo Struan, para sus adentros. Ests obrando como un perturbado. Si, y los que te oigan aun pensarn que ests verdaderamente loco si saben que tus fines en esta isla no son nicamente enriquecerte con el comercio y marcharte despus, sino emplear la riqueza y el poder para poner a China al alcance del mundo, y en especial al alcance de la cultura y las leyes britnicas, a fin de que un pas pueda aprender del otro, y desarrollarse y beneficiarse ambos. En realidad, parece el sueo de un loco. Pero Struan estaba seguro de que China tena algo importante que ofrecer al mundo. No saba exactamente qu era. Tal vez un da llegase a averiguarlo. Y nosotros tenemos algo que darte a cambio, isla sigui pensando Struan, si deseas aceptarlo. T ya eres suelo britnico, para bien o para mal. Nosotros cuidaremos y haremos de ti el centro de Asia, que es el centro del mundo. V oy a comprometer a la Noble Casa en el plan. Si nos rechazas, nunca sers ms de lo que eres ahora, una roca desrtica y abandonada. Si nos aceptas, progresars con nosotros. Pero, en cualquier caso, si la Noble Casa te volviera la espalda en lo sucesivo, estars en tu derecho de destruirla, con mi beneplcito. Cuando hubo llegado a la cima de la loma, Struan desenvain su cuchillo y cort dos largas ramas de un arbusto. Luego las at entre s, formando una rstica cruz, que clav en el suelo. A continuacin roci la madera con brandy y le prendi fuego. Los que desde los barcos observaron el humo y las llamas, enfocaron sus anteojos hacia tierra y vieron la cruz ardiente y al Tai-Pan a su lado. Muchos se estremecieron al pensar qu nuevo conjuro estara realizando. Los escoceses saban que una cruz se

quemaba para convocar a los miembros de un clan, y a todos los clanes emparentados. Era una exhortacin a unirse a la cruz para la batalla. Y la cruz ardiente slo era alzada por el jefe del clan. Por ley antigua, una vez alzada la cruz en llamas, el clan se comprometa a defender su tierra hasta el ltimo de sus hombres.

CAPITULO II
Bien venido a bordo, Robb dijo el capitn Isaac Perry. Un poco de t? S, gracias, Isaac contest Robb, tomando asiento en un mullido silln de cuero, mientras aspiraba con agrado el aroma que impregnaba el camarote y aguardaba. Nadie poda dar prisa a Perry, ni siquiera el Tai-Pan. Perry verti el t en un par de tazas de porcelana. Era un hombre delgado, pero increblemente fuerte. Su pelo tena el color del camo viejo, con hebras blancas y negras. La barba era entrecana y en su rostro se advertan numerosas cicatrices. Qu tal el viaje? inquiri Robb. Excelente. Robb se senta dichoso, como siempre que se encontraba en el camarote principal de un barco. Aqul era amplio y estaba amueblado con excelente gusto. Los materiales, all y en el resto de la nave, eran especialmente caoba, latn y cobre. Las velas eran de la mejor lona, y las jarcias parecan siempre nuevas. Perfecta era la artillera, en la cual se empleaba la mejor plvora. Tai-Pan tena por costumbre que en toda su flota los oficiales y los marineros estuvieran mejor alojados y alimentados que en las restantes compaas. Nunca faltaba un mdico a bordo, y los tripulantes reciban un porcentaje de los beneficios. Estaba prohibido azotar a los marineros, y slo haba un castigo para la cobarda o el mal comportamiento de un hombre, fuera oficial o marinero: se le desembarcaba en el primer puerto y no se le volva a conceder otra oportunidad. Por todo ello, los marinos se peleaban en los puertos cuando haba alguna plaza en un barco de Struan, y, por tal razn, nunca se hallaba una litera vaca en sus navos. El Tai-Pan no olvidaba los primeros barcos en que iniciara su carrera, ni el dolor de los latigazos. Tampoco olvid a algunos hombres que le mandaron. Unos pocos de stos murieron antes de que l volviera a verles. A los otros los arruin. Slo Brock quedaba inclume. Robb no saba por qu su hermano haba perdonado a Brock. Se estremeci al pensar que, fuera cul fuese la razn, llegara un da en que las cuentas quedaran saldadas. Perry aadi una cucharada de azcar y otra de leche condensada. Entreg a Robb la taza y tom asiento detrs de su escritorio de caoba, mientras miraba fijamente al hermano de Struan con sus ojos profundamente sumidos debajo de las espesas cejas. Por fin, inquiri: Est bien de salud el seor Struan? Como siempre. Esperaba hallarle enfermo? No. Se oyeron unos golpes en la puerta del camarote. Adelante! Abrise la puerta y Robb descubri a un joven que se hallaba en el umbral. Culum, muchacho! De dnde sales? exclam Robb, ponindose en pie tan precipitadamente que volc su taza de t. Traigo importantes despachos. Ya habris visto la bandera Cnit dijo Culum Struan, al tiempo que entraba en el camarote y cerraba la puerta a sus espaldas. Robb le cogi afectuosamente por los hombros y le examin, descubriendo la palidez y las mejillas hundidas del muchacho.

Qu te ocurre, Culum? inquiri, con tono preocupado. Ahora estoy mucho mejor, to Robb dijo Culum, con voz dbil. Que ests mejor? Qu quieres decir? La peste, la plaga de Bengala contest Culum. Robb se volvi y encarse con Perry. Tienen la peste a bordo? pregunt. Por todos los santos, por qu, entonces, no han izado la bandera amarilla? No hay epidemia alguna a bordo. Hubo plaga en Escocia, hace unos meses replic Perry. Y el Scarlet Cloud? An no ha llegado? Lleva cuatro semanas de retraso. No sabemos nada de l. Qu ha sucedido? Se lo digo, Culum, o prefieres hacerlo t? Dnde est mi padre? pregunt el joven a Robb. En tierra. Te est esperando all, en el valle. Pero, por amor de Dios, qu ha ocurrido? La peste lleg a Glasgow en junio dijo Culum, sombramente. Aseguran que lleg de nuevo por barco, desde Bengala esta vez. Primero se extendi por Sutherland, luego por Edimburgo, y a continuacin lleg a Glasgow. Madre ha muerto, lo mismo que lan, Lechie y la abuela. Winifreda est tan dbil que no durar mucho. El abuelo se encarga de cuidarla. Culum hizo un gesto de impotencia y se sent en el brazo de un silln. Luego, agreg: Tambin murieron ta Uthenia, su marido y los nios. Entre junio y setiembre fallecieron de diez a veinte mil personas. Luego, de pronto, la plaga desapareci por completo. Y Roddy? inquiri Robb, lleno de angustia. Ha muerto tambin mi hijo? No, to. Roddy se encuentra bien. No lleg a contraer la enfermedad. Ests seguro de eso, Culum? Es verdad que mi hijo est a salvo? Puedes estar tranquilo. Le vi el da antes de partir. Fueron muy pocos los que contrajeron la peste en la escuela. Gracias a Dios! Robb se estremeci recordando la epidemia que haba asolado a Europa diez aos antes. Slo en Inglaterra hubo cincuenta mil muertos y un milln en el resto de Europa. En Nueva York y Nueva Orlens se contaron por miles las vctimas. Algunos dieron a esa plaga un nombre nuevo: el clera. Entonces, tu madre ha muerto? dijo Robb, sin hacerse an a la idea. Y tambin lan, Lechie y la abuela? Y ta Susan y Clair, Uthenia, Donald y el pequeo Stewart... Se produjo un agobiante silencio. Al fin, Perry lo rompi con tono de inquietud: Cuando llegu a Glasgow, Culum estaba, mejor dijo No supe qu hacer y me pareci conveniente traerlo a bordo. Zarpamos un mes despus que lo hiciera el Scarlet Cloud. Hizo usted bien, Isaac afirm Robb, mientras pensaba en qu forma le dira todo aquello a su hermano. Ser conveniente que vuelva a tierra. T qudate aqu, Culum. Te haremos una seal para que desembarques. No, Robb dijo Culum, con firmeza. Ir yo primero a tierra. Yo solo; ser mejor. Tengo que ver a mi padre para contrselo todo. Culum se puso en pie y se dirigi lentamente hacia la puerta, mientras el barco se balanceaba con suavidad y se escuchaba el dbil rumor de las olas al lamer el casco. El muchacho abri la puerta y sali del camarote.

Luego pareci recordar algo y volvi a entrar en la estancia. Me llevar los despachos dijo, con voz apagada. Mi padre querr examinarlos.

Cuando la lancha se separ del costado del Thunder Cloud, Struan segua en la cima de la loma donde pensaba edificar la Gran Mansin. En cuanto vio a su hijo mayor en la barca, su corazn se inund de gozo. Culum! grit con todas sus fuerzas, desde el promontorio. Se quit rpidamente la levita y comenz a agitarla en el aire, como un nufrago que viera un buque despus de permanecer varios aos solo en un islote. Culum! volvi a exclamar. Luego ech a correr cuesta abajo, hacia la playa, a travs de las zarzas, sin tener en cuenta el sendero que conduca al villorrio de pescadores y a las guaridas de piratas que estaban en la parte sur de la isla. Struan se olvid de todo, pensando nicamente en que estaba a punto de volver a abrazar a su querido hijo. Poco despus lleg a la playa y sigui corriendo por la orilla. Culum fue el primero de la embarcacin que le vio, y exclam: Hacia all! Poned proa hacia all! El contramaestre McKay movi la caa del timn. Fuerza, muchachos! dijo, animando a sus hombres. Todos ellos saban ya lo que ocurra, e incluso el rumor se haba extendido por toda la flota, y con l la angustia. En Sutherland y Glasgow vivan muchos familiares de aquellos hombres, y en Londres residan los del resto. Poco despus, Culum saltaba a la orilla y avanzaba chapoteando en direccin a su padre. Djenme! exclam, cuando pretendieron ayudarle. Struan corri por las rompientes olas que laman la arena de la playa. Vio brillar las lgrimas en el rostro del joven, y exclam: Culum, muchacho! Este se detuvo un instante, recuperando el aliento y abrumado por la alegra que manifestaba Struan. En seguida reanud la carrera, y al fin se arroj en los brazos de su padre. Todo el horror de los meses pasados surgi en un desahogo repentino, y Culum se encontr llorando inconteniblemente, aferrado a Struan, que le llev a la playa, al tiempo que murmuraba: Vamos, vamos, chiquillo. Ten calma. Todos estn muertos, padre. Mam, Ian, Lechie, la abuela, los tos... Slo quedamos Winifreda y yo, y a estas horas, tambin ella debe de haber muerto. Culum repiti una y otra vez los nombres de los desaparecidos, los cuales se clavaban como cuchillos en el alma de Struan. Poco despus, Culum, agotado, quedbase dormido en los brazos de su padre, que le acun suavemente, como cuando el muchacho era pequeo. Culum durmi sin pesadillas, por vez primera desde que se declar la epidemia, al sentirse seguro y protegido. Struan no se dio cuenta del paso del tiempo. Segua con su hijo en brazos, mientras ste dorma, y en ocasiones hablaba con su mujer y sus hijos Ronalda, Ian, Lechie y Winifreda, como si todos ellos estuvieran sentados a su lado. Otras veces

cantaba quedamente canciones de cuna que haba odo a Ronalda, cuando sta haca dormir a los nios. A veces, un denso manto pareca cubrir su espritu, y Struan quedaba como insensible, sin ver ni or nada. Al fin, Culum se despert, con la paz reflejada en el semblante. Hola, padre dijo. Ya te encuentras bien, muchacho? S, padre. Estoy bien contest Culum, ponindose en pie. Haca fro en la playa, a la sombra de las rocas, pero el sol calentaba algo ms lejos. Los barcos seguan quietos, retenidos por las anclas, y slo las lanchas se movan de aqu para all, entre ellos. Pero haba menos naves que antes. Es all donde vas a edificar la Gran Mansin? pregunt Culum, sealando hacia la loma. All es. Viviremos en ese lugar desde el otoo a la primavera. El clima es benigno. Cmo se llama ese valle? No tiene nombre contest Struan, ponindose en pie y estirando los miembros al sol para hacer desaparecer el dolor que le atenazaba los hombres y la espalda. Debiera tener nombre. La pequea Karen, la hija menor de tu to Robb, quiere llamarlo Valle Feliz. Tenemos que ser muy felices all dijo Struan, y luego su voz baj de tono: Sufrieron mucho? S. Quieres contrmelo? Prefiero no hacerlo ahora. Muri la pequea Winifreda antes de que t salieras hacia aqu? No, pero estaba muy dbil. El mdico dijo que estando tan dbil... En verdad, el mdico slo se encogi de hombros y se march. Y el abuelo? La peste no le afect. Se qued al cuidado de Winifreda. Yo fui a casa de ta Uthenia, por si poda ayudar en algo, pero ya no pude hacer nada. Struan miraba el mar sin verle. Al fin, dijo: Se lo has dicho a to Robb? S, se lo dije. Ser mejor que vuelva a bordo manifest Struan, al tiempo que recoga los despachos, que se hallaban semienterrados en la arena. Todos ellos estaban sin abrir. Los sacudi para quitarles la arena. Lo siento dijo Culum. Olvid entregrtelos. No, muchacho. T me los diste, fui yo quien no los abri asegur, mientras observaba una lancha que llegaba a la orilla. Isaac Perry iba en la proa. Buenas tardes, seor Struan salud Perry. Lamento mucho la prdida que ha sufrido. Gracias. Dnde est Robb? Perry no contest. En cambio, se volvi hacia la lancha y grit a los marineros: Vamos, aprisa! En medio de la confusin de su mente, Struan se pregunt por qu Perry le tema. No haba razn alguna para temerle. Ninguna. Los marineros llevaron a la playa una mesa, bancos, alimentos, t, brandy y ropas. Pronto, pronto! repeta Perry, malhumorado. Terminad de una vez y marchaos.

Los marineros concluyeron su tarea y se encaminaron al bote, contentos de poder alejarse de su irritable capitn. Struan ayud a Culum a ponerse ropas secas. Le coloc una camisa blanca, muy limpia, y al final un chaquetn de mucho abrigo. El muchacho se calz unas botas impermeables y vio que su padre golpeaba ligeramente con un pie en la arena. Duele el pie, padre? No, muchacho. Acerca de Robb, seor dijo Perry, le dir que cuando Culum se hubo marchado, l cogi una botella. Yo le dije que no bebiera, pero no quiso escucharme. Usted me haba dado rdenes, de modo que tuve que golpearle. Cuando volvi en s se hallaba perfectamente. Le llev a bordo del China Cloud, donde su esposa se hizo cargo de l. Hizo muy bien, Isaac. Se lo agradezco. Struan sirvi a Culum una buena comida, compuesta por buey guisado, pollo fro, patatas y bizcocho, y se sirvi a s mismo un jarro de t caliente. Su Excelencia le enva su sentido psame. Desea que, cuando lo juzgue usted conveniente, vaya a verle. Struan se pas una mano por el rostro y not su barba crecida. Se pregunt por qu se sentira siempre tan incmodo cuando no se afeitaba. Ah est su navaja, seor dijo Perry, sealando en direccin a una mesa ms pequea. Se haba dado cuenta de que Struan necesitara arreglarse, y se anticip a sus rdenes. Saba que el Tai-Pan senta una especie de obsesin respecto a su higiene personal. Tambin tiene agua caliente aadi Perry. Lo ha pensado todo, Perry; gracias. Struan empap una toalla en el agua tibia y se frot el rostro y el cuello. Luego enjabonse la barba y se afeit hbilmente, sin necesidad de usar espejo. Una vez afeitado, humedeci en el jarro del t un cepillito y se frot enrgicamente los dientes. Debe de ser otra supersticin que le han contagiado los paganos pens desdeosamente Perry. Los dientes se pudren y se caen con la edad y no se gana nada con limpiarlos. Struan se enjuag la boca con t, escupi el lquido y arroj el resto sobre la arena. Luego lav el jarro, lo llen de nuevo con t y bebi largamente. Entre sus objetos de higiene haba una botella de agua de Colonia. La destap, verti unas gotas en la mano y se dio un vigoroso masaje en el rostro. Luego tom asiento, sintindose de nuevo confortado. Vio entonces que Culum apenas si probaba la comida. Tienes que comer, Culum. No tengo apetito, padre. Come, de todos modos manifest Struan. El viento levant su pelo, largo y liso, de color dorado rojizo. Cogi entonces un cepillo y comenz a pasrselo por el cabello. Est dispuesta mi tienda, Isaac? S, seor. Usted ya dio las rdenes pertinentes. Se encuentra sobre una loma, cerca del mstil de la

bandera. Diga a Chen Sheng, en mi nombre, que vaya a Macao a comprar miel y huevos frescos. Y que compre tambin hierbas chinas para curar la destemplanza y recuperarse de la plaga de Bengala. Me encuentro muy bien, padre protest Culum, dbilmente. No necesito ninguno de esos brebajes de brujos paganos. No son brujos, como t los llamas replic Struan. Y son chinos y no paganos. Sus hierbas me salvaron en ms de una ocasin. Recuerda que el Oriente no es como Europa. No necesitas preocuparte por m, padre. S, el Oriente no es lugar indicado para los dbiles. Isaac, ordene que zarpe el China Cloud para Macao, con Chen Sheng a bordo. Si no vuelve el barco en el tiempo mnimo, el capitn Orlov y los oficiales sern despedidos, Tal vez sera mejor que Culum fuera en el barco a Macao, seor Struan. No; l no se separar de mi lado hasta que se encuentre repuesto del todo. Le cuidarn muy bien en Macao. A bordo no hay... Ira del cielo, Isaac! Quiere usted hacer lo que se le ordena? Vamos a la lancha! Perry callse al momento, ante el tono enrgico de Struan, y en seguida sigui a ste y a su hijo. Struan tom asiento en el centro de la barca, al lado de Culum, y Perry se coloc detrs. Al buque insignia! orden Struan. Maquinalmente, observ el balanceo de las naves y comprob el olor del viento y la forma de las nubes para tratar de descubrir su mensaje. El mar se hallaba en calma, pero su experiencia le indic que se avecinaba tormenta. En camino hacia el navio insignia, Struan ley los despachos. Se enter de los beneficios obtenidos con el t el ao anterior. Buena noticia. El viaje de Perry haba resultado sumamente provechoso; perfectamente. Haba una copia del conocimiento de embarque del Scarlet Cloud, que Perry haba trado de Calcuta; malo: diez mil doscientas libras esterlinas de opio perdido. Gracias a Dios, el barco estaba asegurado, si bien ello no devolvera la vida a los hombres desaparecidos, ni el tiempo que se empleara en construir otra nave. En cuanto al cargamento de opio, por ser ste contrabando, no poda asegurarse. Con ello se haba perdido un ao de beneficios. Qu le habra sucedido al buque? Tormenta o piratas? Seguramente tormenta, a no ser que hubiera cado en manos de algn corsario espaol, francs o incluso ingls, que infestaban aquellos mares. Por fin, Struan rompi el sello que cerraba el mensaje de su banquero: lo ley, y en seguida estall en un acceso de clera. Qu sucede? inquiri Culum, atemorizado. Nada, nada de importancia dijo Struan, procurando contenerse, lo que logr a duras penas. Aparent leer el siguiente despacho, pero su ira se trasluca fcilmente en su rostro. El mensaje deca: Lamentamos informarle que, de improviso, se ha producido una retirada en masa de fondos, originada seguramente por rumores de rivales malintencionados. En consecuencia, no podemos mantener abiertas las puertas por ms tiempo. La junta de directores ha aconsejado que paguemos seis peniques por libra. Tengo el honor de declararme, seor, su ms obediente servidor...

Y tenamos cerca de un milln de libras depositadas pens Struan. Recibimos veinticinco mil libras por un milln, mientras que nuestras deudas alcanzan otro milln. Estamos en bancarrota. Cielos! Y yo que haba advertido a Rob que no colocara todo el dinero en un solo Banco... No, no era conveniente hacerlo, con la especulacin que se est llevando a cabo en Inglaterra, y cuando un Banco puede emitir todo el papel que le viene en gana. . Pero ese Banco era seguro, haba afirmado Robb, y les convena tener el dinero reunido para poseer mejores garantas. Robb sigui explicando los detalles de un complicado proceso financiero que comprenda bonos espaoles, franceses y alemanes, as como bonos de la Deuda Nacional, que proporcionaran a Struan y compaa una posicin bancaria muy slida en los mercados internacionales y un gran poder de compra para el desarrollo de la flota que Struan deseaba, al tiempo que se lograban para la Noble Casa privilegios especiales en los lucrativos mercados de Alemania, Francia y Espaa. Struan acept, ya que no comprenda del todo las sutilezas financieras, pero confiaba en Robb. Y ahora estaban arruinados, ira del cielo! Struan se hallaba demasiado afectado para intentar siquiera hallar una solucin. Slo fue capaz de pensar en las complejidades de la nueva poca. Era un mundo complicado, en el que las cosas ocurran a increble velocidad. Una nueva reina de Inglaterra, Victoria, se haba convertido en el primer monarca querido por sus sbditos desde haca muchos siglos. En cuanto a su esposo, Alberto, Struan no simpatizaba con l, ya que era un condenado extranjero de la casa Saxo-Coburgo. El Parlamento se haba robustecido y cundan aires de progreso en Gran Bretaa. Reinaba la paz desde haca veintisis aos y pareca no haber ningn conflicto armado inminente, hecho ste desconocido desde haca siglos. El demonaco Napolen haba muerto, por suerte, y Francia estaba convenientemente sujeta, dominando Gran Bretaa la situacin. La esclavitud haba sido colocada fuera de la ley ocho aos antes. Se construan carreteras de peaje por calzada permanente e increblemente lisa. Proliferaban las fbricas, la produccin en masa, las siderurgias y las sociedades annimas. En los ltimos diez aos se haban conseguido otros adelantos notables, como el franqueo de cartas a slo un penique, la primera fuerza policaca del mundo, el hipnotismo fuera lo que fuese, y el martinete de vapor. El Parlamento, al fin, librse de la influencia de unos pocos terratenientes aristcratas, con lo que por increble que pareciese, todo ingls que fuera propietario de una casa con renta de slo veinte libras esterlinas al ao, poda votar e incluso llegar a ser primer ministro. Se produca tambin la asombrosa Revolucin Industrial, y las riquezas comenzaban a difundirse por todas partes. Nuevas ideas sobre el Gobierno y la sociedad derribaban las barreras que se haban alzado a travs de los siglos. Y todo era nuevo, y britnico. Y, por ltimo, la locomotora! He ah un invento que conmover al mundo murmur Struan, hablando consigo mismo. Qu dices, padre? inquiri Culum. Struan volvi a la realidad. Eh? Ah, s! Estaba pensando en el primer viaje que hicimos por ferrocarril. Ha viajado en tren, seor? inquiri McKay. Cmo es eso? Cundo ocurri? Yo tena doce aos dijo Culum. Estuvimos en el viaje inaugural de la locomotora de Stephenson, la Rocket. No, muchacho. Entonces tenas slo once aos. Fue en 1830, hace otros once aos, en el primer viaje del mundo por ferrocarril entre Manchester y Liverpool. Todo un da de viaje en diligencia lo

hicimos en slo hora y media. De nuevo, Struan volvi a pensar en el sino de la Noble Casa. Record las instrucciones que haba dado a Robb para que consiguiese todo el dinero que fuera posible, a fin de monopolizar el mercado del opio. Veamos: se pueden obtener cincuenta o cien mil libras esterlinas de eso. Pero, por desgracia, es slo una gota de agua, comparado con lo que precisamos. Pensar que nos deben tres millones por el opio entregado! S, pero no entraramos en posesin de ellos hasta que no estuviera ratificado el tratado, dentro de seis a nueve meses, y debemos pagar las libranzas en tres meses. Cmo conseguir dinero? sigui reflexionando Struan. Nuestra situacin es excelente, lo mismo que el crdito de que gozamos. Slo hay algunos chacales ladrando a nuestro alrededor. Brock, por un lado, y Cooper-Tillman, por el otro. Habr sido Brock quien inici la maniobra contra nuestro Banco, o bien su cachorro Morgan? Los Brock tienen poder y dinero suficiente para conseguirlo. Veamos, lo que necesito es dinero, o bien un crdito sumamente amplio, este ltimo apoyado en metlico, no en papel... Struan sinti la mano de su hijo que le coga por un brazo. Qu decas, muchacho? Hablabas de la Rocket? Culum se hallaba inquieto por la palidez que observaba en el rostro de su padre, y por el penetrante brillo de sus ojos. El buque insignia. Hemos llegado dijo. Ascendi Culum detrs de Struan a cubierta. El muchacho nunca haba estado a bordo de un buque de guerra, y menos an de una nave almirante. El H. M. S. Titn era uno de los navos ms poderosos que surcaban los mares. Era enorme, con sus setenta y cuatro caones montados en tres puentes y sus tres grandes mstiles. Pero Culum no se mostr impresionado. No le importaban los barcos; en realidad poda decirse que odiaba el mar. Le espantaba la violencia y el peligro que coexistan en su inmensidad. Ni siquiera saba nadar, y se preguntaba cmo su padre podra amar el ocano. Son tantas las cosas que ignoro de mi padre... pens. pero no es extrao. Slo le he visto unas cuantas veces en toda mi vida. La ltima fue hace seis aos. Mi padre no ha cambiado, pero yo s. Ahora s lo que voy a hacer de la vida. Culum sigui a su padre hasta el puente principal de caones. Era una cubierta de techo bajo en la que nadie los detuvo, mientras se encaminaban hacia la garita del guardia. El barco entero pareca oler a plvora, alquitrn y camo. Alto, seor! dijo el infante de Marina a Struan, al tiempo que le apuntaba al pecho con el mosquete. Sargento de armas! El aludido salid de la cabina con su resplandeciente casaca escarlata. Pareca tan duro como una bala de can, y tan redonda como una de stas era su cabeza. Buenos das, seor Struan. Un momento, seor. El sargento llam con deferencia a la puerta de roble de un camarote cercano. Adelante! dijo una voz, tras lo cual el suboficial entr en la estancia y cerr la puerta a sus espaldas. Struan sac un par de cigarros y ofreci uno a Culum. Luego, le dijo: Fumas ya, muchacho?

S, padre, gracias. Encendi Struan el cigarro de su hijo y luego hizo lo mismo con el suyo. A continuacin se inclin para observar uno de los caones de tres metros y medio de largo. Las balas se hallaban apiladas a un costado. Eran proyectiles de sesenta libras. Un momento despus se abri la puerta del camarote y sali del mismo un hombre delgado, de pulcro aspecto. Era Longstaff. Tena el pelo oscuro, rizado a la moda y con espesas patillas. Su frente era alta y oscuros sus ojos. El centinela present armas, y el sargento regres a su cabina. Hola, Dirk, querido amigo! Cmo est usted? Crame que siento sinceramente lo que le ha ocurrido a su familia manifest Longstaff, estrechando nerviosamente la mano de Struan. Luego ofreci su mano a Culum, y aadi, mientras sonrea: T debes de ser Culum, verdad? Soy William Longstaff. Es una lstima que llegues en semejantes circunstancias. Gracias, Excelencia contest Culum, realmente asombrado de que el capitn superintendente del Comercio pudiera ser tan joven. Le importa esperar un momento, Dirk? Estoy en una conferencia con el almirante y los capitanes. Terminar dentro de unos minutos. Tengo mucho de que hablar con usted, si no tiene inconveniente. Ningn inconveniente; esperar aqu. Longstaff ech una mirada al reloj de bolsillo, que extrajo de su chaleco de brocado. Cielos, ya son casi las once! Nunca parece haber tiempo suficiente para todo. Quieren bajar a la cmara? Gracias; estamos bien aqu. Como quieran dijo Longstaff. Y con giles pasos volvi a entrar en el camarote y cerr la puerta. Es muy joven para ser el plenipotenciario, no es verdad, padre? inquiri Culum. Hasta cierto punto. Tiene treinta y seis aos. Los imperios siempre fueron construidos por los jvenes, Culum. Y los pierden los viejos. Tampoco tiene aspecto de ingls. Es de Gales? No, su madre era espaola. Una condesa espaola. Su padre fue diplomtico en la corte de Espaa y su familia estaba emparentada con los condes de Toth. Si no eres aristcrata pens Culum, por muy inteligente que seas, nunca llegars a nada. Nunca. A menos que venga una revolucin. Las cosas no marchan bien en Inglaterra afirm Culum. Cmo es eso, Culum? S, los ricos son demasiado ricos, y los pobres demasiado pobres. La gente se apia en las ciudades, en busca de trabajo. Hay ms gente que empleos, y por eso los patronos pagan cada vez menos. Son muchos los que mueren de hambre. Los jefes del cartismo an siguen en prisin. Algo muy acertado. Aunque mejor sera que ahorcasen o deportasen a esa partida de agitadores. No apruebas el movimiento cartista, padre? inquiri Culum. La Carta del Pueblo haba sido redactada haca menos de tres aos y ya se haba convertido en el smbolo de la libertad de todos los descontentos de Gran Bretaa. El cartismo peda un voto para cada hombre, la anulacin de los requisitos de propiedad para llegar a ser miembro del Parlamento, igualdad entre los distritos electorales, votacin secreta, perodos anuales parlamentarios y sueldos para los

componentes de las Cmaras. Apruebo la Carta como documento de justas demandas. Pero no al cartismo ni a sus dirigentes dijo Struan. Las ideas fundamentales expresadas en la Carta son acertadas, pero la forma en que los jefes del movimiento las llevan a la prctica, es totalmente errnea. No creo que sea un error trabajar por la reforma. El Parlamento debe sufrir algunos cambios. Bien est argumentar, discutir, cambiar impresiones, pero no incitar a la violencia y a la revolucin. El Gobierno tiene razn al sofocar los levantamientos en Gales y ios Midlands. La insurreccin no es el medio adecuado, muchacho. O decir que los cartistas no han escarmentado y que compran armas y celebran reuniones secretas. Merecen que los aniquilen a todos, ira del cielo! No podrn aniquilar el cartismo. Tiene demasiados miembros, y todos estn dispuestos a morir por su ideal. Entonces habrn muchas muertes, muchacho. Es mejor que esas gentes se armen de paciencia. No sabes cmo estn ahora las Islas Britnicas, padre... Hace mucho que faltas de all. La paciencia no es una virtud propia de los que tienen el estmago vaco. Tambin en China hay gentes con el estmago vaco, y en todo el mundo. Pero los desrdenes y la insurreccin no son propios de un pas como Inglaterra. No tardarn en serlo, si no hay pronto algunos cambios , pens Culum, sombramente. Glasgow era la sede de los cartistas escoceses, y l era el jefe de los estudiantes que en secreto se haban comprometido entre s para trabajar y morir, si era necesario por la causa cartista. La puerta del camarote se abri de nuevo y el centinela se puso rgido, en actitud de firmes. Sali del camarote el almirante, un hombre robusto, con cara de pocos amigos, que se dirigi hacia el puente seguido de sus capitanes. La mayora de stos eran jvenes, y slo unos pocos tenan el pelo canoso. Todos vestan uniformes de mar, se tocaban con bicornios y portaban espadas. El capitn Glessing fue el ltimo en salir. Al ver a Struan, se detuvo ante l. Permite que le exprese mis condolencias, seor Struan? Realmente, ha sido muy mala suerte. As es respondi Struan. Es mala suerte perder una buena esposa y tres hijos? se pregunt Struan. O el demonio o los hados han intervenido en ello? Hizo usted muy bien al dar muerte a aquel maldito infante de marina dijo Glessing. Ni siquiera le toqu respondi Struan. Cmo es eso? Cre que lo haba hecho. No pude ver lo que ocurra desde donde me hallaba. De todos modos, no tiene mucha importancia. Le sepultaron en tierra? No. No quise contaminar la isla con esa clase de enfermedades. Y, hablando de otra cosa, no le dice nada el nombre de Ramsey, seor Struan? inquiri de improviso Glessing, abandonando su tono afable. Ramsey es un nombre bastante comn manifest Struan, ponindose en guardia. Cierto, pero los escoceses se unen entre s. Acaso no es se el motivo de su xito en las empresas que llevan a cabo? En efecto, resulta difcil encontrar hoy gente en quien poder confiar asegur Struan, a su vez. Y a usted, le dice algo el nombre de Ramsey? Es el de un desertor de mi barco manifest Glessing, el cual da la coincidencia de que es

primo de su contramaestre, que se llama McKay, segn creo. Y bien? Nada. Slo le doy un informe. Como, sin duda debe de saber, cualquier barco mercante, armado o sin armar, que albergue desertores de la Armada, puede ser tomado como presa por la Marina Real asegur Glessing, sonriendo. Pero son unos necios al desertar. A dnde pueden ir, sino a otro barco? Claro, a ninguna parte. Struan presinti que estaba atrapado. Tena la seguridad de que Ramsey se hallaba a bordo de una de sus naves, en lo que probablemente estuviese complicado Brock, y tal vez el mismo Glessing. Vamos a investigar en toda la flota dijo Glessing. Tiene usted inconveniente? Ninguno. Tenemos mucho cuidado con nuestros tripulantes. Es algo aconsejable. Considero que la Noble Casa debe tener preferencia, de modo que sus barcos sern examinados inmediatamente. En tal caso nada puedo hacer ya, se dijo Struan, y desech el problema de su mente. Capitn, quiero que conozca a Culum, mi hijo mayor. Culum, ste es el famoso capitn Glessing, que gan la batalla de Chuenpi. Es un placer dijo cortsmente Glessing, mientras estrechaba la mano del muchacho. Esta era blanda, de dedos largos y consistencia algo femenina. Un aprendiz de dandy, pens Glessing observando la entallada levita de Culum, su alto cuello y la corbata de tono azul plido que llevaba anudado a ste. Sin duda acababa de graduarse en alguna Universidad. Por otra parte, resultaba curioso estrechar la mano de alguien que haba padecido la peste de Bengala, y que, sin embargo, sobreviva. Se dijo que tal vez l mismo no habra escapado con vida. Bueno, Chuenpi no fue exactamente una batalla dijo al fin Glessing. Dos pequeas fragatas contra veinte juncos armados, no le parece una batalla? Fue una simple escaramuza. Pudo ser una batalla... de no haber sido por ese maldito cobarde de Longstaff y por ti, condenado pirata, estuvo a punto de aadir Glessing. Los traficantes siempre hablamos de aquello como de una batalla, Culum. No entendemos la diferencia que hay entre una escaramuza y una batalla asegur irnicamente Struan. Slo somos pacficos mercaderes. Sin embargo, creemos que la primera ocasin en que Inglaterra entr en combate por mar, con China, bien merece el calificativo de batalla. Eso ocurri hace un ao, y nosotros fuimos los primeros en disparar. Qu otra cosa hubiera hecho usted, seor Struan? Era lo que corresponda desde el punto de vista tctico. S, claro. El capitn superintendente del Comercio est totalmente de acuerdo con mi proceder en aquella ocasin. Evidentemente. No poda hacerse otra cosa. Rememorando viejos combates, capitn Glessing? inquiri Longstaff, el cual se hallaba en la puerta del camarote y haba escuchado las ltimas palabras. No, Excelencia; slo poniendo en claro algunos aspectos. El seor Struan y yo no tenemos el mismo punto de vista respecto a Chuenpi.

Es lgico. Pero si el seor Struan hubiera estado al mando de las naves en aquella oportunidad, sin duda habra tomado la misma decisin. En cambio, de haberse hallado en lugar del seor Struan, usted, Glessing, tal vez no hubiera atacado, esperando una coyuntura favorable. Longstaff bostez y juguete un momento con los dijes de la cadena de su reloj. Qu habras hecho t, Culum? aadid luego. No lo s, Excelencia. No estoy al corriente de las complicaciones que surgieron. Bien dicho. Es una frase poco comprometida dijo riendo Longstaff. Quiere unirse a nosotros, capitn? Le parece bien tomar un vaso de brandy? Gracias, seor, pero debo volver pronto a mi barco asegur Glessing, quien, tras saludar marcialmente, se alej por el puente de caones. Longstaff hizo una sea a Struan para que le acompaase al saln de reuniones de la nave, que en esos momentos serva como alojamiento al capitn superintendente del Comercio. Era una estancia de aspecto castrense y funcional, aunque bastante amplia, y los grandes sillones de cuero, mesas de planos y armarios se hallaban todos firmemente sujetos al piso. El esplndido escritorio de roble tallado se encontraba en el semicrculo que componan los ventanales a popa de la nave. El gran camarote ola a alquitrn, a tabaco y, como todo lo del barco, a plvora. Camarero! llam Longstaff. Se abri una puerta y el aludido contest: S, seor. Ginebra, brandy, oporto? pregunt Longstaff a sus invitados. Ginebra seca, por favor. Tambin yo dijo Culum. Yo tomar oporto manifest Longstaff, mientras bostezaba de nuevo. S, seor contest el camarero, quien extrajo las botellas de un aparador que haba en la misma cmara y verti las bebidas en finos vasos de cristal. Es ste tu primer viaje al extranjero, Culum? inquiri Longstaff. S, seor. No obstante, creo que estars al corriente de los ltimos acontecimientos ocurridos por estas tierras, no es as? No, Excelencia. Mi padre escribe poco, y los peridicos en Inglaterra casi no mencionan a China. Bueno, no tardarn en hacerlo, verdad, Dirk? El camarero ofreci la bebida a Longstaff, y luego a sus invitados. Cuide de que no nos molesten dijo Longstaff al camarero. As lo har, seor contest el aludido, y tras recoger las copas y las botellas, se march. Un brindis, seores dijo Longstaff. Por una grata estancia en estas tierras, Culum, y por un feliz regreso a la patria. Bebieron los tres hombres, y a Culum y a su padre les pareci excelente la ginebra. Aqu se est haciendo historia, Culum, y nadie ms capacitado para contrtela que tu propio padre. Bueno, hay un antiguo adagio chino que dice: La verdad posee diferentes rostros apostill Struan. No comprendo dijo el muchacho. Quiero decir que mi versin de los hechos no tiene que ser necesariamente la nica o la verdadera.

Eso record a Struan que Ling, el virrey anterior, ahora cado en desgracia en Cantn debido a que su precipitacin haba provocado el conflicto con Inglaterra, posiblemente sera condenado a muerte. Sigue an ese demonio de Ling en Cantn? Eso creo contest Longstaff. Su Excelencia Ti-sen sonri cuando se lo pregunt har unos tres das, y contest enigmticamente: El Bermelln es el Hijo del Cielo. Cmo puede adivinar el hombre la voluntad de los cielos? Al emperador chino le llaman el Hijo del Cielo aclar Longstaff, para que Culum comprendiera mejor. Bermelln es otro de sus nombres, ya que siempre escribe con tinta de ese color. Extrao pueblo el chino, Culum. Muy extrao dijo Struan. Eso, por ejemplo. Slo el emperador, entre trescientos millones de subditos, puede usar tinta de color rojo. Imagnate lo que sera si la reina Victoria dijera de pronto: Desde este momento slo yo puedo usar tinta roja. Con lo que nos gusta usarla en Inglaterra, cuarenta mil ingleses se veran privados de escribir de ese modo. Yo mismo no podra hacerlo. Y entonces todo traficante de China asegur Longstaff sarcsticamente enviara un barril de ese color, a pagar a su entrega, afirmando a Su Britnica Majestad que podra proveer a la Corona a un precio determinado. Ah, qu sera del mundo, si no existieran los comerciantes! Se produjo un breve silencio, y Culum se pregunt por qu razn su padre habra dejado la alusin sin contestar debidamente. Seguro que no quiso dar importancia a aquel aristcrata, dispuesto siempre, como todos los suyos, a burlarse de los que no fueran de su clase. Bien, el cartismo liquidara la aristocracia de una vez por todas. Deseaba usted hablarme, Will? inquiri Struan, el cual estaba muerto de cansancio, y con su pie mutilado y la espalda sumamente doloridos. S. Han ocurrido algunos hechos desde... los dos ltimos das. Culum, te importara dejarnos un momento? Deseo hablar a solas con tu padre. Comprendo, seor dijo el muchacho, al tiempo que se pona en pie. Creo que no hay necesidad de eso, Will asegur Struan. Culum es ahora socio de Struan y Compaa. Un da gobernar la empresa como Tai-Pan. Puede usted confiar en l como en m mismo. Nunca llegar a eso. Tengo otros planes, pens Culum, pero no dijo nada. Debo felicitarte, muchacho manifest Longstaff. Ser socio de la firma de tu padre es un honor inmenso. No tanto, cuando se est en bancarrota, pens Struan, que en seguida dijo en voz alta: Sintate, Culum. Longstaff comenz a pasear por la habitacin, y al fin manifest: Se ha concertado una entrevista con el plenipotenciario chino para maana, a fin de estudiar los detalles relativos al Tratado. Quin sugiri el momento y el lugar de la entrevista, l o usted? El. Ser mejor que solicite usted un cambio. Elija otra hora y otro sitio. Por qu? Porque si usted accede a sus imposiciones, l y sus mandarines lo interpretarn.como una manifestacin de debilidad.

Bien, de acuerdo, si lo cree conveniente. Le parece adecuado pasado maana, en Cantn? S. Lleve a Horacio y a Mauss. Yo ir con usted, si lo desea, pero deberemos llegar con cuatro horas de retraso. Cielos, Dirk! Para qu semejante retraso? Cuatro horas, nada menos! Es muy conveniente. Al actuar usted como un superior que no se preocupa de las formalidades, los colocar en una situacin de desventaja dijo Struan, y agreg, al tiempo que miraba a Culum: Es conveniente tratar a los orientales de acuerdo con los procedimientos de Oriente. Los detalles adquieren aqu enorme importancia. Su Excelencia se halla en una posicin extremadamente difcil en este pas. Un solo error, y el resultado influir en cincuenta aos de futuro de la colonia. S, y adems no cuento con ayuda alguna asegur Longstaff, sirvindose otro vaso de oporto. Yo me pregunto por qu no actuarn como gente civilizada. Aparte de tu padre, Culum, no hay nadie que entienda a estos chinos. El Gobierno ingls no sabe los problemas con que tengo que enfrentarme. Estoy totalmente falto de ayuda. Ellos me dan instrucciones absurdas, y esperan que con slo eso me arregle con gentes absurdas. Por mi vida, que me duele tener que llegar cuatro horas tarde, para demostrar que somos superiores, cuando todo el mundo sabe que lo somos. Longstaff aspir una pizca de rap con gesto de profunda irritacin. Cundo va a iniciarse la venta de tierras, Will? pregunt Struan. Bueno, no lo s con certeza. Cuando el Gobierno apruebe el tratado. Hay tiempo por delante. Creo que ser en septiembre. No recuerda lo que hablamos? Cre que estaba de acuerdo en comenzar a construir inmediatamente en Hong-Kong. Longstaff trat de acordarse. Le pareca haber hablado de ello con Struan, pero no llegaba a precisar los detalles. Hay que tener en cuenta que la cesin de Hong-Kong no es oficial hasta que ambos Gobiernos aprueben el tratado. Es lo acostumbrado, no le parece? dijo Longstaff. S, pero stas no son circunstancias normales. Cuanto antes comencemos a construir, tanto mejor. Eso mismo fue lo que usted dijo. De acuerdo, mas no s si ser aconsejable... Usted asegur que todas estas tierras pertenecan a la reina interrumpi Struan. Y asegur que mientras fuese usted el gobernador de Hong-Kong, todas las decisiones correran por su cuenta, como plenipotenciario. Si lanza un decreto especial, todo saldr como se haba proyectado. Yo, en su lugar, iniciara la venta de tierras el mes que viene. No olvide, Will, que necesitar obtener ingresos de su colonia. Al Gobierno le disgustan las posesiones que no se financian a s mismas. Indudablemente. S, creo que debemos comenzar lo antes posible. El mes prximo podramos iniciar las ventas. Veamos, en qu condiciones habra que efectuarlas? Cesiones por novecientos noventa y nueve aos, segn los acostumbrados convenios de la Corona. Perfectamente convino Longstaff, y luego hizo un gesto de desesperanza. Como si no tuviera ya bastantes preocupaciones, ahora tengo que actuar como un condenado edil. Cmo demonios se construye una colonia? Habr que pensar en el trazado de calles, en la instalacin de alcantarillas, y sabe Dios cuntas cosas ms. Tambin necesitaremos una crcel y un juzgado. Longstaff se detuvo ante Culum y le pregunt:

Tienes alguna instruccin de carcter legal, muchacho? No, seor. Slo soy licenciado en artes. No importa. Necesitar tener un secretario de la colonia, un ayudante general, un tesorero y qu s yo cuntos funcionarios ms. Dispondremos igualmente de una fuerza de polica, o algo por el estilo. Te gustara ser jefe de polica? No, seor replic Culum, procurando no demostrar el estremecimiento de disgusto que haba experimentado. Bien, de todos modos, tengo la seguridad de que podrs encontrar un cargo a tu gusto. Necesitar muchos ayudantes, pues no puedo hacerme cargo de todo. Piensa lo que ms te gustara hacer, y comuncamelo. Precisamos gente de confianza. Por qu no le nombra delegado de algn servicio? Slo podr estar con usted durante seis meses dijo Struan. Excelente contest Longstaff, sonriendo a Struan. Te nombro delegado secretario de la colonia. Veamos; puedes encargarte de la venta de tierras. Ese ser tu primer cometido. Pero si no s nada del comercio de terrenos, seor. Ignoro todo lo que... Sabes lo mismo que todo el mundo, y tu padre puede guiarte. As, pues, eres... eres delegado secretario de la colonia. Ahora ya puedo olvidarme de ese problema. T te ocupars de disponer lo necesario al respecto, y slo me lo hars saber cuando sea necesario ratificarlo oficialmente. Tendr que haber una subasta; creo que es lo procedente. Longstaff llen de nuevo su vaso y agreg: Ah!, a propsito, Dirk. He ordenado la evacuacin de la isla de Chu-Shan. Struan sinti que se le encoga el estmago. Por qu hizo eso, Will? Recib una carta de Su Excelencia Ti-sen hace dos das, pidindome que lo hiciera como acto de buena voluntad. Debi haber esperado. Deseaba una respuesta inmediata, y no tuve ocasin de consultarle a usted. Una respuesta inmediata, para los chinos, significa que puede responderse en un plazo de un siglo. Ah, Willie, cuntas veces te lo habr dicho, pobre tonto?, pens Struan. Longstaff sinti la mirada de Struan, llena de reproche, replic: Me envi una copia del tratado que iba a mandar al emperador, en el que deseaba incluir nuestro consentimiento a la evacuacin. De todos modos, tenamos que retirarnos, no le parece? As lo habamos planeado. Entonces, qu ms da hacerlo ahora que despus? La oportunidad es una virtud esencial en este pas. Ha enviado ya esa orden? S, ayer sali. Ti-sen tuvo la gentileza de ofrecernos el correo montado imperial. Envi la orden por ese medio. No resulta acertado utilizar los servicios de ellos para mandar nuestras rdenes dijo Struan, maldiciendo interiormente la nueva torpeza de Longstaff. Eso contribuye a disminuir nuestro prestigio. Nada adelantaramos con enviar un barco de guerra, pues cuando llegase a Chu-Shan, la evacuacin ya habra concluido. Bueno, hecho est, y ya no hay remedio. Pero me parece desacertado. Los chinos slo lo interpretarn como una debilidad.

Yo, en cambio, considero que el acto de buena voluntad es una gran idea dijo Longstaff, tratando de superar su nerviosidad. Despus de todo, conseguiremos lo que desebamos. Cantn queda de nuevo abierta al comercio, nos compensan el opio destruido, y entramos en posesin de Hong-Kong. Todo marcha de acuerdo con el plan previsto. Por el contrario, la isla de Chu-Shan carece de importancia, y usted mismo dijo que la tomsemos como un recuerdo ms. Hong-Kong, en cambio, es nuestro. Ti-sen asegur que dentro del presente mes nombrara un mandarn para Hong-Kong, y... Qu ha dicho Ti-sen? inquiri Struan, sin poder dar crdito a lo que oa. Que nombraran un mandarn para Hong-Kong. Qu tiene de particular? Ten calma pens Struan, haciendo un gran esfuerzo para no estallar. La has venido teniendo hasta ahora. Al fin y al cabo, este incompetente es un instrumento que te favorece. Will, si hace usted eso, es igual que si les entregase Hong-Kong manifest al fin Struan. De ningn modo, amigo. Hong-Kong es ingls. Los paganos estarn bajo nuestro Gobierno y nuestra bandera. Alguien tiene que hacerse cargo de los chinos, no le parece? Cre conveniente que desarrollaran aparte sus actividades. Tendrn su aduana, sus edificios, y tambin... Qu dice, Will? exclam Struan, sin poder ya reprimirse. Ha consentido tambin en eso? No creo que tenga nada de malo, Dirk. En nada van a cambiar las cosas, a mi entender. Por el contrario, nos ahorra un sinnmero de complicaciones. No tendremos que recurrir a Cantn, sino que lo haremos todo desde aqu. Struan comenz a pasear por la cmara, a fin de no lanzarse sobre Longstaff para estrangularlo all mismo, y termin sirvindose un brandy. Por milsima vez se repiti que deba tener calma y que Longstaff poda valerle de mucho, precisamente por su incapacidad. Dgame, ya ha acordado con Ti-sen que podra nombrar un mandarn en Hong-Kong? En realidad no he accedido oficialmente, pues ese punto no se especificaba en el tratado. Slo le hice saber que su proposicin me pareca una buena idea. Lo hizo usted por escrito? S, ayer mismo replic Longstaff, sorprendido ante la preocupacin que Struan manifestaba. Pero acaso no es eso lo que nosotros pretendamos? No es mejor tratar con un mandarn que con todos esos endiablados mercaderes chinos? Desde luego. Pero no en nuestra isla, ira del cielo! replic Struan, mientras para sus adentros pensaba en la estupidez de aquel aristcrata de cabeza hueca, que tanto estaba comprometiendo el resultado de sus esfuerzos. Si aceptamos ese punto, acabaremos con Hong-Kong. Lo perderemos todo. Longstaff se acarici pensativamente el lbulo de una oreja, alarmado ante las palabras de Struan. Por qu, padre? inquiri Culum. Porque as son los chinos. No entiendo. Ya lo s, muchacho. Con el fin de olvidar la pena que le causaba la prdida de su familia, y de su fortuna, que sbitamente pareca abrumar su espritu, Struan decidi hacer un tremendo esfuerzo y explicar el hecho, tanto a Longstaff como a Culum. Es necesario tener en cuenta muchas cosas. En primer lugar, los chinos llaman a su pas, desde hace cincuenta siglos, el Reino Intermedio, colocado entre los cielos, arriba, y la tierra, debajo. Por

definicin propia, el chino es un ser aparte, superior. Todos los dems, absolutamente todos, somos unos brbaros para ellos, y como tales, no somos dignos de ser tenidos en cuenta. Consideran, por consiguiente, que, como nica nacin verdaderamente civilizada, tienen derecho a gobernar el mundo. As, pues, entienden que la reina Victoria es una soberana brbara que est obligada a pagarles un tributo. China carece de flota y de ejrcito, y podemos hacer lo que queramos con el pas, pero, sin embargo, ellos creen que son la nacin ms civilizada y poderosa que existe, y es imposible quitrselo de la cabeza. Has odo hablar de las Ocho Reglas? Culum movi negativamente la cabeza. Pues bien, sas fueron las ocho condiciones mediante las cuales el emperador de China accedi a comerciar con los brbaros, hace ciento cincuenta aos. Dichas reglas limitan todo el comercio de los brbaros a Cantn. El t y la seda deban pagarse con plata, sin que hubiera crdito de ninguna clase, y quedando prohibido el contrabando. Se consinti a los brbaros que construyesen almacenes y fbricas en un radio de un kilmetro, dentro de Cantn. Los brbaros quedaron confinados por completo en ese reducto amurallado (el Establecimiento de Cantn), y aun as, slo podan permanecer en l durante la temporada invernal de fletamiento, desde setiembre hasta marzo. A partir de este mes deban trasladarse a Macao. No se consenta absolutamente ninguna familia dentro del Establecimiento, ni tampoco la presencia de mujeres, ni el portar armas dentro del reducto. Estaba asimismo prohibido aprender el chino, hacer navegacin por placer, utilizar palanquines y alternar con los chinos. Se prohibi tambin la presencia de buques de guerra en el estuario del ro, y los barcos mercantes de los brbaros deban anclar en Whampoa, trece millas ro abajo, donde deba hacerse el transbordo de las mercancas y pagar los impuestos en plata. Todo negocio de los brbaros deba llevarse a cabo por intermedio de un monopolio de diez mercaderes chinos llamados Co-hong, que eran los nicos que podan suministrar alimentos, criados, remeros y compradores. Y, por fin, para completar todo aquello, slo los Co-hong podan recibir de los brbaros las peticiones y las quejas, siendo ellos a su vez los que las transmitiran a los mandarines. E1 nico objeto de estas reglas era tenernos bien sujetos, mientras nos quitaban todo el dinero que podan. Adems, es necesario tener en cuenta otra cosa, en relacin con los chinos, y es que aman el dinero. Pero los impuestos abusivos que pagbamos slo iban a beneficiar a la clase de los manches, y no a los chinos en general. Los manches consideran que nuestras ideas, el cristianismo, el Parlamento, el voto, y sobre todo la igualdad ante la ley, y el sistema de jurados en los juicios, son revolucionarias, peligrosas, infernales... No obstante, nunca desprecian nuestro dinero. Bajo el imperio de las Ocho Reglas nos hallbamos indefensos, nuestro comercio estaba firmemente controlado y podamos ser manejados a voluntad. Aun as, conseguimos progresar en nuestros negocios y hacer fortuna. Struan sonri ligeramente, y prosigui diciendo: S, algunos hicimos mucho dinero, y tambin lo hicieron ellos con nosotros. La mayor parte de las reglas dejaron de ser aplicadas a causa de la codicia de los funcionarios. Pero las ms importantes, como la prohibicin de buques de guerra; la de alojar familias en el recinto de Cantn; la de permanecer una vez terminada la temporada de comercio, y la de tener otro contacto oficial por conducto diferente al de los mercaderes Co-hong, todas esas reglas continuaron siendo cumplidas. Y como algo caractersticamente chino, se hizo responsable a los comerciantes Co-hong de nuestro comportamiento. Cualquier complicacin que surga era suficiente para que el emperador descargase su ira sobre dichos mercaderes. Estos se vieron tan implicados en la situacin, que la mayora fue a la

bancarrota. Yo mismo poseo seiscientas libras de sus bonos, hoy totalmente carentes de valor, y Brock tiene otras tantas. Segn la costumbre china, los Co-hong tienen que comprar su cargo al emperador, al que luego debern hacer obsequios cada cierto tiempo, entre ellos cincuenta mil taels cada Co-hong en ocasin del cumpleaos del monarca. El superior inmediato de los Co-hong es el jefe de impuestos del emperador, al que llamamos el Hoppo. Este se encarga de obtener impuestos de los mandarines de Cantn, de los Co-hong y de todo el que tiene a mano. El Hoppo, como es lgico, tambin debe pagar a buen precio su cargo, ya que es el principal traficante de opio, y, por consiguiente, obtiene beneficios fabulosos. En consecuencia, Will, si usted admite un mandarn en Hong-Kong, permitir implcitamente la introduccin de todo el sistema burocrtico chino. El mandarn ser un Hoppo, y cada uno de los chinos de la colonia quedar sujeto a l. Todos los comerciantes debern pagarle onerosos tributos, y ellos se desquitarn hacindonos pagar a nosotros precios excesivos. El Hoppo se encargar de aniquilar al que ose ayudarnos, y, en cambio, respaldar al que nos cause perjuicios. Y no pararn hasta expulsarnos de la isla. Por qu razn? Porque son chinos manifest Struan, al tiempo que se estiraba para aliviar el cansancio que senta en los hombros. Luego se puso en pie, se encamin hacia la mesa y se sirvi otro vaso de brandy. Me gustara ser chino nada ms durante una hora pens Struan. As podra engatusar a alguien y conseguir un milln de taels con facilidad. Veamos; voy a tratar de pensar como un chino. Eres el TaiPan de los brbaros, su mandarn, con poder ilimitado. Cul es el mejor modo de utilizar tu poder? Quin tiene un milln de taels que pueda proporcionrtelos? Cules son las personas que te deben favores? En tal caso, Dirk, qu podramos hacer? dijo Longstaff. Ciertamente, creo que tiene usted razn. Lo ms conveniente es que enve inmediatamente a Ti-sen un despacho dicindole, o mejor, ordenndole... De pronto, el cansancio de Struan se desvaneci. Dej de hablar repentinamente, pues ahora todo le pareca claro. Estpido de m pens. Majadero y mentecato de m. Ti-sen! Ah est la clave, la solucin del problema. Es un mandarn, y slo tienes que actuar sobre l. En primer lugar, debera cancelar el acuerdo de Longstaff; y, en segundo, al cabo de una o dos semanas, podrs hacer una oferta secreta a Ti-sen, por la cual, a cambio de un milln de plata, te comprometes a hacer cambiar de opinin a Longstaff, accediendo a imponer un mandarn chino en Hong-Kong. Ti-sen aceptar de buen grado la oferta, ya que con ello conseguir todo lo que le quit la guerra. Podr desquitarse del milln pagado, desangrando a los Cohong, y stos se dejarn extorsionar de mil amores, con tal de poder vendernos el t que, por otra parte, nosotros estamos deseando comprar. El pobre Longstaff no tendr problema alguno, y los dems trancantes no objetarn la presencia de un mandarn. De todos modos, no le llamaremos mandarn, sino que le asignaremos un nuevo nombre, menos imponente. Comisario de Comercio, podra ser su nombre. Los traficantes no se opondrn a la existencia de un comisario de Comercio chino, ya que contribuir a allanar las transacciones y a simplificar los pagos en la aduana. Vamos a ver, quin podra hacer la

oferta secreta? Evidentemente, el indicado es Jin-qua. El ms rico y astuto de los Co-hong, y tambin tu mayor proveedor, adems de que le conoces desde hace veinte aos. S, se es el hombre indicado, sin la menor duda. Cierto es que de este modo la existencia de un mandarn garantizara la supervivencia de la Noble Casa, pero con ello se vendra abajo Hong-Kong y el plan para su desarrollo sigui pensando Struan . Es un riesgo tremendo, pues ya sabes que la presencia de un mandarn implica la introduccin de todo el sistema chino. Y no puedes dejar semejante herencia a Robb, a Culum ni a cualquiera de tus hijos. Mas, sin el milln de taels, la Noble Casa no lograr sobrevivir. Qu estaba diciendo, Dirk? Que ordene usted a Ti-sen, en nombre de la reina que se olvide de lo dicho respecto a nombrar un mandarn para Hong-Kong. Me parece muy acertado asegur Longstaff, tomando asiento ante el escritorio y cogiendo una pluma, Qu le parece oportuno que diga? Escriba esto: A Ti-sen, en Cantn. Mensaje especial: Slo Su Britnica Majestad, la reina Victoria, tiene autoridad para nombrar funcionarios en la isla britnica de Hong-Kong. No habr en ella aduanas ni funcionarios chinos Struan vacil un momento y luego prosigui dictando, dndose cuenta de que obraba acertadamente Los chinos que residan en la colonia de Hong-Kong, de Su Majestad, sern en adelante subditos britnicos y quedarn sujetos a las leyes de Inglaterra. Pero es que esto excede de mis atribuciones! exclam Longstaff. No es la primera vez que un plenipotenciario se excede en su autoridad. Por esa razn el Gobierno los elige con tanto cuidado, Will, y por eso poseemos un imperio. Hastings, Raffles, Clive, Raleigh y Wellington as lo hicieron. Usted posee la autoridad del enviado plenipotenciario de Su Majestad para concertar un tratado con China. Y qu es lo que saben en nuestro pas acerca de este otro? En cambio, usted acta como un innovador, Will. Est dispuesto a aceptar una diminuta isla, rida y casi deshabitada, cuando la costumbre en el mundo es apoderarse de continentes, y cuando podra aduearse de toda China, si lo quisiera. Pero usted es mucho ms inteligente que todo eso. Longstaff asinti con un movimiento de cabeza y chup levemente la punta de la pluma. Luego dijo: S, pero ya he convenido en que los chinos de Hong-Kong quedaran sujetos a la ley china manifest Longstaff, mientras una gota de sudor le temblaba en la barbilla. Esta s que fue una clusula especial del tratado, y... Ha cambiado usted de parecer, Will, del mismo modo que lo ha cambiado Ti-sen. Ya sabe que en ninguna clusula se especifica el nombramiento de un mandarn. Se sobreentendi que lo habra. Yo no pens eso, y usted no tuvo por qu pensarlo; Estn tratando de engaarle, como con lo de Chu-Shan; Desde luego afirm Longstaff, satisfecho de que le hubieran convencido. Tiene usted razn, Dirk. Si les dejamos sueltos volvern a las andadas. Es hora de que esos chinos sepan lo que es la verdadera justicia. Ni ms ni menos. Ley y orden, eso es. Tiene toda la razn del mundo. Firme la carta como lo hace el emperador: Teme mi decisin y obedece temblando. Luego firme con su ttulo completo. A continuacin, Struan abri la puerta del camarote y llam: Sargento de armas! S, seor.

Su Excelencia desea ver inmediatamente a su secretario, el seor Sinclair. A la orden, seor. Longstaff termin de escribir y reley la carta. No le parece un poco violenta, Dirk? Creo que omitir los ttulos de Ti-sen, y luego firmar como el emperador... Eso es precisamente lo que interesa. Adems, deber hacer que la publiquen en el peridico. Pero se trata de un documento privado. No; es un documento histrico, Will, del que usted podr mostrarse orgulloso y que le atraer las simpatas del almirante. A propsito, por qu pareca irritado cuando sali? Bah, lo de costumbre dijo Longstaff, e imit hbilmente la forma de hablar y los modales del almirante: Por todos los cielos, seor. Fuimos enviados aqu a luchar contra los paganos, y tras dos desembarcos sin resistencia alguna, usted hace un lamentable tratado que nos proporciona mucho menos de lo que el secretario de Asuntos Exteriores le haba pedido que consiguiese. Dnde estn los puestos libres que deba obtener? Por mi parte, Dirk, yo tambin opino, igual que los mercaderes y el almirante, que es un error no hacernos con algunos puertos francos. Est seguro, Dirk, de que est acertado en eso? Hong-Kong es mucho ms importante, Will. Bien; si est seguro de ello, sea. El almirante tambin estaba encolerizado por algunas deserciones y por la demora en aplicar la orden contra el contrabando. Como es lgico, los traficantes han puesto el grito en el cielo. Dirigidos por Brock, tal vez? En efecto. Un individuo bastante grosero, por cierto. Struan sinti de nuevo que se le encoga el corazn, e inquiri: Dijo usted a los traficantes que pensaba anular posteriormente la orden? No hice exactamente eso, pero les insinu que podra hacerlo. Y tambin se lo insinu al almirante? En efecto. Se mostr sumamente irritado y afirm que hara llegar su punto de vista al Almirantazgo afirm Longstaff, quien suspir y luego bostez largamente. Por mi vida, Dirk, le aseguro que ese marino no tiene la menor idea de nuestros problemas. Le agradecera mucho a usted que le diese una explicacin acerca de la forma en que funciona el comercio. Yo trat de hacerlo, pero no consegu meterle nada en la cabeza. Y yo tampoco logro meter nada en la tuya, Willie pens Struan. Si Robb ya ha comprado el opio, an estaremos ms hundidos que antes. Habremos naufragado definitivamente. Slo nos salvara el trato con el condenado mandarn que nos proporcionase un milln de taels. No s lo que hara sin los consejos de tu padre, Culum asegur Longstaff, al tiempo que tomaba una pizca de rap de su enjoyada cajita. Condenacin pens, soy un diplomtico, no un mercachifle. Gobernador de Hong-Kong es el puesto que me conviene. Despus, algo que realmente valga la pena. Bengala, tal vez. Jamaica... S, se es un buen destino. El Canad? No, es excesivamente fro. Cualquiera de los Estados de la India me serviran igualmente. As es, Culum aadi en voz alta. El continente asitico es muy complicado. Aqu tenemos que bregar con puntos de vista diferentes y con dificultades imprevistas: los traficantes, la Corona, los

misioneros, la Marina Real, el Ejrcito y los chinos, todos ellos en conflicto entre s, frecuentemente. Y, por si esto fuera poco, los chinos estn divididos en grupos que a su vez se hostigan entre ellos, como los mercaderes, los mandarines y los seores manchues. Supongo que sabrs que los gobernantes de China no son chinos. No, seor, lo ignoraba. Pues son manchues, es decir, gentes procedentes de Manchuria. Unos brbaros que llegaron desde ms al norte de la Gran Muralla. Segn se afirma, llevan dominando el pas desde hace unos doscientos aos. Me hace gracia contarlo, pero los chinos aseguran que hay una gran muralla erigida por toda la frontera norte de China para proteger al pas de las invasiones de las tribus brbaras. Afirman que tiene unos tres mil kilmetros de largo, quince metros de altura y diez metros de ancho, por lo cual por ella podra desfilar la caballera de a ocho jinetes en fondo. Se dice que hay torres de vigilancia cada trescientos metros. Todo ello hecho de ladrillo y granito, hace unos dos mil aos. Bah, ridculo! Deben de pensar que somos unos crdulos. Sin embargo, yo creo en su existencia dijo Struan. Vamos, vamos, Dirk replic Longstaff. Hace dos mil aos hubiera resultado imposible construir una fortificacin de esa naturaleza. La leyenda asegura que un hombre de cada tres fue obligado a intervenir en la construccin de la muralla, Culum. Se erigi en diez aos, y se afirma que murieron un milln de hombres, los cuales fueron enterrados al pie del mismo muro, a fin de que sus espritus contribuyesen a salvaguardarlo. Si es tan colosal, padre dijo Culum, sonriendo, los manches nunca habran podido atravesarla. Lo ms probable es que no exista. Parece ser que los manches la atravesaron con artimaas. El general chino.a cargo de la muralla se vendi al enemigo. Eso s que es muy probable asegur Longstaff, con tono de disgusto. Estos orientales carecen del sentido del honor. El general pens que podra usurpar el trono de China con la ayuda del enemigo. Pero los manches, una vez dentro del pas, le dieron muerte. Eso es lo que se cuenta. Es un relato interesante, seor afirm Culum. El rostro de Struan se endureci repentinamente. En seguida declar: Hars bien en acostumbrarte a los relatos extraos. Piensa, sin embargo, Culum, que los chinos tienen una civilizacin creada hace cinco mil aos. El papel, las prensas de imprimir, la seda, la plvora y un millar de inventos se deben a ellos. Nuestra civilizacin, en cambio, es mucho ms reciente. Se oyeron unos golpes en la puerta, y entr Horacio. Deseaba verme, Excelencia? inquiri. S, quiero que traduzcas inmediatamente al chino esta carta, y que la enves por un correo especial. Debern mandar tambin una copia a mster Skinner, para que la publique en su peridico. S, seor dijo Horacio, y luego se volvi hacia Struan. He sabido la terrible noticia, seor Struan, y crame que lo siendo de verdad. Gracias, muchacho. Este es mi hijo Culum. Te presento a Horacio Sinclair, Culum. Los dos jvenes se estrecharon la mano efusivamente, sintiendo al momento que simpatizaban. Me llevar algn tiempo ms redactarla con las frases cortesanas habituales, seor. Nada de eso. Su Excelencia desea que se enve exactamente como est ahora dijo Struan. Horacio no pudo evitar una expresin de manifiesto asombro, y asinti lentamente.

S... S, seor. Lo har al momento tartamude. Pero creo que Ti-sen nunca aceptar la misiva, Excelencia. Supondra para l un gran descrdito, estoy seguro de ello. Longstaff mont en clera. Descrdito? exclam. No s qu crdito nos puede merecer semejante pagano. Vamos, transmite al almirante mis saludos, y dile que mande la carta con un buque de guerra a Whampoa, con rdenes de llegarse inmediatamente a Cantn, si no le aceptan el mensaje. S, seor. Veremos si no la aceptan esos condenados paganos dijo Longstaff, lleno de ira, una vez que Horacio se hubo marchado. Son todos unos brbaros, tanto los chinos como los manchues. Carecen de justicia, y su desdn por la humanidad es increble. Venden a sus hijas, hermanas y hermanos. Algo que no puede concebirse. Culum record de pronto a su madre y sus hermanos, y la forma en que murieron. Los vmitos acuosos, las defecaciones; el hedor, los calambres y los ojos hundidos en las rbitas. Luego, los estertores, y al fin, la muerte. Pero despus se producan espasmos musculares en el cadver, y as Culum haba podido ver a su madre retorcindose en el lecho una hora despus de muerta, hasta quedar rgida, con la boca y los ojos abiertos. El miedo comenz a atenazarle de nuevo, y Culum trat desesperadamente de pensar en otra cosa. Respecto a esa venta de tierras, seor dijo con voz insegura, primero habr que medir los terrenos. Quin va a encargarse de la tarea? Ya buscaremos a alguien, no te preocupes, muchacho asegur Longstaff. Glessing me parece la persona adecuada. Tiene experiencia en la confeccin de cartas geogrficas dijo Struan. Excelente idea. Hablar de ello al almirante. Y creo que debera llamarse Glessing Point a la playa donde se iz por vez primera nuestra bandera. Longstaff mir a Struan lleno de asombro. Creo que nunca llegar a comprenderle, Dirk. No me explico que desee perpetuar en la isla el nombre de una persona por la que no siente ninguna simpata. Los buenos enemigos son valiosos pens Struan. Y yo s en qu forma l puede resultarme til. El capitn morir, si es necesario, por defender el Glessing Point, que es lo mismo que decir HongKong. Pens que con ello se complacera a la Marina de Guerra. Eso es todo dijo al fin Struan. S, tambin a m me parece bien. Me alegro de que me lo haya propuesto. Bueno, creo que ya es tiempo de que regresemos a nuestro barco manifest Struan, el cual se hallaba sumamente cansado, y an tena muchas cosas que hacer.

Isaac Perry se encontraba en el puente del Thunder Cloud, observando a los infantes de Marina que rebuscaban entre las lonas, en el interior de las lanchas y por todos los rincones del buque. Odiaba a los oficiales navales, ya que en una ocasin tuvo que servir en la Marina. Repito que no hay desertores a bordo asegur. Desde luego contest el joven oficial sarcsticamente.

Por favor, ordene a sus hombres que no provoquen semejante desorden. Tardaremos una guardia entera en dejar las cosas como estaban. Su barco constituir una hermosa presa, capitn Perry. El barco y la carga contest el oficial. Perry mir ceudamente a McKay, que estaba junto a la pasarela, flanqueado por un par de soldados con armas, y pens: Si has introducido a Ramsey a bordo eres hombre muerto, McKay. Lancha por la amura de babor dijo el tercer piloto. El armador llega a bordo. Perry se dirigi al encuentro de Struan. Creen que tenemos un desertor a bordo, seor explic. Lo s declar Struan, al tiempo que pona el pie en el puente. Por qu est mi contramaestre bajo guardia? inquiri luego al joven y arrogante oficial. Es slo una precaucin contest ste. El contramaestre es pariente del desertor, y... Al demonio con las precauciones! McKay es totalmente inocente; hasta que ustedes puedan probar lo contrario, ira del cielo! rugi Struan. Usted est aqu para investigar, no para molestar ni detener a mis hombres. No s nada de esto, seor exclam McKay. Ramsey no est a bordo. Palabra de honor. No est aqu. Quiera Dios que as sea contest amenazadoramente Struan. Queda usted confinado en el barco hasta que yo ordene lo contrario. Vaya abajo! S, seor manifest el contramaestre, y se march inmediatamente. Por todos los cielos, Isaac sigui diciendo Struan, cre que era usted el capitn de este barco! Qu ley de la Marina permite detener a un hombre sin el correspondiente documento justificativo? Ninguna, seor admiti Perry, que juzg ms oportuno contemporizar que discutir. Fuera de mi barco! Queda usted despedido! Pero, seor... dijo Perry, palideciendo. Deber abandonar la nave al anochecer. Ven conmigo, Culum manifest Struan, al tiempo que comenzaba a descender hacia las entraas del buque. Culum se encar con su padre en el pasillo que llevaba hasta la cmara principal. Eso no est bien, padre dijo. El capitn Perry es el mejor de tus oficiales. As lo has dicho t mismo. Era el mejor, muchacho rectific Struan. Pero no ha sabido obrar como corresponda, y adems tiene miedo. Un hombre con miedo resulta peligroso; no lo quiero a mi lado. An no ha ocurrido nada irreparable. La primera ley de un capitn, a bordo de mis navos, es proteger su buque. Luego, proteger a sus hombres, y por ltimo, cuidar de s mismo. Perry no cometi ningn error, hasta el momento. Permiti que detuviesen a McKay en contra de las leyes, ira del cielo! Un capitn tiene que saber algo ms que la forma de dirigir el rumbo de un barco. Isaac debi haberse enfrentado con ese mequetrefe de oficial. Se dej intimidar y no supo proteger a uno de sus hombres. La prxima vez podra cometer un error con el buque, y no puedo correr ese riesgo. Pero ha estado contigo durante muchos aos. Es que eso no tiene importancia?

Una importancia secundaria. Durante mucho tiempo se ha portado bien, pero ahora desconfo de l, y eso basta concluy Struan, al tiempo que abra la puerta de la cmara y penetraba en ella. Sentado ante el escritorio se hallaba Robb, mirando a travs de los ventanales de popa. Por el suelo se advertan diversas cajas, cofres, ropas de nios y juguetes. Sarah, la mujer de Robb, se hallaba encogida sobre uno de los divanes, dormitando. Era una mujer pequea, que estaba encinta, y cuyo rostro, aun en sueos, apareca cansado y marchito. Cuando Robb advirti la presencia de Struan y Culum, trat de sonrer, sin conseguirlo. Hola, Dirk. Qu tal, Culum? dijo. Hola, Robb contest Struan, y al momento not que su hermano pareca haber envejecido diez aos en dos das. Sarah se despert con un estremecimiento, y al ver a Struan y a su hijo, los salud igualmente. Cmo te encuentras, ta Sarah? respondi Culum. Cansada, muy cansada. Ya estoy aburrida de hallarme a bordo. Queris que os haga un poco de t? No, gracias. Robb mir a Struan con gesto lleno de congoja. Qu podra yo decirte, Dirk? manifest. Nada, Robbie. Ellos han muerto, nosotros seguimos vivos, y eso es todo. De verdad que eso es todo, Dirk? dijo Sarah, alisndose el cabello castao y arreglndose el largo vestido verde, al tiempo que miraba a Struan con sus fros ojos azules. As es. Querras disculparnos un momento, Sarah? Tengo que hablar con Robb. S, claro dijo ella, y observ a su marido, desprecindole interiormente por su debilidad. Pero debes saber que me marcho, Dirk. Dejamos el Oriente en buena hora. Ya lo he decidido. He dado a Struan y Compaa cinco aos de mi vida y un hijo. Ahora es tiempo de marcharnos. Creo que ser lo mejor, Sarah. El Oriente no es lugar para una familia, en los tiempos que corren. Dentro de un ao, cuando se haya alzado la ciudad de Hong-Kong, entonces resultar grato vivir aqu. Para algunos, tal vez; pero no para nosotros. Ni Roddy, ni Karen, ni Noemi, ni Jamie, ni yo nos sentiramos Encontraremos a gusto. Nunca viviremos en Hong-Kong asegur Sarah, y, sin aadir ms, sali de la habitacin. Compraste ya el opio, Robb? pregunt Struan. Slo cierta cantidad. Gast todo el dinero que tenamos en efectivo, unos cien mil taels; no lo s exactamente. Pero los precios no bajaron demasiado. As, pues, an estamos peor de lo que yo crea, pens Struan. Por qu le habr ocurrido esto a nuestra familia? manifest Robb, con voz angustiada. Es terrible, terrible. Por qu justamente a toda nuestra familia? Los hados, una vez ms. La suerte maldita dijo Robb, mirando pensativamente al suelo. Luego aadi: Brock desea verte cuanto antes. Para qu?

No lo dijo. Struan tom asiento y se quit la bota del pie mutilado, mientras manifestaba: He hecho de Culum un nuevo socio. Magnfico contest Robb, pero su voz son apagada. An segua mirando hacia el suelo. Padre intervino Culum. Deseara hablarte acerca de ese asunto. Ms tarde, muchacho. Robb, debes saber que ha surgido una grave complicacin. Espera, tengo que decirte algo sin ms tardanza manifest Robb, alzando la mirada del suelo. Dirk, me marcho con mi mujer y los nios en el prximo barco. Qu dices? Jams ser un Tai-Pan, ni me apetece serlo. Te marchas porque Culum se ha asociado a la firma? Creo que me conoces bien como para saber que no es sa la causa. Podramos discutir el motivo, pero en realidad no vale la pena. Lo cierto es que me marcho. Por qu razn? Las muertes en nuestra familia me han hecho pensar. S, Sarah tiene razn. La vida es demasiado corta para luchar y morir aqu. Deseo vivir en paz. En la vida hay cosas que cuentan ms que el dinero. Me ir en el primer barco que zarpe. Pero, por qu razn? Estoy cansado de todo esto. Muy cansado. No eres capaz de aguantar un poco, Robb? Sarah ha estado insistiendo de nuevo, verdad? S, no tengo suficiente fortaleza de nimo. Ella me habl, pero yo he decidido. Puedes comprar mi parte. Ser lo mejor. No puedo hacerlo. Estamos en bancarrota afirm Struan, al tiempo que entregaba a su hermano la carta del banquero. Robb ley la misiva y su rostro pareci avejentarse an ms. Por todos los infiernos! exclam al fin. Ya lo ves, Culum; tu asociacin a la empresa no tiene ningn valor dijo Struan, al tiempo que se calzaba de nuevo la bota y se pona en pie. Nuestro Banco ha cerrado sus puertas. El aire de la cmara pareci adquirir mayor densidad. Tenemos cien mil libras en Escocia dijo Robb. Djame la mitad y qudate t con el resto. Esperaba una respuesta ms generosa asegur Struan con todo levemente sarcstico. Robb peg un puetazo en el escritorio y exclam: No es culpa ma, si el Banco dio en quiebra! Claro. Pero yo no pido la mitad del dinero, cuando nuestra firma necesita hasta el ltimo penique. T no lo necesitars, pero yo s. Con cincuenta mil libras no os arreglaris t y Sarah en los prximos cinco aos. Tal vez sea as. Pero ese dinero no figura anotado en los libros de la Compaa, de modo que es nuestro. Yo tomar la mitad. Es mi parte en un negocio que vale veinte veces ms. Estamos en bancarrota, no te das cuenta? En bancarrota! En ese momento se abri la puerta de la cmara y entr una nia de corta edad y de cabello dorado.

Llevaba en las manos una mueca, y su carita mostraba un gesto de disgusto. Hola, pap. Hola, to Dirk. Dime, to, soy fea? Haciendo un esfuerzo, Struan apart la mirada de su hermano Bobb. Qu dices, pequea Karen? Pregunto que si soy fea. No, claro que no, Karen dijo Struan, reaccionando y alzando a la nia en brazos. Veamos, quin ha dicho a la nena una cosa tan terrible? Estbamos jugando a la escuela en el Resting Cloud. Fue Lilibet. Lilibet Brock? No, no. Esa es mi mejor amiga. Fue otra Lilibet. Pues no hagas caso. Ve y dile a esa otra Lilibet que est muy mal decir esas cosas. Eres muy bonita.. Ah, qu bien! respondi la nia, sonriendo ampliamente y dando a Struan un apretado abrazo. Pap me dice siempre que soy bonita, pero yo quera que t me lo dijeras. T lo sabes todo. Gracias, to Dirk. Me alegro de no ser fea. Struan dej en el suelo a la criatura, que sali corriendo de la estancia. Robb, abrumado, se dej caer entretanto sobre un silln. Por fin dijo: Malditos banqueros. Lo siento; ha sido culpa ma. Slo yo soy el culpable. Tambin yo lo siento. Qu podemos hacer? inquiri Robb, tratando vanamente de encontrar alguna solucin. No lo s. Por qu no hacemos esto, Robb? Qudate un par de meses. Mientras tanto, enviaremos a Sarah y a los nios en el primer barco que zarpe. Cuanto antes salgan, mejor; as no viajan durante la temporada de los tifones. Quiz pueda obtener un prstamo en alguna parte. Tenemos que pagar las letras a la vista. Si no, perderemos los barcos. Lo perderemos todo. El pensamiento de Robb fluctuaba entre Sarah y los negocios. Trat de concentrarse en stos, y aadi: Pero, cmo lo lograremos en tan escaso tiempo? El buque correo lleg ayer. No haba nada de importancia para nosotros. Tal vez otros ya conozcan lo ocurrido a nuestro Banco. Quiz por ese motivo quiera verte Brock. De todos modos, en cuanto l lo sepa va a aprovecharse a conciencia de nuestra situacin. Eso siempre que no haya sido Brock quien inici la maniobra que hizo cerrar al Banco. No dudo de que, si puede, nos arruinar. Por qu? Porque sabe que yo hara lo mismo, si tuviera una ocasin similar. Culum se pregunt a qu obedecera aquella salvaje competencia, y tambin sinti deseos de regresar a Inglaterra en el prximo barco. Pero vio a su padre tan agotado y a Robb con tan escasos nimos, que prefiri decrselo al da siguiente. Necesito dormir un poco dijo Struan. Me voy a tierra. T y Sarah podis volver al Resting Cloud. Perry deber abandonar el buque al anochecer. Le he despedido. Quin ocupar su lugar? inquiri Robb.

An no lo he decidido dijo Struan, al tiempo que se diriga hacia la puerta. Manda decir a Brock que le ver en tierra al ponerse el sol.

CAPITULO III
Struan no durmi durante mucho tiempo. La comida se hallaba sin tocar, sobre la mesa, cuando despert. Mir a travs de la puerta de la tienda de campaa, hacia los barcos anclados. Detrs se pona el sol, mientras que una plida luna apareca en el horizonte, entre los cmulos que cubran buena parte del cielo. El viento presagiaba tormenta. En los odos de Struan resonaba una y otra vez el nombre de Tisen. Ti-sen es el nico que puede salvarte pens. S, es cierto, pero ello significa traicionar a todo aquello en lo que crees y por lo que has trabajado toda tu vida. McKay entr con un farol encendido y lo coloc sobre la mesa. La tienda era espaciosa y cmoda, y sobre los guijarros del suelo haban tendido varias alfombras. El bote de Brock se acerca a tierra, seor. Aljese de aqu con los hombres a una distancia prudencial, McKay. Bien, seor. Se sabe algo de Ramsey? No, seor. Dnde se encuentra? No lo s, seor. Struan movi pensativamente la cabeza, y luego dijo: Maana ponga en accin a nuestros espas para que investiguen el lugar donde se halla. Disculpe, seor, pero ya di esa orden. De todos modos, si est a bordo se deber a una especie de sortilegio manifest McKay, tratando de encubrir su intensa preocupacin. Siento lo ocurrido con el capitn Perry, seor. Le doy quince das para que compruebe usted mismo que yo estaba en lo cierto respecto a Perry. Quince das. De lo contrario quedar despedido, lo mismo que l. S, seor dijo McKay, y sinti un retortijn en el estmago. Es que nunca vas a aprender a callar la boca, estpido? , se dijo a s mismo, maldicindose interiormente. Afuera se oyeron los recios pasos de Brock resonar sordamente en el suelo de arena y guijarros. El hombre se detuvo ante la puerta de Struan y dijo con su potente voz: Permiso para subir a bordo, Dirk? Adelante, Tyler. Mientras McKay se alejaba, Brock se sent ante la mesa y Struan le sirvi un gran vaso de brandy. Mala cosa, el que hayas perdido a tu familia. Lo s por experiencia, ya que se me han muerto dos mujeres al dar a luz, y tambin los chiquillos. Mal asunto. As es. Buena tienda dijo Brock, observando el interior de la misma. Tienes apetito? manifest Struan, sealando la comida que haba sobre la mesa. Claro que s. Gracias, gracias. Brock cogi un pollo, lo dividi en dos partes con las manos y empez a dar bocados a la blanca carne. El traficante llevaba en el dedo meique un anillo de oro con una esmeralda de gran tamao. Al fin, coment:

Parece ser que los hados han abandonado a la Noble Casa. Yo no dira tanto. Brock lanz una carcajada. Vamos, Dirk. Toda compaa debe tener un respaldo de plata para sostener su crdito. Hasta la Noble Casa lo necesita. En efecto. He empleado bastante tiempo y dinero en obtener informes acerca de tu situacin. Brock cogi la segunda mitad del pollo y se puso a devorarla con tanto apetito como lo hizo con la primera. Con la boca llena, aadi: Tienes un buen cocinero. Dile que puedo darle un empleo. Est contento conmigo. Sin dinero no hay quien trabaje para uno, compaero. Ya no tienes crdito, ni cuenta en el Banco, ni barcos, ni nada de nada afirm Brock con aire convencido, mientras chupaba los huesecillos. Hay algo de champaa? La ocasin es especial para celebrarlo. Struan abri una botella y verti parte del contenido en dos copas. Brock cogi la suya y la apur de un trago. Ah, est en su punto, muchacho! Justo a la temperatura conveniente dijo el hombrn, haciendo chasquear la lengua. Veinticinco mil por un milln no es mucho, verdad? Struan no contest. Tena el rostro impasible. Son seis peniques por libra, segn parece. Ayer recib una carta por el buque correo. Supe que he perdido diez mil. Mala cosa, que los Bancos jueguen con el dinero de los clientes dijo Brock, riendo sordamente. Fui a ver a ese condenado periodista de Skinner. A l tambin le pareci el tuyo un mal asunto. Creo que va a escribir un artculo, con titulares en primera plana, adems. Sabe hacer bien las cosas. Brock se sirvi un trozo abundante de pastel de manzana y lo comi con verdadero deleite. Ah, a propsito! Sabrs que soy dueo de ochocientas mil libras en letras a la vista de Struan y Compaa. Las he ido comprando en los ltimos seis meses. Las tienen mi hijo Morgan y nuestros agentes en Londres. Me parece una buena inversin, Tyler. Muy buena. S. A Skinner tambin le ha parecido lo mismo, Dirk. Le ha extraado mucho tu mala suerte. Entre nosotros, le confes que no cambiara el nombre de tus barcos. Da mala suerte hacerlo. Pero eso s, marcharn mejor bajo mi bandera. Primero tienes que conseguirlos. Dentro de treinta das sern mos, Dirk. Es entonces cuando vencen tus letras. No logrars crdito en todo el Oriente. Ests acabado, muchacho. Tal vez hunda mis barcos antes de permitir que caigan en tus manos. No, eso no lo hars, Dirk. Te conozco muy bien. Otros tal vez lo haran, pero t no. En eso los dos somos iguales. Los barcos son algo especial para nosotros, mejor an que las muchachas. Struan volvi a llenar las copas. Brock bebi de nuevo y lanz un sonoro eructo. Vaya, perdname. El champaa es la bebida apropiada para eructar, no crees? Fuiste t quien hizo cundir la alarma entre los clientes de mi Banco? inquiri Struan. No. De haber tenido esa posibilidad, ya lo habra hecho mucho antes. Adems, ni siquiera se me

haba ocurrido, aunque te dir que me parece una excelente idea. Ya me enterar de si ha sido una sucia maniobra. Lo ha sido, muchacho. Quin fue? Morgan dijo Brock. Dej el asunto en las manos de mi hijo, y parece que el cachorro ha sabido desenvolverse. Ah, s! Mi muchacho es nico, y me siento muy orgulloso de l. Brock rascse con gesto complacido la barba y agreg: As, pues, Dirk, has quebrado. Despus de tantos aos, ya ves, acabado por completo. En treinta das pueden suceder muchas cosas. S, claro. Ya he odo que tu hijo se har cargo de la venta de terrenos. En efecto, pero ser un asunto legal. Las tierras sern para el mejor postor. Nosotros no engaamos a la gente, como lo hacen otros, Tyler. Por vida de...! rugi Brock. Ests insinuando que soy un tramposo? No hay nada ms cierto replic Struan, igualmente colrico. Haces trampas a todos y en todo momento, y eso es lo que te va a perder. En esa forma no puede conseguirse nada duradero. Yo no engao ni ms ni menos que los otros. El que t seas un timorato con principios no quiere decir que los dems estemos equivocados en nuestro proceder. He llegado adonde estoy mediante argucias y manejando el ltigo. No voy a cambiar ahora. Vives con el ltigo en la mano, y morirs por causa de l. Bueno, acaso deseas que arreglemos cuentas ahora mismo? T y yo, a latigazos, o con puales? Vamos, por todos los infiernos! No seas cobarde! Una vez te dije que te avisara cuando llegara el momento. Un da ir a tu encuentro con un ltigo; tal vez sea maana, tal vez dentro de un mes, o de un ao; pero, por lo ms sagrado, llegar el momento en que ir a por ti y arreglaremos hasta la ltima cuenta pendiente. Y an te digo ms: si acaso mueres antes de que llegue ese da, buscar a Gorth y a Morgan y los arruinar. Tenlo por seguro. Brock extrajo su pual con asombrosa celeridad. Quiz te corte el gaznate ahora mismo, compaero dijo, con gesto amenazador. Struan abri parsimoniosamente una nueva botella, llen otra vez las copas y dijo sin inmutarse: No te molestes. Bebe otra copa de champaa. Sacars ms provecho. Brock lanz una carcajada. Ah, Dirk, muchacho! T s que eres un tipo extravagante exclam. Ests hundido y an sigues fanfarroneando. Pero no te engaes. Ests reventado. Tu Noble Casa se ha venido abajo, y, por si fuera poco, actas como un cobarde. No, Tyler. T sabes bien que no soy un cobarde. Lo sabes perfectamente. Recuerdas la loma donde pensabas levantar tu gran mansin, eh? inquiri Brock, con los ojos relucientes. S. Pues ya es ma, amigo. Estoy decidido a comprarla. Por mucho que t ofrezcas, yo ofrecer ms. Struan sinti que la sangre le herva en las venas, ya que se dio cuenta de que no tena dinero para competir con Brock. A menos que hiciera el trato con Ti-sen, y que entregase prcticamente la isla de Hong-Kong.

S, muchacho, ser ma, lo mismo que toda esta condenada roca asegur Brock, vaciando de nuevo su copa y volviendo a eructar ruidosamente. Cuando tu Compaa se venga abajo, te dar caza por estos mares hasta el fin. Brock se puso en pie, extrajo su monedero y cont veinte guineas de oro. A continuacin las arroj al suelo de la tienda y dijo desdeosamente: Ten, puedes ir comprndote un buen atad. Luego cruz la puerta y se alej. Perdone, seor dijo el contramaestre. Diga, McKay contest Struan, saliendo de su ensueo. El seor Culum est en tierra y desea verle. Struan se estremeci al ver que la luna estaba ya alta en el cielo, y que la noche haba cerrado por completo. Est bien, le ver. Tambin vinieron otros, seor. Ese chino, Gordon Chen. La seorita Sinclair. Una pareja que no conozco. El viejo seor Quance. A todos les dije que les vera usted maana. Espero haber hecho bien al dejar venir al seor Culum. McKay vio las guineas de oro en el suelo, pero no dijo nada. S, McKay, has hecho bien. Que pase. Molesto, padre? No, muchacho, pasa y sintate. Al ver las monedas que haba en el suelo, Culum se inclin para recogerlas. No toques eso! Djalo donde est. Por qu? Quiero que esas monedas sigan ah, hasta que llegue el momento oportuno. Est bien manifest Culum, y tom asiento. Deseaba hablar contigo, padre. La verdad es que no me siento con ganas de conversar, Culum. Hablabas seriamente, cuando dijiste que me habas hecho tu socio? Desde luego. Pues bien. No deseo entrar en tu sociedad, ni siquiera quedarme en Oriente. Lo que quiero es volver a Inglaterra. Yo te conozco mejor que t a ti mismo. Deja que pase algn tiempo y vers, muchacho. El tiempo no me har cambiar. An eres joven, hijo, y tienes muchos aos por delante. Ten un poco de paciencia conmigo y con China. Te dijo Robb lo que haba que hacer en relacin con la venta de las tierras? S, padre, creo que podr hacerlo dijo Culum, y aadi para sus adentros: Necio de to Robb. Si no hubiera tenido aquel arrebato... Condenado Banco, ha arruinado a todos, y en especial a mi pobre padre. No tendrs problema alguno mientras actes correctamente. Ya sabes que la tierra se la lleva el mejor postor. Desde luego contest Culum, y mir de nuevo las monedas de oro. Por qu no quieres que las recoja?

Son para comprar mi atad. No entiendo. Struan cont a su hijo lo que haba pasado con Brock, y agreg: Es mejor que le vayas conociendo, hijo. Anda siempre con cuidado, porque l ir siempre tras de ti como yo voy a por Gorth. Los hijos no tienen culpa de lo que hagan los padres. Gorth Brock sali calcado a su padre. No se nos pide acaso que perdonemos? S, muchacho, pero yo no puedo perdonar a los Brock. Son la ltima carroa de la tierra. Tienen alma de tiranos, y consideran que el ltigo es la nica solucin para sus problemas. Slo tienen una mira en este mundo: ganar dinero, y con l instalarse en el poder. En esto no dejan de tener razn. Sea uno rey, noble o hacendado, sin dinero no se es nadie. Entonces, para ti, las enseanzas de Nuestro Seor Jesucristo son errneas, verdad? No digo eso, muchacho. Pero es indudable que todos los hombres no somos santos. Algunos son felices obrando con humildad y sin ambiciones. Ya nacen resignados a ocupar siempre un papel secundario en todo. Eso no reza conmigo, ni con Brock. Es sa tu forma de pensar? No lo s con exactitud. Cuando menos lo pienses te vers sometido a prueba. Entonces te dars cuenta de lo que sientes. Quieres decir que para ti el dinero lo es todo? Digo que, en nuestros tiempos, quedan muy pocos santos y que el poder y el dinero no son desdeables, por todo lo que pueden proporcionarnos, aun cuando en s mismos sean indignos. Tan importantes son el dinero y el poder? No se sabe lo importante que es el dinero hasta que se encuentra uno sin l. Y el poder? No sientes deseos de tener poder, muchacho? Creo que no, padre. Dices bien. Crees que no, pero no ests seguro. Un poco de champaa? Slo un poco. Has comido ya? S, gracias. Como deca, creo que an no me conozco bien dijo Culum. Ya es hora de remediar eso, y por ello me satisface que ests aqu, te lo aseguro. En realidad, ya nada importa que sea tu socio. La Compaa ha quebrado. Qu vas a hacer ahora? An nos quedan veintinueve das dijo Struan. E incluso, en el peor de los casos, volveremos a empezar de nuevo. No seas iluso pens Struan. Si te hundes ahora nunca ms volvers a levantarte. Piensas luchar sin tregua? Y qu otra cosa es la vida, muchacho? Espero que me permitas renunciar como socio, si no me satisface la actividad, o considero que no valgo para ello. Ests de acuerdo? S, siempre que no llegues a ser Tai-Pan. En tal caso no podrs abandonar tu puesto a menos que tuvieras un digno sucesor. Esa es la ltima tarea del Tai-Pan.

Respecto a la deuda de la Compaa, no es posible cobrar todo lo que a su vez nos deben los chinos, y pagar con ello a Brock? No bastara dijo Struan, y aadi para sus adentros: Ests acorralado. Decdete de una vez, o Ti-sen o nada. Y si recurrisemos a Su Excelencia? Quiz pudiera proporcionarnos un adelanto sobre el dinero del opio. Ese dinero pertenece a la Corona. Tal vez el Parlamento se decida a pagar, y tal vez no lo haga. En todo caso, la decisin tardara un ao, por lo menos. Ests seguro de que Brock te tiene en sus manos? El rostro de Struan se ensombreci an ms. Ya te he dicho la caridad que puedo esperar de esa gente. Por otra parte, yo tambin le hubiera tirado esas veinte guineas, de haber estado l en la misma situacin en que me encuentro, maldito sea l y sus cachorros endemoniados. Culum se revolvi inquieto en su silla. Con el pie golpe sin querer una de las monedas, que relumbr vivamente a la luz del farol. Despus de un momento manifest: Su Excelencia no es... Bueno, no resulta algo simple? Est fuera de su ambiente, aqu, en Asia. Eso es todo. No es el hombre adecuado para el cargo. Yo me sentira perdido en las cortes europeas, y l, en cambio, no se desenvuelve aqu como plenipotenciario. Eso es lo que importa. S, cierto que es simple, pero cudate de l. Cudate de todo el mundo. Hace siempre lo que t le dices? Struan mir hacia el exterior de la tienda. La mayor parte de las veces acepta mis consejos, y siempre que yo sea el ltimo en hablar con l. Culum movi con el pie otra guinea, esta vez de intento. Tiene que haber alguna solucin dijo. Alguien a quien puedas recurrir. Tienes que tener algn amigo. Inexorablemente, la mente de Struan repeta una y otra vez el nombre de la nica persona que poda librarle de la trampa en que se hallaba: Ti-sen. Brock se aduear de tus barcos pens Struan, cerrando los puos con gesto de impotencia. Y sin 'barcos ests perdido, lo mismo que tu Casa y tus proyectos para Hong-Kong. Cierto que puedes volver a comenzar, pero no te engaes a ti mismo. Jams volveras a crear una flota como la que ahora tienes, y por otra parte, Brock no lo consentir. Struan sinti que le palpitaban las arterias del cuello. Tena la garganta reseca, y el pie mutilado le dola de nuevo intensamente. Por todos los cielos, no puedo. No puedo dejarme vencer. Jams me rendir. Ni ante Brock ni ante nadie. Maana, cuando regrese el China Cloud, ir a Cantn. Vendrs conmigo dijo al fin en voz alta Struan. Y la venta de tierras? No tendra que ir preparando ese asunto? Al demonio con ello! Primero debemos salvar la Noble Casa. Ve a bordo del Resting Cloud. Partiremos en cuanto llegue el otro buque.

Est bien dijo Culum. Buenas noches, muchacho. Las monedas atrajeron de nuevo la mirada de Culum, como hipnotizndole. El joven comenz a recogerle otra vez. Te digo que las dejes ah! No puedo dijo Culum, con la frente perlada de sudor, y sintiendo como si las monedas le quemasen los dedos. Tengo..., tengo que recogerlas. Por qu, ira del cielo? No lo s. Las quiero... para m afirm el joven, mientras introduca las guineas en el bolsillo. Ahora son mas. Buenas noches, padre.

CAPITULO IV
Struan se hallaba cenando solo en el amplio comedor de sus oficinas en el Establecimiento de Cantn. El gran edificio de tres pisos haba sido construido por la Compaa de las Indias Orientales haca cuarenta aos. Struan lo codici siempre como sede perfecta para la Noble Casa, y ocho aos antes haba terminado por comprarlo. El comedor estaba en el segundo piso, dando frente al ro. Debajo de ese piso haba una serie de despachos y almacenes, mientras que en el piso superior se encontraban los alojamientos del personal y las habitaciones del Tai-Pan, stas cuidadosamente separadas de las dems. Existan patios, pasillos y alcobas de todas clases en aquel recinto. En el edificio vivan entre cuarenta y cincuenta empleados portugueses, unos quince empleados de otras nacionalidades europeas y un centenar de criados chinos, todos ellos varones, ya que las leyes de China no consentan que las mujeres fueran sirvientas. Struan se recost con aire colrico sobre el respaldo de su silla y encendi un cigarro. Un gran fuego arda en la chimenea, calentando los fros mrmoles que recubran las paredes y el piso de la estancia. La mesa tena cabida para cuarenta invitados, y en las araas de cristal ardan numerosos candelabros, cuya luz se reflejaba en los cubiertos de plata y la cristalera. Cuando hubo encendido el cigarro, Struan se puso en pie, encaminse hacia la ventana y observ a los mercaderes que paseaban abajo, en el jardn. Ms all de ste se hallaba una plaza que limitaba por un lado con el Establecimiento y con un muelle del ro por el otro. La plaza se hallaba, como de costumbre, rebosante de buhoneros chinos, de curiosos, compradores y vendedores, curanderos, escribientes, mendigos y perros. Fuera de sus establecimientos, los trancantes europeos slo podan desenvolverse con relativa paz en lo que era conocido por Jardn Ingls. A los chinos que no fueran criados les estaba prohibido entrar en el jardn y en los edificios de los traficantes. Haba trece establecimientos en la gran terraza de columnas que flanqueaba el reducto de los europeos, y slo dos estrechas calles: Hog Street y Od China Lane. Slo Struan y Brock tenan sus empresas alojadas en edificios completos, mientras que los otros traficantes compartan los dems segn el espacio que necesitaban, y pagando por lo general un alquiler a la Compaa de las Indias Orientales, que construyera el Establecimiento de Cantn un siglo antes. Por el norte, el reducto estaba limitado por la Thirteen Factory Street. Las murallas de la ciudad de Cantn se hallaban a medio kilmetro de distancia, y entre dichas murallas y el Establecimiento haba innumerables casuchas y chozas. El ro se hallaba atestado con las inevitables poblaciones flotantes de las ciudades chinas, y por todos los lados pareca latir el activo pulso, el velado rumor de un enorme colmenar. Hacia un lado del jardn vio Struan a Brock en animada conversacin con Cooper y con Tillman. Se pregunt si los dos socios estaran explicando a Brock las complicaciones de las ventas de t y de opio por intermedio de las colonias espaolas. Buena suerte, en tal caso, pens sin rencor, ya que para l en los negocios y en el amor todo estaba permitido. Dnde demonios estar Jin-qua? dijo Struan en voz alta, pero hablando consigo mismo. Durante veinticuatro das Struan haba tratado de ver a Jin-qua, pero en cada una de las ocasiones el mensajero chino llegaba al Establecimiento con la misma respuesta: El todava no vuelve, seor. Usted espera. Maana l vuelve a Cantn, seor, ya ver. Culum estuvo diez dias en el Establecimiento con su padre. Al undcimo da lleg un mensaje urgente

de Longstaff solicitando el regreso del muchacho a Hong-Kong. Necesitaba una ayuda en el asunto de la venta de tierras. Junto con el mensaje de Longstaff se recibi una carta de Robb. Este afirmaba que el artculo de Skinner en su peridico acerca de la bancarrota de Struan haba provocado la consiguiente consternacin entre los traficantes, la mayora de los cuales enviaron mensajes urgentes a Inglaterra, con rdenes de distribuir su dinero entre varios Bancos. Tambin deca Robb que los comerciantes esperaban a ver qu ocurra cuando se cumpliera el trigsimo da; que no poda esperarse crdito alguno de ellos, y que todas las sugerencias que hizo a los enemigos de Brock resultaron infructuosas. Aadi que los oficiales de la Marina de Guerra montaron en clera cuando se public el decreto de Longstaff respecto al contrabando de opio, y que el almirante despach una fragata a Inglaterra solicitando del Gobierno que le permitiera actuar. Por ltimo, Robb comunicaba que Chen Sheng, el comprador de la Noble Casa, se vea abrumado por los acreedores, que exigan el pago de pequeas cuentas, cuando en otras circunstancias habran esperado el plazo normal. Struan comprendi que estaba perdido si no consegua hablar con Jin-qua en los seis das que le quedaban, y se pregunt de nuevo si el chino se hallara realmente fuera de Cantn, o si le estara eludiendo. Es un viejo ladrn pens Struan, pero nunca me ha evitado. Y en caso de que al fin le veas, te animars a hacer la oferta a ese demonio de Ti-sen? Se oyeron algunas voces irritadas al otro lado de la puerta y sta se abri al fin con violencia, dejando paso a una mujer hoklo de los botes, joven y desharrapada, y al criado, que trataba de impedir su entrada. La mujer se tocaba con el acostumbrado y enorme sombrero, y vesta unos ajados pantalones y blusa de color negro. Encima llevaba una chaqueta descolorida. No pude parar a esta ternera, mi amo. Pega fuerte, seor dijo el criado en su jerga, tratando de contener a la chica. Los sirvientes chinos llamaban vacas a las mujeres. Por consiguiente, una mujer joven era para ellos una ternera. Vamos, ternera, fuera de aqu! exclam Struan. Aprisa! Me oyes? Deseas ternera, amo? Ternera muy buen gusto en la cama, vers. Dos dlares y arreglado replic la muchacha. El criado logr sujetarla por los brazos, el gran sombrero cay al suelo, y entonces Struan logr ver claramente la cara de la mujer, difcil de reconocer a causa del tizne que la cubra. Struan no pudo reprimir una carcajada. El sirviente le mir como si se hubiera vuelto loco y solt a la muchacha. S, djala dijo Struan al criado, sin dejar de rer. Esta ternera puede quedarse. La chica se arregl los desastrados vestidos con airados gestos y lanz un torrente de invectivas al sirviente, que se alej estupefacto. La ternera muy contenta de verte, Tai-Pan aadi luego, dirigindose a Struan. Y yo de verte a ti, May-May contest Struan, ponindose serio de nuevo. Pero, qu demonios haces aqu, y para qu te has disfrazado de esa forma? La ternera pens que t gustaras jugar con ella en la cama, verdad, seor? Por Dios, muchacha, que ahora estamos solos, deja ya de hablar as! No he perdido poco tiempo y dinero ensendote el ms puro ingls, para que ahora me vengas con eso dijo Struan, y la atrajo hacia s. Cielos, May-May, apestas a una legua de distancia! Tambin t apestaras, si vistieras estas ropas, te lo aseguro. Bien; pero contesta, qu haces aqu, vestida de esa manera atroz?

Sultame, Tai-Pan dijo ella, y, cuando Struan la hubo obedecido, se inclin ceremoniosamente y aadi: Vengo en secreto, y sumamente entristecida por la prdida de tu Dama Suprema y de todos tus hijos, con excepcin de uno las lgrimas inundaron el rostro de la muchacha. Lo siento. Lo siento mucho. Gracias, May-May. Pero eso ya no tiene remedio, y no hay lamentos ni lgrimas que puedan volverles a la vida replic Struan, acaricindole una mejilla, evidentemente conmovido por la pena que la muchacha demostraba. No conozco bien vuestras costumbres dijo ella. Cmo debo hacer para vestirme de luto? Nada de luto, May-May. Ellos se fueron, y de nada valen los lutos y los llantos. He quemado incienso para que reencarnen felizmente. Te lo agradezco. Y ahora, dime de una vez por qu abandonaste Macao. Te dije que permanecieras all. Primero. me bao, luego me cambio de ropas y despus hablamos. Mi ama de compaa, Ah Gip, est abajo. Ella me trae las ropas y todas mis cosas, pierde cuidado. Dnde est el bao? Struan tir del cordn de la campanilla, y al moment reapareci el criado, quien se qued observando la escena con los ojos muy abiertos. La ternera va a usar mi bao. Puedes prepararle el agua. May-May confirm la orden hablando al sirviente con tono imperioso, y luego se dirigi hacia la habitacin contigua. Su forma de andar, tan peculiar, nunca dejaba de conmover a Struan. Es que MayMay tena los pies vendados, de slo ocho centmetros de largo. Cuando Struan la compr, cinco aos antes, le cort los vendajes y se qued horrorizado al ver la deformidad que las antiguas costumbres del pas consideraban como un signo de belleza: los pies diminutos. Slo una muchacha con pies vendados pies de loto poda ser esposa o concubina. Las que tenan pies normales eran campesinas, criadas, prostitutas de clases bajas, amas de compaa o trabajadoras de otros tipos, y todas eran despreciadas. Los pies de May-May estaban atrofiados. Sin la rigidez del vendaje al que estaba acostumbrada, los dolores que experiment la muchacha fueron atroces, por lo que Struan consinti que la volvieran a vendar de nuevo, y May-May comenz a andar bien al cabo de un tiempo, aunque no sin algo de dolor. Los pies vendados slo se hacan insensibles en la vejez. Struan pregunt a la chica en aquella ocasin, teniendo a Gordon Chen como intrprete, en qu forma le haban hecho aquello. Ella explic llena de orgullo, que su madre comenz a vendarle los pies cuando tena seis aos. Mi madre dijo la muchacha at con fuerza las vendas en torno a mis pies, alrededor del taln, curvando los cuatro dedos menores debajo de la planta y dejando libre el dedo pulgar. Las vendas tenan cinco centmetros de ancho y tres metros de largo, y estaban muy hmedas. Al secarse contraan an ms el pie y los dolores eran terribles. Con el paso de los aos, el taln se va acercando a los dedos. Una vez por semana se retiran las vendas durante unos minutos, para lavar los pies. Despus de algunos aos, los dedos pequeos se atrofian por completo y son eliminados. Casi a los doce aos ya poda andar bastante bien, pero mis pies no eran lo suficientemente pequeos. Entonces mi madre fue a ver a una mujer entendida en las artes del vendaje. El da en que cumpl doce aos la mujer lleg a casa provista de un afilado cuchillo y de sus ungentos. Hizo un profundo corte en el centro de la planta de cada uno de los pies, lo que permiti que stos pudieran comprimirse an ms. Luego volvi a colocar los vendajes.

Qu crueldad! Gordon Chen, pregntale si pudo soportar los dolores pidi Struan. Este recordaba an la extraeza de la muchacha conforme Gordon Chen iba traduciendo, y el agradable acento cantarn con que le contest. Dice que cada par de pies vendados producen un mar de lgrimas. Pero que al fin las lgrimas y el dolor se olvidan. Ahora se muestra orgullosa de sus pies y le gusta que contemplen su pequenez. Quiere que usted se los mida, seor Struan. Ah, no. No har semejante cosa. Por favor. Le dar una gran alegra. Sus pies son perfectos, para el gusto chino. Si no lo hace lo interpretar como un desaire y siempre estar avergonzada en su presencia. Por qu? Considera que usted mand quitarle los vendajes porque crey que ella le estaba engaando. Qu motivo iba yo a tener para eso? Es que es usted... Bueno, es que nunca ha conocido a un europeo antes de ahora. Por favor, seor, hgalo. Sus pies son su nico orgullo, la compensacin a los sufrimientos que ha padecido. As, pues, Struan midi los pies de May-May, y, al verlos tan pequeos, expres una satisfaccin que no senta. Ella, a su vez, se inclin tres veces ante l. A Struan le desagradaba ver a las gentes inclinndose, ponindose de rodillas y tocando el suelo con la frente. Pero las antiqusimas costumbres exigan que el inferior tuviera esas muestras de deferencia con el superior, y nada poda evitarlo. Saba que si protestaba, May-May se intimidara profundamente. Pregntale si le duelen ahora los pies. Siempre le duelen, seor. Pero le aseguro que su sufrimiento interior sera mucho ms intenso si tuviera unos pies grandes, desagradables. May-May dijo algo a Gordon Chen, y Struan reconoci la palabra fan-quai, que significaba extranjero o brbaro. Desea saber en qu forma puede complacer a un hombre que no es chino inquiri Gordon. Dile que no hay diferencias entre el fan-quai y los chinos. S, seor. Adems, hazle saber que vas a ensearle ingls inmediatamente, y que nadie se enterar de ello. Ante los dems seguir hablando en chino, o en la jerga con que los ingleses nos entendemos con los criados, lo que tambin le ensears. Por ltimo, Gordon, debers proteger a esta muchacha con tu propia vida.

Puedo entrar? inquiri May-May, detenindose en el umbral e inclinndose ceremoniosamente. Adelante, por favor. May-May obedeci. Tena el semblante delicadamente ovalado, los ojos en forma de almendra y unas cejas perfectas. Despus del bao exhalaba un perfume agradable, y su larga y flotante tnica era de seda bordada de la mejor calidad. Llevaba el cabello peinado hacia arriba y adornado con alfileres de jade. Era alta, para ser china, y su piel tena una blancura tal que resultaba casi translcida. La muchacha haba nacido en la provincia de Suchow. Aunque Struan la haba comprado a Jin-qua, y ambos regatearon bastante hasta convenir el precio, Struan saba que T'chun May-May era en realidad un regalo que el chino le haca por los muchos favores

que Struan le dispensara. Se enter Struan de que Jin-qua pudo vender la muchacha a los hombres ms ricos de China a un precio exorbitante, e incluso al emperador, por su peso en jade, en lugar de los modestos quince mil taels de plata que ambos acordaron al fin. En resumen, May May era algo nico, inapreciable. Struan la bes tiernamente, se sent con ella en un mullido divn, y, rodendola con los brazos, le dijo: Y ahora cuntame lo que ocurre. Primero, sabrs que vine disfrazada a causa del peligro. No slo del que yo puedo correr, sino del que a ti te amenaza. Recuerda que an tienes la cabeza puesta a precio. Dnde has dejado los nios? Con mi Vieja Hermana, desde luego. Vieja Hermana era la forma en que May-May llamaba a la antigua amante de Struan, Kai-sung, segn era costumbre, y aunque no haba parentesco alguno entre ambas. Kai-sung era ahora la tercera esposa del comprador de Struan. Entre May-May y Kai-sung exista un profundo afecto, y Struan saba que los nios estaran con esta ltima tan bien cuidados como con May-May. Perfectamente dijo l. Cmo se encuentran? Duncan est algo caprichoso, de modo que tuve que pegarle en el trasero hasta que me doli el brazo. Tiene el mal carcter que le proporciona su sangre brbara. Tal vez sea de tu sangre y no de la ma. Y Kate? Le ha salido el segundo diente. Es buena seal el que eso ocurra antes de su segundo cumpleaos dijo ella, y por un momento descans en los brazos de Struan. Luego, agreg: He ledo el peridico. Ni ese hombre, Skinner, ni los hados te ayudan, verdad? Me enter de que al condenado de Brock le debes mucho dinero. Es cierto? En parte. Pero si los hados no me ayudan, estamos arruinados. Se acabaron las sedas, los perfumes, las joyas y las mansiones arm Struan, con pesar. Eeey yah! exclam May-May, con expresin de picarda. No eres el nico hombre que hay en China. Struan le dio unas palmadas en el trasero, y ella hizo como que le amenazaba con sus largas uas, pero l le sujet con fuerza la mueca. No vuelvas a decir eso dijo Struan, y la bes apasionadamente. Ira del cielo manifest ella, tratando de recobrar el aliento. Mira lo que has hecho de mi peinado. Esa condenada ramera que tengo por ama de compaa, Ah Gip, pas una hora peinndome y en un momento he quedado igual que antes. May-May saba que Struan la quera profundamente, y ahora, a los veinte aos, se senta, orgullosa de leer y escribir en chino e ingls y de hablar el cantones y el chino, as como el dialecto de su tierra natal, Suchow, y el mandarn, la lengua de Pekn y de la corte imperial. Tambin aprendi mucho de lo que a Gordon Chen le ensearan en el colegio. Este result ser un buen maestro, y entre los dos se estableci una corriente de fraterno afecto. Se oyeron discretos golpes en la puerta. Algn europeo? susurr ella. No, es slo un criado. Tienen orden de anunciar a todo el que venga a verme dijo Struan, y agreg en voz alta: Adelante!

El criado iba seguido por otros dos, y aunque procuraron no mirar hacia donde Struan y May-May se hallaban reclinados, su curiosidad era evidente, y remolonearon un poco mientras colocaban los platos con la comida china y los palillos. May-May los apabull con un torrente de palabras en cantones, y los sirvientes se inclinaron nerviosamente y se marcharon en seguida. Qu les has dicho? pregunt Struan. Les advert que si llegaban a decir a alguien que me encuentro aqu, yo misma les cortara la lengua y las orejas y te convencer luego para que les eches mal de ojo, los encadenes en uno de tus barcos ms viejos y los hundas en el mar, junto con sus malditas mujeres, hijos, padres y otros apestosos parientes. Deja ya de maldecir, condenado demonio sanguinario! Y no hagas bromas con eso del mal de ojo. No es ninguna broma. Es lo que t tienes, brbaro infernal. Para todos menos para m. Yo s cmo debo manejarte. Ests poseda por el demonio, May-May dijo l, sujetndole las manos y acabando con sus ntimas caricas. Comamos mientras los alimentos estn an calientes, y ya me entender contigo ms tarde. Struan levant en brazos a la muchacha y la llev hasta la mesa. Ella sirvi a Struan camarones fritos, carne de cerdo y setas cocidas en salsa de soja, nuez moscada, mostaza y miel. Luego se sirvi a s misma. Ira del cielo, qu hambre tengo! dijo May-May. Vas a dejar de jurar de una vez? Ahora t te has olvidado de decir ira del cielo, Tai-Pan contest ella, sonriendo, mientras coma con verdadero apetito. Cogi Struan los palillos y se puso a comer, a su vez, con gran destreza. Encontr la comida exquisita. Haba tardado mucho tiempo en acostumbrarse a la comida china y al uso de los palillos. Ningn europeo coma como los asiticos. El mismo Struan prefiri al principio los consistentes alimentos ingleses, pero May-May le convenci de que ganara en salud si coma como lo hacan los chinos. Cmo llegaste hasta aqu? pregunt Struan. May-May eligi un camarn de gran tamao, le quit la cabeza con delicadeza y comenz a extraerle la piel. Saqu pasaje en una lorcha. Para mayor seguridad me disfrac y ped una plaza de bodega, de las ms baratas. Me debes cincuenta taels. Pgalo de tu dinero. Yo no te mand que vinieras. Esta ternera saca dinero fcil, si quiere, seor. No lo olvides. Vamos, prtate bien. May-May ri gozosamente y entreg a Struan el camarn pelado, despus de lo cual comenz a pelar otro. Gracias, ya no quiero ms dijo l. Cmelos, te harn mucho bien. Te he dicho muchas veces que los camarones son buenos para la salud, y aumentan el vigor del hombre. Terminars de una vez? Crelo. Es cierto insisti ella, con toda seriedad. Son de lo mejor que hay para la potencia del

varn. Y eso es muy importante. Debes comprender que la esposa tiene que cuidar a su marido. La muchacha se limpi delicadamente los dedos en la servilleta, y luego pinch la cabeza de un camarn con un palillo. Condenacin, May-May, es que tienes tambin que comerte las cabezas? Ira del cielo, acaso no sabes que sa es la mejor parte? replic la muchacha, imitando a Struan y rindose despus hasta que se atragant. El le dio unos golpes en la espalda, con suavidad, y May-May bebi luego abundante t. Eso te ensear a no rerte cuando no debes dijo l. De todos modos, la cabeza del camarn es la mejor parte, puedes estar seguro. Tal vez sea as, pero no me gusta su aspecto. May-May comi en silencio durante unos instantes. Luego, pregunt: Van mal las cosas con Brock? Muy mal. Entonces la solucin es muy sencilla: mata a Brock. Ahora es el momento. Esa poda ser una solucin contest Struan, con tono levemente sarcstico. Ya sea esa u otra, tienes que encontrar una solucin. Por qu ests tan segura? Imagino que no querrs perderme. Y por qu voy a perderte? No me gustan los segundos papeles. Yo pertenezco al Tai-Pan. No soy ninguna mujer de los botes, ni una ramera de Cantn. Quieres t? Un poco. Beber t es bueno para la salud. As no te pondrs gordo. La muchacha verti la infusin y ofreci a Struan la taza con un gesto amable. Luego, aadi: Me gustas cuando ests enfadado, Tai-Pan. Me gustas, pero no me espantas. S que te causo tanto placer como el que t me causas a m. Pero no quiero hacer segundos papeles. Tal vez lo ests haciendo ahora, May-May. No, Tai-Pan, ahora no. Ms tarde tal vez, pero no ahora. Estoy segura de ello. Se inclin hacia l y le bes intensamente, pero cuando Struan fue a abrazarla, ella se escabull. Ah, veo que no debo hacerte comer tantos camarones dijo riendo. El le dio caza, y May-May le rode con los brazos el cuello y volvi a besarle. Me debes cincuenta taels repiti. El demonio te lleve coment Struan, que la necesitaba tanto como ella a l. Besas muy bien afirm May-May. Pero primero juguemos a los dados. No. Juguemos a los dados, y luego nos haremos el amor. Tenemos tiempo de sobra, pues voy a quedarme contigo. Vamos a un dlar el punto, eh? No. S, a un dlar el punto. Si no, me va a dar dolor de cabeza y seguramente voy a echarme a dormir. Y yo seguramente no te d el regalo de Ao Nuevo que haba pensado. Qu regalo? No tiene importancia.

Por favor, Tai-Pan, no te molestar ms. Qu regalo es se? Bah, no importa. Vamos, dmelo, por favor. Es un broche de jade? Una pulsera de oro? Un vestido de seda? No te duele la cabeza? Ella le dio una palmada en la mejilla y en seguida le abraz estrechamente. Con lo buena que soy para ti y lo malo que t eres para m... Est bien, hagmonos el amor. As me gusta. Ahora que accediste, consiento en que juguemos a los dados. Jugaremos a mil dlares el punto. Mil dlares! Eso era demasiado, pero al ver la expresin burlona en los ojos de Struan, ella replic: Est bien, a mil dlares el punto, ira del cielo. Te dejar sin un penique. Oh, no, ira del cielo, ganar yo! Pusironse a jugar a los dados y May-May maldeca, gritaba de gozo o lloraba, segn iba cambiando su suerte. Al final, la muchacha haba perdido dieciocho mil dlares. Condenacin, estoy arruinada, Tai-Pan. Pobre de m, que he perdido todos mis ahorros, mi casa, todo, todo... Juguemos una partida ms. Tienes que darme ocasin de resarcirme. Hoy no. Maana, y con la misma apuesta. Jams volver a jugar tan fuerte. Jams, excepto maana, para recuperar lo que he perdido.

Una vez que se hubieron amado, May-May abandon el gran lecho de columnas y se dirigi hacia la chimenea. Una tetera de hierro siseaba suavemente sobre el soporte que haba junto a las llamas. La muchacha se arrodill y verti un poco de agua caliente de la tetera en unas toallas limpias. Las llamas parecan bailar alrededor de su esbelto cuerpo. Tena los pies calzados con unas diminutas zapatillas y por fuera de ellas se advertan las vendas, firmemente atadas al tobillo. Sus piernas eran largas y hermosas. Apart con la mano su brillante cabellera de un negro azulado, que se derramaba sobre sus espaldas, y regres al lecho. Struan tendi la mano para que ella le entregase una de las toallas. No dijo May-May. Djame a m. Me gusta cumplir con mi obligacin. Cuando le hubo secado, May-May se lav y luego se tendi pacficamente al lado de Struan, bajo las sbanas. Un fuerte viento haca oscilar las cortinas de damasco, y ondulaba las llamas en el hogar. Innumerables sombras danzaban en las paredes y en el alto techo de la estancia. Mira, ese es un dragn dijo May-May, sealando una sombra alargada. No, es un barco de vela. Tienes calor? S, como siempre que estoy junto a ti. Mira, ah hay una pagoda. Es verdad contest Struan. Y rode con su brazo el cuerpo de la muchacha, gozando de la uniforme tersura y de la tibieza de su piel. Ah Gip nos est haciendo t. Eso me parece muy bien. Tengo ganas de tomar t. Cuando hubieron bebido la infusin, ambos se sintieron reconfortados y regresaron al lecho. Struan

apag la lmpara y en la semioscuridad volvieron a contemplar las sombras de nuevo. Vuestras costumbres os impiden tener ms de una esposa, no es cierto? pregunt ella, al fin. As es. Las costumbres chinas son ms razonables. Tai-tai es ms adecuado. Qu es eso, muchacha? La superior entre las superiores. El marido es el ms importante en la familia, desde luego, pero en la casa, la primera mujer es la superior entre las superiores. As lo establecen las leyes chinas. Estas permiten varias esposas al marido, pero una sola Tai-tai. La joven agit su largo cabello para acomodar mejor la cabeza y aadi: Cundo piensas volver a casarte? Cules son vuestras costumbres al respecto? No creo que vuelva ya a casarme. Deberas hacerlo. S, con una escocesa o una inglesa, pero primero debers casarte conmigo. S, tal vez lo haga dijo Struan. Claro que vas a hacerlo. Yo soy ahora tu Tai-tai. Se apret May-May contra Struan, y al momento cay en un sueo apacible. Struan contempl largo rato las sombras del techo, y al fin quedse tambin dormido. Poco despus del amanecer, Struan se despert con una sensacin de peligro. Extrajo su cuchillo de debajo de la almohada, se encamin hacia la ventana y apart la cortina. Observ asombrado que la plaza estaba desierta. Ms all, en el ro, un extrao silencio pareca abrumar al pueblo flotante. Oy entonces unos pasos sordos que se acercaban en direccin a la habitacin. Struan mir a May-May, que segua durmiendo paccamente. Con el pual preparado se coloc contra la pared, al lado de la puerta, y esper. El ruido de pasos dej de orse. Luego golpearon suavemente en la puerta. Adelante dijo Struan, tensando los msculos. El criado entr sin hacer ruido en la habitacin. Tena aspecto de hallarse asustado, y cuando vio a Struan desnudo, con el cuchillo en la mano, su miedo se intensific. Mi amo dijo con voz temblorosa. El amo de nariz ganchuda y el amo de pelo negro, abajo, en la puerta. Dicen rpido rpido verle. Di que yo rpido rpido bajo contest Struan. Comenz a vestirse con presteza. Dej caer sin querer un cepillo, y May-May se despert a medias. Es demasiado pronto para levantarse. Vuelve a la cama dijo con voz soolienta. Y encogindose entre las sbanas, volvi a quedarse dormida. Struan abri la puerta. Ah Gip se hallaba en cuclillas, en el pasillo, donde haba dormido toda la noche. Struan haba dejado de insistir para que se fuera a otra parte, ya que la mujer no cesaba de sonrer y de hacer movimientos afirmativos con la cabeza, al tiempo que replicaba: S, mi amo, pero segua siempre en el mismo lugar. Era una china baja y rechoncha, con una sonrisa que no pareca abandonar nunca su rostro redondo, picado de viruelas. Desde haca tres aos era la esclava personal de May-May. Struan pag tres taels de plata por ella. Hizo Struan una sea a la criada y dijo: La seorita duerme. Cuida esta habitacin. Entiendes? Entiendo, amo. Corri Struan escaleras ahajo. Cooper y Wolfgang Mauss le estaban esperando en el comedor. Mauss

se hallaba examinando sombramente sus pistolas. Siento molestarle, Tai-Pan dijo Cooper. Pero hay complicaciones. Que ocurre? Se ha corrido el rumor de que dos mil soldados manches selectos han entrado en Cantn anoche. Est seguro? No lo estoy; pero si eso ocurre, sin duda habr conflictos dijo Cooper. How-qua mand a buscarme esta maana manifest, a su vez, Mauss, con voz ronca. Dijo si haba vuelto Jin-qua? No, Tai-Pan. Asegura que su padre an est afuera. A mi entender, no es as, hein? How-qua pareca tener mucho miedo. Asegur que esta maana le haban despertado muy temprano. Le entregaron un edicto firmado por el emperador, en el que le informaban que todo comercio con nosotros deba cesar instantneamente. Yo examin el documento. Los sellos eran legtimos. Le aseguro que los Co-hong han puesto el grito en el cielo. En ese instante se oy un ruido de cascos de caballo en la plaza. Los tres hombres se precipitaron hacia la ventana y vieron llegar a una compaa de jinetes manches, los que despus de detener sus cabalgaduras, desmontaron. Se trataba de hombres corpulentos, con armas pesadas: mosquetes, grandes arcos, espadas y lanzas con gallardetes. Algunos tenan barba. Pertenecan al cuerpo de los Abanderados, llamados as porque integraban las tropas imperiales y portaban banderas del emperador. No se admita a los chinos en estos regimientos, que eran los cuerpos ms selectos del ejrcito imperial. Bien, al menos tenemos la seguridad de que hay cuarenta o cincuenta en Cantn dijo Struan. Y si fueran dos mil? inquiri Cooper. Ser mejor que nos preparemos a abandonar el Establecimiento. Los abanderados no presagian nada bueno terci Mauss, el cual no deseaba dejar el Establecimiento. Quera seguir junto a sus chinos conversos, predicando para obtener nuevos adeptos, lo que le ocupaba todo el tiempo que no se dedicaba a ayudar a Struan. Malo, muy malo aadi. Mientras estudiaba las posibilidades, Struan toc la campanilla. Se present el criado, al cual dijo: Mucha comida, pronto pronto. Caf, t, huevos, carne... Rpido rpido. Los manches en la calle y lo nico que se le ocurre es pedir el desayuno coment Cooper. De nada vale preocuparse con el estomago vacio replic Struan Es mejor tenerlo lleno, y ahora siento bastante apetito. Mauss se ech a reir. Habia odo murmurar a los criados que la legendaria amante de Struan haba llegado en secreto. Por indicacin del propio Tai-Pan, dos aos antes Mauss enseo bajo cuerda a MayMay la doctrina cristiana, y termin por convertir a la muchacha. Pens Mauss con orgullo que el Tai-Pan confiaba en el. Gracias al Tai-Pan, al menos se ha salvado un alma pagana, Seor se dijo. Gracias a el, otros se salvarn por tu divina intercesin. Lo del desayuno me parece una idea excelente dijo Mauss de pronto, pensando en asuntos mas terrenales. De pie junto a la ventana, Cooper observ a los traficantes que atravesaban el jardn con aire precavido, camino de sus oficinas. Los abanderados formaban ahora un grupo desordenado, y charlaban y

reian despreocupadamente. Quiz ocurra lo que la vez pasada, en que los mandarines nos retuvieron como rehenes dijo Cooper. No ser lo mismo en esta ocasin. Si hacen algo, me temo que ser sonado. Por qu? Qu motivo tiene el emperador para mandar abanderados a Cantn? Son hombres de pelea, no como el ejercito chino local. Entraron algunos criados que comenzaron a poner la gran mesa, y luego trajeron las viandas. Habia pollo frio, huevos cocidos, carne estofada caliente, pasteles de carne y rebanadas de pan con mantequilla y mermelada. Struan comi con apetito, lo mismo que Mauss. Cooper, en cambio, slo prob unos bocados. Mi amo dijo un criado. Dime. El amo de un solo ojo, abajo, en la puerta puede? Puede. Brock entr en el comedor. Iba acompaado de su hijo Gorth, y al trasponer la puerta salud: Buenos das, seores. Hola, Dirk, muchacho. Quereis desayunar? Gracias, gracias, Dirk. Siempre eres muy atento. Has tenido buen viaje, Gorth? Asi es, seor Struan. Gorth era tan corpulento como su padre, curtido, con el rostro lleno de cicatrices y la nariz aplastada. Tena el pelo y la barba alborotados. Pero la prxima vez cuente con que ganar al Thunder cloud aadi Gorth, convencido. La prxima vez, muchacho, sers t quien capitanee el thunder cloud corrigi Brock, riendo. El rudo traficante se sent a la mesa, y comenz a atracarse de comida, segn su costumbre. Quiere pasarme el estofado, seor Cooper? inquiri, y agreg, sealando con el pulgar hacia la ventana: esos malditos no presagian nada bueno. En efecto. Qu te parece que harn, Brock? inquiri Struan. Los Co-hong estarn desesperados. Creo que el comercio se ha acabado por el momento. Es la primera vez que veo a estos malditos abanderados. Ser conveniente evacuar el Establecimiento? No, no quiero que me echen los chinos ni las tropas del emperador manifest Brock, sirvindose ms estofado. Sin duda me retirar, pero a su debido tiempo. Casi todos nosotros tenemos que ir a Hong-Kong para la venta de tierras, pero haramos bien en convocar un consejo ahora mismo. Tenis armas aqu? No las suficientes. Nosotros disponemos de ellas. Hay bastantes para resistir un asedio. Las trajo Gorth. Este es el mejor lugar para defenderse, y casi puede decirse que es nuestro suelo aadi Brock. De cuntos hombres dispones? De veinte. Son gente de Gorth, y cobrarn un centenar de taels por cabeza. Yo tengo treinta, contando los portugueses.

Olvdate de los portugueses. Mejor lo haremos nosotros solos afirm Brock, limpindose la boca y partiendo un trozo de pan, que unt con mantequilla y mermelada. Creo que no podr defender el Establecimiento, Brock dijo Cooper. Podemos defenderlo y lo haremos. No se preocupe por nosotros. Usted y los dems americanos estn seguros. Los chinos no les harn nada, ya que vienen por nosotros. As es dijo Struan, y te necesitaremos para guardar nuestro comercio, si nos marchamos. Esa es otra de las razones que me han trado aqu, Dirk. Deseaba hablar abiertamente acerca del comercio y de Cooper-Tillman. He hecho una proposicin que ya ha sido aceptada. La proposicin fue aceptada con la condicin de que quede nula si Struan y compaa pueden llevar a cabo algn acuerdo antes del vencimiento de su plazo dijo Cooper. Le damos treinta das ms, Struan. Gracias, Jeff. Es un acto generoso. Es una estupidez intervino Brock. Pero en realidad no me preocupa el tiempo. Yo tambin ser generoso, y voy a darte cinco das ms, Dirk. Volvise Struan hacia Mauss y dijo: Vuelva con los Co-hong y averige lo que pueda. Lleve a uno de mis hombres y tenga cuidado. Para esto no necesito a nadie a mi lado asegur Mauss, el cual se puso en pie y, tras despedirse brevemente, se march. Tendremos la reunin abajo dijo Struan. De acuerdo. Tal vez ser mejor que todos los traficantes nos traslademos a este edificio. Dispondremos deespacio suficiente. Ser conveniente que nos preparemos, aunque a lo mejor slo se trata de una treta sin consecuencias. Vamos, Gorth. Nos reunimos dentro de una hora. Estamos de acuerdo? De acuerdo. Brock y Gorth se marcharon, y poco despus, Cooper rompi el silencio. Qu fin tendr todo esto? Creo que es una artimaa de Ti-sen para inquietarnos, y obligarnos a aceptar algunas imposiciones asegur Struan, el cual coloc una mano sobre un hombro de Cooper, con gesto amistoso. Gracias por los treinta das de plazo. Nunca lo olvidar. A Moiss le dieron cuarenta das. Pens que treinta seran suficientes para usted, Dirk.

La conferencia fue ruidosa y violenta, y en ella, como de costumbre, dominaron Brock y Struan. Todos los traficantes, con excepcin de los americanos, se hallaban en el amplio saln que Struan usaba como despacho privado. Contra una pared se alineaban varios barrilillos de coac, whisky, ron y cerveza. En la. opuesta haba un estante donde podan verse numerosos volmenes y libros de comercio. De las paredes colgaban pinturas de Quance, en su mayora paisajes de Macao, retratos y marinas. Las mesas estaban ocupadas por numerosos jarros, vasos y botellas de bebida. A un lado se advertan soportes con sables y mosquetes, barriles de plvora y cajas de balas. Les aseguro que no ocurre nada manifest Masterson. Los chinos nunca han atacado el

Establecimiento. Slo se han limitado a cercarlo; eso todo lo ms. Masterson era un hombre de rostro rojizo, gran papada y de unos treinta y cinco aos de edad. Era jefe de la firma Masterson, Roach y Roach. Iba vestido como los dems traficantes, con una levita de color oscuro, llamativo chaleco y chistera. S, pero eso fue antes de que entrsemos en guerra con ellos y les gansemos dijo Struan, que estaba ya deseando que se marchasen los traficantes. Tena puesto un pauelo perfumado en la nariz para atenuar el desagradable olor que desprendan los cuerpos de aquellos rudos mercaderes. Yo les digo que, si quiero, puedo echar a esos cerdos de abanderados de la plaza ahora mismo dijo Gorth, al tiempo que llenaba su jarro con cerveza. Lo haremos, si es necesario asegur Brock, y lanz un salivazo en la escupidera de latn. Bien; ya estoy cansado de discutir. Aceptamos el plan de Dirk, o no lo aceptamos? dijo, mirando inquisitivamente a los dems traficantes. Haba cuarenta de ellos, todos ingleses y escoceses, con excepcin de Eliksen, el dans, que representaba a una firma de Londres, y de Rumajee, un corpulento hind ataviado con flotantes vestiduras. Los principales comerciantes, aparte de Struan y Brock, eran Mac Donald, Kerney y Maltby, de Glasgow, y Messer, Vivien, Tobe y Smith, de Londres. Todos ellos hombres rudos, curtidos, de algo ms de treinta aos. Preveo graves complicaciones, seores asegur Rumajee, mesndose sus grandes bigotes. Aconsejo una retirada inmediata. Por mi vida, Rumajee, lo esencial del plan consiste en no retirarse replid speramente Roach . Slo deber hacerse como ltimo recurso. Yo voto a favor del plan y estoy de acuerdo con el seor Brock en que ya hemos hablado bastante. El plan de Struan era sencillo. Cada uno de los mercaderes esperara en su propio edificio. Si comenzaban las violencias, a una seal de Struan todos se encaminaran hacia la casa de ste, disparando, si se haca necesario. Retirarnos ante los paganos? Nunca, por todos los cielos! Puedo hacer una sugerencia? inquiri Eliksen, un individuo alto y rubio, de aspecto taciturno. Desde luego replic Struan, hablando por todos los dems. Tal vez uno de nosotros debiera ir a Whampoa para informar de lo que ocurre. Desde all una lorcha rpida podra avisar a la flota anclada en Hong-Kong. Esto sera conveniente por si nos cercasen, como ocurri anteriormente. Esa me parece una buena idea. Quiere pasarme la botella de whisky, amigo? dijo Vivien, un hombre delgado, plido, que pareca estar constantemente borracho. Al momento todos se pusieron a discutir acerca de la persona que deba ir voluntariamente a dar el aviso. Por fin, Struan les calm y dijo: La sugerencia parti del seor Eliksen. En tal caso, por qu no dejarle ir a l? Minutos ms tarde, los traficantes bajaban en grupo al jardn y se quedaban contemplando a Struan y Brock, que acompaaban a Eliksen a travs de la plaza, hasta una de las lorchas de Struan. Los abanderados se limitaron a mirarlos y a rerse con gusto fanfarrn. Poco despus, la ligera nave iniciaba la marcha corriente abajo. Quiz nunca volvamos a verle manifest Brock. 'Estoy seguro de que no le harn nada replic Struan. De lo contrario, no habra permitido que

se marchase. Brock lanz un gruido. Para un extranjero no es mala persona dijo ste, quien se despidi al momento y se march hacia sus oficinas. Poco despus, los dems traficantes fueron hacindolo a sus propios establecimientos. Struan orden colocar una guardia armada en el jardn y vigilancia especial en la puerta trasera, que daba a Hog Street. Luego regres a sus habitaciones. May-May se haba marchado junto con Ah Gip. Dnde est la seorita? inquiri Struan al sirviente. No s, amo. Ternera march sin yo verla. Struan orden buscar por todo el edificio, pero la muchacha no se hallaba en la casa. Era casi como si nunca hubiera estado all.

CAPITULO V
Struan se hallaba en el jardn. Faltaba poco para la media noche y se apreciaba una velada inquietud en el ambiente. Pens que la mayor parte de los traficantes estaran durmiendo con las ropas puestas y con un arma al alcance de la mano. Mir a travs de la puerta del jardn hacia los abanderados. Algunos dorman y otros charlaban en torno a una hoguera que haban encendido en la plaza. La noche era sumamente fra y no se apreciaba movimiento alguno en el ro. Struan se alej de la puerta y comenz a pasear pensativamente por el jardn. Dnde estara aquel demonio de May-May? Estaba seguro de que no habra abandonado el Establecimiento sin un motivo especial. Quiz se la haban llevado con algn enga. Comprendi Struan que hasta el hombre ms rico de China no hubiera vacilado en apoderarse de ella por la fuerza, si era necesario, una vez que la hubiera visto. Una sombra se desliz por encima de la pared lateral, y Struan desenvain instantneamente su cuchillo. Se trataba de un chino, que le tendi con mano temblorosa un trozo de papel. Era un hombrecillo delgado, con los dientes rotos y el semblante amarillento por el abuso del opio. Impreso en el papel apareca el sello de Jin-qua, que ste slo usaba en los contratos y documentos especiales. Mi amo dijo el chino, quedamente. T me sigue, amo. T me sigue solo. Struan vacil. Resultaba sumamente arriesgado abandonar el Establecimiento y sus centinelas. No voy. Que venga aqu Jin-qua replic. El no puede. T me sigue, amo insistio el chino, sealando el sello. Jin-qua quiere verte. Pronto, pronto. Maana dijo Struan. El chino movi negativamente la cabeza y declar: Ahora, amo. Pronto pronto... Struan comprendi que tal vez Jin-qua hubiera cado en manos enemigas, con lo que quiz estaban tendindole una trampa. Pero no poda enviar a Mauss o a cualquiera de sus hombres, ya que la entrevista deba ser totalmente secreta. Observ de nuevo el papel a la luz del farol y tuvo la completa seguridad de que el sello era autntico. Movi entonces la cabeza afirmativamente y dijo: Voy contigo. El chino se dirigi al muro y trep por encima de l. Struan le sigui dispuesto a repeler cualquier agresin. Luego, el hombrecillo se desliz a lo largo de la pared y torci hacia Hog Street. Por raro que pareciese, la calle se hallaba desierta. Sin embargo, Struan saba que haba muchos ojos contemplndole. Hacia el fin de Hog Street, el chino se encamin en direccin al Este. Poco despus encontraron dos palanquines con cortinas, que parecan estar esperando. Los cules de los palanquines parecan estar aterrados, y su miedo se intensific al ver aparecer a Struan. Este, a una indicacin del chino, tom asiento en un palanqun, y su acompaante lo hizo en el otro. Al momento los cules levantaron las sillas de mano y avanzaron por la Thirteen Factory Street, hasta torcer hacia el sur por una calleja desierta, desconocida para Struan, el cual se maldijo interiormente por su

estupidez, al tiempo que se mantena alerta. Por fin los cules se detuvieron en un callejn flanqueado por amplios muros y lleno de desperdicios. Se oa ladrar furiosamente a un perro. El chino dio a los cules unas monedas y stos desaparecieron con sus sillas en la oscuridad. Luego, el hombrecillo golpe en una puerta. Se abri sta y el chino se hizo a un lado para que entrara Struan. Este le indic que entrase l primero, y cuando lo hubo hecho, penetr cautelosamente en un hediondo establo donde esperaba otro chino con un farol. El ltimo personaje, sin decir una palabra, se encamin hacia una puerta, que cruz sin mirar atrs. Los otros dos hombres le siguieron a travs de un amplio depsito, para subir luego una endeble escalerilla, llegando a otro almacn de parecidas dimensiones. Las ratas se refugiaban en la oscuridad, al paso del chino que portaba el farol. Struan comprob que se hallaban cerca del ro, pues alcanzaba a or el suave golpeteo del agua y el crujido de las estachas de las embarcaciones. Estaba con los msculos en tensin, dispuesto para la lucha. Llevaba el cuchillo en la manga derecha, con la mano cerrada sobre la empuadura del arma. El hombre de la linterna cruz por una especie de pasadizo formado por cajones y cajas, y lleg hasta otra puerta semioculta. Golpe en ella y la misma se abri al instante. Hola, Tai-Pan dijo Jin-qua, que era quien haba abierto. Mucho tiempo hace que no veo al Tai-Pan. Struan penetr en la estancia. Era otro destartalado almacn, aunque de menores dimensiones, alumbrado por varias velas y atestado de embalajes y mohosas redes de pescar. Hola, Jin-qua contest Struan, suspirando aliviado. Tienes razn, hace mucho que no nos vemos. Jin-qua era un anciano de frgil aspecto. Tena la piel como el pergamino y de su barbilla pendan unos suaves mechones de pelo grisceo que le llegaban hasta el pecho. Vesta rica tnica de brocado y se tocaba con un bonete en el que relucan algunas gemas. Las largas uas de sus dedos meiques estaban protegidas por laminillas cubiertas de pedrera. Jin-qua mir sonriente a Struan y, arrastrando sus chancletas, se dirigi hasta una esquina del almacn, donde tom asiento ante una mesa en la que haban dispuesto t y algunos alimentos. Sentse Struan frente al chino y con la espalda contra la pared. Sonri de nuevo Jin-qua, dejando al descubierto sus tres nicos dientes, todos recubiertos de oro. El anciano habl en chino al hombre que haba llevado a Struan hasta all, el cual desapareci por otra puerta. T? Bueno. Jin-qua hizo una sea al criado del farol, el cual verti el t y sirvi a Struan y a Jin-qua la comida. Luego se coloc a un lado, en espera de las rdenes del anciano. Struan not que el sirviente chino era un hombre robusto, que portaba al cinto un gran pual. Usted come, Tai-Pan, por favor manifest entonces el viejo, sealando la comida. Gracias, Jin-qua. Struan comi unos pocos bocados, bebi su taza de t y esper. Era necesario que Jin-qua iniciase la conversacin el primero. Cuando hubo concluido de comer, Jin-qua dijo: Quera verme el Tai-Pan? As es. Hizo Jin-qua buenos negocios fuera de Cantn? Negocios van muy mal, cierto.

Ha cesado el comercio? Ha cesado. Hoppo muy mal mandarn. Muchos muchos soldados. Yo paga grande impuesta por soldados. Aeey yah! Mala cosa coment Struan, tomando unos sorbos de t. Pens que haba llegado el momento decisivo. Y ahora, que se hallaba enfrentado con la ocasin, se dio cuenta de que nunca sera capaz de vender la isla de Hong-Kong. Al demonio con el mandarn! se dijo. Mientras est yo con vida, no habr un maldito mandarn chino en Hong-Kong. Tendr que vrmelas con Brock. Pero un asesinato no solucionar el estado de mis finanzas. A todo esto, dnde diablos estar May-May? Yo escuch que Demonio de un Ojo, Brock, tiene al Tai-Pan por el pescuezo. Y yo o que el Demonio Hoppo tiene a los Co-hong tambin por la garganta contest Struan, que se senta mucho mejor despus de haber decidido no hacer el trato. Cierto. Y mandarn Ti-sen mucha mucha clera. Por qu razn? El amo Pene Odioso escribe y manda a l carta mala mala. Es verdad? inquiri Struan. El amo Pene Odioso hace lo que el Tai-Pan dice Cierto? Algunas veces. Asunto malo, clera de Ti-san. Tambin es malo cuando el amo Longstaff se irrita. Aeey yah! coment Jin-qua, y tom con delicadeza un bocadillo, que mastic minuciosamente. Luego, aadi: Ao Nuevo chino pronto comienza. Los Co-Hong tienen grandes deudas de aos pasados. Los hados ayudan, si no hay deudas al comenzar el ao. El Tai-Pan posee mucho papel de los Co-hong. No importa, puedo esperar manifest Struan, al que Jin-qua y los dems mercaderes Co-hong deban seiscientos mil taels. Puede esperar Demonio de un Ojo? inquiri Jin-qua, tomando unos sorbos de t. O que Dama Suprema del Tai-Pan y los nios han muerto. Malos hados. Lo siento. Cierto. Malos hados contest Struan. No importa. Tai-Pan es an joven y tendr nuevas terneras, como May-May. O que Tai-Pan tiene un solo ternero grande. Cmo es eso? Tal vez, Tai-Pan necesite medicina. Si la necesitase, se la pedira a usted. S que Jin-qua tiene un nuevo ternero. Cuntos son ahora? inquiri Struan. Son diez ms siete afirm el chino, inclinndose. Santo cielo! pens Struan. Diecisiete hijos. Diecisiete varones, y tal vez el mismo nmero de hembras que Jin-qua no cuenta. Inclin Struan la cabeza y lanz un silbido de admiracin, a lo que Jin-qua respondi, riendo suavemente: Cunto t desea este ao el Tai-Pan? El trfico est detenido. Cmo comerciar? Jin-qua gui un ojo y dijo:

Yo puedo. Cuando desee t, yo se lo pedir. De acuerdo? manifest Struan. Ahora no puedo comprar. Jin-qua dio una orden con tono perentorio al criado, el cual se acerc a una de las cajas de astroso aspecto y le quit la tapa. Estaba llena de barras de plata. Jin-qua seal las cajas y dijo: Aqu hay cuarenta laks. Un lak eran, aproximadamente, veinticinco mil libras esterlinas. Cuarenta laks, por consiguiente, constituan un milln de libras. Yo presto al Tai-Pan, tal vez dijo Jin-qua, y sus ojillos se entrecerraron an ms. Caro, muy caro. Lo quiere el Tai-Pan? Yo se lo presto. Struan trat de reprimir su indescriptible sorpresa. Se daba cuenta de que sera un prstamo extraordinariamente gravoso. Pero lo cierto era que Jin-qua haba arriesgado su vida y su posicin para reunir aquel dinero. Sin duda tuvo que juntarlo secretamente, ya que, de haberlo sabido el Hoppo, se lo hubiera quitado y Jin-qua habra desaparecido. Por otra parte, de haber conocido los piratas y los bandoleros que vivan en Cantn o en sus proximidades, la existencia de una suma equivalente tan slo a una centsima parte de lo que haba all, seguramente se habran apoderado de ella por medios violentos, dando muerte a Jin-qua. Mucho dinero es ese asegur Struan. El hombre que recibe un favor debe devolverlo. Compra este ao el doble de t que el ao pasado, Tai-Pan? S, lo compro. Vende este ao el doble de opio, al mismo precio que el ao pasado, Tai-Pan? S, lo vendo. Struan debera vender gran cantidad de opio a un precio ms bajo que el del momento, pero de todos modos obtendra beneficios. Quedaban por saber las otras condiciones que impondra el anciano. Struan rog en silencio que Jin-qua no impusiera como condicin el envo de un mandarn a Hong-Kong. Sin embargo, comprendi que mientras no hubiera mandarn en la isla, tampoco habra Co-hong, y sin ste no existira el monopolio, con lo que Jin-qua y los dems mercaderes quedaran al margen del negocio. Slo comprar a Jin-qua q a su hijo durante diez aos, puede? propuso el anciano. Santo cielo pens Struan. Si accedo a comprarles exclusivamente a ellos, nos exprimirn a su gusto. Puedo, si el precio del t y de la seda son iguales que el de los dems Co-hong. As veinte aos, y diez por ciento sobre precio del mercado. Al cinco por ciento, puedo replic Struan. Ocho. Cinco. Siete. Cinco. Siete. No puedo. No hay beneficio; es pedirme demasiado manifest Struan. Aeey yah! Mucho beneficio an. Siete! Diez aos al seis por ciento y otros diez al cinco por ciento.

Malo, muy malo contest Jin-qua, agitando con vehemencia sus frgiles manos. Pago grandes intereses, mucho mucho. Diez aos a seis, diez a cinco y otros diez a cinco. Struan qued sorprendido ante lo extenso del tratado propuesto y contest: Para entonces tal vez ya no haya Jin-qua, ni hijo de Jin-qua. No importa. Muchos hijos, y muchos hijos de hijos. Los ltimos diez aos, al cuatro por ciento ofreci de nuevo Struan. Cinco. Cuatro. Muy malo. Grandes intereses. Cinco replic el anciano. Struan no tena puesta la mirada en las cajas que contenan la plata, pero pareca sentir como si sta le rodease por todas partes, hostigndole. No seas necio, acepta. Acepta cualquier cosa. Con eso logrars salvarte, pens. El mandarn Ti-sen quiere otro mandarn en Hong-Kong manifest de pronto Jin-qua. Por qu Tai-Pan dijo no? A Jin-qua no le complacen los mandarines. Por qu haban de satisfacerme a m? replic Struan, sintiendo que se le haca un nudo en la garganta. Cuarenta laks, un mandarn. Puede? No puedo. Fcil decir s. Por qu dice no? No repiti Struan, impertrrito. Con mandarn no puedo. Cuarenta laks, un mandarn. Barato. Ni por diez veces cuarenta laks. No puedo. Antes morir dijo Struan, decidido a jugarse el todo por el todo. Terminado. Por mis padres, terminado. Struan se puso en pie y se encamin hacia la puerta. Por qu se marcha el Tai-Pan? Con mandarn no hay dinero. A qu hablar ms? Ante el asombro de Struan, Ji-qua echse a rer y contest: Ti-sen quiere el mandarn. Pero Jin-qua no presta el dinero de Ti-sen, sino el de Jin-qua. Digo diez aos ms, cinco por ciento. Puede? Puede contest Struan, al tiempo que volva a sentarse, con la cabeza dndole vueltas. Cinco laks para comprar tierra de Jin-qua en Hong-Kong. Puede? Si la isla significa el fin del Cohong, por qu Jin-qua quera comprar terrenos en ellas?, se pregunt Struan. Puede? repiti el anciano. Puede. Cinco laks aparte, entonces. Jin-qua abri una cajita de t y extrajo de ella dos palillos de marfil de unos cinco centmetros de largo cada uno. El anciano introdujo los extremos de los palillos, que estaban profusamente tallados, en tinta slida, y a continuacin hizo unos trazos en una hoja de papel. Jin-qua entreg a Struan uno de los palillos, y meti el otro en la cajita de donde lo haba extrado. Al hombre que entregue el palillo, Tai-Pan entrega las tierras y el dinero, puede? Puede.

El ao prximo yo envo mi ternero a Hong-Kong. Tai-Pan lo enva a la misma escuela que a su hijo a Londres. Puede? Puede. Su ternero. Chen Sheng asegura que tiene una gran cabeza. Era evidente que Struan deba hacer algo con Gordon Chen, segn el parecer de Jin-qua. Pero, cmo hacer que el joven encajase en las maquinaciones del viejo chino? Me parece que voy a proporcionar a Gordon un empleo mejor aadi Struan. Mejor empleo? inquiri el anciano, desdeosamente. Creo que el Tai-Pan debe prestar un lak al ternero Gordon para sus negocios. Struan se dijo que Jin-qua estaba jugando con l como quera. Pero al menos ya estaba todo arreglado. Conseguira el dinero sin que pusieran mandarn en Hong-Kong. Est bien, acepto. Suspir Jin-qua, y Struan pens que el regateo haba concluido. Pero se equivoc. Jin-qua introdujo una mano en su amplio bolsillo, extrajo de l varios trozos de monedas y los coloc sobre la mesa. Se trataba de cuatro monedas que haban sido cortadas rsticamente por la mitad. Con una de sus enjoyadas uas Jin-qua empuj sobre la mesa cada una de las cuatro mitades de las monedas hacia Struan, y luego manifest: Lo ltimo. Cuatro favores. Al hombre que entregue esto, el Tai-Pan le hace un favor. Qu favor? Jin-qua se recost en su silla y dijo: No s, Tai-Pan. Son cuatro favores, en algn momento. Tal vez no en mi vida. Tal vez s en la de mi hijo. Pero pido cuatro favores. Una moneda partida, un favor. Puede? El sudor cubri la frente de Struan. Acceder a aquella; exigencia era invitar abiertamente al desastre. Pero si se negaba perda el dinero. Colocas tu cabeza sobre el tajo se dijo. Pero conoces a Jin-qua desde hace veinte aos. Siempre ha sido honrado contigo, y eso que es el hombre ms astuto de Cantn. Durante veinte aos te ha ayudado y te ha guiado, y los dos juntos habis adquirido poder y riquezas. De modo que debes confiar en l. Pero no, no debes confiar en hombre alguno, y menos an en Jinqua. Si has prosperado con l, fue porque siempre tuviste los triunfos en la mano. Ahora l pide tus cuatro ases en la baraja de la vida y de la muerte. Una vez ms, Struan se sinti aterrado ante la sutileza y la diablica astucia de la mente oriental; de su alcance, de su implacable fuerza. Pero Struan comprendi que ambos estaban apostando muy fuerte, y sin embargo, los dos confiaban en la honradez del otro, pues nada poda garantizar que las condiciones impuestas iban a cumplirse. El trato slo se basaba en el honor personal, y Struan saba que poda y deba, cumplirlo. Puedo dijo al fin Struan, tendiendo la mano a Jin-qua. Esta es mi costumbre. No la de los chinos. Estrecharse la mano. Struan nunca haba sellado un pacto con Jin-qua estrechando las manos, ya que los chinos consideraban brbaro ese hbito. Los favores tal vez van contra la ley manifest Jin-qua. Eso piensa el Tai-Pan? No, yo soy su amigo. Pero no enve Jin-qua o su hijo a nadie pidiendo malos favores.

Jin-qua cerr los ojos por un momento y pens en los europeos y su brbara conducta. Eran peludos, semejantes a monos. Tenan modales groseros y apestaban desde lejos. Carecan de cultura y de delicadeza, y hasta el ms humilde de los cules era infinitamente superior al mejor de ellos. Y lo que se refera a los hombres, se aplicaba mucho ms aun a las mujeres. Record Jin-qua la visita que hizo a la ramera inglesa de Macao, que hablaba el chino. Fue a verla ms por curiosidad que por otra cosa, alentado por sus amigos, quienes le dijeron que sera una experiencia inolvidable, ya que no haba refinamiento amoroso que la mujer no practicase. Jin-qua se estremeci al recordar las velludas axilas de la prostituta, la aspereza de su piel y su olor a transpiraciones mezclado con el del perfume barato. Y qu decir de lo que coman los brbaros. Algo tremendo. Haba asistido a muchas de sus cenas, y a lo largo de las mismas tuvo que soportar los incesantes juramentos y el aroma desagradable de la comida, que le obligaba a manifestar que careca de apetito. Contempl entonces lleno de horror las enormes cantidades de carne medio cruda que los brbaros engullan, llevndola a la boca con el mismo cuchillo, al tiempo que la grasa y la sangre les resbalaba por los labios y la barbilla. Todo eso mientras consuman insaciablemente bebidas alcohlicas, sin olvidar sus inspidas hortalizas y los duros e indigestos pasteles de frutas. Y lo peor era que todo lo ingeran en cantidades monstruosas, igual que los cerdos. O mejor, igual que sudorosos y glotones gargantas. Inconcebible. No tenan cualidad alguna que les distinguiese, sigui pensando Jinqua. Slo se caracterizaban por la facilidad con que daban muerte a sus semejantes, lo que hacan con repulsiva ferocidad y sin refinamiento alguno. Tambin eran insaciables cuando se trataba de ganar dinero. Al menos era un medio para que ellos, los chinos, se enriquecieran igualmente. Los brbaros eran la encarnacin del demonio. Lo eran todos, con excepcin de aquel hombre, Dirk Struan. En un tiempo l fue exactamente igual que los dems europeos. Hoy ya era en parte chino. Y por su mentalidad, lo que es sumamente importante, ya que ser chino es en gran medida una actitud mental. Ya era limpio y no apestaba. Pero an segua siendo un brbaro asesino. Lo importante es que haba cambiado, y si era posible lograr que cambiase un brbaro, por qu no conseguir que muchos brbaros se convirtieran en personas civilizadas? Tu plan es muy sabio, se dijo a s mismo Jin-qua. El viejo chino abri los ojos y tendi delicadamente la mano a Struan, al tiempo que deca: Amigo. Luego, Jin-qua hizo una sea al criado para que les sirviera ms t. Hombres llevarn la plata a tu casa. Dos das. Por la noche y muy secreto dijo el anciano-Hay mucho peligro. Mucho mucho. Bien. Entregar un papel y el palillo, por la plata. Envelo maana. No. No mande papel ni palillo. Mejor palabra. Struan asinti con un movimiento de cabeza. Cmo iba a explicar luego a Culum que Jin-qua le entregara un milln de libras en plata, imponiendo una serie de condiciones y sellando todo ello con un simple apretn de manos? Tres veces diez laks paga Jin-qua, por deudas de Co-hong. Con nuevo ao no hay deudas. Buenos hados declar el chino orgullosamente. As es. Buenos hados necesitamos. Mucho peligro, Tai-Pan.

En efecto. Mucho mucho, gran peligro. Esperemos dos noches. Struan recogi las cuatro medias monedas y dijo: Gracias, Chen-tse Jim Arn. Te lo agradezco mucho. No agradece, querido amigo Dirk Struan. De pronto el hombre que haba guiado a Struan hasta all irrumpi en la estancia y habl a Jin-qua con tono excitado. Este se volvi hacia Struan, y, con el temor reflejado en el rostro, exclam: Criados han marchado! Todos fuera del Establecimiento! Todos han huido!

CAPITULO VI
Struan tom asiento en el palanqun y se dej llevar suavemente mientras los cules trotaban por las callejas silenciosas. El interior de la caja encortinada de la silla de mano se hallaba sucio, cubierto de manchas de sudor. De vez en cuando echaba una mirada por entre las cortinas para observar los lugares que iban atravesando. No poda ver el cielo, pero se daba cuenta de que no faltaba mucho para el alba. El viento traa un hedor a frutas podridas y a comidas condimentadas con especias, a lo que se mezclaba el olor de los sudorosos cules. Haba convenido un plan con Jin-qua para trasladar toda la plata a Hong-Kong. Llevaran el metal en cestos hasta una lorcha armada, la cual mandara Jin-qua dentro de dos noches, en secreto, hasta el muelle del Establecimiento, justamente al sonar las campanadas de medianoche. Si no poda atracar en el mismo muelle, la embarcacin permanecera en las proximidades del extremo sur de ste, con un farol encendido en el mstil de proa y otro en la roda. Con el fin de poder identificar mejor la nave, Jin-qua dijo a Struan que la lorcha llevara los ojos pintados de encarnado. Estas embarcaciones solan tener dos ojos tallados en la teca de la proa. Los ojos ayudaban a los hados y permitan que el espritu del barco navegase libremente. Los chinos saban que para una embarcacin resultaban indispensables un par de ojos con los que pudiera ver su camino por los mares. Pero, por qu Jin-qua me permite establecer la colonia de Hong-Kong? se pregunt Struan. Sin duda el anciano conoce lo importante que resulta la existencia de un mandarn en la isla. Por qu adems quiere que eduquen a su hijo en Londres? Acaso el chino es tan clarividente como para darse cuenta de que al fin los destinos de China y de la Gran Bretaa terminarn por unirse? Oy Struan ladrar muy cerca a los perros, y entre las cortinas pudo ver a un par de animales que atacaban las piernas del culi delantero. El que portaba el farol delante del palanqun, retrocedi y, con habilidad, hostig a los canes con su bastn de punta de hierro, lo que los hizo huir dando aullidos en la oscuridad. Luego, Struan advirti un nutrido grupo de abanderados, que llegaban tal vez al centenar, situados en una esquina. Iban todos armados y portaban faroles. Algunos, al divisar el palanqun, comenzaron a dirigirse hacia l, pero los cules torcieron rpidamente por una calleja lateral, con el alivio consiguiente de Struan. Ahora, todo lo que tienes que hacer, muchacho pens Struan, es lograr que llegue a salvo esa plata a Hong-Kong. O bien a Whampoa, donde podr ser transbordada al China Cloud. Hasta que no llegue ese moment, no podrs considerarte a salvo. El palanqun experiment una sacudida cuando uno de los cules cay en un bache de los que en abundancia jalonaban el camino. Struan volvi a acomodarse en el estrecho asiento, procurando no perder el hijo de sus pensamientos. Poco despus reconoca los mstiles de las embarcaciones, que sobresalan detrs de las casuchas. La silla de mano torci por una esquina, en direccin al ro, y, al fin, por encima de las techumbres, Struan distingui una parte de los edificios del Establecimiento, con sus piedras refulgiendo tenuemente. De pronto el palanqun se detuvo y fue depositado en el suelo con violencia. Struan apart las cortinillas y salt rpidamente al exterior, con el cuchillo desenvainado, al tiempo que tres cortas lanzas se incrustaban en las maderas de la silla de mano. Los tres atacantes trataron desesperadamente de liberar sus armas, mientras Struan se lanzaba contra

uno de ellos y le hunda en el costado su pual. Luego se volvi rpidamente para enfrentarse con otro atacante, que se arroj sobre l empuando una hachuela de dos filos. El arma le alcanz en el hombro, y Struan hizo un gesto de dolor, pero se ech a un lado al momento, aferr por un brazo al otro hombre, y ambos lucharon con el hacha en alto. Al fin, Struan consigui desarmar a su oponente, y un instante despus ste profiri un grito de dolor, al recibir en el cuerpo una lanza que iba destinada a Struan. Este retrocedi hasta la pared. El nico atacante que quedaba le acorral, jadeando y lanzando juramentos. Struan amag un golpe y luego atac con el hacha que haba quitado al segundo enemigo, pero err el golpe. El oponente arroj la lanza, que atraves las vestiduras de Struan, el cual logr liberarse desgarrando sus ropas. En seguida Struan enterr su pual en el vientre del otro hombre y retorci la hoja hasta la empuadura. De nuevo salt Struan hacia atrs por encima de los cuerpos tendidos de sus enemigos, y se arrim a la pared, esperando jadeante. Uno de los atacantes lanzaba dbiles gemidos. Otro se hallaba inmvil en el suelo, y el tercero se arrastraba apretndose el vientre con las manos. Struan esper unos instantes ms, recuperando el aliento, y en seguida oy el silbido de una flecha, que se estrell en la pared, por encima de su cabeza. Recogiendo con toda rapidez una de las lanzas, Struan corri desesperadamente hacia el Establecimiento. Oy entonces rpidas pisadas a sus espaldas, y procur aumentar su velocidad. Al volver la esquina pudo divisar la Thirteen Factory Street poco ms adelante. Arroj al suelo la lanza y avanz describiendo zigzags por Hog Street hasta llegar a la plaza, donde el nmero de soldados haba aumentado considerablemente. Antes de que los abanderados pudieran detenerle, Struan atraves la plaza y se introdujo de un salto por la puerta del jardn. La culata de un mosquete le golpe rudamente en el estmago. Ah, eres t, Dirk! dijo Brock. Dnde demonios te habas metido? Estuve fuera contest Struan, aspirando el aire con avidez. Ira del cielo, he sido atacado por unos condenados bandidos. Es tuya esa sangre, o de ellos? A la luz del farol, Struan desgarr su chaqueta y su camisa, dejando al descubierto la herida. El corte, que abarcaba todo el msculo del hombro, era limpio, aunque poco profundo. Bah, una picadura de mosquito! coment Brock, el cual cogi una botella de ron y la verti sobre la herida. Sonri mientras Struan se retorca de dolor e inquiri: Cuntos eran? Tres. Y te has dejado herir por tres? Muchacho, te ests volviendo viejo asegur el traficante, al tiempo que verta ms ron, esta vez en un par de vasos. Bebi Struan y se sinti reconfortado. Cre que estabas durmiendo aadi Brock. La puerta de tu cuarto se hallaba cerrada. Dnde has pasado la noche? Qu ha sucedido aqu? inquiri a su vez Struan, sin contestar la pregunta. Los sirvientes desaparecieron har una hora. Pero estamos vigilando. Al menos medio centenar de armas te estaban cubriendo mientras cruzabas la plaza a la carrera. Entonces, por qu me recibiste con un culatazo en el estmago, por todos los infiernos? Quera demostrarte que estamos alerta asegur Brock, tomando un trago de brandy. Sabe alguien la razn de la huida de los criados? Brock se encamin hacia la puerta. Los abanderados dorman en su mayor parte. Un mortecino

amanecer despuntaba en el horizonte. Con el rostro repentinamente ensombrecido, Brock observ a los soldados y dijo: Esto toma un endemoniado cariz. Los malditos abanderados no hacen otra cosa que permanecer sentados, batiendo sus timbales de tiempo en tiempo. Me parece que sera mejor retirarnos, mientras an estemos a tiempo. Estamos protegidos por algunos das. Tengo un mal presentimiento asegur Brock, moviendo negativamente la cabeza. Algo anda mal, y es mejor que nos marchemos. No creo que sea nada grave, Brock dijo Struan, desgarrando un trozo de camisa y limpindose el sudor del rostro. Tal vez, pero he tenido ese presentimiento, y s que cuando lo tengo es hora de marcharse asegur Brock, y seal con el pulgar hacia los soldados. Los hemos contado, y son ahora ciento cincuenta. How-qua dice que hay ms de un millar dispersos por todo el Establecimiento. Yo he visto alrededor de doscientos, hacia el Este. Dnde has estado? Fuera. Struan se sinti tentado de contar lo ocurrido, pero con ello no ganara nada, ya que Brock hara todo lo posible porque la plata no llegara a su destino, y sin la plata, pens Struan, estaba aniquilado. Haba una muchacha por aqu cerca... aadi Struan, con tono despreocupado. Al demonio con las muchachas! Eres capaz de haber marchado por culpa de alguna mueca, no es cierto? Brock se rasc pensativamente la barba, y a continuacin agreg: Podemos irnos hacia el medioda. No. Dije al medioda. No. Qu es lo que te retiene aqu? pregunt Brock, frunciendo el ceo. Si nos marchamos antes de que haya verdadero peligro, perderemos nuestro prestigio. S, me doy cuenta. No me gusta huir, pero algo me dice que es lo ms aconsejable. Esperemos un par de das ms. Brock mir a su interlocutor con gesto receloso. Sabes muy bien que nunca me equivoqu cuando dije que debamos huir. Por qu razn ahora deseas quedarte? pregunt. Se trata de otra de las artimaas de Ti-sen. Esta vez son errneas tus suposiciones. Te sustituir aqu dentro de una hora dijo Struan, y dando media vuelta se alej. En qu estar metido Dirk?, pens Brock. Luego carraspe con fuerza y escupi en el suelo, disgustado ante la sensacin de peligro que pareca cerirse sobre el Establecimiento en aquellas primeras horas del amanecer.

Struan ascendi rpidamente por la escalera de mrmol hasta llegar a sus aposentos. Las paredes de las

habitaciones estaban cubiertas de cuadros de Quance y de colgaduras chinas de seda. En los rellanos de la escalera haba grandes dragones de teca y cofres de la misma madera. En el pasillo que comenzaba en el primer rellano colgaban varios cuadros representando embarcaciones y batallas navales, y sobre un pedestal se divisaba un modelo a escala del H. M. S. Victory. Struan hall la puerta de su habitacin cerrada por dentro. Abran ah! exclam. Se abri en seguida la puerta, y Ah Gip le franque la entrada. Dnde demonios has estado, May-May? pregunt Struan a la muchacha, que permaneca en las sombras, cerca de la ventana. May-May dijo algo a Ah Gip, y la sirvienta se retir al momento. Struan corri el cerrojo de la puerta y repiti : Puede saberse dnde has estado? Acercse ella a la luz y Struan se sorprendi al advertir la palidez de la muchacha. Dime de una vez qu ocurre dijo l. Corren tremendos rumores, Tai-Pan. Se dice que todos los brbaros vais a ser pasados a cuchillo. Eso no es nada nuevo. Dnde has estado? Lo de los abanderados es algo nuevo. Se afirma que Ti-sen ha cado en desgracia y que le han condenado a muerte. Absurdo. Es primo del emperador y, por sus riquezas, se le tiene como el segundo hombre de China. Aseguran que el emperador mont en clera cuando supo que Ti-sen haba hecho un tratado, y orden que torturasen pblicamente a su primo. Me parece una locura asegur Struan, el cual se despoj de su chaqueta y de la camisa. Y a ti, qu te ha pasado? exclam ella, al ver la herida. Me asaltaron unos bandidos. Has visto a Jin-qua? Struan mostrse sorprendido. Cmo sabes lo de Jin-qua? pregunt. He ido a presentar mis respetos a su Dama Suprema y a charlar con ella. Me dijo que l haba regresado y que te mand llamar enseguida. Struan ignoraba que May-May conociera a la primera mujer de Jin-qua, pero sinti tal clera que no dio importancia al hecho. Por qu demonios no me dijiste adonde ibas? Porque me lo habras prohibido replic la muchacha. Deseaba verla y tambin hacerme peinar y consultar a un astrlogo. Cmo? Hay una peluquera que atiende a la esposa de Jinqua y que trabaja magnficamente. Es famosa en todo Kuantung y cobra muy caro. El astrlogo dijo que los hados eran propicios, pero aconsej precauciones en la construccin de casas. De modo que has arriesgado la vida para ir a ver a un hechicero y a que te peinen, no es cierto? No debieras hablar as replic ella, framente Fue en la peluquera donde me enter de los rumores.

Luego, May-May cogi la mano de Struan, la pas por su pelo y aadi: Mira, est mucho ms suave, no es cierto? Ni lo s, ni me importa! replic Struan, retirando la mano. Ira del cielo, si vuelves a marcharte sin decirme adonde vas, te dar una azotaina que no podrs sentarte durante un mes entero. Trata de hacerlo, Tai-Pan, ira del cielo dijo ella, mirndole con gesto desafiante. Struan la cogi por las muecas y, mientras ella se debata, la llev a rastras hasta el lecho, donde le levant la falda y las enaguas y le dio algunos azotes hasta que le doli la mano. Luego la ech sobre la cama. Nunca la haba castigado hasta entonces, y la muchacha se levant al instante y se lanz sobre l, procurando araarle el rostro con sus largas uas. Una de las lmparas de mesa cay al suelo hacindose mil pedazos, mientras la pareja luchaba, hasta que Struan venci y volvi a propinar a la muchacha una buena azotaina. Revolvise May-May, y con las uas le ara el rostro otra vez, escapando inclumes los ojos de Struan por pocos milmetros. El apart esta vez la ropa interior y con la palma de la mano golpe las nalgas desnudas de la muchacha. Como ella se escurriera, Struan la sujet firmemente, pero en seguida MayMay le clav los dientes en el antebrazo. Lanz una maldicin Struan y la muchacha volvi a morderle con fiereza. Por todos los cielos, no volvers a morderme otra vez! dijo l, apretando los dientes. Ella sigui mordiendo con fuerza, pero Struan, intencionadamente, no retir el brazo. El dolor le haca saltar las lgrimas, pero se mantuvo firme, mientras con la otra mano segua pegando a la muchacha en las nalgas, hasta dejarle la piel ardiendo. Al fin, May-May afloj los dientes y solt el antebrazo de Struan. Basta... Basta, por favor, basta... dijo sollozando, mientras se reclinaba indefensa sobre la almohada. Struan trat de recobrar el aliento. Ahora vas a decir que sientes haberte marchado sin mi permiso. Vamos, dilo! Las congestionadas nalgas de May-May se tensaron, esperando un nuevo azote. Pero Struan no alz la mano. Saba que el temperamento de un animal de raza poda aplacarse, pero nunca ser dominado por completo. Vamos, cuento hasta tres! S, s, lo siento. Me haces dao, me haces mucho dao... dijo ella, llorando mansamente. Se levant l del lecho, coloc su antebrazo bajo la luz y examin el mordisc. Los dientes de MayMay haban penetrado profundamente en la carne y la sangre escapaba por la herida. Ven aqu dijo l, serenamente. May-May no se movi, sino que sigui llorando. Struan repiti la orden con voz tan autoritaria como un latigazo, por lo que May-May se levant sobresaltada y se acerc a l, bajndose las ropas y con los ojos enrojecidos por el llanto. Extendi Struan el antebrazo sobre la mesa, limpi la sangre con un pauelo y verti luego brandy sobre las mordeduras. A continuacin encendi una cerilla y se la dio a ella. Quema las heridas, una por una le orden. No! Qumalas! repiti Struan. La mordedura humana es tan ponzoosa como la del perro rabioso.

Aprisa! La operacin exigi tres cerillas, y cada vez May-May lloraba un poco, espantada por el olor a carne quemada, si bien mantena con firmeza la mano que sostena la cerilla. Cuando el msculo rociado de brandy chisporroteaba bajo la llama, Struan haca rechinar los dientes, pero no lanzaba un solo quejido. Cuando todo hubo concluido, Struan verti ms brandy sobre las ennegrecidas heridas, y May-May, mareada, se puso a vomitar en la taza de noche. Struan moj luego una toalla en agua caliente y la pas suavemente por la piel enrojecida de las nalgas de May-May. Despus le lav el rostro y le hizo tomar algunos sorbos de agua caliente para que se enjuagara la boca. La coloc luego sobre el lecho y all la habra dejado de no haberse vuelto May-May, abrazndole. Llor ella con dolor y ternura, y sus lgrimas de arrepentimiento le limpiaron el espritu. Struan permaneci acaricindola y consolndola hasta que ella se durmi. Despus baj al jardn y relev a Brock de su guardia.

Al medioda se celebr otra reunin. Muchos traficantes eran partidarios de marcharse inmediatamente, pero Struan hizo prevalecer su opinin y logr persuadirles para que esperasen hasta el da siguiente. Decidieron trasladarse al edificio de Struan, para mayor seguridad. Los americanos, en cambio, siguieron en las oficinas de Cooper. Cuando Struan regres a sus habitaciones, May-May le recibi cariosamente. Ms tarde durmieron los dos, ya completamente apaciguados. En una ocasin, ambos se despertaron al mismo tiempo, y ella le bes, dicindole con voz soolienta: Tenas razn cuando me pegaste, Tai-Pan. Yo estaba equivocada. Pero procura no pegarme cuando no tengas razn, porque entonces te matar mientras duermes. Pocas horas despus, la calma se interrumpi. Wolfgang Mauss golpe en la puerta de Struan y exclam: Tai-Pan! Tai-Pan! Qu sucede? Rpido, abajo! Al abrir la puerta, Struan oy el confuso rumor de las turbas que irrumpan en la plaza.

CAPITULO VII
Ya os lo advirti mi padre, maldicin! dijo Gorth, volvindose desde la ventana hacia los traficantes y apartndolos mientras avanzaba entre ellos. Han habido otros tumultos antes de ahora dijo Struan. Y sabemos perfectamente que son los mandarines quienes lo ordenan y controlan. S, pero ahora es distinto dijo Brock. No hay por qu preocuparse. No ocurrir nada declar de nuevo Struan. Debajo, la plaza se hallaba atestada de chinos. Algunos portaban faroles y otros antorchas. Slo unos pocos iban armados y todos lanzaban estentreos gritos. Seguramente hay dos o tres mil amarillos dijo Brock. Y dirigindose al reverendo, aadi: Eh, Wolfgang! Qu gritan esos demonios paganos? Gritan: Muerte a los brbaros! Maldita canalla! apostrof Roach, un hombrecillo con aspecto de gorrin, cuyo mosquete era ms alto que l. Mauss volvi a mirar a la muchedumbre, con el corazn latindole fuertemente y las sienes cubiertas de sudor. Ha llegado la hora, Seor? Es la hora del martirio? , pens mientras observaba a las turbas. Ir a hablarles, a predicar entre ellos las enseanzas de nuestra religin dijo al fin Mauss, roncamente, deseando el sacrificio, pero espantado por lo que ste entraaba. Estimable idea, seor Mauss afirm con plcido sarcasmo el indio Rumajee, mientras examinaba alternativamente a la turba y al reverendo. Creo que estn dispuestos a acogerle con gran simpata. Struan advirti el sudor que baaba el rostro de Mauss, intensamente plido, y le cerr el camino cerca de la puerta, mientras deca: No, Mauss, no har usted tal cosa. Ahora es el momento, Tai-Pan. No comprar usted su salvacin de un modo tan fcil, reverendo insisti Struan. Quin es. usted para juzgarlo? replic Mauss, y trat de apartar a Struan, que se mantuvo firme. Yo afirmo que a la salvacin slo se llega por un camino muy largo y difcil dijo suavemente Struan. Por dos veces haba visto la misma predisposicin en el reverendo. Fue siempre antes de entrar en batalla con los piratas y luego, cuando la lucha estaba en su apogeo, Mauss arroj sus armas al suelo y avanz hacia el enemigo con expresin de xtasis, en busca de una muerte deliberada. La paz del Seor es... es difcil de hallar tartamude Mauss, contento de que le detuvieran y culpndose interiormente por ese gozo. Yo quera... Ya est bien, Mauss. Nos sabemos de sobra eso de la salvacin del alma afirm Masterson, el cual junt las manos y fingi una oracin. Seor, lbranos de los paganos. S, en eso estamos de acuerdo, verdad? Mauss se contuvo a duras penas. Ante Struan se senta, una vez ms, con el alma desnuda, pues ste haba vuelto a sondear profundamente en su espritu. S..., creo que... que tiene razn tartamude el reverendo. Adems, si le perdemos, quin seguir predicando a los paganos? afirm Struan, decidido a

vigilar a Mauss, para evitar que cometiera una torpeza. Yo me pregunto qu valor tendra arrojar un valioso cristiano a los lobos asegur Masterson, sonndose las narices con los dedos. Ese hatajo de truhanes merece ser azotado hasta la muerte, en lugar de recibir sermones. Estoy seguro de que se trata de un ataque real. Vamos a tener que orar de verdad. Ahora Masterson se vuelve atrs-replic Roach, desde el otro extremo de la estancia. Quin demonios te habla a ti? inquiri Masterson, irritado. Estaba hablando con el reverendo y con el Tai-Pan. Oiga, Mauss, creo que sera acertado que usted elevara una plegaria por nosotros. Al fin y al cabo, somos buenos cristianos, por todos los cielos! Mauss se sec el sudor de la frente. Oh, Seor Dios nuestro! rez para sus adentros. Dame tu paz; envame discpulos y misioneros a fin de que pueda depositar en ellos mi carga. Y te bendigo por enviarme al Tai-Pan, que es mi conciencia y que cuida de m. Gracias, Tai-Pan aadi luego Mauss, humildemente. La puerta se abri de improviso y un nuevo grupo de traficantes irrumpid en la estancia. Todos iban armados y sus rostros expresaban gran alarma. Qu demonios est ocurriendo?inquiri uno. No lo sabemos contest Roach. Reinaba la calma, y de pronto, empez el alboroto. Apostara la cabeza a que ya no volveremos nunca a ver al pobre Eliksem. El infeliz debe de tener a estas horas un buen tajo en la garganta asegur Masterson, empuando con fuerza el mosquete. Estoy seguro de que de esta noche no pasamos. Vamos, cllese, por favor rog Roach, bastante impresionado. Gorth se encamin hacia la puerta y dijo: Traer a mis muchachos y mandaremos a esos amarillos al infierno. Alto! exclam Struan, con acento terminante. Todava no nos han hecho dao alguno. Qu pretendes, Gorth? Acaso te asustan unos pocos chinos vociferantes? Gorth enrojeci intensamente y avanz hacia Struan, pero Brock se interpuso en su camino. Vete abajo, hijo orden. Monta guardia en el jardn, y al primer chino que ntrenle vuelas la asquerosa cabeza. A duras penas control su clera el irascible Gorth, que al fin abandon el jardn. Cuando lo hubo hecho, todos volvieron a hablar atropelladamente. No est bien que irrites al muchacho, Dirk dijo Brock, al tiempo que se servia un jarro de cerveza negra y se lo beba vidamente. Bien pudo haberte dado una paliza. Quin sabe! De lo que no hay duda es de que necesita aprender mejores modales. Perdone, seor Struan dijo Rumajee. Hay centinelas en la puerta trasera? S. Estn tres de mis hombres. Son capaces de aguantar contra un ejrcito de esa. chusma. Se inici una discusin entre los trancantes, y, al fin, Roach dijo: Estoy de acuerdo con Gorth. Debemos abrirnos paso a la fuerza inmediatamente. Lo haremos, si es necesario asegur Struan. Desde luego convino Brock. Llevarlo a cabo en este mismo momento sera precipitar los acontecimientos. Esperemos en guardia hasta la noche. Tal vez para entonces se hayan marchado. Y si no lo hacen? No ser entonces demasiado tarde?

No. Entonces correr bien la sangre. Enviar a tres de mis hombres a nuestra lorcha con orden de que la lleven al centro del ro y disparen manifest Brock. All hay un can con balas de cinco kilos. Struan se ech a rer. Creo que el seor Brock bien merece un voto de confianza manifest. Por todos los santos, seor Brock, es usted un genio! exclam Masterson. Tres hurras por el seor Brock! Los traficantes dieron los vivas correspondientes y Brock sonri ampliamente. Gracias, gracias, muchachos dijo. Y ahora ser mejor que nos echemos a dormir un poco. Hay quien vigila, y por el momento nos hallamos seguros. Gott in Himmel! exclam Mauss, sealando por la ventana, con los ojos muy abiertos. Miren eso! Una larga procesin de chinos con faroles y timbales estaba llegando a la plaza desde Hong Street. Los precedan un grupo de abanderados con ltigos, que abran paso entre la muchedumbre. A la cabeza de la procesin iba un hombre que luca una amplia faja sobre la tnica. Esta era lujosa, pero el individuo iba descalzo y sin sombrero, y de sus miembros colgaban gruesas cadenas, que le obligaban a avanzar trastabillando. Ira del cielo! exclam Struan. Ese es Ti-sen! La procesin lleg al centro de la plaza y se detuvo all. Integraban el desfile todos los mercaderes Co-hong, con excepcin de Jin-qua. Sus sombreros aparecan sin los botones indicadores de su rango. Los mercaderes permanecieron inmviles, evidentemente agobiados por el temor. La multitud comenz a mofarse y a proferir insultos, hasta que el jefe de los abanderados, un soldado corpulento y de negra barba, golpe un gran gong y la turba qued en silencio. A continuacin penetr en la plaza un palanqun descubierto, al que escoltaban abanderados a caballo delante y detrs. Sentado en la silla de mano y vestido con la tnica gris y escarlata de ceremonias, se hallaba Hipia-kho, el Hoppo imperial. Este era un obeso mandarn manch, casi carente de cuello, que llevaba en la mano el abanico imperial, smbolo de su cargo. El abanico era de marfil y tenia incrustaciones de jade. Depositaron la silla del Hoppo en el centro de la plaza, y el jefe de los abanderados dio una orden. Todos los que estaban en la plaza hicieron tres profundas reverencias y permanecieron inmviles. El Hoppo desenroll a continuacin un pergamino, y a la luz de un farol que sostena un soldado comenz a leer en voz alta y aguda. Qu est diciendo? inquiri Brock a Mauss. Miren, ah tienen al viejo How-qua dijo Masterson, riendo. Est temblando. Por favor, cllese. No puedo or bien, hein? protest Mauss, quien se acerc ms a la ventana. Los dems permanecieron en silencio. Es un edicto del emperador dijo rpidamente el reverendo. Y el traidor Ti-sen, nuestro antiguo primo, deber ser encadenado y enviado a nuestra capital para dar cumplimiento a la pena de muerte... No oigo ahora, hein? Un momento... El lamentable tratado al que se dio el nombre de Convencin de Chuenpi, que l firm sin nuestro consentimiento, queda revocado. Se ordena a los brbaros que abandonen nuestro reino, y Cantn y Hong-Kong, bajo pena de muerte inmediata... No puedo creerlo dijo Roach.

Cllese de una vez! Cmo, si no, va a or Wolfgang? Mauss sigui escuchando con toda atencin la aguda parrafada del mandatario chino. Se nos ordena que nos vayamos dijo. Debemos pagar tambin una indemnizacin por los perjuicios que hemos causado. No habr comercio sino bajo las Ocho Reglas, y se ordena a la reina Victoria que se presente vestida de luto en Cantn... Parece que se pone a precio nuestras cabezas. Como muestra de nuestro imperial disgusto, el criminal Ti-sen ser castigado pblicamente y sern confiscadas todas sus propiedades. Temed mi orden y obedeced temblando! El capitn de los soldados se acerc a Ti-sen, y con el ltigo que empuaba seal hacia el suelo. Tisen, con el rostro intensamente plido, se arrodill. El capitn alz el flagelo y lo descarg sobre las espaldas de Ti-sen una y otra vez. No se oa en la plaza otro ruido que el restallar de los latigazos. El condenado cay boca abajo, y el soldado sigui propinndole fuertes azotes. No es posible dijo Masterson. Si hacen esto a Ti-sen, por todos los santos, nosotros estamos tambin sentenciados. Bobadas! Podemos tomar toda China en cuanto nos lo propongamos. Brock rise sordamente. Puede saberse qu es lo que le hace tanta gracia, hein? pregunt Mauss, con impaciencia. Esto significa guerra de nuevo, y me alegro de ello. Ves, muchacho? dijo Brock, mirando burlonamente a Struan. Ya te lo dije. Nada se gana con hacer tratados benignos con esta gentuza. Tengo la impresin de que es una maniobra replic Struan con calma, aunque interiormente se hallaba perplejo por lo que estaba presenciando. Ti-sen es el hombre ms rico de China. Seguramente el emperador ha hallado en l una cabeza de turco, y al tiempo que salva su prestigio, se apodera de las riquezas de Ti-sen. Al diablo t y tus decisiones! exclam Brock, que ya no pareca estar divertido. El caso es que, concluido el tratado, el comercio ha terminado, lo mismo que Hong-Kong. Y t tambin has terminado. Te equivocas por completo, Tyler. Hong-Kong slo acaba de nacer asegur Struan. An pueden suceder muchas cosas. S, entre ellas, la guerra, por todos los infiernos. En tal caso, dnde est la base para la flota? Macao es inservible, como siempre lo ha sido. Forma parte del continente, y los chinos pueden caer encima en cuanto quieran. No ocurre lo mismo con nuestra isla, sobre todo si la Armada la protege. Yo les aseguro que sin Hong-Kong estamos perdidos. Sin l no podremos lanzar otra campaa contra el Norte, ni proteger los puertos o establecimientos que fundemos en el futuro. Me oyes, Tyler? Hong-Kong es la llave de China. Yo s mucho acerca de islas fortificadas replic Brock, entre las voces de aprobacin de los dems traficantes, que se mostraban de acuerdo con Struan. Hong-Kong no es la nica isla de que disponemos. Chu-Shan es mejor. No puede protegerse a Chu-Shan del mismo modo que a Hong-Kong afirm Struan. En esa isla rida y deshabitada, como t la calificas, est nuestro futuro. Quin sabe! dijo Brock, con tono de disgusto. Ya veremos si es cierto. De todos modos, no sers t quien disfrute de la isla. Yo me quedar con la loma, porque t ya no tienes nada que hacer all. No ests tan seguro replic Struan, al tiempo que miraba de nuevo a la plaza.

El ltigo segua cayendo sobre las espaldas del condenado. Struan compadeci a Ti-sen, que estaba sufriendo las consecuencias de una situacin que no haba creado. Ti-sen no solicit el puesto de plenipotenciario, chino, sino que tuvo que aceptarlo por la fuerza. Haba cado en la trampa de la poca en que viva, como el mismo Struan y como Longstaff, Brock y el Hoppo, que ya no podan retroceder, una vez que se haba dado el primer paso. El resultado sera tan inexorable como lo era el ltigo. Se iniciara un ataque contra Cantn, como ya haba ocurrido anteriormente. En primer lugar caeran los fuertes y las cercanas de la ciudad, y luego se amenazara a sta. No habra necesidad de capturarla, ya que Cantn pagara un rescate antes que ser destruida. Luego, cuando llegase el verano, las fuerzas inglesas navegaran otra vez hasta las bocas del ro Pei-Ho, y de nuevo, el emperador, atrapado, tratara de firmar la paz. El tratado seguira en pie porque estaba bien concebido. Luego, con el correr de los aos, los chinos abriran poco a poco sus puertos voluntariamente, al ver lo mucho que los ingleses podan ofrecerles: justicia, libertad y el sentido de la propiedad. Los chinos, en general, desean lo mismo que nosotros pens Struan. Juntos podemos trabajar en beneficio de todos, y tal vez les ayudemos a expulsar a los tiranos manches. Eso es lo que puede ocurrir si contina en vigor el tratado. Tengamos paciencia; seguiremos el juego a los chinos segn sus propias reglas y a su usanza, midiendo el tiempo no por das o aos, sino por generaciones, si se hace necesario. Y siempre, desde luego, que podamos comerciar mientras esperamos. Sin el comercio, el mundo volver a ser lo que fue siempre: un infierno donde slo imperan el brazo ms fuerte o la espada mejor templada. Los dbiles nunca dominarn el mundo, cierto; pero al menos la ley podr protegerles para que subsistan como los dems seres. Cuando Ti-sen hubo recibido un centenar de golpes, el capitn lo levant del suelo. La sangre le corra por el rostro y el cuello, y su tnica apareca en la espalda completamente ensangrentada. La turba profera injurias y se mofaba a gritos de l. Uno de los abanderados hizo sonar el gong, pero continuaron las vociferaciones. Los soldados arremetieron entonces contra la multitud, descargando mandobles y lanzadas. Se oyeron algunos lamentos y la turba retrocedi rpidamente, al tiempo que volva a reinar el silencio. El Hoppo, con ademn imperioso, seal hacia el jardn. Levantaron su palanqun, y los abanderados le abrieron paso con sus ltigos en direccin adonde se hallaban los traficantes. Vengan dijo Struan a Mauss y Brock. Los dems estn atentos, por si se inicia un ataque. Struan se encamin hacia el jardn, seguido de cerca por Brock y el reverendo. Ests mal de la cabeza? inquiri Brock. Nada de eso. Al llegar a la puerta del jardn, esperaron mientras los abanderados y el palanqun se acercaban. El Hoppo permaneci en su silla de mano y se dirigi a ellos con tono autoritario. Ordena que aceptemos una copia del edicto imperial, seor Struan dijo Mauss. Dgale que no estamos ataviados con traje de ceremonia. Un acto tan importante debe ser realizado con el atuendo que exige tan alta ocasin. El Hoppo escuch y pareci quedar perplejo. Despus de un momento de silencio, volvi a hablar. Est diciendo tradujo Mauss: Los brbaros no tienen ceremonial y son despreciables. Sin embargo, el Hijo del Cielo tiene clemencia con todos aquellos que le temen. Una delegacin deber venir

a mi palacio a la Hora de la Serpiente. Qu hora es esa? inquiri Brock. Las siete de la maana respondi Mauss. No vamos a caer en esa trampa como unos inocentes dijo Brock. Contstele que se vaya al infierno. Un momento intervino Struan. De acuerdo con las Ocho Reglas, no se nos permite entrevistarnos directamente con el Hoppo, sino que debemos recibir los documentos por medio de los Co-hong aqu mismo, en el Establecimiento. La Hora de la Serpiente es demasiado pronto. Struan mir al cielo, que comenzaba a clarear. Cundo es las once de la noche? inquiri. La Hora de la Rata contest Mauss. Entonces dgales que recibiremos aqu el documento, de manos de los Co-hong, con la debida ceremonia, a la Hora de la Rata, maana por la noche. Un plan muy astuto, Dirk asegur Brock. As tendremos tiempo de sobra para prepararles una buena matanza. Mauss volvi a escuchar al Hoppo. Ahora dice manifest que el Co-hong nos entregar el edicto a la Hora de la Serpiente, y que los brbaros ingleses debern abandonar el Establecimiento a la Hora de la Oveja, es decir, a la una de la tarde, hoy mismo. Dgale que la una de hoy no es plazo suficiente. Mejor ser a la Hora de la Oveja maana. Contesta ahora que deberemos evacuar el Establecimiento a las tres de la tarde de hoy, Hora del Mono, y que nuestras vidas quedan garantizadas hasta ese momento, en que podremos salir sin sufrir dao alguno. Dgale que a la Hora del Mono, pero maana. El Hoppo contest a Mauss y luego dio una orden tajante. Levantaron el palanqun y la comitiva volvi a desfilar de nuevo. Ha dicho que debemos marcharnos hoy a la Hora del Mono, las tres de la tarde. Maldito sea! exclam Struan, lleno de ira. La procesin enfilaba hacia Hog Street. Uno de los abanderados empuj a Ti-sen detrs de la silla de mano del Hoppo, y como cayera al suelo, le azot mientras la multitud segua injurindole. Los abanderados que quedaron en la plaza se dividieron en dos grupos. Uno se aproxim al edificio de Struan, cortando el paso hacia Hog Street, y el otro mont guardia hacia el Oeste. De esa forma, el edificio quedaba cercado. Por qu tratabas de alargar el plazo? Sabes muy bien que si el Hoppo concede un plazo prolongado, su vida corre peligro, como ha ocurrido con Ti-sen. Tanta importancia tiene que nos quedemos otra noche? De todos modos, la mayora de nosotros nos vamos hoy para asistir a la venta de tierras en Hong-Kong. Ira del cielo pens Struan, reconociendo que Brock tena razn. Cmo podra yo esperar por la plata? Dime, tenas alguna razn especial? insisti de nuevo Brock. No, en absoluto contest Struan. Pues yo creo que debes de tener un motivo manifest el traficante, y volvi a entrar en el

edificio.

Justamente a la Hora de la Serpiente, el cuerpo completo de los Co-hong lleg a la plaza, escoltado por cincuenta abanderados que percutan gongos y timbales. Los centinelas que montaban guardia en la plaza les dejaron pasar y luego volvieron a interceptar el paso. De nuevo se notaba la ausencia de Jin-qua, pero su hijo How-qua, el principal de los mercaderes Co-hong, estaba all. How-qua era un hombre de edad mediana, gordinfln, que siempre estaba sonriendo. Hoy, sin embargo, pareca hallarse sumamente atemorizado, y en su turbacin casi dej caer el enrollado pergamino del edicto imperial, que estaba atado con una cinta roja. Sus compaeros, los dems Co-hong, no parecan estar mucho ms tranquilos. Struan y Brock, vestidos con sus mejores galas, esperaron a la comitiva en el jardn. Struan se haba afeitado cuidadosamente, y Brock se hizo recortar y peinar la barba. Ambos llevaban grandes flores en los ojales de las solapas, pues estaban persuadidos de que su aspecto poda influir en el curso de la ceremonia. Tienen razn dijo Brock, y lanz una risa destemplada. Struan y yo recibiremos ese maldito edicto, y si no actuamos debidamente, "tal vez nos quemen como a ratas en la ratonera, sin concedernos siquiera el plazo estipulado. La comitiva de los Co-hong se detuvo ante la puerta. Mauss la abri y Struan y Brock traspusieron el umbral. Los abanderados les miraron eramente. Los dos traficantes britnicos saban muy bien la recompensa que se ofreca por sus cabezas, pero no dieron muestras de estar atemorizados, pues haban ordenado que les cubrieran los otros comerciantes con sus fusiles desde las ventanas del edificio. Tambin el can de la lorcha de Brock, situada en medio del ro, apuntaba hacia la plaza. El capitn de los abanderados habl acaloradamente, haciendo ademanes con el ltigo. Dice que vayamos a recoger el edicto tradujo Mauss. Struan se limit a quitarse el sombrero y a extender la mano, despus de lo cual sigui inmvil en el mismo sitio. El Hoppo dijo que nos iban a entregar el edicto. Que cumplan la orden contest, con la mano extendida. Mauss tradujo al chino, y tras un breve momento de indecisin, el capitn grit algo a How-qua, quien avanz apresuradamente y entreg a Struan el enrollado documento. Inmediatamente, Struan, Brock y Mauss se quitaron de nuevo las chisteras y lanzaron un estentreo grito: Dios salve a la Reina! Al or este grito, Gorth prendi una serie de cohetes que haban dispuesto en el jardn. Los Co-hong retrocedieron amedrentados, y los abanderados extrajeron sus arcos y flechas, pero Struan y Brock, con gesto solemne, permanecieron totalmente quietos, manteniendo sus sombreros en alto. Los cohetes, al estallar, llenaron de humo el jardn. Cuando cesaron las explosiones, ante el espanto de los Co-hong que entendan ingls, Mauss, Struan y Brock gritaron:

Dios confunda a los malditos manches! Desde el interior del edificio se oyeron tres vtores coreando las palabras de los tres traficantes. El capitn de los abanderados avanz con gesto amenazador y habl violentamente a Mauss. Pregunta qu significa todo esto, Tai-Pan. Contstele lo que le he dicho. Mauss, en un sonoro y perfecto mandarn, contest: Esta es nuestra costumbre en las ocasiones solemnes. No todos los das se tiene la oportumdad de recibir un documento tan importante. Struan, que conoca el odio de How-qua por los manches, le gui un ojo disimuladamente. El capitn lanz una maldicin y orden a los Co-hong que se retirasen. Obedecieron stos, pero sintindose ya envalentonados. Brock lanz una carcajada estentrea y las risas se extendieron por todo el edificio, hacindose eco en el otro extremo de la plaza, donde estaba el edificio de los americanos. En las ventanas de las oficinas de Struan apareci una bandera de Gran Bretaa, que alguien agit gozosamente en el aire. Bueno, ahora ms vale que nos preparemos para abandonar el lugar dijo Brock. De todos modos, lo hemos pasado esplndidamente. Struan no contest. Entreg el edicto a Mauss y le dijo: Haga una fiel traduccin de cuanto se dice aqu, Wolfgang. Despus de esto, regres a sus aposentos. Ah Gip le abri la puerta, inclinse profundamente y regres a la cocina. May-May estaba vestida, pero se hallaba tendida sobre la cama. Qu ocurre, May-May? Ella le mir furiosamente, se volvi, levant sus vestidos y dej al descubierto las enrojecidas nalgas. Esto es lo que ocurre! contest ella, entre burlona y colrica. Mira lo que has hecho, brbaro bestial. Tengo que estar constantemente de pie o tendida boca abajo. Pues ponte como ests ms cmoda replic Struan, sentndose con gesto preocupado en una silla. May-May se baj la ropa y salt rpidamente de la cama, acercndose a l. Por qu no te res? Cre que la broma te iba a hacer gracia dijo. Lo siento, chiquilla, pero tengo demasiadas preocupaciones. Struan hizo una sea a Ah Gip, que haba entrado en ese momento en la habitacin, y le dijo: T vas afuera, Ah Gip, oyes? Cuando la criada hubo salido de la estancia, Struan cerr la puerta con llave. May-May se arrodill junto al hogar y atiz el fuego con una vara. Tenemos que marcharnos a las tres dijo Struan. T dijiste que queras permanecer en el Establecimiento hasta maana. Cmo haras para quedarte? Me escondera replic ella. Lo hara en... en una pequea habitacin del techo. En el desvn? Eso es. Acaso deseas permanecer aqu? Crees que buscarn en el edificio cuando todos se hayan ido?

Me parece muy arriesgado quedarse, Tai-Pan. Pero dime, te parece que los abanderados creern que nos hemos marchado? Esos cerdos nunca son de fiar contest May-May, y lanz un certero salivazo al fuego. Cuntas veces te he dicho que no escupas! dijo, irritado, Struan. Y yo te he dicho otras tantas veces que es una costumbre china muy saludable, Tai-Pan. Si uno no escupe puede enfermar. Cuanto ms fuerte se carraspea, ms atemoriza uno al venenoso dios del escupitajo pernicioso. Eso es una estupidez, y el hbito no puede ser ms repugnante. Aeey yah! exclam May-May, con impaciencia. Acaso ya no me entiendes ni siquiera cuando hablo en ingls? A veces me pregunto por qu me molesto en explicar nuestras sabias costumbres chinas a un brbaro como t. Pero dime, por qu deseas que nos escondamos aqu? No puedes ignorar el peligro que corremos si no nos marchamos con los dems. Si los abanderados me descubren ya puedo prepararme. Por qu escondernos? Entonces, Struan cont a May-May lo de la plata de Jin-qua y la lorcha donde sera embarcado el metal precioso. Veo que tienes una gran confianza en m, al contarme eso replic May-May, con seria expresin. As es. Qu piensas ofrecer a Jin-qua, a cambio? Determinadas concesiones en los negocios. Desde luego; pero, qu ms? Slo eso. Se produjo un silencio. Jin-qua es un hombre inteligente. Estoy segura de que no lo hara slo por un simple trato comercial musit ella. Si yo fuera Jin-qua te pedira todo lo que fueras capaz de conceder. Absolutamente todo. Qu pediras t? May-May contempl las llamas y se pregunt qu dira Struan si supiera que ella era nieta de Jin-qua, es decir, la segunda hija de la quinta esposa de How-qua. Tambin pens qu razn poda haber para que le hubieran prohibido decrselo a Struan, so pena de quedar borrada para siempre de las listas ancestrales de la familia. Era extrao, se dijo, y experiment un escalofro al pensar que podan excluirla de esas listas, ya que eso significaba que no slo ella, sino tambin sus descendientes quedaran privados de la mutua proteccin que constitua la fortaleza de la sociedad china. Esta era como una roca inconmovible, el nico elemento que en cinco mil aos de historia y civilizacin haba demostrado ser realmente valioso. Preguntse igualmente May-May la razn por la que la haban entregado a Struan. Segunda hija de quinta madre le dijo su padre cuando ella cumpli los quince aos. Mi ilustre padre te ha concedido un gran honor. Sers entregada al TaiPan de los brbaros. May-May qued aterrada. Nunca haba visto un brbaro, y se lo imagin con espantoso aspecto, sucio y con costumbres canbales. Llor entonces, suplicando piedad. Luego le ensearon a Struan cuando ste se hallaba con Jin-qua. El gigantesco occidental la asust, pero al menos pudo ver que no tena aspecto repulsivo. De todos modos, an hubiera preferido casarse con un chino.

Su padre, sin embargo, se mostr inconmovible, y slo le dio una alternativa: Obedece, o abandona esta casa para siempre, le dijo. As, pues, tuvo que ir a la casa de Struan, en Macao, con instrucciones de complacerle en todo lo que l quisiera. Hubo de aprender su brbaro lenguaje y procur ensear a Struan costumbres chinas sin que l se diera cuenta. Una vez al ao, Jin-qua y su padre enviaban a alguien que tomaba nota de sus progresos y le daba noticias de la familia. Ciertamente, es muy extrao sigui pensando May-May. No fui enviada como espa, sino para ser la concubina de Struan, y estoy segura de que ni mi padre ni mi abuelo haran eso por un motivo trivial, ms an siendo yo de su misma sangre. Acaso no he sido siempre la nieta favorita de Jin-qua? Es demasiado dinero dijo ella, por fin, evitando contestar la pregunta. Tanto, que aterra pensar que est todo depositado en un sol lugar. Es una gran tentacin. Un pequeo golpe y diez o veinte generaciones de una familia quedaran enriquecidas. Qu tonta he sido al tener miedo del Tai-Pan. Es un hombre como los dems, y es mi seor pens la muchacha. S, es muy hombre, y yo ser pronto su Tai-tai para siempre. Se inclin ella profundamente y aadi: Es un gran honor que hayas confiado en m. Siempre te encomendar; a los hados, Tai-Pan. Me has proporcionado una gran alegra, pues cualquiera hubiera pensado en robar ese dinero, cualquiera. Y t lo sabes, Tai-Pan. Cmo actuaras t, para quedarte con la plata? Mandara a Ah Gip al Hoppo replic May-May, y volvi a remover el fuego. Por un cincuenta por ciento del dinero, l desobedecer al emperador y te dejar permanecer aqu, en secreto, hasta que llegue la lorcha. Luego te permitir subir, pero cuando ests en medio del ro, mandar detener la nave y har que te degellen. Despus l obrar por su cuenta; me quitar mi parte y me obligar a ser su concubina. Sucio puerco! Ni por todo el t de China lo hara! Sabes que es casi impotente? Qu dices? inquiri Struan, que estaba sumido en sus propios pensamientos. Todo el mundo lo sabe manifest ella, con gesto de convencimiento. Tiene que acostarse con dos muchachas a la vez. Mientras una juega con l, la otra acta. Adems, tambin dicen que duerme con animales; patos, sobre todo, y que usa enormes postizos, porque es muy poca cosa. Haz el favor de no hablarme de esas porqueras! No son porqueras. Todo el mundo lo sabe-asegur May-May, haciendo oscilar su hermosa cabellera negra. No termino de entenderte, Tai-Pan. Te extraan las cosas ms corrientes. Hay muchas gentes que recurren a artificios para proporcionarse satisfaccin o para aumentar su potencia. Ingieren comidas determinadas, e incluso medicinas. Si alguien es muy poca cosa, har bien en tratar de aumentar de dimensiones, para poder as complacer ms a su mujer. Pero ese cerdo no lo hace para causar placer, sino, al contrario, para provocar dolor. Basta, ira del cielo! Cllate de una vez! May-May le mir en silencio, y su ceo se frunci levemente. Son todos los europeos como t, Tai-Pan? inquiri. Acaso a ninguno le gusta hablar claramente de estos asuntos de hombres y mujeres? Hay ciertas cosas de las que es mejor no hablar, y eso es todo.

La muchacha movi negativamente la cabeza. Ests equivocado asegur. Es muy conveniente hablar de ello. De qu otra forma se puede aprender? El hombre es hombre, y la mujer es mujer. El uno tiene que aprender del otro. Te disgusta acaso hablar de comida? Por qu, entonces, tiene que disgustarte hablar de estas cosas, que son igualmente otro alimento para el cuerpo? Los ojos de May-May contemplaron maliciosamente a Struan de arriba abajo. Luego, la muchacha aadi, imitando a los otros chinos: Sin embargo, el amo Tai-Pan gusta mucho mucho jugar. Juega mucho mucho, pero no habla, cierto? Son todas las muchachas chinas como t, May-May? inquiri l, sin poder reprimir una sonrisa. S, la mayora contest ella tranquilamente. Son como yo, pero no tan buenas. May-May termin por lanzar una carcajada. Eres modesta replic Struan. Al demonio con esa clase de modestia. Yo soy sincera, Tai-Pan. Los chinos somos sinceros. Por qu no haba yo de apreciar mis cualidades? T tambin eres algo especial, y me gusta decrtelo. Sera estpido no hacerlo. La muchacha se puso en pie, abri la puerta y susurr algo a Ah Gip. Esta se alej arrastrando los pies por el pasillo, y May-May volvi a colocarse junto al fuego. A dnde la has enviado? A que nos busque un lugar para ocultarnos. De eso me encargar yo. Ella lo har mejor que t. Primero comeremos, y luego decidiremos acerca de Brock. Qu tenemos que decidir sobre Brock? Estoy segura de que no dejar que te escondas y permanezcas tan tranquilo, no crees? Ya he decidido lo que voy a hacer con l asegur Struan, sonriendo ampliamente. Eres una muchacha singular, May-May, muy singular. Lo suficiente como para que me hagas tu Tai-tai, o tu Dama Suprema, de acuerdo con vuestras costumbres? Eso lo decidir cuando haya llevado a cabo tres cosas. Cules? En primer lugar, deber tener a buen recaudo la plata en el China Cloud. Luego? La segunda es hacer de Hong-Kong un lugar totalmente seguro para nosotros. Y la ltima? An no lo s muy bien. Debers tener un poco de paciencia. Te ayudar en las dos primeras tareas, pero no en la ltima. Si bien es cierto que soy china, y que los chinos somos muy pacientes, tambin es verdad que soy mujer. As es replic l, tras unos instantes de silencio.

CAPITULO VIII
Struan se hallaba en su despacho privado de la planta baja, escribiendo una carta a Robb. Eran casi las dos de la tarde. En el exterior, los traficantes, junto con sus empleados, cules y sirvientes, iban trasladando sus pertenencias desde los edificios que haban ocupado hasta sus lorchas. El Hoppo haba retirado la orden que concerna a los criados, y stos podan permanecer hasta la Hora del Mono las tres de la tarde, en que el Establecimiento debera quedar desocupado. Los abanderados seguan an en la plaza, impidiendo el acceso al edificio de los norteamericanos. Termin Struan de escribir la misiva y la cerr con lacre, que sell con su anillo. Deca en la carta a Robb que no se preocupara, que regresara con buenas nuevas a Hong-Kong. Para el caso de que sufriera un retraso, Struan aconsejaba a Robb que asistiera a la subasta de tierras, donde debera comprar los terrenos que ambos haban convenido. Sobre todo, le orden adquirir la loma a cualquier precio. Fuera cual fuese la apuesta de Brock, Robb debera ofrecer siempre un dlar ms. Por ltimo, reclinse Struan contra el respaldo de su asiento y se restreg los ojos, fatigados debido a la falta de sueo, y comenz a recapitular de nuevo su plan, procurando hallar los puntos dbiles del mismo. Como ocurra en todos los proyectos en que intervenan otras cosas, con sus posibles reacciones, aqul se hallaba un tanto basado en la suerte. Pero Struan confiaba en sus hados, que nunca le haban abandonado. El gran reloj de pared, que perteneciera al abuelo de Struan, dio dos campanadas. Struan se puso en pie y se encamin hacia donde los criados se hallaban cargando los enseres del edificio, vigilados por los empleados portugueses. Ya casi hemos terminado, seor Struan dijo Manuel de Vargas, un portugus ya maduro, de piel aceitunada, pelo canoso y grave continente. Llevaba once aos en la Noble Casa y era el empleado principal. Antes de eso, Vargas haba tenido su propia Compaa, con sede en Macao, pero fue incapaz de competir con los comerciantes britnicos y americanos, y tuvo que buscar empleo. Sin embargo, no les profesaba rencor. Es la voluntad de Dios, dijo sin resentimiento en una ocasin, y junto con su mujer y sus hijos fue a la iglesia a dar gracias a la Virgen por sus bendiciones. Era, como la mayora de los portugueses, fiel, calmoso y contentadizo. Vamos tan rpido como podemos, seor agreg, con gesto cansino. Se encuentra usted bien, Vargas? Un poco cansado, seor, pero una vez que estemos asentados volver a hallarme en condiciones asegur Vargas, moviendo la cabeza. Es malo andar siempre trasladndose de aqu para all. Luego, sealando a un chino que pasaba tambalendose bajo el peso de unos libros comerciales, aadi: Esos son los ltimos libros, seor. Perfectamente. Es ste un da triste, muy triste, seor. Corren rumores desagradables, y tambin rumores absurdos. Qu clase de rumores? Dicen que van a exterminar la colonia de Macao y que nos arrojarn de Oriente de una vez por todas. En cambio, hay quien dice que volveremos dentro de un mes y que los negocios sern entonces mejores que nunca. Incluso se rumorea que hay cuarenta laks de plata en Cantn.

Struan logr mantener la sonrisa en su rostro. Creo que no hay tantos laks ni en toda la provincia de Kuantung asegur Struan. Desde luego. Es una tontera, pero resulta divertido or decir esos disparates. Se dice que la plata fue reunida por los Co-hong como regalo para aplacar la ira del emperador. Una perfecta estupidez. Sin duda alguna. Nadie osara reunir semejante suma en un mismo lugar. Todos los bandoleros que hay en China caeran encima como moscas sobre un pastel, seor. Bien. Tenga esta carta y entregela cuanto antes al seor Robta en persona dijo Struan. Luego vaya inmediatamente a Macao. Quiero que me busque trabajadores de la construccin para tenerlos en Hong-Kong dentro de dos semanas a partir de hoy. Necesito quinientos hombres. S, seor manifest Vargas, y para sus adentros pens cunto tiempo tendra que proseguir con la farsa. Todos saban que la Noble Casa estaba arruinada. Cmo iban a contratar quinientos hombres cuando no haba dinero ni siquiera para comprar las tierras?. Resultar difcil, seor aadi. Tiene que tenerlos dispuestos para dentro de dos semanas, recurdelo. No ser sencillo hallar buenos trabajadores insisti Vargas. Todos los traficantes competirn por conseguir sus servicios, y, adems, el edicto del emperador ha revocado el tratado. Tal vez no quieran ir a trabajar a Hong-Kong. Si se les ofrecen buenos jornales cambiarn de opinin. He dicho que deseo quinientos hombres, de los mejores. Pague el doble, si es necesario. S, seor. Si nosotros no tenemos dinero para pagarles dijo Struan, sonriendo, Brock se encargar de ellos con mil amores. No tiene por qu preocuparse. No me preocupan los trabajadores asegur Vargas, sino la situacin de la firma. No me gustara que la Noble Casa dejase de existir. Lo s. Me ha servido bien, Vargas, y se lo agradezco. Ahora llvese con usted a todos los empleados. Yo me voy con Mauss y mis hombres. Cierro yo la puerta principal, o lo har usted, seor? Hgalo usted mismo, cuando todos los empleados se encuentren a bordo. Muy bien. Dios le acompae, seor. Y a usted tambin, Vargas. Struan cruz la plaza. A su alrededor, los hombres se apresuraban a cargar los ltimos efectos en las lorchas que se encontraban amarradas a lo largo del muelle. A cierta distancia, tambin en el embarcadero, Struan vio a Brock y a Gorth que arrengaban en medio de denuestos a sus marineros y empleados. Algunos de los traficantes ya haban zarpado, y, desde una lorcha que enfilaba corriente abajo, un grupo de empleados salud alegremente a los que an permanecan en tierra. Las gentes del ro, que vivan en sus embarcaciones, observaban desde la orilla las maniobras de las lorchas y gritaban, ofreciendo sus sampnes para remolcar las naves de los traficantes hasta el centro de la corriente, ya que la direccin del viento hara difcil el desatraque de los muelles. La lorcha de Struan tena doce metros de eslora, posea dos mstiles y era una nave bastante cmoda. Mauss ya se hallaba en la popa de la embarcacin. Ya est todo dispuesto, Tai-Pan. Corre el rumor de que el Hoppo se ha apoderado de la mansin

de Ti-sen. En ella haba cincuenta laks en barras de plata. Y bien? Nada, Tai-Pan, hein? Es slo un rumor agreg Mauss, con gesto cansino. Todos mis conversos han desaparecido como tragados por la tierra. Ya volvern, no se preocupe. Adems, tendr muchos chinos para adoctrinar en Hong-Kong manifest Struan, sintiendo compasin por Mauss. La isla es nuestra ltima esperanza, no es cierto? As es. Struan se dirigi muelle arriba. Vio entonces un culi de alta estatura que sala del edificio de los americanos y se una a la multitud que haba en la plaza. Struan sigui al culi, y, al llegar junto a l, le dijo, imitando a los chinos: Oiga, qu hace yanqui as vestido? Condenacin, Tai-Pan dijo Cooper, desde debajo de su enorme sombrero. Es tan malo mi disfraz? No es el disfraz, muchacho; es la estatura lo que le delata. Quera desearle, buena suerte. No s si volveremos a vernos de nuevo. De todos modos, puede usted contar con los treinta das, como ya le dije. Cree que realmente servirn de algo? so lo sabremos seguramente dentro de un mes, no le parece? Mientras tanto, compre ocho millones de libras de t para nosotros. Con qu, Tai-Pan? Con qu acostumbran ustedes a pagar el t? Me lo puede decir? Sin duda somos sus agentes durante los treinta das prximos. Pero no puedo comprar para ustedes, si no dispongo de plata en barras. Ha vendido ya todo su algodn? Todava no. Entonces es mejor que lo haga rpidamente, muchacho. Por qu? Tal vez se produzca una sorpresa. En ese caso perderemos el Independence. Eso sera una verdadera lstima, no es cierto? Espero que usted llegue a un acuerdo con Brock, y pueda construir su Independent Cloud. Quiero darme el gusto de derrotarle con mi barco. Ya veremos, muchacho dijo Struan, con expresin serena. Y ahora preprese a comprar rpido y en grandes cantidades. Ya le indicar el momento oportuno. Ojal se salve de sta, Tai-Pan. Si usted desaparece, todos saldremos perdiendo. Quiz an me tengan mucho tiempo a su lado. Una parte de mi espritu de comerciante desea que usted se arruine. Ms que nadie, es usted quien, desde hace mucho tiempo, retiene el mayor sector del mercado. Ya es hora de que llegue la libertad a los mares. Libertad para los barcos americanos?

Y para todos los dems. Nosotros siempre dominaremos los ocanos, muchacho. Tenemos que hacerlo. El de ustedes es un pas agrcola. Nosotros somos comerciantes y necesitamos el mar. Llegar un da en que nuestro pas dominar el mar. Tal vez entonces nosotros no tendremos necesidad de los mares, porque mandaremos en los cielos. Cooper rise sordamente. No se olvide de nuestra apuesta. Eso me recuerda que he recibido una carta de Aristteles hace pocos das. Solicitaba un prstamo para ir tirando, porque la dama del encargo tiene que esperar hasta el verano, debido a que le salieron algunos granos en la piel. Tenemos tiempo de averiguar quin es la dama, y de trabar conocimiento con ella, incluso en el lecho. No ser as, si se trata de Shevaun. En vez de sangre, tiene hielo en las venas. Le ha vuelto a decir que no, de nuevo? S. No deje de hablarle bien de m, si se presenta la ocasin. Ah, no! No pienso mezclarme en esa clase de negocios. Por encima del hombro de Cooper, Struan pudo ver a Brock y a Gorth, que se acercaban. Cooper se volvi, y, al verlos, dijo: Si los Brock no llegasen a Hong-Kong, usted dispondra del tiempo necesario, no es as? Me est proponiendo un pequeo asesinato? Ese no sera un pequeo asesinato, Tai-Pan, sino uno a gran escala. Ah, buenas tardes, seor Brock. Ya imaginaba que era usted, Cooper dijo Brock, con acento de satisfaccin, y, dirigindose luego a Struan, aadi: Zarpas pronto, Dirk? As es. Ir enseando a Gorth mi popa todo el viaje, camino de Whampoa. Luego, con el China Cloud seguir contemplndola hasta Hong-Kong, como de costumbre. La nica popa que ensear es la suya, dentro de cuatro das, cuando le arrojen a la Crcel de Deudores, donde ya debera estar dijo Gorth, visiblemente disgustado. Vers mi popa todo el camino hasta Hong-Kong, Gorth insisti Struan. No puedes hacer carreras conmigo. Como marino, ni siquiera eres capaz de dirigir un bote. Soy mucho mejor que usted, por todos los infiernos! De no ser por tu padre, seras el hazmerrer de todos los marinos de Oriente. Por mi vida, grandsimo...! Cierra la boca! grit Brock. Saba que a Struan le convena ser insultado gravemente en pblico por Gorth, para as poder retarle a duelo. Por qu molestas al muchacho? Slo estoy poniendo algunas cosas en claro, Tyler. Es mejor que le ensees modales, adems de un poco de artes marineras. Brock procur contenerse. Gorth an no poda enfrentarse con Struan. Pero en un ao o dos, cuando fuera ms astuto, cambiaran las tornas. Hagamos una apuesta amistosa dijo Brock. Cien guineas a que mi muchacho te gana. Apuesto a que llega el primero al mstil de Hong-Kong. Veinte mil guineas de su dinero, y no del tuyo replic Struan, mirando fijamente a Gorth.

Cmo va a pagar? replic ste desdeosamente, mientras Brock maldeca la estupidez de su hijo, que le impulsaba a aceptar semejante apuesta. Si apuesto es porque puedo pagar. Struan se hallaba exteriormente sereno, pero en su interior sentase lleno de gozo. Haban tragado el anzuelo! Ahora, Gorth y Brock navegaran a toda vela hasta Hong-Kong. Veinte mil guineas era una suma respetable, pero insignificante al lado de los cuarenta laks de plata. De ese modo, Brock quedaba eliminado como posible obstculo. Sin embargo, era un juego peligroso. Lleg demasiado lejos con Gorth, y estuvo a punto de que corriera la sangre. Pero no le pareca excesivamente difcil dar muerte a Gorth. De nuevo le agradezco los treinta das dijo Struan, colocando la mano en el hombro de Cooper. Luego, ambos se estrecharon la mano, y a continuacin, Struan dijo a Gorth: Te recibir en el mstil de Hong-Kong! Se encamin Struan hacia su lorcha, que estaba comenzando a largar algunas amarras, y, una vez en la cubierta de la embarcacin, volvise para saludar. Despus, Struan desapareci hacia el puente inferior. Estaremos en contacto, eh, seor Cooper? dijo Brock, quien a su vez se dirigi con Gorth hacia su lorcha. Una vez en la popa del barco, Brock empuj violentamente a Gorth contra la borda y exclam: Rata asquerosa y estpida! Quieres que te corten la garganta de oreja a oreja? Si afrentas a un hombre en estas aguas, ests obligado a luchar, y l tiene perfecto derecho a matarte. Brock dio una bofetada con el dorso de la mano a su hijo, cuya boca comenz a sangrar. Te he dicho una y mil veces que tengas precaucin con ese demonio! Si yo me cuido de l, con ms razn tienes que hacerlo t, por todos los infiernos! Puedo muy bien matarle, padre. Soy capaz de hacerlo. La prxima vez dejar que l te mate a ti, imbcil. Y otra cosa: no te aproveches de la situacin de un hombre. No le golpees cuando est cado. No son esas nuestras reglas. Al demonio con las reglas! Brock volvi a abofetear a Gorth, y aadi: Los Brock respetan esas reglas, y luchan abiertamente. De hombre a hombre. Desobedceme otra vez, y quedas fuera de la Compaa Brock e Hijos. Gorth se limpi la sangre que le manaba de los labios, y con voz ronca, manifest: No vuelvas a pegarme, padre! Las venas del cuello de Brock se tensaron cuando se enfrent con su hijo, como si fuera un enemigo. Pero no, un enemigo no. Slo un hijo que haba dejado de ser un muchacho. Un hijo, llegado el momento, se encaraba con el padre, como lo hacan todos los hijos. Brock comprendi que en caso de luchar ambos correra la sangre, y que el hijo sera expulsado del seno de la familia, si no ocurra otra desgracia mayor. Ninguno de los dos deseaba tal cosa, pero si la situacin llegaba a tal extremo, padre e hijo saban que se convertiran en enemigos mortales. Brock se resenta contra su vastago porque le haca sentir el paso de los aos. Pero le quera porque vea en l al sucesor fuerte y valeroso. Ser mejor que zarpemos rumbo a Hong-Kong dijo al fin Brock. S replic roncamente su hijo, al tiempo que bajaba su guardia con esfuerzo. Pero conviene

que trates a ese condenado de Struan como merece, o la prxima vez actuar a mi manera. Luego, Gorth hizo una sea al contramaestre y dijo a voz en grito: Qu demonios ests esperando? Larga las estachas de una vez, condenado! Adelante! V olvi Gorth a limpiarse la sangre y escupi por encima de la borda. Su corazn an segua latiendo aceleradamente, y pareca lamentar que no hubiera habido una tercera bofetada. Yo le hubiera enseado a no pegarme, por Judas, lo mismo que voy a ensearle algn da quin soy yo a ese hijo de perra de Struan, pens Gorth, lleno de ira. Qu camino vamos a tomar, padre? pregunt luego a Brock, ya que haba diversas rutas para llegar a Cantn, cuyos alrededores estaban constituidos por numerosas islas e islotes. Arrglate solo. Traza t mismo el rumbo dijo Brock, y se dirigi hacia la regala de babor. Sentase viejo y cansado. Record en ese momento a su padre, un fornido herrero que le ense a fuerza de golpes, hasta el da en que cumpli los quince aos. Incapaz de aguantar ms, se revolvi entonces contra su padre, y cuando quiso darse cuenta, se hallaba junto a su cuerpo sin vida. Qu cerca estuve de eso otra vez, Seor pens Brock. Me alegro de que no haya pasado nada, pues no querra perder a mi hijo. No te dejes ganar por Dirk Struan dijo Brock, con voz en la que ya haba desaparecido el rencor. Gorth no contest. Frotse Brock la cuenca del ojo y volvi a colocarse el parche que la tapaba. Mir despus hacia la lorcha de Struan, que estaba ya en el centro de la corriente. No se vea a Struan en el puente de la nave. Un sampn se acerc a la lorcha por la parte opuesta a la que se divisaba desde la embarcacin de Brock. Un grupo de marineros de Struan estaban izando las velas, y cuando stas se tensaron al viento, pudo verse al sampn, que se diriga a tierra, hacia el lugar donde an segua amarrada la lorcha en la que deban embarcar Vargas y los dems empleados. Brock pens que era raro que Struan permitiese a sus empleados rezagarse tanto. S, Dirk estaba actuando muy extraamente desde haca un tiempo.

Struan se hallaba oculto en la cabina del sampn. Cuando ste se aproxim a la popa de la lorcha de Vargas, Struan se ech sobre los ojos el sombrero de culi que llevaba puesto, y se envolvi an ms en la tnica que vesta. El propietario del sampn y su familia parecan no advertir su presencia a bordo. Les haban pagado bien para hacerse los desentendidos. El plan que haban trazado Struan y Mauss era el ms adecuado, dadas las circunstancias. Struan orden a Mauss que se dirigiera cuanto antes al China Cloud, que estaba anclado frente a la isla de Whampoa, a unas trece millas de distancia. Desde all debera enfilar por el corto canal del Norte, y ordenar al capitn Orlov que cargase todas las velas y se dirigiese hacia el extremo de la isla. Llegados a este punto, el China Cloud debera cambiar de rumbo y tomar por el canal del Sur, que conduca hacia Cantn. Struan advirti que era de vital importancia que esta ltima maniobra no fuera vista por Brock. Entretanto, Struan esperaran a la lorcha portadora de la plata, y, luego, por canales tortuosos, se encaminara hacia el extremo sur de la isla, donde tendra lugar el encuentro entre las dos naves, en las cercanas de la Pagoda de Mrmol. Esta era un edificio de setenta metros de altura, fcilmente visble desde las aguas costeras. Por qu hacer todo eso, Tai-Pan? inquiri Mauss, que no estaba al corriente del prstamo hecho por Jinqua. Es muy peligroso. Por qu correr tales riesgos? Espere all, Wolfgang, eso es todo contest Struan, sin dar ms explicaciones.

Cuando el sampn lleg al muelle, Struan recogi algunos cestos que se haba hecho preparar y se encamin por entre la multitud hacia la puerta del jardn. Nadie pareci prestarle demasiada atencin. Una vez dentro del edificio, tir a un lado los cestos y dirigise apresuradamente hacia la ventana del comedor, desde la cual se puso a observar atentamente entre los cortinajes. Su lorcha ya estaba lejos. La de Brock se hallaba en el centro del canal, ganando terreno y con las velas hinchadas por la fuerte brisa. Gorth se hallaba en la popa, y Struan an poda verle dirigindose con rudos ademanes a su tripulacin. Brock estaba en la borda de babor, mirando a las aguas. Por su parte, Vargas acababa de dirigir a los empleados y en ese momento encaminbase de vuelta hacia el jardn. Struan cruz el comedor y subi las escaleras. Desde un rellano, Struan vio cmo Vargas haca una breve comprobacin en la planta baja y luego sala de nuevo del edificio. Oy Struan girar la llave en la cerradura, y, sintindose ms tranqulio, continu subiendo hasta llegar al desvn. Pas cautelosamente por entre una serie de viejos cajones vacos y se encamin hacia la parte anterior de la buhardilla. Hola, Tai-Pan dijo May-May, que apareca vestida con sus espantosos pantalones de culi y la desastrada chaqueta, si bien ahora no llevaba el rostro embadurnado. La muchacha estaba arrodillada sobre un cojn, detrs de unas cajas. Ah Gip se puso en pie, se inclin y luego volvi a tomar asiento junto a un pequeo bulto de ropas y utensilios de cocina. May-May seal a Struan otro cojinillo que haba junto a ella, frente al tablero de juego. Empezamos a jugar? Las mismas apuestas, te parece bien? inquiri la muchacha. Un momento, May-May. Haba un tragaluz en el techo y otro en la pared delantera del edificio. Desde all, Struan poda ver con toda claridad la plaza, donde algunos traficantes disponan con sus empleados los ltimos detalles para la marcha. Me reconociste? pregunt Struan a May-May. Claro que s. Yo siempre te reconocera. Pero creo que nadie ms se habr dado cuenta. Oye, por qu abofete Gorth a su hijo? No s que lo haya hecho. Pues s, le peg dos veces en el rostro. Y qu bofetadas! Las dos nos reamos hasta reventar. Espero que luchen entre s hasta matarse; de ese modo no tendrs que pagarles nada. An sigo pensando que eres un tonto al no haber pagado a algn pirata para que les diera muerte. Sentse May-May sobre el cojn, pero en seguida lanz un juramento, e, incorporndose, se coloc de nuevo de rodillas. Qu ocurre? El trasero. Todava me duele. Lo tienes merecido. Aeey yah! Menos charla y vamos a jugar. Esta vez recuperar todo el dinero. Cunto te debo, catorce mil? Lo sabes muy bien. Struan tom asiento en el cojinillo y cogi el cubilete. Jugaremos cuatro partidas y luego iremos a dormir. Ser una larga noche dijo l. Agit Struan el cubilete, arroj los dados sobre el tablero y May-May lanz una maldicin.

Qu suerte tienes! Seis doble! Seis doble! Maldito seis doble! Lanz a su vez los dados la muchacha y volvi a maldecir. Condenado seis doble! Habla bajo o dejamos de jugar. Estamos seguros aqu, Tai-Pan. Vamos, juega. Mi suerte va a cambiar hoy. Ojal sea para mejorar dijo Struan. Y que siga ayudndote maana. Aeey yah! Nada de maana, Tai-Pan. Hoy es lo que cuenta.. Lanz May-May los dados, y esta vez sonri. Queridos dados, cunto os adoro! aadi. Luego, la muchacha frunci el ceo y sigui diciendo : Siempre me criticas que no me expreso correctamente. Es correcto decir: Os adoro? Qu significa realmente adorar? Es como amar. Y amar? Refulgieron los ojos de Struan, el cual apunt con el ndice hacia la muchacha, y dijo: Ten en cuenta que no estoy con ganas de discutir. Hecha la advertencia, Struan explic lo que quera decir amar. Entonces se diejon cuenta de que en chino no haba palabra alguna que expresara el concepto europeo del amor.

El gran reloj de pared dio once campanadas. Struan se irgui y, con gesto de cansancio, colocse junto a su puesto de observacin, al lado de la claraboya, May-May dorma hecha un ovillo, y Ah Gip yaca tendida sobre un bulto polvoriento. Pocas horas antes, Struan se haba echado a dormir un momento, pero sus sueos fueron sumamente extraos y aparecan mezclados con la realidad. Se vio a bordo del China Cloud, aplastado bajo el peso de las barras de plata. Jin-qua entraba en el camarote y le liberaba de su situacin, si bien se llevaba toda la plata y le dejaba a cambio un atad y veinte monedas de oro. De pronto se daba cuenta Struan de que no se hallaba en el barco, sino en la Gran Mansin de la loma de Hong-Kong. Winifreda le serva tres huevos para desayunar, y May-May, a su lado, le deca: Cielo santo, cmo puedes comerte los hijos por nacer de la gallina? El se volva hacia la muchacha y se daba cuenta de que ella apareca totalmente desnuda e increblemente hermosa. Winifreda intervena diciendo: Era mam tan hermosa? S, pero de un modo diferente, contestaba l. De pronto, Struan se despert. El soar con su familia le haba entristecido. Tengo que regresar pronto a Gran Bretaa se dijo. Ni siquiera s dnde estn enterrados. Desperezse brevemente y observ el movimiento de las embarcaciones en el ro. De nuevo comenz a pensar, esta vez en Ronalda y en May-May. Son diferentes. Muy diferentes. A ambas las he amado por igual. Ronalda hubiera sido muy feliz en una hermosa mansin londinense, yendo en verano a Brighton o a Bath. Habra sido la perfecta anfitriona para las cenas y los bailes que ofreciramos. Pero ahora estoy solo. Llevar conmigo a May-May cuando vaya a Europa? Tal vez, pero no como esposa legtima, ya que ello hara que se alejaran de m las personas que pueden resultarme tiles. Struan volvi a la realidad y observ la plaza, que estaba desierta. Poco antes del anochecer, los abanderados se haban marchado, y ahora, sobre el empedrado, slo brillaba la luz de la luna y oscilaban algunas sombras. Una sensacin de soledad se apoder de su espritu. Sinti deseos de dormir.

No puedes dormirte ahora se dijo a s mismo. Por muy cansado que ests, no puedes dormirte. Psose en pie, se estir largamente y volvi a sentarse. En el reloj sonaron las once y cuarto, y luego, las once y media. Entonces decidi despertar a MayMay y a la criada un cuarto de hora despus. Se dijo que no haba prisa. No quiso ponerse a pensar en lo que podra suceder si la lorcha de Jin-qua no llegaba. Con los dedos psose a acariciar las cuatro medias monedas que tena en el bolsillo y record los cuatro favores. En qu consistiran? Ahora comprenda en parte los motivos del chino. A ello haba contribuido el espectculo de Ti-sen, cado en desgracia. Sin duda alguna habra guerra, y tambin sin la menor duda, los britnicos la ganaran. Comenzara de nuevo el comercio, pero ya no bajo las antiguas Ocho Reglas. En consecuencia, los Co-hong perderan su monopolio y cada comerciante actuara por su cuenta. De ah el convenio que Jin-qua estableci para treinta aos. Con ello el chino consolidaba sus negocios durante ese prolongado plazo. As hacan las cosas los orientales. No se preocupaban demasiado por los beneficios inmediatos, sino por los que se obtenan con el paso del tiempo. S, pero, qu hay en verdad en la mente de Jinqua? pens Struan. Por qu desea comprar tierras en Hong-Kong? Por qu razn quiere educar a su hijo en las costumbres de los brbaros? Y ahora que ya te has comprometido, cmo vas a hacer para cumplir tu palabra? Struan consider una serie de posibilidades, y una vez tomada una decisin, se puso a pensar en otros problemas. Qu hacer con Brock y Gorth? Durante un momento, en el muelle, estuvo a punto de irse a las manos con Gorth. Una sola palabra ms y habra tenido que desafiarle abiertamente. El honor le hubiera impulsado a humillar al muchacho y a darle su merecido, dejndole quiz con un cuchillo en el vientre. A todo esto, qu era de Culum? Por qu no escriba? Lo mismo ocurra con Robb. Qu nuevo destino estara cometiendo Longstaff? El reloj volvi a sonar. Struan despert a May-May, la cual bostez y se estir prolongadamente, como una gata. Ah Gip ya se haba puesto en pie en el mismo momento en que Struan lo hizo, y se dedicaba a recoger los bultos. Ha llegado ya la lorcha? inquiri May-May. No, pero podemos ir abajo y estar preparados. May-May susurr algo a Ah Gip, la cual solt el cabello de la muchacha y comenz a cepillarlo vigorosamente. Cerr May-May los ojos mientras la sometan a aquella operacin. Luego, la criada trenz el pelo de May-May, al uso de las mujeres hoklos, lo at con un pequeo lazo rojo en el extremo y lo dej caer libremente por la espalda de la muchacha. May-May pas las manos por el suelo lleno de polvo y se restreg la cara. Mira lo que hago por ti, Tai-Pan. Esta suciedad va a terminar con la tersura de mi cutis. Necesitar muchas barras de plata para reparar el dao. Cuntas te parece que sern suficientes, eh, Tai-Pan? Vete al infierno! Struan avanz delante y baj las escaleras seguido por las mujeres hasta llegar al comedor. Acercse a la ventana y vio que la plaza estaba desierta. En los sampnes que flotaban junto a la orilla brillaban algunos candiles de aceite. De vez en cuando ladraba un perro o se oan voces acaloradas en las callejas, que en seguida bajaban de tono. Otras veces eran gritos de jbilo, posiblemente de algunos jugadores de

Mah-Jong a los que la suerte trataba bien. El humo se elevaba de algunas chimeneas. El estuario apareca repleto de juncos, sampnes y lorchas. Todo, desde los ruidos hasta los olores y el aspecto de la ciudad, pareca a Struan perfectamente normal. Con excepcin de la plaza, que estaba desierta, nadie hubiera dicho que la situacin haba variado respecto a unos das antes. Pero la solitaria plaza no les favoreca. Ahora tendra l que cruzarla con las dos mujeres, y a la luz de la luna podan ser descubiertos fcilmente. Sonaron las doce campanadas de la medianoche. Struan sigui esperando, alerta. Los minutos se prolongaban increblemente, y despus de una eternidad, el reloj seal las doce y cuarto. Luego, las doce y media. Tal vez la lorcha se encuentre al sur dijo May-May, reprimiendo un bostezo. Quiz. Esperaremos otra media hora y luego lo comprobaremos. Casi se haba cumplido el plazo cuando divisaron dos luces de una lorcha que descenda corriente abajo. La embarcacin an se hallaba demasiado lejos para poder ver si llevaba en la proa los ojos pintados de rojo. Struan contuvo el aliento, sin poder reprimir del todo su emocin. La lorcha se deslizaba suavemente, pero con lentitud. Esto pareci a Struan una seal favorable, ya que las barras de plata deberan pesar varias toneladas. Cuando la lorcha hubo traspuesto el extremo norte del Establecimiento, cambi de rumbo y se aproxim al muelle. Dos chinos saltaron a tierra cuando el barco estuvo junto al embarcadero, y amarraron las estachas. Struan suspir profundamente cuando vio que uno de los dos hombres se diriga a proa con un farol y lo colocaba all, segn lo convenido con Jin-qua. Struan mir atentamente para ver si se divisaba alguna seal de peligro, pero no vio nada extrao. De todos modos, examin sus pistolas y se las coloc al cinto. Pronto, seguidme! dijo luego a las mujeres. En silencio, Struan abri la puerta del edificio y gui a las dos mujeres a travs del jardn. Atravesaron la puerta del mismo y luego cruzaron la plaza. Struan sentase como si todo Cantn les estuviera observando. Al llegar a la lorcha descubri los ojos pintados de escarlata y reconoci en la popa al hombre que le haba conducido hasta Jin-qua. Ayud Struan a subir a bordo a May-May, y su criado lo hizo por s sola, gilmente. Por qu vienen dos terneras a bordo, seor? No puede! No puede! exclam el chino. Cmo te llamas? inquiri Struan. Wung, seor. Pues bien, estas son mis terneras, de modo que lrgate, Wung, y zarpemos cuanto antes. El chino advirti los pequeos pies de May-May, y sus ojos miraron con atencin. No pudo ver el rostro de la muchacha, ya que sta mantena el sombrero de culi cado hacia adelante. A Struan no le gust la vacilacin que experiment Wung, ni su modo de mirar a May-May. Zarpemos de una vez! exclam Struan, al tiempo que blanda el puo amenazadoramente. Wung dio una orden; se soltaron las amarras y un momento despus, la lorcha se alejaba del muelle. Struan fue con May-May y Ah Gip hasta la cubierta inferior, pero en seguida regres con ellas al puente y se encamin hacia el camarote principal. Abri la puerta y dentro de la estancia vio a cinco chinos. Les hizo una seal para que dejasen el camarote, a lo cual accedieron de mala gana. Al pasar junto a MayMay, la miraron de arriba bajo y tambin parecieron reparar en los diminutos pies de la muchacha. Con ser el mejor de la nave, el camarote era pequeo. Estaba dotado de cuatro literas, una rstica

mesa y algunos bancos. All ola a camo y a pescado podrido. Wung permaneca en la puerta, sin dejar de mirar a May-May. Yo habl de ternera dijo al fin. No puede ser, seor, no puede ser. Sin prestarle atencin, Struan dijo a la muchacha: Cierra la puerta por dentro, May-May. Abre slo cuando oigas mi voz, entiendes? S, mi amo. Entiendo mucho mucho. Struan sali del camarote y oy correr el cerrojo al otro lado de la puerta. A continuacin, Wung le llev hasta las bodegas. Las cuarenta cajas que contenan las barras de plata se hallaban alineadas en dos filas, una a cada banda de la bodega, dejando un amplio pasadizo entre ellas. Qu hay en las cajas, Wung? pregunt Struan al chino. Este pareci extraarse. Cmo pregunta? Hay lo que amo Jin-qua dijo que habra replic Wung. Cuntos hombres lo saben? Yo solo. Si otros saben... Aeey yah afirm el chino, pasndose significativamente el ndice por la garganta. Ve a la puerta gru Struan, el cual eligi una caja al azar y levant la tapa con una palanca. Dentro estaban las barras de plata. Retir una de ellas y mir ms bajo. Sinti Struan que le embargaba una emocin especial y volvi a colocar en su sitio la barra de plata, despus de lo cual asegur de nuevo la tapa de la caja. Qu dice de la ternera, seor? insisti de nuevo el chino. He dicho que es ma y se acab afirm Struan, asegurndose de que la tapa haba quedado bien sujeta. Comer, puede? pregunt en seguida Wung. Puede. Struan ascendi a continuacin a cubierta y comprob el estado de las jarcias y el velamen. Un can para balas de dos kilos se hallaba en la proa, y otro igual estaba emplazado en la popa. Mand el escocs a uno de los chinos que cargase ambos caones y los dejase a punto para disparar, e hizo colocar cerca, en lugar protegido, un carrilillo de plvora seca. Las balas ya se encontraban junto a las dos piezas artilleras. Seguidamente, Struan orden a Wung que reuniera a la tripulacin, y empu una gruesa cabilla. Haba ocho hombres a bordo, todos ellos chinos. Diles que dejen inmediatamente sobre cubierta todos los cuchillos, pistolas y cualquier otra arma que tengan orden Struan a Wung. Aeey yah! No puede protest Wung. Muchos piratas en el ro, muchos... Struan aferr a Wung por el cuello y le zarande contra la borda. Los dems chinos gritaron llenos de clera y se prepararon para lanzarse contra Struan, pero ste alz la cabilla y entonces retrocedieron amedrentados. Las pistolas, cuchillos y dems armas, inmediatamente aqu repiti Struan, con voz helada. Wung se incorpor, y con voz dbil dijo algo en cantones a sus compaeros. Despus de un momento lanz de mala gana su cuchillo sobre cubierta y los dems le imitaron, aunque dando muestras de disgusto. Struan les orden que metieran los cuchillos en un saco vaco que haba en cubierta. Luego hizo

ponerse en fila a los tripulantes y comenz a registrarlos. Al hombre que haca el nmero tres le hall una pequea pistola, y con la culata de la misma le dio un fuerte golpe en la cabeza. Cuatro cuchillos ms cayeron luego sobre las maderas de la cubierta, y con el rabillo del ojo, Struan vio que Wung lanzaba disimuladamente sobre la borda una hachuela de abordaje. Cuando Struan hubo concluido de registrar a los chinos, les orden que permanecieran en cubierta y, llevndose las armas consigo, comenz a examinar el resto de la nave. No haba ms hombres ocultos bajo cubierta, pero hall en un escondite cuatro mosquetes, seis espadas, cuatro arcos con flechas y tres venablos. Todo lo cual lo traslad a su camarote. May-May permaneca sentada, tapndose la nariz con la mano a causa del hedor a pescado que adverta en la estancia. Me voy a poner enferma, si sigo aqu afirm. Puedo salir a cubierta? Espera hasta que nos hayamos alejado de Cantn. Ests ms segura aqu abajo. Cunto tardaremos en encontrarnos con el China Cloud? Lo encontraremos poco despus del amanecer, siempre que Wolfgang no cometa ningn error y que naveguemos sin novedad. Podra suceder algn percance? Con este cargamento no se sabe bien lo que puede ocurrir asegur Struan, al tiempo que recoga uno de los mosquetes. Sabes cmo se usa esto? Para qu quiero yo armas? Soy una mujer civilizada. De gran belleza, sin duda, pero sin nimo para empuar uno de esos mosquetes. Struan le dio una breve explicacin sobre el manejo del mosquete, y luego aadi: Si pretende entrar en el camarote alguien que no sea yo, mtalo. A continuacin se encamin hacia cubierta portando otro mosquete. La lorcha se hallaba ahora en el centro del ro, iluminada por una luna grande y redonda, y haca unos cuatro nudos, impulsada por la brisa. Todava estaban a la vista los suburbios de Cantn, y a ambos lados del ro se apreciaban an las densas poblaciones flotantes. De vez en cuando se cruzaban con lanchas, sampnes y juncos que remontaban la corriente. El ro tena all media milla de ancho, y por sus aguas se vean descender corriente abajo toda clase de embarcaciones. El aspecto del cielo indic a Struan que reinara buen tiempo, pero el viento resultaba uniforme y reseco. Eso indicaba que disminuira de intensidad ms tarde. Sin embargo, Struan no se sinti preocupado. Haba hecho aquel trayecto tantas veces, que conoca perfectamente todos los bajos, afluentes y dems puntos importantes de la ruta. Las cercanas de Cantn eran un verdadero laberinto de canales e islas de todas dimensiones, que cubran una extensin de cinco millas de ancho por veinte de largo. Haba distintos itinerarios para llegar a Cantn o salir de la ciudad. Struan sentase satisfecho de hallarse nuevamente en una embarcacin, y ms an por dirigirse con cuarenta laks de plata hacia el China Cloud. Con agrado segua el balanceo de la lorcha, no lejos de donde se hallaba Wung junto al timonel. Los dems tripulantes estaban dispersos por la cubierta, con gesto malvolo y sombro. Sin embargo, el viga de proa se hallaba en su puesto, segn pudo comprobar Struan. Media milla ms adelante, el ro se bifurcaba al encontrarse con una isla en medio de la corriente. Cerca de ste se hallaba un bajo que haba que evitar. Struan no dijo nada y se limit a esperar. Al cabo

de un momento observ que Wung hablaba al timonel, el cual empuj la caa del timn y alej la embarcacin del obstculo. Bien, al menos Wung conoca una parte de la ruta, pens Struan. Faltaba por ver cul de los dos brazos del ro segua el chino alrededor de la isla. Ambas rutas eran buenas, pero la del Norte era mejor. La embarcacin enfil lentamente hacia el brazo norte. Struan se volvi entonces haca Wung y le dijo que se dirigiera hacia el brazo sur. Esto lo haca por si Wung haba preparado una emboscada en la parte ms estrecha del ro. El timonel mir a Wung para que ste le confirmase la orden. Struan inici un movimiento de amenaza, y al instante la caa cambiaba rpidamente de direccin, haciendo que las velas dieran fuertes gualdrapazos. Los botalones crujieron por toda la cubierta, y la embarcacin, tras unos cuantos cabeceos, volvi a seguir su curso con normalidad. Navegaron sin contratiempos durante media hora, integrando el denso trfico del ro, y al cabo, Struan observ por el rabillo del ojo una gran lorcha que se aproximaba a ellos rpidamente desde barlovento, Brock se hallaba de pie en la proa de la nave. Struan se ocult detrs de la regala y rpidamente se encamin agachado hacia el timonel, al que apart a un lado. Wung y el timonel no disimularon su asombro, y se pusieron a protestar llenos de excitacin. Todos los tripulantes dirigieron su mirada a Struan. Este empuj toda la caa a estribor y rog mentalmente que la lorcha respondiese rpidamente a la maniobra. Oy entonces con toda claridad exclamar a Brock: Timn a estribor! Struan cambi inmediatamente la direccin, pero la lorcha no respondi, y la de Brock se acerc amenazadoramente. Vio algunos arpeos de abordaje que se aferraban firmemente a su embarcacin, y Struan, entonces, levant el mosquete, dispuesto a defenderse. Ah, pero si eres t, Dirk! exclam Brock, hacindose el sorprendido, si bien en su rostro se adverta una amplia sonrisa. Los arpeos son artefactos propios de piratas! exclam Struan, y al tiempo que lanzaba su cuchillo a Wung, le orden: Corta las cuerdas de los arpeos inmediatamente. Tienes razn, muchacho. Perdname por usar eso replic Brock. Cre que necesitabas remolque. No he visto en este barco la bandera de tu casa. Te da vergenza usarla ahora? Struan vio que la tripulacin de Brock iba armada, y que se hallaba en los puestos de ataque. Gorth se encontraba en el puente de proa, junto a un pequeo can giratorio. Aunque ste no apuntaba hacia l, Struan se dio cuenta de que estaba cargado y dispuesto para hacer fuego. La prxima vez que lances ganchos de abordaje contra mi barco, me considerar atacado por piratas y volar la cabeza del que se me ponga a tiro dijo Struan. Permiso para subir a bordo, Dirk? pregunt Brock. Sube. Brock salt desde su nave a la de Struan. Tres marineros se dispusieron a acompaarle, pero Struan alz su mosquete y exclam: Alto ah! Al que suba a bordo sin mi permiso le mando a los infiernos. Los marineros se detuvieron en el acto. Est bien replic, burlonamente, Brock. Esa es la ley del mar. El capitn slo invita a su

buque al que le parece bien. Quedaos donde estis! Struan empuj a Wung y le dijo de nuevo: Corta los arpeos, he dicho! El amedrentado chino corri hacia la proa y comenz a cortar los cabos. Gorth hizo girar el caoncito, pero Struan se le anticip, apuntndole con el mosquete. Deja eso, Gorth! grit Brock. Las leyes del mar se hallaban de parte de Struan. El uso de arpeos o ganchos de abordaje constitua, en efecto, un acto de piratera, lo mismo que subir a bordo de una nave con armas y sin el permiso del capitn. De todas las leyes inglesas, ninguna se guardaba con mayor celo que la de las naves en el mar y los derechos de los capitanes en las travesas. Para los actos de piratera no haba ms que un solo castigo: la horca. Wung cort el cabo del ltimo arpeo y las dos embarcaciones comenzaron a separarse. Cuando la lorcha de Brock estuvo a unos diez metros de distancia, Struan baj el mosquete y grit: Si os acercis ms de eso, sin permiso, por todos los cielos que os acuso de piratera! Luego se volvi hacia Brock, y con expresin serena, manifest: Qu significa esto, Tyler? Yo tambin podra preguntarte lo mismo contest el aludido, con su nico ojo reluciente a la luz del farol. Te vi ayer escurrirte en el sampn y luego aparecer vestido como un culi y entrar en tu edificio. Todo esto resulta muy extrao. Tal vez el bueno de Dirk ande mal de la cabeza, o necesite una mano para salir de Hong-Kong, me dije. De modo que me escond con mi nave al norte del Establecimiento. Luego te vi subir a bordo de esta hedionda embarcacin en compaa de las dos mujeres. Lo que yo haga es asunto mo. S, as debe ser. La mente de Struan trabajaba activamente. Se daba cuenta de que la lorcha de Brock era mucho ms rpida que la suya y que la tripulacin de su rival era ms peligrosa y se hallaba bien armada. Comprendi que Brock poda abordarle impunemente por la noche, y que aun cuando sobreviviera, de poco podra acusarle, pues el otro alegara probablemente un accidente. Esta vieja baera navega muy hundida. Acaso hace agua o es que lleva una carga muy pesada? Qu te parece a ti, Tyler? No lo s. Corren rumores desde ayer por la maana acerca de la plata de Ti-sen. No los has odo? He odo innumerables rumores. S, pero todos coincidan en afirmar que en Hong-Kong haba un verdadero tesoro en barras. Cuando te vi regresar, pens que el asunto resultaba muy interesante, a pesar de las veinticinco mil guineas de la apuesta, o quiz por ellas. Luego te vi entrar en esta lorcha tan cargada, como si fueras un ladrn, por la noche, y poner ms tarde rumbo al Sur, por el canal menos recomendable. Brock se estir y luego rascse vigorosamente la barba. A continuacin, dijo: No he visto al viejo Jin-qua. Por dnde anda? Est fuera de Cantn. El viejo Jin-qua te es fiel, como siempre, verdad? dijo Brock, sonriendo. Ests en lo cierto. Pues no, no habr carrera, muchacho manifest Brock. Y contempl la proa de su lorcha Est

bien armada, no crees? Aluda Brock al espoln de hierro de cerca de dos metros de largo que sobresala de la proa de su nave, justamente por encima de la lnea de flotacin. Struan haba introducido el artefacto haca bastantes aos, como mtodo efectivo para abordar y hundir un barco rival. Brock y muchos otros traficantes lo adoptaron despus. S, y nosotros vamos muy cargados, pero tambin poseemos buenas armas. Ya lo veo. Un can a proa y otro a popa. Pero ninguno de ellos es giratorio. Sigui un prolongado silencio, que rompi al fin Brock. Tus deudas vencen dentro de cinco das, no es cierto? manifest. As es. Crees que podrs pagar? Dentro de cinco das lo comprobars. Cuarenta o cincuenta laks de plata deben pesar varias toneladas. Eso creo. Hablando con mi hijo le pregunt de qu forma crea l que t saldras del atolladero. Me contest que pidiendo prestado dinero. S, claro; pero, a quin? Entonces, Dirk, pens en Jin-qua y Ti-sen. Este ya no cuenta, de modo que quedaba Jin-qua. Brock reflexion unos instantes, y luego prosigui: Hay dos mujeres a bordo; me gustara darles pasaje para Whampoa o Macao, adonde quieran ir. Ya tienen pasaje en mi barco. S, pero este viejo pontn podra hundirse. No me gusta que se ahoguen las mujeres, sin ms ni ms. No nos hundiremos, Tyler. Brock volvi a estirarse, y a continuacin grit a su lorcha para que le enviaran una lancha. Luego movi tristemente la cabeza y aadi: Bueno, muchacho. Slo pretenda ofrecer pasaje a las mujeres y a ti tambin, desde luego. Este cascajo est en psimas condiciones para maniobrar. Malo, malo. Abundan los piratas por estos lugares replic Struan. Si se acerca alguno de ellos usar mis caones. Sabia medida, Dirk. Claro que si en la oscuridad de la noche yo navegase cerca de un barco que sin ms ni ms disparase sobre m sus caones, no dudara sobre lo que tendra que hacer; esto es, hundirle sin contemplaciones, no te parece? De acuerdo, siempre que vivieras despus de la primera andanada del otro barco. En efecto. Ah, vivimos en un mundo cruel! Qu gran verdad es sa! El bote se acerc a la lorcha de Struan, y Brock se despidi. Gracias por todo, Dirk dijo. Y no olvides de izar tu bandera en el mstil, si es que tienes una. As no se producir ningn error. Perdona de nuevo por los arpeos. Nos veremos en Hong-Kong. Brock se desliz por el costado de la lorcha y subi a la lancha. Agit la mano burlonamente, despidindose de Struan, y los remeros impulsaron el bote hacia su nave. Qu desea el amo de Un Solo Ojo? inquiri Wung, que, como los dems chinos del barco de Struan, estaba hondamente atemorizado por el formidable aspecto de la lorcha de Brock. Asuntos personales, muchacho. Y ahora, cargad todas las velas. Vamos, pronto, pronto!

Cobrando nimo, los chinos se aprestaron a realizar la maniobra.

Cuando Brock se hall a bordo de su lorcha, mir atentamente hacia las oscuras aguas, pero no fue capaz de distinguir la nave de Struan entre las muchas que descendan por el ro como silenciosos fantasmas. Ves la otra nave? pregunt a Gorth. S, padre. Bien, me voy abajo. Si llegases a embestir una lorcha, sera una pena. Una verdadera pena. La plata est a bordo? pregunt Gorth. Plata, hijo? dijo Brock, con fingida sorpresa. No s de qu me hablas. . Luego, bajando la voz, aadi: Si necesitas ayuda, no dejes de llamarme. Pero nada de caones, a no ser que disparen contra nosotros; recurdalo. Tenemos muchos enemigos que se alegrarn de poder acusarnos de piratas. Est bien, padre. Que duermas bien dijo Gorth.

Durante cerca de tres horas, Struan se dedic a navegar en zigzag entre las dems naves que bajaban por el ro, procurando que entre su lorcha y la de Brock, que le segua la pista implacablemente, hubiera cierto nmero de barcos. En esos momentos abandonaban el canal sur y volvan a entrar en el cauce principal del ro. Comprendi Struan que entonces habra espacio de sobra para maniobrar, lo cual ayudara mas a Brock que a l. Una vez en el cauce principal, Brock podra mantenerse con facilidad a barlovento de Struan, y abordarle en cualquier momento, al tiempo que le cortaba el viento, impidindole maniobrar. Un embate del espoln de acero enviara la cargada lorcha de Struan al fondo, como si fuera una piedra. Por otra parte, Struan tena la desventaja de que sus caones se hallaban fijos en la proa y la popa de la nave, y no podan protegerle contra ataques desde los costados. De haber posedo Struan su propia tripulacin, las cosas hubieran sido diferentes. Pero era difcil que lograse algo con aquellos chinos y sus viejos mosquetes, que tendan con mayor frecuencia a estallar en la cara del que los manejaba que a disparar sobre el enemigo. Y, adems, Brock tena razn. Si Struan disparaba en la oscuridad, l tena derecho a hacerlo inmediatamente. Una buena andanada y todo habra terminado. Struan mir al cielo por milsima vez. Necesitaba desesperadamente una tormenta con lluvia, o cuando menos nubes que ocultaran la luna. Pero no haba seal alguna de que fuera a producirse lo uno o lo otro. V olvi la vista hacia popa y observ que la lorcha enemiga volva a ganar terreno. Se hallaban un centenar de metros detrs, y procuraba colocarse a barlovento. Struan forz su mente para tratar de hallar un plan factible. Saba que poda escapar fcilmente si aligeraba la embarcacin lanzando la plata por la borda. Pero esa no era la solucin. Media milla ms adelante, el ro volva a bifurcarse en torno a la isla de Whampoa. Si tomaba el canal norte se hallara a salvo, pues casi toda la navegacin lo haca por all, y podra eludir a la otra lorcha. Pero Struan pens que no podra salir inclume despus de circunvalar toda la isla y de encaminarse al Sur, al encuentro del China Cloud. Para ello tendra que utilizar el canal del Sur. No lograba hallar una forma de eludir la trampa en que se encontraba. El alba llegara dentro de dos

o tres horas, y entonces estara perdido. Tena que escapar por cualquier medio en la oscuridad y ocultarse en las orillas, para luego ir al encuentro del China Cloud. Pero, cmo hacerlo? Hacia adelante pudo distinguir el lugar donde el ro se divida en dos partes, en torno a la isla de Whampoa. Entonces not la presencia de Ah Gip junto a l, que le haca seas para que la acompaase abajo. Detrs, la lorcha de Brock segua avanzando por barlovento, dispuesta a adelantarse si Struan tomaba el canal sur, y a seguir del lado del viento si lo haca por el canal del Norte. Seal Struan una pequea pagoda, como punto de referencia para el timonel, y dijo: Conoces eso? Conozco, amo. Voy bien. Struan corri entonces escaleras abajo. May-May se encontraba muy mal. El hedor a pescado, el intenso balanceo de la nave y lo encerrado del camarote, haban provocado en ella un intenso mareo. Sin embargo, la muchacha an segua aferrando con fuerza el mosquete. Cogila Struan en brazos y quiso llevarla a cubierta, pero ella se lo impidi. No, te he llamado por otra cosa. Qu sucede? Envi a Ah Gip a proa para que escuchase lo que hablaban los marineros, sin que ellos se dieran cuenta. May-May tuvo una arcada, vomit un poco y luego prosigui diciendo: Oy que un hombre hablaba a otro acerca de las barras de plata. Creo que todos estn al corriente de ello. En efecto. Yo tambin lo creo contest Struan, y luego dio unos amistosos golpecitos a la criada en la espalda. Pronto tendrs buena paga, Ah Gip. Aeey yah! se limit a decir la mujer. An nos sigue Brock? pregunt May-May. S. Mal rayo le parta. Viendo el estado en que se hallaba la muchacha, Struan dijo a la criada: Prepara un poco de sopa para la seorita, entiendes? Un poco de sopa. La sirvienta asinti sonriendo. S, amo. Preparo t, buen t. Sopa, sopa! T. Bueno, no importa dijo Struan, irritado, pues saba que al fin sera t y no sopa, por mucho que insistiera. Llev a continuacin a May-May a cubierta y la hizo sentar sobre un barrilillo de plvora. Ni Wung ni los dems tripulantes miraron a la muchacha, pero Struan comprendi que todos ellos estaban pendientes de su presencia, lo que contribuy a aumentar la tensin que ya se adverta en cubierta. De pronto, Struan record la maldicin de May-May, cuando al referirse a Brock dijo: Mal rayo le parta, y eso le dio una idea. Sus preocupaciones le abandonaron al momento y lanz una carcajada. Por qu el amo ja-ja? inquiri May-May, que comenzaba a reponerse con la fresca brisa. Creo que conozco un buen modo para deshacerme del amo de Un Solo Ojo replic Struan, siguiendo el juego a May-May. En, Wung, ven aqu!

Struan entreg una de sus pistolas a May-May, y le dijo en voz alta: Si se acerca otro hombre, lo matas, entiendes? S, amo respondi la chica, siempre en su papel de muchacha culi. Luego, Struan hizo una sea a Wung para que le siguiera y avanz por la cubierta, mientras los dems chinos le abran paso con gesto de temor. Se detuvo Struan ante la escotilla de proa, volvise para asegurarse de que la lorcha de Brock an estaba a buena distancia, y en seguida descendi rpidamente bajo el puente, seguido de cerca por Wung. Los alojamientos de la tripulacin ocupaban toda la proa del barco, debajo de la cubierta, donde se alineaban a ambos lados las literas. En el centro haba una rstica cocina de ladrillos que se hallaba justamente debajo de una escotilla abierta y protegida por un enrejado. Una marmita oscilaba sobre las brasas, que relucan dbilmente. Cerca del fuego se encontraban manojos de hierbas, cestos con setas, pescados secos y frescos y diversas hortalizas, as como un gran saco de arroz y una mesa con varios jarros y escudillas. Struan examin los jarros y oli su contenido. Amo desea comer? Puede. Neg Struan con la cabeza. El primer jarro contena soja molida. El segundo, jarabe de jengibre. Otro contena raz de ginseng con vinagre y especias. El aceite de cocinar se hallaba en otros dos jarros. Haba aceite de cacahuete y aceite de maz. Struan verti una gota de cada uno de ellos sobre el fuego y observ que la llama del aceite de maz duraba ms que la del aceite de cacahuete. Wung, lleva esto arriba dijo Struan, sealando al jarro de aceite de maz, que era de apreciables proporciones. Esto quiere el amo? Para qu? Struan no le hizo caso, y subi rpidamente a cubierta. La lorcha estaba a punto de llegar a la bifurcacin donde habra que decidirse por uno de los dos canales. No buen camino dijo Wung, al tiempo que depositaba el jarro de aceite sobre cubierta. Struan le mir con cara de pocos amigos, y el chino retrocedi amedrentado. El timonel ya se haba apresurado a cumplir la orden de Struan, desplazando la caa del timn. La nave enfil por el canal meridional, mientras la lorcha de Brock segua avanzando detrs. Entre ambas naves an haba varias embarcaciones, y Struan sintise seguro por el momento. Qudate aqu dijo Struan a Wung. Y t, ternera, permanece tambin aqu, y si te molestan, usa el mosquete. S, amo respondi May-May, que se senta ya bastante mejor. Struan se dirigi al camarote principal, recogi todas las armas y las subi a cubierta, colocndolas en la popa. Eligi un mosquete, dos arcos con sus flechas y un venablo, y arroj el resto por la borda. Si vienen piratas, no tendremos bum-bum dijo Wung, sombramente. Descuida, los piratas tendrn muchos muertos afirm Struan, blandiendo el pesado venablo como si fuera una maza. Lorcha sigue siempre dijo el chino, sealando hacia la embarcacin de Brock, y luego apunt hacia la orilla cercana y aadi: All, a la costa. Nosotros seguros. Struan le mir desdeosamente, y no contest. Se limit a recoger un arma que haba cado sobre cubierta al lanzar las restantes por la borda. Era un mango de hierro al que estaba unida por una cadena

de un metro de largo una pesada bola provista de pas. Blandi el arma, que resultaba mortfera a corta distancia, y se sent sobre una escotilla, dejando a un lado el formidable artefacto. Los tripulantes contemplaron, estupefactos, a Struan, mientras ste se arrancaba una manga de la chaqueta y la desgarraba formando tiras, que empap con aceite, Cogi a continuacin una de las tiras y la enroll cuidadosamente alrededor de la cabeza de una flecha. Los chinos se apartaron presurosos cuando vieron que el escocs levantaba el arco para tensarlo. Apunt hacia el mstil de su propia nave y lanz la flecha. Esta err el mstil, pero fue a hundirse en la teca de una cabina. Struan tuvo que esforzarse para retirar la flecha de donde estaba clavada. V olvi Struan adonde se hallaba el jarro de aceite y los trapos, at una nueva tira a la cabeza de la flecha y la sumergi otra vez en el aceite. Luego la roci con plvora y at otra tira por fuera para mantener la plvora en su sitio. En ese momento, el viga de popa lanz un grito. La lorcha de Brock se acercaba amenazadoramente. Struan cogi el timn y condujo la nave durante unos momentos. Se desliz por detrs de un gran junco y aprovech el momento para variar de direccin. Cuando el junco hubo pasado, la lorcha de Brock se dirigi rpidamente a interceptar el paso a la de Struan, pero tuvo que virar para evitar un convoy de juncos que navegaban hacia el Norte. Struan entreg la caa del timn al marinero y prepar tres flechas ms, Wung no pudo contener la curiosidad y pregunt: Qu hace el amo? Treme fuego, Wung orden Struan. El chino se fue mascullando algo incomprensible y volvi al poco rato con un farol. Aqu est. Fuego dijo. Struan hizo ademn de colocar la cabeza de la flecha en la llama del farol y de lanzarla luego sobre las velas de la lorcha enemiga. Mucho fuego, comprendes? aclar Struan. Ellos se paran y nosotros seguimos. El chino abri la boca, atnito, y luego lanz una carcajada. Sigui riendo un buen rato, y cuando pudo hablar explic el plan de Struan a los dems tripulantes, que se unieron a la algazara. Luego, todos se inclinaron ante l, y Wung dijo: T, gran Tai-Pan. Aeey yah! Mucho mucho, gran Tai-Pan dijo a su vez May-May, entre risas. V olvi a gritar el viga de popa. La lorcha de Brock estaba, ganando terreno otra vez. Empu de nuevo Struan la caa del timn y se puso a navegar en zigzag por entre las otras embarcaciones, cada vez ms hacia el fondo del canal del Sur. La lorcha de Brock se aproximaba inexorablemente, mientras se mantena siempre a barlovento, situacin que favoreca su maniobra. Struan se dio cuenta de que Brock esperaba un momento en que disminuyese el nmero de embarcaciones que se interponan entre las dos lorchas, para llevar a cabo el abordaje fatal. Sin embargo. Struan se hallaba ahora algo ms tranquilo. Si la flecha daba en la vela y sta no se hallaba hmeda, su artimaa, seguramente, dara resultado. Al infierno con Brock!, pens para sus adentros . El nmero de barcos haba disminuido apreciablemente en el ro. Struan dirigi la caa del timn hacia barlovento, a fin de pasar lo ms cerca posible de la margen meridional del ro, de modo que, cuando cambiara de rumbo, el viento le impulsase con mayor rapidez. La margen sur del ro estaba llena de bajos y era bastante peligrosa. El abrirse tanto hacia el viento dejaba a Struan desguarnecido por

barlovento, circunstancia que pareca estar esperando la lorcha de Brock. Pero Struan tambin estaba preparado para atacar. Era el momento preciso. Haca tiempo que haba aprendido una regla fundamental en la contienda: llevar al enemigo a batallar al campo propio, nunca dejarse llevar al suyo. En, May-May, ve abajo inmediatamente! exclam. Yo mira, amo. No importa. Struan entreg un mosquete a Ah Gip y le orden con tono enrgico: Id abajo ahora mismo! Ambas mujeres le obedecieron. Wung, trae ms fuego manifest en seguida Struan. El chino corri en busca de un segundo farol, y Struan encendi los dos. En seguida prepar los arcos y las flechas. Ha llegado el momento, se dijo. La lorcha de Brock se encontraba a unos doscientos metros de distancia, a la misma altura. Entre ambas naves no. haba ahora embarcaciones. Un instante despus, la lorcha de Brock enfil directamente sobre la de Struan. Los tripulantes de sta gritaron despavoridos y corrieron hacia la borda opuesta. Algunos subieron a las jarcias y se dispusieron a lanzarse al agua. Slo Wung permaneca con Struan en la popa. Struan poda ver en ese momento a Gorth, que aferraba la caa de la nave mientras los dems tripulantes permanecan quietos en sus puestos de ataque. Observ Struan con atencin la cubierta de la embarcacin enemiga, y no viendo en ella a Brock, se pregunt qu treta estara tramando. Cuando las dos lorchas estuvieron a unos cincuenta metros de distancia, Struan cambi de rumbo hacia el viento, poniendo proa sobre la nave de Gorth. La lorcha de ste ganaba terreno rpidamente. Struan hizo una sea a Wung para que tomase el timn, y le indic que mantuviera el mismo rumbo. Luego cogi un arco y las flechas y se ocult detrs de la borda. Poda ver claramente los mstiles y las velas de la otra nave, que se acercaban velozmente. Entonces coloc la cabeza de una flecha en la llama del farol. Las tiras empapadas de aceite se inflamaron al instante. Struan coloc la flecha en el arco, lo tens y apunt con cuidado. La nave enemiga estaba ahora a slo treinta metros de distancia. La flecha describi en el cielo una fulgurante trayectoria y en medio de un coro de maldiciones que surgan de la lorcha de Gorth, fue a estrellarse de plano sobre la vela mayor. Sin embargo, la fuerza misma del impacto apag las llamas. Gorth grit algunas "instrucciones a su tripulacin, pero sigui empuando la caa del timn. Una segunda flecha salv el espacio entre ambas naves y atraves la lona, quedando prendida en ella. La plvora que iba dentro de los trapos se inflam y surgi una llamarada que lanz una lluvia de chispas sobre la cubierta. Involuntariamente, Gorth empuj la caa y el barco se alej de la lorcha de Struan, balancendose intensamente a consecuencia del rpido cambio de rumbo. Struan tena preparada la tercera flecha y, al tiempo que su nave comenzaba a alejarse, lanz con fuerza la ltima saeta, y vio que sta caa sobre la vela de trinquete. Poco despus, las llamas comenzaban a lamer la lona de la vela. Lleno de jbilo, cambi el rumbo, alejndose hacia barlovento, y vio en ese momento a Brock, que llegaba a cubierta y apartaba de un empujn a su hijo, aferrando la caa y virando en redondo. La lorcha de Brock avanz sobre la de Struan, cortndole la retirada. Struan haba previsto ese movimiento, pero su nave no respondi a la maniobra y

tuvo entonces la conviccin de que estaba perdido. Encendi la ltima flecha y esper con todo su peso apoyado sobre la caa, rogando por que la lorcha virase pronto. Brock estaba en la popa de su embarcacin, lanzando imprecaciones contra sus marineros, que trataban desesperadamente de apagar el fuego. Uno de los aparejos cay ardiendo al lado de Brock, pero ste no le prest atencin, concentrado exclusivamente en dirigir su nave contra el flanco de estribor de la lorcha de Struan, que era el blanco que haba elegido. Apunt, una vez ms, Struan con su arco, y cuando la embarcacin enemiga estaba a solo quince metros, lanz la flecha, que fue a clavarse en la garita que estaba al lado del timonel, cerca de la cabeza de Brock. Este permaneci impertrrito, manteniendo el rumbo de su nave. La lorcha de Struan haba comenzado a virar, pero ya era demasiado tarde. Struan sinti el tremendo impacto y oy el estremecedor chasquido de los maderos al romperse, en el momento en que el espoln de la proa enemiga penetr en el casco. La embarcacin de Struan se estremeci y ste se vio arrojado contra la cubierta. Envuelto por las chispas y cenizas que caan de la lorcha de Brock, Struan psose en pie. Se escucharon agudos chillidos de espanto de los chinos y roncas exclamaciones de la tripulacin de Brock. En medio del estrpito, Struan oy que Brock gritaba: Te pido perdn! Luego las dos naves se separaron, hacindolo la de Brock con sus velas envueltas en llamas. La lorcha de Struan se enderez, balancendose pronunciadamente un momento, y luego qued peligrosamente escorada hacia babor. Struan se apoder de la caa del timn y la empuj con todas sus fuerzas. La nave obedeci pesadamente, y cuando el viento volvi a hinchar de nuevo las velas. Struan enfil directamente hacia la orilla, rogando frenticamente poder llegar a ella antes de que la lorcha se hundiera. Mirando hacia atrs, pudo ver que las velas del barco de Brock estaban ardiendo. Al menos, y si lograban apagar el fuego, tendran que arrojar los aparejos al agua y reponer las velas. Entonces, Struan se dio cuenta de que su nave se hallaba inclinada unos diez grados hacia babor, es decir, hacia el lado opuesto al que recibiera el impacto. Se arrastr por la inclinada cubierta y observ el gran orificio que el espoln haba abierto en el costado de estribor. El borde inferior del agujero quedaba slo un par de dedos por debajo de la lnea de flotacin. Comprendi que el encontronazo haba desplazado las cajas con la plata hacia el costado contrario de la bodega, donde el peso mantena al buque inclinado y con el orificio casi fuera del agua. Inmediatamente, Struan orden a Wung que se hiciera cargo del timn y mantuviese el mismo rumbo. Luego recogi el venablo y, blandindolo amenazadoramente, oblig a algunos de los marineros chinos a bajar con l a la bodega. Vio entonces a May-May y a su criada, que estaban aterradas, pero inclumes. Id arriba y llevad los mosquetes! les grit. La bodega era un caos. Numerosas cajas se haban roto, y las barras de plata se hallaban dispersas por todas partes. En el costado de babor se hallaban las cajas intactas. Mientras tanto, el agua penetraba por el orificio. Los tripulantes dieron la vuelta, dispuestos a salir huyendo, pero Struan les oblig a seguir adelante y les hizo apagar los pequeos fuegos que estaba originando las brasas cadas de la cocina. Jurando y gesticulando como un posedo, Struan grit a los chinos que llevasen las cajas enteras ms hacia babor y que las apilaran all. Con el agua hasta los tobillos, los aterrados chinos obedecieron. Teman morir ahogados, pero aparentemente les causaba ms miedo el arma que blanda Struan. Al recibir mayor peso por el costado de babor, la lorcha se inclin an ms hacia ese lado, y al fin todo el

agujero qued al aire, dejando de penetrar agua en el casco. Luego, Struan orden a los chinos que recogieran la vela mayor de repuesta y subi con ellos a cubierta. All vio a May-May, que empuaba una pistola con expresin de profundo temor, y a Ah Gip, que tena en las manos un mosquete. Wung segua manteniendo el rumbo, aunque pareca estar aterrado. Struan empuj a los marineros hacia adelante y con ayuda de ellos hizo pasar la vela por la proa, bajo el casco, hasta colocarla sobre el orificio. Luego la aferraron con fuerza por sus cabos. De este modo la lona qued recubriendo el agujero, y en los balanceos la misma presin sobre la lona y el orificio impeda que el agua entrara en el casco. Una vez ms, Struan se traslad con los tripulantes abajo y les hizo cambiar de sitio algunas cajas de barras, con el fin de que la inclinacin de la nave no fuera tan acentuada. V olvi luego a cubierta e inspeccion los cabos que aseguraban la vela de repuesto contra el orificio. Cuando estuvo seguro de que el arreglo haba dado resultado, comenz a sentirse ms tranquilo. Te encuentras bien, May-May? inquiri. Duele contest ella, sealndose la mueca. Struan mir con atencin y comprob que, aunque sangraba a consecuencia de un golpe, no pareca tener ningn hueso roto. Verti un poco de ron sobre la herida, bebi l a su vez largamente, y luego mir hacia la popa. La lorcha de Brock iba a la deriva, con las velas mayor y trinquete ardiendo furiosamente. Vio que la tripulacin de la nave cortaba los aparejos y las velas y lo lanzaba todo por la borda. Las lonas ardieron un momento sobre el agua, y en seguida se apagaron. Unos pocos juncos y sampnes se hallaban en las cercanas, pero ninguno de ellos acudi a ayudar a la embarcacin incendiada. Struan mir hacia adelante. El Canal de las Seis Rocas, una pequea va de agua poco conocida, se hallaba una cuarta a sotavento. Movi con precaucin el timn, y la lorcha gir unos puntos. El viento dio entonces de plano en las velas, con lo que el barco experiment un balanceo que sumergi el orifcio bajo el agua. Gritaron alarmados los tripulantes y Struan corrigi inmediatamente el rumbo. Peligrosa manera de navegar es sta se dijo Struan. No me atrevo a virar a estribor, pues un ligero golpe de mar puede desgarrar la lona, y entonces todo habr concluido. Si entro en el Canal de las Seis Rocas, Brock no podr hallarme, pero all no hay posibilidad de maniobrar. As, pues, tengo que permanecer en el ro, ciendo el viento, lo ms firme posible. Comprob Struan su posicin. La Pagoda de Mrmol se hallaba ocho o nueve millas corriente abajo. La lorcha slo haca dos o tres nudos, debido a la lona que envolva parte de su casco, lo cual restaba velocidad a la nave. Ms adelante, el ro se retorca y formaba numerosos meandros. Struan procur no virar ni presentar demasiado velamen al viento para que la lorcha no sufriera excesivos balanceos. Entreg Struan el timn a Wung y fue bajo cubierta, a comprobar el estado del orificio desde dentro. La lona se hallaba firme por el momento, y daba la impresin de que iba a resistir an algn tiempo, si la suerte los acompaaba. Recogi entonces algunas tazas y volvi al puente. Los chinos estaban ahora reunidos, con gesto hosco. Slo se vea a seis de los ocho que haba antes. Aqu hay nicamente seis hombres. Dnde estn los otros dos? pregunt Struan. Wung seal hacia la borda y se encogi de hombros. Caen, ellos caen dijo, y apunt hacia adelante. No importa. Ira del cielo. Y no has hecho nada por salvarlos? Salvarlos? Por qu salvarlos? Struan se dio cuenta de que era intil seguir insistiendo. Segn la costumbre china, los hados hacan que los hombres cayeran al mar. La voluntad de los dioses quera que se ahogasen, y era muy mala cosa

obstaculizar los deseos de las deidades. Si alguien salvaba a una persona de morir ahogado, durante el resto de su vida tendra que cargar con la responsabilidad de cuidar a esa persona. As deba ser, ya que al interponerse en el camino de los dioses, haba que asumir la responsabilidad de proteger al ser que se haba salvado. Struan verti un poco de ron en una taza y la entreg a May-May. Despus ofreci un trago a los componentes de la tripulacin, que no le dieron las gracias, lo cual tampoco l esperaba. Eran muy extraos esos chinos. Por qu haban de agradecerle el que les hubiese salvado la vida? Al fin y al cabo fueron los hados los que impidieron el hundimiento del barco. Bien, al menos no puedo quejarme de la forma en que me tratan los hados, hasta ahora, pens Struan. Uno de los tripulantes lanz en ese momento un grito de alarma, al tiempo que miraba por encima de la borda. La lona estaba empezando a aflojarse. Struan corri abajo y desde dentro trat de asegurar mejor la vela protectora. El agua alcanzaba ms de medio metro en la bodega. Creo que se sostendr dijo en voz alta, hablando consigo mismo. As lo espero. A continuacin, Struan se traslad al camarote principal, donde reinaba un gran desorden. Se aproxim a una litera, cogi una colchoneta rellena de paja y volvi a subir las escaleras. Al llegar a cubierta experiment un estremecimiento. Wung estaba apuntndole con una pistola, mientras otro chino empuaba un mosquete. Ah Gip se hallaba inconsciente en el suelo. Otro de los chinos sujetaba con fuerza a May-May y le tapaba la boca para que no gritara. Struan levant instintivamente la colchoneta y se ech a un lado de la escalerilla, en el momento en que Wung apretaba el gatillo. Sinti Struan que la bala le rozaba el cuello, y entonces irrumpi en cubierta, con el rostro manchado de plvora y la colchoneta como pattico escudo. El otro marinero dispar el mosquete, pero ste estall y le vol las manos, que el chino qued contemplando atnito, hasta que al ver sangrar los muones lanz un alarido de espanto y dolor. Struan se apoder de la cadena con la bola en un extremo, que estaba junto a la escotilla, y esper el ataque de los marineros. Blandi Struan el arma y la bola fue a golpear a Wung a un lado del rostro, destrozndole Ja boca, y hacindole retroceder trastabillando. Otro de los chinos le atac por la espalda y trat de estrangularle empleando la propia coleta, pero Struan pudo deshacerse de l. El que sostena a May-May salt hacia adelante, y Struan le golpe con la bola de hierro en pleno rostro. Cuando el hombre cay gritando, Struan lo dej inerte de una patada. Los dos hombres que haban quedado inclumes huyeron hacia proa. Jadeando con fuerza, corri Struan detrs de ellos, pero los chinos se lanzaron por la borda al agua. Oyse entonces un grito desde la popa. Wung, con el trgico aspecto que le daba su rostro ensangrentado, manoteaba medio a ciegas procurando apoderarse de May-May. La muchacha consigui al fin escabullirse y se ech a un lado. Struan corri hacia la popa, y de un golpe dej muerto a Wung sobre la cubierta. El marinero que haba perdido las dos manos segua dando alaridos. Struan lleg junto a l y le dio muerte rpidamente para que no siguiera sufriendo. A continuacin rein el silencio en cubierta. May-May contempl una de las manos destrozadas que yaca sobre las maderas y se sinti repentinamente enferma. Struan lanz la mano al agua. Habiendo recuperado el aliento, fue arrojando los cadveres por la borda. Examin luego a Ah Gip, que respiraba por la boca, ya que tena sangrando la nariz. Creo que se pondr bien dijo Struan, y se extra de lo ronca que se oa su propia voz.

Comenz a sentir agudos dolores y regres hacia donde se hallaba May-May. Qu ocurri? le pregunt. No lo s replic la muchacha, entre sollozos. Cuando quise darme cuenta, uno de ellos me haba quitado la pistola y me tapaba la boca para que no gritase. Cre que Wung te haba matado, cuando dispar sobre ti. Me siento casi como si lo hubiera conseguido dijo Struan, que tena el lado izquierdo del rostro chamuscado. Le faltaba media ceja y un buen trozo de pelo. Sin embargo, el dolor comenzaba a disminuir. Por qu lo haran Wung y los dems? inquiri la muchacha. Eran gentes de confianza de Jinqua. T misma dijiste que cualquiera sera capaz de robar la plata. S, cualquiera. En el fondo, no los culpo. He sido un necio al bajar a la bodega y dejarlos aqu. Observ Struan el rumbo que seguan, y comprob que iban en la direccin conveniente. May-May descubri entonces la herida que Struan tena en el cuello. Unos milmetros ms... murmur ella. Puedes agradecer a los hados que te hayan protegido. Yo les har una gran ofrenda por sus favores. Struan not el olor dulzn de la sangre y, sintindose ya a salvo, su estmago se contrajo, dirigise a la borda dando arcadas y vomit hacia afuera. Cuando estuvo ms repuesto, se procur un recipiente con agua y limpi la cubierta. Para qu has dejado a ese hombre? pregunt May-May. No est muerto. Tralo al agua. Slo si muere contest Struan, aspirando con fuerza y notando que las nuseas le haban abandonado. Con las piernas dolindole de cansancio, Struan levant a Ah Gip en brazos y la llev al camarote principal. Viste dnde la golpearon? pregunt Struan a May-May. No. Struan le desabroch el vestido y examin atentamente a la mujer. No pareca tener nada en el pecho ni en la espalda, pero en la base de la coleta presentaba un golpe. V olvi a cubrirla con cuidado y contempl su rostro, ceniciento y cubierto de sudor fro. Su respiracin era anhelante. No me gusta nada su aspecto dijo Struan. Cunto tiempo debemos seguir navegando? pregunt May-May. Unas dos o tres horas manifest Struan, mientras empuaba de nuevo el timn. O quiz algo ms; depende de varios factores. May-May se recost sobre una escotilla y dej que el fro viento le aclarase la mente. Vio Struan la botella de ron que con el cuello roto rodaba por cubierta. Ve abajo y mira a ver si hay otra botella de ron, May-May. Creo que haba dos. Perdname, Tai-Pan. Casi nos matan a todos por culpa de mi estupidez. No, muchacha. Ha sido el dinero lo que tuvo la culpa de todo. Ve abajo, por favor. Descendi May-May bajo cubierta y all permaneci un buen rato. Cuando regres, traa una tetera y dos tazas.

Hice un poco de t dijo con acento de satisfaccin. Consegu encender el fuego e hice la infusin. La botella de ron la encontr rota, de modo que slo podemos tomar t. No saba que fueras capaz de hacer t, ni de encender el fuego replic l, bromeando. Cuando sea vieja y desdentada, me convertir en ama de compaa asegur la muchacha, mientras miraba hacia la orilla. Verti luego el t en una taza, que ofreci sonriendo a Struan. Gracias replic ste. Ah Gip volvi en s por unos instantes, vomit y perdi de nuevo el conocimiento. No me gusta nada el aspecto que tiene la pobre mujer... coment Struan. Es una criada magnfica; sera una lstima si la perdiera replic May-May. Bebi Struan su t con gesto de complacencia, y luego inquiri: Hay mucha agua en la bodega? Todo el suelo est cubierto. Creo conveniente que elevemos una... una peticin al dios del agua. Querrs decir una oracin. S, eso es, una oracin replic May-May, sonriendo. Adems, sera oportuno que ofreciramos un presente a los dioses. Abajo hay mucha plata. Con una barra bastar. Tonteras. Sera un buen modo de desperdiciar la plata. He estado mil veces en situaciones parecidas y siempre sal de ellas sin ofrecer nada a los dioses. Adems, no hay dioses, sino un solo Dios. Pero tienes que comprenderlo, Tai-Pan. Ahora es distinto. Debemos hacer esa ofrenda al dios del mar, para obtener su proteccin rog ella, con gesto suplicante. Struan haba renunciado a hacerle comprender que haba un solo Dios; que Jess era su hijo, y que el cristianismo era la nica y verdadera religin. Dos aos antes trat de explicarle la doctrina cristiana a May-May. Quieres que sea cristiana? dijo ella, alegremente en tal ocasin. Qu bien! Entonces, ya soy cristiana! Bueno, no es tan fcil como t crees, May-May. Primero debes creer. Desde luego. Yo creo que lo que t quieras que yo crea. Hay un solo Dios, el Cristo de los brbaros. El nuevo Dios. No llames as a Cristo. Y nuestro Dios tampoco es nuevo, como t dices. Es... Vuestro Seor Jesucristo no era chino, verdad? Entonces era brbaro, est claro. Y adems, cmo puedes decirme que no es nuevo, cuando hace slo dos mil aos no haba nacido an, eh? Ya ves que es bastante nuevo. Aeey yah! Nuestros dioses tienen cinco y diez mil aos de antigedad. Struan no supo qu contestarle, ya que si bien era cristiano convencido, iba a veces a la iglesia y lea la Biblia, en cambio no tena la preparacin religiosa necesaria para ensear la doctrina a May-May y para convencerla. As, pues, pidi a Wolfgang Mauss que explicase el Evangelio a la muchacha en mandarn. Pero una vez que el reverendo la hubo bautizado y adoctrinado, Struan descubri que MayMay segua asistiendo al templo chino. Pero, por qu vas all? le pregunt Struan. Eso es volver al paganismo. No comprendes que no debes inclinarte ante todos esos dolos? Bueno, en algunas iglesias vuestras tambin he visto dolos, delante de los cuales se arrodilla la

gente. Eso no es lo mismo. Son imgenes de santos. El Buda es slo el smbolo del Buda contest ella. Yo no venero ningn dolo, como no lo veneran los dems chinos. No somos tan torpes como para eso. Por el contrario, estamos muy orgullosos de nuestros dioses. Adems, ests seguro de que Jess nos hubiera querido a los chinos? Ests blasfemando, muchacha. Wolfgang te explic el Evangelio en estos ltimos meses. Debieras saber que Jess ama a los chinos y a todos los pueblos por igual. Bien, pero lo que no comprendo es el motivo por el cual algunos sacerdotes cristianos usan una larga falda negra y no se casan nunca, mientras que otros sacerdotes visten como los dems hombres y tienen muchos hijos. El amo Mauss me dijo que hubo muchas guerras entre esas dos clases de sacerdotes, y que los de las largas faldas quemaron a muchas personas en la hoguera. La muchacha reflexion un momento y luego movi la cabeza, llena de conviccin. Es mejor que cambiemos ahora mismo, Tai-Pan. Hagmonos cristianos de los de larga falda; as, en caso de perder la guerra, no nos quemarn. Porque vosotros Sois de los que no quemis a la gente, no es cierto? No es posible cambiar as como as. Adems, los catlicos estn equivocados. Tienen... Hazme caso, Tai-Pan. Es mejor ser de los de larga falda. Por otra parte, yo seguir venerando a los dioses chinos, por si acaso. Entonces sabremos qu dios es el mejor de todos. No puedes hacer eso, es una barbaridad! Hay un Solo Dios. Uno solo! Veamos, prubalo. Bah! No. puedo hacerlo. Ya lo ves. No hay mortal que pueda probar la existencia de ningn dios. Pero, por fortuna, soy cristiana y al mismo tiempo adepta a la religin china. En estas cosas es mejor tener un amplio criterio. As podremos pedir a uno u otro dios, segn las necesidades. No te parece bien? concluy ella, encantada con su lgica. No. En absoluto. Claro que si pudiera hacer una eleccin, que ya me est permitida, preferira a los dioses chinos. Adems, vuestro cielo me parece un poco extrao. Todo el mundo est all volando, con tnicas blancas. Podis haceros el amor en vuestro cielo? No, no se puede. En tal caso prefiero no ir a vuestro cielo, sea o no el verdadero. Sera terriblemente aburrido estar all. Adems, cmo puede concebirse que una religin tan buena como la vuestra no os consienta tener ms que una sola mujer, lo cual es una enorme necedad? As se explica que en vez de tener varias esposas tengis varias amantes, lo cual es peor, a mi entender. Lo que sucede, May-May, es que algunos de nosotros somos pecadores, pero eso no quiere decir que todos los cristianos hagan lo mismo. Ambos sostuvieron muchas conversaciones por este tenor, y siempre expona ella argumentos que a Struan ' le costaba muchsimo rebatir. Pero l confiaba en que el Seor mismo hara comprender un da su verdad a May-May... Por favor, Tai-Pan dijo May-May, volvindole a la realidad. Dir una oracin al Dios de los cristianos, pero tambin creo que una ofrenda a los dioses chinos no estara mal, puesto que nos hallamos en China.

No me parece conveniente. Lo s, Tai-Pan. Pero ten en cuenta que soy cristiana desde hace dos aos, de modo que t y vuestro Dios debis tener paciencia conmigo. Estoy segura de que sabris perdonarme concluy ella, triunfalmente. Est bien dijo Struan. May-May se fue bajo cubierta. Cuando regres se haba lavado bien el rostro y las manos, y tena el cabello trenzado. Traa una barra de plata envuelta en un papel, el cual apareca escrito con caracteres chinos. Has escrito t eso? pregunt Struan. S. Encontr pluma y tinta, y escrib una plegaria al dios del mar. Cmo es esa plegaria? Oh, sabio y poderoso dios de los mares! A cambio de esta magnfica ofrenda, que vale casi cien taels de plata, dgnate llevarnos a salvo hasta el navio brbaro llamado China Cloud, el cual pertenece a mi hombre brbaro, y desde all aydanos a llegar hasta la isla de Hong-Kong, que los brbaros nos han robado. No creo que la plegaria le haga mucha gracia a tu dios. Adems, la plata de la ofrenda es ma y tampoco me gusta nada que me llames brbaro asegur Struan. Es una plegaria muy corts replic May-May, y en ella slo digo la verdad. Se trata de un dios chino, y para los chinos t eres un brbaro. Tiene mucha importancia decir la verdad en las plegarias. A continuacin, la muchacha se dirigi hacia la banda escorada del buque. Mantuvo con gran esfuerzo la barra de plata a la altura del hombro, con el brazo extendido, y cerr los ojos. Repiti entonces la oracin que haba escrito, y siempre con los ojos cerrados, dej caer con la otra mano el papel de la plegaria y rpidamente se guard la barra de plata entre los pliegues de su chaqueta. Luego abri los ojos y observ cmo el papel se hunda en las aguas. V olvi luego hacia donde estaba Struan, con la barra en las manos y una intensa expresin de gozo en el semblante. Ya est. Ahora podemos quedarnos tranquilos dijo. Pero si eso es una estafa! estall Struan, sin poder contenerse. Cmo? Digo que por qu no arrojaste la plata al agua! Chist! No grites tanto. Vas a estropearlo todo dijo ella, en voz muy baja. Claro que no iba a tirar la plata. Te crees que soy tonta? Pens que deseabas hacer una ofrenda. Bueno, arroj el papel con la plegaria. Piensas que estoy tan loca como para tirar toda esta plata? Pero es que t la ofreciste... Chist! Ms bajo. El dios del mar acabar por darse cuenta. Esa ofrenda no tiene ningn valor, mientras no arrojes tambin la plata al agua. Te juro que no te entiendo, Tai-Pan. Veamos, para qu quieren los dioses la plata? Para comprar alimentos o vestidos? Bien sabes que no lo necesitan, al contrario que nosotros. Ya ves, he hecho una ofrenda y te he salvado la plata. S. Vosotros, los brbaros, sois una gente muy extraa. May-May se encamin entonces hacia la bodega, murmurando en dialecto de Suchow: Como si

fuera yo capaz de deshacerme de toda esta plata! Soy acaso la emperatriz de China para arrojar tanto dinero al agua? Aeey yah! Ni la misma emperatriz sera tan estpida. Al llegar la bodega, la muchacha coloc la barra en la caja de donde la haba sacado y regres a cubierta. Struan la vio volver murmurando an en chino con gesto colrico. Puede saberse qu ests diciendo? pregunt l. Que no soy tan imbcil como para tirar un dinero que te ha costado tanto ganar. Soy acaso...? Est bien, est bien. Pero no s si el dios del mar acceder a tus ruegos por haberle engaado de ese modo. Me parece una tontera. Quieres hablar ms bajo? dijo la muchacha. El dios del mar nos proteger. No es la plata en s lo que desea, sino el ofrecimiento que se le hace, y eso ya se lo he proporcionado. May-May movi significativamente la cabeza y aadi: Los dioses son como las personas. Creen lo que se les dice, si uno lo dice convencido. De todos modos, tal vez el dios del mar no se halle por estos lugares, y nos deje ahogar, con plata o sin ella. Y a todo esto, puede saberse por qu hablamos en voz baja? inquiri Struan. Segn tu manera de pensar, el dios del mar es una deidad china y no puede entendernos cuando hablamos en ingls. No te parece? Esto pareci dejar perpleja a May-May, quien frunci el ceo, reflexion un momento y luego contest, mientras se encoga de hombros: Bueno, ya sabes cmo son los dioses. Tal vez haya aprendido la lengua brbara. Quieres ms t? S, gracias. Verti ella la infusin en las dos tazas, y luego se sent sobre la escotilla y comenz a entonar una dulce cancin. La lorcha se balanceaba muy levemente, arrastrada por las aguas. Comenzaba a despuntar el alba. Eres una gran muchacha, May-May dijo l. Tambin yo te quiero a ti replic ella, al tiempo que se aproximaba a Struan y se apretaba contra l. Dime, hay muchos hombres como t en tu pas? Hay unos veinte millones, entre hombres, mujeres y nios. Se dice que en China hay trescientos millones de personas. Eso hace que una persona de cada cuatro, en la tierra, sea china. Me preocupara por mi pueblo, si todos los brbaros fueran como t. Das muerte a tantos y con tanta facilidad... Yo mato cuando tratan de liquidarme a m, como hice con esos marineros. Me alegro de que los hayas matado dijo ella, con la luz del amanecer reflejada en los ojos.Y me alegra tambin que no te dieran muerte a ti. Algn da tendr que morir. Claro que s. Pero an tiene que pasar mucho tiempo. Nuestro hijo Duncan se sentir orgulloso de su bravo padre. Cuando l sea mayor, ya no ser necesario matar en el mundo. Matar ser necesario cuando sean mayores los hijos de sus hijos. El hombre es un animal feroz. Todos los hombres lo son, pero los brbaros sois peores que nosotros. Mucho peores. Piensas eso porque eres china. En realidad, vosotros tenis costumbres mucho ms brbaras que

las nuestras. Las gentes cambian, May-May. No, en eso tenis tambin que aprender de China, Dirk Struan. Aqu la gente nunca cambia. De Inglaterra es de quien debis aprender. La tierra puede convertirse as en un lugar de orden, donde todos sean iguales ante la ley, donde impere la justicia. Tiene eso tanta importancia, cuando la gente se muere de hambre? inquiri ella. Struan pens largo rato en esa pregunta de la muchacha. La lorcha segua derivando corriente abajo. Otras embarcaciones pasaban al lado y sus tripulantes miraban con curiosidad a la nave, en silencio. Ms adelante, el ro trazaba una curva, y Struan movi ligeramente la caa del timn. La lona amarrada al casco pareca resistir bien. Deseo . preguntarte una cosa, May-May dijo Struan. T dijiste que habas ido a ver a la Dama Suprema de Jin-qua. Dnde la conociste? Yo estuve de esclava en su casa contest tranquilamente May-May. All me encontraba cuando Jin-qua me vendi. T fuiste quien me compr, no es cierto? En efecto, te adquir, segn vuestras costumbres; pero para m no eres una esclava. Puedes quedarte o marchar libremente, segn lo desees. Ya te lo dije desde el primer da. Entonces no te cre, Tai-Pan; pero ahora s te creo. May-May contempl pensativa las embarcaciones que pasaban y la orilla al fondo. Luego, como volviendo en s, dijo: Nunca haba visto matar, antes de ahora. Eso no me gusta. Ser porque soy mujer? Quin sabe! No es fcil adivinarlo. Te gusta a ti matar? No. Es una pena que errases con la flecha a Brock. No tir a matarle. Slo quera hacer que desviara el rumbo. Dios santo, Tai-Pan! dijo ella, llena de asombro. Te juro que nunca he visto una persona tan singular. Y yo te juro, May-May contest Struan, con una mirada burlona en los ojos, que t eres an ms extraa que yo. Reclinse la muchacha junto a Struan, contemplndole ensimismada y acaricindole suavemente. Al cabo de un rato se qued dormida. Cuando despert, el sol ya estaba alto en el cielo. Las mrgenes eran ahora muy bajas, y la tierra se extenda hasta los brumosos horizontes. Eran terrenos ricos, cubiertos de cultivos donde creca, verde y ondulante, el arroz del invierno. La Pagoda de Mrmol apareci en ese momento detrs de una loma. Frente a ella se hallaba anclado el China Cloud.

CAPITULO IX
Cuatro das ms tarde, el China Cloud fondeaba en secreto en Deepwater Bay, lugar situado en la costa sur de la isla de Hong-Kong. Era una fra maana en que el cielo estaba densamente nublado y las aguas parecan teidas de gris. Struan se hallaba de pie, detrs de los cristales del camarote principal, mirando hacia tierra. Las desnudas montaas caan a pico sobre el mar, en torno a la baha, y sus cimas aparecan envueltas en nubes. En medio de la cala poda verse una playa de reducidas dimensiones, a partir de la cual el suelo volva a ascender rpidamente hasta perderse entre la bruma. Graznaban con fuerza las gaviotas, mientras las olas golpeaban mansamente sobre los costados de la nave, produciendo un rumor apacible. La campana son seis veces. Adelante dijo Struan, contestando a los golpes que haban sonado en la puerta. El cter ha regresado dijo el capitn Orlov, con gesto de fatiga. Era un jorobado de amplias espaldas, que meda escasamente metro y medio, pero con brazos macizos y poderosa cabeza. De su mueca penda una maza de abordaje como la que Struan haba usado para deshacerse de los chinos de la lorcha. Desde el momento en que las cajas con las barras de plata estuvieron a bordo, Orlov haba llevado consigo la maza da y noche, e incluso dorma con ella. Por las barbas de Odn, que nuestro cargamento es peor que la peste negra. Ms inconvenientes? Inconvenientes? No, a fe ma, en el barco que yo mande replic riendo el deforme personaje. Al menos, no los hay mientras estoy despierto, eh, Ojos Verdes? Struan conoci a Orlov vagando por los muelles de Glasgow muchos aos antes. Era un escandinavo que haba naufragado en las peligrosas aguas de las islas Oreadas y no pudo hallar otra nave donde embarcar. Aunque los marinos no reconocan las nacionalidades, no hubo armador que quisiera confiar una embarcacin a un individuo de aspecto y de conducta tan extraos como Orlov, el cual jams llamaba seor a nadie, por alta que fuera su alcurnia. Soy el mejor marino del mundo sola decir, lleno de ira. Prubenme y se lo demostrar, por la sangre de Thor! Struan se decidi a probar los conocimientos marineros de Orlov, as como su fortaleza y coraje, y se mostr plenamente satisfecho. Adems, Orlov hablaba ingls, francs, ruso, finlands y noruego. Su mente era brillante y tena una memoria prodigiosa. Si bien tena el aspecto de un grotesco duendecillo y mataba como un tigre, si era necesario, no menos cierto es que se trataba de un hombre honrado, en el que se poda confiar ciegamente. Struan le entreg primero un barco pequeo, y luego le puso al mando de otro ms grande. Ms tarde le nombr capitn de un clper, y el ao anterior le destin al China Cloud, donde Struan pudo comprobar que las jactancias de Orlov no eran vanas palabras. Struan verti ms t en la taza que haba en la mesa, endulz la infusin con azcar y agreg ron. En cuanto el seor Robb y Culum estn a bordo, zarparemos hacia el puerto de Hong-Kong. Cuanto antes mejor, verdad? Dnde est Wolfgang? En su camarote. Quiere verle?

No. Procure que no nos molesten. Orlov se sacudi las hmedas ropas en el momento de marcharse, y dijo con gesto de preocupacin: Es mejor que nos deshagamos lo antes posible de esta maldita carga. Jams he llevado algo semejante. Struan no contest. Estaba sumamente cansado, pero su mente permaneca alerta. Ya casi ests en casa se dijo. Pocas horas ms y estars a salvo, en el puerto. Gracias tambin a la Real Armada. Entre fragatas de la Marina de guerra puede descansarse mejor. El camarote principal era espacioso y estaba amueblado con lujo. Sin embargo, ahora apareca atestado con las armas ms diversas: mosquetes, puales, mazas de abordaje y espadas. Struan haba ordenado desarmar a toda la tripulacin antes de llevar la plata a bordo. En ese momento, slo l y el capitn Orlov portaban armas. Struan notaba la violenta tensin que gravitaba sobre el barco. Las barras de plata parecan haber infectado a todo el mundo. S pens Struan. El dinero manda a cualquier hombre. Manchara seguramente a Robb, a Culum e incluso a Orlov. A poco de embarcados en el China Cloud, Ah Gip entr en coma y muri. Struan quiso lanzar su cadver al mar, pero May-May le rog que no lo hiciera. Ah Gip era una fiel criada dijo ella. Sera mala suerte no entregarla a sus parientes para que stos la enterrasen como a los dems chinos. Creme, Tai-Pan, sera algo terrible. As, pues, Struan cambi de rumbo y se encamin a Macao. All, con la ayuda de Mauss, compr a Ah Gip un hermoso atad y la entreg a sus parientes, junto con diez taels de plata para que le hicieran un buen entierro. Los parientes de Ah Gip eran hoklos, gentes del pueblo flotante, que agradecieron a Struan sus atenciones y le rogaron se llevara con l a Ah Sam, la hermana menor de Ah Gip, para que ocupara el lugar de sta. Ah Sam era una muchacha de quince aos, de cara redonda, que hablaba algo el ingls y que, cosa extraa en una mujer hoklo, tena los pies vendados. May-May conoci a Ah Sam y dio su aprobacin, por lo que Struan accedi a que la chica se fuera con ellos. Los padres pidieron trescientos taels de plata por Ah Sam, y Struan estuvo dispuesto a pagar esa suma, pero May-May asegur que ambos se haran valer muy poco si daban el primer precio que les pedan. As, pues, May-May regate con los padres de la chica y logr rebajar el precio hasta ciento diecisiete taels. Struan consinti en las formalidades de la compra debido a que las costumbres chinas as lo exigan. Pero una vez que la venta se hubo realizado, y que, de acuerdo con las leyes chinas, era el propietario de la muchacha, Struan rompi el documento delante de Ah Sam y le dijo que ya no era esclava, sino una sirvienta. Ah Sam no comprendi. Struan se dio cuenta de que la muchacha preguntara a May-May ms tarde la razn de que hubiera roto el documento y que sta dira que era la extraa forma de ser de los brbaros. Ah Sam se mostrara de acuerdo con ella, y desde entonces le profesara an ms temor. Mientras el China Cloud se hallaba en Macao, Struan dej a toda su tripulacin incomunicada a bordo, con excepcin de Wolfgang Mauss. Tema que se corriese la voz de la existencia de las barras de plata. Por ms que confiaba de ordinario en sus tripulantes, la confianza desapareci cuando estuvo de por medio una cantidad tan enorme. Caba esperar actos de piratera tanto desde el exterior como del interior del barco. En Macao estuvo a punto de producirse un motn, y, por vez primera, Struan y sus oficiales tuvieron que emplear el ltigo y colocar centinelas en cubierta. Adems, se prohibi a todos los sampnes que pasaran a menos de un centenar de metros del China Cloud. Luego, Struan envi a su primer piloto, Cudahy, a Hong-Kong para que recogiera en el cter a Robb y

a Culum y les llevase a la reunin secreta de Deepwater Bay, y con instrucciones especiales de no decir nada acerca de las barras de plata. Saba Struan que con ello corra un nuevo peligro, pero no tena ms remedio que arriesgarse. Con el dinero a buen recaudo en el China Cloud, Struan tuvo tiempo de pensar en Jin-qua, en la Noble Casa y en el futuro de sta, as como en Robb y Culum, o sin ellos. A toda costa. Dej entonces a May-May en Macao, instalada en la casa que comprara para ella, pero antes de partir, ambos fueron a la casa de Chen Sheng. Duncan, el hijo de Struan, que ya contaba tres aos de edad, comenz por inclinarse ceremoniosamente para luego arrodillarse y tocar con la frente en el suelo. Struan le hizo levantar y le dijo que no deba volver a hacer eso ante hombre alguno. Duncan dijo S, Tai-Pan, y luego le abraz a l y a May-May. Kate, la nia, haba sido cuidada con tanto cario como Duncan, y Chen Sheng se mostr tan satisfecho como una gallina vieja. Trajeron t y comida, y Chen Sheng pidi permiso para presentarle a Kai-sung, que deseaba ofrecer sus respetos al Tai-Pan. Kai-sung tena treinta y seis aos. Estaba primorosamente ataviada con una tnica de color oro y carmes, y llevaba alfileres con cabeza de jade y de plata en el pelo. Era como si no hubieran pasado los diecisiete aos. Tena el cutis como el alabastro, y sus ojos relucan igual que en su juventud. Pero por sus mejillas corran las lgrimas cuando susurr unas palabras en cantones a May-May, que sta tradujo para Struan. La Hermana Mayor lamenta que tu Tai-tai haya muerto, Tai-Pan. Dice adems que cuando quieras puedes dejar a los nios aqu, que ella los considerar como propios. Te agradece tambin que seas tan atento con ella y con su hijo. Dile que la encuentro muy hermosa y que yo le doy igualmente las gracias. May-May tradujo las palabras de Struan y llor un poco con Kai-sung, hasta que ambas se desahogaron. Luego, Kai-sung, se postern de nuevo y se march. Chen Sheng llev aparte a Struan y le dijo, sonriendo: Yo oigo que has tenido suerte, Tai-Pan. Tal vez. Ah, Tai-Pan! Tengo esclava virgen. Quieres? Yo te vendo, barato barato. No, nada de esclavas vrgenes, Cheng Sheng. Ya tengo bastantes complicaciones. Struan y May-May recogieron a sus hijos y regresaron a su casa. El dinero que May-May haba perdido jugando con l exceda hasta el momento del valor de la mansin. Ella le entreg formalmente la escritura de la casa, y al mismo tiempo le ofreci una baraja. Doble o nada, Tai-Pan. Por las deudas. Cogi l una carta, la volvi y pudo verse que era una sota. Gimi ella, mesndose los cabellos y dijo: Ay de m, ay de m! Soy una necia, infeliz y desdeable! Quin me habr mandado abrir la boca? Temblando de incertidumbre, cerr May-May los ojos, cogi su carta y, estremecindose de pavor, entreabri los prpados. Vio que era una reina, y entonces grit llena de gozo y se lanz en los brazos de Struan. Este y la muchacha acordaron que l regresara pronto de Hong-Kong o enviara a buscarla en el

China Cloud. Despus, l emprendi el viaje hacia Deepwater Bay.

Se abri la puerta del camarote. Hola, padre dijo Culum, entrando. Qu tal, Dirk? salud Robb, que acompaaba al muchacho. Bien venidos a bordo. Habis tenido buen viaje? Bastante bueno replic Robb, dejndose caer en una silla. Era fcil ver que tena intensas ojeras. Pareces estar agotado, Robb. Y lo estoy. Lo he intentado todo, absolutamente todo dijo al tiempo que se quitaba su pesado gabn. Pero nadie nos concede crdito. Estamos perdidos. Y t qu novedades traes, Dirk? Ah, aqu tienes una carta! Lleg en el correo de ayer. Es de nuestro padre aadi, al tiempo que tenda a su hermano la misiva, despus de haberla extrado del bolsillo de la chaqueta. Toda la alegra que embargaba a Struan por el xito conseguido se desvaneci. La carta sin duda hablaba de Winifreda. Cogi el sobre y vio que el sello estaba intacto. Reconoci la angulosa letra de su padre. Qu novedades hay de casa? pregunt Struan, tratando de dar firmeza a su voz. No lleg nada ms que eso, Dirk. Yo no recib nada. Pero dime, qu te ha ocurrido? Qu es esa quemadura que tienes en la cara? Nada de importancia dijo Struan, dejando la carta sobre la mesa. Has comprado las tierras? No. La subasta ha sido postergada contest Robb, que no poda apartar la mirada del sobre. Maana se llevar a cabo, padre intervino Culum. No hubo tiempo suficiente para medir las parcelas, por eso tuvimos que aplazarla. Culum se agit inquieto en su silla, y al fin, inclinando el cuerpo sobre el escritorio, dijo: Puedo abrir por ti la carta, padre? No, djala donde est. Habis visto a Brock? El White Witch lleg a Whampoa hace dos das manifest Robb. Pero no he visto a Brock. Acaso estamos de nuevo en guerra? As es. Supongo que la flota an se hallar en Hong-Kong, no es cierto? S. Pero cuando Eliksen lleg, no hace mucho, los barcos se colocaron en posicin de combate. Enviaron navos a guardar las entradas oriental y occidental de la isla. Cres t que atacarn Hong-Kong? No digas tonteras, Robb. Robb mir a travs del vental del camarote, pensando en la indiferencia que manifestaba su hermano, y de pronto se dio cuenta de la presencia de las armas. Fue a hacer una pregunta, pero su hermano le interrumpi. Qu ha hecho Longstaff durante este tiempo, Culum? pregunt Struan. No lo s. Slo le vi una vez, cuando fui a pedirle que aprobase la postergacin de la subasta. Tampoco yo le he visto mucho, Dirk intervino Robb. Despus del artculo que sobre nosotros apareci en el peridico, he tenido dificultades para hablar con muchas personas, y especialmente con Longstaff. Cundo le viste por ultima vez?

Al da siguiente de publicarse el artculo, y se mostr totalmente indiferente. Qu esperabas de l? No lo s. Tal vez una actitud comprensiva. En cambio, se pas la entrevista aspirando rap y tomando licor. Tambin poda haber ofrecido ayuda. Bien; al menos Longstaff no ech de su puesto a Culum. Eso hay que agradecerle. Slo quera que yo regresara porque no hay nadie por el momento que se pueda encargar de la subasta asegur Culum, el cual haba comenzado a reponerse, y mostraba un color ms saludable. Creo que hasta se siente satisfecho porque hayamos quebrado. No me refiero a nosotros personalmente, sino a la Noble Casa. De no haber sido nosotros, hubiera sido otra compaa, Culum. S, padre, lo s. Lo que quera decir es que... Bueno, que has sido demasiado considerado con Longstaff. El te respetaba por tu fortuna; pero ahora, sin dinero, ya no te tratar del mismo modo, puesto que no eres de buena cuna. Es muy triste, pero es la verdad. Has aprendido bastante en poco tiempo. Hay mucho que aprender en Hong-Kong ahora. Espera que la veas. Qu quieres decir? Estaremos all dentro de pocas horas. T mismo podrs ver el lugar. Volvise a agitar Culum en su asiento, y de nuevo insisti: Por favor, padre, abre la carta. Winifreda estaba agonizando cuando t viniste. Esperas acaso un milagro? S, lo espero. He rogado para que se produzca un milagro, padre. Tal vez se haya producido, aunque en otro aspecto. Venid conmigo abajo. Las pilas de barras de plata relucan fantasmagricamente en la bodega, bajo la luz del farol. El aire estaba enrarecido y cargado de aroma a opio en bruto. Las cucarachas se escabullan por todas partes. Parece imposible susurr Robb, acariciando la barra de plata ms cercana. No cre que pudiera haber tanta plata junta en todo el mundo declar Culum, no menos atnito que Robb. Pues aqu est, ya lo veis. Robb levant el lingote para asegurarse de su existencia, y coment: Increble. Struan cont entonces la forma en que haba obtenido el cuantioso prstamo. Relat todo lo que hablara con Jin-qua, exceptuando lo de las cuatro medias monedas, los cinco laks que deba aplicar a la compra de terrenos en Hong-Kong, los otros cinco que deba dejar aparte, y el que tena que facilitar a Gordon Chen. Describi luego el combate que sostuvo con Brock, pero no mencion a May-May. Ese pirata asesino! estall Culum. Longstaff har colgar a Brock y a su hijo cuando se entere. Por qu? inquiri Struan. El resumen de todo esto es que la nave de Brock y la ma estuvieron a punto de chocar. Nada ms. Eso no es cierto. T puedes probar que... Yo no puedo probar nada. Brock trat de hacer una jugarreta y fall. Eso s todo. Es un asunto que nos concierne a nosotros exclusivamente. No me gusta eso dijo Culum. No es la forma legal de considerar un acto de verdadera

piratera. Ya se ajustarn las cuentas a su debido tiempo. Gracias a Dios, lo importante es que nos hemos salvado dijo Robb con voz dbil. Ahora todos los planes financieros internacionales seguirn adelante. Seremos la compaa ms rica de todo el Oriente. El cielo te bendiga, Dirk. T consigues lo que no puede lograr nadie. Ahora tenemos el futuro asegurado pens Robb, lleno de gozo. Ahora dispondr de suficiente dinero para los dispendiosos gustos de Sarah. Ya puedo regresar a casa inmediatamente. Tal vez Dirk cambie de parecer y no se marche, olvidando sus proyectos de ingresar en el Parlamento y de volver a Gran Bretaa. No ms preocupaciones. Ahora podr comprarme una mansin y vivir tranquilo, como un caballero. Mis hijos se casarn, a su vez, y tendr muchos nietos. Roddy podr terminar los estudios en la Universidad, entrar en las finanzas y no tendr nunca que venir a trabajar al Oriente. Dios te bendiga, Dirk! repiti Robb. Tambin Culum estaba anonadado. Su cerebro funcionaba con gran celeridad. Esto no es dinero, sino mucho ms: es poder pensaba. Poder para comprar armas, para comprar votos y dominar el Parlamento. He aqu la solucin para el cartismo. Como Tai-Pan, podr emplear el poder de esta fortuna, y ms an, tal vez, para lograr un buen fin. Gracias, Dios mo, por habernos ayudado en los momentos de penuria. Culum vea ahora a su padre de un modo muy diferente. Durante las pasadas semanas haba pensado a fondo en lo que su padre le dijera acerca de las riquezas y el poder, y sobre el empleo de todo ello. Despus de mucho reflexionar, se dio cuenta de que el hombre, sin el poder, se hallaba casi indefenso. Struan advirti en seguida la codicia que trascenda de la actitud de su hijo y de su hermano. No poda esperarse otra cosa pens. Una cantidad tan monstruosa de dinero obrara de igual modo sobre cualquiera. Piensa en ti mismo. Has dado muerte a ocho o diez personas para que no te quitaran esta plata. Y seras capaz de matar a cien ms, si se hiciera necesario. Mira lo que te ves forzado ahora a hacer a tu hijo y a tu hermano. Hay algo que quiero aclarar en seguida dijo Struan. Y es que este dinero me ha sido prestado a m. Contra mi palabra. Soy responsable de l ante Jinqua. Lo soy yo. No la Noble Casa. No entiendo, Dirk dijo Robb. Qu has dicho, padre? pregunt a su vez Culum. Struan cogi una Biblia y dijo: Primero debis jurar sobre las Sagradas Escrituras que lo que voy a deciros quedar en secreto entre nosotros tres. Es necesario que juremos? Puedes contar, desde luego, con que no se lo dir a nadie dijo Robb. Quieres hacer el juramento, Robb? Est bien, lo har. Struan coloc la Biblia sobre las barras de plata, y a continuacin declar: Este dinero ser empleado para salvar a la Noble Casa slo con la condicin de que si alguno de ustedes llega a ser Tai-Pan, se comprometa, primero, a apoyar, con el podero de la Compaa, el desarrollo de Hong-Kong y el comercio con China; segundo, deber mantener siempre la sede de la Compaa en Hong-Kong; tercero, se har cargo de los compromisos que contraje con Jin-qua y sus

sucesores; cuarto, deber asegurarse de que quien elija como Tai-Pan cumplir igualmente lo estipulado; y, por ltimo dijo Struan, sealando a la Biblia, debis comprometeros a que slo un familiar nuestro, de creencias cristianas, sea Tai-Pan. Jurad sobre la Santa Biblia, del mismo modo que lo exigiris a vuestro sucesor, cuando llegue el momento. Se produjo un largo silencio. Al fin, Robb pregunt: Podemos conocer las condiciones que impuso Jinqua? No. Queda algo ms? Ya os lo dir cuando hayis jurado. Podis confiar en m o no, segn gustis. Esto no me parece justo. Una riqueza semejante no se pone en juego todos los das, Robb. Tengo que asegurarme. Esto no es un asunto de chiquillos, y no os estoy considerando ahora como a familiares. De nosotros dependen uno o dos siglos de historia de la isla dijo Struan, con los ojos brillantes, a la luz del oscilante farol. Estoy comprometiendo a la Noble Casa en estas tierras; lo har con vosotros o sin vosotros. El aire pareca espesarse cada vez ms. Robb sinti los hombros y el cuello cubiertos de sudor, mientras Culum, lleno de asombro, segua mirando a su padre. Por fin, Robb dijo: Qu quieres decir con eso de dedicar el podero de la Compaa a favorecer el desarrollo de Hong-Kong? Doy a entender que debemos respaldar la nueva colonia, protegindola y haciendo de ella una base permanente para el comercio. Y comerciar significa abrir las puertas de China, atraerla al concierto mundial de las naciones. Eso es algo imposible contest Robb. Imposible! Tal vez sea as, pero es lo que la Noble Casa intentar hacer. Luego pretendes que China se convierta en una potencia mundial, no es eso? dijo Culum. En efecto. Eso es un gran peligro. Una locura! Hay ya bastantes complicaciones en el mundo como para no soliviantar a semejante masa de paganos. Acabarn con toda Europa, con todo el Occidente! En la actualidad, Robb, una de cada cuatro personas es un chino. Tenemos la gran oportunidad de ensearles ahora, de instruirles en nuestras costumbres, inculcndoles la ley, el orden y el cristianismo. Debemos hacerlo antes de que sean muchos ms, y barran con todos nosotros, considerndonos como enemigos. Es imposible. No lograremos hacerles cambiar nunca. Eso es absurdo. Bien, ya habis odo mis condiciones. Dentro de cinco meses t sers Tai-Pan, Robb, y Culum te seguir ms tarde, si demuestra aptitudes para ello. Dios del cielo! estall Robb. Y para eso has estado sacrificndote todos estos aos? En efecto. Saba que tenas proyectos fantsticos en la mente, Dirk; pero esto sobrepasa todo lo que yo haba sospechado. No s si tendrs o no razn; slo creo que es algo que est ms all de mis alcances. Tal vez sea as dijo Struan con voz dura. Mas tales son las condiciones para tu supervivencia, Robb, y para el futuro tuyo y de tu familia. Dentro de cinco meses sers el Tai-Pan, al menos durante un ao.

Ya te dije anteriormente que no me pareca una medida adecuada replic Robb, con el rostro contrado. No tengo los conocimientos ni la astucia necesaria para el puesto. Tampoco me complace tratar con los chinos. Lo s, y me doy cuenta del riesgo que corro. Pero Hong-Kong es nuestro, ahora. La guerra concluir tan pronto como la anterior asegur Struan, e indic con la mano las barras de plata. Todo esto es un capital que no puede desaparecer rpidamente. Depende de cmo se maneje en el comercio, y t eres un buen negociante. No se trata slo de negociar. Hay barcos que dirigir, piratas contra los que luchar. Hay que mantener a raya a individuos como Brock, y un millar de asuntos similares. En cinco meses quedarn resueltos los principales obstculos. Lo dems tendrs que solucionarlo t. Crees que podr hacerlo? S, porque yo os ayudar desde el Parlamento y proteger a la Noble Casa, a fn de que sus riquezas aumenten hasta lmites increbles. No tendremos que pedir respaldo a sir Charles Crosse, ni a Donald McDonald, o a McFee, Smythe, Ross y a los dems, sino que nos bastaremos a nosotros mismos. De vez en cuando adems vendr a Hong-Kong a fin de ayudaros. Slo deseo el dinero suficiente para vivir con desahogo dijo Robb. Pero en Escocia, no en Oriente. No deseo morir aqu. Embarcar en el prximo buque. Un ao y cinco meses no es mucho tiempo, y es lo que te pido que permanezcas aqu. Es una exigencia, no una peticin, Dirk. Me veo obligado a hacerlo. Hace un mes, Robb, estabas dispuesto a aceptar cincuenta mil libras y a marcharte. Muy bien; la oferta sigue en pie. Pero si deseas lo que en justicia te pertenece (ms de un milln), eso lo obtendrs dentro de dos aos. Luego, Struan se volvi hacia su hijo y manifest: A ti, muchacho, te pido dos aos de tu vida, y si te conviertes en Tai-Pan, tres aos ms. En total, cinco aos. Si no acepto las condiciones, tendr que marcharme? inquiri Culum, con la boca reseca. No. Seguirs siendo socio de la Compaa, aunque de segundo orden, y nunca sers Tai-Pan. Nunca. Tendr que hallar e instruir a la persona adecuada. Struan cogi un lingote de plata y lo sopes lentamente. En seguida agreg: De todos modos, aunque aceptes, tendrs que demostrar tus cualidades, Culum. Eres el heredero, pero, si no vales, ah habr acabado todo. Esa es una ley del Clan, y de las mejores. Todos los miembros deben ser capaces de valerse por s mismos. Desde luego que pienso ayudarte. Lo har tanto tiempo como est con vida, pero a ti te corresponde demostrar tus mritos. Slo los hombres de verdad tienen derecho a estar en la cspide. Culum enrojeci visiblemente. Robb estaba mirando a su hermano, e interiormente le detestaba. T no quieres un Tai-Pan para dentro de cinco meses, sino una niera por un ao, no es eso? Hazte cargo del puesto dentro de cinco meses, y acta como te parezca mejor. Podra eliminar a Culum como candidato, ahora mismo, si aceptase el cargo por cinco aos?

S. Creo que sera una pena, pero si fuera esa tu decisin, aceptara. Ves lo que el poder hace de un hombre, Culum? dijo Robb, con la voz tensa. La versin actual de la Noble Casa habra muerto sin la plata que aqu veis dijo Struan, sin rencor. Ya os he expuesto mis condiciones. A vosotros os toca decidir. Ahora comprendo por qu te odian tanto por estos mares, padre dijo Culum. Lo crees as, muchacho? S. Temo que no lo sabrs realmente hasta que no hayan transcurrido los cinco aos de tu plazo. En tal caso no tengo eleccin. Son cinco aos o nada? Es todo o nada, Culum. Lo que trato de hacerte comprender es que, para ser el Tai-Pan de la Noble Casa, tienes que estar dispuesto a desenvolverte solo, a ser odiado, a sacrificar todo aquello en lo que no confes, y a dedicarte de lleno a un ideal. Como eres mi hijo, te ofrezco todo eso, como suprema posibilidad de detentar el poder en Asia. No te lo ofrezco a la ligera. S bien lo que significa ser el TaiPan. Ahora elige, por Dios! Culum tena la mirada clavada en la Biblia. Luego mir las largas hileras de barras de plata. No quiero ser un segundn se dijo. Estos jams han hecho nada que valiera la pena. Tengo mucho tiempo por delante, aunque tal vez Robb considere que no soy apto para llegar a Tai-Pan. Oh, Seor, deja que lo sea, para que pueda usar ese enorme poder en beneficio de una causa justa! Haz que yo sea un instrumento para tus fines.El cartismo debe triunfar. El sudor perl la frente de Culum. Al fin cogi la Biblia y dijo: Juro por Dios Nuestro Seor, que acepto las condiciones impuestas, ahora y cuando sea Tai-Pan. Que Dios me ayude. Los dedos del muchacho temblaron cuando volvi a dejar la Biblia. Y t, Robb? pregunt Struan, sin mirarle. Si acepto el cargo de Tai-Pan por cinco aos, Culum volver a Escocia ahora mismo? Podr entonces disponer de todo segn me parezca conveniente? S, por todos los cielos. Es que tengo que repetirlo? Dentro de cinco meses podrs hacer lo que quieras, siempre que aceptes las dems condiciones. Se produjo un largo silencio en la bodega, slo interrumpido por las carreras de las ratas en la oscuridad. Por qu deseas deshacerte de m, to? pregunt Culum, al fn. Haces dao a tu padre al hablar de eso. Es que no puedo explicrmelo dijo el muchacho. Es algo terrible. Somos parientes cercanos; somos familiares. S, Culum contest Robb con voz angustiada. Pero hemos hablado con franqueza. Tu padre dijo que me sacrificara a m y a ti, su hijo, para conseguir sus fines. Por qu no haba de hacer yo lo mismo? No es deseo de hacer dao? Bien sabe Dios que no tengo tal deseo. Pero, por todos los cielos, qu est ocurrindonos? Ante unas barras de plata, de pronto destilamos venenosa codicia... Por favor, djame marchar, Dirk. Yo soy el que tiene que hacerlo dijo Struan. Slo en el Parlamento podr controlar realmente

a Longstaff y a sus sucesores, como lo hars t, cuando abandones Asia. As es como lograremos realizar el proyecto. Pero Culum necesita ser adiestrado. Un ao como Tai-Pan, y podrs marcharte. Cmo ensearle en tan corto plazo? Sabr en los prximos cinco meses si puede llegar a ser sucesor mo. De lo contrario, har otros arreglos. Cules? Aceptas las condiciones, Robb? Si es as, jura sobre la Biblia y terminemos de una vez. Dime cules son los cambios que haras. Ira del cielo! Aceptas o no, Robb? Un ao, cinco, o nada. Decide. Robb inclinse hacia un lado, al iniciar el buque un fuerte balanceo. Todo su ser le impulsaba a no pronunciar el juramento. Pero sentase obligado a hacerlo. Tena que jurar por el bien de su familia. Cogi la Biblia, que le pareci enormemente pesada. Aun cuando odie al Oriente y a todo lo que representa, juro por Dios que acepto las condiciones, y que desempear el cargo con toda dedicacin. Dios me ayude en la empresa. Robb entreg la Biblia a Struan y aadi: Creo que lamentars haberme hecho Tai-Pan... por un ao. Yo s, tal vez. Pero Hong-Kong creo que no asegur Struan. Luego abri la Biblia y ense las cuatro medias monedas que haba pegado con lacre en la contratapa del libro. A continuacin describi las condiciones estipuladas por Jin-qua, menos el lak de Gordon Chen. Ese era asunto de l, se dijo Struan, y preguntse lo que Culum pensara de su hermanastro y de May-May, cuando los conociera. Robb estaba al corriente de la experiencia de la muchacha, aunque no haba llegado a conocerla. Struan pens que tal vez sus enemigos hubieran hablado a Culum de Gordon y de May-May. Has hecho bien en pedir nuestro juramento, Dirk declar Robb. Slo Dios sabe qu maquinaciones entraan esos cuatro trozos de monedas.

Cuando regresaron al camarote, Struan se acerc al escritorio, cogi la carta y rompi el lacre. Ley en silencio el primer prrafo, y en seguida exclam lleno de gozo: Est viva! Winifreda est viva, gracias a Dios. Se ha recuperado. Cogi Robb la carta y ley a su vez el primer prrafo. Struan se hallaba fuera de s. Abraz a Culum, y ambos comenzaron a bailar alegremente, unindose a ellos Robb, al momento. As, en medio de su satisfaccin, todo el odio y el recelo se desvaneci de sus corazones. Entonces, Struan alz en el aire a su hermano y a su hijo, con toda la fortaleza de sus grandes brazos y dijo: Ahora, todos a una, uno, dos, tres!: Feri! Feri! Feri! Era el grito de guerra del Clan, en latn, y lo corearon con toda la fuerza de sus pulmones. Luego, Struan deposit de nuevo en el suelo a Robb y a Culum, y rugi: Camarero! Este acudi presuroso. Diga, seor. Diga al contramaestre que d doble racin de bebida a todos los marineros. Y usted triganos una

botella de champaa y otra tetera llena. Vamos, aprisa! S, seor, en seguida! As, pues, los tres hombres hicieron la paz entre s. Sin embargo, cada uno de ellos pens que en lo ms recndito de su ser algo haba cambiado. Haban dicho demasiadas cosas, y pronto sus caminos se separaran, aunque a veces estuvieran juntos. Gracias a Dios que al fin abriste la carta, Dirk afirm Robb. Me estaba poniendo enfermo la incertidumbre. Tambin a m me ocurra lo mismo dijo Culum. Lela en voz alta, padre. Struan tom asiento en su mullido silln de cuero y ley la carta. Esta se hallaba escrita en galico y estaba fechada haca cuatro meses, es decir, un mes despus de salir Culum de Glasgow. El viejo Parlan Struan escriba que Winifreda estuvo entre la vida y la muerte durante dos semanas, y que luego comenz a mejorar. Los mdicos no dieron razn alguna. Se limitaron a encogerse de hombros y dijeron: Es la voluntad de Dios. Winifreda estaba viviendo ahora con el anciano, en la pequea finca que Struan haba comprado a ste haca ya bastantes aos. All estar contenta asegur Culum. Sin embargo, no hay ms que cabras por las cercanas. Cmo se las arreglar para ir a la escuela? Primero es necesario que se recupere del todo dijo Robb. Luego ya vendr lo dems. Sigue leyendo, Dirk. La misiva daba a continuacin detalles de la familia. Parlan Struan tena dos hermanos . y tres hermanas, todos ellos casados y con nietos. Tambin los propios hijos de Parlan, Dirk y Plora, del primer matrimonio, y Robb, Uthenia y Susan, del segundo, tenan hijos. Muchos de los descendientes haban emigrado: unos a las colonias canadienses, otros a Estados Unidos, e incluso haba unos pocos dispersados por las Indias y por Sudamrica. Parlan Struan escriba luego que Alastair McCloud, que se haba casado con Susan, la hermana de Robb, acababa de regresar de Londres con su hijo Hctor, para vivir de nuevo en Escocia. La muerte de Susan y de su hija Clara, a causa del clera, le abrum a tal punto que estuvo al borde de caer enfermo. Deca luego Parlan haber recibido una carta de los Kern Flora, la hermana de Dirk, contrajo matrimonio con Farran Kern, y el ao anterior haban partido rumbo a Norfolk, Virginia. Todos haban llegado perfectamente. El viaje fue esplndido, y los nios comenzaron ya a acostumbrarse a su nueva tierra. La carta segua diciendo: Di a Robb que Roddy se fue a la Universidad ayer. Le dej en la diligencia de Edimburgo con seis chelines en el bolsillo y comida para dos das. Tu primo Dougall Struan ha escrito diciendo que le llevar con l durante las vacaciones y le vigilar hasta que Robb vuelva a Escocia. Me he tomado la libertad de enviarte una letra a la vista, a nombre de Robb y por cincuenta guineas, como pago de la pensin del muchacho y del cheln semanal para sus gastos. Tambin le entregu una Biblia, y le advert sobre los peligros de las mujeres de la vida, del alcohol y del juego. Adems, le le la parte de Hamlet en que Shakespeare dice: "No pidas ni des prestado", y se la hice escribir en la portada del Libro Santo. El muchacho ya tiene muy buena caligrafa. Tu querida Ronalda, y los nios, estn enterrados en una de las fosas de los apestados. Lo siento en el alma, Dirk, pero la ley exiga que todos los que murieran de la enfermedad fueran sepultados as y rociados con cal viva, para evitar ms contagios. No obstante, la ceremonia se hizo de acuerdo con

nuestra fe, y la tierra qued consagrada. En paz descansen sus almas. Como ya te deca, Winifreda mejorar rpidamente en estas tierras de Loch Lomond, que hollaron las plantas del Seor, y se convertir con el tiempo en una hermosa mujer, temerosa de Dios. Escucha esto, Dirk: No dejes que los brbaros paganos de Catay se apoderen de tu alma. Cierra la puerta con cuidado al demonio que all medra con facilidad. V olvers pronto a casa? Mi salud es muy buena, y el Seor me ha dado su bendicin. Slo siete aos ms, y cumplir los setenta que Dios nos prometi, pero que es tan raro ver cumplir a una persona en estos das de impiedad. Como digo, me encuentro perfectamente bien. Se produjeron algunos levantamientos en Glasgow, Birmingham y Edimburgo, segn dicen los peridicos. Fueron causados por los cartistas. Los obreros de las fbricas piden ms paga. Tambin en Glasgow ajusticiaron a un hombre en la horca hace un par de das, por robar ovejas de ingleses. Malditos ingleses! Triste mundo en el que vivimos, cuando un juez escocs condena a un compatriota a la horca por robar una oveja inglesa. Es algo terrible. En la misma sesin del tribunal condenaron a varios centenares a ser deportados a la Tierra de van Diemen, en Australia, por haber intervenido en huelgas y tumultos, y por incendiar una fbrica. Bartholomew Angus, un amigo de Culum, fue sentenciado a diez aos de destierro a Nueva Gales del Sur, despus de dirigir un motn carlista en Edimburgo. Los parientes estn... Oh, Dios mo! exclam Culum. Quin es ese Bartholomew Angus, Culum? inquiri Struan. Fuimos compaeros de habitacin en la Universidad. Pobre muchacho! Sabas que era cartista? pregunt Struan, speramente. Desde luego afirm el joven, dirigindose hacia el ventanal y contemplando la estela del buque. Eres t, cartista, Culum? T mismo has dicho que la Carta era digna de encomio. S, pero tambin expres mis puntos de vista acerca de la insurreccin. Dime, eres un cartista activo? Si estuviera en mi patria lo sera. La mayor parte de los estudiantes de la Universidad estn a favor del cartismo. Entonces buena cosa es que te encuentres aqu, por Dios. Si Bartholomew ha dirigido algn levantamiento, bien merecido tiene los diez aos de destierro que le han dado. Tenemos buenas leyes y el mejor sistema parlamentario de la tierra. Las insurrecciones, las huelgas y los disturbios no son la forma ms eficaz para conseguir que cambien las cosas. Qu ms dice la carta, padre? Struan sigui mirando a su hijo unos instantes, mientras le pareca or la voz de Ronalda, recriminndole. Se hizo entonces el propsito de cuidarse mejor del cartismo, en el futuro. Luego reanud la lectura de la carta. Los parientes estn llegando continuamente a Glasgow desde Highlands, donde los condes siguen acotando los terrenos del clan. Ese maldito demonio, el Earl de Struan, al que Dios confunda, est reclutando, incluso, un regimiento para combatir con l en las colonias de las Indias. Los hombres se alistan bajo su bandera atrados por las promesas de obtener tierras y botn. Se dice que vamos a tener que ir a la guerra de nuevo por culpa de los condenados americanos, y a causa de las colonias canadienses. Tambin corre el rumor de que ha estallado la guerra entre los franceses y los rusos, debido a los turcos otomanos. Malditos franceses, como si no hubiramos sufrido ya bastante por culpa del

infernal Bonaparte! Vivimos en un mundo calamitoso, hijo mo. Ah! Olvidaba decirte que proyectan tender una lnea ferroviaria entre Glasgow y Edimburgo, en el plazo de cinco aos. No te parece magnfico? Entonces quiz los escoceses podamos unirnos con firmeza, expulsando a los ingleses y coronando a nuestro propio rey. Envo un fuerte abrazo para ti, para tu hermano y para tu hijo Culum, Parlan Struan. Struan alz la mirada, mientras sonrea ampliamente. Siempre con su temperamento, el viejo manifest. Si el Earl est organizando un regimiento para la India, tal vez pudiera venir por aqu dijo Robb. S, ya he pensado en eso. Pues bien, si alguna vez llegan a posar sus plantas en los dominios de la Noble Casa, el regimiento volver a Escocia sin jefe, puedo jurarlo. As sea confirm Culum. Se oyeron unos golpes en la puerta, y el camarero entr con el champaa, las copas y la tetera. El capitn Orlov le da las gracias en nombre de la dotacin, seor. Dgales a l y Wolfgang que se unan a nosotros cuando termine esta guardia. S, seor. Cuando se hubo servido el champaa, Struan alz su copa y dijo: Por Winifreda, que ha vuelto a la vida. Bebieron los tres hombres, y Robb manifest: Otro brindis. Por la Noble Casa, y porque jams volvamos a tener malos pensamientos los unos sobre los otros. Que as sea. De nuevo volvieron a beber. Robb, cuando lleguemos a Hong-Kong, escribe a nuestros agentes. Diles que averigen la identidad de los directores de nuestro Banco, y quin fue el responsable del desastre. Est bien, Dirk. Qu piensas hacer, padre? Hundir a los culpables dijo Struan, y a sus familiares. Culum se estremeci ante el tono implacable con que su padre haba pronunciado la frase. Por qu tambin a las familias? Durante muchos aos tendremos que pagar por culpa de ellos. Es lgico que todos paguen ahora por el dao que nos han hecho. Culum se puso en pie y se encamin hacia la puerta. Qu ocurre, muchacho? pregunt Struan. Voy a ir a las letrinas. Creo que no me encuentro bien. La puerta se cerr detrs de Culum, y Struan dijo suspirando Lamento tener que decir estas cosas, pero es la nica forma de proceder. S, lo s. En eso tienes razn, como en otras cosas manifest Robb. Como con lo del Parlamento. Este cada vez va adquiriendo mayor poder, y en l terminarn por realizarse las grandes transacciones comerciales. T te ocupars de eso; yo cuidar de nuestras finanzas, desde aqu, y ambos velaremos por Culum y le ayudaremos. No te parece maravilloso lo de Winifreda? As es.

Culum tiene ideas muy personales acerca de algunos asuntos, no crees? An es muy joven. Ronalda le educ con la Biblia en la mano, y la est siguiendo al pie de la letra. Llegar el momento en que Culum despierte a la realidad. Qu piensas hacer con Gordon Chen? Te refieres a sus relaciones con Culum? pregunt Struan, contemplando el vuelo de las gaviotas a travs del ventanal. Eso habr que arreglarlo en cuanto regresemos a Hong-Kong. Pobre Culum; su educacin no va a ser fcil. La educacin de un hijo nunca lo ha sido. Despus de un momento de silencio, Robb declar: Recuerdas a Ming Soo, mi chica? S. A menudo me pregunto qu habr sido de ella y de la nia. Con el dinero que le diste, se habr instalado como una princesa y habr encontrado un buen esposo, Robb. Seguramente es ahora la mujer de algn mandarn. No tienes por qu preocuparte de ella. La pequea Isabel tendr ahora diez aos dijo Robb, recordando con deleite la alegre risa de la mujer, y el gozo que ella le haba proporcionado. Ming Soo le haba dado ms amor y ternura en un solo da, que Sarah en toda su vida de casados. Deberas casarte de nuevo, Dirk dijo Robb. Hay tiempo para pensar en eso contest Struan, observando con aire ausente el barmetro, que anunciaba buen tiempo. Oye Robb, maneja duramente a Culum cuando seas Tai-Pan. No dejes de hacerlo. As lo har, Dirk contest Robb.

Cuando Culum subi a cubierta, el China Cloud enfilaba hacia el canal que el islote de Tung Ku Chau formaba con la costa de Hong-Kong. A continuacin, el buque puso rumbo al sudoeste. Otra isla, sta de mayor tamao, se hallaba unas dos millas a babor. Era la de Pokliu Chau. Un fuerte monzn del nordeste hinchaba la superficie del mar, sobre el cual se extenda una interminable capa de nubes plomizas. Culum se encamin hacia la proa, evitando con cuidado los montones de cabos y estachas que haba sobre cubierta. Observ las relucientes filas de caones y se maravill de la limpieza que se adverta en todo. Haba tenido ocasin de estar en otros buques mercantes, en Hong-Kong, y vio que todos ellos se caracterizaban por su gran suciedad. En la amura de babor haba dos marineros, por lo que l se dirigi a la de estribor. Pas sobre la borda, se colg de las jarcias y con una sola mano bajse con dificultad los pantalones y se puso en cuclillas sobre la red de proa. Un marinero joven y pelirrojo se acerc, bajndose tambin los pantalones. Estaba descalzo y no se mantena bien sobre el cordaje de la red cuando se agach. Hace bastante viento, seor coment el marinero. As es replic Culum, aferrndose con fuerza al cordaje. El marinero concluy rpidamente. Se inclin por encima de la borda, cogi una hoja de peridico de una caja, se limpi cuidadosamente y luego arroj el papel al agua. A continuacin subise los pantalones y se abroch.

Qu hace? inquiri Culum. Se refiere al papel, seor? Mal rayo me parta, si lo s. Son rdenes del Tai-Pan. Tenemos que limpiarnos las posaderas con papel, o perdemos dos meses de paga y nos encierran diez das en el calobozo contest riendo el muchacho. El Tai-Pan estar tocado en algunas cosas, con su perdn, seor, pero ste es su barco, y si pide que nos limpiemos el trasero, no tenemos ms remedio que hacerlo. El muchacho salt sobre la borda, lavse las manos en un cubo que haba sobre cubierta, y a continuacin echse el agua sobre los pies. Tambin hay que enjuagarse las manos y lavarse los pies, por todos los santos. Si no, de cabeza al calabozo. Todo esto es muy raro. Tener que limpiarse cada vez el trasero, lavarse las manos y los pies, y baarse una vez a la semana y ponerse ropa limpia. Es algo incomprensible. Otro marinero se asom por la borda masticando tabaco, y dijo a su vez: De qu tienes que quejarte, Charlie? En el buque del Tai-Pan tenemos menos glico y escorbuto que en los dems barcos. El marinero escupi el tabaco y se dirigi entonces a Culum, aadiendo: De modo que yo me limpio las posaderas, y me siento contento de hacerlo. Con perdn de usted, seor, yo en su caso hara lo mismo. Al Tai-Pan le gusta que obedezcan sus rdenes. Izad juanetes y sobrejuanetes! grit el capitn Orlov desde el puente, con voz singularmente potente para un hombre tan pequeo. Los dos marineros saludaron a Culum y se unieron a los dems, que ya trepaban por las jarcias. Culum utiliz el papel, se lav las manos y a continuacin descendi bajo cubierta y entr en el camarote de su padre. Esper una oportunidad para entrar en la conversacin y dijo: Por qu razn hay que usar papel, padre? Cmo? En la proa. Utilizar papel o diez das en el calabozo, no es as? Ah, olvid decrtelo, muchacho! Los chinos consideran que hay una gran relacin entre las enfermedades y los excrementos. Eso es ridculo replic burlonamente Culum. No creo yo lo mismo dijo Struan, volvindose hacia Robb. Lo he probado durante un tiempo en el China Cloud, y las enfermedades han disminuido. Hay menos an que en el Thunder Cloud? En efecto. Ser casualidad declar Culum. Encontrars innumerables casualidades en nuestros barcos, Culum gru Robb. Slo hace cincuenta aos, el capitn Cook descubri que las frutas frescas curaban el escorbuto. Tal vez los excrementos tengan que ver en la propagacin de las enfermedades. Cundo tomaste el ltimo bao, Culum? pregunt Struan. No lo recuerdo muy bien. Fue hace un mes, creo. Pero no, el capitn Perry insisti en que tena que baarme una vez por semana, con la tripulacin en el Thunder Cloud. Estuve a punto de coger una pulmona. Cundo lavaste tus ropas por ltima vez? Culum mir perplejo a su padre; luego observ sus recios pantalones pardos de algodn y su levita, y

contest: Nunca las he lavado. Por qu haba de hacerlo? De ahora en adelante, tanto si ests en tierra como en el mar dijo Struan, relucindole la mirada , te baars por completo una vez a la semana. No bebers agua, sino t, y te lavars los dientes diariamente. Que no beba agua? Eso es un disparate. Y encuanto a lavar mis ropas, al primer lavado encogern y quedarn estropeadas, sin duda alguna. Pues as debes hacerlo. Estamos en Oriente, y quiero conservarte vivo y en buenas condiciones de salud. No, no lo har. No soy ningn chiquillo, ni uno de tus marineros. Es mejor que obedezcas a tu padre intervino Robb. Yo tambin me opuse, hasta que pude convencerme de que tena razn. Parece mentira, pero donde las dems tripulaciones caen como moscas, nosotros nos mantenemos perfectamente. No lo creo dijo Culum. T siempre me dices que ests constantemente enfermo. S, pero eso ya viene de muy atrs. No hice caso a tu padre en lo del agua, y segu bebindola. Ahora mis intestinos sangran, y creo que seguirn hacindolo. Ya es tarde para m, y lamento no haberle hecho caso. Ahora estara perfectamente, como Dirk, que nunca bebe agua, sino t. As hacen siempre los chinos, Culum. No puedo creerlo. Bien; hasta que puedas averiguarlo, obedecers mis rdenes, ya que lo que he dicho son rdenes, comprendes? dijo Struan con voz tajante. Culum mir asombrado a su padre. Slo porque unos paganos te han inculcado sus costumbres, tengo que cambiar totalmente mi forma de vida, no es eso? dijo. Yo siempre estoy dispuesto a aprender lo bueno que puedan ensearme. S, aprender a conservar mi salud, y lo mismo hars t, por todos los cielos. Struan mir fijamente a su hijo, y a continuacin grit: Camarero! S, seor dijo ste, abriendo la puerta. Prepare el bao al seor Culum, en mi camarote particular, y entregele ropa limpia. A sus rdenes, seor. Struan cruz la cmara, se inclin sobre Culum, que estaba sentado, y le examin la cabeza. Veo que tienes piojos en el pelo manifest. Te juro que no te entiendo! estall Culum. Todo el mundo tiene piojos, quermoslo o no. Se rasca uno un poco y en paz. Pues yo no tengo piojos, como no los tiene Robb. En tal caso, sois casos raros asegur Culum, tomando un trago de champaa. Baarse es someter la salud a un riesgo estpido, como todo el mundo sabe. Hueles que apestas, Culum. Igual que los dems asegur el muchacho, impaciente. Para qu, si no, usamos perfumes? El olor del cuerpo es algo natural, y en cuanto a los piojos, son la maldicin que siempre persigue a las gentes. Qu otra cosa podemos hacer?

Puedes poner remedio a todo eso. Ni yo ni Robb ni mis marineros huelen mal, y nuestra salud es la mejor de todo el Oriente. Hars lo que te digo, y te convencers de que ni los piojos ni el mal olor son una necesidad. Es mejor que te des un paseo por Londres, padre. Esa es la mayor pocilga que hay en el mundo. Si la gente te oye hablar como lo haces, pensarn que ests loco. Padre e hijo se miraron fijamente unos instantes. Obedecers mis rdenes dijo Struan. Te baars, ira del cielo, o har que te bae el contramaestre, y en cubierta. Vamos, vamos dijo Robb, intercediendo al notar el resentimiento de Struan. Podemos hacer un trato. T pruebas a hacer lo que te dice tu padre durante cinco meses, Culum, y si al cabo de ese tiempo no te sientes mejor, vuelves a tus antiguas costumbres. Y si me niego? Struan mir fieramente a su hijo y declar: Te quiero ms que a nada en el mundo, pero hay algunas cosas que voy a obligarte a hacer. De lo contrario te castigar como si fueras un marinero rebelde. Cmo es eso? Te remolcar diez minutos por el mar, en la estela del buque. De ese modo quedars bien limpio. En lugar de dar rdenes tan terminantes dijo Culum, indignado, por qu no pides las cosas un poco ms consideradamente? Struan no pudo menos que lanzar una carcajada. Est bien, muchacho dijo, dando a Culum unos golpes en la espalda. Creo que tienes razn. Quieres hacer el favor de cumplir mis rdenes? Y no te preocupes por la ropa; te conseguir el mejor sastre de todo Oriente. Adems, ya estabas necesitando nueva vestimenta. Mir Struan a su hermano y aadi: Te parece bien tu sastre, Robb? S. Le mandar llamar cuando nos hallemos asentados en Hong-Kong. Haremos que venga maana mismo desde Macao, con sus ayudantes, a menos que ya se encuentre en Hong-Kong. Sigo pensando que todo esto es absurdo asegur Culum. Struan hizo caso omiso de sus palabras, llen de nuevo las copas y dijo: Bueno, creo que debemos celebrar la resurreccin de la Noble Casa. De qu modo, Dirk? inquiri Robb. Dando una fiesta, un baile. Cmo dices? inquiri Culum, interesado, olvidando su indignacin. S, podemos dar un baile para la poblacin europea y con todo boato. Creo que dentro de un mes ser la fecha oportuna. Eso causar una conmocin dijo Robb. Qu quieres decir, to? Se producirn una serie de rivalidades entre las damas, cada una de las cuales querr ser la mejor vestida. Abrumarn a los maridos y tratarn de robarse mutuamente los peluqueros. En fin dijo risueamente Robb, l baile es una magnfica idea. Me pregunto qu es lo que vestir Shevaun.

Nada, si la dejaran contest Struan. Robb, me has dado una idea. Podemos entregar un premio a la dama mejor vestida. Creo que el premio... Nunca oste hablar del juicio de Paris? manifest Robb, que prevea las complicaciones que podan presentarse. S, pero Aristteles ser el juez. Me parece demasiado astuto para meterse en semejante berenjenal. Ya veremos dijo Struan, reflexionando un momento.El premio tiene que valer la pena. Ser de mil guineas. Bromeas, padre manifest Culum. No, he dicho mil guineas. Culum se sinti abrumado ante aquel derroche. Resultaba casi inmoral. Con un millar de guineas se poda vivir en Inglaterra como un rey durante cinco o diez aos. El salario de un obrero que trabajaba en la fbrica desde el alba hasta bien entrada la noche, seis das a la semana y sin vacaciones, era de quince a veinte libras al ao, y con ello haba que sostener un hogar, y criar los hijos. Culum pens que su padre estaba loco en lo que el dinero se refera. Por ejemplo, lo de las veinte mil libras que haba tirado en la estpida apuesta con Brock y Gorth. Claro que, al fin y al cabo, se trataba de eliminar a Brock, lo que en cierto modo se haba logrado. La plata se hallaba en el China Cloud, y volvan a ser ricos. Culum se dio cuenta de que su padre tena razn. No era el dinero lo que deba preocupar, sino la falta del mismo. Me parece mucho, demasiado murmur Robb. S, en cierto modo lo es declar Struan, al tiempo que encenda un cigarro, Pero es una obligacin de la Noble Casa el mostrarse esplndida. La noticia se extender por todas partes, y se comentar durante mucho tiempo. Struan coloc una mano en un hombro de Culum y agreg: Nunca olvides esto, muchacho: cuando est en juego algo de gran valor, haz apuestas altas. Si no lo haces as, pronto quedars fuera de combate. Un premio tan considerable har que la mayora de las mujeres gasten mucho ms de lo que pueden, No crees? Yo dira que va a ser un dinero bien gastado. Pero, qu ganancias vas a obtener t, Dirk? Ganar prestigio manifest Struan, volvindose hacia su hermano. Ser el que obtenga mayor beneficio. Lo necesito, despus del artculo aparecido en el peridico. Robb movi la cabeza con desaliento. No s, no s. En cuanto a belleza, no hay como Shevaun, sin duda. Pero, por lo que a elegancia se refiere, habr quien arriesgue una verdadera fortuna por conseguir tal honor, aparte del premio. Conoces ya a Shevaun, Culum? No, padre. La vi una vez dando un paseo por el camino que Glessing mand hacer entre el Valle Feliz y el Glessing Point. La seorita Tillman estaba muy hermosa, pero me parece ms atractiva la seorita Sinclair. Es encantadora, Glessing y yo pasamos algn tiempo en su compaa. Ah, s? inquiri Struan, procurando dominar su curiosidad. S. Asistimos a una cena la seorita Sinclair, Horacio y yo, en el buque de Glessing. A ste le cambiaban de destino, y el pobre estaba trastornado.

Qu destino dieron a Glessing? Longstaff le nombr jefe del puerto y topgrafo mayor, y el almirante le orden que aceptase los cargos. La seorita Sinclair manifest que era una gran ocasin para l, pero Glessing no lo consider as. Simpatizas con el capitn? Desde luego. Es muy atento conmigo. A pesar de que soy el hijo del Tai-Pan estuvo a punto de decir Culum, aunque slo lo pens. Por suerte, a ambos nos interesan las mismas actividades, como el criquet, por ejemplo. Los dos jvenes eran buenos jugadores. Culum haba capitaneado el equipo de la Universidad, y el ao anterior represent a su condado. Glessing se mostr entusiasmado por la forma en que Culum jugaba, y decidi que construiran un campo de criquet. Culum estaba satisfecho de ser tan buen jugador. De otro modo, quin sabe si hubiera sido amigo del capitn, y seguramente tampoco habra podido estar cerca de Mary. Preguntse si podra acompaarla al baile. La seorita Sinclair y Horacio te aprecian mucho, padre. Cre que Mary estaba en Macao. Lleg a Hong-Kong hace una semana, aproximadamente. Es una muchacha maravillosa, verdad? En ese momento se oy un presuroso repique de la campana de a bordo. Retumbaron las pisadas arriba y se oy una orden: Todo el mundo a cubierta! Struan se puso en pie de un salto y corri fuera de la cmara. Robb se dispuso a seguirle, pero se detuvo en la puerta, y, volvindose hacia Culum, le dijo rpidamente: Dos cosas quiero decirte, muchacho, mientras estamos a solas. Primero, haz lo que te mande tu padre, y ten paciencia con l. Es un hombre extrao, con ideas raras, pero casi siempre tiene razn. Segundo, cuenta con que voy a ayudarte para que llegues a Tai-Pan. Luego sali corriendo hacia cubierta, seguido de cerca por Culum. Cuando Struan lleg al puente, la dotacin ya estaba en los puestos correspondientes, y se dedicaban a realizar los preparativos de combate. Justo al frente, extendindose por buena parte del horizonte, se hallaba una nota de juncos de guerra de amenazador aspecto. Por la nalga izquierda de Thor, es una flota descomunal! exclam el capitn Orlov. He contado ms de un centenar de juncos. Qu hacemos, Tai-Pan? Damos media vuelta y salimos escapando? Mantenga el rumbo, capitn. Hasta ahora llevamos la misma velocidad que ellos. Que despejen la cubierta. Nos acercaremos algo para echar una mirada. Orlov rugi una orden, que repitieron los oficiales, y los marineros ascendieron rpidamente a los aparejos. Con ms trapo al viento, el China Clona, adquiri velocidad y su proa hendi las aguas entre una cascada de espuma. El barco se hallaba en el canal que separaba la gran isla de Pokliu Chau, que estaba dos millas a babor de la isla ms pequea de Ap Li Chau, situada media milla a estribor. Ap Li Chau alzbase a un cuarto de milla de la costa de Hong-Kong y formaba una excelente baha, que fue bautizada con el nombre

de Aberdeen. En la playa de esta baha se hallaba un villorrio de pescadores. Struan observ que haba all ms sampnes y juncos de pesca de los que viera un mes antes en ese mismo lugar. Robb y Culum ascendieron al puente. Vio Robb los juncos, y not que se le erizaba el pelo. Qu barcos son sos, Dirk? inquiri. No lo s an. Aparta de ah! Culum y Robb se hicieron a un lado en el momento en que un grupo de marineros tensaban los cabos y salan corriendo hacia su puesto, en la proa. Pas Struan sus binoculares a Mauss, y despus que ste hubo observado un instante, le pregunt: Alcanza a distinguir la bandera, Wolfgang? An no, Tai-Pan. Wolfgang volvi a enfocar los gemelos hacia la flota y observ un gran junco de guerra que vena en vanguardia. Era uno de los mayores juncos que haba visto, pues tendra unos setenta metros de eslora y desplazara alrededor de las quinientas toneladas. Gott in Himmel! exclam. Son demasiados barcos para una flotilla pirata. Ser acaso una expedicin invasora? No creo que los chinos se atrevan a atacar Hong-Kong estando aqu la flota de guerra. Pronto sabremos si son capaces de ello asegur Struan. Dos puntos a estribor! Dos puntos a estribor! repiti el timonel. Siga a rumbo dijo Struan, al tiempo que observaba las velas, hinchadas por el fuerte viento. Miren! exclam el capitn Orlov, sealando hacia popa. Otra flotilla de juncos apareca en ese momento detrs del promontorio sur de Pokliu Chau, dispuesta a cortar la retirada al China Cloud. Es una emboscada! exclam Orlov. Listos para...! Un momento, capitn! An me encuentro en el puente interrumpi Struan. Orlov se dirigi hacia el timonel y se coloc junto a la bitcora, maldiciendo para sus adentros la regla que estableca que mientras estuviera el Tai-Pan en el puente de cualquier nave de la Noble Casa, l era el capitn. Bueno pens Orlov, te deseo suerte, capitn. Si no viramos en redondo y escapamos, esos malditos juncos nos rodearn, caern sobre nosotros y todo habr concluido. Claro que antes volaremos al menos treinta de esas endemoniadas embarcaciones, como si furamos una valkiria de los mares. Por vez primera en cuatro das, olvidse Orlov del tesoro que llevaba en la bodega y slo pens con fruicin en la batalla que se avecinaba. La campana del barco son ocho veces. Pido permiso para ir abajo, capitn dijo Orlov, cumpliendo al pie de la letra el reglamento. Concedido. Lleve con usted al seor Culum y ensele lo que debe hacer. Orlov precedi a Culum y descendi bajo cubierta. Ocho campanadas en la guardia de la maana indican el medioda en tierra, y es el momento en que el capitn debe dar cuerda al cronmetro de la nave dijo Orlov, satisfecho de dejar el puente a Struan, que se lo haba usurpado. Si t fueras Tai-Pan, haras lo mismo que l pens el marino. Nunca consentiras que otra persona desempease la tarea ms hermosa del mundo, pudiendo hacerla t mismo.

Los ojillos azules de Orlov examinaron atentamente a Culum. Apreci la mirada de disgusto del muchacho, y las disimuladas ojeadas que ste diriga a su contrahecho cuerpo. An despus de cuarenta aos de recibir tales miradas, Orlov no poda acostumbrarse a ellas. Nac durante una tormenta de nieve, sobre un tmpano notante dijo Orlov. Mi madre afirmaba que yo era tan hermoso, que el demonaco espritu de V org, lleno de celos, me pisote con sus pezuas, una hora despus de haber yo nacido. Ah, s? manifest Culum, movindose inquieto en la semipenumbra. V org tiene las pezuas hendidas por la mitad dijo riendo Orlov. Crees t en los espritus, muchacho? No, no creo en ellos. Pero s en el demonio, verdad? Claro, como todos los buenos cristianos. Desde luego. En el demonio s creo respondi Culum, que procuraba no manifestar el indefinible temor que senta. Qu hay que hacer con el reloj? Tengo que darle cuerda dijo Orlov, y en seguida aadi: De haber nacido t donde yo lo hice, a estas horas seras Culum, el Jorobado, y no un muchacho alto y apuesto. As se ven las cosas de diferente manera. Lo siento. Supongo que debe de ser muy duro para usted replic Culum. Es duro, pero tengo mis compensaciones. Puedo dar muerte a un hombre dos veces ms grande que yo con toda facilidad. Deseas que te ensee a matar? No podras tener mejor maestro que yo, con excepcin del Tai-Pan, claro est. Gracias, no me interesa ese aprendizaje. Pues es una gran cosa. Pregntaselo a tu padre. Llegar el da en que necesites poner en prctica esos conocimientos. S, tal vez antes de lo que t crees. Sabes que tengo la facultad de presentir los acontecimientos? No lo saba contest Culum, estremecindose. Los ojos de Orlov relucieron, y su sonrisa le hizo parecer an ms maligno y semejante a un duende. An te falta mucho por saber. T deseas ser Tai-Pan, no es cierto? S, espero llegar a serlo algn da. Ese da tus manos se cubrirn de sangre. Qu quiere decir con eso? pregunt Culum, tratando de dominarse. Ya te lo he dicho. Tus manos quedarn manchadas de sangre en esa ocasin. A partir de entonces necesitars alguien en quien poder confiar. Mientras Norstedt Stride Orlov, el Jorobado, sea capitn de uno de tus barcos, podrs confiar en l. Lo recordar, capitn Orlov contest Culum, e interiormente se dijo que el da en que llegase a Tai-Pan, Orlov dejara de contarse entre sus capitanes. Pero al sentir la mirada del Jorobado en su rostro, le pareci que ste se haba dado cuenta de lo que estaba pensando. Qu ocurre, capitn? Pregntatelo a ti mismo dijo Orlov, al tiempo que abra la caja del cronmetro, para lo cual tuvo que subirse en un banquillo. Comenz entonces a dar cuerda al reloj con una gran llave, y luego dijo: Hay que dar treinta y tres vueltas a la llave, exactamente. Por qu lo hace usted, y no uno de sus oficiales? pregunt Culum, sin que realmente le

interesara demasiado la respuesta. Esta es la tarea del capitn. Una de ellas. La navegacin es un asunto que se mantiene en secreto, entre nosotros. Si todos conocieran a bordo esa disciplina, siempre habra motines. Es mejor que slo lo sepan el capitn y unos pocos oficiales. As, sin stos, los marineros se veran perdidos. Para mayor seguridad, guardamos aqu el cronmetro bajo llave. No te parece una hermosura de aparato? Est hecho por buenos artesanos ingleses. Da la hora de Londres con toda precisin. Culum not que le acometan las nuseas, causadas por el irracional temor que le produca Orlov y por la sensacin de la prxima batalla. Pero logr contenerse y se propuso impedir que el capitn lograra hacerle perder el dominio de s mismo. Ya llegara el momento de arreglar cuentas ms tarde, pens. Es tan importante un cronmetro? inquiri Culum, al fin. Has estudiado en la Universidad y preguntas eso? Desde luego. Sin este precioso artefacto estaramos perdidos. Oste hablar del capitn Cook? El fue el primero que lo utiliz y lo ensay hace sesenta aos. Hasta esa poca no se saba determinar bien la longitud geogrfica en los buques. Pero ahora con la hora exacta de Londres y el sextante, precisamos nuestra posicin con un error de apenas una milla. Orlov volvi a cerrar la caja con llave y ech una rpida mirada a Culum. Sabes usar el sextante? pregunt. No. Cuando terminemos de hundir los juncos, te ensear a hacerlo. Acaso piensas que puedes llegar a ser el Tai-Pan de la Noble Casa quedndote en tierra, eh? V olvieron a orse carreras sobre cubierta y el China Cloud pareci cobrar mayor velocidad. Desde all abajo, el barco pareca vibrar de actividad, hasta el ltimo madero. Cree que podremos hundir a tantas embarcaciones y salir indemnes? inquiri Culum, con los labios resecos. Si no lo conseguimos, nos veremos nadando en el agua. Has estado alguna vez en un naufragio? No, y tampoco s nadar. Si piensas ser marino, es mejor que no aprendas a nadar. Eso slo contribuye a prolongar el sufrimiento una vez que el mar te solicita, y ha llegado tu hora. Treinta aos llevo en la mar y an no aprend a nadar. Estuve en unos diez naufragios, desde el mar de China hasta el Estrecho de Behring, pero siempre hall una lancha o al menos un madero al que aterrarme. Un da el mar me reclamar, cuando llegue mi hora. Ahora slo me interesa llegar pronto a puerto. El jorobado se encamin hacia la escalerilla, aferrando su maza de abordaje, y Culum le sigui manifiestamente aliviado por salir de all. No confa usted en los hombres de a bordo? pregunt el muchacho, refirindose a la maza. Un capitn slo confa en su nave. Nada ms. Y en s mismo, claro est. Confa en mi padre? El es el capitn, por encima de m. No comprendo dijo Culum. Orlov no contest. Una vez en el puente examin las velas y frunci el ceo. Demasiado trapo, hallndose el buque tan cerca de la costa. Haba muchos arrecifes por aquel lugar, y se apreciaba la proximidad de una borrasca. El frente de los juncos se hallaba unas dos millas a proa, y se iba aproximando implacablemente, en silencio.

El barco tena izadas casi todas las velas, cuyos cabos crujan alegremente, tensados por el viento. Daba la sensacin de que aquel gozo trascenda a la tripulacin. Cuando Struan orden largar los rizos, los marineros subieron cantando a los aparejos, olvidndose por completo de la plata que iba en las bodegas, y que tanto les haba hecho cavilar. Las rfagas hincharon las velas y la nave cobr velocidad, llenndose de espuma los imbornales. Seor Cuhady, mantenga una guardia en cubierta y enve arriba a los gavieros! A la orden, seor! replic Cuhady, el primer piloto, un irlands moreno de risuea mirada, que llevaba una anilla de oro en una oreja. Mantenga el rumbo! Preparen los caones! Los artilleros corrieron hacia sus artefactos, los retiraron de las portillas, los cargaron y volvieron a empujarlos rodando hasta sus posiciones anteriores. La dotacin artillera nmero tres, recibir racin extra de ron! La dieciocho, limpiar las sentinas! Se oyeron algunos vtores y otras tantas maldiciones. Era una costumbre que Struan haba establecido muchos aos antes. Cuando iba a iniciarse un combate, la primera dotacin de artilleros que tuviese preparado el can, se ganaba una recompensa, y la ltima tena que hacer el trabajo ms sucio del buque. Struan examin el cielo y las velas, y a continuacin observ con los gemelos el gran junco de guerra que iba a proa de la formacin enemiga. Tena numerosas portillas de caones y luca un dragn como mascarn de proa. Su bandera an no poda apreciarse claramente a causa de la distancia. Struan divis numerosos chinos en cubierta que portaban teas encendidas. Preparen las cubas de agua! orden Struan. Para qu esa agua, padre? inquiri Culum. Para apagar el fuego, muchacho. Veo antorchas en los juncos. Creo que nos lanzarn cohetes y bombas de mal olor. Estas las hacen con brea y azufre. Suelen causar un desbarajuste en una nave cuando no se est preparado. Mir luego Struan hacia popa. La otra flotilla de juncos enfilaba en ese momento por el canal que haba detrs de ellos. Estamos siendo vctimas de una encerrona, no es cierto? pregunt Culum, sintiendo que el estmago se le revolva. Hasta cierto punto. Pero mira hacia barlovento; podemos abrir un resquicio en esa direccin, ya que vamos ms rpidos que cualquiera de los juncos. Son como gozques corriendo tras un galgo, y nuestra artillera no es nada desdeable. Una de las drizas rompise en la parte superior del palo mayor, y el mstil cruji violentamente al quedar de pronto liberada la vela, dando gualdrapazos. Arriba la guardia de estribor! grit Struan. Culum observ poco despus a los marineros, aferrados a las vergas en lo alto del palo mayor, tratando de mantener el equilibrio contra el fuerte viento imperante. Sinti temor por ellos, y sbitamente record la prediccin de Orlov: Habr sangre en tus manos, muchacho . Pero, de quin sera esa sangre? Sin poderse contener, se inclin sobre la borda y vomit. Ten, muchacho dijo Struan, ofrecindole un cazo de agua que haba sacado de la cuba ms prxima.

Culum rechaz el agua, disgustado contra su padre porque haba notado que se hallaba enfermo. Toma y aclrate la boca, ira del cielo! dijo Struan, con voz severa. Obedeci Culum mansamente, y ni siquiera se dio cuenta de que el agua era en realidad t fro. Bebi unos sorbos y sintise peor. Se enjuag la boca, volvi a beber y no not mejora alguna. La primera vez que entr en batalla me sent mareado como un cro que bebe un vaso de vino. Tuve ms miedo del que t te puedes imaginar. No lo creo contest Culum dbilmente. No puedo imaginar que alguna vez en tu vida hayas estado enfermo o hayas tenido miedo. Puedes creerlo gru Struan. Fue en la batalla de Trafalgar. No saba que hubieras estado all! replic Culum, lleno de asombro, y olvidando momentneamente su mareo. Yo era mozo de plvora. La Armada emplea a nios en los barcos importantes para llevar la plvora desde la santabrbara a los puestos artilleros. Struan record el estruendo de los caones, los gritos de los heridos, los miembros esparcidos por cubierta, la cual estaba resbaladiza a causa de la sangre, que escapaba por los imbornales y comunicaba su olor dulzn a todo el buque. Record el hedor de los vmitos, y cmo se acurrucaba, ingenuo, entre los barrilillos de plvora cuando oa silbar un proyectil en el aire, con el corazn latindole violentamente, las lgrimas pugnando por escapar y los ojos muy abiertos a causa del espanto. Y as hora tras hora. Estaba aterrado hasta lo indecible agreg. A qu edad estuviste en Trafalgar? Tena siete aos. Era el mayor del grupo de chiquillos, pero creo que era el que tena ms miedo asegur Struan, dando unas palmadas cariosas a su hijo en la espalda. As, pues, no tienes por qu preocuparte. No hay nada de extrao en sentir temor. No tengo miedo, padre, es slo el mal olor que sale de las bodegas. No te engaes, muchacho. Es el olor a sangre, que te parece sentir ya, y el temor de que pueda ser la tuya propia. Culum inclinse rpidamente sobre la borda y vomit de nuevo. Aunque el viento era intenso, no lograba serenarse, ni olvidar el desagradable olor del buque ni las palabras de Orlov. Struan se aproxim al barrilillo de brandy, llen un vaso, entregselo a Culum y le mir mientras el muchacho beba. Con su permiso, seor dijo el camarero. El bao que pidi ya est preparado. Struan esper hasta que el camarero se hubo alejado, y entonces dijo a Culum: Vete abajo, muchacho. Culum sintise humillado y replic: No, estoy bien aqu. Ve abajo, he dicho! exclam Struan. Por favor, padre contest el muchacho, casi al borde de las lgrimas. Djame permanecer en cubierta. Obedece, Culum. Tienes tiempo de sobra para baarte y regresar. Si lo deseas, puedes tomar parte en la lucha, si llegamos a entrar en ella.

Con gesto abatido, Culum obedeci a su padre. V olvi entonces Struan su atencin hacia Robb, el cual estaba inclinado sobre la borda, con el rostro ceniciento. Struan reflexion unos instantes y luego se dirigi hacia l. Puedes hacerme un favor, Robb? Quisiera que acompaases a Culum. Se encuentra muy abatido. Lo siento, Dirk contest Robb, forzando una sonrisa; pero esta vez tengo que quedarme en cubierta, por mal que me encuentre. Te parece que es una flota de invasin? No te preocupes. En ltimo caso, podremos abrirnos paso entre ellos a caonazos. Eso espero. Cmo est Sarn? No tardar en dar a luz, verdad? Lamento no haberme acordado antes de preguntarte por ella. Se encuentra relativamente bien. Lo cierto es que me alegrar cuando la espera haya concluido. Robb trat de no pensar en los juncos, que parecan llenar toda la superficie visible del mar. Espero que sea otra nia pens. Las nias son mucho ms fciles de criar que los muchachos. Ojal sea como Karen, como mi pequea y querida Karen. Robb lament haberla regaado esa misma maana. Fue acaso esa maana cuando estuvieron todos juntos en el Thunder Cloud? Karen haba desaparecido, y l y Sarah temieron que hubiera cado por la borda al agua. Los dos se pusieron a buscarla como posedos, y al fin la vieron salir de la bodega, donde haba estado jugando. Aun dentro del natural gozo, Robb no pudo evitar gritarle lleno de enfado, y la nia se refugi llorando en los brazos de su madre. Robb pens que la culpa no la haba tenido la criatura, sino la madre, por no haberla vigilado ms atentamente. Pocos minutos ms tarde la pequea Karen, como suele ocurrir con todos los chiquillos, rea alegremente, habindose olvidado de todo. El y Sarah, en cambio, seguan disgustados el uno con el otro. Por la proa y por la popa los juncos iban encerrando al China Cloud. Robb vio a su hermano reclinado sobre un can, encendiendo un cigarro con una de las teas, y pens que le gustara tener su misma calma. Oh, Seor! Dame fuerzas suficientes para resistir cinco meses y luego un ao, a fin de que pueda regresar despus a casa. Y, entretanto, que pueda complacer en todo a Sarah y que no se le hagan pesados estos meses. Dos puntos a babor! orden Struan, examinando la costa de Hong-Kong con todo cuidado. Tenan los acantilados ante la amura de estribor, e iban bien a barlovento de la lnea de juncos. Pocos minutos ms, y podran virar en redondo y atacar al junco que Struan haba elegido de antemano. De este modo lograran seguramente atravesar la formacin enemiga, siempre que no se presentaran factores adversos, como los brulotes y los arrecifes ocultos, y que no disminuyera el viento. El cielo se iba oscureciendo por el norte. El monzn pareca mantenerse, pero Struan saba muy bien que en aquellas aguas el viento poda variar con celeridad asombrosa, producindose la calma u originndose una borrasca en cosa de minutos. El gran nmero de velas que llevaba izadas resultaba un peligro, pues un golpe de viento poda destrozarlas antes de que hubiera tiempo de recogerlas, e incluso poda desgajar los mstiles. El peligro de embarrancar en bajos o arrecifes era considerable, pues Struan no tena cartas marinas de aquella zona. No obstante, Struan decidi arriesgarse, ya que slo la velocidad poda salvarle. Y tambin los hados, desde luego.

Gott in Himmel! exclam Mauss, mientras miraba con los gemelos. Es el Loto! El Loto de Plata! Apoderse Struan de los binoculares y los enfoc hacia la bandera que ondeaba sobre el enorme junco. Sobre campo rojo se adverta una flor plateada. No haba error posible. Se trataba del Loto de Plata, la bandera de Wu Fang Choi, el rey de los piratas, hombre de crueldad legendaria, y cuyas incontables naves asolaban las costas del sur de China y exigan el pago de tributos en mil millas hacia el norte y hacia el sur. Crease que el pirata tena su base en Formosa. Qu har Wu Fang Choi en estas aguas? se pregunt Mauss, sintiendo de nuevo el mstico impulso en su interior. Hgase tu voluntad, Seor. El tesoro dijo Struan. Debe venir en busca de la plata. De lo contrario, Wu Fang Coi nunca se hubiera arriesgado a llegar hasta aqu, sobre todo estando nuestra escuadra tan cerca. Durante muchos aos, los portugueses y los traficantes tuvieron que pagar tributo al pirata porque les permitiera surcar aquellos mares. En realidad, ese pago resultaba menos oneroso que la prdida de barcos y de cargamentos. Mediante la suma estipulada, Wu Fang Choi se encargaba de mantener libres de los dems piratas los mares del sur de China, lo cual consegua la mayor parte de las veces..., aunque no siempre. Pero con la llegada de la escuadra inglesa, el ao anterior, los traficantes haban dejado de pagar aquella especie de impuesto. Cuatro fragatas britnicas encontraron y destruyeron buena parte de los juncos piratas, y siguieron a los que huyeron hasta Bias Bay, un nido de bucaneros en la costa, unas cuarenta millas al norte de HongKong. All, los navos de guerra hundieron todos los buques piratas que encontraron y prendieron fuego a dos poblaciones de bandidos. Desde aquel momento, Wu Fang Choi se cuid mucho de acercarse por aquellos contornos. El barco insignia de los piratas dispar un caonazo, y, ante el asombro de los tripulantes del China Cloud, todos los juncos, menos uno, viraron y arriaron la vela mayor, dejando slo las menores, para mantenerse a la deriva. Un pequeo junco se destac de las dems naves y dirigise hacia el clper, del que le separaba cosa de una milla. Timn a sotavento! grit Struan, y el China Cloud vir sobre el viento. Las velas se estremecieron y el barco perdi velocidad, hasta casi detenerse. Mantenga el rumbo! A la orden, seor! Struan contempl con sus gemelos el pequeo junco. Sobre el mstil de la vela mayor ondeaba una bandera blanca. Por todos los cielos! A qu juega esa gente? Los chinos nunca emplean banderas de tregua murmur Struan. Al aproximarse el buque, Struan mostrse an ms atnito cuando divis a un corpulento europeo de negra barba, vestido con ropaje marinero y con un espadn al cinto, que pilotaba la embarcacin. Junto al europeo se hallaba un muchacho chino ricamente ataviado con tnica de brocado verde, y pantalones y botas negras. Struan vio que el europeo empuaba su catalejo, lo enfocaba hacia el clper, y, despus de un momento de observar, volva a dejar el anteojo y rompa a rer, mientras saludaba, con los brazos. Struan pas los binoculares a Mauss.

Quin le parece que puede ser ese hombre, capitn? dijo, al tiempo que se inclinaba hacia el capitn Orlov, el cual estaba mirando hacia el junco con su anteojo. Un pirata, desde luego replic el jorobado. Otro rumor que se confirma. Wu Fang Choi tiene europeos en su flota. No me explico por qu razn han arriado todos las velas mayores coment Rotab, con tono de incredulidad. El emisario nos lo dir replic Struan, dirigindose hacia la regala del puente. Seor Cuhady, preprese para enviarle un caonazo ante la proa. A la orden, seor! dijo Cuhady, y a continuacin se acerc al can ms prximo. Capitn Orlov, ordene preparar la lancha. Mandar usted el grupo que aborde al junco, si antes no lo hundimos. Por qu subir a l, Dirk? pregunt Robb, acercndose a Struan. Ninguna embarcacin pirata debe aproximarse nunca a menos de cincuenta yardas. Puede ser un brulote o estar cargada de explosivos. Con esas gentes es mejor estar preparados para cualquier clase de artimaa. Culum apareci en ese momento en el puente. Tena aire contrito y estaba vestido de marinero, con rstica camisa de algodn, gruesa chaqueta, pantalones anchos y calzado de suela de esparto. Hola, muchacho dijo Struan. Qu ocurre? Explicle Struan lo que pasaba, y agreg: Esas ropas te sientan bien, Culum. Tienes mucho mejor aspecto. Tambin me encuentro bastante aliviado contest Culum, que no terminaba de sentirse a gusto. Cuando la nave pirata estaba a slo un centenar de metros, el China Cloud lanz un disparo ante su proa y Struan empu una bocina. Ah, del junco! Deteneos u os hago volar en mil pedazos! Obedeci la embarcacin pirata, que arri sus velas, derivando con la fuerza de la corriente. Ah, del China Cloud! Pido permiso para subir a bordo! replic en voz alta el hombre de la negra barba. Diga el motivo y quin es usted. Soy el capitn Scragger, un antiguo londinense dijo, riendo, el europeo. Tengo que hablar con usted, seor Struan, pero en privado. Venga a bordo. Sin armas! Llevo la bandera de tregua, amigo? S, venga con ella replic Struan, quien, dirigindose hacia la regala del puente, aadi: Seor Cuhady, no deje de apuntar hacia el junco. Ya lo tengo a tiro, seor. Desde el costado del junco lanzaron al agua una pequea chalupa a la que ascendi Scragger, el cual comenz a remar vigorosamente hacia el China Cloud. Al acercarse, se le oy cantar con voz bien timbrada una cancin marinera: Echad el barco a pique. Un tipejo fanfarrn coment Struan, divertido, aunque no quisiera reconocerlo. Scragger no es un nombre corriente dijo Robb. No se cas la ta abuela Ethel con un

Scragger, en Londres? S, ya he pensado en eso mismo, Robb contest Struan, sonriendo levemente. Tal vez resulte que un pariente nuestro se ha vuelto pirata. Sin duda, todos nosotros somos un poco piratas. La Noble Casa estar segura en tus manos, Robb manifest Struan, al tiempo que se ampliaba su sonrisa. Eres un hombre inteligente. Bastante ms de lo que t mismo crees. Luego volvi a mirar a la chalupa, y repiti: S, es un tipo fanfarrn. Scragger pareca tener algo menos de cuarenta aos. Su largo y desaliado pelo, as como la barba, eran muy morenos. Tena los ojos pequeos, de color azul claro, y unas manos descomunales. De sus orejas pendan anillas de oro, y el lado izquierdo de su cara apareca cruzado por una gran cicatriz. Amarr el bote a la red de escalada y trep por ella con desenvoltura. Al llegar a cubierta se toc la frente con la mano, en seal de burln saludo, y luego hizo una gran reverencia. Buenos das, ilustres seores manifest, dirigindose a los hombres que estaban en el puente, y aadi, para los marineros que estaban en cubierta y que le miraban boquiabiertos: Hola, muchachos. Wu Fang Choi os desea una apacible travesa. Lanz Scragger una fuerte carcajada, mostrando sus quebrados dientes, y acercse a Struan, lo que permiti apreciar que era ms bajo que ste, aunque ms fornido. Vamos abajo le dijo. Seor Cuhady, regstrele. Si traigo la bandera de tregua, no puedo estar armado, por mi vida asegur Scragger, que pareca la encarnacin misma de la inocencia. De todos modos, regstrele. Sometise Scragger a la operacin, con aire de vctima, y dijo al cabo: Est satisfecho, Tai-Pan? Slo por el momento. Entonces vayamos abajo. Sin compaa, como haba pedido. Struan examin su pistola e hizo una seal a Scragger para que descendiese bajo cubierta. A los dems les dijo: Todos ustedes, qudense aqu. Ante el asombro de Struan, Scragger descendi por el buque con la familiaridad del que ya ha estado anteriormente en l. Lleg a la cmara, abri la puerta y despus de entrar se dej caer sobre un silln, al tiempo que estiraba las piernas con aire de satisfaccin. Me gustara humedecer un poco el gaznate antes de que empecemos a hablar. El remar me ha dado mucha sed. Ron? Brandy. Ah, si le sobra algn barrilllo, puedo asegurarle que me sentir muy favorablemente predispuesto. Para qu? Paciencia, paciencia dijo Scragger, y sus ojos brillaron aceradamente, ya se lo dir a su debido tiempo. Dijo usted que fue vecino de la ciudad de Londres, no es as?

En efecto, aunque eso fue hace ya mucho tiempo. Ah, gracias dijo el pirata, aceptando el vaso de brandy. Lo olfate como buen catador, lo bebi en dos tragos, y mientras se limpiaba la boca con el dorso de la mano, suspir satisfecho y agreg: Ah, el brandy! Lo nico que me disgusta de mi puesto actual es la falta de brandy. Es una bebida que alegra el corazn. Struan volvi a llenarle el vaso. Gracias de nuevo, Tai-Pan. De qu parte de Londres es usted? pregunt Struan, jugando con la pistola. De Shoreditch, amigo. All fue donde me cri. Cul es su nombre de pila? Dick. Por qu? Struan tena la intencin de escribir en seguida a Gran Bretaa, para comprobar si Dick Scragger era uno de los descendientes de su ta abuela. Vamos al grano dijo al fin. A eso vamos, Tai-Pan, a eso vamos. Wu Fang Choi quiere hablar con usted. A solas, y al momento. Sobre qu asunto? Ni l me lo dijo, ni yo se lo pregunt. Ve y trae al Tai-Pan, fueron sus palabras, y aqu me tiene... Scragger volvi a vaciai la copa con gesto de deleite, y al cabo de un momento, dijo: Tiene a bordo las barras de plata, no es cierto? Dgale que si quiere verme, tendr que venir aqu. Solo y sin armas, desde luego. Scragger rise estrepitosamente y se rasc la barba, que deba de estar infestada de piojos. Vamos, Tai-Pan, bien sabe usted que l no hara jams semejante cosa. Ha visto el muchacho que est en el junco? S. Pues es su hijo menor. Quedar como rehn. Usted puede ir a bordo, armado, si gusta, y mientras tanto, el chico permanecer aqu. El tal hijo menor podra ser un culi disfrazado, dispuesto a dar su vida por la ma. Ah, no dijo Scragger, dolido. Tiene usted mi juramento. No somos unos piratas cualquiera. Tenemos tres mil naves no lejos de aqu, y nuestras flotas dominan las costas, como usted bien sabe. Tiene usted mi juramento, Tai-Pan. Struan advirti las marcas blancas que aparecan en las muecas de Scragger, y presinti que tena otras iguales en los tobillos. Por qu un ingls, como usted, se halla sirviendo a un pirata? Qu tiene eso de malo? inquiri Scragger, ponindose en pie, y acercndose a la mesa donde estaba la botella de brandy. Puedo servirme ms? Gracias, muchas gracias. Debe saber que hay unos cincuenta britnicos distribuidos por toda la flota de Wu Fang Choi. Tambin hay otros quince occidentales, norteamericanos, en su mayora, y un francs. Se trata de capitanes de buques, pilotos, fabricantes de caones y artilleros. Yo era oficial en un barco sigui diciendo Scragger, al que el alcohol haba vuelto ms locuaz an, cuando hace unos diez aos mi buque se hundi en unas islas al norte de las costas de Oriente. Los pequeos y malditos paganos me hicieron su esclavo. Eran japoneses. Logr huir, pero ca en las manos de Wu Fang Choi. Cuando supo que era oficial de contramaestres me

ofreci un puesto en su flota. Scragger vaci de un trago su vaso, eruct y volvi a llenarlo en seguida. Por qu no se queda ahora en mi buque? pregunt Struan. Yo podra abrirme paso a caonazo limpio entre los barcos de Wu Fang Choi. Gracias, amigo, pero estoy a gusto donde me encuentro ahora. Cunto tiempo estuvo como prisionero de la Corona? pregunt de improviso Struan. El vaso de Scragger se detuvo en el aire, y el hombre adopt un gesto receloso. Bastante, amigo dijo, contemplando las marcas que tena en las muecas. Ya vio las huellas de los hierros, eh? S, an no se me han quitado, despus de doce aos. De dnde escap, de Botany Bay? De all, en efecto replic Scragger, con amistosa expresin, una vez ms. Me condenaron a quince aos cuando era un muchacho, pues tena unos veinticinco. Qu edad tiene usted, Tai-Pan? Tengo bastantes aos. Yo no s de fijo los que tengo. Creo que son entre treinta y cinco y cuarenta y cinco. S, me echaron quince aos por golpear a un asqueroso capitn en una no menos asquerosa fragata. Entonces tuvo usted suerte de que no le colgaran Es probable asegur Scragger, lanzando un nuevo eructo. Sabe, Tai-Pan? Me gusta hablar con usted, aunque no sea de cosas muy agradables. Como le deca, estuve nueve meses encadenado en un buque, junto con otros cuatrocientos pobres diablos, bajo cubierta. Nueve meses o ms, a pan y agua, sin probar la carne. Esa no es manera de tratar a un ser humano. Slo un centenar de nosotros viva al llegar a destino. Nos amotinamos en Sidney y rompimos nuestras cadenas, matando a los malditos carceleros. Luego huimos a los montes y all vivimos durante un ao, hasta que al fin encontr un buque mercante. Pero ms tarde nos hundieron, como ya he dicho. Por qu sirve a un pirata como Wu Fang Choi? inquiri Struan, al tiempo que encenda un cigarro. Ya se lo he dicho, amigo. Soy libre como el viento Tengo tres mujeres, todo el alimento que pueda comer, magnfica paga y soy capitn de un barco. Wu Fang Choi me trata mejor que mis compatriotas, condenados sean. S, para ellos no fui ms que carne de presidio. Cmo poda yo soar con tener tres mujeres, buen botn y estar libre de los grilletes, si no era con l? As, pues, no puedo estar de parte de nadie que no sea Wu Fang Choi. Bien dijo Scragger, ponindose en pie, va a venir conmigo, como l quiere, o tendremos que abordarle? Abrdenme, capitn Scragger, si pueden; pero antes termine su brandy. Ser el ltimo que pruebe en su vida. Tenemos ms de un centenar de barcos preparados contra usted. Debe usted creer que soy un tonto manifest Struan. Wu Fang Choi nunca se aventurara por estas aguas, personalmente, sabiendo que nuestros buques de guerra se hallan al otro lado de la isla de Hong-Kong. Estoy seguro de que Wu Fang Choi no est en esas naves. Es usted muy astuto, Tai-Pan dijo Scragger, riendo suavemente. Ya me lo haban advertido. En efecto, Wu Fang Choi no se encuentra aqu, pero s est su almirante principal, Wu Kwok, su hijo mayor. Y el muchacho que ha visto es el hijo menor, como ya le dije. Eso es cierto. La verdad tiene muchos rostros, Scragger dijo Struan. Y, ahora, vayase con buen viento de mi buque. La bandera de tregua slo vale para su nave. Yo les har saber lo que pienso de su condenada

flota pirata. Est bien, Tai-Pan. Ah, me olvidaba dijo Scragger, al tiempo que extraa una bolsita de cuero, que llevaba colgando del cuello. De la bolsita extrajo un pedazo de papel doblado, y lo coloc sobre el escritorio de Struan, al tiempo que deca con voz sarcstica: Me dieron esto para que se lo entregara a usted. Desdobl Struan el papel. Este llevaba impreso el sello de Jin-qua, y contena la mitad de una moneda.

CAPITULO X
Struan se hallaba de pie en la proa de su lancha, con las manos hundidas en los bolsillos de su pesado chaquetn marinero, una maza de abordaje sujeta a su mueca y dos pistolas en el cinturn. Sus hombres remaban tensamente, e iban todos bien armados. Scragger iba sentado en el centro de la embarcacin, cantando con aspecto de achispado una tonada del mar. A un centenar de metros a proa se hallaba un buque insignia pirata. Por acuerdo con Scragger, y ante la insistencia de Struan, el navio se haba separado de la flota de juncos y se acerc ms hacia la costa, a slo unos centenares de metros a sotavento del China Cloud. All, con una pequea vela izada a popa, para mantener la deriva, el barco quedaba a merced de los caones del China Cloud. Pero el resto de la flota de juncos an segua dispuesta en torno a los dos buques, bloqueando la salida. Struan se daba cuenta de que era peligroso abordar solo el navio pirata, pero la media moneda no le dejaba ninguna opcin. Habra llevado consigo a Mauss, el cual le hubiera servido de intrprete, al tiempo que era muy arrojado en la batalla, pero Scragger se neg a ello. Usted solo, Tai-Pan le dijo. A bordo hay gentes que hablan a la vez el chino y el ingls. Lleve las armas que guste, pero vaya solo. Esas son las condiciones. Antes de abandonar el China Cloud, Struan dio las rdenes finales delante del mismo Scragger. Si el junco iza las velas sin yo haber regresado, vulenlo a caonazos orden. Si yo no vuelvo dentro de una hora, hndanlo tambin. Bueno, Tai-Pan dijo Scragger, riendo forzadamente, no es se el modo de aceptar una invitacin. Recuerde que estamos bajo una bandera de tregua. Lo repito: hundan el barco a caonazos, pero antes cuelguen al muchacho chino de una verga. No se preocupe manifest Orlov, con aire maligno El chino morir, y, por todos los infiernos, que no dejar estas aguas mientras quede un solo junco a flote. Alza los remos! orden Struan, en el momento en que la lancha llegaba junto al casco del junco. Un centenar de piratas chinos se hallaba en la borda, hablando animadamente y riendo. Struan cont rpidamente los portillos de los caones. Eran veinte en aquella banda, lo que haca un total de cuarenta caones. Ascendi por la escalerilla, y, una vez a bordo, pudo observar que los caones estaban preparados, con los barrilillos de plvora al lado, y que abundaban las bombas incendiarias y de mal olor. El barco pirata llevaba numerosos tripulantes, y se apreciaba bastante suciedad, aunque no haba trazas de enfermedades o escorbuto. Los aparejos estaban en buenas condiciones, con los cabos bien tensados. Una nave difcil de tomar al abordaje, en lucha cuerpo a cuerpo pens Struan, pero relativamente fcil de hundir a caonazos, siempre que no surja algn imprevisto. Sigui Struan a Scragger bajo la cubierta, hasta la cmara de popa, examinando detalles de la nave para el caso de una posible retirada de emergencia. Llegaron a una desaseada antecmara llena de chinos, y Scragger pas entre ellos y lleg ante una puerta que guardaba un oriental de truculento aspecto, el cual seal las armas de Struan. Scragger le grit algo en cantones y desdeosamente le ech a un lado, abriendo la puerta a continuacin. La cmara de popa era enorme. Una serie de almohadones aparecan distribuidos sobre un estrado, en el que resaltaba una mesa baja, pintada de laca escarlata.

La estancia, como todo el barco, apestaba a sudor y a pescado podrido. Junto al estrado haba un mamparo enrejado, detrs del cual se apreciaba un lecho encortinado, en el que sin duda dorma el jefe de los piratas. Se abri una portezuela en la pared enrejada y de ella sali Wu Kwok. El hijo del rey de los piratas era de corta estatura, rechoncho y de mediana edad. Tena un rostro redondo, de cruel expresin, y su coleta era larga y estaba pringada de grasa, la cual le manchaba la rica tnica de seda que llevaba arrebujada en torno al protuberante vientre. Usaba buenas botas de mar, y en las muecas luca numerosas pulseras de jade de incalculable valor. El chino observ atentamente a Struan durante unos momentos, y en seguida le hizo seas para que tomase asiento en un cojn, al tiempo que l lo haca en otro, a un lado de la mesa. Struan qued sentado frente a l, a la vez que Scragger permaneca apoyado contra la puerta, rascndose con aire ausente la barba, con una sonrisa sardnica en el rostro. Mirndose Struan y Wu Kwok, sin hacer movimiento alguno. Al fin, el chino alz levemente una mano, y un criado trajo t y pastelillos de arroz, delicadamente baados con salsa de almendra, as como una fuente de dim sum. Estos eran una especie de empanadillas rellenas de langostinos y carne de cerdo, de pollo o de pescado. Algunos estaban cocidos y otros fritos. El criado verti el t. Wu Kwok tom su taza y seal a Struan la suya. Ambos hombres bebieron en silencio, sin mirarse. Luego, el pirata tom los palillos y eligi un dir sum. Lo coloc en el plato que haba frente a Struan, y le indic por seas que lo comiera. Struan se dio cuenta de que Wu Kwok esperaba verle coger el pastelillo con la mano, al uso de los desdeados brbaros. Agradecido interiormente a May-May, cogi Struan los palillos, y con destreza se llev el pastel a la boca, volviendo luego a colocar aqullos sobre el plato de porcelana, mientras saboreaba el bocado con delectacin, y observaba, con no menos gozo, el asombro del pirata al ver que un brbaro daba tales muestras de habilidad y educacin. Struan cogi de nuevo los palillos y eligi minuciosamente otro bocado, el ms pequeo y delicado, y, por consiguiente, el ms difcil de sostener con los palillos. Era una pequea empanadilla rellena con un camarn, y con pasta tan fina que casi pareca transparente. Lo levant rpidamente, rogando en su interior que no se le cayese, y lo tendi a Wu Kwok, ofrecindoselo. El chino alz sus palillos, cogi la pequea empanada que le ofreca Struan, y la traslad a su plato. Pero antes de depositarla, un pequeo trozo cay sobre la mesa. Aunque Wu Kwok permaneci impasible, Struan se dio cuenta de que el chino deba de estar irritado ante su propia torpeza. Struan se dispuso a darle el golpe de gracia, e, inclinndose sobre la mesa, recogi el trocito de masa y lo coloc en su plato, despus de lo cual eligi otro dim sum. V olvi a ofrecerlo al chino, y ste lo acept una vez ms, aunque en esta ocasin no dej caer nada. Wu Kwok ofreci a su vez una empanadilla a Struan, quien la recogi hbilmente y se la llev a la boca, saborendola con fruicin, tras lo cual rechaz el siguiente ofrecimiento del chino. Era un indicio de mxima cortesa, entre los chinos, que el invitado rechazase la comida, dando a entender que haba quedado plenamente satisfecho, aun cuando todos hubieran quedado con hambre. Vamos, coma, coma, compaero dijo de improviso Wu Kwok. Tenemos mucho de esto. La sorpresa de Struan al or el acento Cockney[6] en boca del chino fue considerable. Gracias. Me alegro de que hable ingls. Esto hace que las cosas resulten ms sencillas replic Struan.

As es contest Wu Kwok, satisfecho de poder hablar el lenguaje de los brbaros. Dnde aprendi usted ingls? dijo Struan, inclinndose un poco hacia un lado y estirando algo las piernas, al tiempo que se rascaba disimuladamente, ya que los cojinillos se hallaban infectados de pulgas. Y dnde aprende un hombre como usted a comer igual que uno de mi pas? Sonri Struan, mientras elega otra empanadilla, y luego replic: He tratado de aprender el cantones en numerosas ocasiones, pero no soy buen estudiante, y mi odo no capta bien las entonaciones. Despus de comer la empanadilla, Struan bebi un sorbo de t y aadi: El t es excelente. Procede de Suchow? No, es de Lin Tin contest Wu Kwok, moviendo negativamente la cabeza. Le gusta el t de Suchow? S, aunque reconozco que es mejor el de Lin Tin. Pues, contestando a su pregunta, le dir que aprend el ingls con Scragger y otros de sus compatriotas, a lo largo de bastantes aos. Coma, coma ms, amigo insisti el chino. Me complace crner con una persona como usted, que sabe apreciar las cosas buenas. Eso s, le noto que habla un ingls diferente al mo. No le comprendo del todo. Como en todas partes, en Inglaterra, existen numerosos dialectos manifest Struan, lentamente. Ya se lo advert, Wu Kwok intervino Scragger. Habla de manera distinta porque ha estudiado. Acaso no es correcto mi ingls, amigo? inquiri el chino. Quin habla ms correcto el cantones, un campesino o un maestro? replic Struan. El campesino lo habla perfectamente, para el campo, y el maestro lo habla bien para la escuela. Wu Kwok se reclin sobre los cojines y sorbi pensativamente su t. Al fin rompi el silencio. Sabemos que lleva barras de plata a bordo de su buque. Cuarenta laks, exactamente dijo. Cmo ha conseguido esto? pregunt Struan, colocando sobre la mesa una media moneda. Media moneda, un favor cumplido, verdad, compaero? As es replic Struan, disgustado por haber tenido que cumplir su promesa en circunstancias tan comprometidas. Pero diga, cmo lleg a su poder? Me la dio mi padre. Y l, cmo la consigui? De dnde cree usted que un viejo bandido como Jin-qua puede sacar cuarenta laks de plata, eh? Pues de sus compaeros, desde luego. Usted tiene diez laks de plata de mi padre a bordo dijo Wu Kwok, cuya risa le hizo estremecer el vientre. Vamos, Scragger, sirve a Su Seora alguna bebida fuerte. Lo va a necesitar. Acaso Wu Fang Choi y Jin-qua son socios? inquiri Struan, manifiestamente sorprendido. En cierto modo, amigo. Nosotros protegemos su comercio de t de los condenados piratas. Somos los guardianes del mar, y resulta conveniente pagarnos para eso, no cree? Por otra parte, a veces invertimos nuestro dinero en el comercio del t, la seda y el opio, y tambin en prstamos. Y mire por dnde Wu Kwok cogise el vientre, mientras rea a carcajadas y las lgrimas corran por sus mejillas ; mire por donde desde ahora la Noble Casa y nosotros somos socios. No puede haber mejor inversin, eh, amigo?

Veamos: cul es el favor que me pide, Wu Kwok? Bebamos primero por las barras de plata y por sus hados, Tai-Pan. Luego hablaremos de eso. Ha ordenado que ahorquen al muchacho, si tarda ms de una hora dijo Scragger, al tiempo que llenaba tres vasos con ron. Y si izamos las velas, volarn el junco y tambin ahorcarn al muchacho. Cunto dura una hora, compaero? An hay tiempo. Wu Kwok comi en silencio durante unos instantes, y luego dijo: Colgara usted a mi muchacho? Usted no lo hara en mi lugar? manifest Struan, el cual coloc su reloj de bolsillo sobre la mesa y aadi: Ya ha pasado la mitad del plazo. Wu Kwok acept el vaso que le tenda Scragger y bebi lentamente. Struan sinti que se le erizaban los pelos del cuello a causa de la tensin nerviosa. Poda or el rumor de las conversaciones en chino que llegaban a travs de la puerta, as como el crujido del maderamen de la nave. Wu Kwok cogi un mondadientes y se lo introdujo en la boca, cubrindosela educadamente con la otra mano. Oyse en cubierta el percutir de las gotas de un chaparrn repentino. Hablemos del favor dijo Wu Kwok. Su flota tiene veinte clpers, no es eso? Diecinueve. Est bien, diecinueve. En cada uno de ellos nosotros pondremos a uno de nuestros hombres, y usted los adiestrar como oficiales y capitanes. Diecinueve hombres, a los que debe ensear como buenos marinos. Mndelos azotar o pasar bajo la quilla; lo que usted crea que es necesario, pero sin matarlos. Durante cinco aos permanecern con usted, y luego volvern a nuestro lado. Segundo : dentro de un ao y un da deber entregarnos un clper como el China Cloud. Pagaremos en plata lo que valga. Deber estar armado y aparejado como el China Cloud. Diez de nuestros hombres irn a Gran Bretaa a observar su construccin. La forma de entrega del buque ser convenida ms adelante, verdad, Scragger? As es. Por ltimo, le confiaremos tres muchachos para que los eduquen, como caballeros, en el mejor colegio de Inglaterra agreg Wu Kwok. Cueste lo que cueste su educacin. Con lo mejor en materia de ropas, alojamientos, carruajes y alimentos intervino Scragger. Debern ser educados como aristcratas, en Oxford o Cambridge, y tratados del mismo modo. S, en una de esas universidades, y al terminar los estudios regresarn aqu. Eso no es un favor, sino varios. En conjunto lo consideramos como uno solo dijo Wu Kwok, ponindose serio. Es lo que pedimos. De lo contrario, tendr que entregarme nuestro lak, y de paso me quedar con los otros tres. Entonces no habr problema para comprar barcos. Con tanto dinero se compran los que se desean, no es cierto, amigo? S, tal vez me quede con la plata y haga un trato con el Demonio de Un Ojo. Cmo se llama, Scragger? Brock replic el aludido. S, Tai-Pan. Har el trato con l, o con cualquier otro. Pinselo; slo se trata de adiestrar a unos hombres y de facilitar un barco. No es pedir mucho. Diga s o no. Me gustara hacerle una nueva proposicin. Yo le entrego esta media moneda, y, conmigo o sin m

a bordo del China Cloud, procura apoderarse de la plata. Intntelo, por todos los cielos. Hay doscientas naves en torno suyo, Tai-Pan. Aunque yo pierda cien, no me importa, si al fin me quedo con los cuarenta laks, y puedo asegurarle que as suceder. Struan tendi la moneda al chino y dijo: Acepta mi trato? inquiri. No acepto. Sigue en pie el favor que nos debe. Tiene honor el Tai-Pan de la Noble Casa, o no lo tiene? Est bien. Dentro de un mes enviarn ustedes un centenar de hombres, ninguno de los cuales sea buscado por los mandarines por haber cometido algn delito grave, y que sepan leer y escribir. De stos elegir diecinueve para adiestrarlos como capitanes, y los diez para que puedan observar la construccin del buque. Enven tambin en esa misma fecha a los tres muchachos. No me gusta nada tener que mandar tantos hombres compaero dijo Wu Kwok. No es cierto, Scragger? No hay peligro, si los manda en secreto a Aberdeen, por ejemplo. Quiero hacer una buena eleccin. Le parece bien? Wu Wwok reflexion unos instantes, y al fin dijo: De acuerdo. Dentro de un mes, en Aberdeen. Yo entregar el clper, personalmente y a su debido tiempo, a usted o a Wu Fang Choi. A nadie ms. Deber ser a cualquiera que yo enve. No. A m, entonces, amigo? intervino Scragger. No. Slo a Wu Kwok o a Wu Fang Choi, y en alta mar. Por qu razn? pregunt el chino. Qu argucia est tramando, amigo? Ser un buque como los mos. No quiero entregar una nave as a cualquiera. Dnde tiene su sentido del honor, Wu Kwok? Convenido respondi el chino, al fin. Pero sin tretas, o lo pagar caro. Struan psose en pie y avanz con gesto desdeoso hacia la puerta, pero Scragger le cerr el paso: Falta su juramento, Tai-Pan. Ya se lo di a Jin-qua, Scragger. El sabe bien el valor que tiene, por todos los cielos. Si no, yo no estara aqu. Wu Kwok hizo una sea con la cabeza a Scragger, y ste se apart, al tiempo que deca: Gracias por todo, Tai-Pan. Me complace que se haya mostrado tan razonable, Tai-pan dijo a su vez el chino. Antes de marcharse, debo entregarle un mensaje y un regalo que me entreg mi padre para usted. El pirata hizo una nueva sea a Scragger, el cual abri un cofre y extrajo de l un paquete, que entreg a Struan. El paquete contena una bandera, en la que se vean un dragn, un len con los miembros entrelazados, y un diario de navegacin, el del Scarlet Cloud, el buque perdido. Struan abri el libro y examin la ltima pgina escrita: Diecisis de noviembre. Medioda. Lat. 11 23'11"N. Long. 114 9'8"E. Arrecia la tormenta. Anoche, a las tres campanadas de la guardia media, el viento nos arranc las velas, y con ellas los

mstiles. Nuestro buque fue lanzado indefenso contra los arrecifes de Tizzard, donde descansa ahora gracias a la Divina Providencia, aunque con el casco destrozado. Dieciocho de noviembre. 16 h. Cuatro juncos han sido avistados al nordeste. Se efectan los preparativos finales para abandonar el buque. Dieciocho de noviembre. 17 h. Los cuatro juntos han cambiado de rumbo y enfilan hacia nosotros. He ordenado preparar los mosquetes y trat de hacer lo mismo con un can, pero la escora del buque lo ha impedido. Estamos dispuestos para lo que pueda ocurrir, si es que son piratas. Dieciocho de noviembre. 18 h. Atacados por los piratas. Dimos muerte a la primera oleada, pero son... Los mataron a todos? pregunt Struan. Esos juncos no formaban parte de nuestra flota regular, amigo. Pregunto si ustedes los mataron a todos. Puedo asegurarle que yo no estaba all, Tai-Pan manifest Wu Kwok. Ya sabe la gentuza que anda por esas aguas intervino Scragger. De haber sido gente nuestra no le entregaramos ahora el diario de navegacin. Wu Fang Choi se enter de lo ocurrido y me envi a investigar. Cuando yo llegu no haba nadie a bordo. Ni siquiera encontr cadveres. Saque usted el buque? Ya conoce las leyes del mar, Tai-Pan. Era un barco naufragado y abandonado. Salvamos la mitad del cargamento, as como diecisis caones y abundante plvora. Dnde est el cronmetro del buque? Scragger frunci el ceo y dijo: A bordo de mi junco. Y sabe usted lo que hicieron los condenados de mi tripulacin? Lo dejaron parar, por todos los infiernos! La pura verdad. Tardamos varios das en hallar un barco mercante con la hora de Londres. Era un navio americano, el Boston Skylark. Scragger rise suavemente al recordar lo sucedido, y luego agreg: Cuatro de sus tripulantes prefirieron quedarse con nosotros. Y los dems? Los dejamos a la deriva, frente a las Filipinas. Estaban cerca de la costa, se lo aseguro. Ocurri har unas tres o cuatro semanas. Wu Kwok se reclin sobre los cojines y se rasc a conciencia. Por ltimo, Tai-Pan, debo transmitirle lo que dijo mi padre. Pide diez taels por proteger cada barco ingls en estas aguas. Diez taels, y la bandera britnica podr navegar bajo el cuidado de la flota de Wu Fang Choi. Sabemos que tiene una nueva base, en Hong-Kong. Un tael por buque es todo lo que puedo dar. Seis, lo mnimo. As me lo dijo mi padre, sabiendo que es usted un duro negociante. Seis taels. Uno. Sintese. Tomaremos ms ginebra y har traer otra bandeja de comida dijo Wu Kwok. Dentro de cinco minutos hundirn el junco a caonazos y ahorcarn al rehn.

Wu Kwok eruct sonoramente y replic: No ir usted a colgar a mi hijo, verdad? Se trata tan slo de un infeliz debidamente ataviado manifest Struan, desdeosamente. Es usted muy astuto, Tai-Pan asegur el chino, sonriendo. Est bien, lo dejaremos en dos taels. Y ahora le dir una cosa. Puede quedarse con el muchacho que est a bordo de su barco. Puede colgarlo a arrojarlo al agua, si lo prefiere. Si me lo enva de vuelta, yo mismo me encargar de colgarlo. Qu dice? estall Scragger. Entonces el muchacho no era su hijo? Ya se lo advert, Scragger. Yo s bien el valor que tiene el juramento de la gentuza dijo Struan, speramente, y, dando media vuelta, sali de la cmara. Pero si he dado mi juramento dijo Scragger, plido de ira, a Wu Kwok. Usted me asegur que era su hijo, por todos los cielos, y yo le cre. El Tai-Pan nunca habra mandado a su hijo a bordo de nuestro barco replic el chino, con toda tranquilidad. Por qu haba de hacerlo yo? Le repito que di mi juramento. Ha sido un vil engao! Me llama mentiroso, compaero? inquiri Wu Kwok, con siniestra lentitud. No, no replic prontamente Scragger procurando borrar la expresin de clera que reflejaba su rostro. Es que nosotros respetamos mucho el juramento que damos. No est bien hecho para nuestro modo de pensar; eso es todo. Wu Kwok movi la cabeza con aire de fatiga, al tiempo que se retiraba a su estancia, detrs del mamparo enrejado. Los brbaros sois gente muy extraa, amigo. Verdaderamente extraa manifest, al tiempo que cerraba la puertecilla a sus espaldas. Scragger ascendi a cubierta con los ojos arrasados de lgrimas a causa de la indignacin que senta. Por Dios, que lo har pens. Ya ajustar las cuentas con este maldito pagano. No lo har hasta que hayan sido entregados al Tai-Pan los hombres convenidos, pues podra estropearse todo. Pero despus de eso, por Dios, despus de eso...

CAPITULO XI
El China Cloud cortaba las aguas bajo la lluvia torrencial, enfilando por la costa sur de Hong-Kong, hacia el puerto principal, situado en la costa norte de la isla. Struan y los suyos estaban cenando en la cmara de la nave. La cena estaba compuesta por ostras, salchichas, arenque ahumado, repollo hervido con tocino, pollo fro, galleta marinera, pastel de manzana y mermelada. Las bebidas eran vino blanco y champaa, sin que faltase el inevitable t fro. Cuarenta laks y cuatro monedas dijo Robb, jugando con la comida. Una ya ha sido entregada a Wu Fang Choi. Quin tendr las otras tres? Jin-qua se habr quedado con una, sin duda, o tal vez con dos manifest Struan, el cual extendi el brazo sobre la mesa y se sirvi otra racin de arenque ahumado. Tenemos que cumplir un compromiso dursimo replic Robb, que bien puede valer diez laks a esos malditos. Con un clper como el China Colud en sus manos, hasta las mismas fragatas de guerra debern tomar precauciones. Puede que queden cortadas las rutas martimas del Imperio. Un solo barco, pero varios hombres adiestrados para construir otros semejantes. Adems, diecinueve de ellos recibirn la enseanza de capitanes, y a su vez ensearn a muchos ms. Hemos sido cogidos en una trampa. Es algo terrible. Jin-qua te enga dijo Culum. No. Ha sido ms inteligente que yo, muchacho, eso es todo. Cuando dos se sientan a una mesa para hacer un trato, cada una de las partes est obligada a sacar el mayor provecho posible de la transaccin. Es muy sencillo. S, yo demostr ser ms dbil que l. Pero aun sabiendo que las monedas iban a ser entregadas a otras personas, yo no tena ms alternativa que aceptar. Si a ti te han superado en eso, qu posibilidades nos quedan a m y a Culum? pregunt Robb. Es necesario que aprendis de vuestros propios errores y de los ajenos. Y, por encima de todo, nunca tratis a los chinos como a uno ms de nosotros. Son gente aparte. As es, en efecto. Son unos paganos hipcritas y repulsivos asegur Culum. No estoy de acuerdo con eso replic Struan. Slo digo que piensan de modo diferente a como lo hacemos nosotros. En tal caso, cmo debemos actuar frente a ellos, padre? Si lo supiera, nunca me equivocara, como ahora lo he hecho. Ellos tienen cinco mil aos de prctica. Eso es todo. Y ahora, alcnzame el pollo, muchacho. Culum le entreg la fuente, y Struan sirvise una buena racin. No pareces estar preocupado, Dirk dijo Robb. Sin embargo, esto puede ser nuestra ruina, y arruinar igualmente al comercio en Oriente. Veo que no comes, Robb; y t tampoco, Culum. Vamos, probad el pollo; est exquisito dijo Struan, al tiempo que arrancaba una pata y la morda con deleite. La situacin no es tan grave como creis. En primer lugar, estn los diecinueve individuos. S, es cierto que sern los espas de Wu Fang Choi y de su gentuza. Pero si de nuestra cuenta corre el ensearles a hablar ingls, por qu no vamos a tratar de imbuirles otras ideas? Por qu no convertirlos de piratas en gente decente? Tal vez incluso lleguen a hacerse cristianos en el curso de cinco aos. Todas las ventajas estn de nuestra parte para atraerlos a nuestro bando. Aunque de los diecinueve slo consiguiramos atraer a uno solo, por medio de

ste lograramos conocer la madriguera de los piratas, y sera entonces posible destruirlos a placer. Segundo, el clper. Dentro de un ao y un da me ver enzarzado en una batalla. Entregar el barco, segn lo convenido, y luego lo hundir. Nada dijimos contra esto en el pacto con Wu Kwok. Por qu no entregarlo con la bodega cargada de plvora y una mecha ardiendo el tiempo suficiente? inquiri Robb. Wu Kwok es demasiado astuto para hacerle eso. Tal vez podras colgar minas en el exterior del casco, bajo la lnea de flotacin. Eso quiz diera resultado y escapara al examen de los chinos. Pero cuando se ha hecho un juramento, no puede andarse con artimaas, Robb. Jams podramos llevar la cabeza erguida en lo sucesivo. Es mejor la lucha abierta, y en ella espero dar muerte a Wu Kwok. Por qu? Para ensearle el valor de un juramento, y para proteger a nuestra prxima generacin. Sigui un largo silencio. Pens que volveras a Gran Bretaa dentro de cinco meses dijo Robb, al fin. As lo har, pero regresar con el nuevo buque cuando est terminado. Le llamaremos el Lotus Cloud asegur Struan, limpindose la boca con una servilleta. Eso y lo del adiestramiento de los marinos, lo comprendo; pero, por qu razn quieren educar a tres muchachos como si fueran caballeros? No lo entiendo. Este asunto me preocupa ms que lo otro, aunque no puedo precisar el motivo. Sern hijos de Wu Kwok? Hijos o sobrinos, sin duda alguna. Pero, qu van a salir ganando con ello? Todo lo que pueden beneficiarse de la cultura inglesa. Incluso nuestros secretos afirm Culum. No, muchacho. Lo que reza para los hombres se aplica con igual motivo a los muchachos. Y ms an, ya que ser ms fcil convertirlos a nuestra causa que a los adultos. Wu Fang y su hijo tienen que haber pensado en eso. Por qu razn estn dispuestos a perder a esos tres jvenes? Cul es el motivo de que deseen que se les eduque como a aristcratas, y no como marinos, militares, constructores de barcos o cualquier otra profesin de categora? Por qu? Ninguno de los presentes pudo contestarle.

Cuando el China Cloud penetr por el acceso occidental del puerto de Hong-Kong, Struan ascendi al puente, seguido de Culum y Robb. La lluvia haba cesado y el viento era fresco. Struan sintise sereno y confortado. Sin embargo, en cuanto hubo pisado el puente, su bienestar se evapor como por ensalmo. Ira del cielo! exclam. El puerto se hallaba atestado de barcos, tanto mercantes como de la Marina britnica, y la costa apareca sembrada de tiendas de campaa donde se alojaban los varios miles de soldados de la fuerza expedicionaria. Pero lo que realmente disgust a Struan fue los centenares de embarcaciones chinas que se apiaban al norte de Glessing Point. Los juncos y los sampnes no estaban todos quietos, sino que algunos zarpaban y otros fondeaban. En las faldas de las colinas, como si fueran hongos, haban surgido millares de diminutas chozas. Los chinos no han cesado de llegar desde que regres de Cantn dijo Culum. Slo Dios sabe la cantidad de ellos que hay ahora ah. Creo que sern unos cinco mil, por lo menos. Llegan en sampnes

y en juncos, descargan sus pertenencias y se instalan en la costa. Por la noche, una buena parte de esos condenados se dedica a robar todo lo que puede. Santo cielo! Al principio se instalaban por toda la isla, pero consegu que Longstaff los colocara en esa colina temporalmente. La llamada Tai Ping Shan, o algo por el estilo. Cmo no me lo dijiste antes? To Robb y yo quisimos que lo vieras por ti mismo. Aunque hubieras venido unas horas antes, nada habras solucionado. La poblacin europea, aparte de los soldados, no excede en mucho de las ciento cincuenta personas. Amenazan con barrernos, y Longstaff est desesperado. Venimos recogiendo entre diez y quince cadveres de esos chinos por noche. Mueren asesinados o ahogados. Para creerlo tendras que ver la miseria que reina ah arriba manifest Robb. Ya no tienen espacio para asentarse, pero siguen llegando en oleadas. Bien, al menos no tendremos falta de cules ni de mano de obra dijo Struan, quien al momento volvise hacia Orlov y aadi: Salude a la bandera, y por medio de las seales enve el siguiente mensaje: Solicitamos permiso para fondear a ocho cables de distancia. Y ahora, haga subir a cubierta a todo el mundo. Orlov asinti con la cabeza. Los caones del China Cloud retumbaron, y se oy contestar a otro can. Se conceda el permiso. Reunise la tripulacin, y Struan se aproxim a la regala del puente y dijo: Todo el mundo queda confinado a bordo hasta maaa al medioda, y nadie subir tampoco al buque. Ni una palabra trascender acerca del cargamento que va en las bodegas, ni se dir que me encuentro en el barco. El que dejara filtrar un rumor, ser pasado por la quilla de la nave. Maana al anochecer se dar doble paga mensual a toda la tripulacin, lo cual se abonar en plata. Los oficiales montarn guardia con armas junto al puente. Eso es todo. Se oyeron tres vtores al Tai-Pan y los tripulantes se dispersaron. Cundo es la subasta de tierras, Culum? Maana a las tres de la tarde, padre, en el Valle Feliz. Robb, asegrate de que conocemos los nmeros de los terrenos que nos interesan. Desde luego. Disponemos de una lista. Vamos a comprar la colina? S. Robb pens unos instantes, y luego dijo: Si Brock se muestra tan obstinado como t en el deseo de poseer esas tierras, posiblemente tengamos que poner todo nuestro capital en esa condenada colina. Es probable replic escuetamente Struan, quien se dirigi a continuacin a Orlov. A las dos campanadas de la guardia de la maana enve una seal a Brock, en nombre del seor Robb, pidindole que venga a bordo al sonar cuatro campanadas. Despirteme antes de enviar la seal a Brock. Hasta ese momento quiero que no se me moleste. Tome el mando desde ahora. Muy bien dijo Orlov. V oy a echar un sueo, Culum dijo Struan a su hijo. T y Robb podis hacer lo mismo. Maana tenemos un da muy agitado. Ah, Culum, tal vez sea conveniente que vayas pensando en el lugar y las

disposiciones que tomaremos para el baile del que hablamos. Se llevar a cabo de hoy en treinta y un das. A continuacin, Struan descendi bajo cubierta. Cuando el China Cloud se aproximaba al buque insignia de la flota, Culum se dirigi hacia el capitn Orlov. Por favor, haga que dispongan la lancha, una vez que hayamos fondeado dijo. El Tai-Pan orden que todo el mundo debe permanecer a bordo. No hay lancha sin su permiso. Es evidente que eso no reza con l ni conmigo insisti el joven, secamente. Orlov dej or una risita sarcstica. No conoces bien a tu padre, muchacho. El no habl de excepciones. Dijo todo el mundo, y as ser. V olvise Culum hacia la escalerilla para bajar a la cmara, pero Orlov le detuvo, ponindole delante la maza de abordaje, que el jorobado no abandonaba ni un instante. Nadie debe molestarle. Son sus rdenes agreg. Aprtese! exclam Culum. El Tai-Pan no da ninguna orden en vano. Pregunte a su to. Nadie ir a tierra hasta el momento oportuno, mientras yo sea el capitn del China Cloud, por todos los infiernos! Tenemos que permanecer aqu hasta maana al medioda, Culum confirm Robb. En medio de su ira, Culum se pregunt si le obedeceran hasta aquel punto cuando fuera Tai-Pan. Saba que fidelidad semejante no se lograba slo por el hecho de tener un cargo, sino que haba que saber hacerse acreedor a ella. Est bien, capitn dijo el muchacho. Y permaneci junto a Robb, al lado de la borda. En silencio contempl Culum la isla, a la que se iban aproximando. Pronto pudieron divisar la colina que codiciaba Struan. Esa loma va a ser nuestra ruina dijo Robb. Pero ahora tenemos el dinero. Brock no se atrever a competir con nosotros. El sabe que Dirk desea esos terrenos a cualquier precio y subir una y otra vez para perjudicarle, hasta alcanzar una cantidad astronmica. Dirk est comprometido con esa colina, como nosotros con la Noble Casa. Se trata para l de una cuestin de prestigio. El odio que tu padre y ese hombre se profesan mutuamente terminar por destruirlos un da. Mi padre dijo que ajustara cuentas con l en el curso de cinco meses, no es as? En efecto, muchacho. Tiene que hacerlo, pues ni yo ni t lo conseguiramos nunca. Culum fij su mirada en la loma y en la isla de Hong-Kong. Lo quieras o no se dijo a s mismo, sintiendo que el estmago se le revolva, he ah tu imperio, si es que tienes energa y valor para dirigirlo. De pronto, Culum sintise profundamente asustado. Al amanecer, Orlov haba conseguido que la tripulacin tuviera el barco inmaculadamente limpio. Cuando se oyeron las dos campanadas dio la seal que haba convenido con Struan y descendi a la cmara. Buenos das. Las dos campanadas, Tai-Pan dijo Orlov, en voz alta, ante la puerta cerrada. Pase, capitn, buenos das dijo Struan, entreabriendo la puerta. Estaba ataviado con una bata de seda verde, debajo de la cual no llevaba nada puesto. Hiciera fro o

calor, Struan dorma siempre desnudo. Mande que preparen el desayuno para m y diga al seor Robb y a Culum que se renan conmigo dentro de media hora agreg Struan. Ya est ordenado. Dnde est Wolfgang? En la proa. Y el muchacho chino? Con l. Le sigue a todas partes como un perrillo dijo Orlov, al tiempo que entregaba a Struan una larga lista. Estas personas llegaron en lancha entre anoche y esta maana, preguntando por usted. Su cuada mand un aviso para el seor Robb pidiendo que vaya en cuanto pueda. El capitn Glessing solicita igualmente la presencia de Culum, lo mismo que Sinclair y su hermana. La seorita tambin pregunt por usted. El capitn Glessing maldijo como un contramaestre cuando le dijeron que yo negaba el acceso al barco. Muy bien. Oyse en ese momento un golpe en la puerta. Adelante. Buenos das, seor dijo un marinero desde el umbral. Contestan desde el Sea Witch : Con mucho gusto. Gracias, marinero. El aludido cerr la puerta tras de s, y Struan volvise hacia Orlov y le entreg una orden bancaria por un millar de libras esterlinas. Con mi agradecimiento, capitn dijo Struan. Orlov ley la cifra, parpade asombrado y volvi a leerla para convencerse. Es una gratificacin fabulosa, sencillamente fabulosa murmur. Y recapacitando, tendi de nuevo el papel a Struan. No hago ms que cumplir con mi deber, Tai-Pan. No es lo mismo cuando se transporta semejante cantidad de dinero. Tmelo, capitn. Se lo ha ganado. Vacil Orlov, y al fin meti la orden bancaria en su bolsillo. A continuacin se desembaraz de la maza de combate y la coloc en un estante, junto con las dems armas. Sobre su hijo, Tai-Pan dijo al fin, ser mejor que lo vigile. Pueden presentrsele complicaciones. Cmo? inquiri Struan, apartando la mirada de la lista que estaba examinando. Lo dicho confirm Orlov, acaricindose la barba. Creo que va a tener dificultades. Qu significa esto? Alguna de sus condenadas brujeras, Orlov? Ms bien un presentimiento, de los que nunca suelen fallarme, Tai-Pan. Dgame cules pueden, a su juicio, ser esas complicaciones inquiri Struan, que saba perfectamente que Orlov no haca semejantes manifestaciones a la ligera y que casi siempre haba acertado. No lo s exactamente replic el hombrecillo, con una sonrisa repentina que alegr su rostro. Cuando Culum sea Tai-Pan tiene la intencin de echarme de mi barco. En tal caso deber usted ganarse su estima y hacerle cambiar de parecer, o tendr bien merecido lo

que le ocurra. S, eso puedo conseguirlo; no hay cuidado contest Orlov, ponindose serio. Pero el muchacho ser Tai-Pan en un mal da. Sus manos quedarn manchadas de sangre. Struan reflexion un momento y luego pregunt: Sangre de quin? Ma? No lo s replic Orlov, encogindose de hombros. Pero le crear a usted muchos problemas. De ello estoy seguro. Qu hijo no los crea? En eso tiene razn. Orlov pens en su familia, que viva en Narvik; en sus dos hijos, bien plantados mozos de poco ms de veinte aos. Ambos le odiaban y le desdeaban, aun cuando l los adoraba, como adoraba a su esposa Leka. Haban sido felices hasta que los propios hijos predispusieron a la madre en contra de l. S aadi Orlov, sintindose sumamente cansado. Todos los hijos crean problemas. Bien, ahora es mejor, que vaya a acostarse manifest Struan. Le necesitar al dar ocho campanadas. Retirse Orlov y durante largo tiempo, Struan pens en lo que le haba dicho el jorobado. Qu complicaciones podan ser sas? De quin sera aquella sangre? Al fin dej de especular sobre el futuro y sintise satisfecho al poder reflexionar sobre el presente. Te ests volviendo cada da ms chino, se dijo, sin poder reprimir una sonrisa. A continuacin volvi a examinar la lista de visitas, en la que aparecan los nombres de Gorth, Brock, la seorita Tillman, Quance, Gordon Chen, Skinner, el contramaestre McKay... McKay? Camarero! grit Struan. Diga, seor replic ste, acudiendo prestamente y depositando en una mesa el agua caliente y los adminculos de afeitar. Vea a Cuhady y dgale que si vuelve el contramaestre McKay, le haga venir a la cmara. S, seor contest el criado, y volvi a marcharse. Struan se acerc a los ventanales de la cmara. Poda ver perfectamente el activo conglomerado que era la zona china de Tai Pin Shan. Su mente, sin embargo, se hallaba en otra parte. Por qu habra venido Shevaun Tillman? He ah una muchacha adecuada para hacerle a uno compaa en el lecho pens Struan. Me pregunto si ser virgen... S, a pesar de todo, seguramente lo es. Te acostaras con ella sabiendo que es virgen y sin desposarla? No, no lo hara. Un hombre slo necesita virginidad en las mujeres en dos ocasiones de su vida. En primer lugar, tratndose de s esposa; luego, de una joven amante, elegida con todo cuidado y cuando el hombre ya ha adquirido sabidura y es capaz de transformar a una muchacha en mujer. Claro que Shevaun es virgen sigui dicindose Struan. No seas mal pensado. Pero el brillo que hay en su mirada y el contoneo de sus caderas son una buena promesa para su futuro esposo. Y no hara una amante desdeable. Veamos, deseas casarte con la muchacha, o slo dormir con ella? Si fueras chino, podras tener abiertamente varias esposas, que viviran en paz bajo el mismo techo. Me gustara ver a Shevaun y a May-May conviviendo en la misma casa. Quin ganara las peleas? Pues no hay duda de que las habra, siendo las dos, como son, un par de gatas salvajes.

Hola, padre, buenos das dijo Culum, detenindose en la puerta. Has dormido bien, muchacho? S, gracias contest Culum, el cual en realidad tuvo sueos desagradables, en los que apareci Orlov, la subasta de la colina y los mseros chinos de la isla. A propsito, si vamos a ser los anfitriones en el baile, tendr que invitar a una muchacha como compaera de baile. Mary Sinclair, tal vez? pregunt Struan. S, tal vez replic Culum, tratando de no aparecer demasiado interesado. Struan se dijo que era necesario buscar una muchacha lo antes posible para su hijo. Sin embargo, no creo conveniente que invites a alguien especial. Habr una veintena de chicas entre las que podrs elegir a tu gusto. Orlov dijo que haba llegado un mensaje del buque insignia para que fuera a bordo. Puedo abandonar ya el barco? Deseo ver a Longstaff para disponer los ltimos detalles relacionados con la subasta. Deseo que este trabajo se lleve a cabo a conciencia. Est bien, puedes ir contest Struan. Y de pronto, agreg: Yo en tu lugar no despedira a Orlov. Ah, te lo dijo, no es cierto? manifest Culum, enrojecido. No me gusta ese individuo. Me hace sentir incmodo. Acptale como el mejor capitn mercante que existe. Ten un poco de paciencia con l. Puede resultar un aliado de valor incalculable. Dice que tiene presentimientos. S, a veces los tiene, de la misma manera que suelen tenerlos otras personas. Sangre en las manos puede no resultar nada grave. No tienes por qu preocuparte, muchacho. Est bien, padre. Voy, entonces, al buque insignia? S, pero espera a que Brock se haya marchado de aqu. Sabes? Algunos hombres tienen la facultad de adivinar lo que piensan las dems personas con slo mirarlas a la cara. Orlov es uno de ellos y Brock otro. T mismo has cambiado desde que has visto las barras de plata. No, no lo he hecho. Struan no insisti. Cogi la brocha y la humedeci en el agua caliente, diciendo: Desayunaremos dentro de unos veinte minutos. Hay una gran diferencia entre un muchacho que sabe que carece de dinero y otro que sabe que lo tiene. Eso se te conoce desde lejos arm Struan, comenzando a enjabonarse la cara. Dime, has tenido alguna vez una amante, Culum? No replic el joven, manifiestamente incmodo. Estuve en un prostbulo, si es eso a lo que te refieres. Por qu? Casi todos los que viven aqu tienen una amante. Chinas? Chinas o eurasiticas. Tienes t una amante? Desde luego dijo Struan, cogiendo la navaja de afeitar. En Macao hay numerosos burdeles, tanto orientales come europeos, pero la mayor parte son peligrosos. Debes estar prevenido contra eso, muchacho, contra el mal glico.

S, desde luego. Struan comenz a afeitarse y prosigui diciendo: Se dice que la enfermedad fue introducida en Europa cuando el viaje de regreso de Coln y sus navegantes, que la adquirieron en las Indias Occidentales, Resulta irnico que nosotros denominamos a esa dolencia mal francs, mientras que los franceses la conocen por mal espaol o mal ingls, y los espaoles como mal francs. En realidad, todos debemos culparnos un poco de ello. Se asegura que la enfermedad siempre ha existido en la India y en toda Asia. Sabes que no tiene curacin? Lo s. Entonces, ests al corriente de que la nica forma de adquirir la enfermedad es de una mujer? S. Sabes qu protecciones debes emplear? S, claro. No tienes por qu avergonzarte. Siento haber estado lejos de ti tanto tiempo. Me habra gustado explicarte los misterios de la vida. Hay cosas que seguramente ignoras y que debo aclararte. Sabrs que es necesario usar una especie de cubierta o funda. Las mejores son de seda y vienen de Francia. Existe un nuevo tipo que se hace de una piel de pescado. Har que me enven una partida. No creo que necesite... Tal vez, pero nada se pierde con estar prevenidos, por si acaso. No trato de inmiscuirme en tu vida, ni pretendo que te conviertas en un libertino. Slo deseo que conozcas algunos hechos que te sern tiles. Con una cubierta evitars contraer el glico y la muchacha no quedar embarazada. De ese modo os evitis complicaciones los dos. No va eso contra las leyes de Dios? Me refiero al empleo de... Bueno, creo que con ello se destruye lo que el amor tiene de noble, que es el tener hijos. As lo consideran los catlicos y los protestantes muy piadosos. Y las Sagradas Escrituras? Hay ciertas alusiones al asunto. Crea que yo era muy avanzado en mi forma de pensar... dijo Culum, pero t, padre... Bien, lo que dices son sencillamente herejas. No lo creas. Las leyes de Dios tienen gran importancia para m. Antepongo muchas de ellas a mi persona, a ti, a todo, incluso a la Noble Casa declar Struan, mientras segua afeitndose. Sabrs que es costumbre de aqu que cada hombre tenga su propia chica para l slo. El la compra, la mantiene, le paga los alimentos, los vestidos, los servicios de una criada y cosas similares. Cuando ya no la desea, le entrega algn dinero y la despide. Eso resulta bastante cruel. Hasta cierto punto. El poco dinero (para nosotros) que se le entrega, constituye para la muchacha una buena dote, lo cual le permite hallar un buen marido. La eleccin de la muchacha se hace muy discretamente, por medio de un agente especializado, lo que est de acuerdo con una antigua costumbre china. No es eso esclavitud y de la peor especie? Si te empeas en ello, no hay duda de que se trata de esclavitud. Pero, qu diferencia hay entre eso y contratar una criada? Ninguna. A sta le pagas una suma determinada para que te haga un trabajo

convenido a lo largo de cierto nmero de aos. Struan se pas una mano por la cara y volvi a rasurarse donde haba quedado algo de barba. Luego, aadi: Iremos a Macao y har que te busquen algo conveniente, Culum. Gracias, padre, pero... Iba a decir que le pareca indigno comprar una mujer, bien como amante o como criada, mas se contuvo. Bueno, creo que no ser necesario. Si cambias de parecer, no dejes de decrmelo, muchacho... No te cohibas por eso. Me parece que es muy normal tener deseos que satisfacer y nada hay de pecaminoso en ello. Pero ten cuidado con los burdeles. Nunca vayas all borracho, ni te acuestes con una chica si no ests protegido. Y no galantees a las esposas o las hijas de los europeos de aqu, o te expones a vivir poco tiempo. No llames hijo de perra a ningn europeo (insulto al que somos tan dados los ingleses) si no ests dispuesto a respaldar tus palabras con el cuchillo o la pistola. Por ltimo, no entres en casa alguna que no te haya recomendado alguien de confianza. Si no quieres preguntarme a m, pregunta a Robb o a Aristteles Quance. En ellos puedes confiar plenamente. Parece totalmente seguro de s mismo y de que le asiste la razn pens Culum. Sin embargo, est equivocado en muchas cosas. La Biblia dice bien claro que el apetito de la carne lo enva el diablo. El amor para tener hijos es bendecido por Dios; lo contrario es lujuria y pecado. Tener una amante es ir contra las leyes del Seor. T compraste tu amante? pregunt Culum en seguida. S. Cunto pagaste por ella? Creo haberte dicho que ese no es un asunto que deba interesarte replic Struan, suavemente. Lo siento dijo Culum, enrojeciendo. No quise ser curioso, ni... Lo s. Pero no es una pregunta correcta para ser hecha a otro hombre. Es verdad. Slo quera saber lo que cuesta una mujer. Eso depende de tus gustos. Se consiguen desde la nfima suma de un tael hasta sumas realmente importantes. Struan no senta que la conversacin se hubiera encauzado por aquel camino. Era mejor que el muchacho hablase con l antes que con un extrao. A propsito, Culum aadi Struan. No hemos acordado an cul ha de ser tu sueldo. Empezars con cincuenta guineas al mes. Eso es bastante, pues con esa cantidad tendrs todos los gastos cubiertos. Gracias, padre dijo Culum. Me parece ms que suficiente. Dentro de cinco meses te aumentaremos considerablemente el sueldo. En cuanto entremos en posesin de las tierras, comenzaremos a construir. Se alzarn almacenes, la Gran Mansin y una casa para ti. Magnfico. Nunca he tenido casa propia, ni siquiera tuve habitaciones privadas en la Universidad. Todo hombre debe tener un lugar particular, por pequeo que sea. La intimidad es cosa muy importante para poder actuar juiciosamente. Cincuenta guineas al mes me parecen una cantidad importante dijo Culum. Estoy seguro de que sabrs ganrtelas. Era una suma suficiente para poderse casar, pens Culum. Nada de burdeles ni de repugnantes nativas

para l. Record con desagrado las tres ocasiones en que fue al prostbulo que frecuentaban los estudiantes de la Universidad. Con fingida desenvoltura entr en el cuartucho maloliente, donde le esperaba en un sucio catre una matrona de aspecto vacuno, que le doblaba en edad. Y luego las semanas de terror que se sucedan, pensando en que poda presentarse la temida enfermedad. Lbrame del pecado de nuevo, Seor, rog fervorosamente Culum para sus adentros. Te sientes bien, muchacho? S, padre. Bueno, tambin yo voy a afeitarme antes del desayuno. Lo lamento, si he sido un poco brusco. No tiene importancia, Culum. El seor Brock ha llegado a bordo, seor dijo el marinero. Guelo abajo contest Struan, sin levantar la mirada de la relacin de lotes que Robb le haba entregado. Culum y Robb sintieron que el ambiente de la cmara, se volva tenso, mientras esperaban. Brock entr con fuertes pasos y sonri ampliamente, mientras exclamaba: Ah, eras t, Dirk! Ya saba que estabas a bordo! Un grog? S, gracias. Hola, Robb... Qu tal, Culum? Este contest sin ganas, disgustado ante el temor que involuntariamente le invada. Esas ropas te sientan admirablemente, muchacho. Piensas convertirte en un hombre de mar, como tu padre? No replic Culum, escuetamente. Brock tom asiento en una silla y sigui hablando con tono despreocupado. La ltima vez que vi a tu padre, Culum, tena el barco terriblemente escorado. Se estaba hundiendo. Algo tremendo, lo del accidente dijo, aceptando el jarro que le tenda Struan. Ah, gracias. Cuando pudimos apagar el maldito fuego, que surgi de la noche sin saberse cmo y nos dispusimos a ayudarle, ya haba desaparecido. Me pas toda la noche y parte del da siguiente buscndole. una actitud muy loable por tu parte, Tyler contest Struan, impasible. Envi a Gorth anoche a preguntar por ti, Dirk. La cosa resulta bastante extraa. Qu es extrao? Pues que ese condenado enano no saba nada de ti. Y nadie poda ir a tierra hasta el medioda, segn pude enterarme. Lo mismo que anclar al alcance de los caones del buque insignia. Todo ello es muy extrao. Lleg Gorth hasta el mstil? pregunt Struan. En efecto. Lo hizo con verdadero disgusto, pues afirm que era como remachar un clavo ms en tu atad. Struan sentse ante su escritorio y extendi una orden bancaria por veinticinco mil guineas. Ah, muy bien, Dirk manifest Brock, sin coger el papel. Pero eso no me pertenece. Es mejor que se lo enves a Gorth. No es dinero mo. Como quieras, Tyler. Estars con tu hijo en la subasta de terrenos? Desde luego. Struan cogi la lista y dijo:

Los mejores lotes son el 7 y el 8, al oeste del valle; el 16 y el 17, en el centro, y el 22 y el 23, al este. Cules deseas? Me ests dando a elegir, Dirk? Hay tierras suficientes para los dos. Elige las que quieras. Es mejor que no pujemos contra ti y que t no pujes contra nosotros. En eso mismo haba pensado yo. Es lo justo y lo ms adecuado. Elegir el 16 y el 17 en la costa, y el 6 y el 7 en el interior. Nosotros tomaremos los lotes 7 y 8, y los interiores 3 y 4. Perfectamente. Pero queda an la colina. Proyectas pujar fuerte, verdad? pregunt Brock. S. Brock tom unos sorbos de su bebida, dndose cuenta del ambiente tenso que reinaba en la estancia. La escuadra zarpa maana, Dirk agreg Brock.Te habas enterado? No. Hacia dnde zarpa? Al Norte. A entrar en combate dijo Brock, sardnicamente. Me haba olvidado de la guerra respondi Struan, sonriendo. Un nuevo ataque contra Pekn, eh? En efecto. Nuestro jefe les mand que fueran hacia el Norte. S que el almirante protest, pero Longstaff exclam: Al Norte, por todos los cielos! Vaya al Norte! Ensearemos a esos malditos paganos a no romper los tratados! Haga que aprendan bien la leccin! No creo que vayan hacia el Norte. Contigo aqu, tal vez no vayan. Es triste que la salvacin de la flota dependa del Tai-Pan. Brock se aclar ruidosamente la garganta, y luego hizo como que olfateaba el aire. Parece haber un extrao olor a bordo dijo. Ah, s? S. Huele a plata en barras. Estoy seguro manifest Brock, y ech una mirada a Culum. De modo que ya no estis en bancarrota, eh, muchacho? Culum no contest, y su incomodidad aument considerablemente. Ya me lo ola cuando anclaste, Dirk. Qu digo? Incluso cuando entrabas en el puerto. As, pues, no ests hundido. Tienes dinero para pagar y me has derrotado otra vez. Cundo vence el plazo? Hoy, bien lo sabes. Deseas alargarlo algo ms? De no ser por los rostros de todos los que te rodean, hubiera credo que era una patraa y que no tenas la plata en la bodega. Pero la verdad est escrita en la cara de todos, menos en la tuya. Pues bien, aceptar tu orden bancaria hoy mismo, por Dios. No hay ms crdito. Lo arreglaremos despus de la subasta de los terrenos. Antes. Es mejor que arregles tus deudas antes de la subasta dijo Brock, con la ira reflejada en su mirada. Esta vez no me ganars. La loma ser ma, a toda costa. La loma pertenece a la Noble Casa y a nadie ms. Escupir sobre tu tumba, por todos los infiernos! exclam Brock, cerrando los puos. Y yo escupir sobre tu lote, desde mi colina, antes del anochecer, ira del cielo!

Es probable que no haya dinero suficiente en toda Asia para pagar esa tierra. Buenos das. Brock sali de la cmara, y el sonido de sus recias botas repercuti poco despus sobre cubierta. Culum secse discretamente el sudor que le humedeca la palma de las manos. La colina es la trampa en que ahora has cado, Dirk. Estoy seguro de que Brock dejar de pujar cuando el precio sea fabuloso, y nos arruinar dijo Robb. Yo tambin lo creo, padre. Struan abri la puerta de la cmara y exclam: Camarero, que venga Cuhady en seguida! S, seor. Oye, Dirk dijo Robb. Tienes una gran oportunidad ante ti. Haz a Brock lo que l pretende hacerte. Deja de pujar de improviso, y que cargue con las consecuencias. Ser l el arruinado, en lugar de nosotros! Struan no contest. Oyse un golpe en la puerta y Cuhady entr apresuradamente. A la orden, seor. Disponga la chalupa y haga que lleven a los seores Robb y Culum al Thunder Cloud. Espere all al seor Culum y llvelo a continuacin al buque insignia. Luego regrese aqu. Ordene que todos los tripulantes se concentren a proa, en cubierta. Cuhady salud y se march tan rpidamente como haba venido. Padre, to Robb tiene razn. Por amor del cielo, no ves que ese condenado pirata te est tendiendo una nueva trampa? Entonces veremos si la providencia me salva de ella. Es una cuestin de prestigio. Dirk suplic Robb. Vas a atender razones? Sarn est deseando verte. Ni una palabra sobre la plata, todava. Y t, Culum, si Longstaff te pregunta por m, dile solamente que estoy a bordo. Nada ms. Dirk, es tu nica oportunidad. Vamos, apresrate, Robb. Saluda en mi nombre a Sarn y a los nios dijo Struan, y se enfrasc en la lectura de los papeles que tena ante s. Robb se dio cuenta de que era intil seguir discutiendo, y sali de la cmara sin decir nada ms. Culum, profundamente acongojado, le sigui. Saba que nada poda cambiar a su padre, ni a Brock. La Noble Casa estaba comprometida por una despreciable colina situada en un islote no menos desdeable. Es un necio se dijo a s mismo. Por qu mi padre ser tan necio?

CAPITULO XII
Aquella tarde, Struan se encontraba ante la gran tienda de campaa que haba ordenado alzar en la costa del Valle Feliz. Estaba observando cmo el capitn Orlov alentaba a sus marineros, los cuales descargaban barriles de una lancha del buque y los apilaban ordenadamente en el interior de la tienda. Se hallaba tan embebido en sus pensamientos, que no se dio cuenta de que Mary Sinclair se acercaba a sus espaldas. La muchacha luca un sombrerito que llevaba atado bajo su barbilla. Su amplia falda de color castao arrastraba por la arena, bien ceida a la cintura, de acuerdo con la moda. La tela del vestido, sin embargo, era de mala calidad y su corte resultaba anticuado. Asimismo llevaba un rado manguito, y cubra sus hombros con un chai de color gris que haca juego con sus ojos. Tena un aspecto sencillo y recatado, pero no exento de distincin. Hola, Tai-Pan salud la joven. Struan sali de su abstraccin y se volvi al or la voz. Ah, hola, Mary! Ests muy bonita. Muy amable de tu parte replic Mary, con una fugaz sonrisa, al tiempo que haca una ligera reverencia. La playa y el valle se hallaban llenos de traficantes, que con sus esposas e hijos aparecan vestidos con las mejores ropas y conversaban y rean animadamente entre s. Grupos de soldados y marineros, dirigidos por oficiales de resplandecientes uniformes, se hallaban distribuidos por toda la zona. Seguan llegando lanchas que traan ms traficantes con sus respectivas familias. Cerca de la orilla se hallaban numerosos sampnes pescando, y hacia el Oeste se apiaba una masa de ruidosos chinos que observaban con curiosidad la escena, contenidos por los soldados. El estrado del subastador haba sido colocado sobre un pequeo montculo situado a unos cincuenta metros de donde se hallaba Struan, el cual not tambin que Gordon Chen estaba no lejos de l. En cuanto le vio, el muchacho se inclin respetuosamente. Era evidente que el joven quera hablarle, y que haba esperado pacientemente a que se presentase una ocasin apropiada. Hola, Gordon. Te ver dentro de un momento dijo Struan. Gracias, seor replic el aludido, volviendo a hacer su acostumbrada reverencia. Struan vio llegar a Robb en compaa de Sarah, la cual estaba ya en avanzado estado de gravidez y tena el rostro avejentado. Karen vena correteando junto a ellos. Busc Struan con la vista a Culum, y al no hallarle dedujo que se encontrara an en el buque insignia. Momentos despus le divis en animada conversacin con Glessing. Le pareci extrao que Culum no hubiera ido a verle en cuanto lleg a tierra, procedente del barco. Disclpenme, Tai-Pan y seorita Sinclair dijo Orlov.Ya est todo dispuesto. Era hora, capitn Orlov dijo Mary, con tono de broma. Tengo entendido que ha estado descargando barriles desde hace dos horas. Acaso pretenden emborrachar a toda la poblacin europea de Hong-Kong? No, nada de eso replic Struan, riendo. Est bien, capitn, gracias. Orlov se llev la mano a la frente y entr en la tienda con algunos de sus marineros. Otros se situaron alrededor de la misma, mientras que unos pocos tomaron asiento en la arena de la playa y comenzaron a jugar a los dados.

Has llegado temprano, Mary. La subasta no empieza hasta dentro de una hora. El capitn Glessing me ha ofrecido su compaa replic ella. Podemos dar un paseo mientras tanto, no te parece? Desde luego contest Struan, que not una entonacin especial en la voz de Mary. Ambos se encaminaron lentamente hacia el interior, alejndose de la playa. La tierra del valle se hallaba hmeda debido a la fuerte lluvia cada el da anterior. Un riachuelo corra mansamente, formando numerosos meandros, a partir de la pequea cascada. Moscas, abejas y otros insectos zumbaban alrededor. El sol ya pona de manifiesto, con sus clidos rayos, la promesa de la cercana primavera. Cuando se hubieron alejado bastante de los dems, Mary se detuvo y dijo: En primer lugar, deseo decirte lo mucho que senta la prdida que has experimentado. Gracias, Mary. Trat de verte antes de que abandonases Cantn. S, lo recuerdo, y te lo agradezco. Anoche hice un nuevo intento y fui a bordo de tu barco. Deseaba ver cmo te encontrabas. Ha sido un desgraciado golpe de la fortuna. En efecto, pero eso ya pertenece al pasado. Sin embargo, an puedo ver el dolor reflejado en tu rostro. Otros no lo adivinarn, pero yo puedo advertirlo fcilmente. Cmo van tus cosas? pregunt l, sin comprender bien que Mary pudiera parecer una muchacha tan corriente, dulce y afable, cuando en realidad no lo era. No, no debo permitir que me guste, pens Struan, pero lo cierto era que Mary le atraa. La vida resulta divertida en algunas ocasiones asegur Mary, echando una mirada a la playa. Brock, Gorth y Nagrek Trumb, junto con Elisa Brock y sus hermanas, estaban desembarcando en aquel momento de una lancha. Mary aadi: Me alegro de que le hayas ganado una vez ms la partida a Brock. Me alegro muchsimo. Crees que le he ganado? No es ganarle obtener cuarenta laks de plata por cuatro monedas rotas? inquiri ella, con mirada chispeante. Cmo te has enterado de eso? Debes haber olvidado, Tai-Pan, que tengo amigos situados en las altas esferas dijo ella, como no dndole importancia, aunque lo cierto es que cuando se hallaba con el Tai-Pan despreciaba a aquellos amigos, como les llamaba. Sabes quin... quines tienen la otra mitad de la moneda? Deseas que lo averige? Tal vez ya lo sabes en este momento. Ah, Tai-Pan, no hay quien te engae dijo ella, con afecto. Conozco a dos de ellos. Cuando conozca a los otros dos, te lo dir. Quines poseen las dos mitades? Si t concedieras un prstamo tan considerable, con cuntas mitades te quedaras? Con todas, por todos los cielos, con todas. Dime, Jin-qua, tiene dos?

Una sola replic ella, arreglndose el chal que llevaba sobre los hombros. En Cantn hay ahora cuatro mil abanderados y una gran flota de buques incendiarios. Atacarn a nuestra escuadra, si intenta apoderarse de los fortines de Bogue. Otra flota se halla esperando unas cincuenta millas al Norte. Te dice algo el nombre de Wu Kwok? Struan hizo como que pensaba, pero en su interior mostrse sorprendido. Hasta el ltimo encuentro con la flota pirata no haba odo hablar de Wu Kwok. Conoca bien la existencia de Wu Fang Choi, pero nada saba del hijo. Mauss no supo nada de lo que ocurriera en el junco. Slo Robb y Culum estaban enterados. Era imposible que Mary supiera de Wu Kwok por conducto de ellos, de modo que la noticia deba proceder del mismo Wu Kwok o de Jin-qua. Es un nombre chino como los dems. Por qu me lo preguntas? Es el hijo mayor de Wu Fang Choi. El rey de los piratas? El Lobo Blanco? manifest Struan, fingiendo asombro. Me encanta tu forma de aparentar sorpresa replic ella, alegremente. Pues bien, sabrs que el emperador ha ofrecido en secreto el cargo de mandarn a Wu Fang Choi y a su hijo, a travs del Hoppo, en Cantn. Tambin les promete el Gobierno general de la provincia de Fukien y de Formosa, a cambio de que lleven a cabo un ataque contra los buques anclados en el puerto de Cantn, lo que debern realizar con toda su flota. Cundo se producir el ataque? An no han aceptado. Como dicen los chinos, hay negociaciones en trmite. Sern los favores solicitados por Wu Kwok un engao? se pregunt Struan. Sern un maligno juego dentro de otro juego, destinado a hacerme caer en una trampa? Por qu, entonces, la moneda? Cuatro mil juncos tripulados por esa gentuza, tal vez pueden acabar con nosotros. Crees que te enterars si va a haber un ataque, caso de que acepten? pregunt Struan. No lo s con seguridad, pero creo que s. Mas eso no es todo, Tai-Pan. Debes saber que han duplicado la suma ofrecida por tu cabeza. Tambin hay una recompensa de diez mil dlares por la de Culum, as como por las de los dems ingleses, entre ellos George Glessing, Longstaff y Brock. Incluso ofrecen dinero por May-May, Duncan y Wate si los capturan vivos, es decir, si los raptan. Qu dijo de eso Chen Sheng? Asegura que no tienes nada que temer. Vi a May-May y a los nios en casa de Chen Sheng, y luego volv a Hong-Kong. Creo que estn seguros, por el momento. Est enterado Chen Sheng de lo de la plata en barras? Desde luego. Una parte de ella, aunque pequea, es suya. Qu mejor inversin poda hacer? Qu otros contribuyeron en el prstamo? S de Chen Sheng, de Jin-qua, de los Co-hong, cada uno de los cuales tiene una parte. En conjunto, eso suma unos quince laks. Del resto no estoy segura. Probablemente procede de los mandarines manches. Ti-sen, acaso? No. Ha cado en completa desgracia. Toda su fortuna ha sido confiscada. Se calcula que ascenda a unos dos mil laks, en barras de oro. Entonces, dijo Chen Sheng que se hara cargo de May-May y de los nios? S; dice que los cuidar, pero slo durante cierto tiempo.

Un momento, Mary dijo Struan, volvindose hacia la playa. Localiz a Wolfgang entre los dems, y le llam a voces, ante lo cual el reverendo se dirigi rpidamente hacia donde se hallaban Struan y Mary. Wolfgang, zarpa con Orlov en el China Cloud hacia Macao. Debes traer de vuelta contigo a MayMay, a los nios y al ama de compaa. A toda vela. Lo ms pronto que puedan. Dejen a Cuhady a cargo de la tienda de campaa. Debemos traerlos aqu mismo? S. Estn de regreso maana sin falta. Se encuentran en casa de Chen Sheng. Pero, le parece conveniente que vengan as, a la vista de todos? S, ira del cielo. Zarpen inmediatamente. No lo har, Tai-Pan. No debe hacerse tan descaradamente. Sera su ruina. Sabe que le harn el vaco. Los mandarines han puesto a precio la cabeza de May-May y de los nios. No hay ms que hablar. Got in Himmel! exclam Mauss, mesndose nerviosamente la barba. Ser mejor que les traiga en secreto, y que haga jurar a Orlov que tampoco dir nada. Struan acercse de nuevo Mary y dijo: Quin te habl de que queran raptarlos? Nadie que t conozcas. Corres un gran peligro, muchacha, al obtener informes y facilitarlos ms tarde. S tener cuidado. Es conveniente que dejes tu casa de Macao de una vez por todas. Abandona esa existencia, mientras an te encuentras con vida. Los hados no te ayudarn siempre. Hablemos de otra cosa, Tai-Pan. Sabes que no debes exhibir aqu a tu amante china. Ella y los nios estarn a salvo a bordo. Eso es lo que importa. No ocurre as en nuestra sociedad, y t lo sabes. Los dems te volvern la espalda, Tai-Pan, si vas contra las reglas establecidas. Lo harn, sin duda. No olvides que ella es china. Al demonio con los dems! No es para tomarlo tan a la ligera. Tienes una casa en que pensar. Mientras May-May permanezca en privado, no hay nada que temer. Ya lo sabes. Ojos que no ven, corazn que no siente. No necesito aconsejarte, pues eso lo sabes mejor que nadie. Pero te lo ruego, mantena en privado. As lo har, a no ser que se presente alguna circunstancia especial. Te debo un favor, Mary. Gracias, me gustara pedirte uno dijo ella, y sus ojos se iluminaron con una mirada especial. Dime de qu se trata. Cualquier cosa que yo pida? Dmelo. Ahora no puedo. Cuando lo desee te lo pedir replic la muchacha. Y aadi alegremente: Debieras ser ms cauto, Tai-Pan. Soy mujer, y la mente de las mujeres trabaja de manera distinta a la de los hombres. As es manifest l, sonriendo. Tienes una sonrisa muy atractiva, Tai-Pan. Gracias, amable seorita contest Struan, inclinndose ceremoniosamente. Ese s que es un

elogio. Cogi Struan a Mary por un brazo, y ambos comenzaron a pasear, regresando hacia la playa. Quin te habl de May-May y de los nios? agreg l, al cabo de un tiempo. Convinimos, hace dos aos, en que las fuentes de donde obtena los informes eran sumamente secretas, recuerdas? Veo que ests complicando mucho las cosas. Me alegro haber conocido al fin a May-May y a vuestros nios manifest ella, que comenzaba a sentirse inquieta ante el contacto de Struan. Hay posibilidades de que los informes tuyos no sean correctos? No. El raptar a personas para obtener dinero por ellas es un antiguo arte chino. Es algo deleznable actuar as con mujeres y nios asegur Struan, que permaneci en silencio un momento, y luego agreg: Cunto tiempo vas a estar aqu? Unos pocos das. Horacio se siente perdido cuando est mucho tiempo solo. A propsito, Chen Sheng sabe que yo hablo cantones, desde luego, y ahora May-May tambin est enterada de ello. Yo le ped que lo mantuviera en secreto. Crees que lo har? Sin duda alguna. No te preocupes por ella. A pesar de todo, se lo recordar asegur l, procurando no pensar en May-May, en los nios, ni en los dems problemas. Un secreto hace acreedor a otro. Por consiguiente, voy a confesarte que la Noble Casa va a dar un baile dentro de un mes. No hace falta decir que ests invitada al mismo. Qu esplndida idea! Se entregar un premio de mil guineas a la dama mejor ataviada. Santo cielo, Tai-Pan, las mujeres te vamos a sacar los ojos! Nada de eso. El juez ser Aristteles. Pero de todos modos, t siempre corres peligro. Recuerda que en todo el Oriente eres el hombre ms codiciado como esposo. Cmo es eso? Mary se ech a rer con tono burln y dijo: Ser conveniente que vayas buscando una nueva esposa antes de que te atrapen. Ms de una muchacha se acicalar pensando en ti, y ms de una madre ser capaz de empujar a sus hijas hasta tu propia cama. Quieres no hablar de esa forma?> Est bien, pero no digas que no te he advertido. De modo que mil guineas, eh? Bueno, no dir que me disgustara ganar ese premio manifest la joven, y de pronto su voz pareci cambiar. Tengo dinero bastante para comprarme un vestido de esa clase, como, bien sabes. Pero en tal caso la gente se sorprendera. Todos creen que los Sinclair somos ms pobres que las ratas. Pero nadie puede impedir que yo te regale el vestido, por la correcta va de tu hermano Horacio, se entiende. i Lo haras, Tai-Pan? No sabes cunta alegra me ibas a proporcionar. Un regalo es lo menos que puedo hacer por ti contest l, observndola atentamente. Oye, Mary, has pensado en tu ta abuela Wilhelmina? Quin? La prima de tu madre que vive en Holanda. No te comprendo.

Recuerda. Es la dama que, cuando muera, puede dejarte un montn de dinero. No tengo parientes en Holanda. Tal vez tu madre olvidara decrtelo, y quiz algn da recibas la carta de un procurador de Amsterdam comunicndote que has entrado en posesin de la herencia dijo Struan, al tiempo que encenda un cigarro. Una heredera puede gastar el dinero como guste, no es cierto? Pero... replic Mary, con voz vacilante. Y Horacio? Tu ta Wilhelmina tal vez le deje dos mil libras, y el grueso de la herencia te lo deje a ti. Parece ser que slo simpatizaba con los descendientes que eran mujeres, y tu madre era su sobrina preferida. Pobre ta Wilhelmina, justamente se muri ayer! Los ojos de Mary expresaron toda la excitacin y el inters que senta. Lo haras, Tai-Pan? Podras hacerlo? inquiri. Una carta a Londres tardar unos tres meses en llegar. Pon otro mes para llevar a cabo los trmites y tres ms para que llegue la respuesta. Eso quiere decir que dentro de siete meses estars en posesin de la herencia. Pero es mejor que hasta entonces no hagas alarde de ningn dinero y que te muestres sumamente sorprendida cuando te enteres. S, claro. Estoy... Me siento un poco... desconcertada ante todo esto. No te preocupes si me echo a llorar... Eres el hombre mejor del mundo, Tai-Pan. Te adoro. El rostro de Struan se ensombreci y contest rpidamente: Deja ya de decir esas cosas! Nunca lo haba dicho antes, y es probable que jams vuelva a decirlo. Pero para m eres lo ms grande que hay en la tierra. Desasindose, la muchacha dio media vuelta y se dirigi sola tierra adentro. Struan la vio marchar durante unos instantes y luego se encamin hacia donde se hallaba Gordon Chen. Al observarle, le pareci que cada da que pasaba, el muchacho tena ms aspecto de chino. En el mar, la lancha que llevaba a bordo a Orlov y a Mauss se hallaba an bastante lejos del China Cloud. Pronto, daos prisa, por todos los cielos!, clam para s Struan. Skinner le sali al paso con gesto de ansiedad. Buenas tardes, seor Struan dijo el periodista. Ah, qu tal, seor Skinner? Este es un gran da para el Oriente, no cree? En efecto. Y ahora, si me lo permite, tengo que... Slo le retendr un instante. Trat de verle anoche, seor Struan dijo Skinner, que transpiraba ms que de costumbre, aunque su olor era tan desagradable como siempre. Las deudas de la Noble Casa vencen hoy, segn recuerdo. Lo cree as? Piensa pagarlas? Usted parece estar bien enterado del asunto, seor Skinner. Corren rumores acerca de una fortuna en barras de plata. Algo he odo de eso. Espero que esos rumores sean ciertos. No me gustara que cambiase de propietario el Oriental Times.

Tampoco a m me gustara. Esta noche le proporcionar una noticia de inters. Y ahora tenga la bondad de disculparme. Skinner contempl a Struan mientras se acercaba a Gordon Chen, y sinti no poder escuchar la conversacin que ambos sostuvieron. Luego vio a Brock y su familia charlar con Negrek Thumb. Este es verdaderamente un gran da pens Skinner, lleno de gozo. Quin lograr al fin la colina? Ofrec una plegaria por sus familiares muertos, seor estaba diciendo Gordon Chen en aquel momento. Anoche trat de verle, pero no lo consegu. Gracias, muchacho. Mi madre me encarg que le dijera que observar los cien das de luto estipulados. Por favor, dile que no es necesario contest Struan, si bien saba que ella lo hara igualmente. Y qu ha sido de ti, desde la ltima vez que nos vimos? No ocurri nada de importancia. Trat de ayudar a Chen Sheng a encontrar algn crdito para la Noble Casa, seor, mas no tuvimos suerte dijo Gordon, al tiempo que el viento le zarandeaba la larga coleta. Desde luego. En estos tiempos no resulta nada fcil lograr un crdito. Lo siento, seor asegur Gordon Chen, mientras pensaba en la enorme cantidad de plata que haba llegado en las bodegas del China Cloud. Ello le hizo sentir una profunda admiracin hacia su padre. Haba odo los rumores que corrieron aquella maana y que confirmaron otros anteriores: el TaiPan consigui sacar las barras de plata de Cantn bajo las mismas narices de los odiados manches. Sin embargo, Gordon nada dijo acerca de la resurreccin de la Noble Casa, ya que ello habra sido incorrecto. Tal vez sea el momento adecuado para que t mismo goces de algn crdito. Creo que podr arreglar el asunto. Digamos, por ejemplo, un lak de plata. Gordon Chen abri mucho los ojos y trag saliva. Ese es un prstamo excesivo, seor. T te quedars con una cuarta parte de los beneficios, y yo con las tres cuartas partes restantes. Me parece muy justo dijo Gordon Chen, rehacindose rpidamente. Muy generoso para los tiempos que corren. Pero si yo me quedara con los dos tercios de los beneficios y usted con un tercio, creo que tomara mucho ms inters en aumentar las ganancias. Espero que stas sean considerables, muchacho replic Struan, tirando su cigarro. Seremos socios y partiremos las ganancias. T te quedas con la mitad de los beneficios y yo con la otra mitad. Ser un acuerdo entre los dos, que mantendremos en secreto. Llevars los libros y hars las cuentas mensualmente. Ests conforme? De acuerdo. Es usted sumamente generoso. Se lo agradezco nuevamente. Ve a verme esta noche y te entregar el documento correspondiente. Estar a bordo del Resting Cloud. Gordon Chen estaba tan contento que se hubiera puesto a saltar de gozo. No poda explicarse la razn de que su padre fuera tan generoso con l. Un lak era una suma considerable, y se propona multiplicarla rpidamente. Entonces acordse de la secta de los Hung Tong, y se pregunt si su lealtad hacia ella ira en

detrimento de la que profesaba a su padre. Si as ocurra, cul de los dos deberes debera predominar? Mil gracias, seor, otra vez. Puedo saber si este acuerdo rige desde ahora? Desde luego. Supongo que desears adqirir algn terreno en la subasta, verdad? Haba pensado... Gordon Chen dej de hablar, al ver que se acercaba Culum, con gesto serio. Hola, Culum salud Struan. Hola, padre. Te presento a Gordon Chen. Este es mi hijo Culum manifest Struan, donde se haba hecho un silencio repentino. Inclinse Gordon Chen y dijo con su corts manera de expresarse: Es un honor conocerle, seor. Gordon es hermanastro tuyo, Culum dijo Struan. Lo s agreg Culum, tendiendo la mano a Gordon. Tambin me alegra mucho conocerte. Atnito an al or que Struan le reconoca como hijo, Gordon Chen estrech dbilmente la mano que le tendan y contest: Gracias, seor. Muchas gracias. Qu edad tienes, Gordon? pregunt Culum. Veinte aos, seor. Dos hermanos deben tutearse y llamarse por el nombre de pila, no crees? Est bien; como gustes, Culum. Tenemos que conocernos mejor manifest Culum, al tiempo que se volva hacia su padre, el cual se tranquiliz al ver la forma en que era acogido Gordon Chen. Siento haberos molestado, padre; slo quera conocer a Gordon Chen. Dicho esto, Culum se alej de nuevo. Struan oy que las conversaciones se reanudaban en la playa, y vio con asombro que Gordon Chen tena los ojos llenos de lgrimas. Lo siento. Yo no esperaba esto. Toda mi vida he esperado... Gracias, seor Struan, muchas gracias dijo al fin el muchacho, sin poder contener su emocin. La mayor parte de la gente me llama Tai-Pan, muchacho. Olvidemos eso de seor Struan, eh? S, Tai-Pan contest sonriendo Gordon Chen, el cual a continuacin hizo una reverencia y se march. Cuando Struan se encaminaba hacia donde estaba Culum, vio la lancha de Longstaff, en la que llegaba ste en compaa del almirante, de un grupo de oficiales y de Horacio Sinclair. Muy bien pens Struan. Vamos ahora a por Brock. Struan hizo un ademn a Robb y seal hacia el irascible traficante. Asinti Robb con la cabeza, dej a Sarah y se aproxim a Culum. Ambos se unieron en seguida a Struan. Tienes los papeles, Robb? S. Vamos all, entonces manifest Struan, echando una mirada a Culum. No hay por qu ponerse nervioso, muchacho. El joven asinti en silencio. Mientras avanzaban, Struan dijo: Me alegra que hayas conocido a Gordon. Gracias, Culum, por haber allanado la situacin. Quera que... que t mismo me lo presentaras, delante de... toda la gente.

Quin te habl de Gordon Chen? O rumores cuando regres de Cantn. La gente siempre est dispuesta a difundir malas noticias. Record Culum la encubierta satisfaccin de muchos de los traficantes que haba encontrado, quienes fingieron lamentar la desgracia que se haba abatido sobre la Noble Casa. Culum se daba cuenta de que interiormente estaban disfrutando, al ver humillada a la poderosa compaa. Luego, la ta Sarah fue la que le descubri el secreto de Gordon Chen. Paseando un da por el Camino de la Reina, pasaron junto a ellos dos mestizos eurasiticos, un muchacho y una chica. Pregunt Culum quines eran y cul era su verdadera nacionalidad, ya que le llam la atencin su aspecto. Son mestizos contest Struan. Poseen la mitad de sangre inglesa y otra mitad de sangre china. Muchos de los traficantes tienen hijos bastardos con sus amantes paganas. Muy en secreto, desde luego, pero todo el mundo lo sabe. Tu mismo to Robb tena una amante nativa. Es cierto? La despach con su pequea hace unos aos. No me habra parecido tan mal de haber sido una mujer cristiana, pero una de sas..., de ningn modo. Y mi padre? Tiene... tiene otros hijos? Que yo sepa tiene uno, Gordon Chen, que trabaja para el comprador de tu padre. Dirk ha demostrado poseer un humor muy especial al darle el nombre cristiano de un clan escocs. Tengo entendido que incluso fue bautizado como uno de nosotros. Bueno, tal vez no debiera haberte dicho todas estas cosas, Culum, pero creo que acabaras por enterarte, y es mejor que lo sepas por un pariente y no por un desconocido. Ya ves que al menos tienes en Asia un hermanastro. Por la noche, Culum no pudo conciliar el sueo. Al da siguiente se traslad a tierra, lleno de pesadumbre. Algunos oficiales, entre ellos Glessing, estaban jugando al criquet y le pidieron que se uniera a ellos. Desahog Culum toda su ira contra la pelota, lo que le hizo jugar magnficamente, aunque l no obtuvo ningn placer de la partida. Poco despus, Glessing, que le haba notado algo extrao, le llev aparte y le pregunt qu le suceda. Culum le cont todo. No apruebo el proceder de tu padre, como comprenders manifest Glessing. Pero nada puede hacerse con su vida privada. Yo tengo el mismo problema que t, pues s que mi padre tuvo una amante en Maida Vale, que le dio dos hijos y una hija. El nunca me habl de eso, aunque ahora ya debe de saber que estoy enterado del asunto. Es algo sumamente delicado; pero, qu puede hacer un hombre tanto tiempo alejado de su esposa? Seguramente cuando yo tenga su edad har lo mismo, aunque no niego que me disgusta la perspectiva de tener un hijo mestizo. Conoces a mi hermanastro? Le he visto, aunque no he hablado con l. S que es un buen muchacho. Te aconsejo que no te metas en la vida privada de tu padre. Eso slo a l le concierne. Desapruebas su conducta y, sin embargo, te pones de su lado. Cmo se entiende eso? Glessing encogise de hombros y dijo: Tal vez porque me han enseado que los deslices del padre son problemas que le conciernen a l y no al hijo. Tal vez sea por simpata, porque me doy cuenta de que el Tai-Pan es mejor marino de lo que yo lo ser en toda mi vida; porque manda la flota con los barcos ms hermosos del mundo; porque

trata a sus tripulantes como todos debieran tratarlos, proporcionndoles buena comida, buena paga y buen alojamiento, mientras que nosotros tenemos que actuar con lo que el condenado Parlamento nos da: poco dinero y carne de horca y forzados, como tripulacin. Quiz le disculpe por haber bautizado a un punto de la isla con mi nombre, o sencillamente porque es el Tai-Pan. No lo s a ciencia cierta. Lo que s deseo es que Dios le permita burlar de nuevo a ese truhn de Brock. No podra soportar que ese individuo se convirtiera en el nuevo Tai-Pan. Desde aquel da, Culum vio ms a menudo a Glessing, y entre ambos se cre una sincera amistad. Volvi Culum de su ensimismamiento y mir a su padre, al tiempo que deca: Cuando vi a Gordon contigo, pregunt a Glessing si el muchacho era mi hermanastro, y el capitn asinti. Pensars que fui incorrecto al no hablarte de este asunto, verdad? dijo Struan. No. Creo que no tienes por qu justificar ninguno de tus actos. Un padre no necesita justificarse ante su hijo. Gordon es un buen muchacho, ya lo vers, Culum dijo Robb, que haba permanecido en silencio hasta ese momento. Por qu le preguntaste la edad que tena? inquiri Struan. Es de la misma edad que yo, no es cierto? Y bien? Nada, no tiene importancia. S, es importante para ti. Dime por qu. Deseaba saberlo. Al tener la misma edad que yo, eso quiere decir que su madre... digamos que coincidi con la ma, verdad? S, esa es la palabra en este caso. Otra palabra, en este caso, sera adulterio, creo yo. Una de las grandes verdades es que el adulterio es tan inevitable en la vida de un hombre como el nacimiento y la muerte. No es as cuando se tienen en cuenta los Mandamientos de la Ley de Dios replic Culum, procurando no mirar a su padre. Luego aadi: La subasta no tardar en comenzar ahora que est aqu Longstaff. Es eso lo que te ha puesto tan nervioso, el encuentro con Gordon y el recordarme los Diez Mandamientos? pregunt Struan. Supongo que para hablar con Brock no me necesitars, padre. Quisiera comprobar si est todo dispuesto. Haz como gustes, muchacho. Esta es una ocasin especial, pero haz lo que mejor te parezca. Struan reanud su marcha por el Camino de la Reina. Culum le vio alejarse con Robb, y luego de dudar un momento, apret el paso y se uni de nuevo a ellos. El Camino de la Reina corra hacia el Oeste, desde el valle y a lo largo de la costa. Un kilmetro y medio ms lejos pasaba junto a las tiendas de campaa de las tropas de Marina que guardaban los almacenes navales, cada vez ms numerosos. Algo ms de un kilmetro despus se alzaban las tiendas donde se alojaban los soldados cerca de Glessing Point, donde terminaba el Camino de la Reina. Dominando Glessing Point estaba Tai Ping Shan, la zona reservada a los chinos, los cuales iban

desde la costa hasta las casuchas formando una interminable fila, transportando sus pertenencias. Aquella fila se mantena en constante movimiento y nunca menguaba, ya que era incesante la llegada de nuevos sampnes y juncos. Buenas tardes, Excelencia dijo Struan, quitndose su sombrero al encontrar a Longstaff y a sus acompaantes. Hola, buenas tardes, Dirk y Robb. Dispuestos para comenzar, Culum? Dentro de un momento, Excelencia. Bien, apresura el asunto, que tengo que volver a bordo... contest Langstaff. Y dirigindose a Struan, aadi, con cierto desdn: Me alegra que haya vuelto, Dirk. Alejse Longstaff saludando displicentemente a otras personas que se hallaban en las inmediaciones, y Struan, sonriendo forzadamente, dijo: Cambiar de proceder dentro de unos minutos. Necio, estpido y desdeable dijo Culum, lleno de ira. Afortunadamente, es la ltima ocasin en que tengo que servirle. Struan movi negativamente la cabeza y manifest: Yo, en tu caso, empleara el cargo de secretario delegado de Colonias en mi beneficio. De qu modo? Seguimos manteniendo nuestro poder. El an es quien firma las leyes, si bien se hace evidente que no es difcil influir sobre l, no crees? Es probable, es probable contest pensativamente Culum. En el momento en que los Struan se acercaron a los Brock, el silencio volvi a reinar en la playa, y la tensin se hizo ms palpable. Gorth y Nagrek Thumb se hallaban junto a Brock, as como Elisa y las hijas de stos. Skinner comenz a silbar una tonada anodina y se aproxim an ms. Aristteles Quance se detuvo con el pincel en el aire. Slo los muy pequeos, que no comprendan la trascendencia del momento, dejaron de prestar atencin. Buenas tardes, seoras y caballeros salud Struan, quitndose el sombrero. Buenas tardes, seor Struan dijo Elisa Brock, suavemente.Conoce usted a Tess y a Lilibet, verdad? Desde luego, qu tal, muchachas? dijo Struan, mirando a las hijas de Brock, que hicieron una ligera reverencia y comprobando que Tess haba crecido notablemente, desde la ltima vez que la viera. Dirigindose a Brock, aadi: Podemos hablar ya de negocios? Me parece un excelente momento contest Brock. T y las nias, Elisa, volved al barco. Recuerda, Lilibet, que no debes inclinarte tanto sobre la borda. Cuida de tu hermana, Tess. Id ahora y obedeced a vuestra madre. Las mujeres hicieron una leve reverencia y se alejaron en direccin a la lancha. Los nios y las mujeres no deben mezclarse en esto, no te parece? aadi Brock. Desde luego replic Struan, y entreg a Gorth la orden bancaria por las veinticinco mil libras. Aqu tienes, Gorth... Contigo ya he quedado en paz. Gracias dijo el aludido, examinando la nota con ofensiva minuciosidad.

Tal vez te gustara doblar esa cantidad, eh? De qu forma? Apuesto otras veinticinco mil libras a que uno de nuestros barcos llega antes que el tuyo a Gran Bretaa. Gracias, pero dicen que el dinero del tonto pronto se esfuma. No quiero actuar como un tonto, ni apostar excesivamente dijo Gorth, volviendo a mirar el papel. Esto viene muy oportunamente. Seguro que contribuir a ayudar a mi padre en la compra de la colina. La mirada de Struan se hizo ms profunda. Guard silencio un instante, y en seguida dio media vuelta y dijo: Vamos a la tienda. Robb y Culum le siguieron. Robb estaba orgulloso de su hermano, pero volvi a sentir su antiguo temor. Cmo har para enfrentarme con Brock si me quedo solo? Cmo lo lograr?, pens. Struan se detuvo ante la tienda de campaa e hizo una sea a Cuhady. Vamos, muchachos, preparados dijo Cuhady a un pequeo grupo de marineros. Ante el asombro de los presentes, los marineros dejaron caer la tienda al suelo. Nuestras letras a la vista, por favor, Tyler. Brock extrajo de mala gana los papeles de su bolsillo, y dijo: Son ochocientas veinticuatro mil libras. Struan entreg las letras a Robb, el cual las compar cuidadosamente con los duplicados. Gracias dijo Struan. Quieres firmar esto? Qu es eso? Un recibo. Dnde est tu orden bancaria por mi dinero? pregunt Brock, recelosamente. He decidido pagar en efectivo replic Struan. Los marineros retiraron la loma de la tienda cada. A un lado de los barriles vacos aparecan numerosas filas de barras de plata cuidadosamente dispuestas. Eran cientos y cientos de lingotes que relucan bajo la luz del sol. Brock se qued mirando con aire esttico, y un silencio absoluto cay sobre la playa. La Noble Casa ha resuelto hacer el pago en efectivo repiti Struan, quien a continuacin encendi una cerilla y la aplic al conjunto de las letras. Luego extrajo tres cigarros, ofreci uno a Robb y otro a Culum, y los encendi con las llamas de los papeles. La plata ha sido convenientemente pesada, pero hay ah una balanza por si deseas comprobarlo. Vete al infierno! replic Brock, con el rostro sbitamente enrojecido. Struan dej caer los papeles quemados sobre la arena y dijo: Est bien, seor Cuhady. Puede llevar sus hombres a bordo del Thunder Cloud. A la orden, seor! Cuhady y los marineros echaron una larga y anhelante mirada a las barras de plata y se encaminaron luego hacia las lanchas. Bien, esto est concluido dijo Struan a Culum y a Robb. Ahora ya podemos atender a la subasta.

Buen trabajo, Dirk manifest Robb. Ha sido una jugada maestra. Culum ech un vistazo a la playa y pudo ver la expresin de codicia y envidia que apareca en todos los rostros. Gracias, Seor se dijo interiormente, por permitirme formar parte de la Noble Casa. Gracias por dejar que yo sea uno de tus instrumentos. Brock pareci salir de su abstraccin y dijo a su hijo, con premura: Vamos, Gorth. Trae los muchachos inmediatamente a tierra. S, padre. Y que vengan armados aadi Brock, con voz ronca por la excitacin. Vamos a tener a todos los piratas de Oriente por estos parajes dentro de un momento. Gorth dio media vuelta y se alej, mientras Brock extraa sus pistolas y se las entregaba a Nagrek Thumb. Si se acerca alguien a diez pasos de la plata, le vuelas la cabeza dijo. Luego, Brock se dirigi hacia donde estaba Longstaff y manifest: Puede proporcionarme un grupo de soldados, Excelencia? De lo contrario, se presentarn muchas complicaciones. S, claro, soldados dijo Longstaff, echando una mirada a los lingotes. Cielos es todo eso plata? Ochocientas mil libras, ha dicho usted, no es cierto? Algo ms contest Brock, sin disimular su impaciencia. Y ahora, si puede dejarme algunos soldados, o marineros o infantes de Marina, se lo agradecer. Cualquier hombre que est armado para guardar ese montn, por todos los cielos! Veamos. Almirante, quiere usted hacerse cargo del asunto? Atencin! exclam lleno de ira el almirante, al ver la expresin de codicia que se apreciaba en todos los rostros, incluidos los de sus oficiales. Formen un crculo a cincuenta pasos del tesoro! No dejen acercarse a nadie. Comprendido? El almirante mir a Brock y agreg: Ser responsable de esa plata durante una hora. Luego retirar mi proteccin. Est bien, almirante replic Brock, conteniendo a duras penas un juramento. Ech luego una mirada al mar, donde Gorth se acercaba en la lancha al Sea Witch, y calcul que una hora probablemente bastara. Despus maldijo en su interior a Struan. Qu hago yo ahora con esta plata, habiendo peligro de guerra y con posibilidades de que cese el comercio? pens Brock, lleno de clera. De haber comercio, la plata me valdra para pagar todo el t de la estacin, pero de lo contrario la situacin es delicada, no habiendo en las cercanas ninguna caja fuerte. Debiste haberlo pensado, por todos los cielos. Debiste haber previsto que una jugarreta as era lo que te iba a hacer ese maldito de Struan. Te ha puesto en un buen aprieto. Brock dej de mirar hacia el montn de barras y observ a Struan, en cuyo rostro apareca una expresin burlona. El da an no ha concluido, voto al cielo dijo Brock. Es cierto, Tyler respondi Struan. An queda un asunto por arreglar. S, as es concluy Brock, avanzando iracundo hacia el estrado de la subasta. De pronto, Culum sinti que le embargaba la angustia con mayor intensidad que antes.

Escucha, padre dijo en voz baja. El to Robb tiene razn. Brock se ha propuesto arruinarte una vez ms. No insistas, muchacho, por amor de Dios. La colina pertenece a la Noble Casa. Culum mir a su padre con desaliento, y en seguida dio media vuelta y se alej. Puede saberse qu demonios le ocurre? pregunt Struan a Robb. No lo s. Ha estado sumamente nervioso durante todo el da. Entonces, Struan advirti la presencia de Sarah, que se hallaba unos pasos ms all, con la nia junto a ella; tena el rostro plido e inmvil como una estatua. Struan cogi a Robb por un brazo y comenz a guiarle hacia donde estaba su esposa. An no has dicho nada a Sarah sobre lo de quedaros aqu, Robb? No. Ahora es el momento oportuno, una vez que has recuperado tu fortuna. Llegaron junto a la mujer, pero sta no pareci verles. Hola, to Dirk dijo Karen. Puedo jugar con esos ladrillos tan brillantes? Es cierto que todo eso es plata, Dirk? inquiri Sarah, saliendo de su abstraccin. As es, Sarah. Slo Dios sabe cmo lo habrs conseguido, Dirk, pero te lo agradecemos infinitamente manifest la mujer, y su voz se debilit al experimentar un agudo dolor en el vientre. Eso quiere decir... eso quiere decir que estamos salvados, no es cierto? Desde luego contest Struan. Mam, escucha: puedo jugar con eso? insisti la chiquilla. No, cario. Ve a jugar por ah contest Sarah, y aproximndose a Struan, le bes en una mejilla, mientras las lgrimas se deslizaban por su rostro. Luego agreg, emocionada: Gracias de nuevo. No tienes por qu darme las gracias, Sarah. El precio por tal cantidad de dinero es siempre alto. Struan se puso el sombrero y se alej de Robb y de su mujer. Qu ha querido decir, Robb? Este se lo cont todo. Sin embargo, yo me marcho replic al fin Sarah. Lo har en cuanto nazca el nio. S, es lo mejor. Rogar porque no vuelvas a encontrarla a ella. No empieces de nuevo, Sarah, por favor. Este es un gran da. V olvemos a ser ricos. Puedes poseer las mejores cosas que hay en el mundo. Lo nico que deseo es tener un esposo como el de las dems mujeres contest Sarah, dirigindose hacia la lancha. Como Robb la siguiera, aadi: Puedo ir sola a bordo, gracias. Ven conmigo, Karen, cario. Est bien, como gustes dijo Robb, y se qued donde estaba. Al principio no pudo divisar a Struan. Luego le vio junto al estrado, charlando con Aristteles Quance, y se aproxim a los dos hombres. Qu tal, Robb, mi querido amigo? dijo Quance, expansivamente. Ha sido algo magnfico. Digno del Tai-Pan y de la Noble Casa. A propsito, Tai-Pan, me debe usted cincuenta guineas. Como dice, Aristteles?

He terminado el retrato de Culum. Espero que no lo habr olvidado. Habamos quedado en treinta guineas y le di diez como anticipo, por todos los cielos. Es cierto? Condenacin! Est seguro? Desde luego. Dnde est Shevaun? Est enferma, segn he odo; pobre muchacha dijo Quance, aspirando una pizca de rap-S, es usted un potentado, amigo. Puedo solicitarle un prstamo? Es para una buena causa, desde luego. Qu clase de enfermedad tiene Shevaun? Quance mir a su alrededor, su feo rostro adopt una expresin de misterio, y al fin dijo: Mal de amores. Por quin? Por usted, muchacho. Vamos, Aristteles, vayase al demonio! replic Struan, de mal humor. Crame lo que le digo. Ha preguntado por usted varias veces y eso es un signo inequvoco. Durante las poses? Qu poses? Ya sabe usted cules. Lo dicho, amigo, mal de amores ri el hombrecillo, alegremente. Y acerca de ese prstamo, ahora que vuelve usted a ser rico, supongo que no reparar en tal nimiedad. Por Jove, slo cincuenta guineas y dejo de importunarle durante un mes. Cul es esa buena causa? Yo mismo, muchacho. Necesito una ayuda. Lo estoy pasando muy mal. S, ya s en qu consisten sus problemas. Debe admitir que cincuenta guineas no es demasiado para un inmortal artista en desgracia. Le dar sus veinte guineas cuando me entregue el cuadro prometido manifest Struan. Y a continuacin se inclin hacia Quance y le susurr al odo: Aristteles, quiere que le encargue un trabajo, digamos, de un centenar de libras en oro? Aristteles Quance tendi inmediatamente su mano a Struan y le dijo: Hecho. Yo soy su hombre. Aqu tiene mi mano. A quin debo matar? Struan echse a rer, le habl del baile y dijo que pensaba nombrarle juez del certamen. Por todos los santos del cielo, eso no! exclam Quance. Me cree usted un insensato? Quiere que me descuarticen? Pretende que me arranquen los ojos entre todas las fminas europeas que hay en Asia? Eso nunca! Slo un hombre de su gusto, de su categora... Jams, por Jove! Es usted mi mejor amigo, y por un msero centenar de guineas no vacila en colocarme en mortal peligro, eh? S, en mortal peligro. Verme odiado, vilipendiado... Y si lo dejramos en doscientas guineas? De acuerdo contest Struan. Quance lanz su sombrero al aire, ensay unos pasos de baile y palme afectuosamente a su interlocutor. Luego se calm, ajustse el chaleco de seda roja, recogi el sombrero y se lo coloc garbosamente en la cabeza. Tai-Pan, es usted un mecenas. Quin ms que yo puede llevar a cabo tal empresa? Quin ms

apropiado para ello? S, es usted magnfico. Dirk, el protector de artistas inmortales! Son doscientas guineas, por adelantado. No, despus de la fiesta. No confa en m? Exactamente. Puede marcharse, o padecer una oportuna borrachera. Sera capaz de levantarme de mi lecho de muerte para hacer de juez en tan magna ocasin. Lo cierto es que habra sido capaz de hacerlo gratuitamente. Qu digo! Hasta habra pagado cien guineas por haber tenido ese privilegio. Ah, s, eh? Quance volvi a lanzar su sombrero al aire. Ah, da feliz, da dichoso! Ah, inmortal Quance, ya tienes tu sitio en la historia del Arte! Le aseguro que no le comprendo, Aristteles intervino Robb. Est seguro de que le agrada la tarea? Quance volvi a recoger el sombrero, y con mirada chispeante dijo, mientras sacuda la arena del fieltro: Ha considerado las ventajas que me da semejante posicin? Dse cuenta. Todas las muchachas de esta parte de Asia estarn dispuestas, cmo dira yo?, estarn dispuestas a sobornar al juez. De antemano, claro est. Y usted se dejar sobornar por todas, como es natural! manifest Struan. Desde luego. Pero la eleccin ser honrada. No podr ser ms honrada. Ya s desde ahora mismo quien va a resultar ganadora. Quin? Otro centenar de libras por saberlo? Pero, qu hace usted con el dinero? Entre Robb, Cooper y yo le entregaremos una fortuna. Considrense satisfechos al tener el privilegio de ayudar a un artista inmortal. A propsito, no habr entre todos esos barriles alguno que contenga brandy? Lo siento, no hay ninguno. Qu falta de previsin! Sencillamente desalentador, seores. Quance volvi a aspirar rap, y entonces vio que se acercaba Longstaff. Bueno, les dejo. Hasta pronto, amigos. Alejse el pintor silbando alegremente, y al pasar ante Longstaff alz su sombrero, con ademn ceremonioso. Ah, Dirk! manifest Longstaff, con una amplia sonrisa. Por qu est Aristteles de tan buen humor? Le complace, como a usted, que la Noble Casa siga en pie. Eso s que es cierto asegur Longstaff, dirigindose a Struan con jovial respeto. No imaginaba que pudiera haber tal cantidad de plata en toda Asia. Debe de ser magnfico poder pagar de esa forma. Veamos, podr cenar conmigo esta noche, Dirk? Querra que me diese su opinin sobre algunos asuntos. Lamento que no pueda ser hoy, Will. Le parece bien maana? Adems, podra usted venir por una vez a nuestra sede, en el Resting Cloud, al medioda. Al medioda? Perfecto. Me alegra que... A propsito, Will, por qu no cancela esa precipitada orden de enviar la flota al Norte?

Longstaff frunci el ceo. Pero es que esos malditos paganos han repudiado nuestro tratado. As lo ha hecho el emperador manch, en efecto. Pero nos hallamos en poca de tifones. Es mejor no dispersar la flota y tenerla a nuestro alcance. Longstaff tom una pizca de rap y luego de aspirarla se sacudi la seda de su llamativo chaleco. El almirante no parece estar preocupado por los tifones, pero si a usted le parece bien... estornud Longstaff, inquiriendo a continuacin: Si no la enviamos al Norte, adonde la mandamos? Hablemos de eso maana. Le parece bien? Muy acertado. Vaya pensndolo, mientras tanto. Me complace mucho disponer de nuevo de sus consejos. Creo que ya estamos en condiciones de empezar la subasta. Ah, tambin quiero decirle que estoy muy complacido por el gesto que ha tenido asegur Longstaff, al tiempo que se marchaba. Qu ha querido decir con eso? pregunt Robb. No lo s. Tal vez se habr referido a la plata... Oye, Robb, maana le recibirs t manifest Struan. Y t mismo le dirs lo que debe hacer. Cmo es eso? inquiri Robb, sonriendo involuntariamente. Le dirs que ataque los fuertes de Bogue y luego que vaya sobre Cantn. Deber pedir rescate por la ciudad. Seis millones de taels en plata. Cuando el viento sople hacia el Norte, atacar en esa direccin, como se haba previsto. Pero Longstaff quiere hablar contigo. Tanto t como yo le tenemos en un puo. Ha visto bien los lingotes. Lo siento, pero creo que no confiar en m del mismo modo que confa en ti. Dentro de cinco meses tendr que hacerlo. Debes empezar ahora. Dime, cmo lo ha tomado Sarah? Como era de esperar. Piensa marcharse, de todos modos. Robb mir hacia el estrado en el momento en que se produjo una leve conmocin entre los presentes, al ascender Longstaff al mismo. Has sido muy considerado con l aadi Robb. Sobre todo despus de haberte tratado en forma desdeosa. Pero creo que ests decidido a hacrselo pagar, no es cierto? El es el primer gobernador de Hong-Kong, y los gobernadores duran cuatro aos en sus cargos. Hay tiempo, por consiguiente. Qu has decidido acerca de la colina? Lo que ya tena pensado. No vas a dejrsela a Brock? No. Eso nunca.

Caballeros dijo Longstaff, dirigindose a los traficantes all reunidos. Antes de comenzar, deseo confirmar ante ustedes los principios sobre propiedad de terrenos que me han sido recomendados por el Gobierno de Su Majestad. Extrajo Longstaff un documento oficial, y comenz a leer del mismo: Las tierras sern concedidas por Su Majestad. La asignacin de las mismas se har en pblica

subasta al mayor postor, y la cesin ser por novecientos noventa y nueve aos. Antes de un ao se erigir en el terreno un edificio por un valor mnimo de un millar de dlares, a un cambio de cuatro chelines y cuatro peniques por dlar. De lo contrario, la cesin se considerar nula. Un depsito de la mitad de la suma deber ser pagado al quedar cerrada la operacin. Longstaff levant la vista del papel y aadi: En un principio pensamos ofrecer un centenar de lotes en la subasta de hoy, pero no ha sido posible medirlos todos. Hoy se ofrecen aproximadamente cincuenta, y el resto se subastar en cuanto sea posible. Los compradores podrn adquirir sus terrenos con entera libertad, en puja con los dems. Aquellos que adquieran lotes costeros, podrn elegir tambin otros en el interior. Cada uno de los lotes costeros tiene un centenar de pies de ancho sobre el Camino de la Reina, extendindose hasta el mar. Con la subasta de estas tierras, podemos considerar que nos hallamos estableciendo los fundamentos de la ciudad. Se han dejado terrenos para los tribunales, las oficinas del Gobierno, la residencia del gobernador, la crcel, un campo de criquet, la plaza del mercado y la zona para los orientales. He dispuesto que el nombre de la ciudad sea Queenstown[7]. Se oyeron algunos vtores. Esta es la primera ocasin en que puedo dirigirme a ustedes en conjunto. Debo decirles que tenemos duros tiempos por delante. Mas no debemos vacilar; todos juntos tenemos que colaborar segn nuestras posibilidades, a fin de que con la ayuda de Dios podamos conquistar a los paganos, para mayor gloria de Su Britnica Majestad y de la colonia de Hong-Kong. Los presentes dieron tres vtores por la reina, otros tres por la colonia, y tres ms por Longstaff. Los chinos comentaban animadamente el suceso desde su lugar de observacin. Y ahora, si el seor Brock est dispuesto a olvidar por un momento las cuatro monedas que ha recibido de la Noble Casa, declaro abierta la subasta concluy Longstaff, dando pruebas de su incisivo humor. Brock y Gorth enrojecieron de ira, mientras los dems se rean a carcajadas. Longstaff descendi de la plataforma, y Glessing se aproxim a l. Debo reiterarle, Excelencia dijo Glessing, que debido a la falta de tiempo, no han sido medidos con toda exactitud los lotes. Bah, minucias, querido amigo. Qu importan unos pocos pies ms o menos de terreno? Aqu hay tierras de sobra para todos. Vamos, Culum, adelante. Longstaff encaminse hacia su lancha, y al pasar junto a Struan le sonri, al tiempo que se quitaba el sombrero. Hasta maana al medioda, Dirk manifest. Culum se sec el sudor que le cubra el rostro y mir a un hombrecillo que haba a su lado. Seor Hibbs, cuando guste dijo. Henry Hardy Hibbs ascendi a la plataforma irguiendo cuanto poda su cuerpo, de poco ms de metro y medio de altura. Buenos das, caballeros dijo con untuosa y profesional sonrisa. Soy Henry Hardy Hibbs, de la ciudad de Londres y antiguo socio de la firma Hibbs, Hibbs y Hibbs, subastador oficial de Su Excelencia, el honorable Longstaff. Estoy aqu al servicio de ustedes, Los modales untuosos del calvo y desagradable individuo se acentuaron conforme iba hablando. Lote nmero uno aadi. Qu ofrecen, caballeros?

De dnde demonios lo sacaste, Culum? pregunt Struan. De uno de los barcos mercantes contest el muchacho, deseando que el da concluyese de una vez. Vena de Singapur, donde, segn dijo, le robaron el dinero que posea. Struan prest atencin a Hibbs, el cual, con innegable destreza, iba haciendo subir cada vez ms las ofertas. Luego mir Struan a los presentes y frunci el ceo. Qu ocurre, Dirk? pregunt Robb. Estoy buscando a Gordon. Le habis visto? La ltima vez que le vi se encaminaba hacia el Glessing Point. Por qu? No tiene importancia manifest Struan, considerando muy extrao, que Gordon no estuviera all, pujando por el terreno que pensaba adquirir. Qu cosa mejor poda hacer para comenzar? La puja por los lotes era animada. Todos los traficantes saban que una colonia significaba permanencia fija, y que el valor de los terrenos subira vertiginosamente, sobre todo en una colonia como aqulla, en que las tierras a nivel del mar eran bastante escasas. Un terreno era una inversin segura; algo que no perda valor. Mientras continuaba la venta, Struan sinti que su inquietud iba aumentando. Al otro lado del grupo de compradores vio a Brock, igualmente nervioso. Gorth se hallaba junto a l, con la mirada puesta en el estrado de las subastas y en los hombres que rodeaban los lingotes de plata. Struan y Brock compraron los lotes que haban acordado, sin oponerse mutuamente; pero los precios fueron altos, ya que entraron otros competidores en la puja. La tensin iba aumentando entre los trancantes. El ltimo de los lotes costeros fue ofrecido y subastado. Luego comenz la venta de los terrenos interiores, que tambin alcanzaron precios elevados. Slo qued al fin la colina, que era el lote ms extenso y de mejor calidad. Bien, caballeros, eso es todo dijo Hibbs, con la voz ronca por el esfuerzo hecho durante la subasta. Los que hayan adquirido tierras, debern pagar la mitad en el acto. Los recibos sern extendidos por el secretario delegado de colonias. Un murmullo de asombro se extendi entre los presentes. An no ha terminado la subasta exclam Struan. As es confirm Brock. Cmo dicen, caballeros? dijo Hibbs, notando que se acercaba una tormenta. Qu hay de la colina? Qu colina, seores? Struan seal con el dedo hacia la loma y dijo: Esa colina! Ah, sa? No est en... en la lista. Yo no tengo nada que ver asegur Hibbs, preparndose para salir corriendo. Luego mir a Culum y aadi: No es cierto, caballero? En efecto confirm Culum, mirando a su padre, mientras la angustia le haca enmudecer. Por qu no est en la lista, por todos los cielos? exclam Struan. Porque... porque ya ha sido vendida. Culum sinti que los pelos del cuello se le erizaban, cuando contempl como en un sueo a su padre, que avanzaba hacia l. Olvidse entonces de las palabras y los razonamientos que haba preparado de antemano. Cmo explicar que aquella msma maana dijo a Longstaff que Struan quera alzar una iglesia

en aquella loma, para el bien de Hong-Kong? Era la nica manera de salvarse de la ruina, quiso gritar Culum. No lo comprendes, padre? dijo para s. No ves que era la nica forma? A quin ha sido vendida? A m, para la iglesia tartamude Culum. A razn de una libra al ao. La colina pertenece a la iglesia. Te has quedado con mi colina? Las palabras de Struan resonaron con una agudeza que nadie dej de percibir. Yo, no. Es para la iglesia. S... para la iglesia. La escritura fue... fue firmada esta maana. Su Excelencia la firm. El terreno es de la iglesia a perpetuidad. Sabas que yo pretenda esas tierras? S contest Culum, notando la mirada que emanaba de los ojos de su padre, que pareca consumirle, cegarle. S, lo saba, pero decid que deba ser para la iglesia. Ahora esas tierras pertenecen a la Casa de Dios. Entonces, has osado cruzarte en mi camino? Se hizo un denso silencio. Hasta el mismo Brock pareci aterrado ante la ira que pareca emanar de la figura de Struan, envolvindolos a todos. Culum esper el golpe que saba iba a llegar, que todos estaban esperando. Pero Struan afloj los puos. Dio media vuelta y se alej del valle. Brock lanz una carcajada que ms pareci un rugido, y los dems se estremecieron involuntariamente. Cllese, Brock! dijo Quance. No es ste el momento de rer. Est bien, Aristteles, lo har contest el traficante, aunque an le segua dominando la risa. Los presentes se congregaron formando corrillos de los que se alzaron excitados murmullos. A continuacin, Hibbs dijo con voz trmula: Los que hayan adquirido terrenos, tengan la bondad de acercarse. Por aqu, caballeros. Brock mir a Culum, casi compadecindole y manifest: Podra asegurar que tus das estn contados, muchacho. No conoces a ese demonio, como yo le conozco. Ten cuidado. Luego, Brock se dirigi hacia el subastador para pagarle los terrenos que haba adquirido. Culum qued temblando. Poda adivinar las miradas de la gente clavadas en l, y sinti fro. O acaso era terror? Por amor de Dios, Culum, por qu no se lo dijiste? manifest Robb, que an estaba intentando recuperarse de su asombro. Por qu no se lo advertiste antes de la subasta? No lo hubiera aceptado. Es probable. Eso s, muchacho, no debes hacer caso de lo que te ha dicho Brock. Slo pretende asustarte. No tienes por qu preocuparte, Culum. Creo que mi padre es en verdad el demonio. Un estremecimiento recorri las espaldas de Robb. Eso es una insensatez. Debe de ser el exceso de emociones. Las barras de plata, la excitacin del momento, todo junto. No tienes por qu preocuparte. Est claro que comprender, cuando...

Robb se interrumpi de pronto y sali rpidamente detrs de su hermano. Culum not que tena dificultad para enfocar con la vista los objetos. Los sonidos parecan ms fuertes que antes, mientras que las voces semejaban ms lejanas. Le pareci ver de lejos a Mary Sinclair y a su hermano, y al momento se dio cuenta de que le estaban hablando. Lo siento dijo Culum. No os o llegar. Estaba diciendo, justamente, que la colina es un magnfico sitio para la iglesia afirm Horacio, sonriendo forzadamente. El lugar perfecto, dira yo. S, claro. Tu padre siempre quiso poseer esa loma; desde la primera vez que vino a Hong-Kong manifest Mary. S, pero ahora pertenece a la Casa del Seor. En efecto contest la muchacha tristemente. Pero, a qu precio? Acercse en aquel instante Hibbs, el cual reclam la atencin de Culum. Dgame, seor Hibbs. Disclpeme, seor; se trata de los recibos por la venta de las tierras. Recibos? S, los que tiene que firmar usted. Culum encaminse hacia el estrado, detrs de Hibbs, y firm mecnicamente los recibos. Robb corri por el Camino de la Reina, sin importarle las miradas de miedo y curiosidad que le seguan. Respiraba fatigosamente, y, al aproximarse a su hermano, exclam: Dirk! Dirk, escucha! Struan se detuvo en seco y replic: Dile que le ver en su colina al amanecer. Pero Dirk, Culum slo quera... Advirtele que venga solo. Escucha un momento, Dirk, no te vayas. El pobre muchacho slo pretenda... Advirtele que venga solo.

CAPITULO XIII
Aquella noche, en medio de la guardia, el viento vari desde el nordeste hacia el este, y su intensidad aument un nudo. La humedad y la temperatura tambin se elevaron apreciablemente. Los capitanes de los buques fondeados en el puerto se agitaron en sus lechos y se despertaron unos instantes, dndose cuenta de que haba comenzado a soplar el monzn. Ahora el viento soplara lleno de humedad desde el este, durante los tres meses que faltaban hasta mayo, y luego cambiara de improviso hacia el sur, cargndose an ms de humedad y de calor. Luego, en otoo, volvera a soplar del nordeste, seco y fresco, hasta la primavera del ao siguiente. Los capitanes volvieron a dormirse, pero su sueo fue menos tranquilo. El viento del este anunciaba la poca de los tifones. Brock movise inquieto en su litera y se rasc con fuerza. Qu te sucede, Tyler? pregunt Elisa, despertando instantneamente despejada, como toda mujer cuyo marido est preocupado o que tiene un hijo enfermo. La esposa de Brock se hallaba en una litera situada al otro lado del maloliente camarote. Nada, Lisa. El viento ha cambiado, eso es todo. Sigue durmiendo dijo Brock, ajustndose en la cabeza su gorro de franela y bostezando largamente. Elisa se levant y cruz con pasos pesados la estancia Qu haces? Voy a abrir el portillo. Durmete. Brock se volvi y cerr los ojos, pero se daba cuenta de que el sueo le haba abandonado. Not la fuerza del viento al dar contra el buque y dijo: Pronto habr niebla. Elisa agitse en el lecho, y la colchoneta rellena de paja cruji. Se senta cmoda debajo de las mantas. Lo que te preocupa son las barras de plata, no es verdad, Tyler? S. No te calientes ahora la cabeza. Maana tendrs tiempo para ello agreg la mujer, rascndose para aliviarse la picadura de una chinche. Ser magnfico volver de nuevo a vivir en tierra. Tardarn mucho en construir la casa? Creo que no. Oye, ese baile que va a dar Struan agreg Elisa, eligiendo cuidadosamente las palabras es como si te dieran una bofetada en la cara. Bah, ridculo. Durmete de una vez replic l, molesto. Claro que si nos vistiramos magnficamente, le devolveramos el golpe, no te parece? Brock contest con un gruido. La noticia del baile se extendi por toda la flota desde el momento en que Struan lo hizo saber a Skinner. Todos los maridos de la zona acusaron a Struan de haberles robado la tranquilidad. La gente se inquiet. Shevaun Tillman era evidentemente la favorita, segn poda apreciarse. Buena idea, Liza dijo al fin Brock. Ests magnfica con ese vestido de seda roja que yo te... Con ese andrajo? replic ella, dando un bufido desdeoso. Debes estar bromeando! Que es un andrajo dices? Vaya, creo que slo lo has usado tres o cuatro veces, y con l ests...

No lo he usado tres veces, sino tres aos. Necesito otro nuevo, lo mismo que t precisas nueva levita, y pantalones, y un bonito chaleco de fantasa. Estoy a gusto con lo que llevo puesto contest Brock. Ha llegado el momento en que debo ir de compras antes de que desaparezca hasta la ltima pieza de buena seda y de que acaparen a las mejores costureras. Maana ir a Macao en el Gary Witch. Pero Liza, por un estpido baile que va a dar Dirk, no... Me ir con la marea del medioda. Est bien, Liza contest Brock, que haba reconocido el tono de determinacin en la voz de su mujer, contra lo que no vala argumento alguno. Al infierno con el maldito Struan! A pesar de su ira, record lo del premio, y se dijo que era una maravillosa idea. Pero, por qu rayos estoy pensando en esa estupidez? Al demonio con Struan! Elisa arregl su almohada y sigui haciendo proyectos para el baile. Haba ya decidido que Tess ganase el premio y los honores. A toda costa tena que lograrlo. S, a toda costa. Pero, cmo persuadir a Tyler para que dejase ir al baile a la muchacha? El se mostraba muy intransigente en lo que a su hija se refera. Creo que es hora de ir pensando en Tess. En ir pensando qu? Ya va siendo hora de que le busques un marido. Qu dices? manifest Brock, incorporndose en su lecho. Te has vuelto loca? La chiquilla tiene apenas diecisis aos. Qu edad tena yo cuando me cas contigo? Eso era diferente. T estabas muy crecida para tu edad, y eran otras pocas. Hay tiempo de sobra para ocuparse de ese asunto, por todos los cielos. Un marido para Tess! Y decirme eso en plena noche! Vamos, no vuelvas a mencionrmelo, o te hago sentir mi cinturn en el trasero. Brock, lleno de furia, se volvi hacia el mamparo, acomod a golpes su almohada y se ech sobre ella, cerrando los ojos. Est bien, Tyler contest Elisa, sonriente. No le culpaba por las veces que la haba pegado. En realidad fueron pocas, y nunca lo hizo con violencia. Por otra parte haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez. Llevaba veinte aos viviendo con l, y estaba contenta con su marido. Oye, Lisa dijo Brock en voz baja, con el rostro vuelto hacia el tabique. Sabe ya Tess algo sobre... bueno, sobre esas cosas? Claro que no! asegur su mujer, ofendida. Se le ha educado decentemente. Bueno, creo que ya es hora de que la tomes por tu cuenta y se lo vayas haciendo saber dijo l, sentndose de nuevo en la litera, y aadi con aire irritado: Y ser mejor que la cuides bien. Por Judas, si sorprendo a alguno rondando en torno a Tess, le voy a... Dime, qu te hace pensar que tiene la edad adecuada? Acaso acta de modo distinto? Nada de eso. Siempre la vigilamos. Es ridculo que lo pienses. V osotros, los hombres, sois todos iguales. Haz esto y haz lo otro; pero no os dais cuenta de cuando una muchacha ha crecido y ya est en edad de casarse. Y te agradecer que jures menos. No es educado ni decente. Entonces, no hables del asunto, por todos los santos!, y habremos terminado, por todos los infiernos!

Elisa sonri complacida para sus adentros y pens: Veamos, quin puede ser? Nagrek Thumb, descartado, desde luego. Quin, entonces? El joven Sinclair? Poco dinero, por ese lado, y muchos remilgos. Pero su futuro es prometedor, sobre todo al lado de ese condenado de Longstaff. Nada mejor que el hijo de un reverendo. En fin, podra ser. Y el americano, Jefferson Cooper? Eso ya est mejor. Es rico y est muy bien considerado. Sin embargo, se trata de un maldito extranjero, que nos odia a los ingleses. De todos modos, Brock y Cooper-Tillman unidos constituiran un buen obstculo en el camino de la Noble Casa. Gorth estara bien, pero es su hermanastro, de modo que es mejor no tenerlo en cuenta. Es una lstima. Mentalmente, Elisa estudi a los candidatos que podan resultar buenos esposos para su hija. El elegido debera tener dinero y posicin. Y una voluntad de hierro y carcter fuerte, para dominarla. En efecto sigui pensando Elisa. La muchacha, de vez en cuando, necesita unos cuantos cintarazos en el trasero. Es bastante dscola y difcil de dominar. Longstaff me parece muy bien, pero est casado. Sin embargo, su mujer parece hallarse enferma en Londres, de modo que podramos esperar. La lista quedaba reducida considerablemente. Quin sera, al fin? Oye, Tyler. Por amor de Dios, mujer, quieres dejarme dormir de una vez? Qu ocurre ahora? Qu har esa fiera de Struan a su hijo Culum? No lo s. Tal vez le mate; qu s yo. Pero le har algo terrible, de eso estoy seguro. Culum ha dado muestras de tener mucho coraje al hacer eso, no crees? Brock se ech a rer. Me hubiera gustado que vieses la cara que puso Dirk. Ese maldito estaba que le llevaban los infiernos, te lo aseguro. El muchacho tuvo un gran gesto al dejar la colina para la iglesia. Adems, con ello salv a su padre, o posiblemente a ti. Bobadas, mujer. Yo no corra ningn peligro. Dirk deseaba desesperadamente ese terreno, y yo saba bien lo que pensaba hacer. Iba a ofrecer cada vez ms, y me iba a detener en el momento preciso, cuando el precio fuera exorbitante. De no ser por ese mentecato, a estas horas Dirk estara de rodillas, hecho aicos. O tal vez lo estaras t. No. Te digo que l estaba decidido a quedarse con la loma. Tal vez le interesara ms arruinarte. Te equivocas. Durmete. Cuando pienso en lo que puede hacerle al muchacho... Vaya uno a saber. Es un hombre vengativo. Los dos se odiarn de ahora en adelante. Nunca vi a Dirk tan enfurecido. Tal vez una querella entre ambos nos beneficie, y quiz el muchacho acepte trabajar para nosotros. Durante un momento, Elisa sinti miedo. Miedo por su marido, miedo por la situacin de violencia que exista entre l y Struan. Era una enemistad que slo pareca destinada a extinguirse con la muerte de uno de los dos. O de ambos, tal vez. Dios, Seor Nuestro rog la mujer por milsima vez. Haz que haya paz entre los dos. Luego el miedo la abandon, y pens que lo que haba de suceder, sucedera. Ello hizo que Elisa

recordase a Hamlet y a Shakespeare, por cuyas obras senta verdadera pasin. Oye, Tyler, por qu no pensis en erigir un teatro en Hong-Kong? Vamos a quedarnos a vivir aqu, no es cierto? As es replic Brock, complacido, olvidndose de pronto de Struan. Has tenido una buena idea, Lisa. Y se nos ha ocurrido antes que a ese condenado. S, hablar de ello a Skinner maana. Depositar los primeros fondos para la construccin. Mandaremos llamar a un conjunto de msicos, y adems podremos representar ya una obra en Navidades. Piensa t cul puede ser. Elisa se contuvo a tiempo. Estuvo a punto de decir Romeo y Julieta, pero seguramente su esposo se hubiera opuesto al momento. S, Tess poda ser la clave entre los Brock y los Struan. Pero el idilio no debera terminar en tragedia, como ocurriera entre Mnteseos y Capuletos. Si Gorth te hubiera quitado la colina, desendola t como Struan la desea, qu habras hecho? No lo s, cario. De todos modos, me alegro de que no haya sido Gorth. Ahora vamos a dormir. Elisa dej vagar una vez ms sus pensamientos. En verdad, cul ser mejor de los dos, tanto para nosotros como para Tess? Cul de los dos, Culum Struan, o Dirk Struan?

La niebla fue envolviendo a los buques anclados en el puerto. Oculto entre las difusas nubes que cubran la superficie del mar, avanz un sampn, que fue a situarse junto a la estacha del ancla de proa. Unas manos se tendieron hacia la gruesa cuerda, un sable brill unos instantes en la oscuridad, y poco despus la embarcacin se perda de nuevo entre las sombras, tan silenciosamente como haba llegado. Los que estaban en cubierta, Nagrek, el oficial de guardia, y los marineros armados, no notaron nada. La niebla impeda tomar la costa y los otros buques como referencia, y el suave viento y el mar en calma no dejaban apreciar movimiento alguno. El White Witch deriv lentamente hacia la costa. El contramaestre hizo sonar ocho veces la campana. Nagrek, con el semblante sombro, sinti de pronto un intenso temor ante el riesgo que iba a correr. Eres un condenado estpido pens. Ests corriendo un peligro mortal al concertar esa cita con Tess. No vayas! Qudate en cubierta, o ve a tu camarote a dormir, pero no vayas con ella. Olvdate de Tess y de la cita. Durante bastante tiempo, Nagrek haba estado pendiente de l muchacha, hasta que la noche anterior, durante su guardia, se decidi a mirar a travs del portillo del camarote que Tess ocupaba con su hermana. La haba visto en enaguas, arrodillada junto a su litera mientras rezaba sus oraciones. Tena los botones de la camisa desabrochados, y sus senos tensaban la blanca seda. Cuando hubo concluido los rezos, la joven abri los ojos, y Nagrek crey notar que durante un fugaz instante Tess le vio mirando por el ventanillo. Ella se puso entonces las manos sobre el cuerpo y comenz a acariciarse lnguidamente los pechos, las caderas y los muslos. Luego se despoj de las enaguas y qued desnuda ante el espejo. Un estremecimiento recorri el cuerpo de Tess, y en seguida comenz a ponerse el camisn. Luego suspir profundamente, apag la luz y se desliz dentro de su lecho. Y ese mismo da, mientras la miraba pasear por la playa, con las faldas agitadas por el viento, enseando las piernas, Nagrek tom la decisin de poseer a la muchacha. Por la tarde, ya en el barco, Nagrek se atrevi, lleno de angustia, a susurrar unas palabras al odo de Tess. Vio que ella enrojeca y que al momento le contestaba en voz muy baja: Est bien, Nagrek. Esta

noche, cuando toquen ocho campanadas. La nueva guardia lleg a cubierta. Puedes ir abajo, Nagrek dijo Gorth, al tiempo que se encaminaba hacia la popa. Orin en los imbornales, bostez largamente y luego ocup su puesto junto la bitcora. El viento sopla ahora del este. Ya lo he notado contest Gorth, irritado, y tom un trago de ron. Luego aadi: Maldita niebla! Nagrek se encamin hacia su camarote. Quitse las botas y tom asiento en su litera, sintiendo que estaba cubierto de sudor. Incapaz de contener sus impulsos, se desliz fuera del camarote y avanz sin ruido por el pasillo. Se detuvo luego ante la puerta del otro camarote. Tena la mano hmeda cuando aferr el picaporte. Sin respirar apenas, entr en la estancia y cerr la puerta tras l. Tess susurr, deseando que la muchacha estuviera dormida. Calla contest ella, o vas a despertar a Lilibet. El miedo de Nagrek aument: Mrchate!, le deca una parte de su ser, pero sus deseos le impulsaban a quedarse. Corremos un gran peligro dijo l, en el momento en que sinti la mano de Tess coger la suya y guiarle en la oscuridad hasta la litera. Queras hablarme, verdad? dijo ella, excitada por el misterio de la entrevista y por la proximidad de Nagrek. Ahora no es el momento, preciosa. Pero t dijiste que deseabas hablar conmigo ahora, en secreto. Cundo, si no, podremos hablar en secreto? Sentse Tess en la litera y cogi las manos de Nagrek entre las suyas. Nagrek sintise dominado por el deseo. Alz una mano, toc el cabello de la muchacha y luego su cuello. No, no murmur Tess, y se estremeci cuando l le acarici los senos. Quiero casarme contigo, amor mo. S, Nagrek. Los labios de ambos se rozaron. Deslizronse luego las manos de Nagrek por todo el cuerpo de Tess, pero aquel contacto estaba saturado de un aura de terror.

Gorth se hallaba mirando hacia la niebla. V olvise cuando el contramaestre toc la campana de a bordo, y luego se dirigi hacia la bitcora. La examin, alz un poco la llama del farol que la alumbraba, y qued mudo de asombro al ver la direccin que marcaba. Agit la cabeza, como para despejar sus sentidos, y mir de nuevo el crculo con la rosa de los vientos. No es posible! exclam. Qu sucede, seor? pregunt extraado el contramaestre. El viento! Viene del oeste, por todos los infiernos! El contramaestre corri hacia la bitcora, pero Gorth ya avanzaba cubierta adelante, apartando a los marineros. Lleg a la proa, se inclin sobre la borda y levant el calabrote cortado.

Atencin! Vamos a la deriva! grit Gorth, sbitamente alarmado, y al momento en la cubierta se produjo un verdadero pandemnium. Larguen el ancla de popa! Pronto, condenacin! En el momento en que los marineros corran hacia popa, la quilla roz unas rocas del fondo y el buque se estremeci. Cruji el maderamen, cuyo ruido lleg hasta el camarote donde estaban Nagrek y Tess, los cuales quedaron repentinamente inmviles. En seguida, l abandon el tibio abrazo de la muchacha, y poco despus ascenda corriendo hacia el puente. Brock sali de su camarote, vio a Nagrek ascender por la escalerilla y apreci a medias que la puerta de Tess se hallaba entreabierta, pero olvidse del detalle con la premura del momento. Elisa sali detrs y se introdujo rpidamente en el camarote de sus hijas. Cuando Brock llegaba al puente, el ancla de popa haba sido lanzada al agua, pero ya era demasiado tarde, El White Witch emiti otro crujido, escor pesadamente hacia babor, y qued varado. En ese momento surgieron de la niebla numerosos sampnes que lanzaron sobre el buque sus arpeos, y, poco despus, una nube de piratas comenz a trepar a bordo del White Witch. Los piratas iban armados con mosquetes, cuchillos y sables. Uno de los primeros en aparecer en cubierta fue Scragger. Los hombres del White Witch comprendieron que estaban luchando para salvar la vida. Gorth eludi a un chino que se abalanzaba sobre l, y, aterrndole por la garganta, le lanz por la borda. Nagrek empu una maza de abordaje y comenz a golpear con la bola a los chinos. Not que entre ellos se hallaban varios europeos, uno de los cuales eran Scragger. Luego, Nagrek se dirigi hacia Brock, que estaba cubriendo la entrada a los camarotes de la cubierta inferior y a las bodegas donde se hallaba la plata. Scragger hundi su sable en el cuerpo de un marinero y retrocedi, observando el ataque de sus hombres. Abajo, pronto! grit a continuacin, y se lanz hacia donde estaba Brock. Otros piratas corrieron hacia proa y diezmaron a los marineros que seguan saliendo de sus alojamientos. Brock dispar un tiro al rostro de un europeo, golpe en el vientre a otro con la empuadura de su pistola descargada, y con el sable que sostena con la derecha se lanz contra Scragger. Este se hizo a un lado y oprimi el gatillo de su pistola, pero en ese momento, Nagrek arrojse contra l y la bala fue a perderse entre la niebla. Se volvi en redondo Scragger y asest un golpe a Nagrek con su arma, causndole una herida poco profunda. Luego se mezcl con los dems combatientes y volvi a avanzar hacia Brock. Acuchill Scragger a un marinero, y, de pronto, Brock le aferr por el cuello, cayendo ambos sobre cubieita, forcejeando desesperadamente. Brock jade al ver el sable de Scragger sobre su rostro, pero le contuvo la mano, se puso en pie y echando a un lado al pirata, intent ensartarle con su arma. Scragger, que estaba en el suelo, rod a tiempo sobre la cubierta, y el sable de Brock se parti al chocar contra el maderamen. Brock enterr el arma rota en el cuerpo de un chino que le haba cogido por el cuello, y Scragger se levant y retrocedi hacia donde estaban sus hombres. Gorth luchaba como un torbellino en la cubierta principal, golpeando y acuchillando, cuando recibi un tajo en un costado y cay sobre la cubierta. Brock vio caer a su hijo, pero permaneci ante la

escalerilla, defendiendo el acceso. Abajo, Elisa condujo a Tess y a Lilibet a la cmara principal. No tengis miedo, chiquillas dijo la madre, y cerr la puerta desde afuera. La mujer se introdujo dos pistolas cargadas en los bolsillos de su vestido, y empu otras dos, plantndose ante la puerta. Si el enemigo bajaba por la escalerilla, eso significara que su marido estaba muerto o herido. Pero cuatro piratas moriran antes de que la apartasen de aquel lugar. Conducidos por Scragger, los piratas arremetieron de nuevo contra los marineros de Brock, pero otra vez se vieron rechazados. Tres marineros se unieron a Brock, junto a la escalerilla, y atacaron a los enemigos, hacindoles retroceder, igualmente. Scragger se dio cuenta de que la lucha estaba perdida. Inmediatamente grit unas frases en chino, y los piratas abandonaron la lucha, retrocediendo como ratas acosadas hacia la borda, que salvaron para caer en sus sampnes. Scragger salt asimismo sobre la regala y se lanz al agua. Brock empu un mosquete y corri hacia el costado del barco. Cuando la cabeza del pirata apareci sobre el agua, Brock apret el gatillo, pero err el tiro y Scragger volvi a sumergirse, desapareciendo esta vez en la oscuridad. Brock lanz un juramento y arroj el arma descargada sobre la cubierta. Los marineros del White Witch seguan disparando contra los sampnes, que rpidamente se dispersaban en la niebla. Cuando no hubo ms piratas con los que luchar, Brock orden que los enemigos muertos y heridos fueran arrojados por la borda, y luego se dirigid apresuradamente hacia donde yaca Gorth. La sangre manaba de la herida que Gorth oprima penosamente con un puo. Brock retir la mano de su hijo y pudo ver que el arma haba causado una profunda herida bajo el brazo, en direccin a la espalda. Has vomitado sangre, muchacho? No, padre. Mejor que sea as contest Brock, y se puso en pie, secndose el sudor de la frente. Luego orden a los marineros que estaban cerca: Traigan brea y ron. Pronto, por todos los cielos! Los que estn heridos que vengan a proa. Los dems, que suban a las lanchas y nos remolquen. La marea est subiendo. Aprisa! Nagrek trat de aguantar el dolor, mientras observaba cmo bajaban las lanchas. La sangre manaba de una herida que tena en la espalda. Brock dio a su hijo una cantimplora con ron, y en cuanto la brea comenz a hervir en un cazo, hundi en el mismo una cabilla y aplic sta sobre la herida. El rostro de Gorth se contrajo, pero no profiri un solo quejido. Luego, Brock aplic la misma cura a los dems. A m, seor! No se ha acordado de m! implor uno de los marineros, que se oprima el pecho con las manos. La sangre barboteaba en sus labios y el aire silbaba a travs de una herida que tena en el torso. T ya ests muerto. Es mejor que hagas las paces con el Supremo Hacedor contest Brock. No, no, por piedad! Dme la brea, seor, por piedad! repiti el marinero, y comenz a sollozar. Brock le hizo perder el sentido de un golpe y le dej all tendido, con el aire produciendo silbidos al pasar a travs de la herida. Brock ayud a Gorth a ponerse en pie; pero ste, una vez erguido, se matuvo solo. Me encuentro bien, padre manifest.

Alejse Brock de su lado y se encamin hacia la proa. Las lanchas tiraban con energa, pero Brock consider que los remeros no se esforzaban lo suficiente. Ms duro! Remad ms duro! grit. Nagrek, prepara el ancla de proa! Cuando Brock estuvo seguro de que el barco se haba alejado lo suficiente de los escollos, orden lanzar el ancla. El buque oscil al quedar retenido por el cabo, oponiendo resistencia a la corriente de la marea. Brock llam al marinero encargado de las velas. A la orden! contest el viejo. Corte mortajas para aqullos dijo Brock, sealando los siete cadveres de su tripulacin que yacan en cubierta. Utilice la vela mayor antigua, y pngales una cadena en los pies. Los lanzaremos al agua cuando amanezca. Yo dir las plegarias, como de costumbre. S, seor, a la orden. Volvi Brock junto a su hijo, y le pregunt: Cunto tiempo transcurri, despus de tomar t la guardia, hasta que encall el barco? Unos pocos minutos. No, fue una campanada. Lo recuerdo muy bien. Brock reflexion unos instantes y dijo: En ese tiempo no pudo llegar el buque desde el lugar de fondeo hasta los arrecifes. Por consiguiente, tuvieron que cortar el calabrote durante la guardia anterior. Mir Brock amenazadoramente a Nagrek y agreg: Era tu guardia. Recibirn veinte latigazos, al amanecer, todos los que estaban en cubierta a esa hora. S, seor contest Nagrek, lleno de espanto. Pero yo estara muerto, de no ser por tu intervencin, cuando me salvaste del disparo de aquel maldito pirata. De modo que ya resolver despus acerca de ti. A continuacin, Brock descendi bajo cubierta. Todo va bien, cario dijo a su esposa, que segua como una torre, plantada ante la puerta del camarote donde estaban encerradas sus dos hijas. Gracias a Dios, Tyler contest la mujer, bajando las pistolas. Ha ido mal la cosa? Regular. Fue por culpa de la plata. Fuimos atacados por los piratas en el puerto. En el mismo puerto! Y es que haba ingleses entre los malditos piratas. Mat a uno, pero el que pareca ser el jefe, el muy condenado se escap. Estn bien las muchachas? S, estn dentro del camarote afirm Elisa, vacilando, y luego agreg: Creo que es mejor que hable contigo. Eso estamos haciendo, no crees? Encaminse la mujer hacia la gran cmara y Brock la sigui, cerrando la puerta cuando ambos estuvieron dentro.

Al dar tres campanadas, Brock volvi de nuevo a cubierta. La niebla era ms tenue, aunque el viento tena menor intensidad. Brock aspir el aire y se dio cuenta de que pronto refrescara. Al amanecer, la niebla habra desaparecido.

Gorth, vamos abajo a ver el cargamento. Ninguno de esos malditos lleg hasta l, padre. Miraremos, de todos modos. Ven t tambin, Nagrek. Brock cogi un farol y los tres hombres descendieron a las bodegas. Ah lo tienes. La puerta est an cerrada con llave declar Gorth, sintiendo que le dola la herida. Abri Brock la puerta, les hizo pasar, entr en la bodega, y dejando el farol sobre los lingotes, volvi a cerrar con llave. Has perdido el juicio, padre? inquiri Gorth, lleno de asombro. Brock mir fijamente a Nagrek. Qu ocurre, seor Brock? pregunt Nagrek, aterrado. Parece ser que Nagrek ha estado manoseando a tu hermana Tess, Gorth. No he hecho tal cosa! No lo he hecho! Por Dios, que no lo hice! exclam Nagrek. Brock empu el ltigo que colgaba de un mamparo de la bodega y dijo: Parece ser que entr en el camarote de Tess cuando ella dorma, y, despus de despertarla, se puso a jugar con la muchacha. No la he tocado ni le hice dao alguno, lo juro insisti Nagrek. Ella me pidi que fuera a su camarote. Fue ella. Me lo pidi esta tarde. As fue, puedo jurarlo. De modo que estuviste en su camarote! Gorth se arroj sobre Nagrek y lanz un grito de dolor al romperse la brea que se haba endurecido sobre su herida. Nagrek huy hacia la puerta, pero Brock le volvi hacia l. Eres hombre muerto, Nagrek! grit. No le hice dao alguno! Lo juro por Dios! Lo juro por...! Metiste tus sucias manos bajo sus enaguas! El ltigo morda una y otra vez las espaldas de Nagrek, conforme Brock le iba llevando a golpes hacia el interior de la bodega. Lo hiciste? Di que lo has hecho! Juro que no la toqu, seor Brock! Por Dios que no lo hice! volvi a exclamar Nagrek. Ella me pidi que fuera al camarote. Fue ella quien me lo pidi. Slo la acarici un poco. Eso fue todo. Nada ms que eso. Lo juro! Brock se detuvo, respirando espasmdicamente. De modo que era cierto. Has odo, Gorth? Ambos hombres se lanzaron sobre Nagrek, pero Brock fue el ms rpido y su puo se abati sobre aqul, dejndole inconsciente de un golpe. Empuj entonces a un lado a Gorth, cuando ste segua propinando puntapis al cado y dijo: Espera! Pero padre, este perro... Espera! Tu madre me dijo que la pobre muchacha tema contarlo al principio. Tess crey que, como la haba tocado, iba a tener un hijo. Pero Lisa afirma que Tess an es virgen. Parece ser que slo la ha tocado, gracias al cielo. Cuando Brock hubo recuperado el aliento, quit los pantalones a Nagrek y esper a que ste volviera

en s. Entonces le cort los genitales, y luego le golpe hasta dejarle muerto.

CAPITULO XIV
Queras verme, padre? pregunt Culum, con el semblante plido. Struan se hallaba en la cima de la colina, con los gemelos colgando del cuello, un cuchillo al cinto y una maza de abordaje a su lado. Haba visto a Culum llegar a tierra, cruzar el valle y trepar luego por la loma. El viento haba despejado el cielo, y el sol que asomaba por el horizonte prometa una magnfica jornada. Se domina un hermoso panorama desde aqu, verdad? dijo Struan, y seal con la mano hacia abajo. Culum no dijo nada. Sus rodillas parecan incapaces de sostenerle, bajo la acerada mirada de su padre. No ests de acuerdo? insisti Struan. La iglesia... y todos... Ya estoy al corriente de lo de la iglesia interrumpi Struan. Has odo hablar de lo ocurrido a Brock? Culum not que la voz de su padre era demasiado suave y tranquila. Qu sucede con Brock? Fue atacado anoche por los piratas. Le cortaron las anclas, dejndole a la deriva, y luego le abordaron. No oste los gritos y los disparos? S, algo escuch contest con aire cansado, despus de algunas noches de escaso sueo. Pero no cre que se trataba de un ataque. Pues as ocurri. Un ataque de piratas en pleno puerto de Hong-Kong. Cuando la niebla hubo aclarado, me acerqu al barco. Brock dijo que haba perdido siete hombres y el capitn. Gorth? No, Nagrek Thumb. El pobre muri de las heridas recibidas en la lucha. Gorth sufri una herida, pero sin importancia manifest Struan, y su gesto se endurecid. El capitn muri defendiendo su barco, como debe ser. Culum se mordi los labios y mir a su alrededor, con el corazn latindole fuertemente. Insinas que ste es mi calvario? No te entiendo. Hablas de capitanes que defienden su nave hasta la muerte. Esta es mi nave, la colina. No es eso lo que quieres decir? Acaso no ests pidindome que defienda estas tierras hasta la muerte? Lo haras? inquiri Struan. No te tengo miedo contest Culum, con voz ronca. La ley va contra el criminal. Puedes matarme, pero te colgarn por ello, ya que estoy sin armas. Crees que pienso matarte? Esa parece tu intencin. T eras para m un hombre que estaba por encima de todos los dems. Pero en los treinta das que llevo aqu, he descubierto lo que eres. Eres un asesino, un pirata, un contrabandista de opio y un adltero. T compras y vendes seres humanos. T engendras bastardos y luego te ufanas mostrndolos ante los ojos de las gentes decentes. Qu gentes decentes son sas?

Queras verme, no es cierto? Pues aqu me tienes. Dime lo que sea, y terminemos de una vez. Estoy harto de hacer de ratn, siendo t el gato. Struan recogi una mochila que estaba junto a l, se la ech al hombro, y dijo: Ven conmigo. Adonde vamos? Quiero hablar a solas contigo. Ahora estamos a solas. Struan seal con la cabeza hacia los buques que estaban anclados en el puerto y hacia la costa, donde se divisaban como puntos los chinos y los europeos. Muchos ojos nos estn observando desde ah abajo. Nos miran desde todas partes. Vamos hacia all agreg, apuntando a una colina situada ms hacia el Oeste. La loma era una pequea montaa, que se elevaba rocosa y desnuda a quinientos metros sobre el mar. No voy. Est demasiado lejos para ti? inquiri Struan, que pudo ver el odio reflejado en el rostro de Culum. Esper su respuesta, y como no llegara, dijo: No cre que tuvieras miedo. A continuacin, Struan dio media vuelta y comenz a descender por la colina, en direccin al otro promontorio. Culum vacil, y al fin, aunque atenazado por el temblor, sigui a su padre, dominado por la voluntad de ste. Conforme Struan iba ascendiendo, Culum tuvo la sensacin de que su padre estaba realizando otro juego peligroso. Al fin lleg Struan a la rida cumbre del otro monte, donde el viento azotaba con ms fuerza. Mir entonces hacia abajo, y vio a Culum, trepando con esfuerzo bastante ms atrs. V olvi Struan la espalda a su hijo. El panorama que se divisaba desde all era grandioso. Terriblemente hermoso. El sol ya estaba alto en el cielo, y el ocano era una alfombra verde azulada. De ste surgan a mayor o menor distancia las cumbres pardas de otras islas: Pokliu Chau, al sudeste; Lan Tao, una gran isla, mayor an que Hong-Kong, quince millas al Oeste, y los centenares de islotes rocosos y ridos que rodeaban el archipilago de Hong-Kong. Los buques fondeados en el puerto se divisaban perfectamente a travs de los gemelos, y hacia el Norte se apreciaba con toda claridad la tierra firme de China. Podan verse las flotillas de juncos y sampnes enfilando por el canal de Lan Tao, en direccin a Hong-Kong, mientras que otros se dirigan hacia el estuario del ro Si-Kiang. Hacia los cuatro puntos cardinales se divisaba trfico martimo: fragatas de patrulla, juncos de pesca y sampnes. Pero no haba ningn buque mercante. Bueno pens Struan, pocas semanas ms, y, una vez concluida la guerra, los navos mercantes volvern a dominar los mares. Culum ascenda por el sendero, siguiendo a Struan. Estaba exhausto, y slo su determinacin le impulsaba a seguir subiendo. Tena las ropas desgarradas por los espinos que cubran las laderas del monte, los cuales tambin le haban araado la cara. Sin embargo, el muchacho segua ascendiendo sin detenerse. Por fin lleg a la cumbre, jadeando, y fue recibido por los embates del vendaval. Struan se hallaba sentado en el suelo, unos metros ms abajo, hacia la falda contraria al viento. Haba extendido un mantel, sobre el que se hallaban algunos alimentos y una botella de vino. Ten, muchacho dijo Struan, y ofreci a su hijo un vaso mediado de vino. An respirando fatigosamente, Culum cogi el vaso que le tendan y trat de beber, pero la mayor

parte del lquido resbal por su barbilla y cay al suelo. Culum lo limpi con una mano y respir una bocanada de aire. Sintate dijo Struan. Ante la sorpresa de su hijo, Struan sonrea con expresin benigna. Vamos, muchacho, sintate, por favor. No..., no comprendo... La vista del mar es an mejor desde aqu, verdad? Hace un momento eras la encarnacin del demonio dijo Culum, con los pulmones dolindole a causa del esfuerzo, y ahora..., ahora..., francamente, no entiendo... He trado pollo fro y algunas cosas ms. Te parece bien? Pollo? dijo Culum, con tono de incredulidad. S. An no has desayunado, y debes de tener bastante apetito, no es cierto? Respecto a la colina... Recobra el aliento y luego come algo, por favor. Creo que no has dormido estas dos ltimas noches. No es bueno hablar con el estmago vaco. Come despacio, o te expones a que te siente mal la comida. El ascenso hasta aqu es bastante duro. Yo mismo me encuentro agotado. Culum recostse contra una roca, cerr los prpados y aojo la tensin de sus msculos. Luego abri los ojos, esperando que aquello slo fuera un sueo que iba a desvanecerse de un momento a otro; pero all segua su padre observando el mar hacia el Sur, con sus binoculares. Te deca, acerca de la colina, que... Ten, come le interrumpi Struan, y le ofreci un poco de pollo. Culum tom una zanca, pero en lugar de llevrsela a la boca, dijo: No puedo comer hasta que no lo haya dicho. Necesito hacerlo. Quiero decirte que me vi forzado a hacer lo que hice. Era la nica solucin posible. De lo contrario, Brock te hubiera aniquilado, dejando de pujar en el momento oportuno. Estoy seguro de que lo habra hecho as. De no haberos odiado tanto el uno al otro, ahora tendras la loma. T mismo me obligaste a actuar as. La culpa es tuya. Ahora la colina pertenece a la iglesia, y est bien que sea de ese modo. As lo has querido. S, desde luego contest Struan. En realidad, estoy orgulloso de lo que hiciste. Se necesita un gran coraje para ello. No creo que Robb lo hubiera hecho. El caso es que el asunto se solucion satisfactoriamente. Culum sintise anonadado, y dijo tartamudeando: Acaso..., acaso preveas que yo iba a actuar del modo en que lo hice? Estudi las posibilidades, y supuse que ibas a obrar de esa forma. Luego, cuando te pusiste tan nervioso al ver a Longstaff, y cuando me eludiste al comienzo, en el Valle Feliz, tuve la seguridad de que lo habas concertado todo. Por ltimo, cuando Longstaff me felicit por el gesto que haba tenido, ya no me qued duda alguna acerca de que habas adoptado la nica solucin posible. Estoy orgulloso de ti, muchacho. S que Brock nos hubiera arruinado. Yo no poda hacer nada por evitarlo. La colina era un asunto en el que iba mi prestigio. Pero, t... t me hiciste vivir en un infierno de angustia durante dos das enteros, sabiendo que haba una solucin tan sencilla, no es cierto? Te parece tan sencillo?

Para ti lo era! exclam Culum, ponindose en pie. Tal vez contest Struan, y psose serio de pronto. Pero t tomaste la decisin, y eso te honra. Ahora eres un hombre cabal. De haberte yo propuesto eso, posiblemente no habras sido capaz de hacerlo. De haber sospechado Brock que estbamos de acuerdo, nos hubiera convertido en el hazmerrer de todo el Oriente. Jams habramos podido andar con la cabeza erguida. Me has sacrificado a tu amor propio, verdad? inquiri Culum, sin poder dominarse. Por tu maldito amor propio, condenacin! Por el nuestro, Culum. Y te aseguro que me gusta orte maldecir. Eso est bien, muchacho. Luego toda tu ira, toda tu clera, era fingida... En efecto. Tena que hacerlo a causa de Brock y de los dems. Y tambin por Robb? Por l ms que por los otros. Vamos, come. Basta ya con la comida! Eres el demonio, y nos arrastrars contigo al infierno! Por Dios Nuestro Seor, juro que...! Struan se levant de un salto, cogi a Culum por los hombros y lo sacudi. Antes de que digas algo que puedas lamentar, escucha. Consider la posibilidad de que tendras coraje para actuar, y as lo hiciste. T solo, sin ayuda de nadie. Por eso te admiro. Ahora eres Culum Struan, el hombre que os interponerse en el camino del Tai-Pan; el hombre que le quit la colina, una de las cosas que ste codiciaba ms. En un da has logrado ms prestigio del que podras haber ganado en veinte aos. Cmo demonios crees que vas a poder manejar a las gentes y dirigirlas? Slo con la fuerza bruta? No; tambin necesitars poner en juego tu inteligencia. Struan rise quedamente, y se sirvi un vaso de vino. Luego aadi: Los que tengan la suficiente capacidad, no dejarn de notar lo inteligente que has sido. Culum ha actuado con astucia, se dirn. Entreg la loma a la iglesia, y de ese modo evit que Struan arruine a la Noble Casa volcando su fortuna sobre una colina sin valor. Y al mismo tiempo, pensarn tambin, el muchacho ha salvado el honor de su padre. Estoy seguro de que hasta el mismo Brock se siente impresionado por tu accin, aunque en el fondo pudiera sospechar que hubo un acuerdo secreto entre t y yo. Las gentes te alabarn por proporcionar las mejores tierras para un elevado fin, como es la construccin del templo. De ahora en adelante, los necios como Longstaff, te temern y solicitarn tu consejo. Los cnicos elogiarn la astucia con que obraste, y dirn: Culum lleva el demonio dentro, como su padre. Cuidado con l. Te aseguro que has conseguido un enorme prestigio, muchacho. Pero..., en tal caso, si... si yo lo he ganado, t, en cambio, lo has perdido. Cierto. Pero puedo permitirme ese lujo, en bien tuyo y de Robb. Tengo renombre de sobra, y me queda poco tiempo para dejarte asentado en tu nuevo puesto. Ya vers, muchacho, cmo todos se preguntan: Culum lo ha hecho una vez; pero, ser capaz de intentarlo otra? Adems, estarn esperando que nos odiemos mutuamente, tratando de destruirnos el uno al otro. Y eso es precisamente lo que debemos fingir ante todos, en pblico. Qu dices? Lo que oyes. Deberemos mostrarnos framente hostiles cuando nos encontremos ante los dems. Y, dentro de poco, Brock procurar atraerte hacia su lado, lo mismo que Cooper y Tillman. Te contarn mentiras o verdades retorcidas, a fin de alimentar tu odio y de que al fin arruines a nuestra Compaa.

Todos los traficantes estn deseando que se hunda la Noble Casa. Pero ahora estoy seguro de que no podrn conseguirlo. T me has demostrado que no lograrn su propsito, por todos los cielos. No pienso entrar en ese juego dijo Culum serenamente. Tendrs que hacerlo. Recurdalo, debers hacerlo durante cinco meses, y luego durante cinco aos ms. Lo has jurado sobre la Biblia. Ahora quieres obligarme a eso? Tienes que hacerlo. Tu salario est en juego. Crees que el dinero tiene importancia, tratndose de un asunto como ste? Vale la pena, teniendo en cuenta el pago que vas a recibir, y no slo en dinero. De todos modos, no lo voy a hacer. No puedo hacerlo. Struan cogi otro trozo de pollo, que mordisque con aire reflexivo, y luego dijo: Lo consider detenidamente. Tuve la tentacin de no decirte nada, de dejarte ignorando cmo haban ocurrido las cosas. Pero despus de estudiarte ms a fondo, pens que eras capaz de soportar la realidad. Para los dos es mejor que sepas la verdad. Pretendes acaso que viva odindote constantemente, a los ojos de los dems, slo para beneficiar a la Noble Casa? T mismo debes dar la respuesta. Eres cruel. Tal vez. En cierto modo es as contest Struan, mientras coma el pollo. Soy todo lo que t dices, y ms an, quiz. No sigo muchos de los Diez Mandamientos, pero algunos los respeto. S bien lo que hago, y estoy dispuesto a dar cuenta de mis actos. Pero lo cierto es que soy el nico hombre de la tierra en el que puedes confiar plenamente, mientras no te vuelvas en contra de la Noble Casa. Yo soy el Tai-Pan. Con trabajos y sufrimientos, t puedes llegar tambin a serlo. Se requiere tambin maldad e hipocresa. Y eso me disgusta. Ah, muchacho, cmo se nota que te falta experiencia! replic Struan, arrojando lejos el hueso . Eres muy joven y te envidio los aos que tienes por delante. Dices que eso te disgusta. Te disgusta acaso ser el mejor? Te disgusta dominar a Brock y a los dems con slo tu presencia? No te complace manejar a Longstaff y con l a la Corona? Al emperador de China, y por su intermedio a trescientos millones de orientales? inquiri Struan, y se sirvi otro vaso de vino. Ya lo creo que vale la pena. Una pequea comedia bien vale todo eso. Culum se recost sobre el suelo rocoso, con las implacables palabras de su padre martillendole en los odos. Es sta tu voluntad, Seor? se pregunt. Acaso deben sobrevivir los fuertes a costa de los ms dbiles? Sin embargo, Jess dijo que los dbiles heredaran la tierra. Se refera en realidad a la tierra, o al Reino de los Cielos? Mas lo cierto es que con humildad no hubiera salvado a la Noble Casa, como lo acabo de hacer. Con humildad no progresaremos, ni superaremos a los crueles y a los codiciosos. Si llego a ser Tai-Pan, el cartismo seguir adelante. Mi padre habl de lograr la riqueza con un fin, con un propsito idealista. Muy bien, as ser. De pronto todo el odio de Culum hacia su padre se desvaneci. Pero tambin desapareci su afecto hacia l. Lo nico que le qued fue respeto. Para qu hemos venido hasta aqu arriba? pregunt al fin Culum. Struan se dio cuenta de que acababa de perder a su hijo. Sintise entristecido como padre, pero no

como hombre. Haba presentado batalla al enemigo, en el momento preciso, y le haba vencido. Por consiguiente, haba cumplido con su deber. Para que estuvieras agotado, y te dejaras llevar menos por la pasin manifest. Y para mostrarte que si desde la colina el panorama es agradable, desde aqu es grandioso. Culum contempl por vez primera la vista que se extenda ante l. S, as es manifest, y, sintindose ms animado, se inclin sobre el plato y eligi otro trozo de pollo, que empez a comer. Struan trat de borrar de su rostro la expresin de amargura. Tambin la sonrisa del muchacho volvera a aparecer con el tiempo, se dijo. Era muy duro tener que crecer tan de prisa. Haba que darle tiempo. De pronto, Struan sintise muy cansado. Se recost contra una roca y dirigi sus gemelos hacia el Sur, buscando al China Cloud, pero ste no se hallaba al alcance de su vista. Perezosamente inspeccion el horizonte, y de improviso fij la vista en un punto. Mira, muchacho, all est el Blue Cloud! Culum cogi los binoculares y localiz el clper. Era un buque gemelo del Thunder Cloud, un hermoso navio de dieciocho caones. Hermoso hasta para Culum, que odiaba los buques y todo cuanto al mar se refera. Debe de traer unas cien mil guineas de opio a bordo manifest Struan. Qu crees que debemos hacer ahora? Tenemos aqu tres buques, y diecisis ms llegarn en el curso de este mes. Tal vez debamos enviarlos al Norte, para que vendan sus cargamentos. Perfectamente dijo Struan, y su rostro se ensombreci levemente. Esto me recuerda a Isaac Perry. Te acuerdas de l, verdad? S. Me parece que hace ya un siglo que no est con nosotros. No habrs olvidado que le desped por lo de McKay, y porque estaba atemorizado sin razn aparente. Luego di a McKay quince das para que averiguase la razn de ese despido, y el contramaestre no regres a Cantn. Anoche le vi, por fin. Tiene un nuevo empleo en tierra, como delegado de polica. Struan encendi un cigarro, protegiendo la llama del viento con la mano, y despus ofreci fuego a Culum, al que haba proporcionado otro cigarro. Luego aadi: Bien, segn parece, a Perry le han proporcionado Cooper y Tillman un nuevo empleo. Es en la carrera entre Virginia y frica. Se dedica al transporte de esclavos. No puedo creerlo. Me lo dijo Wilf Tillman, anoche. Asegur que a Perry ya no le interesaba el trfico con China, por lo que le ofrecieron un asunto poco limpio, y Perry lo acept. Sali hace una semana, pero antes de eso, McKay le sonsac un secreto. Fueron a emborracharse juntos, y McKay cont que yo le haba despedido. Me maldijo y pidi a Perry que le consiguiera un nuevo buque, al tiempo que juraba vengarse de m. La bebida afloja la lengua, y Perry se volvi confidencial. Cont a McKay que tiempo antes haba vendido una copia del mapa con nuestros emplazamientos secretos de venta en la costa, incluyendo la latitud y longitud de los lugares, as como los nombres de los traficantes chinos de opio. El documento fue vendido a Morgan Brock la ltima vez que Perry estuvo en Londres. As que Brock conoce ahora los lugares secretos donde efectuamos el intercambio de mercancas, no es eso?

Slo los que utiliz Perry. Pero llevaba diez aos traficando, y conoca la mayor parte de los emplazamientos. Qu puede hacerse? Buscar nuevos lugares y nuevos comerciantes dignos de confianza. Ya ves, muchacho, que no es posible confiar excesivamente en nadie. Es algo lamentable. As es la ley de la vida. Bueno, descansa otro poco, y luego nos marchamos. A dnde? A Aberdeen. Vamos a echar un vistazo con toda calma, para cuando haya que elegir a los hombres de Wu Kwok. Struan abri su mochila y entreg una pistola a Culum. Sabes usar esto? inquiri. No muy bien. Es conveniente que practiques. Est bien manifest Culum, al tiempo que examinaba las armas. Haba empleado las pistolas de duelo en una ocasin, durante un desafo en la Universidad, y tanto l como su adversario mostraron tanto pavor que las balas erraron los blancos por muchos metros. Ya podemos marcharnos aadi Culum. He descansado bastante. Quiero esperar hasta que el China Cloud aparezca en el horizonte. A dnde fue el barco? A Macao. Con qu misin? Pusieron a precio la cabeza de mi amante y del hijo y la hija que tuve con ella. Los piden vivos. Por eso mand a Mauss en el China Cloud, para que los trajese. Pero Gordon ya est aqu. Recordars que estuvimos hablando ayer con l. Gordon es hijo de otra mujer. Comprob Culum que, por extrao que pareciese, no le afectaba demasiado ef hecho de que su padre tuviera no ya dos, sino tres familias. S, tres, contndose l y Winifreda. Si les pusieron a precio la cabeza y los piden vivos, seguramente los raptarn. Es algo terrible. Tambin t tienes puesta a precio la cabeza. Dan diez mil dlares por ti. Crees que valgo eso? Lo dudo. Cuando un chino ofrece diez, puedes estar seguro de que vales cien asegur Struan, y enfoc de nuevo los gemelos sobre el Blue Cloud. Creo que eso sera lo justo. Ofrecer por ti cien mil dlares. Culum se coloc la mano sobre los ojos, para impedir que le deslumhraran los rayos del sol, y diose cuenta de que su padre haba querido elogiarle. No dijo nada, sin embargo. Estaba pensando en la otra amante de Struan, y se pregunt qu aspecto tendra ella, y la madre de Gordon. Su mente trabajaba framente, sin rencor, pero con evidente desdn por la debilidad de que haca gala su padre en el aspecto sentimental. Culum se extra de que pudiera pensar tan desapasionadamente acerca de un asunto como aqul. Qu har Brock con la plata? Va a sufrir un ataque tras otro de los piratas mientras la tenga en su poder dijo Culum, al fin.

Tendr que pedir que nos hagamos cargo de una buena parte de los lingotes, a cambio de un documento que lo acredite. Lo haremos en cuanto lo solicite, pero aprovecharemos para darle menos inters del habitual. Puedes decir a Robb que se encargue del asunto. Entonces seremos nosotros los que sufriremos el ataque de los piratas. Tal vez contest Struan, observando el Blue Cloud, que avanzaba con el viento de costado, en el paso existente entre Lan Tao y Hong-Kong. Luego aadi: En cuanto llegue el China Cloud pienso marcharme con la fuerza expedicionaria, y no regresar a Hong-Kong hasta el da anterior al baile. Por qu te vas? Para darte tiempo a que te vayas acostumbrando. Necesitas prctica. T y Robb vais a iniciar la construccin de los edificios, cuyos planos ya he mandado hacer. Pero no debis empezar la construccin de la Gran Mansin. Yo decidir ms tarde acerca de eso. Comenzad a erigir una iglesia en la loma. Que disee la fachada Aristteles, pero pagadle una dcima, parte de la primera suma que os pida. T y Robb debis encargaros de todo. S, Tai-Pan dijo Culum. Struan ya era el Tai-Pan para l, no su padre. Los dos se dieron cuenta de que era un hecho consumado, y lo aceptaron como tal. Construye mi casa de descanso en el lote interior nmero diecisiete. Robb tiene el plano. Debe estar concluida dentro de tres semanas, con el jardn plantado y una pared de tres metros de altura en torno al terreno. Eso es imposible. No importa el precio. Pon cien o doscientos hombres a trabajar, si es necesario. Los muebles y los jardines debern ser como se detalla en el mismo plano. Quiero que todos nuestros edificios se hallen concluidos en tres meses, a lo sumo. Esas construcciones tardarn por lo menos diez meses o un ao en acabarse. No ocurrir as; utilizaremos muchos ms hombres y pagaremos ms dinero. De ese modo acabaremos antes. Por qu tienes tanta prisa? Por qu no puedo tenerla? Culum mir hacia el mar, como para eludir el tema. Al cabo de un momento, dijo: Qu has pensado acerca del baile? T lo dispondrs todo, igualmente, con la ayuda de Robb y de Chen Sheng, nuestro comprador. En cuanto a Robb, no vamos a decirle que nuestra enemistad es fingida? Te dejo que decidas eso. Puedes decrselo la noche del baile, si lo deseas. En ese momento aparecieron unas velas en el horizonte, y poco despus, Struan comprob con los gemelos que se trataba del China Cloud. Ya podemos marcharnos manifest Struan. Est bien. Struan coloc en la mochila los vasos y la comida que les haba sobrado, y dijo: Enva en secreto algunos hombres aqu, durante el da, para que vigilen. Qu deben vigilar? Los barcos. Desde aqu sabemos con cuatro o cinco horas de anticipacin la llegada de las naves. Cuando se trate de un buque correo, enviars un cter rpido a su encuentro, para tener la

correspondencia antes que los dems. No comprendo el objeto de eso. Ganar tiempo en las transacciones. Con cuatro horas de adelanto podremos hacer numerosas compras y ventas. Es mucho tiempo, el suficiente a veces para establecer la diferencia entre la vida y la muerte. El respeto de Culum hacia su padre se intensific. Muy astuto, se dijo. Mir entonces hacia el Oeste, en Culum mir en direccin a la gran isla de Lan Tao, y exclam de pronto: Mira, al sur de la isla hay humo! Un barco que seguramente est ardiendo! Tienes buena vista, muchacho replic Struan, enfocando los gemelos hacia donde le sealaba Culum. Santo cielo, es un buque de vapor! Poco despus comenz a divisarse el barco, de feo casco negro y aguzada proa. El humo sala en abundancia de una chimenea qu haba en cubierta. El buque posea dos mstiles y estaba aparejado para usar velas, pero en ese momento no llevaba izada ninguna, pese a lo cual avanzaba como por arte de magia contra el viento, mientras flameaba a proa una ensea roja. Mira ese ventrudo engendro de la Marina Real! dijo, irritado, Struan. Qu tiene de malo? inquiri Culum. Preguntas qu tiene de malo ese adefesio de hierro, esa prostituta de los mares? Culum enfoc de nuevo los binoculares hacia el navio, el cual no pareca tener a sus ojos nada de particular. Ya haba visto anteriormente algunas naves de ruedas. De ese tipo eran, desde haca diez aos, los buques correo irlandeses. Vea en ese momento las dos ruedas gigantescas situadas en la mitad del casco, una a babor y la otra a estribor. Pudo ver entonces que el buque estaba armado con numerosos caones. No veo nada de raro en ese barco. No lo ves, eh? No adviertes cmo avanza? Contra el viento, por todos los infiernos! Y va a pasar pronto al Blue Cload, como si ste estuviera tripulado por una pandilla de simios, y no por una de las mejores dotaciones del mundo! Sigo sin comprenderte. A ver si lo entiendes de una vez. Ya ha llegado un vapor a Oriente. Ha hecho lo imposible. Ese montn de chatarra construido gracias a la inventiva del condenado Stephenson, ha navegado desde Inglaterra hasta aqu, contra las adversidades del mar y de los vientos. Si ya lo ha hecho uno, no tardarn en hacerlo centenares, millares de vapores. He ah el progreso, el comienzo de una nueva era! manifest Struan, cogiendo la botella vaca y estrellndola contra una roca. A eso tendremos que acostumbrarnos en los prximos aos! A esos engendros, a esos pobres remedos de buques, ira del cielo! Cierto que es feo, cuando se compara ese barco con el Blue Cloud, por ejemplo. Pero al poder navegar contra el viento, independizndose de l, por consiguiente, no hay duda de que la navegacin ser ms rpida y econmica, y que... Nunca! Un vapor no ser nunca ms rpido que un clper corriendo viento en popa, como si tuviera alas. Nunca ser tan marinero, ni tan econmico. Sus calderas devoran la madera o el carbn. Adems, no se los podr utilizar en el transporte del t, que es muy sensible y se estropea al menor indicio de olor desagradable. Las velas seguirn transportando el t, gracias a Dios, y no esas marmitas

de hierro, que se hundirn como piedras al menor bandazo. Culum escuchaba divertido a su padre, aunque no lo demostraba. S, pero con el tiempo se perfeccionarn dijo al fin. Y t mismo has dicho lo que va a ocurrir: si uno ha llegado hasta aqu, tambin lo harn muchos ms. Creo que debemos comenzar a comprar vapores. T podrs hacerlo, en tu hora, y seguramente estars acertado. Pero lo que es yo, jams dar orden de adquirir uno solo de esos engendros. Mientras yo viva, la bandera del len y del dragn no ondear sobre un solo buque de vapor. Piensan todos los marinos como t, padre? inquiri Culum, como al descuido. Esa es una pregunta imbcil, Culum replic Struan speramente. Qu quieres decir con eso? Pensaba en el progreso, Tai-Pan. Culum observ de nuevo el buque, y agreg: Me pregunto cul ser el nombre de esa nave. Struan mir receloso a su hijo, dndose cuenta de que algo estaba incubndose en aquella mente, si bien no alcanzaba a imaginar qu poda ser. Es extrao se dijo, pero es la primera vez que piensas en Culum como en un hombre, y no como un muchacho. Gracias a Dios, no vivir lo suficiente para contemplar la desaparicin del barco de velas. Pero esa nave presagia la muerte del clper en los mares de China; la muerte del buque ms hermoso que jams naveg por el ocano. Struan inici a continuacin el descenso, para dirigirse hacia Aberdeen. Ms tarde el vapor se hall lo suficientemente cerca como para que pudiera leerse su nombre. Se trataba de un navio de la Marina de guerra britnica. Era el Nmesis.

LIBRO SEGUNDO
Dos fragatas pasaron, dejando a un lado al primero de los fuertes que defendan el Bogue, el canal de diez millas de largo situado en las cercanas de Cantn. El Bogue estaba defendido por fuertes bastiones y se estrechaba peligrosamente en las bocas del paso, por lo que las fragatas parecan hallarse en una situacin de desventaja casi suicida. Haba escaso lugar para maniobrar, y los caones del fuerte hubieran podido bombardear fcilmente a los buques, mientras stos avanzaban corriente arriba. Sin embargo, los caones no podan girar sobre sus bases, sino que se hallaban inmviles, y varios siglos de corrupcin administrativa haban hecho que la fortaleza estuviera en plena decadencia. As, pues, aunque la artillera del fuerte dispar, sus balas pasaron inofensivamente sobre las dos naves britnicas. Numerosas lanchas partieron de las dos fragatas, y los infantes de Marina desembarcaron poco despus en las orillas. No tard mucho en caer el fuerte, ya que sus defensores, sabiendo que no tenan ninguna posibilidad de resistir con xito, se haban retirado prudentemente. As, pues, las tropas inglesas, sin experimentar baja alguna, procedieron a ocupar la fortaleza. Inutilizaron los viejos caones, y unos pocos soldados se quedaron de guardia en el lugar. El resto regres a bordo, y las fragatas avanzaron otra milla ms hacia el Norte, hasta los fortines siguientes, que dominaron con la misma facilidad que el primero. Algn tiempo despus los chinos enviaron contra los dos navos de guerra una flotilla de juncos y de brulotes, pero las fragatas destruyeron las embarcaciones con toda facilidad. Los dos buques britnicos podan hundir los juncos tan fcilmente debido a su poder artillero, muy superior, y a la gran capacidad de maniobra que sus aparejos y velas les proporcionaban para encaminarse hacia cualquier punto de la rosa de los vientos desde donde soplase el viento. Los juncos, en cambio, no podan virar como las fragatas, ni avanzar hacia barlovento. Hablan sido construidos para los mares que baaban la China y para navegar impulsados por los regulares monzones, mientras que las fragatas fueron diseadas para las agitadas aguas del Canal de la Mancha, del mar del Norte y del ocano Atlntico, donde las tormentas y los ventavales eran un suceso corriente.

CAPITULO XV
Es como apuntar a una bandada de patos dormidos dijo el almirante, lleno de disgusto. En efecto contest Struan; pero las bajas de ellos son leves, y en cuanto a las nuestras ni siquiera son dignas de ser tenidas en cuenta. De todos modos, se trata de una victoria decisiva asegur Longstaff. Eso es lo que importa, y lo que desebamos. Horacio, recurdeme que hay que pedir a Aristteles que refleje en un cuadro el ataque de hoy a los fuertes del Bogue. S, Excelencia. Los que hablaban encontrbanse en el puente del buque insignia H. M. S. Vengeance, situado una milla a popa de las fragatas atacantes. Detrs de la nave almirante avanzaba el grueso de la fuerza expedicionaria, con el China Cloud en vanguardia, en el cual se hallaban secretamente May-May y sus hijos. Estamos quedando rezagados, almirante dijo Longstaff. No podemos aproximarnos ms a las fragatas? El almirante hizo lo posible por dominarse y seguir siendo corts con Longstaff. Llevaba varios meses bajo el control riguroso de ste, recibiendo rdenes y contrardenes a veces contradictorias, lo que, unido al hecho de tener que tomar parte en aquella desdeable contienda, le tena sumamente disgustado. Avanzamos sin inconvenientes, seor. No lo creo as. Cambiamos de bordada continuamente, a fin de aprovechar mejor el viento, y eso nos hace perder mucho tiempo. Enve una seal al Nmesis. El vapor podr remolcarnos fcilmente corriente arriba. Habla usted de remolcar mi buque insignia? rugi el almirante, sin poder contenerse, con el rostro y el cuello congestionados Pretende que esa condenada mquina de hacer salchichas remolque a mi navio de lnea de setenta y cuatro caones? Eso es lo que pretende usted? S, mi querido amigo contest Longstaff plcidamente. Es la nica forma de que lleguemos antes a Cantn. Jams har eso, por todos los cielos! En tal caso trasladar al vapor mi cuartel general. Haga disponer una lancha. Debo advertirle que me parecen ridculos esos celos profesionales. Un buque es un buque, sea de vela o de vapor, y lo que importa es ganar la guerra. Puede usted venir a bordo, si lo cree conveniente. Me gustara que me acompaase, Dirk. Vamos, Horacio. Longstaff se alej del puente, profundamente irritado ante la obcecacin del almirante y las continuas pendencias que se producan entre el Ejrcito y la Marina sobre la preponderancia de una u otra arma, sobre cul deba tener preferencia para instalar sus cuarteles en Hong-Kong y para emprender las acciones blicas, segn se considerase una maniobra como martima o como terrestre. Tambin le haba disgustado la artimaa, de aquel pequeo maquiavelo que estaba demostrando ser el joven Culum, al hacerle firmar la cesin de la colina a la iglesia, poniendo de ese modo en peligro sus relaciones con el Tai-Pan, que haban sido excelentes durante tantos aos. Por otra parte, Longstaff estaba ya cansado de la empresa nada fcil de establecer una colonia, siendo

objeto de continuas solicitudes y presiones, y vindose atrapado a veces en las redes de la implacable competencia entablada entre los traficantes. Tambin le disgustaba la actitud de los chinos, que haban osado repudiar el tratado que l tan magnnimamente propuso. Condenacin pens Longstaff. Heme aqu cargando sobre mis hombros con el peso de toda Asia, tomando todas las decisiones que pueden ser tomadas, separando a los pendencieros, haciendo una guerra complicada, tratando de salvar el comercio britnico. Y qu obtengo por todo ello? Nada, hasta ahora. Hace tiempo que la Corona deba de haberme concedido un ttulo de nobleza, por todos los santos. Por fin, su ira aplacse, ya que se daba cuenta de que el Oriente no tardara en quedar apaciguado, y, entonces, desde Hong-Kong resurgira con todo su poder el comercio britnico. Y ello sera posible gracias a la obra del gobernador. Los gobernadores eran nombrados caballeros por la reina. Sir William Longstaff no sonaba nada mal. Y como el gobernador era el comandante en jefe de todas las fuerzas coloniales, y el que dictaba las leyes, as como el representante directo de la reina, al fin le sera posible tratar a los tozudos almirantes y generales como ellos se merecan, Longstaff los maldijo una vez ms, y se sinti mucho mejor. Poco despus, Longstaff se trasladaba al Nmesis. Struan se le uni, ya que fuera o no en vapor, quera llegar el primero a Cantn. Cinco das despus, la flota se hallaba anclada en Whampoa, habiendo dominado por completo la parte del ro que haban dejado atrs. Inmediatamente lleg una delegacin de mercaderes Co-hong, que el nuevo virrey, Ching-so, envi para negociar. Sin embargo, Struan sugiri que no se recibiera a los enviados, los cuales tuvieron que retirarse sin poder llevar a cabo la entrevista. Al da siguiente, el antiguo Establecimiento fue ocupado por las tropas inglesas. Cuando los traficantes llegaron al Establecimiento, sus antiguos criados estaban ya esperndoles a las puertas de los edificios que haban ocupado. Era como si nunca hubieran abandonado aquellos lugares, pues no haban tocado nada en su ausencia, y nada pudieron echar de menos. En la plaza instalaron sus tiendas de campaa los soldados de un destacamento de vigilancia, y Longstaff mont su cuartel general en el edificio de la Noble Casa. Lleg de nuevo otra delegacin de Co-hong, que tuvo que marcharse sin lograr su objetivo, como la primera, e hicironse los preparativos para sitiar la ciudad de Cantn. A todas horas del da y de la noche, Hog Street y la Thirteen Factory Street eran un bullente conjunto de compradores y vendedores, que ejercan activamente sus funciones, sin que faltaran los rateros de costumbre. Los lupanares y los tabernuchos proliferaban como hongos. Numerosos individuos aparecan muertos como consecuencia de las fuertes borracheras, o bien con la garganta cortada de un tajo. Los mercaderes luchaban por conseguir espacio para sus tenderetes, y los precios suban o bajaban siguiendo las incidencias del mercado. Otra vez llegaron los Co-hong solicitando una entrevista, y de nuevo Struan se impuso a Longstaff, haciendo que ste los despidiese sin recibirlos. Los navos de guerra fondearon en medio del ro, en tanto que el Nmesis operaba lentamente por los contornos, haciendo cundir el espanto por donde pasaba. A pesar de todo, los juncos y los sampnes seguan llevando a cabo su trfico, hacia arriba y abajo del ro. El t y las sedas de la temporada llegaban desde el continente y llenaban a rebosar los almacenes de los Co-hong situados a ambas mrgenes del ro.

Una noche, en secreto, se present Jin-qua en el Establecimiento. Hola, Tai-Pan dijo el anciano chino, al entrar en el comedor privado del edificio de la Noble Casa, apoyndose en sus esclavos. Me alegra verle de nuevo. Cmo no ha venido a verme?

Los esclavos le ayudaron a sentarse, inclinronse y se marcharon. El comerciante pareca ms viejo que nunca, y con la piel ms apergaminada, pero sus ojos seguan pareciendo los de un joven e inteligentes. Vesta Jin-qua una larga tnica de seda azul claro, pantalones tambin de seda azul, y cubran sus diminutos pies unas zapatillas de cuero suave. Una ligera chaqueta almohadillada con plumn le protega del fresco de la noche de primavera, y se tocaba con un sombrero de mltiples colores. Qu tal, Jin-qua? El honorable Longstaff se halla muy irritado. No quera que el Tai-Pan viera a su amigo manifest Struan, que haba recibido a Jin-qua en mangas de camisa, para darle a entender que se hallaba disgustado por la moneda que fuera entregada al pirata Wu Fang Choi. Aeey yah! Un poco de t, Jin-qua? Los criados sirvieron el t, y poco despus se presentaron con varias bandejas de manjares. Struan sirvi al anciano algunos dirn sum, y luego se sirvi a s mismo. La comida mucho mucho buena asegur Jin-qua, sentndose erguido en su silla. Comida muy mala replic Struan, en son de disculpa, aunque saba que era lo mejor que haba en Hong-Kong. Entr otro sirviente con un recipiente lleno de carbn que ech en el fuego, aadiendo luego algunas astillas de maderas aromticas. Un delicioso aroma se extendi por toda la estancia. Jin-qua comi con ademanes remilgados y tom unos sorbos de vino de China, que, como todos los del pas, se serva caliente, a determinada temperatura. El anciano sintise animado por el grato calor producido por la bebida, y ms an por la seguridad de que su protegido, Struan, se comportaba perfectamente, como lo hubiera hecho el ms sutil de los adversarios chinos. Al servirle dim sum por la noche, cuando las costumbres indicaban que deban comerse slo en las primeras horas de la tarde, Struan quera poner de manifiesto su disgusto. Aunque a Jin-qua le complaca ver los frutos obtenidos de la enseanza que haba prodigado al TaiPan, o ms bien de la que haba realizado su nieta, T'chung May-May, sintise abrumado de pronto por un indefinible recelo. Se dijo que se era el riesgo que se corra cuando trataba de educarse a un brbaro, hacindole conocer las costumbres civilizadas. El estudiante poda aprender demasiado aprisa y dominar al maestro antes de que ste se diera cuenta. Era conveniente actuar con cautela. As, pues, Jin-qua no hizo lo que pensaba llevar a cabo, esto es, ofrecer a Struan el ms diminuto de los camarones, en el aire, como ste hiciera en el barco de Wu Kwok, dando a entender, por este medio tan sutil, que estaba al corriente de lo que haba ocurrido en el junco del pirata. En lugar de ello, cogi una de las empanadillas de tamao regular, la coloc en su plato y luego la comi plcidamente. Se dijo que por el momento resultaba mucho ms aconsejable no dar a entender que estaba enterado de la entrevista celebrada entre Struan y Wu Kwok. Ms tarde, si el Tai-Pan lo deseaba, podra ayudarle a eludir el peligro en que se hallaba, mostrndole la forma en que le sera posible evitar el desastre. Mientras coma el dim sum, Jin-qua pens en la absoluta estupidez de los mandarines y de los manches. Necia y desdeable gentuza! se dijo. Ojal sus entraas se les llenen de gusanos! Y pensar lo

bien que habra sido planeado y ejecutado todo. Llevamos a los brbaros a la guerra, en el momento y en el lugar que ms nos convena, y a pesar de nuestra derrota no concedimos nada de importancia. El comercio continu, como siempre, nicamente a travs de Cantn, y de ese modo nuestro pas segua quedando protegido de los brbaros europeos. Slo entregamos una deleznable isla, que no hemos perdido por completo, ya que actualmente est llena de cules. Jin-qua consider la perfeccin del plan que haba estimulado la codicia del emperador, hacindole pensar al mismo tiempo en Ti-sen como una posible amenaza para su trono, lo cual hizo que el propio soberano se decidiera a destruir a su pariente. Divina treta! Ti-sen, cuidadosamente elegido de antemano con tal fin, haba quedado perfectamente atrapado. Era el instrumento ideal para salvar al emperador y el prestigio de China. Pero despus de varios aos de cuidadosos preparativos, cuando todo haba salido a pedir de boca, aquel bicho infecto, aquel perro sarnoso que era el emperador, haba cometido la increble estupidez de rechazar el tratado. Ahora, los brbaros britnicos estn irritados, y con razn sigui pensando. Han perdido ascendiente ante su demonaca reina, lo que obligar a comenzar con todo, de nuevo. As, pues, el propsito de China de civilizar a los brbaros para atraerlos hacia la Luz, bajo el nico gobierno de nuestro emperador, se ver considerablemente retrasado. A Jin-qua no le preocupaba el tener que comenzar de nuevo, ya que saba que el tiempo se contaba por siglos. Slo le disgustaba aquel innecesario retraso, que les haba hecho desperdiciar una magnfica ocasin. Primero, Cantn reflexion Jin-qua. Tendremos que pagar un rescate por nuestro querido Cantn. Cunto nos costar eso? Hasta qu punto podr lograr que la cantidad no sea exorbitante? Struan se hallaba inquieto. Estaba esperando que Jin-qua cogiese uno de los camarones y se lo ofreciera en el aire, pero el anciano no pareca decidido a hacerlo. Querra decir eso que Jin-qua ignoraba que Wu Kwok hubiera entregado la moneda? En todo caso, haba que andar con pies de plomo. Muchos barcos de caones, cierto, Tai-Pan? dijo al fin Jin-qua. Longstaff tiene an muchos ms. Mala cosa es, cuando l se llena de clera. Aeey yah! exclam Jin-qua. El mandarn Ching-so tambin muy enfadado. El emperador puede decir lo mismo que a Ti-sen asegur el anciano, que se pas un dedo por el cuello, significativamente. Cuntos taels pueden ayudar a solucionar las cosas? No lo s exactamente. Tal vez cien laks. Jin-qua saba que un centenar de laks podan quedar amistosamente en cincuenta. Y esta suma a pagar por Cantn no era exagerada, sobre todo teniendo en cuenta que la ciudad se hallaba totalmente en manos de los ingleses. De todos modos, e l viejo chino aparent mostrarse horrorizado. An no acababa de fingir su sorpresa, cuando oy a Struan agregar: Aada otro centenar de laks, en concepto de tributo. Otro centenar? exclam Jin-qua, esta vez verdaderamente aterrado. Yo agrego el otro centenar dijo speramente Struan. Por haber puesto a precio, el mandarn Ching-so, la cabeza de mi mujer y de mis hijos. Precio a la cabeza de sus hijos? Aeey yah! Malo, mucho mucho malo el mandarn dijo el anciano, fingiendo asombro. Lo cierto era que Jin-qua haba hecho saber a Mary que ofrecan una recompensa por May-May y los

nios, con lo cual Struan pudo ponerlos a salvo antes de que alguien los raptase para percibir el dinero. Jin-qua arregla eso agreg el chino. No se preocupe. Yo arreglo en pocos das ante el maldito mandarn Ching-so. Malo, mucho mucho malo. Si no se arregla, no se aadirn cien laks, sino doscientos. Jin-qua amigo del Tai-Pan manifest el viejo suavemente. No agrega uno ni dos laks, Tai-Pan. Yo arreglo fcil. El astuto traficante sonri ampliamente ante la solucin que se le haba ocurrido, y agreg: Muy fcil. Se pone otro nombre en la lista de Ching-so. La mujer y los nios del Amo de Un Ojo, puede? Cmo? estall Struan, indignado. Qu malo? pregunt Jin-qua. No poda concebir que a Struan le irritase el cambio. Se trataba de la mujer y los hijos del hombre que estaba empeado en destruir al Tai-Pan, a cambio de su propia familia. Qu haba de malo en ello? Cmo era posible entender a aquellos brbaros? En nombre del cielo estaba pensando Struan. Quin comprende a estos paganos demonacos? No, ninguna lista replic Struan. Ni mis hijos, ni los del Amo de Un Ojo, ni los de nadie. Eso es mala cosa. S; el rapto era un asunto muy desagradable, pens Jin-qua, que saba por experiencia lo que entraaba aquella amenaza. Constantemente tema que sus hijos o nietos fueran objeto de uno de esos atentados, a fin de obligarle a pagar un rescate. Mas era necesario que en la lista figurasen algunos nombres, a cambio de la familia de Struan. Pero, cules? Jin-qua no pone esos nombres en lista. Pero yo arreglo, no se preocupe. Yo arreglo, Tai-Pan. Si no, doscientos laks ms, entendido? agreg Struan. Jin-qua bebi pensativamente su t, y al cabo de unos momentos manifest: Maana los Co-hong hablan con Longstaff, puede? Ching-so habla con Longstaff. Ching-so y los Co-hong. Puede? Maana, Ching-so. Los Co-hong, al da siguiente. Y se reanudar el comercio. Jin-qua aparent desesperarse, pero al fin termin aceptando. Haba obtenido de Ching-so el acuerdo para comenzar el comercio con los ingleses inmediatamente, y para entregar la mitad del rescate por la ciudad. Adems obtuvo permiso para notificar que la otra mitad sera entregada seis meses ms tarde. Las negociaciones continuaran hasta que el ltimo barco ingls hubiera sido cargado de t y convenientemente pagado en plata. Entonces Ching-so caera sobre el Establecimiento. Sus tropas lo saquearan, y los brulotes de su flota destruiran los mercantes de los brbaros, expulsando los pocos que quedasen fuera del ro de Cantn. La normalizacin del comercio dara a los brbaros una seguridad que les hara excesivamente confiados. Mientras tanto, los chinos iran reforzndose, y al fin Ching-so obtendra una gran victoria. Maravillse Jin-qua ante la perfeccin del plan. Sobre todo teniendo en cuenta que los brbaros no quedaran conformes, ni mucho menos, con la quema y el saqueo del Establecimiento, sino profundamente encolerizados y con deseos de venganza. Ello les hara navegar inmediatamente hacia el Norte, para atacar Pekn. En el mismo instante en que la flota apareciese ante la ciudad, el emperador solicitara la paz y la

entrada en vigor del antiguo tratado; del tratado que siempre debi regir. As sera, porque era lo que deseaba el Tai-Pan, y Longstaff no era ms que el perrillo faldero de ste. Struan se puso en pie y dijo: Jin-qua debe decir a Ching-so que si se atreve a tocar un solo cabello de mi mujer o de mis hijos, el Tai-Pan enviar el dragn marino que respira fuego. El se encargar de comerse la ciudad de Cantn, puede estar seguro. El viejo chino sonri, pero no dej de estremecerse ante la amenaza. Sigui maldiciendo a lo largo de todo el camino que mediaba hasta su casa. Ahora tendr que utilizar ms espas dijo para sus adentros, y gastar mucho dinero en proteger a los hijos de Struan contra los que desean hacerse ricos rpidamente. Maldicin, tres veces maldicin! Una vez en la seguridad de su hogar, el anciano dio una patada a su concubina favorita, pellizc a un par de esclavas, y se sinti mucho mejor. Ms tarde se encamin, conducido por sus esclavos, hasta un lugar de reunin secreta, donde se coloc una tnica roja de ceremonia que corresponda a su cargo en la secta. Jin-qua era el Tai Shan Chu, es decir, el jefe supremo de los perseguidos Hunfi Mun Tong, en el sur de China. Escuch despus el primer informe del organismo recientemente creado en Hong-Kong, y confirm como jefe del mismo a Gordon Chen.

As, pues, ante el contento de los mercaderes chinos y de los traficantes britnicos, el comercio se reanud otra vez. Todos los soldados ingleses, con excepcin de una guardia de cincuenta hombres, fueron enviados de vuelta a Hong-Kong, lo mismo que los buques de la flota. Sin embargo, el Nmesis sigui patrullando por el ro, al tiempo que su dotacin se dedicaba a sealar en los mapas todos los brazos del delta que se hallaban sin registrar. El Establecimiento y las rutas martimas de Whampoa estallaron en frentica competencia durante la noche y el da. Los buques mercantes tuvieron que ser preparados para la delicada carga de t que iban a recibir. Se pintaron las bodegas, y se limpiaron las sentinas y los rincones ms recnditos de las naves. Los traficantes que no tenan buques propios y no eran pocos los que estaban en esta situacin, lucharon por conseguir los mejores espacios en las bodegas de los buques ms rpidos. Se pedan sumas exorbitantes por los fletes, y los comerciantes las pagaban de buen grado. La Noble Casa, as como Brock e Hijos, siempre haban transportado su mercanca en sus propios buques. Sin embargo, no desdeaban cargar sedas, t y especias de otros comerciantes, actuando no slo como navieros, sino tambin como agentes de comercio y como banqueros, tanto en los viajes a Inglaterra, como desde sta hacia Asia. En el viaje de vuelta solan traer cargamentos por cuenta ajena, especialmente prendas de algodn, telas, bebidas alcohlicas y todo lo que produca el podero industrial de Inglaterra, que pudiera ser vendido en Oriente. A veces, los buques de otras Compaas eran consignados a ellos, quienes se encargaban de vender el cargamento en Asia por una determinada comisin, y de hallar otra carga para que el barco no regresara con las bodegas vacas a Gran Bretaa. Los lingotes de plata comenzaron a cambiar de mano, y Struan y Brock obtuvieron considerables beneficios suministrando el precioso metal que necesitaban otros comerciantes, contra documentos bancarios a cobrar en Londres.

Aquel ao, Struan se impuso a la voluntad de Robb, y reserv todo el espacio de las bodegas del Blue Cloud para la Noble Casa exclusivamente. En consecuencia, comenzaron a cargarse en las bodegas cuatrocientas cincuenta y nueve mil libras de t, almacenadas en cajas forradas de madera de cedro, y cinco mil quinientas balas de piezas de seda, lo que dara un beneficio de unas seiscientas mil libras esterlinas, si el barco era el primero en llegar al puerto de Londres. Tambin Brock decidi reservar aquel ao, para s, el espacio de las bodegas del Gray Witch. Este transportara medio milln de libras de t y cuatro mil balas de piezas de seda. Lo mismo que Struan, Brock comprendi que no dormira tranquilo hasta que seis meses ms tarde el buque correo trajese la noticia de la llegada de la mercanca o de su venta.

Longstaff estaba sumamente orgulloso de que l solo, sin ayuda alguna, hubiera conseguido la reanudacin del comercio, atrayendo al mismo tiempo al virrey Ching-so a la mesa de las transacciones. Por qu, si no dijo en una ocasin, hablando con el almirante iba yo a rechazar las tres delegaciones? Era un asunto de prestigio. Hay que comprender la mentalidad de los paganos, eso es todo. Se ha solucionado el asunto casi sin disparar un tiro. Y hay que tener en cuenta, estimado seor, que el comercio es la savia de Inglaterra. Luego orden Longstaff suspender el bloqueo de Cantn, lo cual contribuy a enfurecer an ms a los representantes del Ejrcito y la Marina, y repiti lo que le haba dicho Struan: Debemos ser magnnimos con los vencidos, seores, y proteger a los dbiles. El comercio de Inglaterra no puede realizarse chupando la sangre a los desvalidos. Las negociaciones concluirn dentro de pocos das, y Asia quedar estabilizada de una vez por todas. Pero las negociaciones an no haban concluido. Struan se dio cuenta de que no se obtendra avance alguno en Cantn. Lo decisivo era Pekn y los accesos de esta ciudad. El, por su parte, no deseaba la puesta en vigor del tratado, sino que le interesaba, sobre todo, seguir comerciando. Lo ms importante era aprovechar la temporada del t y de las sedas, as como del opio. Con el beneficio de aquella temporada, todos los traficantes se resarciran de sus prdidas anteriores. Eso les animara a extender sus actividades comerciales, y el nico lugar donde podan hacerlo con plena seguridad era Hong-Kong. As iran aumentando los almacenes y los muelles en el puerto. Tambin haba que ganar tiempo, hasta que los vientos del verano permitiesen lanzar el ataque contra el Norte. As, pues, Struan trat de calmar la impaciencia de Longstaff y mantuvo en el aire las negociaciones, mientras entraba en fuerte competencia con Brock por los mejores cargamentos de t y de sedas. Era necesario cargar y despachar dieciocho clpers. Dieciocho tripulaciones y capitanes con los que era necesario lidiar para que realizaran su cometido a la perfeccin. Brock consigui que el Gray Witch zarpase el primero, con sus bodegas rebosantes de mercancas. La ltima escotilla del Blue Cloud fue colocada medio da ms tarde, y la nave sali inmediatamente en persecucin de la de Brock. La carrera acababa de empezar. Gorth protest enrgicamente porque su buque parta con otro capitn, pero su padre se mantuvo inflexible. No puedes embarcar con la herida tan reciente, y adems te necesitamos aqu manifest Brock. Poco a poco, Gorth se haba hecho a la idea de convertirse en Tai-Pan, o, mejor an, en el Tai-Pan. Pas algunos das en el Nmesis, mientras el buque patrullaba por el puerto, y aprendi a dirigirlo, a

pelear con l, as como todas sus ventajas y desventajas. Se daba cuenta, lo mismo que su padre, de que el Nmesis significaba la muerte de los barcos de vela, lo que tal vez entraara la desaparicin de la Noble Casa. Brock y su hijo conocan el odio que Struan senta hacia los buques de vapor, y si bien comprendan que el paso de una a otra clase de navegacin entraaba un peligro, decidieron arriesgarse con vistas al futuro. En el prximo buque correo que regres a Inglaterra, despus de la llegada del Nmesis, Brock envi una carta a su hijo Morgan, que se hallaba en Londres. En ella le notiflcaba que cancelase la orden para construir dos clpers, que tenan pendientes, y en su lugar dispusiera lo necesario para la construccin de dos naves destinadas a la nueva lnea de buques de vapor de Brock e Hijos: la Oriente Queen Line.

Tai-Pan dijo May-May en la oscuridad de la alcoba, mientras descansaba cmodamente en el lecho . Puedo regresar a Macao durante unos pocos das? Ests cansada de hallarte en el Establecimiento? No, pero se me hace difcil estar aqu casi sin vestidos, y sin los juguetes de los nios. Slo seran unos pocos das. Ya te he dicho lo de la recompensa que dan por vosotros, y... May-May le interrumpi con un beso, y se apret an ms contra l en medio de la oscuridad. Qu bien hueles! coment ella ingenuamente. T hueles mucho mejor. Oye, conoc a esa chica, Mary Sinclair, y me result muy agradable. Tiene una gran valenta. Resulta extrao que enviaras una mujer. No tena tiempo para mandar a nadie ms. Habla el cantones y el mandarn magnficamente bien. Eso es un secreto. Recuerda que no debes decrselo a nadie. Desde luego, Tai-Pan. La oscuridad pareci condensarse alrededor de ellos, y ambos quedaron absortos en sus propios pensamientos. Siempre has dormido sin ropas? dijo ella, al fin. Siempre. No sientes fro? No. En las Tierras Altas de Escocia haca mucho ms fro que aqu. Cuando yo era nio, en casa ramos muy pobres. May-May sonri. Me hace gracia pensar en ti cuando eras pequeo. Sin embargo, ahora no eres pobre, y has realizado dos de las tres cosas, no es cierto? A qu te refieres? Lo primero era poner a salvo la plata, recuerdas? Lo segundo era que Hong-Kong quedase a buen recaudo. Dime ahora qu era lo tercero. V olvise ella de lado, coloc una de sus piernas sobre las de l, y se qued as, inmvil. Struan

sinti el contacto de la piel de la muchacha a travs de la seda, y manifest, con voz ronca: Hong-Kong no puede considerarse todava a salvo. Con el comercio de este ao podr estarlo, no es cierto? dijo ella, y comenz a acariciar a Struan suavemente. Slo con suerte replic l. Struan desabroch el camisn de ella, y su mano se desliz sobre su fina piel. May-May quitse el camisn, encendi la lmpara y apart las sbanas de seda. Struan la contempl, quedando maravillado ante lo traslcido de su carne, semejante a la porcelana fundida. Me llena de contento ver que me miras, y saber que te gusto dijo ella. A continuacin, ambos hicironse el amor despacio, sin prisas. Ms tarde, ella dijo: Cundo regresas a Hong-Kong? Dentro de diez das. Diez das pens Struan. Luego tendr lugar la eleccin de los hombres que enve Wu Kwok, en Aberdeen, y a la noche siguiente se celebrar el baile. Puedo ir contigo? S. Crees que la nueva casa estar terminada para entonces? Eso creo. All te encontrars segura. El brazo de Struan descansaba sobre las caderas de May-May. Dej l correr la punta de su lengua sobre una mejilla de la muchacha, y luego sobre su garganta. Creo que me gustar mucho vivir en Hong-Kong. All podr volver a recibir clases. Hace ya varios meses que no puedo charlar a fondo con Gordon Chen. Crees que debemos dar clases semanalmente, como antes? Necesito aprender ms vocabulario. A propsito, cmo est el muchacho? Perfectamente. Le vi justamente antes de marcharme. Despus de una breve pausa, ella dijo suavemente: No est bien que te pelees con el nmero uno de tus hijos. Lo s. Encender tres cirios para que desaparezca tu irritacin y le perdones. Cuando lo hayas hecho, me gustar conocerle. Le conocers a su debido tiempo. Puedo ir a Macao antes de ir a Hong-Kong? Por favor, permteme que lo haga. Tendr mucho cuidado y dejar aqu a los nios para que estn a salvo. Por qu ir a Macao te parece tan importante? Necesito algunas cosas de all; y, adems, hay un secreto, una pequea sorpresa. Me permites que vaya unos das? Puedes enviar, si quieres, a Mauss y a algunos de tus hombres para que me cuiden, si lo deseas. Es demasiado peligroso. No lo es en este momento manifest May-May, la cual saba que sus nombres se hallaban fuera de la lista. De todos modos, tomar toda clase de precauciones. Por qu tienes tanto inters en ir a Macao y qu secreto es se? Ya te he dicho que se trata de una sorpresa. Pronto lo sabrs.

Ya pensar en eso. Ahora durmete. May-May descans llena de contento sabiendo que al cabo de pocos das ira a Macao, y se dijo que existen muchas maneras en que una mujer puede manejar a un hombre, fuera ste bueno o malo, inteligente o estpido, fuerte o dbil. Mi vestido de baile ser el mejor, sin discusin alguna se dijo, llena de excitacin. Mi Tai-Pan se sentir orgulloso de m. Tanto, que llegar a tener deseos de casarse conmigo y de hacerme su Dama Suprema. Su ltimo pensamiento, antes de dormirse, fue para el hijo que estaba gestndose en sus entraas. Aquella criatura sera un varn, se prometi a s misma. Un hijo del que l pudiera sentirse orgulloso. Eran dos maravillosas sorpresas que sin duda llenaran de orgullo al Tai-Pan.

No puedo, Vargas dijo Struan, malhumorado. Ser mejor que trate este asunto con Robb. El entiende de nmeros bastante ms que yo. Se hallaban en el despacho de Struan, inclinados sobre un gran libro de contabilidad. Las ventanas de la oficina estaban abiertas al clido ambiente de Cantn, lleno de rumores, y las moscas proliferaban por todas partes. Era un templado da de primavera, y los olores comenzaban a intensificarse, despus de haber remitido durante el invierno. Jin-qua est impaciente por recibir de usted la orden final, seor, y... Lo s, pero hasta que l no enve su ltimo pedido de opio, no podemos hacer eso. Le ofrecemos el mejor precio por el t y le entregamos el mejor opio; luego, a qu viene esa demora? No lo s, seor replic Vargas, sin atreverse a preguntar por qu la Noble Casa estaba pagando el diez por ciento ms por el t de Jin-qua de lo que pagaban los dems traficantes, mientras que venda al mismo el mejor opio hind un diez por ciento por debajo del precio corriente del mercado. Struan verti ms t en su taza, sin que disminuyese su irritacin. Habra preferido no consentir que May-May se marchara a Macao. No obstante, la envi en compaa de Ah Sam y de Mauss y algunos hombres para que la vigilasen. Ya tena que haber regresado el da anterior, pero an no estaba de vuelta. Claro que eso no era nada extraordinario, pues el paso desde Macao hasta el Establecimiento de Cantn no poda realizarse siempre con toda facilidad. Tampoco era posible tener seguridad completa, aunque el viaje fuese por mar, habida cuenta de la irregularidad de los vientos, pens sarcsticamente Struan. De haber ella navegado en un condenado vapor, las cosas hubieran sido diferentes. Los vapores podan establecer sus horarios de antemano, olvidndose de los vientos y de las mareas. Adelante respondi Struan speramente, contestando a unos golpes que sonaron en la puerta. Disculpe, seor Struan dijo Horacio, asomndose despus de haber abierto la puerta. Su Excelencia desea verle, si usted no tiene inconveniente. Qu desea? inquiri Struan, de mal talante. Tal vez l mismo pueda decrselo, seor. Se encuentra en sus habitaciones. Cerr Struan el libro de contabilidad, y dirigindose a Vargas, manifest: Piensa asistir al baile? No gozara de paz en los prximos diez aos, si no llevase a mi mujer y a mi hija mayor a la fiesta. Las va a traer usted desde Macao?

No, seor. Irn directamente a Hong-Kong, en compaa de algunos amigos. Yo ir all ms tarde. Haga que me avisen en cuanto regrese Mauss dijo Struan, saliendo de la estancia seguido por Horacio. No s cmo agradecerle, seor Struan, lo del regalo que hizo a Mary. Qu regalo? El vestido de baile, seor. Ah, s! Y dime, qu sabes de tu hermana? No s dnde se encuentra. Sali para Macao al da siguiente a la venta de los terrenos. Tuve una carta de ella ayer, pero no s de dnde procede. Ella me enva saludos para usted. Horacio saba que con el vestido, Mary tena grandes posibilidades de ganar el premio. Slo estaba la posible competencia de Shevaum. Si sta se pusiera enferma... No necesita ser nada serio, slo una dolencia que la eliminase de la escena justamente el da del baile. De ese modo, Mary podra ganar las mil guineas. Con mil guineas podan hacerse cosas magnficas, como realizar un viaje a Inglaterra en plena temporada, o vivir algunos meses con todo lujo. Oh, Seor! rog en silencio Horacio. Ojal gane ella el premio. Estoy contento de que se haya marchado de Hong-Kong mientras yo estoy aqu. As se halla fuera del alcance de Glessing. Me pregunto si pensar de verdad pedirme su mano. Qu descaro! El y Culum... Ah, Culum, pobre muchacho! Horacio iba un par de pasos detrs de Struan cuando ascendan por la escalera, de modo que no tuvo necesidad de ocultar su desaliento. Sigui pensando en el pobre y valiente Culum, y record lo extrao que el muchacho se haba mostrado al siguiente da de la venta de los terrenos. El y Mary haban ido a buscarle y le hallaron a bordo del Resting Cloud. Culum les rog que se quedaran a cenar y cada vez que ellos hablaron del Tai-Pan, con el fin de inducir a Culum a que hiciera las paces con su padre, el joven haba cambiado de tema. Por fin, Culum dijo: Olvidemos de una vez a mi padre, queris? Yo ya lo he hecho. No debieras decir eso, Culum manifest Mary. Tu padre es una magnfica persona. Ahora somos enemigos, Mary, lo queramos o no. Creo que l no cambiar, y si mi padre no cambia, yo tampoco lo har. Compadeci Horacio a Culum, pues tambin l saba lo que era odiar a un padre. Tai-Pan dijo el joven, cuando hubieron llegado al piso superior. Mary y yo sentimos de corazn lo que ocurri acerca de la colina y lamentamos an ms la situacin que se ha creado entre usted y Culum. Este se ha hecho muy amigo nuestro y... Gracias por tus manifestaciones, Horacio; pero preferira que no mencionases ms ese asunto. Horacio y Struan avanzaron por un pasillo y se dirigieron hacia la antecmara donde Longstaff habamontado su despacho. Era una estancia amplia y lujosa. Del artstico techo penda una gran araa de candelabros que haca brillar la reluciente mesa de conferencias situado debajo. Longstaff estaba sentado a la cabecera de la mesa, y a su lado se hallaban el almirante y el general lord Rutledge-Cornhill. Buenos das, caballeros. Me alegro de que haya venido, Dirk replic Longstaff. Sintese, querido amigo. He pensado que su consejo poda sernos de gran valor.

Qu sucede, Excelencia? Ver usted, yo he pedido al seor Brock que venga tambin. Podemos esperar un momento hasta que llegue. Entretanto, le parece bien un poco de jerez? Desde luego, gracias. En ese momento se abri la puerta y entr Brock, quien mostr un gesto de recelo al ver a Struan y a los dos altos militares sentados junto a Longstaff. Deseaba verme, Excelencia? S., Por favor, sintese. Hola, Dirk. Qu tal, seores? dijo Brock, sabiendo que su saludo suscitara la ira del general. As fue, y le divirtieron los fros movimientos de cabeza que recibi como respuesta. He pedido a los dos que viniesen comenz diciendo Longstaff porque, aparte de que son los principales traficantes, su consejo puede resultarnos muy til. Segn parece, un grupo de anarquistas se ha establecido en Hong-Kong. Qu dice? exclam el general. Es posible? manifest Brock, no menos sorprendido. En efecto. Se trata de una pandilla de aborrecibles anarquistas. Puede concebirse algo ms inslito? Parece ser que hasta los mismos paganos se han contagiado de esos entes infernales. Por consiguiente, si no tomamos las debidas precauciones, Hong-Kong puede convertirse en un verdadero foco infeccioso. Sera una verdadera lstima, verdad? Se trata de algn grupo especial de anarquistas? pregunt Struan, dndose cuenta de que el anarquismo significaba desorden, y que ste iba en perjuicio del comercio. Son..., cmo se llaman, Horacio, los Tang, los Tung? Los Tong, seor. Eso es; los Tong, que ya estn actuando bajo nuestras mismas narices. Una verdadera pena. De qu modo actan? inquiri Struan, lleno de impaciencia. Tal vez sea mejor que lo cuente todo desde el principio, seor dijo el almirante. Me parece muy acertado. Durante la entrevista que sostuve hoy con el virrey Ching-so, le not bastante intranquilo. Dijo que las autoridades chinas acababan de saber que los anarquistas, que pertenecen a una sociedad secreta, haban establecido su cuartel general en ese foco de corrupcin que es el barrio de Tai Ping Shan. Los anarquistas tienen diversos nombres. Y..., bien, ser mejor que lo expliques t, Horacio. Ching-so afirm que se trata de un grupo de fanticos revolucionarios, que tratan de destronar al emperador manifest el joven. El virrey dio a Su Excelencia una larga serie de nombres con los que acta la sociedad, como los de Partido Rojo, Hermandad Escarlata, Sociedad Celeste y Terrena, y muchos ms, algunos de los cuales resultan imposibles de traducir. Hay gentes que slo les llaman los Hung Mun o Hung Tong. Tong quiere decir sociedad secreta. De todos modos, se trata de anarquistas de la peor especie, entre los que se cuentan piratas, ladrones y revolucionarios. Durante los varios siglos que llevan operando, las autoridades han tratado de acabar con ellos, pero no han tenido xito. Se dice que hay un milln de adeptos slo en el sur de China. Estn organizados en clulas, y sus ceremonias de iniciacin son de estilo brbaro. Fomentan la rebelin con cualquier pretexto, y se nutren del miedo de sus hermanos de raza, exigindoles dinero por protegerles. Todo el mundo, sean

mercaderes, prostitutas, agricultores, hacendados, o incluso cules, est obligado a pagarles un tributo. Si ste no se hace efectivo, el individuo rebelde aparece muerto o mutilado. All donde cunde el descontento, los Tong se dedican a fomentarlo an ms, hasta lograr una rebelin. Son fanticos que violan, raptan, y se extienden como una epidemia. Habas odo hablar de las sociedades secretas chinas, antes de que Ching-so las mencionase? pregunt Struan a Horacio. No, seor. Los anarquistas son unos demonios intervino Brock. Esa es la clase de hechiceras que ms les gusta a los chinos. Longstaff extendi sobre la mesa un pequeo gallardete triangular, de color rojo, en el que se apreciaban unos caracteres chinos. El virrey manifest que el tringulo es el smbolo de esa secta afirm. Los dos smbolos que ven ustedes en la bandera quieren decir Hong-Kong. Lo nico cierto, por consiguiente, es que tenemos un buen problema entre ambos. Ching-so quiere enviar abanderados y mandarines al Tai Ping Shan, y dominar por la fuerza de la espada a los que all viven. Accedi usted a ello? Claro que no. No deseo ingerencias de ese tipo en nuestra isla, por Jove. Le contest que no nos gusta tener anarquistas bajo nuestra bandera, y que actuaremos con ellos a nuestro modo, rpidamente. Ahora bien, qu creen ustedes que debe hacerse? Expulsemos a todos los orientales que hay en Hong-Kong, y concluido el asunto dijo el almirante. Eso es imposible en estos momentos manifest Struan, y en nada nos beneficiara. Desde luego corrobor Brock. Necesitamos obreros y criados. Precisamos trabajadores chinos. Hay una solucin muy sencilla intervino el general, aspirando una pizca de rap. Lanzaremos una orden notificando que todo aquel que pertenezca a esa... sociedad Tong ser ahorcado. Yo me encargar de hacer cumplir el decreto. No puede colgarse a una persona slo porque desee arrojar de su pas a una dinasta extranjera. Eso va en contra de las leyes inglesas asegur Struan. Sea extranjera o no esa dinasta dijo el almirante, el fomentar una insurreccin contra el emperador de un Estado amigo va contra las leyes internacionales, y tambin, desde luego, contra las inglesas. Observe el caso de esos truhanes de cartistas, por todos los cielos. Lo cierto es que no podemos colgarles por cartistas, sino nicamente cuando se les sorprende fomentando insurrecciones o quebrantando de otro modo la ley. Y as es como debe ser replic Struan, mirando airadamente al general Las leyes inglesas permiten la libertad de expresin, y la libre asociacin poltica. Pero no cuando esas asociaciones estn destinadas a difundir la subversin! replic el general . Aprueba usted la rebelin contra la autoridad legal? Yo no he dicho tal cosa, y me parece una pregunta tan ridicula que no me dignar siquiera contestarla! Seores, seores, calma intervino Longstaff, procurando serenar los nimos. Cierto es que no podemos ahorcar a la gente sin motivos muy especiales, pero tampoco es menos cierto que no se debe

consentir que en Hong-Kong proliferen los anarquistas, ni tampoco esa chusma llamada sindicalistas. Debe de ser alguna de las argucias de Ching-so para distraernos dijo Struan, mirando a Brock, que se hallaba sentado frente a l. Has odo hablar de los Tong, Tyler? No, pero considero que si se dedican a explotar a los chinos, no tardarn en explotarnos a nosotros, caso de que se instalen en Hong-Kong. El general sacudise con ademn pedante una inexistente mota de su impecable guerrera escarlata, y dijo: Es evidente que el asunto entra en la esfera de lo militar, seores. Entonces, por qu no lanzar una proclama declarndolos fuera de la ley, Excelencia? Nosotros haremos lo dems, como, por ejemplo, aplicar las reglas que aprendimos en la India. Ofreceremos recompensas a los confidentes. Tambin los nativos estn dispuestos a vender a sus gentes por el precio de una guinea. Daremos un escarmiento con la primera docena que pillemos, y vern cmo se terminan todos los problemas. En este pas no es conveniente aplicar los mismos mtodos que en la India asegur Struan. Usted no tiene experiencia en materia de gobierno, estimado seor, de modo que difcilmente puede expresar una opinin acertada al respecto. Los nativos son iguales en todas partes, y nada ms dijo el general, mirando fieramente a Struan . Insisto en que esto es asunto de militares. En Hong-Kong habr pronto un acantonamiento militar. D usted una orden, Excelencia, y nos encargaremos de hacer cumplir la ley, en cuanto la plaza est bajo la jurisdiccin del ejrcito. El almirante dio un bufido sarcstico, y manifest a su vez: He dicho un centenar de veces que Hong-Kong debe quedar bajo la jurisdiccin del servicio ms importante. Si nosotros no protegemos las rutas marinas, Hong-Kong habr muerto antes de nacer. Por consiguiente, la posicin de la Marina es preponderante desde cualquier ngulo que se la considere. Hong-Kong debe quedar bajo nuestro mando. El Ejrcito es el que decide las guerras, almirante replic el general. Es en tierra donde se terminan las contiendas. Cierto que la Marina acab con la flota de Bonaparte, pero nosotros fuimos los que tuvimos que finiquitar el conflicto de una vez por todas, como ocurri en Waterloo. Sin una batalla de Trafalgar no habra existido un Waterloo. Eso es muy discutible, mi estimado almirante. Considere Asia, por ejemplo. Pronto tendremos a los franceses, a los espaoles, a los rusos y a los holandeses disputndonos nuestra legtima supremaca en el continente. S; pueden ustedes dominar los caminos del mar, y, a Dios gracias, as es; pero de no convertirse Honk-Kong en una base militar inexpugnable, Inglaterra no podr seguir protegiendo su flota, ni atacar al enemigo. La principal funcin de Hong-Kong, milord, es la de emporio comercial para el Asia dijo Struan. S, ya s de la importancia del comercio, buen hombre replic speramente el general. Pero hablamos ahora de estrategia, lo cual no le concierne en absoluto. De no ser por el comercio intervino Brock, con el rostro congestionado, no habra razn para que existieran las flotas y los ejrcitos. Bobadas, amigo. Supongo que sabr... Estrategia o no interrumpi Struan, alzando la voz, lo cierto es que Hong-Kong es una colonia,

y que, como tal, queda bajo el mando del ministro de Colonias. Su Excelencia ha actuado correctamente en este asunto, y estoy seguro de que considera que, tanto la Marina Real como el Ejrcito, deben ocupar un lugar preponderante en el futuro de Hong-Kong. Como base naval, acantonamiento militar y emporio comercial agreg, tocando subrepticiamente con el zapato en la pierna de Brock, por debajo de la mesa, y como puerto franco, la colonia tiene su futuro asegurado. Brock gui un ojo a Struan, con disimulo, y corrobor rpidamente: Desde luego. Un puerto libre proporcionar grandes ingresos a la Corona. Facilitar la construccin de los mejores almacenes e instalaciones del mundo. S, un puerto franco ser ventajoso para todos, y singularmente para la reina, Dios la bendiga. Bien dicho, seores afirm Longstaff. Nadie duda lo indispensable que resultan tanto el Ejrcito como la Marina. En cuanto al comercio, esa actividad es la savia vital de Inglaterra, y el libre comercio es la solucin ideal para nosotros. Todos estamos interesados en la prosperidad de HongKong. Su Excelencia desea abrir el continente asitico a todas las naciones civilizadas, sin distincin de ninguna clase dijo Struan, eligiendo cuidadosamente las palabras. Qu mejor, entonces, que un puerto franco, guardado por las selectas tropas de la reina? No apruebo que se consienta el enriquecimiento de los extranjeros a nuestras expensas contest speramente el almirante, y Struan sonri para sus adentros al ver que haba mordido el anzuelo. Nosotros hacemos las guerras y tenemos que ganarlas a duro precio, porque la paz siempre queda comprometida en las conferencias civiles. Al demonio con los extranjeros! Un sentimiento muy patritico el suyo, almirante afirm Longstaff, no menos secamente. Pero no puede considerarse demasiado prctico. Y en cuanto a lo de las conferencias civiles, es una suerte que las decisiones corran casi siempre por cuenta de los diplomticos. La guerra, despus de todo, slo es el ltimo recurso de la diplomacia; a lo que hay que recurrir cuando todo ha fallado. Y la diplomacia ha fallado en este caso dijo el general. Por consiguiente, cuanto antes desembarquemos nuestras fuerzas en China, e implantemos la ley y el orden britnicos, tanto mejor ser. No, mi querido general, la diplomacia no ha fracasado. Las negociaciones prosiguen con toda cautela. Ah, y a propsito, China tiene trescientos millones de habitantes. Una sola bayoneta inglesa, seor, vale por mil espadas nativas. Condenacin, hemos dominado la India con un puado de hombres. No vamos a poder hacer lo mismo aqu? Observen los beneficios que nuestro gobierno en la India ha proporcionado a aquellos salvajes. Ensear a todos la fuerza de nuestra bandera, eso es lo que hay que hacer. Y cuanto antes, mejor. China es una sola nacin, milord dijo Struan. Y no las mltiples naciones que hay en la India. No pueden aplicarse aqu las mismas reglas que all. Sin rutas martimas despejadas, el Ejrcito no durara una semana en la India manifest el almirante. Eso es absurdo. Nosotros podemos... Caballeros, caballeros intervino de nuevo Longstaff, estamos hablando acerca de los anarquistas. Cul es su consejo al respecto, almirante? Expulsar a todos los orientales de la isla. Si hacen falta brazos, debern elegirse mil o dos mil trabajadores, pero sometidos a control y excluyendo a todos los dems nativos de la colonia. Y usted, milord?

Ya he dado mi opinin terminante, seor. Ah, s, es cierto. Seor Brock? Como usted, Excelencia, creo que Hong-Kong debe ser puerto libre, y que necesitamos a los chinos, incluso para combatir a los Tong. Estoy de acuerdo con el general en colgar a aquellos anarquistas que inciten a la rebelin, y con el almirante, en evitar las sediciones en la colonia. Pero tambin coincido contigo, Dirk, en que no se puede colgar a esas gentes mientras acten pacficamente. Mas en cuanto sorprendamos a uno de esos revoltosos, debemos azotarlo y marcarlo con el hierro infamante. Qu opina usted, Dirk? Lo mismo que Brock, pero sin azotar ni marcar a nadie. Esas eran soluciones adecuadas para la Edad Media. Por lo que he podido ver de estos paganos manifest el general, con evidente disgusto, tengo la impresin de que an se hallan en la Edad Media. Sin la menor duda, debemos castigarlos, si pertenecen a un grupo que est fuera de la ley. Si no han actuado subversivamente, una buena tanda de azotes ser suficiente. Digamos cincuenta latigazos. Marcarles en ambas mejillas es un castigo que admiten las leyes inglesas, tratndose de ciertos delitos. Marqumosles tambin. Pero insisto en que los doce primeros que caigan en nuestro poder debern ser ahorcados para escarmiento. Esa ser una saludable advertencia para los dems. Djelos marcados para el resto de sus vidas dijo Struan, manifiestamente disgustado, y tendr en ellos los peores enemigos hasta el da de su muerte. Nunca podrn convertirse en buenos ciudadanos. Los buenos ciudadanos no se afilian a las sectas anarquistas, mi buen seor replic el general. Claro que slo un caballero podra apreciar el valor de este consejo. Struan sinti que se le enrojeca el rostro, y con voz helada dijo: La prxima vez que haga usted una observacin como sa, general, le dar unos segundos para que se defienda, y despus se encontrar con una bala entre los ojos. Rein un tenso silencio, y al cabo de unos momentos, Longstaff golpe con la palma de la mano sobre la mesa y declar, sin disimular su inquietud: Les prohibo que encaucen la discusin por ese camino. Se lo prohibo. Luego extrajo su pauelo de encajes y se sec el sudor que le cubra el rostro. Longstaff sinti la boca seca, con un fuerte sabor amargo. Estoy de acuerdo, Excelencia dijo el general. Pero adems sugiero que ste es un problema que concierne slo a las autoridades, es decir, a usted y a m. No es asunto que atae a... a los traficantes. Est usted tan lleno de viento, milord general dijo Brock, sonriendo, que si eructase aqu, en Cantn, hara volar la Torre de Londres. Seor Brock! exclam Longstaff, escandalizado. Si no... Le agradecera, mi buen seor interrumpi, desdeosamente, el general, guarde para usted observaciones como las que acaba de hacer. Yo no soy su buen seor. Soy un comerciante de China, y cuanto antes se d cuenta de ello, mejor ser. Ya ha pasado el tiempo en que haba que limpiar los zapatos a un fatuo, slo porque ostentara un ttulo que le fue otorgado por ceder su mujer al rey, o por cualquier otra bajeza semejante. Por todos los infiernos, exijo una satisfaccin! Hoy irn a verle mis padrinos!

No se har tal cosa, milord! exclam Longstaff, golpeando con el puo en la mesa. Si vuelve a surgir alguna querella entre ustedes, los har permanecer en su domicilio bajo guardia, y los acusar ante el Consejo Privado. Soy el enviado plenipotenciario de Su Majestad, en Asia, y represento a la ley. Esto es inaudito. Les exijo que se pidan disculpas mutuamente. Ahora mismo! El almirante procur ocultar la maligna satisfaccin que le produca el incidente, mientras Horacio contemplaba a los dems con, gesto de asombro. Brock se dio cuenta de que Longstaff tena poder suficiente para perjudicarle, y por otro lado no quera enfrentarse en duelo con el general. Por fin, dijo: Est bien. Mi general, le pido perdn por haberle llamado gaita hinchada de aire. Yo me disculpo slo porque debo cumplir con mi deber replic el fiero militar. Considero que por el momento ser mejor poner fin a esta reunin agreg Longstaff, buscando con afn una salida. Les agradezco sus consejos, seores. Postergaremos la decisin final, a fin de que todos podamos pensar con ms calma. El general calse el casco, salud y se encamin hacia la puerta, en medio de un tintineo de espuelas. Ah, milord, a propsito manifest Struan, como al descuido. He odo que la Armada ha desafiado al Ejrcito a un torneo pugilstico. El militar se detuvo, con la mano en el picaporte, recordando, irritado, las observaciones que el almirante haba hecho acerca de sus soldados. S, pero me temo que sera una lucha desigual replic el general. Por qu? inquiri el marino, con el recelo pintado en el rostro. Porque nosotros ganaremos, almirante, sin esforzarnos demasiado. Puede estar seguro de ello. Nadie en la Marina piensa de ese modo. Podramos comprobar quin tiene razn. Les parece bien que el combate tenga lugar el da del baile? sugiri Struan. Estableceramos una bolsa, para quien ganase, de unas cincuenta guineas, por ejemplo. Muy generoso de su parte, seor Struan declar el almirante, pero no creo que para entonces el Ejrcito estuviera preparado. De acuerdo! exclam el general, rojo de ira. Ser el da del baile. Y apuesto cien guineas por mis hombres! Acepto dijeron el almirante y Brock, simultneamente. Un centenar contra ustedes dos confirm el militar, y, dando media vuelta, sali de la estancia. Longstaff sirvise un vaso de jerez y dijo: Otro vasito, almirante? No, gracias, seor. Debo ya regresar a mi buque contest el marino, quien, despus de recoger su espada, salud a los presentes y se march. Un poco de jerez, seores? T tambin, Horacio? Gracias, Excelencia contest ste, contento de poder decir algo. Esto tiene un magnfico sabor dijo Brock, despus de vaciar su vaso, y tendindolo para que se lo llenaran de nuevo. Tiene usted un excelente paladar, Excelencia. No es verdad, Dirk? Estoy de acuerdo contigo contest ste. Gracias, seor Brock; pero debo llamarle la atencin sobre su comportamiento. Ha sido imperdonable por su parte. El general...

S, seor, lo admito replic Brock, aceptando el papel de penitente. Tena usted razn. Reconozco que me equivoqu, y me alegro de que estuviera usted aqu para allanar las cosas. Cundo cree que podr hacer la designacin oficial de Hong-Kong como puerto franco? Bueno, no hay prisa. Primero tenemos que solucionar lo de esos condenados anarquistas. Por qu no tratar de arreglar los dos asuntos a la vez, Excelencia? dijo Struan. Podra usted hacerlo en cuanto llegase a Hong-Kong. Tambin considero adecuado no extremar los rigores con los primeros subditos de la colonia. Creo que bastar con expulsar de Hong-Kong a los Tong, sin necesidad de azotarlos o de marcarles con fuego, eh, Tyler? Conforme, si a ti te parece bien, y Su Excelencia tambin piensa igual contest Brock, sintindose repentinamente satisfecho. Lo cierto era que las cosas marchaban bastante bien: el comercio era muy activo otra vez; el Gray Witch estaba en alta mar, bastante adelantado respecto al barco de Struan; entre ste y su hijo reinaba la hostilidad, y ahora Hong-Kong iba a ser puerto libre. S, Dirk, muchacho pens Brock. De nada te valdrn todas tus argucias. Dentro de dos aos nuestros vapores te mandarn a la bancarrota. Estoy de acuerdo repiti Brock, pero no se olviden de que pronto tendremos que azotar o marcar a esos paganos. Espero que no sea as dijo Longstaff. Eso es algo que me repugna. No obstante, hay que actuar conforme a la ley y castigar a los que la infringen. Horacio, haz una lista con los nombres de los Tong que nos suministr Ching-so, y que se distribuya junto con la proclama. Debe decir algo as: Los antedichos Tong quedan al margen de la ley. El castigo que recibir todo el que sea reconocido como Tong, ser la deportacin inmediata y la entrega a las autoridades chinas. La pena por fomentar la rebelin contra Su Britnica Majestad, y contra Su Alteza, el emperador de China, ser la horca.

CAPITULO XVI
El poblado de Aberdeen descansaba en silencio bajo la luz de la luna llena. Sus calles se hallaban desiertas, y las puertas de las casuchas estaban hermticamente cerradas. Sobre las cercanas aguas, llenas de cieno, se hallaban amarrados centenares de sampnes, en los cuales tampoco se apreciaba seal alguna de actividad. Struan encontrbase en el lugar establecido de antemano, donde el camino se bifurcaba en las afueras del pueblo, y junto a un pozo. La boca de ste se hallaba formada por rocas, y Struan coloc tres faroles sobre ellas. Estaba solo y mir su reloj de bolsillo, comprobando que faltaba muy poco para la hora de la cita. Se pregunt si los hombres de Wu Kwok llegaran desde el pueblo, desde los sampnes, de las desoladas colinas, o del mar. Escrut Struan la superficie de las aguas. Nada se apreciaba en ellas, ms que la cresta de las olas y la silueta algo lejana del China Cloud, cuyos hombres se encontraban en cubierta, en los puestos de combate. El buque estaba demasiado lejos para que desde l se pudiera divisar claramente a Struan, pero ste dej dicho que si vean apagarse repentinamente la luz de los faroles, todos los marineros deberan dirigirse a tierra rpidamente, armados con mosquetes y sables de abordaje. De la playa llegaban las conversaciones veladas del puado de hombres que le haban llevado hasta tierra. Estaban esperndole entre dos lanchas, dispuestos para intervenir si vean extinguirse las luces del pozo. Struan escuch con atencin, pero no alcanz a or lo que decan. Es ms seguro estar completamente solo se dijo. No quiero que nadie meta las narices en este asunto. Pero venir a tierra sin guardia alguna habra sido una necedad. No debo tentar de ese modo a mi suerte. Sus msculos se contrajeron cuando un perro ladr en las silenciosas callejas del pueblo. De nuevo escuch atentamente, y esforz la vista para ver si distingua algo, pero no vio nada anormal. Recostse contra las piedras del pozo y distendi los msculos, contento de estar de regreso en la isla y de que May-May y los nios estuvieran a salvo en la casa que haba mandado hacer para ellos en el Valle Feliz. Robb y Culum haban llevado a cabo acertadamente lo que les encomendara, mientras l estuvo afuera. La casa que orden construir, de pequeas dimensiones, se hallaba rodeada por fuertes muros y haba quedado terminada haca poco. Doscientos cincuenta hombres trabajaron en ella da y noche para poderla concluir en el plazo que l haba sealado. Faltaban an numerosos detalles, as como las plantas del jardn, pero el edificio estaba ya en condiciones de ser habitado, y amueblado en gran parte. La casa era de ladrillos, y tena chimenea de piedra y techo de madera. Las habitaciones estaban casi todas empapeladas; slo unas rocas aparecan pintadas. Todas las ventanas tenan sus correspondientes cristales. La mansin daba al mar, y dispona de un gran saln con alcobas adyacentes y un buen comedor. Hacia el Oeste se hallaban las habitaciones de May-May y de los nios, aisladas del resto de la casa, y ms all estaban los alojamientos de los criados. Struan haba llevado a la casa, dos das antes, a May-May y a los nios, junto con Ah Sam, el ama de compaa, y los instal all. Un buen cocinero llamado Lim Din, una criada y un marmitn, completaban el personal que l haba llevado desde Cantn. Aunque ningn europeo haba visto a May-May, casi todos ellos tenan la seguridad de que el Tai-Pan haba trasladado a su amante a la primera residencia que se instalaba con carcter permanente en la isla

de Hong-Kong. Los traficantes comentaban el hecho jocosamente, demostrando su humor o su envidia, pero nada dijeron a sus esposas. A su debido tiempo, ellos pensaban instalar tambin a sus amantes, y cuanto menos se hablase del asunto, mejor andaran las cosas. Mostrse Struan muy complacido con su nueva casa y con el progreso que evidenciaba la construccin de los almacenes y de la sede de la Compaa. Tambin le satisfaca el resultado de la frialdad que en pblico demostraban entre s l y Culum. Este le dijo en privado que Brock ya haba hecho las primeras tentativas para atraerle, y que Wilf Tillman le invit a su lujosa barcaza, donde le atendi como un perfecto anfitrin. Culum cont a su padre que haban hablado del futuro del comercio, el cual, en Asia, dependa de la cooperacin estrecha entre los miembros de la raza anglosajona, segn se dijo. Shevaun estuvo en la cena, e hizo gala de su gran hermosura y su notable vivacidad. Shevaun puede ser una buena esposa para Culum pens Struan, desapasionadamente, o incluso para ti. Sera una magnfica anfitriona, que aadira inters a las cenas que dieras en Londres a los miembros del Parlamento y a los ministros del Gobierno. Tambin deberas comprarte un ttulo nobiliario. Podrs pagarlo fcilmente con lo que te rinda el Blue Cloud en su viaje a Inglaterra, aunque slo llegue en segundo o tercer lugar. Y si toda la temporada comercial concluye de acuerdo con lo calculado, te puedes permitir el lujo de adquirir un ttulo de conde. Un pez salt fuera del agua; pareci quedar suspendido en el aire unos instantes, y luego cay chapoteando. Struan prest atencin un momento, y, como no advirtiera nada extrao, sigui embebido en sus pensamientos. Shevaun es joven an; aportar una buena dote e interesantes relaciones en el orden poltico. Pero, qu pasar con Cooper? Est perdidamente enamorado de ella, mas no sabemos si la muchacha le corresponder de igual modo. Y May-May? Puede ser una esposa china un obstculo en tu carrera? Sin duda alguna. Eso sera un factor decisivo en contra tuya. Debes olvidar el asunto. Sin una esposa inglesa, tu vida social no se desenvolver normalmente. La diplomacia se ejerce principalmente en los salones privados de las lujosas mansiones. Tal vez debes pensar en la hija de un conde, o de un ministro del Gobierno? Puede ser. En todo caso, espera hasta que llegues de nuevo a Inglaterra. An queda bastante tiempo. Struan experiment una extraa sensacin, y se pregunt si realmente dispona de mucho tiempo. Un perro ladr entre los sampnes, y los otros le contestaron fieramente y cayeron sobre l. Hubo una serie de aullidos, y poco despus los ruidos volvieron a extinguirse. Observ Struan detenidamente las embarcaciones chinas, de espaldas a los faroles, y advirti una sombra que se mova. Luego vio varias ms, y, un momento despus, unos cuantos chinos abandonaban el poblado flotante y se agrupaban en la playa. Entre los hombres vio a Scragger. Struan empu su pistola y esper serenamente, tratando de ver si entre los hombres figuraba Wu Kwok. Los integrantes del grupo ascendieron por el sendero, sin hacer ruido alguno, yendo Scragger en el centro. Se detuvieron cerca del pozo, y Struan pudo advertir que eran todos gente joven, de poco ms de veinte aos, vestidos con tnicas y pantalones negros, y calzados con sandalias, en tanto que se tocaban con los grandes sombreros caractersticos de los cules. Aqu estamos, Tai-Pan dijo Scragger con voz velada, dispuesto para iniciar una retirada al

menor sntoma de anormalidad que observase. Dnde est Wu Kwok? Le pide disculpas, pero no ha podido venir. Aqu tiene el centenar que usted pidi. Elija los que le parezca, y terminemos de una vez. Dgales que se separen en grupos de diez y que se desnuden. Que se desnuden? S, por todos los cielos! Scragger mir atnito a Struan unos instantes, luego se encogi de hombros y volvi junto a sus hombres, a los que habl con un susurro cantarn. Los chinos hicieron algunos comentarios, luego formaron grupos de diez y se quitaron las ropas. Struan hizo una seal a los diez primeros, que se aproximaron a la luz. De algunos grupos eligi uno, de otros, dos o tres, y de otros, ninguno. Seleccion con todo cuidado, pues se daba cuenta de que estaba reuniendo un grupo selecto que podra constituir la vanguardia para penetrar en el corazn de China. Siempre que pudiera inculcarles sus enseanzas, claro est. A los que no resistieron su mirada los rechaz inmediatamente, as como a aquellos que tenan la coleta sucia o mal trenzada, y a los de cuerpo dbil. En cambio, los que presentaban ligeras seales de viruela en el rostro tuvieron preferencia, pues Struan saba que el hombre que haba padecido esa enfermedad, salvndose de ella, quedaba inmunizado contra la enfermedad, que asolaba las tripulaciones de los buques. Tambin favoreci a los que presentaban en el cuerpo antiguas heridas bien cicatrizadas, y a los que exhiban su desnudez sin darle mayor importancia. Eligi a unos pocos por la expresin fiera de sus ojos, y a otros, por simple intuicin. Observaba Scragger la eleccin con creciente impaciencia, mientras acariciaba incesantemente la empuadura de su cuchillo. Estos son los hombres que me llevo dijo Struan, cuando hubo concluido. Puede decirles que se vistan. Scragger dio secamente una orden, y los muchachos se vistieron. A continuacin, Struan extrajo unas cuantas hojas de papel y tendi una a Scragger, al tiempo que le deca: Lales esto, por favor. De qu se trata? Es un contrato. En l se estipula la paga y las condiciones por un perodo de cinco aos de servicio. Cada uno deber firmar una hoja. No s leer. Y, adems, para qu valen esos papeles? Wu Fang Choi les dijo que son de usted durante cinco aos. Struan dio a Scragger otra hoja, sta escrita con caracteres chinos, y aadi: Entregue esto a alguno que pueda leerlo a sus compaeros. Luego tendrn que firmarlo todos, y el trato quedar terminado. Si no lo firman, no los aceptar. Vaya, conque haciendo las cosas como es debido, eh? manifest Scragger, quien despus de coger la hoja, llam a un chino de corta estatura y picado de viruelas, que figuraba entre los seleccionados. El hombre cogi el papel y lo examin unos instantes. Mientras tanto, Scragger hizo una sea a los chinos que no haban sido elegidos, y stos desaparecieron entre los sampnes. El individuo comenz a leer en voz alta.

Cmo se llama? pregunt Struan. Fong. Y qu ms? Fong y lo que usted quiera. Quin conoce el nombre de todos estos macacos? Los chinos escuchaban con toda atencin lo que les lea su compaero. En un momento determinado de la lectura, surgi del grupo una risa nerviosa. Cul es la gracia? pregunt Scragger en cantones. Fong tard bastante tiempo en explicarlo, y entonces Scragger se dirigi a Struan y le dijo: Cmo se entiende esto? Les exige usted que no forniquen ni se casen en cinco aos. Eso no est bien. De qu se cree que estn hechos? Es una clusula normal, Scragger. Todos los contratos similares tienen una como sa. No es as en los contratos de los marineros, por todos los infiernos. Estos hombres van a ser capitanes y oficiales, de modo que tendrn que estar provistos de contratos para legalizar su situacin. De todos modos, me parece una barbaridad. Les obliga usted a no estar con una mujer durante cinco aos? Es slo una formalidad. Pero lo que no pueden hacer, desde luego, es casarse. Scragger se volvi hacia los chinos y les dirigi unas pocas palabras. De nuevo se oyeron algunas risas. Les he dicho que tienen que obedecerle a usted a ciegas en todo lo que les mande. Menos en lo de no fornicar manifest Scragger, mientras se secaba el sudor del rostro. Wu Fang Choi les dijo que sern de usted por un plazo de cinco aos, de modo que no hay por qu preocuparse. Qu es lo que le tiene tan nervioso, Scragger? pregunt Struan. Nada, nada, se lo aseguro. Fong sigui leyendo. Uno de los que escuchaban interrumpi la lectura y pidi que le repitieran una clusula. Era la relativa a la paga. Los futuros capitanes recibiran cincuenta libras el primer ao, setenta el segundo, y el tercero, un centenar, cuando tuvieran la credencial de primeros pilotos, y ciento cincuenta al llegar a capitanes. Cobraran, adems, un dieciseisavo de los beneficios obtenidos en el buque que capitaneasen. Se agregara una bonificacin de veinte libras para los que se aprendieran el ingls en tres meses. Ciento cincuenta libras es ms de lo que stos pueden ganar en diez aos. Quiere usted tambin un empleo, Scragger? Gracias, estoy a gusto con el que tengo replic el pirata, y aadi, con gesto preocupado Wu Gang Choi nunca les pagar tanto sueldo. Estos hombres tendrn que ganarse bien la paga, puede estar seguro de eso. De lo contrario se quedarn en tierra. Est bien, pageles lo que quiera, pero me parece un despilfarro de dinero. Cuando Fong hubo concluido de leer el documento, Struan hizo firmar a cada uno de los hombres, con caracteres chinos. Todos ellos saban escribir, pero no obstante les hizo embadurnar la palma de la mano con tinta, y marc la impresin en el dorso de cada uno de los contratos. Qu hace usted? pregunt Scragger.

Todas las impresiones de las manos son distintas replic Struan. Ahora he identificado a cada uno de ellos aun sin conocer su nombre. Quiere usted que le acompaen stos a los botes? pregunt Scragger. Desde luego dijo Struan, y entreg a Fong un farol, mientras sealaba hacia la playa. Los dems hombres le siguieron en silencio. La eleccin y la contrata ha sido curiosa, Tai-Pan. Es usted un individuo sagaz asegur Scragger . Me he enterado de que le hizo una buena jugada a Brock, en relacin con las barras de plata. En lugar de contestar, Struan mir fijamente a Sragger, y al fin dijo: En el ataque contra el buque de Brock haba varios europeos. Era usted uno de ellos? Si Wu Fang Choi me hubiera ordenado eso, no se hubiera producido un fracaso. Al jefe no le gustan los fracasos. Debieron de ser algunos cerdos de estos contornos. Una verdadera pena. Scragger escrut la oscuridad. Cuando advirti que estaban solos, susurr en voz baja: Wu Kwok es de Quemoy, costa arriba. Conoce usted la isla, Tai-Pan? Struan contest afirmativamente, y el pirata agreg, con malvolo fulgor en la mirada: El veinticuatro de junio, por la noche, habr all una fiesta. Wu Kwok estar entre los presentes, con toda seguridad. Si una o dos fragatas atacaran la zona, l caera como una rata asquerosa en el cepo. No me diga! manifest Struan, sonriendo sarcsticamente. Es verdad, se lo juro. Puedo jurrselo por Dios. Ese condenado hizo que yo le jurara a usted una mentira, y eso no puedo perdonrselo. La palabra de Scragger vale tanto como la que ms! No lo dudo. Sin embargo, cree que puedo confiar en un individuo que no vacila en entregar a su jefe? El no es mi jefe, sino Wu Fang Choi, y nadie ms. Slo a l jur obediencia, se lo aseguro. Struan contempl a Scragger unos instantes, y por fin manifest: Pensar en la noche del veinticuatro de junio. Quiero que muera, no lo niego. La palabra de un hombre es lo ms importante que posee. El hizo que yo diera la ma en vano, maldito sea, y quiero que pague con su vida. Dnde estn los pequeos? inquiri Struan. Se refiere a los que van a ser educados como aristcratas? S, vamos, quiero concluir pronto. Scragger se volvi y silb agudamente hacia la oscuridad. Tres pequeas sombras salieron de los sampnes. Los chiquillos avanzaron cautelosamente por la destartalada pasarela hasta poner pie en tierra y se adelantaron con premura. Struan los observ con inters mientras se acercaban a la luz. Uno era chino, el otro eurasitico, y el ltimo era un inglesito de pelo rubio y revuelto. El nio chino vesta una rica tnica, cuya coleta era gruesa y estaba bien trenzada. En la mano llevaba un maletn. Los otros dos iban ataviados con unos trajes que queran ser imitacin de los atuendos europeos. Llevaban burdas levitas, sombreritos abollados y zapatos caseros en los que se vean claramente las puntadas. Ambos llevaban un palo al hombro, del que colgaba un pequeo bulto. Los chiquillos trataban desesperadamente de ocultar su temor, pero no lo conseguan. Este es Wu Pak Chuk dijo Scragger, y el chinito se inclin nerviosamente. Es nieto de Wu Fang Choi. Uno de sus muchos nietos, aunque no es hijo de Wu Kwok. Estos otros son mis dos pequeos aadi Scragger, lleno de orgullo y seal al pilluelo rubio. Este es Fred, de seis aos, y el otro es

Bert, de siete. Los dos chiquillos se descubrieron, hicieron una reverencia, y con voz temblorosa murmuraron algo inaudible, para despus mirar temerosos a su padre, como si quisieran comprobar si lo haban hecho bien. Bert, el mestizo eurasitico, llevaba la coleta oculta dentro del sombrero, pero despus de descubrirse le cay por la espalda. Fred tena el pelo revuelto y largo, y, como su padre, lo llevaba atado en la nuca con un cordel de camo. Venid aqu, muchachos dijo Struan, compadecido. El pilluelo cogi a su hermanastro por la mano, y los dos avanzaron lentamente, hasta detenerse ante Struan, casi sin atreverse a respirar. El inglesito se limpi los mocos con el dorso de la mano y sigui mirando atentamente a Struan. Eres Fred, pequeo? S, seora dijo el cro, con voz apenas audible. Vamos, habla fuerte, muchacho manifest Scragger. El chiquillo aspir con fuerza y repiti casi a gritos: S, seora, yo soy Fred! Y yo soy Bert, seora arm el eurasitico, cuando vio que Struan le miraba. Era un muchacho agraciado, de blancos dientes y piel dorada, y ms alto que los otros dos. Struan mir entonces a Wu Pak, el cual baj la mirada y movi nerviosamente los pies. No habla ingls? No, pero Bert habla su lengua, y Fred conoce tambin algunas palabras de chino. Dnde est tu madre, Fred? Ha muerto, seora dijo el pequeo con voz ahogada. Muri hace dos aos a causa del escorbuto corrobor Scragger. Tienen mujeres inglesas en su flota? Algunos las tienen. Eh, muchachos, id hacia all dijo Scragger, y sus dos hijos corrieron hacia donde l haba sealado, permaneciendo all inmviles, lejos del alcance de su voz. Wu Pak vacil, pero al fin ech una carrera y se uni a los otros dos. La madre de Fred fue una convicta declar Scragger, bajando la voz. La deportaron por robar carbn en lo ms crudo del invierno. Nos cas en Australia un sacerdote, pero era renegado, as que no creo que el matrimonio fuera vlido. De todos modos, nos casamos, y yo le jur a ella, antes de su muerte, que cuidara siempre de nuestro hijo. Extrajo Struan ms papeles y dijo: Por estos documentos quedo nombrado tutor de los nios hasta que cumplan veintin aos. Usted puede firmar por sus hijos, pero por Wu Pak tendra que hacerlo un pariente. Yo pondr una cruz en todos. Puede darme una copia para entregrsela a Wu Fang Choi? S, puede llevarse una. Struan comenz a escribir los nombres, pero Scragger le detuvo de pronto. Espere, Tai-Pan. No ponga a los muchachos el nombre de Scragger. Pngales otro nombre. No, no necesita decirme cul es. El que usted prefiera. Piense en uno bueno. El sudor perlaba la frente del pirata, cuya mano tembl visiblemente cuando tom el lpiz para hacer la seal que representaba su firma. Fred, que es ms pequeo agreg Scragger, seguramente me olvidar, como ya ha olvidado a

su madre. Haga lo que pueda por Bert, eh? Su madre an vive conmigo, y no es mala persona para ser pagana. Cuide a los pequeos, y tendr en m un amigo para toda la vida, se lo juro. Quiero que mis hijos aprendan las oraciones como es debido. Wu Pak tiene que escribir una vez al menos a Jin-qua, el cual deber pagar los gastos de colegio y todo lo dems. Lo har una vez por ao. Los tres debern ir al mismo colegio, y se alojarn juntos. Luego, Scragger hizo una sea al chinito, que se acerc recelosamente. Le seal con el pulgar hacia las lanchas, y el chiquillo obedeci, encaminndose hacia all. Despus, Scragger llam a sus hijos. Bueno, ahora os dejo, muchachos dijo el padre. Los dos chiquillos se abrazaron a l, y llorando le suplicaron que no se marchase. Scragger los apart de su lado, y procurando dar firmeza a su voz, agreg: He dicho que tenis que marcharos. Obedeced al Tai-Pan en todo. El va a ser como vuestro padre. No nos mandes lejos, padre dijo ,Fred, con las mejillas cubiertas de lgrimas. Me he portado bien, y ser an mejor, pero no nos dejes. Scragger se aclar ruidosamente la garganta, y escupi en el suelo. Despus de unos instantes de vacilacin, extrajo su cuchillo y cogi a Bert por la coleta. El mestizo grit lleno de espanto y trat de escapar, pero Scragger le cort de un golpe la trenza, mientras el nio lloraba convulsivamente. Pero, padre dijo Fred, con su aguda vocecita, ya sabes que Bert haba prometido a su madre que conservara siempre el pelo como ahora. Es mejor que lo haga yo, y no otros asegur Scragger, con voz temblorosa. Bert ya no va a necesitar su coleta. Va a criarse como un caballero, igual que t, Fred. Yo no quiero ser un caballero, sino volver a casa. Scragger acarici por ltima vez las cabezas de los dos chiquillos. Adis, hijos mos manifest y, volvindose rpidamente, se perdi en la oscuridad.

CAPITULO XVII
Por qu te marchas tan temprano, Tai-Pan? inquri May-May, reprimiendo un bostezo. Has dormido slo dos horas, y eso no es suficiente. Vas a perder tu vigor. Deja ya de protestar, muchacha. Y ms vale que esta noche no me esperes despierta dijo Struan, mientras May-May le serva otra taza de t. Era una hermosa maana en que los rayos del sol penetraban entre los enrejados de las ventanas, trazando curiosos dibujos en el suelo. May-May trat de no escuchar el estruendo de martillos y sierras que se levantaba en todo el Valle Feliz, pero comprendi que era un vano intento. El ruido era estruendoso y continuo desde el momento mismo en que haban llegado haca ya tres das. Hay muchas cosas que hacer, y quiero asegurarme de que todo est dispuesto antes del baile dijo Struan. Ya sabes que se iniciar slo una hora despus de la puesta del sol. May-May se estremeci de gozo, al recordar la hermosura de vestido que tena guardado, como sorpresa, y dijo: Desayunar al amanecer es cosa de brbaros. Son las nueve de la maana. No es precisamente el amanecer. Yo me siento como si lo fuera dijo ella, arreglndose los pliegues de su bata de seda amarilla. Cunto tiempo van a seguir esos horrorosos ruidos? Dentro de un mes acabarn, aproximadamente, aunque no trabajarn los domingos, claro est contest Struan, que apenas la escuchaba, ocupado en hacer mentalmente una lista de lo que iba a realizar aquel da. Me molesta mucho ese ruido agreg la muchacha. Adems, algo no va bien en esta casa. Cmo dices? pregunt l, con aire ausente. Que hay en ella algo extrao, algo malfico. Seguro que el Feng-shui es favorable? El qu? dijo Struan, perplejo, volviendo a prestarle atencin. May-May pareci quedar aterrada. Entonces, no has consultado a los caballeros del Feng-shui? Quines son sos? Por todos los cielos replic ella, exasperada. Construyes una casa y no se te ocurre consultar a los caballeros del Feng-shui? Pero qu barbaridad! Aeey yah! Me ocupar de ese asunto hoy mismo. De qu se ocupan esos caballeros inquiri Struan speramente, si no es de sacar dinero? Se ocupan de decir el Feng-shui, como es natural. Y qu demonios es el Feng-shui, si puede saberse? dijo Struan, perdiendo la paciencia. Si el Feng-shui es desfavorable, los espritus malignos entran en la casa, y los que la habitan se enferman y tienen muy mala suerte. Si el Feng-shui es favorable, en cambio, no entra ningn espritu del mal. En fin, que todo el mundo sabe lo que es el Feng-shui. T eres cristiana y no creers en esas necedades, no es cierto? Claro que soy cristiana, Tai-Pan; pero en las casas el Feng-shui tiene mucha importancia. No olvides que estamos en China, y que... Est bien, May-May dijo Struan, resignado. Trae a los caballeros del Feng-shui para que hagan sus sortilegios, si lo crees conveniente.

No hacen sortilegios contest ella, sino que se aseguran de que la casa est en situacin favorable para recibir las corrientes de aire que van desde el cielo a la tierra, y de que no ha sido hecha sobre la guarida de un dragn. Cmo? Ira del cielo! Cmo puedes ignorar eso? Si la casa estuviera hecha sobre la guarida de un dragn, ste ya no podra dormir en paz nunca ms, y nos ocurriran las peores cosas. Tendramos que mudarnos inmediatamente. Bah, eso son estupideces! Pinsalo as, si te parece; pero de todos modos tengo que asegurarme. Gracias a que estoy aqu para protegeros a ti y a los nios. Habr que comprobar si nuestra casa est construida sobre la guarida de un dragn, para saber lo que hay que hacer. Entonces, ms vale que digas a esos caballeros que no encuentren debajo ningn dragn, por todos los infiernos. May-May psose seria repentinamente y dijo: Los caballeros del Feng-shui no pretenderan ensearte a manejar un barco, y t tampoco querrs ensearles acerca de dragones, verdad? Sabrs que es sumamente difcil llegar a ser caballero del Fengshui. Struan not, complacido, que May-May volva a ser la de siempre. Haba notado en el viaje a HongKong, y especialmente en los ltimos das, que la muchacha se mostraba abstrada y algo triste. Tal vez fuera debido al ruido, que la molestaba en exceso. Bueno, ahora me marcho, May-May. Te parece bien que invite hoy a Mary Sinclair? S, pero no s dnde se encuentra, ni siquiera si ha llegado a Hong-Kong. Se encuentra en el buque insignia. Lleg ayer con su ama, Ah Tat, y trajo su vestido de baile. Es muy hermoso y de color negro. Te va a costar doscientos dlares. Aeey yah! Si me hubieras dejado comprarlo a m, te habra ahorrado cuando menos setenta dlares. Cmo sabes todo eso? Su ama es la cuarta hija de una ta de Ah Sam. De qu iba a servir mantener a una comilona como Ah Sam, si no tiene a su madre bien informada? Cundo te dijo eso su madre? Ah, Tai-Pan, qu torpe eres a veces! La madre de Ah Sam soy yo, ahora. Todas las esclavas chinas llaman madre a su duea, del mismo modo que, entre ellas, a ti te llaman padre. Bueno, no me haba dado cuenta. As es. Llamar padre al dueo de la casa es una costumbre muy corts y antigua. De modo que Ah Tat, la esclava de Mary, se lo cont a Ah Sam, y sta se lo dijo a su madre, que soy yo. Es muy sencillo. Puede saberse para qu quieres ver a Mary? Estoy aburrida, sin poder hablar con nadie. Nos entenderemos en cantones, no te preocupes. Ella ya sabe que me encuentro aqu. Cmo lo supo? Ah Sam se lo dijo a Ah Tat contest la muchacha pacientemente, como si estuviera explicando algo a un nio, y la brbona de Ah Tat cont a su ama mis secretos. En verdad, Tai-Pan, que deberas volverte a la cama esta maana. Te noto bastante torpe.

Struan termin su taza de t y la apart a un lado. No es de extraar, despus de haber tenido que or tantas barbaridades contest l. V oy a comer con Longstaff, de modo que puedo avisar a Mary. A qu hora le digo que venga a verte? No te preocupes, Tai-Pan; utilizar a Ah Sam. Aqu nadie sabe mejor las cosas que las criadas. Lim Din abri en ese momento la puerta. Era el criado personal de Struan, as como el cocinero de la casa. Se trataba de un hombrecillo rechoncho de poco ms de cincuenta aos, que vesta chaquetilla blanca y pantalones negros. Tena un rostro redondo, de alegre expresin, y ojos astutos. Amo, el amo y el ama quieren verle. Puede? dijo el chino. Qu amo y qu ama? pregunt Struan, molesto al pensar que alguien pudiera llegar sin haber sido invitado. Lim Din encogise de hombros y contest: No s. Son ama y amo. Quiere saberlo? No, djalo manifest Struan, levantndose de la mesa. Esperabas visitas? pregunt May-May. No dijo Struan, y sali del comedor en direccin a la pequea antecmara. Cruz sta y cerr la puerta tras l. Se encontraba ahora en el pasillo que llevaba hacia la otra ala de la casa. En ese momento, Struan se dio cuenta de que uno de los visitantes era Shevaun. Su fragancia, un perfume turco especial que slo ella usaba, haba impregnado delicadamente el ambiente de la casa. Su corazn aceler los latidos, y su ira disminuy apreciablemente mientras avanzaba por el corredor, en direccin al saln. Hola, Tai-Pan dijo Shevaun. Shevaun tena veinte aos y era tan esbelta como una gacela. Tena el cabello de color rojo, pero ms oscuro que el de Struan, y lo peinaba en apretados rizos. Sus senos se apreciaban discretos a travs de un leve escote del vestido de terciopelo verde, y destacaban generosamente al contrastar con su estrecha cintura. De la cascada de encajes que surga debajo de su vestido, emergan sus leves pies y sus hermosos tobillos. Usaba un sombrerito verde y llevaba una sombrilla de color anaranjado. S, cada da est ms hermosa, se dijo Struan, Buenos das, Shevaun y Wilf. Buenos das. Sentimos haber venido sin ser invitados dijo Wilf, manifiestamente incmodo. Vamos, to intervino Shevaun, despreocupadamente. Es una vieja costumbre americana hacer visitas por sorpresa. Pero no estamos en Amrica, querida replic Tillman. Este, sin embargo, hubiera querido estar all aquel da, justamente, y que Shevaun hubiera estado casada con Jeff Cooper, para no tener sobre s ms responsabilidades. Condenada Shevaun, y tambin condenado Jeff pens Tillman. Si slo fuera anunciar el matrimonio, la cosa sera sencilla, pero todas estas complicaciones me estn desesperando. Jeff siempre dice que hay que hacer las cosas con calma, pero ahora no sobra el tiempo, teniendo en cuenta que Struan se ha quedado viudo. Estoy totalmente seguro de que Shevaun est tratando de cazar al Tai-Pan. Para qu, si no, iba a insistir en venir aqu esta maana? Por qu tanto preguntar por l? Todo el camino, hasta la casa de Struan, Tillman estuvo preguntndose si le convena un casamiento entre Struan y Shevaun. Sin duda ello aportara ventajas financieras decisivas, pero Struan se mostraba totalmente opuesto al estilo de vida americano que ambos llevaban, y que l no alcanzaba a comprender. Por otra parte se dijo Tillman, Struan no tardara en indisponer a Shevaun contra nosotros.

Adems, Jeff se pondra furioso al perder a mi sobrina, y es probable que se disolviese la compaa Cooper-Tillman. Entonces, no habr dinero para que mi hermano John viva del modo que lo hace en Washington. La poltica resulta cara, pero es el nico modo de que a su vez podamos subsistir contra los malditos Estados del Norte. No, por todos los cielos, Shevaun se casar con Jeff, y no con el Tai-Pan. Sentimos haber llegado sin que nos invitara repiti Tillman, cesando en sus cavilaciones. Siempre sern ustedes bien recibidos en mi casa afirm Struan, e hizo una sea a Lim Din para que trajera bebidas y vasos. Un poco de jerez? Gracias, pero vamos a estar muy poco tiempo asegur Tillman. Shevaun se ech a rer, y arrug picarescamente su respingada naricilla. Pero si acabamos de llegar, to afirm. He querido ser la primera en felicitarle en su nueva casa, Tai-Pan. Ese ha sido el motivo de nuestra visita. Se lo agradezco mucho. Sintense, por favor; me alegra mucho verles. Le hemos trado algunos pequeos obsequios dijo ella, y abri el bolso que llevaba, sacando de l un panecillo, un salero y una botella de vino. Es una antigua costumbre que da buena suerte a la casa. Hubiera venido yo sola, pero mi to dijo que eso sera de un gusto imperdonable. En fin, qu se le va a hacer... De todos modos, me satisface que vinieran asegur Struan, y cogi el panecillo, que tena corteza dorada y aroma fragante. Yo misma lo hice en el horno, anoche. Struan parti un pedazo y lo prob. Tiene un sabor excelente dijo. Bueno, no es obligatorio que lo coma. Se trata slo de algo simblico. Shevaun volvi a rerse y, recogiendo su bolso y su sombrilla, agreg: Y ahora, que he cumplido con mi deber, ya podemos marcharnos. Ah, no. Mis primeros invitados no pueden hacerme tal cosa. Insisto en que tomen al menos un vaso de jerez. Lim Din ofreci los vasos. Shevaun cogi uno y se arrellan cmodamente en su asiento, mientras Tillman frunca el ceo, evidentemente disgustado. De modo que horne usted ese panecillo? Nadie la ayud a hacerlo? pregunt Struan. Claro que no. Es muy importante que una muchacha sepa cocinar replic ella, y observ a Struan, retndole con la mirada. Shevaun es muy buena cocinera asegur Tillman, mientras tomaba unos sorbos de jerez. Sobre todo, el pan que hace es excelente dijo Struan, y se sent en un gran silln de cuero, al tiempo que levantaba su vaso y agregaba: Larga vida les deseo. Tambin a usted. Su casa es esplndida, Tai-Pan. Muchas gracias. Cuando est totalmente terminada, se la ensear. Struan imagin que Shevaun sentira gran curiosidad por comprobar si el rumor de que all viva May-May era cierto. Luego aadi: Aristteles dijo que usted no se encontraba bien la ltima vez que la vio, Shevaun. Slo era un resfriado. Piensa hacerse otro cuadro?

Tal vez replic ella, sin alterarse. Me gustan muchsimo los cuadros de nuestro buen amigo el seor Quance. Mi to y yo tratamos de convencerle para que pase una temporada en Washington. Creo que all hara una fortuna. En tal caso, veo a Aristteles embarcndose pronto hacia Amrica manifest Struan, quien, dirigindose a Tillman agreg: Qu tal van los negocios? Muy bien, muchas gracias. Jeff regresa de Cantn esta noche. Parece que la situacin en el Establecimiento es excelente. Piensa volver all? S, dentro de pocos das. Me han dicho que el Blue Cloud y el Gray Witch van proa con proa. Uno de nuestros buques, que vena de Singapur, se cruz con ellos en el camino hace dos das. Le deseo mucha suerte. Los dos hombres charlaban cortsmente sobre sus negocios, aunque en realidad a ninguno le preocupaba demasiado la opinin del otro. Mientras tanto, Shevaun tomaba pequeos sorbos de jerez y observaba atentamente a Struan. Se fij en su ligero traje de lana, bien cortado y elegante. Eres un hombre de verdad, Dirk Struan pens ella. Tal vez no lo imagines siquiera, pero voy a casarme contigo. Me pregunto cmo ser tu amante oriental, cuya presencia me parece notar en esta casa. Con amante o sin ella, yo soy la mujer que te conviene. Cuando yo sea tu esposa, no volvers a necesitarla, estoy segura de ello.. Bien, creo que debemos marcharnos dijo Tillman, al tiempo que se pona en pie. Una vez ms, ruego que nos disculpe por haber venido sin ser invitados. Y yo les repito que siempre sern bien acogidos en mi casa. Ah, a propsito, Tai-Pan dijo Shevaun. Tengo entendido que no se permite a las damas asistir al combate de esta tarde. Querra usted apostar una guinea en mi nombre por el boxeador de la Armada? Cielos, Shevaun! exclam Tillman, escandalizado. No debieras decir esas cosas, tan poco propias de una dama. Y t eres poco honesto y muy anticuado replic ella. Los hombres disfrutis con los combates; por qu no podemos hacerlo nosotras? Si os divierte apostar, qu razn hay para que no apostemos las mujeres? Bien dicho, Shevaun dijo Struan, divertido ante el gesto de disgusto de Tillman. Despus de todo, se trata de una costumbre oriental dijo ella, mirando inocentemente a Struan. Tengo entendido que los chinos son muy aficionados a las apuestas, y especialmente las mujeres' no es as? Struan hizo caso omiso de la pregunta. El juego es un hbito detestable afirm Tillman. De acuerdo, to. Cunto has apostado t? Eso no tiene nada que ver. Yo soy hombre. Struan se ech a rer y dijo: Con su permiso, Wilf, haremos una excepcin con ella por esta vez. Una guinea a la Marina? Eso es, Tai-Pan, muchas gracias dijo Shevaun, antes de que Tillman pudiera contestar. Luego tendi su mano enguantada a Struan y agreg: Veo que es usted muy comprensivo. Retuvo l en su mano la de la muchacha, bastante ms tiempo del necesario, y al fin se la bes con suavidad, despus de lo cual acompa a sus visitantes hasta la puerta.

Nos veremos esta noche, no es cierto? Si no gano el premio en el baile, me llevar la rabieta ms grande de mi vida. Y tambin me encerrarn en la crcel por deudas. Tal vez t no termines all, pero tus sufridos padre y to, seguramente se vern encarcelados dijo Tillman. Cuando se hubieron marchado, Struan regres a las habitaciones de May-May. Ella le mir framente, sin decir palabra. Qu ocurre? pregunt Struan. Ocurre que esa maldita bribona, que esa picara de siete suelas, est tratando de cazarte. Eso es lo que ocurre, maldicin. Ten la bondad de no jurar de esa forma. Pero, cmo has podido verla? He estudiado bien los planos de la casa, y puedo ver a todo el que viene aqu, sin necesidad de que me vean a m. Y te repito que esa condenada greuda y zaparrastrosa est intentando echarte el lazo. T crees? Conque besndole la mano, eh? Por qu no besas la ma? inquiri May-May golpeando en la mesa con la palma de la mano. Y qu me dices de los ojos de ternera degollada con que la mirabas, eh? Aeey yah! Otra observacin como sa, y t doy una buena tunda. Te gusta que te den unos azotes? Bah, hombres! dijo ella, despectivamente. Hombres! Struan sonri, divertido. Tengo entendido que a los chinos les gusta mucho el juego, especialmente a las mujeres dijo May-May, imitando la voz de Shevaun, mientras se levantaba los senos con las manos, para hacerlos parecer ms grandes, y mova el trasero. Y t estabas sentado all al lado, comindole con la vista los pechos. Por qu no miras los mos, eh? Struan deposit con calma la taza de t que haba bebido en parte, y se puso en pie. May-May se retir prudentemente al otro lado de la mesa. No he dicho nada, Tai-Pan. Eso espero dijo l, y termin de beber el contenido de la taza, lentamente, mientras ella le miraba, dispuesta a salir corriendo. Ven aqu, May-May dijo l, colocando la taza vaca sobre el plato. No, no me fo cuando tus ojos despiden fuego verde. He dicho que vengas aqu repiti Struan amenazadoramente. May-May tena un gesto malvolo y receloso, como el de ciertos gatos siameses que Struan haba visto en Bangkok. Poco a poco fue acercndose a l, siempre preparada para iniciar la retirada, o para araarle. Cuando la tuvo a su lado, Struan le dio un suave golpecito en una mejilla y dijo: A ver si te portas mejor, eh? A continuacin se encamin hacia la puerta. Tai-Pan! exclam ella, tendindole imperiosamente su mano, para que se la besara. Reprimiendo una sonrisa, Struan volvi hacia ella, y con ademn galante le bes la mano. Luego, antes de que May-May se diera cuenta, la volvi rpidamente y le dio un buen azote en el trasero. Ella lanz un grito ahogado y salt hacia la mesa. Desde all arroj a Struan una taza. Err el blanco y cogi

otra taza. No la tires! La muchacha la deposit de nuevo sobre la mesa. As est mejor, jovencita. Una taza puede pasar, pero dos son un despilfarro asegur Struan, y se dirigi hacia la puerta de la habitacin. Te advierto que debes tener cuidado de ese penco de grandes mamas! grit ella. Gracias, May-May replic l, al tiempo que cerraba la puerta a sus espaldas. Hizo como que se alejaba por el pasillo, pero quedse escuchando, haciendo lo posible por no rer. Un instante despus, se oy al otro lado el ruido que haca una taza al estrellarse contra la puerta. Luego sigui una verdadera catarata de maldiciones. Struan se alej alegremente de puntillas.

Todo el Valle Feliz vibraba de actividad, y mientras Struan descenda de la pequea eminencia en que se hallaba su casa, hasta la orilla, sinti no poco orgullo, Podan divisarse numerosos edificios en construccin, entre los cuales los dos mayores eran las sedes de la Noble Casa y de Brock e Hijos, que daban sobre el Camino de la Reina. Las dos grandes construcciones tenan tres pisos, y comprendan almacenes, oficinas y alojamientos. En ese momento eran slo unas estructuras recubiertas profusamente por andamios de bamb, en los que trabajaban centenares de albailes chinos. En torno a esos edificios descollantes, iban alzndose otros de menor envergadura, as como moradas y muelles para las embarcaciones. A lo lejos, a mitad de camino del Glessing Point, Struan advirti que los trabajos haban comenzado ya en el puerto propiamente dicho. Una interminable fila de cules lanzaba al agua rocas y piedras para construir el primero de los muelles de aguas profundas. Frente a la casa del jefe de puerto, terminada ya con excepcin del techo, se vean las paredes de piedra de la crcel, la cual estaba concluida en sus dos terceras partes. Ms lejos an del puerto, la primera barraca del cuartel del Ejrcito an estaba cubierta por los andamios. Struan se encamin hacia el oeste, en direccin a una serie de amplias tiendas que albergaban temporalmente sus oficinas, y que se alzaban en las proximidades del Valle Feliz. La iglesia an no haba empezado a construirse, aunque Struan pudo ver a varios hombres tomando medidas en la cumbre de la colina. Buenos das, Robb dijo Struan, al tiempo que penetraba en una de las tiendas. Hola, bien venido, Dirk replic Robb, el cual tena la barba crecida, y los ojos rodeados por grandes ojeras. Has solucionado el asunto de Aberdeen? As es. Qu tal van las cosas por aqu? Unas bien y otras mal. No se puede transitar por el Camino de la Reina sin que una nube de pordioseros caiga sobre los transentes, Y lo peor de todo es que de los diez mil ladrillos que llegan diariamente desde Macao, en los sampnes y juncos, dos mil por lo menos han desaparecido a la maana siguiente. Y no slo son los ladrillos sino que tambin roban madera, mesas, cemento, papel, y todo lo que se deja al alcance de esa gentuza. De esa manera, las construcciones van a costar el doble. Luego, Robb tendi a su hermano un papel en el que se advertan una serie de cifras y agreg: Aqu tienes un regalo. Es lo que ha costado hacer tu casa hasta l momento. Supone tres veces ms

de lo que Vargas haba calculado. Cmo ha sido tanto? Bien claro dijiste que la queras terminada en el plazo de tres semanas. Esa suma parece excesiva. En efecto, y si el Blue Cloud no llega sin novedad a Londres, nos veremos de nuevo en un buen apuro. Llegar. Quisiera tener tu misma confianza replic speramente Robb Struan tom asiento ante su escritorio y pregunt: Qu ocurre en realidad, muchacho? Ya te lo he dicho. Los mendigos, los ladrones y el exceso de trabajo. Por si fuera poco, este condenado ruido se hace insoportable. Supongo que estoy excesivamente cansado, aunque ms que nada es que me preocupan dos asuntos. El primero es que Sarah ya ha pasado la fecha de dar a luz y, adems de ponerse insoportable, tiene mucho miedo a morir. No puedo convencerla, aunque trato de decirle que todo saldr bien. Luego, el asunto de quedarme yo aqu. Hemos tenido tremendas grescas. Ella est decidida a marcharse dentro de un mes, aproximadamente, cuando se encuentre en condiciones. Quieres que hable con ella? No servira de nada. Est plenamente resuelta a irse, y tratndose de Sarah no habr forma de lograr que no lo haga. Sin duda est satisfecha porque hemos recuperado nuestra fortuna, pero sigue pensando en regresar. Lo del baile ha sido contraproducente, pues se puso furiosa por el hecho de que se lleve a cabo justamente cuando ella est gorda y fea, como dice. Nada de lo que se le diga puede satisfacerla. Hay algo ms? El otro problema es Culum. Es decir, t y Culum. Struan mir a travs de la puerta de la tienda, hacia el puerto, donde se divisaban numerosos buques anclados. El muchacho parece estar bien dijo Struan evasivamente. No es eso lo que quiero decir. Deja las cosas que se arreglen por s solas. Es una situacin desagradable, tanto para vosotros dos como para la Noble Casa. No te preocupes de eso, Robb. Te lo pido yo, Dirk. Perdona de una vez al muchacho, por favor. Necesito algo ms de tiempo, Robb dijo Struan, volvindose de espaldas. De acuerdo, Dirk, como quieras manifest Robb, e introduciendo las manos en los bolsillos, pregunt: Qu sucedi anoche en Aberdeen? Struan cont lo ocurrido, y entreg a su hermano los documentos firmados, pero no le dijo nada acerca de la noche del veinticuatro de junio, en Quemoy. Eso ocurrira mientras l fuera an Tai-Pan, y la decisin sobre lo que haba que hacer corresponda al Tai-Pan. Slo a l. Robb mostrse preocupado, y pregunt en qu lugar se hallaban los tres chiquillos. Estn a bordo del Resting Cloud. Los he dejado al cuidado de Wolfgang. En cuanto a los que van a ser capitanes, se encuentran en el China Cloud.

Mejor ser que enviemos los nios a Inglaterra lo antes posible. Si se divulga que estamos en tratos con esos piratas, nadie sabe los problemas que pueden crersenos. El Thunder Cloud tiene la carga casi completa. Estar dispuesto para zarpar dentro de cuatro o cinco das. Irn en ese barco. Los enviar hoy a Whampoa. No, Robb. Yo mismo los llevar maana. Ser ms seguro. Quieres venir? No puedo, Dirk, estando Sarah tan cerca del parto. Puedes llevarte a Culum. Tiene mucho que hacer aqu. Pero necesitas ensearle bastantes cosas acerca del t, las sedas y los embarques. Slo quedan cuatro meses para tu partida. Est bien. Qu planes has hecho para los chinos adultos? Wolfgang y Gordon les ensearn a hablar en ingls, primeramente. Al cabo de tres meses, los embarcaremos en los clpers, a razn de un chino por barco. Trata de pensar si se te ocurre algn procedimiento para atraerlos a nuestro bando. Lo pensar. Me pregunto qu estarn tramando esos demonios de Wu Kwok y de Scragger. No me fo de ellos lo ms mnimo. Tienes razn pens Struan. Me gustara saber lo que haras t, Robb, si supieras lo de la noche del 24 de junio. Estoy seguro de que enviaras las fragatas, y entonces stas tal vez cayeran en una trampa. Debo enviarlas yo? Todava no s qu voy a hacer. Robb mir a su vez hacia el exterior de la tienda y dijo lentamente: Si Dios est de nuestra parte, en esta temporada sacaremos buena ventaja a Brock. Sugieres algo? Creo que debiramos reclamar parte de los terrenos costeros y extender los muelles hacia aguas profundas replic Robb. Podemos hacerlo ahora o dejarlo para el ao prximo. Es una buena idea, muchacho. Disculpe, seor dijo Cuhady, entrando apresuradamente en la tienda, pero usted me pidi que le informase con toda rapidez. Diga, seor Cuhady contest Robb. Qu tal salieron las cosas? A la perfeccin, seor. El buque correo estaba donde usted dijo, y obtuve una lista de los pasajeros, como me pidi. Interceptamos la nave frente a Pokliu Chau, y llegar a puerto dentro de tres horas. Cuhady sonri ampliamente, dej en el suelo un saquito con correspondencia y agreg: Perdone, seor; pero, cmo saba usted que llegaba el barco correo? Precisamente trae un da de adelanto. Una corazonada, seor Cuhady contest Robb. Espere fuera, por favor. Cuhady se llev la mano a la frente y sali de la tienda, mientras Robb levantaba la bolsita de la correspondencia. Tuviste una brillante idea, Dirk dijo Robb, al pensar en poner viga en la montaa. Te lo dijo Culum, verdad? replic Struan, complacido al ver que Robb y Culum haban puesto en prctica el plan sin que trascendiese a nadie. Cmo lo habis arreglado?

Destinamos a esa misin uno de los empleados, Jess de Vargas, que es sobrino de tu ayudante. Tiene que mirar desde la cumbre cada cuarto de hora, utilizando el catalejo, desde luego, y debe guardar el ms completo secreto. Culum estableci un cdigo especial de banderas para transmitir las seales. Con ello sabemos si un buque que se aproxima es portador de correo, si es nuestro, de Brock o de Cooper-Tillman. A continuacin los dos hombres abrieron la correspondencia. Dejaron aparte los peridicos y revistas de tres meses, para leerlos con calma, lo mismo que los libros, piezas de msica, revistas de moda y folletos de casas navales y de finanzas. Lo primero era el negocio. El mercado de especias de Londres, donde se comerciaba principalmente con jengibre, nuez moscada, pimienta y canela, haba subido apreciablemente los precios. Slo la melaza haba bajado. El precio de compra del t ascenda un cincuenta por ciento, debido a la escasez del mismo, lo cual significaba que si el Blue Cloud llegaba el primero, los beneficios ascenderan a doscientas cuarenta mil libras esterlinas. Se haban producido serios disturbios originados por los cartistas en las factoras de algodn de Lancashire y en las minas de carbn de Gales, lo que significaba que el precio del aceite de carbn para lmpara, as como el de las telas de algodn, subiran bastante ms de lo esperado. El opio de Calcuta descenda de valor debido a una abundante cosecha. En consecuencia, Struan cambi las rdenes para el Sea Cloud, uno de los navos que se hallaban en Hong-Kong, y lo envi a Manila a comprar especias, en lugar de mandarlo a Whampoa a cargar t. Orden que regresara luego a Inglaterra, con toda rapidez, por la ruta del Cabo de Buena Esperanza. Robb dio instrucciones a Vargas para que comprase toda la tela de algodn que pudiera; y para que se desprendiese de las existencias de melaza, y prepar el pedido de opio a adquirir en Calcuta. Antes ya de que el buque correo fondease en el puerto, el Sea Cloud haba zarpado hacia Manila. En tres horas de negociaciones, la Noble Casa haba ganado potencialmente cuatrocientas mil guineas, ya que en esas tres horas acapararon casi todas las existencias disponibles de aceite para lmparas, de telas de algodn y de especias, y reservaron todo el espacio de bodegas disponibles en los buques americanos e ingleses que haba en puerto, con excepcin de las naves de Brock e Hijos. Saban que en cuanto el buque correo anclase y se extendiera la noticia, los compradores correran a que ellos les vendieran telas y especias, y a fletarles barcos para enviar mercancas a Inglaterra. Nadie estaba enterado, aparte de ellos, de que el Sea Cloud ya llevaba un da de ventaja en el viaje, y aprovechara el mejor momento del mercado londinense. Lstima que tardemos al menos dos das en proveer a nuestros clientes y en despachar los buques para Manila dijo Robb, lleno de gozo. En efecto, Robb replic Struan. Yo dira que esta maana hemos hecho un magnfico trabajo. Los dos hermanos se hallaban junto a la puerta de la tienda, observando cmo anclaba el buque correo. Una nube de lanchas rodeaba al barco, desde las que gritaban los tripulantes pidiendo el correo. Struan ech un vistazo a la lista de pasajeros. Santo Dios, mira esto! exclam Struan, y tendi la hoja a Bobb. La mirada de Robb se desliz sobre diversos nombres y se detuvo en uno desusado: S. A. el gran duque Sergeyev. Puede saber qu hace por aqu un aristcrata ruso? inquiri Robb.

No, muchacho, no es eso. Aunque curioso, no es a lo que me refiero. Termina de leer la lista. Robb sigui leyendo. Vio nombres de esposas de traficantes, los de tres de stos que regresaban, y otros que nada le dijeron. De pronto dio en el clavo. Maureen Quance y familia! ley en voz alta, y se ech a rer. Condenacin, no es para rerse asegur Struan.Quin va a encargarse ahora del juicio en el baile? Cielos, es verdad! Seis aos antes, la esposa de Aristteles, llena de ira, se haba embarcado en Macao, con destino a Inglaterra, creyendo, como muchas otras mujeres lo creyeron, que Quance haba huido a Europa. Lo cierto es que ste, que senta un profundo terror por su esposa, se haba ocultado en el Establecimiento de Refinadas Damas de Fortheringhill, o D. F., como lo llamaban para abreviar los de la ciudad, o Damas Fornicantes, que era el apodo ms apropiado para aquel prostbulo. Aristteles sali de su escondrijo una semana despus que su esposa Maureen hubo partido en el barco, y pasaron an algunos meses antes de que volviera a ser lo que haba sido. Qu podemos hacer? pregunt Robb. Si Aristteles se entera, seguro que desaparece de la escena. Sin duda se marchar a Cantn, y entonces estamos perdidos. Tenemos que encontrarle antes, y mantenerle aislado al menos hasta esta noche. Dnde est? No tengo idea. Manda a que le busquen todos los hombres que se hallen disponibles. Llvale a bordo del Thunder Cloud con cualquier pretexto, y rtenle all hasta que est en condiciones de ir al baile. Adems, tienes que enviar a Cuhady en seguida al buque correo para que informe a Maureen de que ella y su familia son nuestros invitados. Puedes alojarlos en el barco pequeo, Robb. Tal vez retengamos a la mujer de Quance hasta maana. No lo creo, Dirk. Ella tiene un olfato especial cuando se trata de encontrar a Aristteles. Tenemos que intentarlo. Acaso quieres t hacer de jurado? No, gracias. Y respecto al combate de boxeo? Quance no va a querer perdrselo. Si le pides que haga un retrato a Sarah o a uno de los nios, sin duda acceder. Robb sali presurosamente de la tienda, mientras Struan echaba un vistazo a su reloj. No le esperaban a bordo de la nave almirante hasta dentro de una hora. Envi entonces a por Gordon Chen, y le pidi que consiguiera treinta chinos para que hicieran de vigilantes. Creo que sera conveniente, Tai-Pan dijo Gordon, que tome la precaucin de instalar centinelas tambin en su casa. Quedara ms tranquilo. Me parece bien, Gordon. Aumenta el nmero a treinta y cinco hombres. Temo que la mayora de los chinos que hay en Tai Ping Shan sean personas muy poco recomendables. La mayora estn reclamados por delitos en Kwangtung, y por eso han venido hasta Hong-Kong, donde se encuentran fuera del alcance de los mandarines. Gordon Chen extrajo un rollo de papel de la amplia manga de su tnica y agreg: A propsito, he hecho un arreglo con el Rey de los Mendigos, para su baile de esta noche. Aqu est el recibo Gordon deposit el papel sobre la mesa. Supongo que el comprador me reintegrar el importe.

Un recibo? Por qu suma? Tres taels solamente. Por esa modesta suma tiene usted la seguridad de que ninguno de sus invitados ser molestado esta noche por los pordioseros. Tambin he hecho otro razonable acuerdo mensual con l, por otros tres taels, para que los mendigos se mantengan lejos de su domicilio, Tai-Pan, y de la Noble Casa. No pienso pagar eso estall Struan, lleno de ira. Me importa poco si Macao tiene su Rey de los Mendigos, lo mismo que las dems ciudades chinas. No vamos a iniciar en Hong-Kong costumbres semejantes, por todos los cielos. El caso es que el rey ya est aqu, y lo ha organizado todo. Quin, si no, se har responsable de los mendigos? Qu mejor que pagar una pequea suma por verse siempre libre de pedigeos y bribones? Le ruego que lo piense, Tai-Pan. Ser un dinero magnficamente empleado. Pruebe al menos durante un mes, y se convencer de las ventajas de esa costumbre. Adems, le servir de proteccin para sus propiedades, ya que los mendigos conocen bien a los ladrones, e informaran de un delito que se cometiera en sus posesiones. Crame que es algo muy necesario. Est bien admiti al fin Struan. Pero probaremos primeramente durante un mes. Puso Struan su inicial en el papel, comprendiendo que aquello sera un pago que en el futuro tendra que hacer al Rey de los Mendigos con carcter permanente. Era prcticamente imposible luchar contra aquellas costumbres, mientras no se expulsara a todos los chinos de la isla de Hong-Kong. Chen Sheng te pagar maana esa suma. Muchas gracias. Qu es lo que le permite a ese hombre convertirse en el Rey de los Mendigos, si puede saberse? Creo que los dems confan en l, Tai-Pan. Eso debe de ser, indudablemente. Gordon Chen se hizo la idea de hablar aquella misma noche con el aludido Rey de los Mendigos, a fin de que entrase en vigor el acuerdo. Sintise Gordon sumamente complacido, no slo con el bajo importe del tributo: dos taels por la noche del baile, y otros dos por mes el tael restante era su justa comisin, sino tambin por haber tenido la previsin de pedir a Jin-qua que enviase un rey desde Cantn. Este era el hermano ms joven del jefe de los pordioseros de Cantn, lo cual quera decir que era un profesional de la mendicidad, un hombre perfectamente versado en el arte de extraer el mximo de dinero al prjimo con el menor esfuerzo posible. Este hombre adems ya figuraba como miembro menor en la secta Hung Mun Tong, de Hong-Kong. Era un acuerdo perfecto, pens Gordon, pues los tributos cobrados por los mendigos iran a engrosar los fondos de los Tong. Entonces, Gordon oy a su padre hacerle la pregunta que estaba esperando: Sabes algo de los Tong, Gordon? He ledo el decreto, nada ms dijo Gordon Chen, serenamente. Por qu? Pero, conoces algo acerca de ellos? Tengo entendido que desde hace mucho tiempo las sociedades secretas han tenido por misin combatir a los intrusos del extranjero. Tambin s que actan bajo diversas denominaciones. Manten abiertos los ojos, e infrmame en privado de sus actos, si algo sabes de ellos. Y otra cosa: tengo veinte chinos que debern embarcar en mis naves para instruirse como pilotos. Tendrs que ayudar

al seor Mauss para ensearles a hablar ingls. Otros diez irn a Inglaterra a fin de aprender la construccin de buques. As lo har, seor dijo Gordon Chen, inclinndose. Magnfico. Treinta nuevos Tong pens Gordon. Y veinte de ellos colocados estratgicamente en los buques de la Noble Casa, lo cual reforzar notablemente el podero de la secta de Hong-Kong. Todo marcha muy bien, por el momento. En efecto, la mayora de los criados eran miembros de la secta, y se haba encargado a Gordon constituir una hermandad de cules marineros, todos los cuales seran Tong. La Hermandad de Obreros estaba en perodo de formacin, y pronto todos los chinos de Hong-Kong quedaran afiliados y abonaran una suma, para mayor gloria y podero de la secta local. En efecto se dijo Gordon, muy excitado, aqu, en Hong-Kong, libres del temor que inspiran los mandarines, nos convertiremos pronto en la filial de la secta con mayor poder en toda China. Y cuando expulsemos a los manches, los jefes de las sectas nos hallaremos en lugar preferente dentro de la corte del nuevo emperador. Muerte a los Ching! Ha llegado la poca de los verdaderos gobernantes, la antigua dinasta china de los Ming! Cundo debo comenzar con la enseanza? dijo al fin Gordon. Maana mismo. Perfectamente. Puede tener la seguridad de que me tomar el mayor inters asegur el eurasitico, inclinndose ligeramente. Tal vez, si no le molesta, Tai-Pan, yo podra presentar mis respetos a la dama Tchung May-May, y a los nios. Hace ya mucho tiempo que no los veo. Claro que s, Gordon. Ve maana al medioda. Podras reanudar las enseanzas semanales, como antes. Creo que le vendran muy bien a May-May. Lo har con mucho gusto, y as podr charlar tambin con los nios. A continuacin, Gordon Chen extrajo dos rollos ms de papel y dijo: Tengo aqu las cuentas del ltimo mes correspondientes a nuestro acuerdo privado. Desea conocer las cifras? S, claro. Gordon desenroll los papeles, uno de los cuales estaba escrito en caracteres chinos, y el otro en ingls. Me complace informarle, Tai-Pan, que basados en una inversin inicial de diez mil dlares, hemos obtenido un beneficio total de seis mil cincuenta y ocho dlares y cuarenta y dos centavos. Ese es un magnfico beneficio para slo un mes de negociar dijo Struan, sin reprimir su admiracin. Tambin yo me siento sumamente orgulloso. Nuestras inversiones en terrenos son igualmente excelentes, y prometen considerables beneficios. Sin embargo, t no compraste terreno alguno. En la subasta de ustedes, no. Pero... he comprado parcelas en la zona de los chinos, el Tai Ping Shan. Fueron aprobadas por la Oficina de Tierras la semana pasada. Y poseemos extensos lotes en torno al poblado de Aberdeen y en Deepwater Bay. Pero esas tierras an no han sido puestas a la venta. Se trata de... digamos propiedades locales, Tai-Pan, detentadas por antiguos derechos. Adquir todas las parcelas que encontr en tales condiciones.

A pesar de todo, esas propiedades no son legales. Todos los terrenos pueden ser cedidos nicamente por la Corona. Sin duda alguna. Pero tengo la seguridad de que habr que hacer arreglos para... compensar a los pobladores locales. Llevan aqu muchos aos, y la Corona no puede dejar de mostrarse magnnima con ellos. El seor Culum cree que Su Excelencia aceptar como vlidas las escrituras que sean, digamos, legalizadas por los ancianos del lugar. Me pregunto cuntos de esos terrenos "legalizados" no habrn tenido nunca dueo, se dijo Struan. Nuestras tierras estn todas legalizadas? pregunt Struan. En su totalidad, desde luego, Tai-Pan. De lo contrario no las habra adquirido, por carecer de valor, no cree? dijo Gordon, sonriendo. Nuestras posesiones estn a nombre de diversos... llammosles apoderados, ya que, como es natural, no podemos detentar la propiedad abiertamente. He sido sumamente cauto en este aspecto, Tai-Pan. Puedo augurarte un brillante porvenir en los negocios, Gordon manifest Struan, y se puso a examinar el balance de cuentas con toda atencin. Qu es este rengln de dos mil novecientos setenta y ocho dlares? Las rentas de nuestras propiedades en el Tai Ping Shan. Ah hay un error. De acuerdo con las fechas, esta cuenta cubre una renta de dos meses, y slo tenemos la propiedad desde hace un mes. Ver, Tai-Pan. En cuanto los chinos comenzaron a asentarse en nuestras tierras, empec a cobrarles una renta por servicios. El hecho de que esa propiedad fuera nuestra desde hace slo un mes, no tena que preocuparles a ellos, no le parece? Me parece que eso es un fraude. De ningn modo. Precisamente lo hago para evitar que caigan en manos de usureros, ladrones y estafadores. Struan lanz un gruido y dijo: Qu proyectas hacer con el resto del dinero? Si le parece bien, pienso dejar eso para el mes que viene. Ms tarde seguir retirando dinero del crdito que usted tuvo a bien concederme; pero lo har con mucha cautela. Struan enroll el papel y se lo entreg a Gordon Chen. No, Tai-Pan replic ste. Esa es su copia. Muy bien manifest Struan, el cual quedse pensando un momento, y luego agreg suavemente : Tengo entendido que los chinos tienen la costumbre de prestar dinero a un elevado inters. Espero que ninguna de nuestras inversiones sea empleada en ese tipo de negocios. La usura es un asunto desdeable. El prstamo de dinero es un negocio lcito y de gran importancia. Siempre que se conceda a un inters razonable. Gordon juguete con su coleta, y al fin dijo: El uno por ciento, por debajo de los dems, le parece bien? El dos por ciento. Yo creo que el uno y medio sera muy justo. S, muy justo. Veo que eres un negociante muy capacitado, Gordon. Tal vez el ao que viene me

decida a aumentar el crdito. Har todo lo posible por animarle, obteniendo unos magnficos beneficios. Apuesto a que te saldrs con la tuya, Gordon afirm Struan y, al mirar a travs de la puerta de la tienda, sorprendise al ver que el sargento de los infantes de Marina se diriga rpidamente hacia la tienda de campaa. Seor Struan dijo el sargento, saludando rgidamente. Su Excelencia le enva sus saludos, y le ruega que vaya a verle al buque insignia lo ms pronto posible. Struan ech una mirada a su reloj, y vio que an no era tarde. Sin embargo, no hizo comentario alguno. Voy para all se limit a contestar.

CAPITULO XVIII
Longstaff se hallaba de espaldas a la puerta, mirando por el gran ventanal de la cmara, en direccin al buque correo. Sobre su escritorio se vean numerosos despachos oficiales. Buenos das, Will dijo Struan. Ah, hola, Dirk! replic Longstaff, volvindose y tendindole la mano. Entonces, Struan pudo ver que tena un aspecto ms juvenil que en los ltimos das. Bueno, creo que es un asunto bastante curioso, verdad? A qu se refiere? inquiri Struan, aunque imaginaba que se trataba del ruso. Sin embargo, dej a Longstaff el placer de aclarar el enigma. Tambin tena inters por conocer la opinin de Longstaff al respecto, ya que sus conocimientos sobre los asuntos diplomticos en Europa, sin duda eran muy estimables. Desde el primer momento, Struan mostrse intrigado por el motivo que llevaba all al noble ruso. Se sinti ligeramente inquieto, aunque no pudo determinar la razn. Tal vez usted no se haya enterado, pero tenemos un husped al que no hemos invitado. Ah, s, quin es? Un gran duque ruso, nada menos. Alexei Sergeyev, que ha llegado en el buque correo. Struan se mostr debidamente impresionado, y dijo a continuacin: Cul ser el motivo de que nos horre con su presencia? No lo s, pero comer con nosotros afirm Longstaff, frotndose las manos, complacido Clive le acompaa. Clive Monsey era el ayudante de Longstaff y, como ste, era funcionario de la Corona y miembro del Foreign Office. Normalmente, las ocupaciones de Monsey le retenan en Macao, donde Longstaff an conservaba su cuartel general. Tambin han llegado algunos despachos importantes manifest Longstaff, y el inters de Struan subi de punto. Saba ste que ninguno de ellos poda contener la aprobacin formal del Tratado de Chuenpi, ni el nombramiento de Longstaff como primer gobernador de la colonia de Hong-Kong, ya que la noticia de la satisfactoria conclusin de la guerra habra llegado a Inglaterra por aquellos das. Struan acept el vaso que le tenda Longstaff, e inquiri: Se trata del Oriente Medio? En efecto. La crisis ha pasado, afortunadamente. Francia acept el arreglo propuesto por el ministro de Asuntos Exteriores britnico, y ya no existe peligro inmediato de guerra. El sultn turco est tan agradecido por nuestra intervencin, que ha firmado un tratado comercial con nosotros, cancelando todos los convenios anteriores con otras potencias, y abriendo por completo el Imperio otomano al comercio britnico. Struan dej escapar una exclamacin de gozo. Esa es la mejor noticia que recibo en mucho tiempo! manifest. Saba que eso le iba a alegrar, Dirk dijo Longstaff. La prolongada crisis estuvo motivada por los Dardanelos, el estrecho controlado por el Imperio otomano. Dicho paso era la clave del Oriente Medio, y constitua un perpetuo casus belli entre las grandes potencias (Gran Bretaa, Francia, Rusia, el Imperio austro-hngaro y Prusia), debido a que

facilitaba el acceso al Mediterrneo para los buques rusos, y al mar Negro para las dems potencias, que desde all podan amenazar a Rusia. Ocho aos antes, esta nacin haba obligado a Turqua a firmar un tratado segn el cual Rusia y Turqua detentaban el dominio conjunto del Estrecho, y desde entonces la tensin internacional se haba agudizado notablemente. Luego, haca slo tres aos, Mehemet Al, el pach-soldado de Egipto que reciba el apoyo de Francia, lanz un ataque contra Constantinopla y se proclam a s mismo califa del Imperio otomano. Francia le respald llena de satisfaccin, y sin disimulos, contra el sultn. Pero la existencia de un aliado de Francia en los Dardanelos pona en peligro los intereses de las restantes potencias, y toda Europa estuvo a punto de quedar envuelta en un nuevo conflicto. El ministro de Asuntos Exteriores, lord Cunnington, persuadi a las grandes potencias con excepcin de Francia para que apoyaran al sultn en contra de Mehemet Al. Francia protest enrgicamente y amenaz con declarar la guerra. Se propuso que Mehemet Al se retirase a Egipto, sindole concedida la soberana sobre Siria a perpetuidad. Se le confirmaba asimismo como gobernante independiente de Egipto, con la nica obligacin de pagar un tributo nominal al sultn y, lo ms importante, se estableca que el dominio del estrecho de los Dardanelos sera ejercido por todas las potencias, y que mientras Turqua estuviera en paz, quedaba prohibido el paso de los buques de guerra de cualquier nacin, fuera la que fuese. El que Francia hubiera aceptado el acuerdo, as como la retirada de su aliado egipcio, supona nuevas posibilidades de riqueza para la Noble Casa. Ahora, las complejas jugadas financieras, en las que Robb y Struan se haban arriesgado durante un par de aos, podran al fin concretarse. Su podero comercial extendera los tentculos hasta el mismo corazn de las grandes potencias, proporcionndoles la ocasin de superar las continuas crisis internacionales y abriendo nuevos y considerables mercados para el t y la seda. Por otra parte, si el inters britnico se iba a centrar ahora en el Imperio otomano, es probable que cesara la produccin de opio de Turqua, y sin el opio turco las compaas americanas tendran que aumentar el comercio con Gran Bretaa para compensar la salida de divisas. S, se dijo Struan, aqul era un gran da. Le extra, no obstante, el que Longstaff hubiera recibido aquella noticia antes que l. Por lo general, los informadores de Struan en el Parlamento le mantenan perfectamente al corriente de hechos como aqullos con la debida anticipacin. Me parece algo magnfico repiti Struan. Ahora habr paz por mucho tiempo. Siempre que Francia no intente nuevas argucias, desde luego. O que no lo haga el Imperio austro-hngaro, o Prusia, o Rusia. Y esto nos trae de nuevo a Sergeyev. Por qu razn un ruso de tal categora llega a Hong-Kong, sin que se nos haya avisado por conducto oficial o extraoficial? Tal vez slo est de paso, en visita a la posesin rusa de Alaska, por la va del cabo de Buena Esperanza. Apostara un centenar de guineas a que es eso justamente lo que dice manifest Longstaff, arrellanndose en su silln. El apellido Sergeyev es muy importante en San Petersburgo. Yo viv all tres aos, cuando nio, en la poca en que mi padre era diplomtico en la corte de los zares. Unos tiranos, esos zares, y el actual, Nicols I, es un compendio de todos. En qu aspecto era importante el nombre de Sergeyev?manifest Struan, sorprendido de que Longstaff, en los aos que le conoca, nunca le hubiera mencionado a San Petersburgo.

Son grandes terratenientes emparentados con el zar. Tienen potestad sobre centenares de poblados e innumerables siervos, por lo que puedo recordar. Mi padre aseguraba que el prncipe Sergeyev (tiene que ser de la misma familia), era un asiduo de la cerrada corte del zar y uno de los hombres ms poderosos de Rusia. Resulta curioso encontrar a uno de ellos justamente aqu, no le parece? Acaso piensa usted que Rusia trata de inferirse en los asuntos de esta zona de Asia? Digo que esta visita me parece algo ms que una coincidencia. Ahora que se ha restablecido el equilibrio en Oriente Medio y en los Dardanelos, de pronto he aqu que se presenta un gran duque. Hay algo raro en eso. Entonces, usted cree que existe alguna relacin entre esos hechos y la llegada del ruso, verdad? Longstaff rise suavemente y agreg: Mire, el acuerdo celebrado en el Oriente Medio detiene de raz el avance de Rusia hacia el oeste. Francia est muy dbil para entrar en una guerra, lo mismo que Prusia. Ese demonio austro-hngaro que es Metternich se halla muy ocupado con los problemas que le presentan sus posesiones italianas, y est irritado contra Francia y Gran Bretaa por ayudar a los belgas a formar su nacin a expensas de Holanda. Van a surgir desavenencias entre Gran Bretaa y Francia con motivo de la sucesin al trono de Espaa, ya que la reina de Espaa tiene doce aos, y dentro de poco deber casarse. Luis Felipe quiere que uno de sus allegados se case con ella, pero nosotros no podemos permitir que se unan los tronos de Francia y Espaa. Prusia desea extender su dominio sobre Europa, que Francia siempre ha considerado como cosa suya. S, s agreg Longstaff, sonriendo. Ya s que Rusia puede permitirse el lujo de esperar. Cuando el Imperio otomano se desmorone, los rusos se apoderarn con toda calma de los Balcanes (Rumania, Bulgaria, Besarabia, Servia), y de todo el territorio austro-hngaro que le sea posible engullir. Ciertamente que no se lo permitiremos, por lo que estallar una guerra general, a menos que se acepte un acuerdo razonable. As, pues, desde el punto de vista ruso, Europa no presenta demasiado peligro, por el momento. Se encuentra bloqueada actualmente, pero eso no parece importarle. Su poltica, desde hace siglos, ha sido ganar por la astucia, sobornando a los dirigentes de un pas y a los jefes de la oposicin, cuando sta existe. Prefiere extender sus esferas de influencia, en lugar de recurrir a la guerra, para luego deshancar a los dirigentes y quedarse con los territorios. Si para ella no hay aliciente en el oeste, tengo que pensar que ahora vuelve su mirada hacia el este. Pues Rusia tambin cree que tiene una misin divina que cumplir en la tierra, y considera, como Francia y Prusia, que Dios les ha asignado la misin de dominar el mundo. Hay que tener en cuenta que en el este no existe ninguna potencia importante que pueda oponrsele. Con excepcin de China. Usted y yo sabemos bien que China es dbil y est indefensa. Eso no nos conviene demasiado, no cree? Si China carece de podero, y Rusia est fuerte, tal vez sta quiera dominar a aqulla. En tal caso, Rusia acabara con nosotros y con la India. Los dos hombres quedaron en silencio, cada uno sumido en sus propios pensamientos. Pero, por qu razn envan un personaje importante aqu? inquiri Struan. Para probarnos. La respuesta es clara desde el punto de vista histrico. Rusia es un semillero de inconformidad, y lo seguir siendo mientras no encuentre las que, en su opinin, son sus fronteras naturales. Limita con Turqua, y all hay problemas. Limita con la India, y surgen inconvenientes en esas

fronteras. Por consiguiente, tenemos que suponer que ocurre lo mismo en los territorios rusos que bordean con China. A mi entender, Sergeyev est aqu para comprobar nuestro xito. Cuanto mas endeble vean que se encuentra China, tanta ms prisa tendrn los rusos por encauzar su expansin hacia el este. Por consiguiente, tenemos que tratar de engaar al gran duque, hacindole creer que China es una nacin muy poderosa. Necesitar toda la ayuda que usted pueda proporcionarme. No podramos invitarle al baile de esta noche? Desde luego. De todos modos, debemos insinuar que China se halla en la esfera de influencia de Su Majestad britnica, y que el Gobierno ingls no tolerar ninguna ingerencia en esta zona del continente asitico. Struan estaba pensando a marchas forzadas. Cuanto ms se comprometiese la Corona en Asia, tanto ms favorecido se vera su plan, que c