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Charles Darwin Al regreso del viaje D urante su viaje en el Beagle, Darwin recolectó
Charles Darwin
Al regreso del viaje
D urante su viaje en el Beagle, Darwin recolectó gran cantidad
de muestras. Contó con la invaluable ayuda de varias
personas para analizarlas: el Reverendo Henslow se ofreció
a albergar parte de la inmensa colección, y Charles Lyell a buscar
naturalistas que pudiesen colaborarle. Fue éste quien le presentó a
Richard Owen, médico y anatomista, quien, analizando los
especímenes traídos de América del Sur, descubrió que cada uno de
ellos era una especie totalmente individual, y no se relacionaba con
especies similares de Europa. John Gould, ornitólogo del Zoológico
de Londres, descubrió no sólo que las aves traídas de Galápagos
provenían en realidad de una única especie, sino que cada
espécimen diferente provenía de una isla diferente.
E n esa época comenzó a pensar que tanto los actos como los
pensamientos de los seres humanos respondían a leyes
naturales y eran parte de una herencia ancestral. La
A los descubrimientos de sus colaboradores, se unía la teoría de
Charles Babbage, inventor de la primera calculadora (mecánica),
quien le transmitió la idea de que todo funciona en la naturaleza de
acuerdo a leyes específicas.
evolución operaba tanto sobre el aspecto anatómico (morfológico)
como sobre los instintos o conocimientos innatos. Pero se dio
cuenta de que sus ideas eran demasiado radicales para la época, y
decidió no publicarlas hasta mucho tiempo después.
En 1837 dió su primera conferencia en la Sociedad Geográfica
Real, referida a la elevación del terreno de América del Sur, que
habría provocado a su vez un descenso en el nivel de las aguas de
los océanos, y como consecuencia, la gradual adaptación de la flora
y fauna del lugar a las nuevas condiciones. Era éste el punto donde
Darwin comenzaba a apartarse de Lyell, que consideraba que las
especies eran inmutables y no podían cambiar.
En 1839 fue designado miembro de la Real Sociedad de Londres. Y
el 29 de enero de ese mismo año se casó con Emma Wedgwood.
También ese mismo año se publicaron los tres volúmenes del Viaje
del Beagle y el Diario del Viaje fue publicado en un volumen separado.
Entre 1839 y 1856 el matrimonio tuvo 10 hijos.
Ese mismo año se descubrieron en África fósiles de monos. Darwin
comenzó a pensar en la posibilidad de que los ancestros del hombre
fueran alguna especie de mono. Sus conversaciones con Owen los
llevaron a concluir conjuntamente que cada especie poseía una
“energía organizadora” que determinaba su capacidad de
evolucionar. Pero había una diferencia fundamental entre ambos
naturalistas: Owen creía que esa capacidad era limitada, y Darwin en
cambio pensaba que la plasticidad evolutiva no tenía ninguna
limitación.
Luego, Darwin sufrió diversos problemas de salud que provocaron su
mudanza a las afueras de Londres, en donde continuó escribiendo
libros sobre sus investigaciones y buscando motivos para no publicar
sus teorías sobre la evolución, entre los que estaba su temor a
ofender a la Iglesia, como también la reacción (que ya preveía) de
sus amigos científicos y el daño que todo esto pudiera ocasionar a su
familia.
En 1842 publicó “La estructura y distribución de los arrecifes de
coral”, y en 1843 terminó su tratado sobre Zoología del viaje del
Beagle, dividido en cinco partes.
También se dedicó a escribir diversos libros sobre sus
investigaciones, mientras secretamente investigaba el tema que lo
obsesionaba: la transmutación de los seres vivos. No podía hablar
acerca de sus ideas más que con su hermano, ya que las veces que
había intentado comentarlo con otros científicos había sido
rechazado de plano. Peor aún: comenzaba a dudar de la
preminencia de la especie humana sobre el resto: para él, las leyes
de la naturaleza determinaban el desarrollo de los organismos y la
naturaleza “no tiene favoritos”. Pero todavía le faltaba descubrir
cuáles eran esas leyes.
Posteriormente, la salud de Darwin continuó empeorando de tal
modo, que en 1849 fue sometido a un tratamiento que duró más de
dos meses.
En 1853 recibió la Royal Medal por sus investigaciones geológicas
durante el viaje del Beagle, y en 1854 se asoció al Philosophical
Club, con la intención de encontrar apoyo para sus teorías. Ese
mismo año, influenciado por la revolución industrial, esboza una
nueva idea acerca de cómo las poblaciones se separaban en distintas
especies: creía que las poblaciones de animales se expandían y
especializaban para cubrir diferentes nichos. Veía a la naturaleza
como una moderna fábrica.
En 1855 explica el traslado de las especies vegetales de un
continente a otro: las semillas simplemente derivaban en el mar
hasta llegar a una costa, teoría confirmada con el testimonio de
tripulaciones de barcos británicos, que afirmaban haber visto en el
mar “balsas” formadas por plantas a la deriva, incluso con animales
sobre ellas.
Retrato de Emma Wedgwood, con quien contrajo matrimonio Charles Darwin y madre de sus diez
hijos. La familia Wedgwood, de gran devoción religiosa, era conocida de la familia Darwin. Al costado,
Charles con su hijo William.
A la derecha: ilustración de la casa de Darwin en Kent.
Diseño: GSz / Comunicación Visual / FML

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XI Muestra de Ciencias Naturales de la Fundación Miguel Lillo
XI Muestra de Ciencias Naturales de la Fundación Miguel Lillo