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Qu es el metano?

Debido a que se recolect por primera vez en los pantanos, el metano llego a conocerse como gas de, los pantanos.
Las termitas constituyen una fuente bastante grande para la produccin del metano. Cuando estos voraces insectos
consumen madera, los microorganismos que habitan en su sistema digestivo de carbono y otros compuestos. Se
calcula que las termitas Producen anualmente 170, 000,000 de toneladas de metano! Tambin se produce en
algunos procesos de tratamiento de desechos. A escala comercial el metano se obtiene del gas natural.
El gas natural es una mezcla de metano, etano y una pequea cantidad de propano.
Compuesto de carbono e hidrgeno, de frmula CH4, es un hidrocarburo, el primer miembro de la serie de los
alcanos. Es ms ligero que el aire, incoloro, inodoro e inflamable. Se encuentra en el gas natural (entre un 75% y un
90%), como en el gas gris de las minas de carbn, en los procesos de las refineras de petrleo, y como producto de
la descomposicin de la materia en los pantanos. Es uno de los principales componentes de la atmsfera de los
planetas Saturno, Urano y Neptuno. El metano puede obtenerse mediante la hidrogenacin de carbono o dixido de
carbono, por la accin del agua con carburo de aluminio o tambin al calentar etanoato de sodio con lcali. El
metano es apreciado como combustible y para producir cloruro de hidrgeno, amonaco, etino y formaldehdo.
El metano es el hidrocarburo alcano ms sencillo, es un gas.
Cada uno de los tomos de hidrgeno est unido al carbono por medio de un enlace covalente. Es una sustancia no
polar que se presenta en forma de gas a temperaturas y presiones ordinarias. Apenas es soluble en agua en su fase
lquida.
En la naturaleza se produce como producto final de la putrefaccin anaerbica de las plantas, este proceso natural
se puede aprovechar para producir biogs. Puede constituir hasta el 97% del gas natural. En las minas de carbn se
le denomina gris y es muy peligroso por su facilidad para inflamarse.
El metano es el punto de partida de la produccin comercial de diverso productos qumicos, como el hidrgeno, el
monxido de carbono y el cianido de hidrgeno. El metano constituye gran parte de la atmsfera de los grandes
planetas Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno.
Caractersticas qumicas
El metano es un ejemplo de compuesto molecular, cuyas unidades bsicas son grupos de tomos unidos entre s. La
molcula de metano consta de un tomo de carbono con cuatro tomos de hidrgeno unidos a l. La forma general
de la molcula es un tetraedro, una figura con cuatro caras triangulares idnticas, con un tomo de hidrgeno en
cada vrtice y el tomo de carbono en el centro.


Propiedades

Generales
Nombre Metano
Estructura de Lewis:
H
|
H-C-H
|
H
Frmula qumica CH4
Peso atmico 16.04 uma
Otras denominaciones Gas del pantano; Hidruro de metilo
CAS number 74-82-8
Cambios de fase
Punto de fusin 90.6 K (-182.5C)
Punto de ebullicin 111.55 K (-161.6C)
Punto triple
90.67 K (-182.48C)
0.117 bar
Punto crtico
190.6 K (-82.6C)
46 bar
fusH 1.1 kJ/mol
vapH 8.17 kJ/mol
Propiedades del gas
fH0gas -74.87 kJ/mol
fG0gas -50.828 kJ/mol
S0gas 188 J/molK
Cm 35.69 J/molK
Seguridad
Efectos agudos
Asfixia; en algunos casos inconsciencia, ataque cardaco o lesiones
cerebrales. El compuesto se transporta como lquido criognico.
Su exposicin causar obviamente la congelacin.
Flash point -188C
Temperatura de autocombustin 600C
Lmite explosivos 5-15%
Valores en el SI y en condiciones normales (0 C y 1 atm), salvo que se indique lo contrario.

Frmula molecular: su importancia fundamental
En este captulo nos hemos ocupado de la estructura del metano: el modo de juntarse los tomos para formar la
molcula de metano. Antes, sin embargo, es necesario conocer de qu tomos se trata y cuntos de ellos
conforman la molcula: es primordial saber que el metano es CH4. Antes de poder asignar una frmula
estructural a un compuesto, debemos conocer su frmula molecular.
Se ha invertido mucho de este captulo en el estudio de la sustitucin del cloro por el hidrgeno en el metano,
pero antes fue necesario saber que haba sustitucin, que cada paso de la reaccin genera un producto que
contiene un hidrgeno menos y un tomo de cloro ms que el reactivo; debamos saber que el CH4 es convertido,
sucesivamente, en CH3CI, CH2CI2, CHCI3 y CCI4. Antes de poder estudiar las reacciones de un compuesto
orgnico, debemos conocer las frmulas moleculares de los productos.
Revisemos un poco lo que sabemos acerca de cmo asignar una frmula molecular a un compuesto. Debemos
realizar:
(a) un anlisis elemental cualitativo, para determinar que tipos de tomos contiene la molcula;
(b) un anlisis elemental cuantitativo, para determinar el nmero relativo de los distintos tipos de tomos
presentes en la molcula, es decir, para establecer su frmula emprica;
(c) una determinacin del peso molecular, que indica (combinado con la frmula emprica) el verdadero nmero
de los distintos tomos, es decir, nos da la frmula molecular.
La mayor parte de esto debera serle familiar al estudiante de cursos anteriores de qumica. Aplicaremos
estos principios al anlisis orgnico.
Peso molecular. Frmula molecular
Sabemos ahora qu tomos conforman la molcula que estudiamos y en qu proporciones se encuentran, lo que
se resume en la frmula emprica.
Esto no es suficiente, sin embargo; basndose solamente en su frmula emprica, por ejemplo, el metano podra
tener un carbono y cuatro hidrgenos, o dos carbonos y ocho hidrgenos, o cualquier mltiplo de CH4. An nos
resta encontrar la frmula molecular: que indica el nmero verdadero de cada clase de tomo en una
molcula.
Para encontrar la frmula molecular, debemos determinar el peso molecular: hoy seguramente se hara por
espectrometra de masas, la que da un valorexacto. El etano, por ejemplo, tiene la frmula emprica CH3: se le
encuentra un peso molecular de 30, lo que indica que C2 H6 debe ser la nica frmula molecular correcta entre
todas las posibles.
Caractersticas fsicas
La unidad de un compuesto no inico, sea slido, lquido o gaseoso, es la molcula. Como la molcula de metano
es muy simtrica, las polaridades de los enlaces carbonos-hidrgenos individuales se anulan, de lo que resulta
que la molcula en s no es polar.
La atraccin entre tales molculas no polares queda limitada a las fuerzas de Van der Wasls; para molculas tan
pequeas, estas fuerzas atractivas deben ser muy dbiles, comparadas con las intenssimas entre iones sodio y
cloruro, por ejemplo. No debe ser sorprendente, por tanto, que esas fuerzas atractivas sean vencidas con
facilidad por la energa trmica, de modo que la fusin y ebullicin se producen a temperaturas muy bajas: p.f. -
183C, p.e. -161.5C. (Comprense estos valores con los correspondientes para el cloruro de sodio: p.f. 801C,
p.e. 1413C.) En consecuencia, el metano es un gas a temperatura ordinaria.
El metano es incoloro y, en estado lquido, menos denso que el agua (densidad relativa 0.4); de acuerdo con la
regla de que < < una sustancia disuelve a otra similar> > , es apenas soluble en agua, pero muy soluble en
lquidos orgnicos, como gasolina, ter y alcohol. Con respecto a sus propiedades fsicas, el metano fija la pauta
para los dems miembros de la familia de los alcanos.
Sin embargo, el ataque de los tomos de yodo al metano es un paso propagador de cadena,
Y si es lento, toda la reaccin debe ser lenta; en estas circunstancias, los pasos que la terminan (por ejemplo, la
unin de dos tomos de yodo) pasan a ser tan importante que, de hecho, no hay cadena.
Propiedades calorficas
Caloras por gramo: 12 Kcal
Caloras por gramo de CO2: 4,5 Kcal
Estado de transicin
El concepto de Eact debe ser nuestra clave para la comprensin de la reactividad qumica, pero para hacerla til
necesitamos un concepto adicional: el estado de transicin.
Probablemente una reaccin qumica es un proceso continuo que implica una transicin gradual de reactivos a
productos. Sin embargo, ha resultado til considerar la disposicin de los tomos en una etapa intermediaria de
la reaccin, como si se tratara de una molcula real. Esta estructura intermedia se denomina estado de
transicin; su contenido de energa corresponde al mximo de la curva de energa (Fig. 2.11).
Tal como D H es la diferencia en contenido energtico entre reactivos y productos, Eact es la diferencia en
contenido de energa entre reactivos y estado de transicin.
El concepto de estado de transicin es til por esta razn: podemos analizar su estructura como si se tratara de
una molcula e intentar estimar su estabilidad. Todo factor que estabiliza el estado de transicin en relacin con
los reactivos tiende a disminuir la energa de activacin; es decir, todo factor que rebaja la cima de la colina
energtica ms que el valle de los reactivos reduce la altura neta que debe vencer durante la reaccin, la
estabilidad del estado de transicin ser la base - explcita o implcita - de, prcticamente, todo estudio de la
reactividad.
Pero el estado de transicin es slo una disposicin pasajera de tomos que, por su naturaleza intrnseca
encontrndose en la cima de la colina energtica -, no puede ser aislado y examinado. Cmo podemos llegar a
saber algo acerca de su estructura? Pues bien, tomemos como ejemplo el estado de transicin para la separacin
de hidrgeno del metano por un tomo de halgeno y vemos a qu nos conduce reflexionar un poco.
Para comenzar, podemos decir lo siguiente: el enlace carbono-hidrgeno se estira, pero no se rompe del todo,
mientras que la unin hidrgeno-halgeno ha comenzado a formarse, aunque sin completarse. Esta condicin
puede representarse por en donde las lneas de puntos indican enlaces parcialmente rotos o formados.
Ahora, qu podemos decir acerca de la forma del grupo metilo en este estado de transicin? En el reactivo, en el
cual el grupo metilo est unido al hidrgeno, el carbono es tetradrico (con hibridacin sp3); en el producto, en
el que el metilo ha perdido el hidrgeno, el carbono es trigonal (hibridacin sp2).

En el estado de transicin, con el enlace carbono hidrgeno parcialmente roto, la hibridacin del carbono es
intermedia entre sp3 y sp2; el metilo se ha aplanado parcialmente, aunque no del todo; los ngulos de enlace son
mayores que 109.5, pero menores que 120.

Por ltimo, dnde se encuentra el electrn impar? Se hallan sobre el cloro en los reactivos, sobre el metilo en
los productos y, compartido entre ambos, en el estado de transicin. (La parte correspondiente a cada tomo se
representa por &-.) El grupo metilo soporta parcialmente el electrn impar que tendr en el producto, con lo que
ha adquirido, en la proporcin correspondiente, algo de las caractersticas del radical libre que llegar a ser.
De este modo muy directo, hemos trazado una descripcin del estado de transicin, que expone la ruptura y la
formacin de enlaces, la disposicin espacial de los tomos y la distribucin de los electrones.
(Este estado de transicin especfico es intermediario entre reactivos y productos, no slo en la secuencia
del tiempo, sino tambin estructuralmente. No todos los estados de transicin son de estructura intermediaria:
como se demuestra ms adelante, reactivos y producto son tetradricos en reactivos SN2, mientras que su estado
de transicin contiene carbono pentavalente.)
En la seccin 2.18 estudiamos las velocidades de reaccin desde el punto de vista de la teora de las colisiones.
Un enfoque alternativo de utilidad ms general es la teora del estado de transicin (o termodinmica) de
la velocidad de reaccin. Se considera que existe un equilibrio entre los reactivos y el estado de transicin, el cual
se trata en la misma forma que los equilibrios verdaderos de reacciones reversibles. Se reemplazan la energa de
activacin (Eact) y el factor de probabilidad por calor de activacin (entalpa, D H++) y entropa de
activacin (D S++), respectivamente, los que, combinados, dan la energa libre de activacin (D G++).
D G++ = D H++ - TD S++
Cuanto menor (menos positivo) sea el D H++ y cuanto mayor (ms positivo) el D S++, menor ser D G++ y ms
rpida la reaccin.
La entropa corresponde, aproximadamente, al grado de desorden de un sistema: un equilibrio tiende a favorecer
el estado en el cual se imponen menos restricciones a los tomos y a las molculas. Luego, la entropa de
activacin es una medida del desorden relativo de reactivos y estado de transicin; cuanto menos restricciones a
la disposicin de los tomos en el estado de transicin -en relacin con los reactivos -, ms rpida ser la
reaccin. Podemos apreciar que, en general, el factor de probabilidad y la entropa de activacin miden
prcticamente lo mismo; por una parte, un factor de probabilidad bajo significa que en una colisin se requiere
una orientacin muy especial de los tomos; por otra parte, una entropa de activacin desfavorable (baja)
significa que se imponen restricciones bastante severas en cuento a las posiciones de los tomos en el estado de
transicin.
Reactividad y desarrollo del estado de transicin
Para la separacin de hidrgeno del metano por medio de un tomo de halgeno, acabamos de ver que el estado
de transicin difiere de las reactivas diferencias que, desde luego, estamos investigando - en el sentido de que se
parece a los productos. Esto es generalmente cierto para reacciones en las que se forman radicales libres (o iones
carbonio o carbaniones).
Pero, cunto se parece este estado de transicin en particular a los productos? Hasta dnde han llegado la
ruptura y formacin de enlaces? En qu grado se ha hecho plano el grupo metilo y en qu proporcin tiene el
electrn no apareado?
Sorprendentemente, podemos incluso contestar a preguntas como stas, al menos en forma relativa. En un
grupo de reacciones similares, el estado de transicin se alcanza tanto ms tarde, durante el proceso, cuanto ms
alta sea la Eact. De las consideraciones tericas que fundamentalmente este postulado, slo mencionaremos sta:
la diferencia en distribucin electrnica que llamamos diferencia en estructura corresponde a una diferencia
energtica; cuanto mayor sea la diferencia estructural, mayor ser la energtica. Si Eact es elevada, el estado de
transicin difiere considerablemente en energa de los reactivos y tal vez tambin en estructura electrnica; si
Eact es baja, habr poca diferencia entre la energa del estado de transicin y la de los reactivos, como
probablemente tambin se estructura electrnica (vase Fig. 2.12).
En la prctica, este postulado ha resultado muy til para la interpretacin de resultados experimentales; veremos
que, otros, nos permite explicar la relacin entre reactividad y selectividad.
La separacin de hidrgeno por el tomo de cloro, muy reactivo, tiene una baja Eact. Luego, de acuerdo con el
postulado, se alcanza el estado de transicin antes de que la reaccin haya avanzado mucho y cuando el enlace
carbono-hidrgeno se encuentra slo ligeramente estirado; la distribucin de tomos y electrones an es muy
similar a la de los reactivos, y el carbono es todava prcticamente tetradrico. El grupo metilo ha desarrollado
poco carcter de radical libre.
En cambio, la separacin de hidrgeno por el tomo de bromo, menos reactivo, tiene una Eact muy elevada. El
estado de transicin slo se alcanza una vez avanzada la reaccin hasta estar cerca de completarse y cuando el
enlace carbono-hidrgeno est casi escindido.
La geometra y la distribucin electrnica han comenzado a aproximarse a la de los productos y el carbono bien
puede ser casi trigonal. El grupo metilo ha desarrollado mucho carcter de radical libre.
As, en el ataque por un reactivo de gran reactividad, el estado de transicin tiende a parecer al reactivo; en el
ataque por una sustancia de poca reactividad, el estado de transicin tiende a ser semejante a los productos.
Seguridad en el manejo del metano
El peligro del gas metano en las minas de carbn
Nos limitaremos ahora a tratar del metano "o gas de los pantanos", presidiendo de los dems hidrocarburos. Este
gas se desprende de los terrenos pantanosos y puede recogerse en pequea cantidad agitando el lodo que hay en
el fondo de las aguas estancadas. Asimismo de encuentra en el gas del alumbrado y es uno de los gases que se
forman en las minas de carbn. Los mineros le dan el nombre de gris, y cuando se encuentra mezclado con el
aire de una mina basta encender un fsforo para provocar una explosin. De esta manera han perdido la vida
muchos trabajadores; hoy los mineros usan la lmpara de seguridad inventada por sir Humphrey Davy, en la
cual la tela metlica que envuelve la llama enfra la mezcla gaseosa interna e impide as que se inflame el gris.
Los qumicos no necesitan ir a los pantanos en busca de este gas, pues lo pueden obtener con gran facilidad de
diversos compuestos. Es incoloro e inodoro-desgraciadamente para los mineros- y al quemarse produce
anhdrido carbnico y agua.
Ficha Internacional de Seguridad del metano
METANO (licuado)
ICSC: 0291
METANO (licuado) (botella)
CH4
Masa molecular:16.0
CAS: 74-82-8
RTECS:PA1490000
ICSC:1971
NU:1971
CE: 601-001-00-4
TIPOS DE PELIGRO/ EXPOSICION
PELIGROS/SINTOMAS AGUDOS
PREVENCION
LUCHA CONTRA INCENDIOS/
PRIMEROS AUXILIOS
INCENDIO
Extremadamente inflamable.
Evitar las llamas, NO producir chispas y NO fumar.
Cortar el suministro; si no es posible y no existe riesgo para el entorno prximo, dejar que el incendio se extinga
por s mismo (vanse Notas).
EXPLOSION
Las mezclas gas/aire son explosivas
Sistema cerrado, ventilacin, equipo elctrico y de alumbrado a prueba de explosin.
En caso de incendio: mantener fra la botella rociando con agua. Combatir el incendio desde un lugar protegido.



Produciendo metano sin la biologa

Si bien casi todo el metano en la Tierra tiene un origen biolgico, los cientficos han comenzado recientemente a
apreciar los muchos medios abiognicos en que el metano puede ser generado. La precondicin esencial para el
metano abiognico, dice Juske Horita de la Divisin de Ciencias Qumicas en el Laboratorio Oak Ridge en Tennessee,
es la presencia de hidrgeno molecular (H2) y anhdrido carbnico.
La mayor parte del metano abiognico es generado por una reaccin de "serpentinizacin", que forma el mineral
serpentina. En las cadenas ocenicas, el agua calentada por el magma reacciona con rocas como el olivino, que
contiene elevados niveles de los catalizadores hierro y magnesio. Durante la serpentinizacin, el hidrgeno liberado
a partir del agua reacciona con el carbono del anhdrido carbnico y forma el metano. La reaccin genera calor y
vastos depsitos de serpentina en el fondo del ocano.
Hasta hace poco tiempo, se pensaba que las reacciones abiognicas de agua, minerales y anhdrido carbnico,
incluyendo la serpentinizacin, requeran agua a 200 grados C, y nadie sabe si el agua en Marte est lo
suficientemente profunda como para estar caliente.
Hay indicios de que reacciones similares productoras de metano podran tener lugar en condiciones ms fras.
Horita, por ejemplo, hace notar que la serpentinizacin puede ocurrir en el agua a entre 50 y 70 grados C en Omn y
las Filipinas. Y en 1999, Horita y Michael Berndt, un geoqumico entonces en la Universidad de Minnesota,
publicaron una frmula para una reaccin relacionada que produce metano en presencia de un mineral de nquel y
hierro como catalizador.
A pesar de que la reaccin produjo metano en unos pocos das a 200 grados C, Horita sospech que tambin
funcionara, aunque ms lentamente, a entre 50 y 70 grados C. Segn su entender, ese experimento no ha sido
realizado.
A pesar de los descubrimientos de mltiples nuevos caminos de produccin de metano abiognico, la mayor parte
del metano en la Tierra es biognico. "Las bacterias producen tanto metano en la Tierra, que est extendido, est en
todas partes", dice Horita. "Como una parte del balance global de metano, no creo que [el abiognico] sea
importante. Sin embargo, el metano abiognico puede ser localmente importante, posiblemente incluyendo Marte".

Accin del metano sobre el cambio climtico
El metano es un gas invernadero muy efectivo, con una concentracin atmosfrica actual de 1,7 ppm. Debido a su
incremento desde los tiempos preindustriales cuando la concentracin atmosfrica era de slo 0,7 ppm, el
forzado radiativo producido desde entonces es importante, unos 0,7 W/m2 (el del CO2 es 1,4 W/m2).
Aunque en el transcurso del siglo pasado, el aumento del metano atmosfrico ha sido muy considerable, el ritmo de
incremento en los ltimos aos ha disminudo. De hecho, su incremento interanual en la atmsfera es ya casi nulo.


Concentracin global estacional (en ppm) de metano desde Enero de 1978 hasta Junio de 2001

Las razones son desconocidas. Algunos ligan esta desaceleracin a cambios en la qumica atmosfrica, que
aceleraran la destruccin del metano (ms ozono troposfrico), y otros piensan ms bien en una disminucin de las
emisiones. Quizs, mejoras en la utilizacin del agua en los campos de arroz asiticos (menos encharcamientos)
hayan contribudo a la modificacin de la tendencia.
Hay que tener en cuenta que la vida media en la atmsfera del CH4 es muy corta, una decena de aos, y que, por lo
tanto, los desequilibrios que se producen entre su produccin y su destruccin son rpidamente apreciables. La
agricultura y la ganadera son una de las principales actividades humanas productoras de metano. Todos los aos
400 millones de toneladas de metano son producidas por microbios que viven en condiciones anaerbicas
degradando la materia orgnica.
Los medios en los que actan estos microbios son muy variados: el estmago de un rumiante, el interior de un
estercolero, un campo inundado para el cultivo de arroz o el fondo de una marisma. El cultivo del arroz sobre
enormes extensiones encharcadas, favorece la metanognesis en los barros de las tierras inundadadas. Tambin la
prolfica cabaa mundial de animales rumiantes, en cuyos estmagos, por fermentacin entrica, se produce ese gas
ha contribuido al incremento: entre el 5 y el 10 % de la masa del alimento de una vaca se transforma en metano.

Otra fuente antrpica de metano atmosfrico en el siglo XX han sido los escapes en las instalaciones defectuosas de
extraccin de gas natural (el 90 % del cual es metano) y en los cientos de miles de kilmetros de gasoductos
construdos para su transporte. Se ha calculado que en Rusia, que es el mayor productor del mundo de gas metano,
se pierde entre el 1 y el 2,5%. El auge de la utilizacin energtica del metano har necesario la construccin de ms
pozos de extraccin y de ms gasoductos, pero es de esperar que las mejoras tcnicas hagan disminuir el despilfarro
y las fugas a la atmsfera. Probablemente ya se est consiguiendo.

El impacto del metano sobre el ambiente podra ser peor de lo que se pensaba. Nuevas investigaciones proponen un
cambio de perspectiva: estudiar las mediciones de gases invernaderos cuando se producen, no cuando ya estn en la
atmsfera.
Drew Shindell, climatlogo en el Instituto Goddard de Estudios Espaciales, de la NASA, en Nueva York, cree que es
necesario examinar los gases de efecto invernadero (GEIs) cuando se emiten en la superficie de la Tierra, en lugar de
estudiarlos despus de que se han mezclado en la atmsfera, como es costumbre. "Las molculas de los gases sufren
cambios qumicos, y analizarlos despus de que se hayan mezclado y cambiado en la atmsfera, no nos brinda un
esquema exacto de su efecto", explica Shindell. "Por ejemplo, la cantidad de metano en la atmsfera se ve afectada
por contaminantes que cambian su qumica, y esto no refleja los efectos de ste sobre otros gases de efecto
invernadero, as que ello no aparece directamente relacionado con las emisiones, que son para las que hacemos las
polticas de proteccin".

Los GEIs qumicamente reactivos incluyen al metano y al ozono, ya que el dixido de carbono, que es el GEI ms
importante, no suele ser reactivo. Una vez que el metano y las molculas que crean el ozono son liberados a la
atmsfera por fuentes naturales y por otras antropognicas, estos gases se mezclan y reaccionan entre s, lo que
transforma su composicin. Cuando los gases se alteran, su contribucin al calentamiento por efecto invernadero
tambin sufre cambios. As, el verdadero efecto de la emisin de un GEI aislado sobre el clima resulta muy difcil de
identificar.
Shindell encuentra que hay ventajas en medir las emisiones de los gases de invernadero cuando se producen,
aislando en los clculos sus impactos, en contraposicin a examinarlos despus de que se han mezclado en la
atmsfera. En el estudio, cuando los efectos individuales de cada gas en el calentamiento global fueron agregados,
haba una diferencia del 10 por ciento que denotaba una variacin al separar las emisiones unas de otras.

Despus de aislar cada gas de invernadero, y calculando el impacto de cada emisin en nuestro clima con un modelo
informtico, Shindell y sus colegas encontraron algunas diferencias llamativas sobre la contribucin de estos gases al
cambio climtico.
Los principales gases de invernadero incluyen dixido de carbono, metano, xido nitroso, y halocarbonos. Estos
gases son denominados gases de invernadero "bien mezclados" debido a sus largos tiempos de vida de una dcada o
ms, que los dejan dispersarse uniformemente en la atmsfera. Son emitidos tanto por fuentes artificiales como
naturales. Segn los ltimos clculos, los impactos del metano en el calentamiento del clima pueden duplicar la
cantidad normalmente atribuida a este gas. Las nuevas interpretaciones revelan que las emisiones de metano
explicaran un tercio del calentamiento climtico proveniente de gases de invernadero bien mezclados entre
mediados del siglo XVIII y la poca actual, el doble de lo previamente calculado.
El metano a los mercados
El metano es el componente principal del gas natural y es, adems, un gas de efecto invernadero, lo que quiere decir
que su presencia en la atmsfera afecta la temperatura y el sistema climtico de la Tierra. Una nueva asociacin
internacional respaldada por Estados Unidos procura promover la recuperacin y el uso del metano como fuente de
energa limpia. La Asociacin del Metano a los Mercados es una empresa pblico-privada en la que participan 15
gobiernos nacionales y ms de 90 organizaciones comprometidas a lograr beneficios econmicos, ambientales y de
energa.
Paul Gunning es jefe de la Subdivisin de programas de gases de invernadero distintos del CO2 en la Divisin de
Cambio Climtico de la Agencia de Proteccin Ambiental de Estados Unidos (EPA).
Dina Kruger es directora de la Divisin de Cambio Climtico de la EPA.
Iniciada en noviembre de 2004, la Asociacin del Metano a los Mercados es una iniciativa multilateral que ana
intereses pblicos y privados para promover la recuperacin y el uso del metano como fuente de energa limpia.
En la actualidad, 15 gobiernos nacionales y ms de 90 organizaciones trabajan en colaboracin para promover el
desarrollo de proyectos en tres importantes fuentes de emisin de metano: vertederos, minas de carbn
subterrneas y sistemas de gas natural y petrleo.
Se espera que las actividades de la asociacin rindan beneficios significativos, entre ellos: reducir emisiones
mundiales de metano, aumentar el crecimiento econmico, fomentar la seguridad energtica, mejorar la calidad del
aire y favorecer la seguridad industrial.
La importancia del metano
El metano es un hidrocarburo y el componente primordial del gas natural, as como un poderoso gas de efecto
invernadero. A escala mundial, gran cantidad de metano se emite en la atmsfera en lugar de ser recuperado y
usado como combustible. Alrededor del 60 por ciento de las emisiones mundiales de metano proceden de fuentes
antropognicas (generadas por el hombre), enumeradas a continuacin: vertederos, minas, operaciones con gas y
petrleo y la agricultura. El resto proviene de fuentes naturales, mayormente tierras pantanosas, hidratos de gas
(slidos cristalinos formados por molculas de metano, cada una de ellas rodeada de molculas de agua), permafrost
y termitas.