You are on page 1of 182

Col ecci n: LAS CI ENCI AS NATURALES Y LA MATEMTI CA

Distribucin de carcter gratuito.


ADVERTENCIA
La habilitacin de las direcciones electrnicas y dominios de la web asociados, citados en este libro, debe ser considerada
vigente para su acceso, a la fecha de edicin de la presente publicacin. Los eventuales cambios, en razn de la caduci-
dad, transferencia de dominio, modifcaciones y/o alteraciones de contenidos y su uso para otros propsitos, queda
fuera de las previsiones de la presente edicin -Por lo tanto, las direcciones electrnicas mencionadas en este libro,
deben ser descartadas o consideradas, en este contexto-.
a u t o r i d a d e s
PRESIDENTE DE LA NACIN
Dra. Cristina Fernndez de Kirchner
MINISTRO DE EDUCACIN
Dr. Alberto E. Sileoni
SECRETARIA DE EDUCACIN
Prof. Mara Ins Abrile de Vollmer
DIRECTORA EJECUTIVA DEL INSTITUTO NACIONAL DE
EDUCACIN TECNOLGICA
Lic. Mara Rosa Almandoz
DIRECTOR NACIONAL DEL CENTRO NACIONAL DE
EDUCACIN TECNOLGICA
Lic. Juan Manuel Kirschenbaum
DIRECTOR NACIONAL DE EDUCACIN TCNICO PROFESIONAL Y
OCUPACIONAL
Ing. Roberto Daz
Ministerio de Educacin.
Instituto Nacional de Educacin Tecnolgica.
Saavedra 789. C1229ACE.
Ciudad Autnoma de Buenos Aires.
Repblica Argentina.
2010
Col ecci n: LAS CI ENCI AS NATURALES Y LA MATEMTI CA
Carranza, Ricardo
Nada es para siempre / Ricardo Carranza; Gustavo Dufo; Silvia Fa-
rina; dirigido por Juan Manuel Kirschenbaum.
- 1a ed. - Buenos Aires: Ministerio de Educacin de la Nacin. Instituto
Nacional de Educacin Tecnolgica, 2009.
180 p.; il.; 24x19 cm. (Las ciencias naturales y la matemtica / Juan
Manuel Kirschenbaum.)
ISBN 978-950-00-0749-8
1. Enseanza Secundaria.
I. Dufo, Gustavo
II. Farina, Silvia
III. Kirschenbaum, Juan Manuel, dir.
IV. Ttulo
CDD 540.712
Fecha de catalogacin: 16/12/2009
Impreso en Artes Grficas Rioplatense S. A., Corrales 1393 (C1437GLE),
Buenos Aires, Argentina.
Tirada de esta edicin: 100.000 ejemplares
Coleccin Las Ciencias Naturales y la Matemtica.
Director de la Coleccin: Juan Manuel Kirschenbaum
Coordinadora general de la Coleccin: Hayde Noceti.
Queda hecho el depsito que previene la ley N 11.723. Todos los de-
rechos reservados por el Ministerio de Educacin - Instituto Nacional de
Educacin Tecnolgica.
La reproduccin total o parcial, en forma idntica o modificada por cual-
quier medio mecnico o electrnico incluyendo fotocopia, grabacin o
cualquier sistema de almacenamiento y recuperacin de informacin no
autorizada en forma expresa por el editor, viola derechos reservados.
Industria Argentina
ISBN 978-950-00-0749-8
Director de la Coleccin:
Lic. Juan Manuel Kirschenbaum
Coordinadora general y acadmica
de la Coleccin:
Prof. Ing. Hayde Noceti
Diseo didctico y correccin de estilo:
Lic. Mara Ins Narvaja
Ing. Alejandra Santos
Coordinacin y produccin grfica:
Toms Ahumada
Diseo grfico:
Martin Alejandro Gonzalez
Ilustraciones:
Diego Gonzalo Ferreyro
Federico Timerman
Retoques fotogrficos:
Roberto Sobrado
Diseo de tapa:
Toms Ahumada
Administracin:
Cristina Caratozzolo
Nstor Hergenrether
Colaboracin:
Tc. Op. en Psic. Soc. Cecilia L. Vazquez
Dra. Stella Maris Quiroga
Nuestro agradecimiento al personal
del Centro Nacional de Educacin
Tecnolgica por su colaboracin.
Los Autores
Dr. Ricardo Mario Carranza
Lic. en Fisicoqumica de la Universidad Nacional de Cr-
doba. Doctor en Ciencias Qumicas de la Facultad de Cien-
cias Exactas y Naturales de la Universidad de Buenos Aires.
Posdoctorado en el Depto. de Fsica de Lquidos y Electro-
qumica de la Universidad de Paris VI, Francia. Investigador
de la Comisin Nacional de Energa Atmica (CNEA). Jefe
de la Seccin Cintica Electroqumica del Departamento de
Materiales de la CNEA.
Director Acadmico de la Maestra en Ciencia y Tecnologa
de Materiales del Instituto Sabato, Universidad Nacional de
San Martn (UNSAM) / CNEA. Profesor Titular de la C-
tedra de Degradacin de Materiales I del Instituto Sabato.
Dr. Gustavo Sergio Duff
Doctor en Ciencias Qumicas de la Facultad de Ciencias
Exactas y Naturales de la Universidad de Buenos Aires. In-
vestigador Independiente del Consejo Nacional de Investi-
gaciones Cientficas y Tcnicas (CONICET). Investigador
del Departamento de Materiales de la Comisin Nacional
de Energa Atmica (CNEA).
Profesor Titular de la Ctedra de Degradacin de Materiales
I del Instituto Prof. Jorge Sabato, Universidad Nacional de
Gral. San Martn (UNSAM). Profesor Asociado del Depar-
tamento de Qumica de la Escuela de Ciencia y Tecnologa
de la UNSAM.
Autor del libro Biomateriales, una mejor calidad de vida (Eu-
deba, 2006) y coautor del libro Degradacin de Materiales-
Corrosin (Baudino Editores, 2006).
Dra. Silvia B. Farina
Licenciada en Fsica de la Universidad de Buenos Aires
(UBA) y Doctora en Ciencia y Tecnologa de Materiales de
la Universidad Nacional de General San Martn (UNSAM).
Es investigadora adjunta de la Carrera de Investigador Cien-
tfico del Consejo Nacional de Investigaciones Cientficas y
Tcnicas (CONICET) y desarrolla sus actividades en la Di-
visin Corrosin del Departamenro de Materiales de la Co-
misin Nacional de Energa Atmica (CNEA). Docente del
Departamento de Fsica de la Escuela de Ciencia y Tecnolo-
ga de la UNSAM.
Captulo 1:
Introduccin 8
Captulo 2:
Caractersticas Generales de los Materiales 13
2.1. Introduccin al estado slido 13
2.2 Algunos tipos de materiales 15
2.3 Propiedades mecnicas de los materiales 18
Captulo 3:
Degradacin de Metales 28
3.1. Procesos de corrosin general 28
3.2 Corrosin localizada 43
3.3 Mtodos generales de proteccin contra la corrosin 64
Captulo 4:
Degradacin de Vidrios y Cermicos 73
4.1 Introduccin 73
4.2 Clasificacin de los cermicos 73
4.3 Propiedades de los cermicos 76
4.4 Metales vs. cermicos 80
4.5 Estructura de los cermicos cristalinos 81
4.6 Ejemplos de uso de algunos cermicos menos conocidos 83
4.7 Vidrios 85
4.8 Mtodos de fabricacin de vidrios y cermicos 87
4.9 Resistencia mecnica de materiales cermicos 88
4.10 Corrosin 91
4.11 Conclusiones 97
Captulo 5:
Degradacin de Plsticos 99
NDICE
Introducci n al estudi o de l a F si ca 7
5.1. Introduccin 99
5.2 Breve introduccin a la qumica de los polmeros 99
5.3 Degradacin de polmeros 106
Captulo 6:
Degradacin de Maderas 118
6.1 Introduccin 118
6.2 Estructura de la madera 118
6.3 Propiedades de la madera 121
6.4 Agentes de degradacin de la madera.
Clasificacin general 123
6.5 Agentes de degradacin abiticos 124
6.6 Agentes de degradacin biticos 127
6.7 Categoras de riesgo 131
6.8 Tratamientos protectores de la madera 132
6.9 Mtodos para determinar la durabilidad de las maderas 139
Captulo 7:
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias 142
7.1. Degradacin de estructuras de hormign armado 142
7.2 Degradacin de biomateriales 149
7.3 Degradacin de obras de arte 156
7.4 Degradacin de contenedores de residuos radiactivos y
preservacin del medio ambiente 163
Captulo 8:
Gua de Actividades 172
Lecturas Sugeridas 179
8
Nada es para siempre
En mayor o en menor medida, la mayora de los materiales experimentan algn tipo
de interaccin con los diversos ambientes. A menudo, estas interacciones modifcan las
caractersticas del material provocando el deterioro de sus propiedades (Figura 1.1); de
su apariencia (Figura 1.2) o de ambas (Figura 1.3). A menudo, la degradacin de los
materiales en algunas aplicaciones es ignorada y las consecuencias son adversas.
1. Introduccin
Figura 1.3. Degradacin de una construccin de mrmol. Templo de Zeus
construido entre el siglo VI a.C. y el II d.C. Atenas, Grecia.
Figura 1.1. Tuerca y tornillo de
acero utilizado en la construccin
del Ferrocarril Trasandino, Es-
tacin Las Cuevas, Provincia de
Mendoza, Argentina.
4 cm
Figura 1.2. Corrosin de una estatua
metlica. Crdoba, Argentina.
La forma correcta de evitar la degradacin de los materiales es compren-
diendo el mismo proceso que la produce y, consecuentemente, previnin-
dola. Un poco de tiempo y dinero invertidos en evitarla nos recompen-
sar con una larga vida til sin problemas. La naturaleza desde siempre
ha tendido a reducir a la materia a sus formas ms estables: se pudre la
madera como elemento orgnico (Figura 1.4), se degradan las piedras
(Figura 1.5) y se oxidan los metales (Figura 1.6).
El estudio de la degradacin de los materiales no slo consiste en expo-
ner piezas de diversos materiales a la accin de diferentes medios y espe-
rar a ver qu ocurre tras una exposicin equivalente al tiempo de uso. El
creciente desarrollo tecnolgico y la larga vida til que se espera, en cier-
tos materiales, obligan a desarrollar mtodos ms rpidos. Los ingenieros
en materiales y, ms especfcamente, aquellos especializados en la degra-
dacin de los mismos, deben predecir el comportamiento a largo plazo,
basndose en ensayos de laboratorio ms o menos breves. Esto lleva, en
9
muchos casos, a simular en el laboratorio las condiciones reales a las que estarn expuestos los
materiales (Figura 1.7). Para poder predecir el comportamiento a largo plazo de un material
dado en un medio especfco es necesario conocer los mecanismos bsicos de los procesos de
degradacin, lo que constituye un problema complejo y objeto de varias disciplinas. Esto
signifca que, en la mayora de los casos, se requiere la colaboracin de especialistas de distin-
tas disciplinas: Fsica, Qumica, Metalurgia, etc. Por ejemplo, al estudiar la degradacin de
implantes en el cuerpo humano se requiere no slo de esos especialistas, sino tambin de m-
dicos. Del mismo modo, si se estudia la corrosin en suelos o ambientes marinos es necesario
recurrir a la microbiologa para entender los procesos de biodegradacin (Figura 1.8).
Introduccin
Figura 1.5. Degradacin de la piedra (tipo particular de cermico).
Grgolas en la Catedral de Ntre Dame, Pars, Francia.
Figura 1.4. Degradacin de una vivienda de
madera por efecto de la exposicin a la intemperie
sin una adecuada proteccin. Osorno, Chile.
Figura 1.6. Degradacin (corrosin atmosfrica) de piezas metlicas expuestas a un am-
biente marino. (a) Obra escultrica metlica; (b) Amarre costero. Fortaleza, Brasil.
(a) (b)
10
Nada es para siempre
Si bien se suele utilizar el concepto "corrosin" para hacer referencia a la degrada-
cin de los metales, tambin es habitual hacer extensivo el uso de este trmino para
hacer referencia a la degradacin de cualquier tipo de material. En realidad es difcil
dar una denicin exacta de corrosin. Algunas propuestas son las siguientes:
"La corrosin puede ser denida como la consecuencia de la reaccin de un material
con su entorno".
"La corrosin consiste en una oxidacin del metal y, si el xido no es adherente y es
poroso, puede dar lugar a la destruccin de todo el metal".
"Corrosin es el ataque de un material por el medio que le rodea con la consiguiente
prdida de masa y deterioro de sus propiedades".
En cualquier caso, la corrosin es un proceso destructivo en lo que a ingeniera se
reere, y representa una enorme prdida econmica. El costo debido a fallas por
corrosin por ao, en Estados Unidos, es mayor que los daos combinados anuales
debidos a desastres naturales. Se estima que en un pas industrializado el 5% de su
ingreso (denominado Producto Bruto Interno) se gasta en costos derivados de la co-
rrosin (mantenimiento o reemplazo de partes o componentes). Aunque la corrosin
es en general inevitable, se puede reducir el costo asociado a ella mediante preven-
cin, mantenimiento y/o seleccin de materiales adecuados.
Dejando de lado el impacto econmico de la corrosin, cabe destacar que otro as-
pecto importante de la degradacin de los materiales lo constituye la eventual conse-
cuencia que dicha degradacin pueda tener sobre el medio ambiente. As, podemos
citar a modo de ejemplo, la corrosin de tanques subterrneos de combustibles en
estaciones de servicio cuyo contenido va a parar a las napas de agua; o la corrosin
de los sistemas de distribucin de gas natural, que genera emanaciones txicas y
explosivas en la atmsfera. El caso opuesto, que es tema de actualidad, lo constitu-
yen los plsticos, cuya extremadamente baja velocidad de degradacin, hace que se
acumulen indenidamente. El ejemplo clsico es la presencia de botellas y bolsas de
plstico en cursos de agua. Paradjicamente, en este caso la degradacin es desea-
ble, al menos a mediano plazo, y el estudio de los mecanismos de degradacin debe
realizarse con el objeto de favorecerla en lugar de minimizarla.
Figura 1.8. Biodeterioro de una es-
tructura de hormign.
Los materiales se clasifcan en varios grupos: metales, vidrios y cermicos,
plsticos y materiales de origen orgnico. Los materiales de cada uno de
estos grupos poseen estructuras y propiedades distintas. Tambin exis-
ten los materiales compuestos, formados por dos o ms materiales de
distintos grupos y que presentan propiedades que no se encuentran en
ninguno de los materiales que los constituyen de forma individual. En
el Captulo 2 del presente libro se resumirn las CARACTERSTICAS
GENERALES DE LOS MATERIALES, dando una descripcin bsica
de la estructura atmica de la materia, los tipos de uniones qumicas, los
tipos de materiales y sus propiedades.
0,5 mm
(a)
0,5 m
(b)
Figura 1.7. (a) Dispositivo In-
trauterino (DIU) fabricado con
alambre de cobre enrollado alrede-
dor de un alma de plstico; (b) De-
talle del DIU corrodo luego de ser
expuesto a una solucin que simula
el fuido uterino (1m =10
-6
m).
11
En el Captulo 3 se tratar la DEGRADACIN DE LOS ME-
TALES y se explicar cmo la corrosin de los mismos ocurre,
principalmente, por ataque electroqumico. La corrosin de
metales puede ser considerada como el proceso inverso de la
metalurgia extractiva. Muchos metales existen en la naturaleza
en estado combinado, por ejemplo, como xidos, sulfatos, car-
bonatos o silicatos. En estos estados, las energas de los metales
son ms bajas. En el estado metlico las energas de los metales
son ms altas, y por eso, hay una tendencia espontnea de los
metales a reaccionar, qumicamente, para formar compuestos
(Figura 1.9). Por fortuna, ciertas velocidades de reaccin son
lentas, lo que permite usar metales en la vida diaria.
Materiales no metlicos como las cermicas, vidrios y plsticos no
sufren ataque electroqumico pero pueden ser deteriorados por ata-
ques qumicos directos. Por ejemplo, los materiales cermicos re-
fractarios pueden ser atacados qumicamente a altas temperaturas
por las sales fundidas. El agua es absorbida por algunos plsticos,
provocando en ellos cambios dimensionales o de propiedades.
El Captulo 4 versar sobre la DEGRADACION DE VIDRIOS Y CERMICOS y el
Captulo 5 sobre la DEGRADACIN DE PLSTICOS.
Dentro de los materiales orgnicos, la madera es un material compuesto natural forma-
do, principalmente, por una disposicin compleja de clulas de celulosa reforzadas por
una sustancia polimrica llamada lignina y otros compuestos orgnicos. Dado que la
madera es el material de construccin en ingeniera con ms amplia utilizacin en cuan-
to a tonelaje, es menester estudiar las razones que conducen a su degradacin, tema que
se abordar en el Captulo 6, DEGRADACIN DE MADERAS.
Finalmente, en el Captulo 7 se tratarn CASOS ESPECIALES DE DEGRADACIN
DE MATERIALES Y SUS CONSECUENCIAS, para lo cual se han elegido algunos
ejemplos representativos. En principio se abordar el estudio de la degradacin de es-
tructuras de hormign armado, el cual constituye un tema de relevancia debido a que el
hormign es un importante material de ingeniera usado para la construccin estructural
de grandes obras. En las construcciones de hormign, las fallas debidas a problemas de
corrosin tienen consecuencias no slo estticas (Figura 1.10) sino que en algunos casos
suelen ser catastrfcas (ruptura de puentes, fsuracin de represas, cada de balcones, etc.),
no slo en trminos de costos materiales, sino que en algunos casos tambin de vidas hu-
manas. El segundo ejemplo es la degradacin de los biomateriales (materiales para implan-
tes seos, dentales, prtesis, etc.), que tambin constituye un desafo importante a la hora
de evaluar su durabilidad ya que est en juego la salud de los pacientes. La degradacin
de bienes del patrimonio cultural y, en particular, de obras de arte, es otro de los ejemplos
que se desarrollarn debido al inters que ha despertado el tema en los ltimos aos, en los
cuales se ha empezado a tomar conciencia de la importancia de la restauracin y conserva-
cin de dichos objetos. Para concluir, se tratar el tema de la degradacin de contenedores
Figura 1.9. Energa asociada a la obtencin
de un metal puro a partir del mineral y a su
posterior degradacin.
METAL ENERGA
Mineral Productos de corrosin
Corrosin
(Libera energa)
Obtencin
(Consume energa)
Introduccin
12
Nada es para siempre
de residuos radioactivos. Este tema constituye un verdadero desafo para la ingeniera de
materiales, dado que el tiempo que tardan los materiales radioactivos en transformarse en
inocuos para los seres vivos puede superar los 10.000 aos y, por ende, la concepcin de
barreras mltiples y redundantes en los repositorios, se hace imprescindible. Dentro de
estas barreras est la ingenieril que involucra el empleo de contenedores, y los materiales
empleados para su construccin deben asegurar una vida til superior a este plazo para
preservar la seguridad de las personas y del medio ambiente.
Figura 1.10. (a) Cerco de hormign armado, Casino de Rodas, Grecia. (b) Detalle de la degra-
dacin del hormign armado.
(b) (a)
13
2. Caractersticas Generales
de los Materiales
A lo largo de una jornada tpica de nuestra vida recurrimos a diversos utensilios: nos le-
vantamos y nos peinamos con un peine de plstico; calentamos el agua para el caf en
una pava metlica; tomamos el caf en una taza cermica mientras miramos el jardn
a travs de los vidrios de la ventana. Consultamos nuestra agenda de papel y salimos
de casa cerrando cuidadosamente la puerta de madera. Se pusieron a pensar por qu
el peine es de plstico y no de vidrio; por qu la pava es de acero y no de plstico; y por
qu la taza es de cermica y no de madera?
Las diversas propiedades de superfcie y de volumen de un material tienen infuencia directa
sobre sus caractersticas. Es por ese motivo que dichas propiedades deben ser conocidas pre-
viamente a cualquier aplicacin que se le d a los materiales, como as tambin debe conocerse
cualquier posible cambio que puedan sufrir a lo largo del tiempo una vez que estn en servicio.
La informacin relacionada con las propiedades bsicas de los materiales se puede encontrar
en diversos manuales y tablas; sin embargo, esta informacin debe ser evaluada en el contexto
del uso particular que se les va a dar. A continuacin se har mencin a las propiedades bsicas
que deben conocerse de los materiales, de cmo stas son determinadas experimentalmente, y
de la manera en que ellas determinan la factibilidad del uso de determinado material.
Los slidos se diferencian de otros estados de la materia (lquido y gaseoso) por el hecho
de que sus tomos se mantienen unidos entre s por fuerzas interatmicas fuertes (enlaces).
Como consecuencia de ello, casi todas las propiedades de un slido dependern de la natura-
leza y fuerza de estos enlaces interatmicos.
Un enlace es la unin entre los tomos de un compuesto. Esta unin se produce como con-
secuencia de la estructura electrnica de los mismos. En efecto, la actividad qumica de los
elementos radica en su tendencia a adquirir, mediante su unin con otros tomos, la conf-
guracin de los gases nobles (ocho electrones en la capa ms externa, salvo el helio, que slo
tiene dos), que es una confguracin extremadamente estable.
Aunque dichos enlaces tienen propiedades bien defnidas, la clasifcacin no es rigurosa ya que
existe una transicin gradual de uno a otro que permite considerar tipos de enlaces intermedios.
Generalmente, se consideran tres tipos principales de enlaces qumicos: inico, covalen-
te y metlico.
2.1 Introduccin al estado slido
Caractersticas Generales de los Materiales
14
Nada es para siempre
Por ejemplo, la sal comn est formada por un no metal, el cloro, y un metal alcalino, el sodio. En estado
puro, ambos son extremadamente peligrosos para el hombre; sin embargo, juntos forman una sustancia
que es inocua en pequeas cantidades. Se dice, por tanto, que han formado un nuevo compuesto qumico,
el cloruro de sodio, sustancia muy diferente de los elementos que la componen. Muchas de las sustancias
que conocemos estn formadas por uniones de distintos elementos.
1. INICO: en este enlace inico, un tomo dador de electrones transfere uno o
ms electrones a un tomo aceptor de electrones y con ello se logra la atraccin
electrosttica (anloga, por ejemplo, a la atraccin que un imn ejerce sobre el
hierro) entre partculas con cargas elctricas de signo contrario: los cationes, con
carga positiva, y los aniones, con carga negativa. Este tipo de enlace se establece
entre tomos de elementos electropositivos (elementos que tienen tendencia a por-
tar una carga positiva, ubicados a la izquierda en la tabla peridica) con elementos
electronegativos (elementos con tendencia a portar carga negativa, ubicados a la
derecha en la tabla peridica). Esta atraccin entre aniones y cationes es la que ge-
nera el enlace inico. Las confguraciones electrnicas de los tomos involucrados
despus del proceso de ionizacin (es decir, la formacin de
partculas con carga elctrica denominados iones) son muy
importantes, ya que los dos han conseguido la confgura-
cin externa correspondiente a los gases nobles, ganando los
tomos en estabilidad. Los slidos inicos estn compuestos
por muchos iones, que se disponen en el espacio de forma tal
que cada catin est rodeado por la mayor cantidad posible
de aniones a efectos de evitar las repulsiones con otros ca-
tiones. Este empaquetamiento genera un alto ordenamiento
denominado estructura cristalina. En el caso particular del
cloruro de sodio (NaCl, sal de cocina) se produce una red
cbica en la que, en los vrtices, se alternan iones Cl
-
y Na
+
.
De esta forma, cada in Cl
-
queda rodeado de seis iones Na
+
,
y recprocamente (Figura 2.1). La mayora de los slidos i-
nicos son muy poco conductores de la electricidad, a menos
que se los funda y lleve al estado lquido.
2. COVALENTE: en el enlace covalente no existe atraccin electrosttica como en
el caso anterior. Aqu la situacin es totalmente diferente, pues en este caso los dos
tomos comparten los electrones ubicados en su capa ms externa (denominados
electrones de valencia). En este caso dos tomos se acercan entre s ofrecindose,
mutuamente, el electrn ms externo de su capa electrnica. De esta manera, la co-
participacin de los dos electrones involucrados genera una unin muy fuerte. Esto
ocurre, particularmente, para los elementos que tienen la misma tendencia a ceder o
a recibir electrones (por ejemplo carbono y silicio). Al igual que los slidos inicos,
la localizacin de los electrones de valencia hace que los compuestos con enlaces co-
valentes sean pobres conductores elctricos.
Figura 2.1. Estructura cristalina del cloruro de
sodio donde se observa que cada in est rodeado
de iones de carga opuesta.
CI
-
Na+
15
Caractersticas Generales de los Materiales
3. METLICO: el enlace metlico se realiza entre elementos metlicos que de esta manera
forman redes cristalinas con elevado ordenamiento. En el enlace metlico, los electrones se
desplazan alrededor de muchos tomos. Intuitivamente, la red cristalina metlica puede con-
siderarse formada por una serie de ncleos atmicos positivos localizados en posiciones fjas,
alrededor de los cuales los electrones libres forman una nube que mantiene unido al conjun-
to. La presencia de esa nube electrnica genera una alta conductividad trmica y elctrica,
como as tambin le provee el brillo caracterstico a los metales.
Los metales fueron los primeros materiales que revolucionaron el modo de vida de la huma-
nidad, acompandola, virtualmente, desde el inicio de su existencia. Salvo algunas excep-
ciones, como lo son los metales preciosos (platino, oro, plata, etc.), los metales rara vez se
encuentran en la naturaleza en forma pura, por lo que tuvieron que desarrollarse mtodos
para obtenerlos. Esta importancia radica en que los metales resultan insustituibles en muchas
aplicaciones debido a sus particulares propiedades mecnicas y electrnicas.
Los metales, en su estado natural, son relativamente blandos; es decir, muy fciles de defor-
mar. Sin embargo, por medio de diversos tratamientos puede conseguirse que aumenten su
dureza. Tambin pueden fabricarse aleaciones, que son mezclas de distintos metales y que
originan materiales ms duros que sus componentes originales.
La mayora de los metales y aleaciones metlicas tienen a sus tomos distribuidos segn
alguna de las estructuras cristalogrfcas mostradas en la fgura 2.2, y que se denominan
cbica centrada en las caras (fcc: face-centered cubic), cbica centrada en el cuerpo (bcc:
body-centered cubic) y hexagonal compacta (hcp: hexagonal closed-packed).
A su vez, los metales estn formados por una gran cantidad de cristales (o granos) que pueden
ser observados con el microscopio ptico luego de atacarlos, adecuadamente, con reactivos
Figura 2.2. Diferentes estructuras cristalogrfcas de los metales.
Cbica centrada
en las caras (fcc)
Cbica centrada
en el cuerpo (bcc)
Hexagonal
compacta (hcp)
2.2 Algunos tipos de materiales
2.2.1 Metales
16
Nada es para siempre
qumicos determinados mediante un proceso denominado metalografa
(Figura 2.3a); o mediante la fractura de dichos materiales bajo determi-
nadas condiciones, y su posterior observacin con el microscopio elec-
trnico de barrido (Figura 2.3b). En el primer caso, la diferencia entre
un grano y sus vecinos radica en la distinta orientacin de su estructura
cristalina y lo que se observa es la traza de los lmites de granos, mientras
que en el segundo se observan los granos directamente.
Las aleaciones metlicas se usan, sistemticamente, para fabricar elementos
estructurales (que deben soportar cargas) y es imprescindible que tengan una
buena resistencia a la corrosin (degradacin de un material por el medio
que lo rodea). La corrosin es un problema general de los metales. Algunos
metales escapan a este problema, como los preciosos (platino y oro). Otros, al
formar una capa de xido protectora sobre su superfcie, lo pasivan y protegen
del proceso corrosivo, tal como ocurre con el titanio y los aceros inoxidables.
Cronolgicamente, las cermicas aparecieron despus que los metales y,
debido a que nunca existi un perodo especfco en el que fuera el mate-
rial ms relevante, su importancia no qued plasmada en una Edad de la
Cermica equivalente a la Edad del Hierro o Edad del Bronce, tal como ocurri con los
metales. La fabricacin de ladrillos permiti la construccin de casas que resistan a las
inclemencias del tiempo, y los recipientes de barro cocido permitieron el almacenamien-
to de agua y alimentos. Hoy en da, existen muchos tipos de cermicas que se destacan
debido a su gran variedad de propiedades.
Las cermicas son los materiales ms duros que existen, pero por eso mismo no soportan
los golpes y se quiebran con mucha facilidad. Existen aplicaciones donde la resistencia
a la deformacin es fundamental; por ejemplo, en una escultura, cuya forma tiene valor
artstico y no puede permitirse que la pierda. Por lo tanto, no es de extraarse que estas
obras casi siempre sean de cermica, aunque haya que pagar el precio de tener cuidados
especiales con ellas puesto que, como es harto sabido, si llegan a caerse se destruyen por
completo. Otra caracterstica de las cermicas es que resisten muy bien las altas tempera-
turas: a temperaturas para las cuales otros materiales ya se encuentran en estado lquido,
las cermicas siguen siendo slidas e incluso, en algunos casos, su dureza aumenta.
Las cermicas, al no ser reciclables, incrementan sus costos de fabricacin. La gran ma-
yora de las cermicas son malas conductoras de la electricidad y muchas aplicaciones
tecnolgicas se derivan de esta propiedad: es comn ver piezas de cermica utilizadas
como aislantes elctricos en las lneas de transmisin urbanas.
2.2.2 Cermicos
Figura 2.3. (a) Metalografa de un
acero inoxidable donde se aprecian
los lmites de grano de la aleacin.
(b) Imagen por microscopa electr-
nica de barrido de titanio comer-
cialmente puro mostrando los granos
que forman el material.
100 m
25 m
(a)
(b)
17
A diferencia de los metales y las cermicas, los polmeros hicieron su aparicin mucho
ms recientemente. Los polmeros son materiales orgnicos que se obtienen a partir del
petrleo y se caracterizan por su poca resistencia a la temperatura. Cuando se someten
a altas temperaturas, los termoplsticos se derriten, mientras que los plsticos termo
resistentes se chamuscan o se queman.
Los polmeros son mucho ms blandos que los metales y, en cuanto a su conductividad trmica,
son mejores aislantes que las cermicas. Tanto sus propiedades de aislamiento elctrico como de
aislamiento trmico estn limitadas por su poca resistencia a la temperatura. A bajas temperaturas
el mejor aislante ser un polmero, pero a altas temperaturas, las cermicas siempre sern la mejor
opcin. En todos aquellos casos en que no es necesaria resistencia a altas temperaturas, los polme-
ros han logrado introducirse en todos los mbitos, desplazando muchas veces a otros materiales
ms consolidados. Las bolsas del mercado estn hechas de polietileno y dejaron en el olvido a
aquellas hechas de fbras naturales. El polister, a su vez, compite tambin con bastante xito con
las fbras naturales en la industria del vestido. Los polmeros ms duros han reemplazado a las cer-
micas en la fabricacin de vasos y platos que no se rompen al caer, y tambin pueden reemplazar a
los metales en la fabricacin de tornillos y otros componentes estructurales en mquinas ligeras.
Un material compuesto es un material que est for-
mado por dos materiales diferentes, combinados de
modo tal que se puedan aprovechar las propiedades
mecnicas ventajosas de cada uno de ellos. Un ejemplo
tpico de material compuesto es el plstico reforzado
con fbras. Entre estos el ms comn es la fbra de vi-
drio (fberglass) que est formado por pequeas fbras
de vidrio (glass fbers) encapsuladas por medio de una
resina de polister. Las fbras de vidrio son muy duras,
pero al doblarse se quiebran con facilidad. El polister
es muy fexible y fcil de deformar. Cuando los dos
materiales se combinan, el plstico que sostiene a las
fbras evita que stas se doblen y quiebren, mientras
que las fbras no permiten que el conjunto se deforme.
De este modo, se consigue un material mucho ms
resistente a la rotura que cada uno de los materiales que lo constituyen. Con fbra de vidrio
se fabrican desde carroceras de automviles hasta tablas de surf. Otro ejemplo de plstico
reforzado con fbras es la fbra de carbono que se utiliza para fabricar bicicletas de carrera o
raquetas de tenis, debido a que combina una alta resistencia mecnica con un muy bajo peso.
La tecnologa moderna permite el uso de diversos materiales para fabricar los distintos com-
ponentes de un dispositivo de acuerdo a los requerimientos del mismo (Figura 2.4).
2.2.3 Polmeros (Plsticos)
2.2.4 Materiales compuestos
Caractersticas Generales de los Materiales
Figura 2.4. Auto moderno cuyas partes estn construdas de diver-
sos materiales, segn las propiedades especfcas que se requieran.
carrocera de bra
de carbono
motor de aluminio
parabrisas polimricos
neumticos de caucho
llantas metlicas
frenos
cermicos
18
Nada es para siempre
2.3 Propiedades mecnicas de los materiales
Muchos materiales cuando estn en servicio, estn sometidos a esfuerzos mecnicos y, en
tales condiciones, es necesario conocer las caractersticas del material para poder disear
la estructura o dispositivo de inters, de forma tal que los esfuerzos a los que vaya a estar
sometido no sean excesivos y que el material se rompa. El conocimiento de las propie-
dades mecnicas de un material implica el conocer la relacin existente entre las fuerzas
aplicadas y la deformacin resultante.
Los materiales se seleccionan para diversas aplicaciones y componentes a partir del conoci-
miento de las propiedades del material y de las condiciones funcionales requeridas por dicho
componente o dispositivo. El primer paso en el proceso de seleccin requiere del anlisis de la
aplicacin para determinar las caractersticas ms importantes que debe poseer el material.
Debe ser resistente, rgido o dctil? Estar sometido a la aplicacin de una gran
fuerza, o a una fuerza sbita intensa? Estar en contacto con medios agresivos?
Una vez determinadas las propiedades requeridas, se selecciona el material apropiado
usando datos que se encuentran en manuales y tablas. Sin embargo, se debe conocer
cmo se obtienen los datos listados en los manuales, saber qu signifcan y darse cuenta
de que resultan de pruebas ideales que pueden no aplicarse con exactitud a casos reales.
En esta seccin se analizarn algunas propiedades mecnicas de un material que deben
conocerse, previo a su seleccin para una aplicacin especfca.
Las fuerzas de compresin son las que, aplicadas sobre el
eje longitudinal del material, tienden a acercar los extremos
(Figura 2.5). Como consecuencia de ello, se produce una dis-
minucin en la longitud de la pieza y un incremento de rea
sobre la seccin transversal. La resistencia a la compresin de
un material es la mxima tensin de compresin que puede
soportar dicho material sin que se produzca su rotura.
Las fuerzas de traccin son las que, aplicadas sobre el eje longi-
tudinal del material, tienden a separar sus extremos (Figura 2.6).
Como resultado de estas fuerzas, la pieza incrementa su longitud
y se produce una disminucin en su seccin transversal. La resis-
tencia a la traccin de un material est relacionada con la mxima
tensin de traccin que soporta sin que se produzca su rotura.
2.3.1 Esfuerzos a los que estn sometidos los materiales
Figura 2.5. Material sometido a fuerzas de
compresin donde se comparan su forma ini-
cial (en blanco) con su forma fnal (en gris).
Las fechas muestran la direccin y sentido de
la aplicacin de las fuerzas.
Fuerza Fuerza
19
Otros tipos de esfuerzos a los que estn sometidos los materiales son las fuerzas de corte, que son las
cargas que actan sobre una pieza y que le provocan un deslizamiento tangencial de dos partes en
contacto en una seccin plana (Figura 2.7); las fuerzas de fexin, que son las que se aplican trans-
versalmente al eje longitudinal de la pieza y que provocan sobre ella una deformacin por giro de
las secciones paralelas a la fuerza actuante (Figura 2.8); y las fuerzas de torsin, que son un par de
fuerzas opuestas que tienden a hacer girar a un material sobre su eje longitudinal (Figura 2.9).
Figura 2.6. Material sometido a fuerzas de traccin donde se comparan su forma inicial (en blanco)
con su forma fnal (en gris). Las fechas muestran la direccin y sentido de la aplicacin de las fuerzas.
Figura 2.7. Material sometido a esfuerzos
de corte donde se comparan el estado inicial
(a la izquierda) con el fnal (a la derecha).
Las fechas muestran la direccin y sentido de
la aplicacin de las fuerzas.
Figura 2.8. Material sometido a esfuerzos de
fexin, donde la fecha indica la direccin y sentido
de la aplicacin de la fuerza sobre el material, que
se encuentra apoyado en sus extremos. La situacin
inicial se muestra en blanco y la fnal en gris.
Fuerza
Fuerza
Figura 2.9. Material sometido a es-
fuerzos de torsin, donde las fechas in-
dican la direccin y sentido de la apli-
cacin de las fuerzas sobre un material
que se encuentra adherido frmemente
a la base donde est apoyado.
2.3.2 Ensayos de traccin. Conceptos de
tensin y deformacin
El experimento bsico para determinar las propiedades mecnicas de un
material es el denominado ensayo de traccin. Este ensayo consiste en defor-
mar la muestra (denominada probeta) hasta la rotura, incrementando gra-
dualmente la tensin que se le aplica uniaxialmente (en una sola direccin)
a lo largo del eje longitudinal de la muestra. Las muestras, normalmente,
tienen seccin transversal circular, como la mostrada en la fgura 2.10a,
aunque tambin suelen emplearse probetas de seccin rectangular. La mues-
tra se fja a la mquina de traccin por sus extremos a travs de mordazas
o soportes, que a su vez la someten a deformacin a velocidad constante
a travs de un sistema de palancas, mecnico o hidrulico (Figura 2.11).
Caractersticas Generales de los Materiales
20
Nada es para siempre
La mquina mide, simultneamente, la fuerza aplicada (por me-
dio de un dispositivo denominado celda de carga o strain-gauge)
y la deformacin resultante (por medio de un extensmetro). Estos
ensayos de traccin duran, generalmente, unos pocos minutos y
es un ensayo del tipo destructivo ya que la muestra es deformada
hasta su rotura, tal como se muestra en la fgura 2.10b.
Los dos parmetros fundamentales asociados con el comporta-
miento de los materiales sometidos a fuerzas mecnicas son la
tensin y la deformacin. La fgura 2.12a muestra una varilla
de seccin transversal uniforme de superfcie A1 y longitud L1.
Si acta una fuerza F longitudinalmente sobre la varilla, sta
se estirar hasta una longitud L2 y la superfcie de la seccin
transversal se reducir a A2, como se muestra en la fgura 2.12b.
La tensin es una medida de la fuerza que acta por unidad de
superfcie en la seccin transversal. Esto es:
La unidad de fuerza es el Newton y la superfcie es medida en
metros cuadrados, de manera que las unidades de tensin me-
cnica son Newton por metro cuadrado (N/m
2
). Esta unidad,
tambin, es denominada como Pascal (Pa) y es habitual emplear
mltiplos de esta unidad, tal como Mega Pascal MPa que
corresponde a un milln de Pascales; o Giga Pascal GPa que
corresponde a mil millones de Pascales.
La deformacin es una medida de la modifcacin dimensional que
se produce al actuar una fuerza. Puede ser medida en trminos del
cambio de longitud o de superfcie de la seccin y est relacionada
con la dimensin original y expresada en porcentaje. De esta manera:
La tensin y la deformacin mecnicas estn referidas a valores por
unidad de rea y de longitud, respectivamente, y por ello pueden
ser utilizadas para defnir las propiedades mecnicas de cualquier
material sin hacer referencia al tamao real del cuerpo sobre el que
es realizado el ensayo.
Figura 2.10. (a) Probeta de seccin circular para
ensayos mecnicos. (b) Probeta luego del ensayo
donde se puede observar la fractura y que se ha
incrementado su longitud total.
Figura 2.11. Esquema de una mquina para
ensayos de traccin uniaxial donde se muestran
sus componentes principales.
Medidor de fuerza
Mordaza fija
Probeta en
estudio
Mordaza mvil
Fuerza
Figura 2.12. Alargamiento de una varilla cuando
se aplica sobre ella una fuerza unidireccional F.
rea A1
rea A2
Fuerza
L
o
n
g
i
t
u
d

L
2
Fuerza
L
o
n
g
i
t
u
d

L
1
(b) (a)

1 sec
) (
A
F
cin la de Superficie
Fuerza
Tensin = =

100
1
1 2
100 ) ( x
L
L L
x
original Longitud
longitud de Cambio
n Deformaci

= =
21
Si un material est en reposo, hay un ordenamiento de los to-
mos como se muestra la fgura 2.13a. Los tomos se encuentran
en sus posiciones de equilibrio correspondiente a un mnimo de
energa. Sin embargo, la aplicacin de una fuerza mecnica tien-
de a desplazar estos tomos de su posicin de mnima energa
(Figura 2.13b). La energa introducida en el sistema por la fuer-
za mecnica es utilizada para mover los tomos hacia posiciones
de mayor energa. Las propiedades mecnicas indican en qu
medida puede producirse ese desplazamiento.
Si las fuerzas aplicadas son pequeas, los tomos no modifcan
sus posiciones relativas sino que, simplemente, se desplazan
de sus posiciones de equilibrio en virtud de la energa aplica-
da. En estas circunstancias, si es retirada la fuerza, los tomos
vuelven a sus posiciones originales. Esta deformacin es, por
lo tanto, reversible o elstica. Todos los materiales cambian
reversiblemente al ser aplicadas cargas pequeas. Cuando se
aplica una fuerza a un material, los enlaces entre los tomos
se estiran y el material se alarga. Cuando se retira la fuerza, los
enlaces retornan a su longitud original y la probeta vuelve a su
tamao inicial (anlogo a un resorte).
Si las fuerzas son mayores puede ocurrir una de dos cosas:
que el material se fracture, lo que signifca que las uniones
entre los tomos se rompen completamente al ser aplicada
una energa a nivel interatmico mayor que la energa de la
unin en s misma; o que el material se siga deformando, pero
en este caso en forma irreversible o plsticamente. En este caso
algunos de los tomos han tenido que moverse a una posicin
nueva como lo indica la fgura 2.14, pero las distancias intera-
tmicas se mantienen dentro de los lmites correspondientes a
la deformacin elstica.
Las principales propiedades mecnicas que pueden ser determinadas por medio de los ensayos
de traccin son las que a continuacin se detallan (Figura 2.15):
lmite elstico: para muchos materiales estructurales se ha encontrado que la parte
inicial de la grfca tensin-deformacin puede ser aproximada por la recta AB de
las fgura 2.15 y fgura 2.16. En este intervalo, la tensin y la deformacin son
2.3.3 Deformaciones elstica y plstica
2.3.4 Propiedades de traccin
Figura 2.13. (a) tomos en sus posiciones de
equilibrio. (b) tomos separados por la accin de
una fuerza.
Fuerza de
traccin
Fuerza de
traccin
tomos en sus
posiciones de
equilibrio
(a)
(b)
Figura 2.14. Movimientos atmicos que pro-
ducen la deformacin plstica.
Direccin del
movimiento
(a) (b)
Caractersticas Generales de los Materiales
22
Nada es para siempre
proporcionales entre s. De esta manera, cuando aumenta la tensin
en un material, la deformacin aumenta en forma proporcional;
Figura 2.15. Grfco tensin-deformacin ob-
tenido en un ensayo de traccin uniaxial, mos-
trando el aspecto de la muestra en determinados
instantes durante el ensayo (para la explicacin
del signifcado de cada letra, ver el texto).
Zona plstica
Deformacin
T
e
n
s
i

n
Z
o
n
a

e
l

s
t
i
c
a
D
C
E
A
B
Figura 2.16. Parte inicial de una curva ten-
sin-deformacin donde se muestra cmo se ob-
tiene experimentalmente el lmite de fuencia.
Deformacin
T
e
n
s
i

n
A
B
X
D
F
Y
Ya en 1678, el fsico ingls Robert Hooke haba demostrado que un
material slido sometido a una fuerza de traccin se extiende en la
direccin de la traccin en una cantidad que es proporcional a la car-
ga aplicada, por lo que se dice que el comportamiento del material en
esta regin cumple con la Ley de Hooke, de forma tal que cualquier
incremento en la tensin resultar en un aumento proporcional a la
deformacin. Si se retira la carga aplicada sobre la probeta, la defor-
macin regresar a cero (el extensmetro marcar cero), indicando
que la deformacin producida por la carga es elstica. Si la carga
se aumenta continuamente y se libera despus de cada incremento,
cuando se revisa el extensmetro, se alcanzar un punto en el que
ste no regresa a cero. Esto indica que ahora el material tiene una
deformacin permanente y que se ha sobrepasado el lmite elstico;
por tanto, el lmite elstico puede denirse como el esfuerzo mnimo al
que ocurre la primera deformacin permanente.
resistencia a la fuencia (Yield strenght): es la carga a la
cual un material exhibe una desviacin especifcada de la
proporcionalidad entre el esfuerzo y la deformacin. Por
lo general, este valor se determina por el mtodo de la de-
formacin permanente especifcada. En la fgura 2.16 la
deformacin especifcada AX se marca sobre el eje de la de-
formacin. Enseguida, se traza la lnea XY paralela a AB, lo-
calizando de esta manera el punto F interseccin de la lnea
XY con el diagrama carga-deformacin. El valor de la carga
en el punto F indica la resistencia a la fuencia. El valor de
la deformacin permanente especifcada suele ser el 0,20%
de la longitud calibrada (correspondiente a AX). Al Yield
strenght, habitualmente, se lo representa como
0,2
;
resistencia mxima: conforme aumenta la carga aplica-
da sobre la pieza ensayada, la carga y la deformacin se
incrementan, como lo indica la porcin de la curva CD
(Figura 2.15) hasta que se alcanza el esfuerzo mximo en el punto D. Por tanto, la
resistencia mxima (o resistencia a la traccin) es la carga mxima soportada por el
material, basado en el rea transversal original;
tensin (o resistencia) a la ruptura: para un material dctil, hasta el punto de resis-
tencia mxima, la deformacin es uniforme a lo largo de la longitud de la barra. A la
carga mxima, la probeta experimentar una deformacin localizada o formacin de
un adelgazamiento sobre la muestra y la carga disminuir a medida que el rea decrece.
Esta elongacin en forma de cuello es una deformacin no uniforme y ocurre rpida-
mente hasta el punto en que el material se rompe. La resistencia a la ruptura (punto E
23
La ductilidad es importante para el diseo y la fabricacin. El
diseador de un componente preferir un material que tenga
cierta ductilidad, de manera que, si la tensin aplicada es de-
masiado alta, el componente se deforme plsticamente antes
de romperse. Un fabricante desear un material dctil de ma-
nera que pueda producir piezas de formas complicadas sin que
el material se rompa durante el proceso.
en la fgura 2.15) es determinada al dividir la carga de ruptura por el rea transversal
original, y es siempre menor que la resistencia mxima. Para un material frgil, la resis-
tencia mxima y la resistencia de ruptura coinciden;
ductilidad: la ductilidad de un material se determina a partir de la deformacin que soporta
hasta que se fractura. sta se determina en un ensayo de traccin mediante dos tcnicas:
alargamiento, deformacin o elongacin a la rotura: se determina juntando
despus de la fractura las partes de la muestra x, midiendo la longitud fnal de
la misma y empleando la expresin:
donde L
f
y L
i
son las longitudes fnales e iniciales de la probeta utilizada en el ensayo.
reduccin en rea: sta tambin se determina a partir de las mitades rotas de la
muestra utilizada en el ensayo de traccin, midiendo para ello el rea transversal
mnima y con la frmula:
donde A
i
es el rea transversal original y A
f
el rea transversal fnal.
Los materiales dctiles exhiben una curva tensin-defor-
macin que llega a su mximo en el punto de resistencia
mxima (Figura 2.17). En materiales ms frgiles, la carga
mxima o resistencia a la tensin ocurre en el punto de
falla. En materiales extremadamente frgiles, como cer-
micos, la resistencia a la tensin y la tensin de ruptura
son iguales (Figura 2.17).
La ductilidad puede ser cuantifcada en trminos de la deformacin producida al
ocurrir la fractura. Los materiales frgiles tienen ductilidad prcticamente cero;
mientras que un material muy dctil puede tener entre 50 y 70% de ductilidad.
Algunos polmeros pueden mostrar una ductilidad por encima de 500%. La ca-
pacidad de un material para deformarse plsticamente est determinada por su
estructura. Considerando las sustancias altamente cristalinas con uniones inicas

100 (%) x
L
L L
Elongacin
i
i f

=

100 (%) x
A
A A
rea de Reduccin
i
f i

=
Figura 2.17. Comportamiento esfuerzo-defor-
macin de materiales frgiles y dctiles.
Material frgil
Material con ductilidad
moderada
Material con alta
ductilidad

Deformacin
T
e
n
s
i

n















Caractersticas Generales de los Materiales
24
Nada es para siempre
o las sustancias metlicas, la ductilidad est controlada por las caractersticas de
los tomos y las uniones interatmicas. As, en un metal puro, cada tomo tiene
vecinos cercanos idnticos y no existen uniones direccionales. No hay, por lo tan-
to, restricciones a la posicin de cualquier tomo en el reticulado y por ello los
metales puros tienden a ser muy dctiles. La situacin en las aleaciones es mucho
ms compleja. En las uniones inicas existen dos o ms especies inicas y stas son
mantenidas ensambladas por uniones fuertes y direccionales. El movimiento de los
iones en este caso es sumamente difcil y en algunos casos es imposible, debido a
que representara forzar al acercamiento a una gran cantidad de tomos similares.
Las estructuras cermicas, por este motivo, no exhiben prcticamente ductilidad.
Los polmeros son mantenidos en estado slido, principalmente, por medio
de fuerzas de valencia secundaria. La tensin aplicada puede alterar estas unio-
nes intermoleculares con facilidad, de manera que el deslizamiento de las mol-
culas, unas sobre las otras, puede dar lugar a grandes deformaciones plsticas. Es
aqu donde podemos ver con claridad el concepto de la resistencia de un slido
como vinculada a su eslabn ms dbil. Es posible encontrar una amplia gama de
comportamiento en los polmeros; sin embargo, as como existen polmeros muy
dctiles, hay otros, como el polimetacrilato de metilo, que tienen grupos colaterales
grandes en las molculas y ello impide el deslizamiento de las molculas entre s, de
manera que el material puede ser relativamente frgil;
tenacidad: la tenacidad es la energa absorbida en el campo plstico y corresponde
a la capacidad de un material para absorber energa y deformarse plsticamente
antes de fracturarse; y corresponde al rea bajo la totalidad de la curva tensin-
deformacin en el ensayo de traccin. sta es, principalmente, una propiedad del
intervalo plstico, ya que slo una pequea parte de la energa total absorbida es
energa elstica que puede recuperarse cuando se suprime el esfuerzo.
dureza: es muy frecuente que la dureza y tenacidad sean fcilmente confundidas
a pesar de que tienen conceptos totalmente diferentes. Por ejemplo, es un hecho
conocido que el diamante es el material ms duro que existe; no obstante, no es
tenaz ya que si se le da un martillazo se romper en muchos pedazos, aunque el
acero del martillo sea menos duro. Sin embargo, las barras metlicas que forman
parte de una estructura de hormign armado son muchsimo ms tenaces que el
diamante, aunque el diamante tenga una dureza mucho mayor.
La dureza se relaciona con la capacidad que tiene un material de soportar esfuerzos
sin deformarse permanentemente. Hay diversas formas de medir la dureza, si bien la
mayora consiste en utilizar un indentador, esto es, un dispositivo que trata de penetrar
el material, como podra ser una pequea cua o una aguja. Por ejemplo, si se intenta
comparar la dureza de un trozo de plastilina con la de un vaso de vidrio, podramos
utilizar un lpiz como indentador. El lpiz penetra sin difcultad la plastilina, demos-
trando que el lpiz es ms duro que la plastilina. Por otra parte, el lpiz no puede atra-
vesar el vaso de vidrio, as que el vidrio es ms duro que el lpiz. Del resultado de ambos
experimentos tambin podemos concluir que el vidrio es ms duro que la plastilina;
25
resistencia al impacto: en la discusin que se ha venido llevando a cabo sobre las
propiedades mecnicas de los materiales, hasta ahora se haba supuesto que el mate-
rial era sometido a fuerzas progresivamente en aumento. Sin embargo, la situacin
real no es tan simple. Las tensiones pueden ser aplicadas muy repentinamente y es
necesario caracterizar el comportamiento del material en estas condiciones. El fac-
tor crtico para determinar este comportamiento es la capacidad del material para
absorber energa. Un material que puede absorber una gran cantidad de energa
mecnica ser capaz de resistir una fuerza que es aplicada en forma sbita. Decimos
entonces que ese material tiene alta resistencia al impacto, la que es medida como
la cantidad de energa que es absorbida antes de la fractura.
Por todo lo expuesto, se destaca que no existe un nico parmetro que permita carac-
terizar a un material, sino que deben ser empleados varios en funcin de la aplicacin
requerida. No obstante ello, es frecuente describir mecnicamente a un material a
travs de 3 parmetros: lmite de fuencia y la tensin y deformacin de ruptura. En la
tabla 2.1 se muestran (a modo de ejemplo) los valores de propiedades mecnicas de 3
materiales de distinto origen (cermico, metlico y plstico).
Cuando se quiere construir una pieza estructural se requiere que dicha pieza resista
las fuerzas que se apliquen sobre ella. A los efectos prcticos, si la pieza se deforma
o se rompe el resultado ser el mismo: una falla de funcionamiento. Para que sea
confable, el material no debe sufrir ningn cambio a partir de su forma original
durante su funcin.
Si se aplica una tensin a un material, ste puede ser deformado o fracturado como se in-
dic anteriormente. Por ese motivo, un determinado material puede ser caracterizado por
medio de sus valores de resistencia y ductilidad. Estos valores, sin embargo, estn referidos
a la aplicacin de una nica tensin. Si el material es sometido a tensiones repetidas puede
ser fracturado con una tensin mucho ms baja que la resistencia a la rotura normal y, a
menudo, an ms baja que la resistencia a la fuencia (este fenmeno se emplea, por ejem-
plo, para cortar un alambre fexionndolo repetidas veces). Esto se produce porque las fsu-
ras y defectos internos que posee el material pueden abrirse en los sitios de concentracin
Material Lmite de uencia (
0.2
)
(MPa)
Tensin de ruptura
(MPa)
Deformacin a la
ruptura (%)
Almina (Al
2
O
3
) (cermico) --- 1000 a 10000 0
Acero Inoxidable tipo 316
(metal)
240 600 55
Polietileno (plstico) --- 30 15-100
VALORES DE PROPIEDADES MECNICAS DE MATERIALES DE DISTINTO ORIGEN.
TABLA 2.1
2.3.5 Resistencia a la fatiga
Caractersticas Generales de los Materiales
26
Nada es para siempre
de tensiones. Inicialmente estas fsuras pueden ser muy pequeas, demasiado para tener
algn efecto en condiciones normales, pero la aplicacin repetida de la tensin las abre y,
eventualmente, se puede provocar una fractura.
Existen varios parmetros que defnen el comportamiento
de los materiales ante la fatiga. El ensayo es llevado a cabo
aplicando ciclos de tensiones y registrando el nmero de ci-
clos necesarios para producir la fractura y repitiendo esto a
diferentes niveles de tensin, confeccionando un grfco de
la tensin (esto es, la diferencia entre las tensiones mxima y
mnima, en un ciclo) y su relacin con la cantidad de ciclos
necesarios para producir la fractura. La fgura 2.18 muestra
un ejemplo de este tipo de grfco. Los valores para algunos
materiales (Figura 2.18a) muestran una tensin por debajo de
la cual no hay falla por fatiga, cualquiera sea el nmero de ci-
clos. Esa tensin se encuentra a menudo entre 30 y 50% de la
resistencia a la rotura. Otros materiales no presentan lmite de
fatiga (Figura 2.18b). Su comportamiento est caracterizado
por el lmite de durabilidad, que es el nivel de tensin con el
cual se produce la fractura despus de un nmero especifcado
de ciclos, generalmente 10
7
(10 millones de ciclos).
La fatiga es un factor importante, ya que muchos equipos o estructuras estn sometidos a
tensiones repetidas ms que a una nica tensin. Es de importancia notar que las concentra-
ciones de tensiones que inician las fsuras, generalmente se producen en defectos superfciales
y que muchas fracturas por fatiga estn asociadas con un defciente acabado de la superfcie.
En el anlisis tensin-deformacin que se ha venido llevando a cabo hasta aqu, se
asume que, si se aplica una tensin a un material, la deformacin asociada con ella se
produce en forma instantnea. Aunque esto es as para muchos materiales, no siempre
es el caso, ya que puede existir una deformacin asociada con el tiempo de aplicacin
de la tensin. Existen dos fenmenos para considerar en este tema que, aunque rela-
cionados, conciernen a dos tipos diferentes de material:
1. el denominado VISCOELASTICIDAD, que est relacionado con los polmeros.
Es la respuesta lenta de un material a una tensin aplicada de manera tal que la
deformacin va por detrs de la tensin. A un polmero puede llevarle varios se-
gundos alcanzar la deformacin que est asociada con el nivel de tensin aplicada.
El trmino es utilizado debido a que el material exhibe caractersticas de un fuido
viscoso, as como las de un slido elstico. La viscoelasticidad puede ser relevante
al analizar el uso de algunos materiales polimricos;

Figura 2.18. Curvas de fatiga que muestran la
relacin entre la amplitud de tensin y la canti-
dad de ciclos necesaria para provocar la rotura
de dos materiales diferentes (a y b).
Lmite de fatiga
del material (a)
Nmero de ciclos para producir la rotura
(b)
(a)
A
m
p
l
i
t
u
d

d
e

l
a
s

t
e
n
s
i
o
n
e
s
2.3.6 Deformacin dependiente del tiempo
27
2. el FENMENO DEL CREEP, o escurrimiento, que puede ser observado en algunos
materiales. Bajo las condiciones apropiadas la mayora de los materiales contina defor-
mndose si la tensin es mantenida, aunque no sea aumentada, despus de que ha sido
alcanzado el valor instantneo de deformacin. Con los metales esto resulta evidente slo a
temperaturas cercanas al punto de fusin, pero no es observado a temperatura ambiente.
La calidad de la mayora de los productos depende de la condicin de su superfcie y del
deterioro debido al uso. Este deterioro suele ser el factor principal que limita la vida til y el
desempeo de componentes. El desgaste es el deterioro no intencional resultante del empleo
o del medio ambiente y debe considerarse como un fenmeno superfcial. El desgaste es una
de las acciones ms destructivas a las que est sometido un material y la importancia de la re-
sistencia al desgaste no necesita ampliarse. El desplazamiento y la separacin de partculas de
una superfcie pueden producirse por el contacto con otro material de similares caractersticas
o con otro tipo de material. Cada forma de desgaste est afectada por una cantidad de pa-
rmetros que incluyen el medio ambiente, el tipo de carga aplicada, las velocidades relativas
de las partes en contacto, el lubricante, la temperatura, dureza, terminacin de la superfcie,
presencia de partculas extraas (denominada desgaste por tercer cuerpo) y composicin y
compatibilidad de las piezas en contacto. Como en la mayora de las aplicaciones el desgaste
rara vez puede evitarse por completo, an con la mejor lubricacin, debe disponerse de ma-
teriales que en contacto produzcan la menor velocidad de desgaste posible.
Como se habr podido apreciar a lo largo del presente captulo, la determinacin de las pro-
piedades mecnicas de los materiales, no es simplemente un ejercicio dentro de la ciencia de
los materiales, sino que es indispensable para el diseo de estructuras que debern soportar
cargas. Quienes diseen estas estructuras deben determinar las tensiones en servicio de todos
los componentes estructurales y estar seguros de que en cada punto estas tensiones estn bien
por debajo del lmite de fuencia del material y que, adems, si estn involucradas tensiones
cclicas, las tensiones en servicio deben estar por debajo del lmite de fatiga.
Sin embargo, an teniendo en cuenta todas las propiedades de los materiales a la hora de
disear una estructura o dispositivo, su vida til puede verse drsticamente reducida si no se
consideran, adems, los procesos de degradacin de los materiales con el tiempo. Por ejem-
plo, por qu preferimos los anillos de oro a los de latn (aleacin de cobre-zinc)? Ambos ma-
teriales metlicos (oro y latn) poseen una maleabilidad adecuada para fabricar anillos y un
color similar y vistoso. Sin embargo, todos preferimos que nos regalen un anillo de oro pues
sabemos que el oro es un metal noble y que permanece inalterable con el paso del tiempo,
mientras que el latn pierde su brillo en contacto con la piel. En el siguiente captulo veremos
las razones por las cuales algunos metales son ms resistentes que otros al paso del tiempo, de
qu forma se pueden degradar y de qu manera podemos evitarlo.
2.3.7 Desgaste
Caractersticas Generales de los Materiales
28
Nada es para siempre
Se denomina comnmente metales a los elementos qumicos que se caracterizan por ser bue-
nos conductores del calor y la electricidad que, generalmente, tienen la capacidad de refejar
la luz (lo que les da su brillo peculiar), que poseen una densidad elevada, que son slidos a
temperatura ambiente (excepto el mercurio y el galio) y cuyas sales forman iones electropo-
sitivos (cationes) del metal al disolverse en algn lquido. Muchas de estas caractersticas se
deben a que una pieza metlica macroscpica est compuesta por
tomos metlicos distribuidos, espacialmente, en forma caracte-
rstica y, todos estos tomos, comparten sus electrones de valencia
(electrones ms exteriores del tomo) formando el enlace metli-
co en el cual se dice que los ncleos metlicos con sus electrones
ms cercanos estn inmersos en un mar de electrones que tienen
libertad de moverse en toda la pieza (Figura 3.1).
El concepto de metal se refere tanto a elementos puros, as
como a aleaciones con caractersticas metlicas, como el acero,
el latn y el bronce. Los metales comprenden la mayor parte de
la tabla peridica de los elementos. Sin embargo, si pensamos
en los metales ms comnmente utilizados con fnes ingenie-
riles o estructurales no son muchos los nombres que vienen a
nuestra mente. Hierro, aceros, aceros inoxidables, aluminio,
titanio, cobre, latn, bronces, latones y no muchos ms.
Y si pensamos en ellos en funcin del lugar en donde se encuen-
tran en la naturaleza, nos damos cuenta de que no existen como
tales. No hay minas de hierro metlico o aluminio metlico, y
menos an de aceros y bronces, como s las hay de oro o platino.
Es que los metales de uso ingenieril se encuentran en la naturale-
za en forma de minerales, o sea como xidos o sales (Figura 3.2).
El hombre, a travs de un proceso industrial, tiene que invertir
energa (generalmente, en forma de calor) para transformar ese
mineral en metal. Los tomos metlicos que forman los mine-
rales se encuentran en estado oxidado. Esto signifca que han
entregado algunos de sus electrones ms alejados de su ncleo
(formado por protones y neutrones), llamados electrones de valencia, a los tomos no met-
licos con los que forman el xido o la sal. Para recuperar su estado metlico o elemental es
necesario que recupere esos electrones y eso signifca que hay que entregarle energa:
3. Degradacin de Metales
3.1 Procesos de corrosin general
Figura 3.1. Enlace metlico. Ncleos metlicos
positivos inmersos en un mar de electrones.
2
2
1
O Me MeO
calor
+
Figura 3.2. Mineral de hierro, xido ferroso-dif-
rrico o Magnetita Fe
3
O
4
.
29
Pero el problema es que, una vez que el hombre, haciendo uso de alguna fuente de energa,
le devolvi sus electrones a los tomos metlicos oxidados y los transform en metal, estos se
encuentran, a partir de ese momento, en un estado que no es termodinmicamente estable.
O sea, si en la naturaleza se los encuentra siempre oxidados, es porque es as como les gusta
estar, es decir ese es su estado termodinmicamente estable. Por lo tanto, intentarn volver
por todos los medios a su estado termodinmicamente estable, es decir, se oxidarn.
Slo unos pocos metales se encuentran en la naturaleza como tales, los llamados metales
nobles porque no se oxidan: oro, plata, platino.
Esta oxidacin de los metales de uso ingenieril, tambin llamada corrosin o degradacin,
puede retrasarse, y tanto que pueden llegar a comportarse como metales nobles para algunos
usos particulares. Para poder retrasar esta oxidacin o degradacin es necesario conocer las
causas que la producen y los mecanismos actuantes.
Como primera medida hay que tener en cuenta que toda oxidacin necesita de la presencia
de una sustancia que haga posible la oxidacin. A esa sustancia se la denomina oxidante.
Pero, qu es un oxidante?
Dijimos que si los tomos metlicos estn en su estado oxidado es porque han entregado
alguno de sus electrones externos. Un oxidante entonces es otro tomo o molcula que puede
tomar esos electrones. Se dice entonces que el oxidante se reduce al tomar electrones. Como
los electrones no pueden quedar por ah sin dueo, entonces es necesario que haya un oxi-
dante que tome esos electrones para que los metales (o cualquier otra sustancia) se oxiden.
Eso signifca que si un metal estuviese en el vaco, o sea, en ausencia de toda otra sustancia, no
se oxidara. Lo cual es, absolutamente, correcto. En nuestro ejemplo de la ecuacin anterior
el oxidante es el oxgeno del aire (O
2
).
Como primera medida podemos dividir a los procesos de corrosin en dos grandes ramas:
corrosin qumica y corrosin electroqumica.
Normalmente la palabra qumica se utiliza para reacciones en las cuales no hay intercambio
de electrones y la palabra electroqumica para aquellas reacciones que involucran el cambio
de estado de oxidacin de sus reactivos. ste no es el signifcado que, normalmente, se le da al
trmino corrosin qumica. En la corrosin qumica los tomos metlicos se oxidan (pierden
electrones) y en general se trata de la degradacin de los metales en ausencia de electrolitos (l-
quidos en los cuales los metales estn sumergidos). Por lo general, esto ocurre con los metales
en forma signifcativa para temperaturas mucho ms elevadas que la temperatura ambiente.
Degradacin de Metales

ambiente ra temperatu a
2
1
2
MeO O Me +
3.1.1 Corrosin qumica
30
Nada es para siempre
Como se describi anteriormente, el tomo metlico necesitar de un oxidante para poder
oxidarse. El oxidante ms abundante y comnmente encontrado en la naturaleza es el oxge-
no del aire. Si exponemos una superfcie metlica limpia al aire (oxgeno), el metal comenzar
a reaccionar con el oxgeno formando xidos como vimos en las ecuaciones anteriores.
Segn la temperatura y la concentracin de oxgeno, se obtendrn diferentes espesores de
xido. A bajas temperaturas, la primera etapa ser la formacin de una capa de oxgeno
sobre la superfcie metlica. Si la temperatura es sufcientemente baja o la concentracin
del oxidante es escasa, la reaccin puede detenerse luego de formar dicha capa adsorbida.
A mayor temperatura y concentracin de oxidante se forma una pelcula de xido cuyo
espesor vara segn las condiciones. Es usual hacer una distincin entre pelculas delgadas
y gruesas. Se suelen llamar xidos delgados aquellos cuyo espesor es inferior a los 100 nm
(10
-7
m 0,0001 mm), y xidos gruesos los que tienen un espesor mayor.
Los xidos delgados con espesores inferiores a 100 nm son invisibles al ojo y el aspecto
exterior de la pieza sigue siendo metlico con su brillo y color caracterstico. Estos xidos
delgados son muy adherentes y no causan, por lo general, ningn problema para el uso
de la pieza metlica. Esto ocurre a temperatura ambiente con la mayora de los metales
de uso ingenieril en ambientes secos. No se habla de degradacin u oxidacin en estos
casos, simplemente porque no causa problemas tecnolgicos.
Para temperaturas ms elevadas el espesor comienza a aumen-
tar. Los xidos gruesos con espesores de entre 100 y 1.000 nm
(0,0001 y 0,001 mm) se detectan, visualmente, pues las piezas
metlicas presentan colores de interferencia pero su adherencia
sigue siendo buena en general. Es slo para espesores superiores a
0,001 mm (l m) que los xidos pueden comenzar a ser poco ad-
herentes y se caracterizan por sus colores grises y negros (o colores
caractersticos de cada metal cuando los espesores son superiores
a 10 m). A temperaturas elevadas es, entonces, cuando comien-
zan los problemas de corrosin qumica de metales y, por lo tan-
to, estos problemas afectan, fundamentalmente, a las industrias
con procesos secos que ocurren a temperaturas altas.
El mecanismo general ms aceptado en la oxidacin o corrosin
qumica de los metales en presencia de oxgeno u otros gases
como el azufre consta de tres etapas (Figura 3.3).
Primero la superfcie del metal aparece limpia y brillante por un
tiempo (slo hay tomos de oxgeno sobre la superfcie metlica).
Luego aparecen, sbitamente, ncleos de xido que comienzan a
extenderse sobre la superfcie del metal. Esta segunda etapa con-
cluye cuando los ncleos se encuentran entre s y cubren toda
la superfcie. La tercera etapa es la de engrosamiento del xido
resultante de este conglomerado de ncleos. Se trata de un pro-
ceso de nucleacin que depende de la temperatura y de la presin
Figura 3.3. Etapas en la corrosin qumica de
un metal.
Metal
Metal
Metal
tomo de oxgeno
xido xido
xido
I
II
III
31
(concentracin) de oxidante. En todos los casos se ha observado que el nmero de ncleos es
independiente del tiempo, pero que aumenta con la presin del gas oxidante.
Si la formacin de la pelcula de xido sobre la superfcie metli-
ca y su posterior crecimiento resulta en una pelcula compacta y
adherente, entonces el xido ser protector y disminuir la velo-
cidad a la cual se degrada la superfcie metlica. Si se mide el es-
pesor de tal pelcula en funcin del tiempo se obtendr una curva
tipo parablica como la que se muestra en la Figura 3.4.
Esta curva parablica corresponde a una ecuacin de crecimiento
En donde k es una constante que depende del metal, del oxidante y
de la temperatura. Lo que indican la fgura 4 y la ley parablica es
que la velocidad de crecimiento del xido va disminuyendo a medi-
da que el tiempo pasa. O sea, crece ms el xido en la primera hora
de exposicin que en una hora en el segundo da de exposicin, por
ejemplo. Esto es porque el xido que se forma es protector e impide
o retrasa el acceso del oxidante a la superfcie metlica imponiendo
una barrera fsica al pasaje de iones para que siga su crecimiento.
Mientras ms grueso sea el xido (mientras ms tiempo haya estado
expuesto al medio oxidante a alta temperatura) ms lento ser su
crecimiento posterior. Los metales que forman, un xido protector
de este tipo son: hierro, cobre, nquel, aluminio, etc.
Por el contrario, si la pelcula de xido formada es porosa, o
sea que presenta huecos a los cuales el oxgeno o el oxidante
gaseoso tienen libre acceso y, por lo tanto, hay permanente ex-
posicin de una porcin de la superfcie metlica al oxidante,
esta pelcula no ser protectora y la velocidad de corrosin de
la superfcie metlica ser la misma en todo tiempo como si
no tuviese un xido sobre su superfcie. Si se midiese el espe-
sor de la pelcula de xido en funcin del tiempo se obtendra
una lnea recta como se muestra en la fgura 3.5.
Esto quiere decir que, independientemente de cul sea el espesor de la pelcula porosa, el
xido crecer en la misma magnitud en una hora de exposicin al comienzo de la exposicin
que, al da siguiente, por ejemplo. La ecuacin de crecimiento para los xidos porosos es:
en donde nuevamente k es una constante que depende, fundamentalmente, del metal, del
oxidante y de la temperatura. Los metales que tienen este tipo de comportamiento son los
alcalinos (litio, sodio, potasio, etc.) y los alcalino trreos (magnesio, calcio, estroncio, etc.)
Figura 3.4. Crecimiento parablico de un xi-
do protector sobre un metal.
E
S
P
E
S
O
R

D
E
L

X
I
D
O
TIEMPO
Figura 3.5. Crecimiento lineal de un xido
poroso (no protector) sobre un metal.
E
S
P
E
S
O
R

D
E
L

X
I
D
O
TIEMPO
Espesor = k . tiempo

Espesor = k . tiempo
Degradacin de Metales
32
Nada es para siempre
Se puede generalizar diciendo que, si el volumen de los tomos metlicos que se oxidan
(Vmet) es menor que el volumen de la molcula de xido formada (Vox), entonces el xido
ser protector; de lo contrario el xido ser poroso. O sea:
Como el volumen de una sustancia est relacionado con su densidad () y su masa (m),
V = m/, Pilling y Bedworth propusieron en 1923 un criterio para predecir la caracterstica de
los xidos formados a alta temperatura. Defnieron un coefciente que lleva su nombre y que
es funcin del peso atmico del metal y del peso frmula del xido (PAmet y PMox) y de las
densidades del metal y del xido (met y ox)
Este coefciente es equivalente a la relacin de volmenes men-
cionada anteriormente y, por lo tanto, el criterio es el mismo
El crecimiento de los xidos porosos poco protectores se reali-
za por reaccin del oxidante (el oxgeno del aire en el caso de
xidos) con la superfcie metlica expuesta por el xido poco
protector (Figura 3.6).
Pero, en el caso de los xidos compactos y protectores que con-
trolan la velocidad de formacin de la pelcula protectora es la
velocidad de difusin de la especie reactiva a travs del espesor de
la pelcula. En el caso de los xidos la especie que difunde puede
ser tanto el catin metlico como el anin oxgeno. En cualquiera
de estas situaciones se obtendra una ley parablica (Figura 3.7).
Para determinar cul es la especie que difunde, se usaron mar-
cadores radioactivos y se encontr que en los metales de mayor
inters tecnolgico (cobre, hierro, cobalto y nquel) la especie que
difunde es el catin metlico, sin evidencia alguna de movimien-
to de los istopos radioactivos del oxgeno dentro del xido. Pero
puede haber situaciones en las que difunde ms velozmente den-
tro del xido el anin oxgeno, o ambos a velocidades similares.
Esto depender de la composicin de la aleacin metlica, de la
temperatura, de la concentracin de oxidante, etc.
La formacin de xidos compactos y protectores no es perfecta, sino que en esta formacin
hay defectos como la falta de algn tomo en su lugar en la red (vacancias) o un tomo de
ms al correspondiente en la frmula molecular del xido (intersticiales). Mientras mayor
sea la concentracin de estos defectos, ms fcil resultar la difusin a travs del xido y
Figura 3.6. xido poroso, poco protector. Ley
de crecimiento lineal.
O
2
xido
metal
Figura 3.7. xido compacto, protector. Ley de
crecimiento parablico.
O difundiendo hacia la superficie metlica
Me difundiendo desde la superficie metlica
++
xido
metal
=
Vox/Vmet > 1: xido protector compacto
Vox/Vmet < 1: xido poroso poco protector
Coeficiente P&B = (PMox . met)/(PAmet/ox)
Coeficiente P&B > 1 (xido protector compacto)
Coeficiente P&B < 1 (xido poroso poco protector)
33
menos protector ser el mismo. La cantidad o concentracin de defectos que tenga un
xido depender de la temperatura, de la concentracin del oxidante, etc. (Figura 3.8).
El xido de hierro FeO tiene, generalmente, una concentracin de defectos muy elevada
y su capacidad protectora a alta temperatura es muy pobre. Por el contrario, para los
xidos de nquel NiO, de cromo Cr
2
O
3
y de aluminio Al
2
O
3
, la concentracin de defec-
tos es baja y resultan xidos ms protectores que el FeO.
Otra manera de modifcar la concentracin de defectos en un xi-
do es agregando pequeas cantidades de aleantes al metal, con
lo cual deja de ser un metal puro y pasa a ser una aleacin. As ,
el nquel se oxida mucho ms rpidamente cuando es puro que
cuando est aleado con pequeas cantidades de metales monova-
lentes como la plata, pues disminuye la concentracin de defectos
del xido. Por el contrario, si el aleante del nquel es el cromo, la
concentracin de defectos se incrementa y tambin la velocidad
de crecimiento del xido y por ende la velocidad de corrosin.
Tambin se puede modifcar el comportamiento a la corro-
sin preparando aleaciones con alto contenido de aleantes. Por
ejemplo, si al hierro se le agrega ms de un 12% de cromo, se
transforma en un acero inoxidable y la pelcula de xido que se
forma sobre la superfcie del acero es mucho ms rica en xido
de cromo que en xido de hierro y, dado que el xido de cromo
es mucho ms protector que el de hierro, disminuye enorme-
mente la velocidad de crecimiento de la pelcula de xido.
Entre los mtodos de proteccin contra la corrosin qumica u oxidacin a alta tempera-
tura encontramos:
agregado de aleantes en bajas proporciones
Como mencionamos anteriormente, un mtodo muy utilizado para prolongar la vida
de un metal es el agregado de pequeas proporciones del aleante adecuado. Se dismi-
nuye de esa manera la velocidad de degradacin del metal;
aleaciones resistentes
Se forma una aleacin con porcentajes elevados de un componente que forme xidos
ms protectores y as se prolonga la vida de la pieza a utilizar;
proteccin por metalizado
Se puede depositar una capa superfcial, rica en un metal resistente a la corrosin qu-
mica y la resistencia a la oxidacin estar dada por la composicin de la aleacin su-
perfcial. El recubrimiento puede obtenerse por proyeccin (Al, Zn, acero inoxidable,
etc.), por inmersin en el metal fundido (Al, Pb, Sn, Zn, etc.), por electrodeposicin
(Cd, Cu, Cr, Ni, etc.), por difusin superfcial a partir de fases slidas o gaseosas a alta
temperatura (Cr, Mo, Ni, etc.).
Figura 3.8. Esquema de la disposicin de los
tomos en el xido cuproso (Cu
2
O) con un de-
fecto correspondiente a la ausencia de un catin
Cu
+
en su sitio de la red. Este defecto se llama
vacancia catinica. Los defectos facilitan la
difusin a travs del xido y por lo tanto incre-
mentan la velocidad de oxidacin.
Cu
O
Defecto en la red = Vacancia de Cu
=
+
+
Degradacin de Metales
34
Nada es para siempre
3.1.2 Corrosin electroqumica
Se habla de corrosin electroqumica cuando la superfcie metlica est en contacto
con un lquido o electrolito. Al igual que en la oxidacin qumica los tomos metlicos
tratarn de ceder electrones a los oxidantes presentes en la solucin. En el caso de la oxi-
dacin qumica, los tomos metlicos oxidados junto con los
oxidantes reducidos forman una pelcula slida. Si el oxidan-
te es el oxgeno del aire, la pelcula slida es un xido del me-
tal en cuestin. Dependiendo de cun compacta o protectora
sea la pelcula slida, se retrasar ms o menos la corrosin
subsiguiente y hasta puede llegar a detenerse el crecimiento de
esta pelcula despus de un tiempo (en realidad la velocidad
de crecimiento se hace tan pequea que en la prctica se dice
que la corrosin se detiene). En la llamada corrosin electro-
qumica esto tambin puede pasar aunque de una manera
un poco diferente. En la corrosin qumica, el oxgeno que se
reduce es el que forma la molcula de xido. En la corrosin
electroqumica en solucin, el tomo de oxgeno de la mol-
cula de xido que se forma, no, necesariamente, corresponde
a la molcula de oxgeno disuelta en la solucin que se redujo
para permitir la oxidacin metlica. El tomo de oxgeno que
forma la molcula de xido puede provenir, por ejemplo, de
una molcula de agua adyacente como puede verse esquem-
ticamente en la fgura 3.9.
En esta fgura un metal, que llamaremos genricamente Me est en contacto con una
solucin acuosa de sal (NaCl). El NaCl es un slido inico que al disolverse en el agua se
disocia completamente en aniones cloruros Cl

(un tomo de cloro con un electrn de


ms) y en cationes sodio Na
+
(un tomo de sodio con un electrn de menos):
En este electrolito tambin se encuentra disuelto el gas oxgeno del aire
La molcula de agua ms cercana al catin metlico que acaba de oxidarse:
Los electrones que pierden el tomo de metal en la fgura pueden desplazarse, libremente, en
el cuerpo del metal, por el mar de electrones libres que caracteriza a la unin metlica, y el
oxgeno disuelto que se reduce toma ese electrn en otra parte de la superfcie metlica, sim-
plemente, porque le resulta ms fcil (porque hay ms oxgeno en esa zona, por ejemplo).
Figura 3.9. Esquema de corrosin electroqu-
mica de un metal en una solucin acuosa. La
reaccin de oxidacin del metal puede tener
lugar en una zona de la superfcie alejado de
donde ocurre la reaccin catdica.
H H
Na H H
O
O
O
H H
Na
H H
O
O=O
H H
O
O
Me Me
e-
+
+
Na
+
+
+
+
++
H
H
H
CI
-
-
-
CI
CI
NaCl
sl
+ H
2
O
lq
= Na
+
lq

+ Cl
_
lq

+ H
2
O
lq
reaccin qumica de disolucin
O
2 as
+ H
2
O
l
= O
2 l

+ H
2
O
l
reaccin qumica de disolucin
O
2 lq
+ 4 e
_
+4 H
+
lq
= 2 H
2
O
lq
reaccin electroqumica de reduccin
35
ofrece su oxgeno (O
=
) o su oxhidrilo (OH

) y forma un xido MeO o un hidrxido [Me(OH)


2
]
que formar la pelcula slida equivalente a la formada en la oxidacin qumica.
Se produce, entonces, una separacin fsica de las reacciones de oxidacin (reacciones an-
dicas) y de reduccin (reacciones catdicas). Se dice que en la corrosin electroqumica
puede haber separacin de reas andicas y catdicas. Eso quiere decir, simplemente, que
en algn lugar de la superfcie se produce la oxidacin del metal y en otro lugar diferente la
reduccin del oxidante correspondiente (el oxgeno disuelto en nuestro caso).
Esto es posible porque adems del O
2
lquido hay otras molcu-
las que contienen O en la solucin (H
2
O), pero adems porque
en el agua hay disueltas especies cargadas (Cl

y Na
+
) que pue-
den moverse de un lugar a otro de manera de mantener la elec-
troneutralidad local, impidiendo, de esa manera, que se formen
campos elctricos por separacin de cargas que impidan que las
reacciones de oxidacin y reduccin sigan ocurriendo en lugares
separados. As, los Cl

migrarn en la solucin hacia la zona en


donde un tomo metlico solt sus electrones (para compensar
la carga negativa perdida por el metal) y los Na
+
se acercarn a
la zona de la superfcie en donde el tomo de oxgeno tom los
electrones del metal (para compensar esa carga negativa ganada).
De esa manera la electroneutralidad se mantiene y la separacin
de las zonas andicas de las catdicas es posible.
Pero tambin puede suceder que el catin metlico en lugar de
formar un xido slido se disuelva en la solucin (Figura 3.10).
Esto no ocurre en la corrosin qumica debido a la ausencia de solucin, en ese caso al catin
metlico no le queda otra opcin que formar una pelcula slida.
Pero si esto ocurre en solucin, entonces no hay formacin de pelcula slida y la corrosin
metlica continuar indefnidamente hasta que el metal se haya disuelto totalmente en la
solucin y hayamos perdido por corrosin nuestra pieza metlica.
Esta situacin, en general, se da, por ejemplo, cuando uno sumerge un trozo de cinc en una
solucin cida. Las soluciones cidas tienen una concentracin de protones muy elevada (H
+
).
Esta alta concentracin de H
+
anda libremente por la solucin produciendo desastres entre
muchos metales como el cinc y el hierro. En la corrosin en medio cido, lo que sucede es
que se suma otra reaccin de reduccin muy intensa en la solucin, adems de la reaccin de
reduccin del O
2
disuelto: la reduccin del H
+
para producir hidrgeno gaseoso:
Figura 3.10. Disolucin metlica en una so-
lucin agresiva que impide la formacin de un
xido protector.
H H
Na H H
O
O
O
H H
Na
H H
O
O=O
Me e-
+
+
Na
+
+
+
+ H
H
H
CI
-
-
-
CI
CI
Me
++
Degradacin de Metales
Me
sl
= Me
++
liq
+ 2e

reaccin electroqumica de oxidacin


Me
++
liq
+ H
2
O
lq
= MeO
sl
+ 2 H
+
lq
reaccin qumica
Me
++
liq
+ 2 H
2
O
lq
= Me(OH)
2 sl
+ 2 H
+
lq
reaccin qumica
36
Nada es para siempre
2 H
+
l
+ 2 e = H
2 as
reaccin catdica
Efectivamente, en la pieza de cinc sumergida en cido sulfrico se ven burbujas de gas
que se desprenden. Eso indica que para mantener la electroneutralidad el cinc se est
oxidando y entregndole esos electrones al H
+
:
En soluciones neutras o bsicas en donde la concentracin de H
+
es muy baja y des-
preciable el cinc no puede oxidarse tan rpidamente porque no hay sufciente concen-
tracin de oxidantes.
Pero no todos los metales reaccionan de la misma manera y con la misma intensidad.
Cada metal tiene su personalidad a la cual llamaremos Potencial de Electrodo.
La fgura 3.11 muestra la experiencia electroqumica ms sencilla. Consiste en sumergir
una barra de metal Me en una solucin de sus iones Me
++
(se consigue disolviendo en
agua una sal del metal, por ejemplo hierro sumergido en una solucin de sulfato de hie-
rro FeSO4. Inmediatamente despus de la inmersin y, dependiendo del metal, pueden
ocurrir dos situaciones diferentes:
1) los metales como el zinc o el magnesio (llamados metales activos) tendern a oxidarse
y pasar a la solucin como iones, quedando el metal con un potencial negativo res-
pecto de la solucin:
2) en el caso de metales nobles (oro, platino, etc.) los iones metlicos disueltos en la
solucin tendern reducirse y a depositarse sobre la superfcie metlica y quedando el
metal con un potencial positivo respecto de la solucin (Figura 3.11):
Este intercambio de cargas hacia uno u otro lado entre el metal y la solu-
cin, desarrolla una diferencia de potencial, la cual se incrementa a medida
que la reaccin contina y esta misma diferencia de potencial ir oponin-
dose al intercambio de nuevas cargas. Se lograr, en un momento dado,
una diferencia de potencial tal que impedir el pasaje neto de cargas hacia
uno u otro lado de la interfaz, llegndose a una situacin de equilibrio.
Este equilibrio se logra cuando se igualan las energas de los reactivos (Me
++
lq
+ 2e

)
y los productos (Me
sl
). Esta equiparacin signifca, en trminos senci-
llos, que en esas condiciones el metal es igualmente estable como to-
mo neutro en el slido, que como catin metlico en solucin. Y esas
Zn
sl
= Zn
++
l
+ 2 e

reaccin andica
Me
sl
Me
++
l
+ 2e

reaccin andica (de oxidacin)


Me
++
l
+ 2e

sl
reaccin catdica (de reduccin)
Figura 3.11. Metal sumergido
en una solucin de sus cationes
metlicos.
Me
( Me ) = 1M
++
Me
++
l
+ 2e

sl
reaccin electroqumica en equilibrio

37
condiciones signifca que la reaccin lleg a un equilibrio y que tiene asociado un Potencial
de Electrodo de Equilibrio que es igual a la diferencia de potencial existente entre el metal y
la solucin de sus iones en el equilibrio. Ese potencial de electrodo es caracterstico de cada
metal porque cada metal tiene diferente energa, o sea que tiene diferente tendencia a oxidarse.
Cuando se quiere medir este potencial con un medidor de potenciales (voltmetro) es necesario
cerrar el circuito (Figura 3.12a). Para ello se debe disponer de otro electrodo B cuyo potencial
permanezca invariable durante la medicin (Figura 3.12b). Este electrodo especial se deno-
mina Electrodo de Referencia. Hay muchos electrodos que pueden ser empleados como electro-
dos de referencia para efectuar estas mediciones, pero el Electrodo Estndar de Hidrgeno es el
elegido por convencin para que el valor de su potencial en el equilibrio sea de 0 volt.
Luego, es factible medir el potencial de cualquier metal en contacto
con una solucin que contenga sus iones por comparacin con el
potencial estable del electrodo de referencia elegido. Los potenciales
de equilibrio han sido medidos en condiciones normales de con-
centracin y temperatura para todos los metales (concentracin de
ion metlico de 1 mol/L, presin de 1 atm, temperatura de 25C) y
puestos en tablas como potenciales normales de reduccin.
Mientras ms positivo sea el potencial normal de reduccin
de un electrodo, ms noble es el metal y presenta menos ten-
dencia a oxidarse. A continuacin se muestran los potenciales
normales de algunos metales medidos en voltios con el Elec-
trodo Estndar de Hidrgeno.
Estos valores indican que el oro por tener un potencial normal de electrodo muy elevado es un
metal noble y no se oxidar fcilmente, por el contrario el magnesio, el cinc y el hierro tienen
potenciales mucho ms bajos indicando que se oxidarn rpidamente en soluciones acuosas.
Imaginemos otro experimento sencillo. Se tiene un recipiente dividido en dos compartimien-
tos por una placa porosa. En uno de ellos se coloca una solucin de CuSO
4
1M a 25C y
una barra de cobre. Segn lo mostrado anteriormente, el potencial de este electrodo ser un
potencial normal y ser de 0,342 V. En el otro recipiente se coloca una solucin de ZnSO
4
1M
a 25C y una barra de cinc. El potencial de este electrodo ser de -0.763 V. La placa porosa
permitir la continuidad elctrica (pasaje de iones con cargas negativas o aniones y positivas
o cationes ante una acumulacin de cargas de cualquiera de los dos recipientes) pero no la
mezcla rpida de ambas soluciones. Entre los dos electrodos se conecta un voltmetro (aparato
que mide las diferencias de potencial). Qu diferencia de potencial se medir entre los dos
electrodos? Efectivamente, la diferencia entre los dos potenciales normales:
Figura 3.12. Medicin del potencial de un
electrodo.
Voltmetro
Voltmetro
0,346
A A B
?
(a)
(b)
Degradacin de Metales
g
E
oro
= +1,498 V
E
plata
= +0,799 V
E
cobre
= +0,342 V
E
hidrgeno
= +0,000 V
E
hierro
= - 0,447 V
E
cinc
= - 0,763 V
E
ma nesio
= - 2,372 V
38
Nada es para siempre
Esta diferencia de potencial se llama el potencial de la pila galvnica y a esta pila se la
llama pila de Daniell. Un esquema de este experimento puede verse en la fgura 3.13.
Lo que ocurre en cada electrodo es la oxidacin y la reduccin
de los metales y de sus cationes, respectivamente, a la misma
velocidad. De esta manera, estn en equilibrio y por cada to-
mo metlico que se oxida hay un catin metlico que se redu-
ce. De tal modo que el peso de los electrodos no se modifcar
con el tiempo de inmersin en la solucin. Es un equilibrio
dinmico en el cual ocurren oxidaciones y reducciones, o sea
ocurren cosas pero ciertas propiedades no cambian, como el
peso del electrodo, por ejemplo.
Si ahora se saca el voltmetro y se unen las dos barras metlicas
externamente con un conductor metlico (un alambre de co-
bre, por ejemplo), los potenciales de las dos barras tendrn que
igualarse por estar unidas elctricamente. Si con el auxilio de un
electrodo estndar de hidrgeno se midiese el potencial nico
de ese par galvnico se encontrara que el potencial adquiere un
valor intermedio entre 0,342 V y -0,763 V. O sea, para el cobre
su potencial estar por debajo de su potencial de equilibrio, y
para el cinc su potencial estar por encima de su potencial de
equilibrio. El cobre est polarizando andicamente al cinc y el
cinc est polarizando catdicamente al cobre. Al no estar en
sus potenciales de equilibrio, las reacciones de oxidacin y de
reduccin sobre cada electrodo no ocurrirn a la misma veloci-
dad. Sobre el cinc la reaccin de oxidacin ocurrir en mayor
proporcin que la reduccin
Y sobre el cobre ser la reaccin de reduccin la que ocurra en
mayor proporcin
Y todo debido a que sus potenciales estn por encima y por debajo de los potenciales de
equilibrio respectivamente.
En consecuencia, habr prdida neta de tomos metlicos de cinc en la barra de cinc y
ganancia neta de tomos metlicos de cobre en la barra de cobre (Figura 3.14). El cinc se
corroer disminuyendo su tamao y peso y el cobre aumentar su tamao y peso debido
al depsito de iones Cu
++
desde la solucin, como puede verse en la foto de las barras
despus de tal experimento (Figura 3.15).
Figura 3.13. Pila de Daniell. Cinc sumer-
gido en 1M ZnSO
4
, E
Zn
= -0,763 V. Cobre
sumergido en 1M CuSO
4
, E
Cu
= 0,342 V.
Epila = E
Cu
E
Zn
= 1,105 V.
1,105 V
Placa porosa
Cu
Zn
++ ++
++
++
Cu
Cu
Zn
ZnSO CuSO
4
4
Zn
Figura 3.14. Pila de Daniell en cortocircuito. El
nodo de cinc se oxida y el ctodo de cobre in-
crementa su volumen y peso por depsito de cobre
desde la solucin.
Cu Zn
Flujo de
cationes
Flujo de
aniones
e- e-
Placa porosa
Zn
++
++
Cu
ZnSO CuSO
4
4
E
pila
= E
Cu

_
E
zn
= 0,342 V
_
(- 0,763 V) = 1,105 V
Zn e Zn

2

Cu e Cu


2
39
Todo esto ocurre con circulacin de corriente elctrica a travs de la unin
externa entre las barras metlicas (los electrodos). Con lo que, si se coloca
una lamparita elctrica en el circuito externo, sta se encender. ste es el
principio de las pilas galvnicas.
Cuando los metales se sumergen en soluciones salinas que no contienen sus
iones los potenciales de electrodo variarn con respecto a los valores de sus
potenciales normales, pero seguirn en general la misma tendencia. Como
se vio anteriormente, en estas condiciones, la reaccin andica ser la oxi-
dacin del metal y la reaccin catdica ser la reduccin del oxidante, que
puede ser el oxgeno del aire disuelto en la solucin o los H
+
de una solucin
cida. En estas condiciones no se denomina Potencial Normal de Equilibrio
porque las reacciones andicas y catdicas tienen diferente identidad qumi-
ca. Por esta razn se lo llama Potencial Mixto, o ms comnmente Potencial
de Corrosin (E
corr
) o Potencial de Circuito Abierto (PCA). El E
corr
de un
metal es la diferencia de potencial que hay entre el metal y la solucin, cuan-
do esa solucin no contiene iones del mismo metal.
Qu sucedera si se pusiesen en contacto dos metales con diferente
Ecorr, por ejemplo Cu y Zn, sumergidos en una solucin salina?
En la fgura 3.16 puede verse un esquema de esta situacin. Al estar uni-
dos elctricamente ambos tienen que tener el mismo potencial, cuyo valor
es posible medir empleando un electrodo de referencia. O sea que tendrn
que asumir un potencial idntico e intermedio entre ambos potenciales
de corrosin. Por lo tanto, el potencial de este par galvnico Cu-Zn ser
nico e idntico para ambos metales, de manera que para el Cu ese potencial ser inferior
a su potencial de corrosin y para el Zn ser superior a su propio potencial de corrosin.
Como vimos anteriormente el Zn se oxidar perdiendo peso, pero, en este caso, como no
hay iones Zn
++
en la solucin las reacciones catdicas sobre el Zn sern las del medio:
La barra Cu no se oxidar porque el potencial al cual est sometida por el contacto elc-
trico con la barra de Zn es inferior a su E
corr
, y como no hay Cu
++
en solucin para que
se depositen sobre la barra de Cu, sta permanecer inalterable. Pero tienen que ocurrir
las mismas reacciones catdicas sobre el Cu que sobre el Zn porque estn al mismo po-
tencial. Como la intensidad de las reacciones catdicas tiene que ser igual a la intensidad
de las reacciones andicas para mantener la electroneutralidad del sistema, la oxidacin
del Zn tendr que aumentar para cubrir las reacciones catdicas que tienen lugar tanto
Figura 3.15. Electrodos de cobre
y cinc luego de haber estado corto-
circuitados en la pila de Daniell un
tiempo prolongado. Se nota cmo se
engros la barra de cobre en su parte
sumergida en la solucin de CuSO
4

(inferior) por el depsito de Cu des-
de la solucin y cmo se adelgaz la
barra de cinc por corrosin.
3.1.3 Pares galvnicos
Degradacin de Metales
2 H
+
lq
+ 2 e
_
= H
2gas
reaccin catdica
O
2

lq
+ 4 e
_
+ 2 H
2
O
lq
= 4 OH
_
lq
reaccin catdica
40
Nada es para siempre
sobre el Zn como sobre el Cu. Se dice que la formacin de un
par galvnico produce el aumento de las reas catdicas y la
oxidacin preferencial del nodo, dejando al ctodo inaltera-
do (Figura 3.16). Otro ejemplo lo constituye el par galvnico
formado por acero al carbono y acero inoxidable, en donde el
acero inoxidable se mantiene limpio a expensas del acero al
carbono que se corroe (Figura 3.17).
Al ocurrir estas reacciones sobre el electrodo de Cu no dejarn
huellas, salvo si la reaccin de reduccin del H
+
ocurre con
mucha intensidad, se vern burbujas sobre el electrodo de Cu.
Cuando se forma un par galvnico con dos metales con E
corr
muy diferentes, uno de los metales, el menos noble (el Zn en
este caso) ser un nodo de sacrifcio ya que se corroer impi-
diendo que el Cu se oxide.
El concepto de par galvnico es importantsimo en el estudio de las causas de la corrosin y
proteccin de metales. Indica que hay que tener mucho cuidado con que metales diferen-
tes se pongan en contacto elctrico, ya sea que se toquen fsicamente entre s o que estn
unidos por un cable. Uno de ellos puede resultar perjudicado y corroerse ms rpidamente
que cuando no est en contacto con el otro metal. Eso pasa cuando se necesita reparar una
caera metlica, por ejemplo. No se debe reparar una caera de acero galvanizado con
una de bronce. El bronce es una aleacin de cobre que es ms noble que el acero, que es
una aleacin de hierro. La caera de acero se corroer rpidamente cuando est en contac-
to con otra de bronce porque se formar un par galvnico en el cual el acero ser el nodo.
Como consecuencia, la caera se romper localmente en sus partes de acero. Tambin es
importante tener en cuenta el fenmeno de par galvnico cuando hay que hacer una solda-
dura. Si el material de aporte con el que se suelda es diferente del metal de la pieza a soldar
puede haber corrosin acelerada de la zona soldada y falla de la pieza en poco tiempo.
Figura 3.16. Par galvnico Zn-Cu en solucin de
NaCl. La reaccin de corrosin ocurre solamente
en el nodo de Zn. Sobre el Cu no hay corrosin,
slo las reacciones catdicas del medio.
Zn
++
H 2 H 2
H
2
O
O
2
OH
_
+
H
+
H
+
H
+
H
NaCI
Cu Zn
e- e-
Figura 3.17. (a) Ejemplos de pares galvnicos formados por (a) buln de acero al carbono y soporte
de acero inoxidable; (b) arandela y tuerca de acero al carbono y soporte de acero inoxidable.
(b) (a)
41
Aunque no slo ocurren catstrofes cuando se forman pares
galvnicos. Tambin pueden formarse adrede para proteger
ciertas estructuras. Es muy comn proteger caeras enterra-
das, cascos de barcos, estructuras metlicas de ciertos puentes
o termotanques hogareos conectndolos elctricamente con
un metal mucho menos noble que la estructura que se de-
sea proteger (Figura 3.18). Estos metales se llaman nodos de
sacrifcio pues protegen estructuras metlicas, corroyndose
intensamente. En general los nodos de sacrifcio se fabrican
con aleaciones especiales de magnesio o de aluminio.
Como se mencion anteriormente, en ciertas condiciones, al
oxidarse un metal sumergido en una solucin o medio elec-
troltico puede formarse un xido protector en lugar de pasar los iones metlicos a la
solucin. Este fenmeno se denomina pasividad de los metales y sorprende pues, en
algunas condiciones, se esperara, segn la termodinmica, un ataque severo del metal.
Las leyes de la termodinmica predicen qu especies qumicas sern estables a determina-
dos potenciales de electrodo y para los distintos grados de acidez o pH de las soluciones.
En la fgura 3.19 puede verse un diagrama termodinmico de equilibrio. Este diagrama se
llama diagrama de Pourbaix en honor a Marcel Pourbaix que fue quien los desarroll por
primera vez en 1966. Este diagrama tiene en cuenta no solamente las especies estables con
respecto al potencial de electrodo que corresponderan a las reacciones de oxidacin y de
reduccin (con intercambio de electrones) de las especies metlicas como en:
sino tambin las reacciones qumicas sin intercambio de elec-
trones como la disolucin de un xido al aumentar o dismi-
nuir el pH de la solucin:
El diagrama de Pourbaix (Figura 3.19) se interpreta de la si-
guiente manera: dado un punto en el diagrama (un potencial
con su correspondiente pH) la especie termodinmicamente
estable en el equilibrio es la indicada en la zona en la que cae
el punto. Si nuestro sistema metal/solucin se encuentra en la
zona indicada como Me, sern estables los tomos metlicos
sin oxidarse (sin haber cedido sus electrones de valencia) y se
Figura 3.18. Casco de barco protegido con
nodo de sacrifcio de aleacin de aluminio.
Figura 3.19. Diagrama de Pourbaix esquem-
tico para un metal que se corroe tanto en solu-
ciones cidas (pH bajo) como bsicas (pH alto) y
presenta pasividad a pH cercanos al neutro.
Corrosin Pasividad Corrosin
MeO
2
MeO Me
++
Me
Inmunidad
0
7 14
pH
P
o
t
e
n
c
i
a
l
=
3.1.4 Pasividad de metales


Degradacin de Metales

Me

liq
2e

Me
sol
MeO
sol
2 H

liq
2e

Me
sol
H
2
O
liq

MeO 2 H

Me

H
2
O
42
Nada es para siempre
dice que es zona de inmunidad. Eso puede suceder con el Cu que es uno de los metales
de uso ingenieril ms noble. Si el metal se encuentra en zonas como Me
++
MeO
2
=
del
diagrama, las especies estables son iones solubles en solucin y el metal se corroer r-
pidamente. Si se encuentra en zonas como MeO, se formar una pelcula de xido que
proteger al metal de la corrosin y se llamar zona de pasividad.
El caso del hierro en medio cido es un caso sorprendente porque presenta pasividad
en zonas del diagrama de Pourbaix en las cuales se esperara corrosin. La pasividad del
hierro en medio cido es conocida desde hace ms de 150 aos. Faraday en 1836 atribu-
y este fenmeno a la formacin de una pelcula protectora de xido sobre la superfcie
metlica, atribucin que tiene validez an hoy.
La explicacin para este fenmeno, que va contra la termodinmica de equilibrio, es
que, localmente y, a nivel microscpico, en la interfase entre el metal y la solucin el pH
local (distinto del pH del resto de la solucin) permite formar un xido muy delgado
y protector en la superfcie del metal y luego, una vez formado, se disuelve muy, lenta-
mente, con el tiempo. Si a la pieza de hierro en medio cido que se encuentra en zona
de pasividad se la deja en esas condiciones el tiempo necesario para alcanzar el equilibrio
(pueden ser muchos aos), fnalmente, todo el xido de hierro se disolver qumica-
mente y la pieza metlica desaparecer. La respuesta a la pregunta del porqu el hierro
est pasivo en zonas en las cuales tendra que estar disuelto en solucin, es que la causa
de esta pasividad es una cintica extremadamente lenta de disolucin de la pelcula de
xido. Para los fnes prcticos un metal o una aleacin en estado pasivo es como si fuese
un metal noble pues durante el tiempo que se necesita se mantiene inalterado.
Hay metales pasivos cuyos xidos se disuelven muchsimo ms lentamente que los xi-
dos de hierro. Es el caso del cromo y del nquel en determinadas condiciones de inters
prctico. Pero estos metales son muy caros y menos abundantes que el hierro. Es as
como nacen los aceros inoxidables. Son aleaciones fabricadas con gran contenido en
hierro (abundante y barato) y porcentajes variables de Cr, Ni. Por obra de la disolucin
selectiva (se forman ms fcilmente los xidos de Cr que los de Fe) los xidos de los ace-
ros inoxidables estn enriquecidos en Cr si se los compara con la composicin del acero
del que provienen. Y como el xido de Cr se disuelve muy lentamente, se obtiene de esta
manera una aleacin con alta resistencia a la corrosin.
Los metales pasivos como el aluminio, el circonio, el titanio son llamados metales vlvula
y tienen la caracterstica de que, en determinados medios y pH pueden formar un xido
Con el aluminio ocurre todo lo contrario a temperatura ambiente. Cuando est puro (no formando
aleacin con otros metales), el xido de aluminio formado en soluciones neutras es termodinmica-
mente estable. La pasividad en este caso, no se contradice con la termodinmica y no se disuelve en
estos medios neutros y, por lo tanto, impedir que el aluminio entre en contacto con la solucin y ser
de formacin muy lenta y proteger de la corrosin en forma permanente. Si se hace una aleacin
de aluminio con Cu, Ni o Fe, la corrosin se acelerar. Por lo tanto, formar aleaciones no siempre es
benecioso para la corrosin y hay que estudiar caso por caso.
43
que, adems de ser protector e impedir que el metal base se
siga oxidando, es aislante elctrico. Al no permitir la circulacin
de electrones a su travs, no se podrn producir las reacciones
electroqumicas de descomposicin del agua y, por lo tanto, se
podrn aplicar potenciales elevados al metal, lo que llevar a la
posibilidad de crecer xidos muy gruesos sobre esos metales. El
espesor del xido cuando sobrepasa los 10 nm (0,00001 mm)
comienza a presentar colores de interferencia y esta propiedad
es aprovechada en la joyera artesanal especialmente el Ti (Figu-
ra 3.20) y en la fabricacin de piezas estructurales con distintos
colores (especialmente el Al).
Los metales que forman xidos conductores elctricos o que per-
miten el pasaje de electrones a su travs no pueden ser anodizados
(no se les puede aplicar un potencial muy elevado) como los me-
tales vlvula, porque apenas se les aplica un par de volts, el agua
de la solucin comienza a descomponerse dando oxgeno gaseoso
y es imposible seguir aumentando el potencial porque no hay
fuente que soporte las altas corrientes que circulan.
En las secciones anteriores consideramos exclusivamente procesos de corrosin homog-
nea, en donde en todos los casos el metal era atacado con igual velocidad en toda su super-
fcie. Sin embargo, una de las formas ms graves de corrosin es el ataque localizado.
El ataque localizado aparece siempre como resultado de una heterogeneidad del sistema,
heterogeneidad que puede ser de tipo qumica (diferente composicin del medio en una
determinada zona); o bien una heterogeneidad en el metal (diferente composicin qumica o
estructura metlica localizada). Debido a ella, una zona del metal se corroe ms rpidamente
que las otras. Debe destacarse que el ataque localizado es una de las formas ms peligrosas en
que puede presentarse la corrosin. El motivo es que en los casos de ataque localizado, la can-
tidad de material afectado es, generalmente, pequeo y no guarda relacin con la magnitud
de los inconvenientes que puede causar, que es, generalmente, muy grande. En las prximas
secciones del presente captulo se analizarn distintos tipos de ataque localizado: ataque inter-
granular, picado, corrosin bajo tensin, corrosin fatiga y corrosin microbiolgica.
El ataque o corrosin intergranular se presenta como una zona muy estrecha de ataque que
se propaga a lo largo de los lmites de grano. Este tipo de ataque se extiende hasta inutilizar el
material por completo, desintegrando totalmente una pieza metlica. En la fgura 3.21 puede
Figura 3.20. Pulsera de titanio anodizado. Cada
color corresponde un espesor diferente de xido cre-
cido a diferentes potenciales mientras el resto de la
superfcie permaneca cubierta por una laca.
3.2 Corrosin localizada
3.2.1 Corrosin intergranular
Degradacin de Metales
44
Nada es para siempre
verse el aspecto superfcial de un material que ha sufrido corrosin
intergranular. Se trata de una muestra de titanio que ha sido ex-
puesta a una solucin de yodo y alcohol durante 24 horas.
Este tipo de ataque se ha encontrado en numerosos metales y
aleaciones de uso comn: hierro y aceros inoxidables, aluminio
puro y aleaciones de aluminio, aleaciones de nquel (Incoloy, In-
conel, Hastelloy), titanio, etc. En algunos casos el ataque inter-
granular ocurre slo en presencia de iones agresivos, como por
ejemplo los cloruros o bromuros.
La causa del fenmeno est relacionada con la diferente estructura
que presentan los lmites de granos y las zonas prximas a los mis-
mos. Tal como se puede observar en la fgura 3.22, en la unin de
dos granos los tomos presentan una distribucin menos compacta
que en el seno de los mismos. Esto hace que estas interfases, los
lmites de grano, tengan propiedades distintas de los granos. Por
ejemplo, la movilidad de los tomos en los lmites de grano es mu-
cho mayor que en su interior. Adems, las impurezas presentes en el
metal tienden a concentrarse en los lmites de grano. De esta mane-
ra, el metal presenta una heterogeneidad en los lmites de grano.
Cuando la diferencia de composicin qumica o de estructura
en el lmite de grano es muy distinta a la del resto del grano, tambin son
diferentes sus propiedades electroqumicas. Puede ocurrir que el material
en el lmite de grano tenga menor tendencia a corroerse que en el seno
del grano, en cuyo caso no habr mayores difcultades. Pero si ocurre
lo contrario, es decir, si el material del lmite de grano se corroe ms
rpidamente que el del resto del grano, ocurre el fenmeno de corrosin
intergranular. Los granos comienzan a separarse y, si la exposicin al
medio corrosivo es lo sufcientemente prolongada, puede ocurrir la des-
integracin total del metal (Figura 3.23).
La composicin qumica de los lmites de grano puede ser distinta a la del
seno del grano debido a impurezas que se alojan en los mismos; debido al
enriquecimiento de algunos aleantes de la aleacin, o bien debido al empo-
Figura 3.21. Aspecto superfcial de una muestra
de titanio que ha sufrido corrosin intergranular.
20 m
Figura 3.22. Esquema de un lmite de grano.
Lmite
de grano
3.2.1.1 Causas de la corrosin
intergranular
3.2.1.2 Algunos casos particulares de
corrosin intergranular
Figura 3.23. Muestra de titanio
que ha sufrido intenso ataque in-
tergranular, en la cual se puede
apreciar el desgranamiento ocu-
rrido en el material.
20 m
45
Figura 3.24. Representacin esquemtica del borde de grano de un acero inoxidable sensibilizado. Se
muestran los carburos de cromo y la zona adyacente al lmite de grano empobrecida en cromo.
brecimiento de determinados aleantes. Por ejemplo, cuando se agregan pequeas cantidades
de hierro al aluminio (donde la solubilidad del hierro es baja), el hierro se ubica, preferencial-
mente, en los lmites de grano y ocasiona corrosin intergranular.
Tambin se observa que el empobrecimiento de cromo en los lmites de grano de los aceros
inoxidables conduce al ataque intergranular. Este hecho se explica teniendo en cuenta que lo
que determina que un acero sea inoxidable es su contenido de cromo. Cuando el contenido de
cromo del acero es mayor que 10%, se forma sobre la superfcie del acero una capa de xido de
cromo que pasiva o protege al acero, impidiendo que ste se corroa. Si el contenido de cromo
es menor, la resistencia a la corrosin del acero disminuye bruscamente. Si en los lmites de
grano el contenido de cromo disminuye por algn motivo, el efecto protector del xido de
cromo no se manifesta y la corrosin avanza por el lmite de grano. La pregunta es:
Muchas fallas en aceros inoxidables ocurrieron durante las primeras aplicaciones de este
material debido a que se desconoca el mecanismo de corrosin intergranular, y an
siguen ocurriendo cuando este fenmeno no es tenido en cuenta. Para evitar, o al menos
disminuir el fenmeno existen cuatro mtodos, a saber:
cules son las razones por las cuales podra disminuir el contenido de cromo en los lmites de grano?
Cuando esto ocurre se dice que el acero est sensibilizado y, en medios agresivos como
por ejemplo medios cidos, se observa un intenso ataque intergranular que puede llegar a
perforar el acero. El acero se sensibiliza cuando es calentado entre aproximadamente 600 y
850C, situacin que tpicamente ocurre durante el proceso de soldadura de componentes de
acero inoxidable. A estas temperaturas precipitan partculas de carburo de cromo (Cr
23
C
6
) en
los lmites de grano. Luego, en una zona
adyacente (pero cercana) al lmite de
grano disminuye notablemente el conte-
nido de cromo del acero, ya que el cromo
se encuentra formando los carburos de
cromo (Figura 3.24). Esta zona adyacente
est empobrecida en cromo y no presenta
la capa protectora de xido de cromo ne-
cesaria para evitar la corrosin. Por este
motivo se observa un rpido ataque en las
zonas prximas a los lmites de grano.
efectuar un tratamiento trmico del material a altas temperaturas (1.000-1.100C) de mane-
ra que se disuelvan los carburos de cromo y luego enfriar la aleacin rpidamente de manera
de evitar la formacin de nuevos carburos. As se obtiene una aleacin ms homognea;
agregar a la aleacin, durante el proceso de fabricacin, elementos estabilizadores.
Degradacin de Metales
Grano
de acero
Grano
de acero
Zona
empobrecida
en cromo
Carburos
de cromo
Grano
de acero
46
Nada es para siempre
El ataque por picado es una forma de corrosin, extremadamente localizada que pro-
duce pequeos agujeros en un metal. Se observa como un ataque muy intenso en reas
del orden del mm
2
, mientras que el resto del metal permanece inalterado. Se trata de
un tipo de corrosin muy destructiva que puede provocar la perforacin total del metal.
La conclusin que se extrae del comportamiento de las aleaciones envejecibles de Al-Cu es que con-
forme mejoran las propiedades mecnicas, empeora la resistencia a la corrosin intergranular, debien-
do tomarse medidas adecuadas para proceder a su uso en medios potencialmente peligrosos.
3.2.2 Picado de metales
3.2.2.1 Morfologa del picado y caractersticas genera-
les del fenmeno
Estos elementos son aquellos que forman carburos ms estables que los carburos de
cromo (es decir que tienen mayor afnidad por el carbono que el cromo) y, en con-
secuencia, dejan libre al cromo, evitando el sensibilizado. Ejemplos de elementos
estabilizadores son el niobio y el titanio;
emplear aceros con contenidos de carbono muy bajos (menores que 0,03%), de ma-
nera tal que no haya sufciente carbono para que se formen los carburos de cromo.
Este mtodo presenta la difcultad de que al reducir el contenido de carbono del
acero tambin se reduce la resistencia mecnica del mismo;
agregar inhibidores de la corrosin para proteger al acero (por ejemplo la tiourea
y sus derivados son efcientes para evitar la corrosin intergranular de los aceros
inoxidables en soluciones de cido sulfrico), o bien eliminar por completo los iones
agresivos del medio, lo cual es generalmente difcil en las aplicaciones prcticas.
Existe un numeroso conjunto de aleaciones de aluminio y cobre (duraluminio) de gran
inters tecnolgico debido a que, siendo muy livianos, presentan elevada resistencia me-
cnica cuando son sometidas a tratamientos trmicos adecuados. Por ejemplo, cuando
se templa (es decir cuando se enfra rpidamente) una aleacin Al-4%Cu desde, aproxi-
madamente, 550C, se obtiene una nica fase cuya resistencia mecnica, medida en
trminos de dureza, es baja. Sin embargo, si a esta aleacin se la recuece hasta, aproxi-
madamente, 200C, se produce el denominado envejecimiento. Durante este proceso
se forman precipitados de Al
2
Cu en los lmites de grano y, como consecuencia de ello,
la dureza del material aumenta considerablemente. Sin embargo, este aumento de la
resistencia mecnica trae aparejado una disminucin del contenido de cobre en las zonas
adyacentes al lmite de grano. Estas zonas empobrecidas en soluto (cobre en este caso)
tienden a corroerse ms fcilmente que el resto de la aleacin, dando origen al fenmeno
de corrosin intergranular.
47
Algunos iones son inhibidores del proceso de picado. Por ejemplo, en
acero inoxidable se observa que la propensin al picado por cloruros
desaparece si se agrega a la solucin una concentracin determinada
de ciertos aniones como nitrato, perclorato, cromato o sulfato.
3.2.2.2 Mecanismo de picado
Frecuentemente, la picadura es difcil de detectar debido a
que los pequeos orifcios pueden ser tapados por los produc-
tos de corrosin. Adems, el nmero y profundidad de los
orifcios puede variar enormemente, y por eso la extensin del
dao producido puede ser difcil de evaluar. En los ensayos
de laboratorio donde se induce la formacin de picaduras se
obtienen, en algunos casos, picaduras que se propagan en for-
ma de huecos regulares (Figura 3.25a), mientras que en otros
se obtienen picaduras que siguen ciertos planos cristalinos
(Figura 3.25b). Sin embargo, las picaduras que se generan
espontneamente presentan, en la mayora de los casos, un
aspecto irregular. Un ejemplo tpico es el picado de aluminio
en soluciones de cloruro, del cual un ejemplo cotidiano lo
constituye el picado de ollas de aluminio que, luego de varios
aos de uso, presentan picaduras hasta la zona donde, usual-
mente, llega el lquido salado (Figura 3.26). Otro ejemplo
clsico es el picado de caeras de acero en agua potable. Hay
que destacar que el picado se presenta en numerosos metales,
como nquel, magnesio, cobre, estao, cinc, titanio, as como
en muchas aleaciones, entre ellas los aceros inoxidables.
Para que ocurra picado, el medio corrosivo debe contener cier-
tos aniones agresivos, entre los cuales el que aparece con ms
frecuencia es el cloruro. Otros aniones que causan picado son
los bromuros, yoduros, percloratos, nitratos y sulfatos. En ge-
neral, los iones agresivos son aniones de cidos fuertes.
Se ha observado que la solucin dentro de la picadura tiene una ma-
yor concentracin salina y un pH mucho ms bajo que el resto de la
solucin. Por ejemplo, dentro de las picaduras de aluminio y hierro
el pH suele estar comprendido entre 3 y 4, en tanto que en aceros
inoxidables alcanza valores inferiores a 1. Estos valores de pH son
independientes del pH de la solucin, el cual puede ser mayor a 10.
Estas observaciones se explican a travs del siguiente mecanis-
mo de picado. Cuando el metal se corroe pasa a la solucin
en forma de iones:
Figura 3.26. Picadura pasante de forma irre-
gular observada en un jarro de cocina de alu-
minio luego de varios aos de uso.
Degradacin de Metales
Figura 3.25. (a) Picadura de morfologa regu-
lar; (b) Picadura de morfologa cristalogrfca.
(a)
(b)
48
Nada es para siempre
Me Me
++
+ 2e
-

(asumiendo a modo de ejemplo que el metal acta con valencia 2). A su vez, los iones metlicos
reaccionan con las molculas de agua del medio corrosivo:
La reaccin [3.2] muestra una etapa simple de hidrlisis de los iones metlicos. La misma puede
continuar de modo que el ion Me(OH)
+
reaccione con otra molcula de agua para dar Me(OH)
2
.
Si el medio corrosivo contiene sales de cidos dbiles, o sea sales poco disociadas, los
protones producidos en la reaccin [3.2] reaccionarn con la sal de cido dbil:
donde L es el anin de un cido dbil. As, la reaccin [3.3] consumir los protones pro-
ducidos por la reaccin [3.2] y no se observar una modifcacin importante del pH.
De todo lo expuesto se concluye que el picado se puede controlar agregando inhibidores
o mediante una adecuada seleccin de aleaciones. Los inhibidores actan, generalmente,
consumiendo protones y, as, evitan la acidifcacin localizada. En ltima instancia, la
mejor solucin es recurrir a aleaciones que presenten gran resistencia al picado, como por
ejemplo, los aceros inoxidables con altos contenido de cromo y molibdeno.
La ruptura en forma inesperada de ciertos materiales por la accin del medio ambiente es
un problema que, a pesar de haber afectado a la tecnologa desde la Edad de Bronce hasta
la actualidad, an no tiene una explicacin cientfca completamente satisfactoria.
[3.1]
[3.2]
[3.3]
Me
++
+ H
2
O Me(OH)
+
+ H
+

H
+
+ NaL HL + Na
+

Sin embargo, si el medio contiene, solamente, aniones de cidos fuertes (cloruros, bromuros, sulfatos)
los aniones no captarn protones segn la reaccin [3.3]. Al sumar las reacciones [3.1] y [3.2] se ve
que el proceso de corrosin conduce a una acumulacin de protones, es decir, a un descenso del pH
o formacin de una zona de acidicacin localizada. Por otra parte, valores bajos de pH hacen que los
xidos que pasivan a los metales dejen de ser estables. Luego, concluimos que si la disolucin del metal
ocurre en presencia de sales de cidos fuertes, desciende el pH y esto conduce a la depasivacin loca-
lizada del metal y al picado. Por otro lado, la presencia de iones de cidos dbiles (boratos, cromatos,
carbonatos) evita el descenso del pH, actuando como inhibidores del picado.
3.2.2.3 Proteccin contra el picado
3.2.3.1 Descripcin general del fenmeno
3.2.3 Corrosin bajo tensin
49
Pero,
qu es la corrosin bajo tensin? cmo se manifesta?
Para responder estas preguntas debemos conocer un poco las pro-
piedades de los materiales. La idea de fragilidad est comnmente
asociada a materiales tales como el vidrio o las cermicas. Si toma-
mos una pieza de vidrio que se haya partido en dos y unimos ambas
partes, encontramos que el conjunto tiene las mismas dimensiones
que antes de romperse. Decimos entonces que el material se ha
roto en forma frgil, es decir sin deformarse. Por otra parte, mate-
riales como la plastilina se deforman mucho antes de romperse. A
este tipo de materiales los denominamos dctiles. La gran mayora
de los metales son dctiles. Basta pensar en un alambre de hierro
comn o en un alambre de algn metal precioso como la plata o
el oro para convencerse que los metales pueden ser deformados,
extensamente, antes de que se produzca la fractura.
Obviamente, los materiales frgiles son evitados en aplicaciones o
estructuras sometidas a fuerzas de traccin. Cuando se trata de cal-
deras, aviones, gasoductos, turbinas, centrales nucleares, implan-
tes para el cuerpo humano, etc., se evitan los materiales frgiles y
se opta por los dctiles. El problema aparece cuando, habiendo
elegido un material dctil, ste se comporta, inesperadamente,
como frgil por accin del medio que lo rodea. Este fenmeno es
el que se ha dado en llamar corrosin bajo tensin.
Tal como hemos adelantado, la corrosin bajo tensin es el fenmeno por el
cual un material dctil (metal o aleacin) expuesto a la accin de determinado
medio corrosivo y en presencia de fuerzas de traccin, se fractura de forma frgil
y a niveles de tensin inferiores a las esperadas en ausencia del medio corrosivo
(Figura 3.27). En la fgura 3.28 se muestran las tres condiciones necesarias,
pero no sufcientes, para que ocurra el fenmeno de corrosin bajo tensin.
Con respecto a los materiales que sufren corrosin bajo tensin, podemos
decir que dicho fenmeno no est limitado a los metales y sus aleaciones sino
que los plsticos y los vidrios, tambin, sufren corrosin bajo tensin. Con
respecto al medio ambiente agresivo involucrado, puede ser una solucin elec-
troltica o puede tratarse de otros medios inicos tales como electrlitos fundi-
dos o no inicos, soluciones de no-electrlitos en solventes apolares e inclusive
medios gaseosos. Las tensiones pueden ser fuerzas externas o tensiones residuales que posea el
material como producto del modo de fabricacin (cuando un metal es deformado en fro queda
sometido a fuerzas internas; stas slo pueden ser eliminadas calentando el material durante un
determinado lapso, proceso que se conoce como relevado de tensiones). La susceptibilidad
a la corrosin bajo tensin se presenta slo para determinadas combinaciones especfcas de
material y medio corrosivo. En la tabla 3.1 se muestran algunas combinaciones material-medio
corrosivo en donde se ha observado corrosin bajo tensin.
Figura 3.28. Condiciones necesa-
rias, pero no sufcientes, para produ-
cir corrosin bajo tensin (CBT) en
un material.
Material
Medio
ambiente
Tensin
CBT
Degradacin de Metales
Figura 3.27. (a) Metal sometido a fuerzas de
traccin en un medio inerte (fractura dctil y
ausencia de corrosin bajo tensin, CBT). (b)
Metal sometido a fuerzas de traccin en un
medio corrosivo (fractura frgil y aparicin del
fenmeno de CBT).
FRACTURA DCTIL
Ausencia de CBT
FRACTURA FRGIL
Fenmeno de CBT
50
Nada es para siempre
Aleacin Medio
Aceros de baja aleacin Soluciones de nitrato, hidrxido, carbonatos y bicarbonatos
Aceros de bajo contenido de carbono Electrlitos acuosos, en especial conteniendo cido sulfhdrico
Aceros inoxidables austenticos Soluciones concentradas de cloruro a alta temperatura; vapor
contaminado con cloruros
Aleaciones con alto contenido de nquel Vapor de alta pureza
Latones Soluciones amoniacales y de nitrito
Aleaciones de aluminio Soluciones acuosas de cloruro, bromuro y yoduro
Aleaciones de titanio Soluciones acuosas de cloruro, bromuro y yoduro; lquidos orgni-
cos; tetrxido de nitrgeno
Aleaciones de magnesio Soluciones acuosas de cloruro
Aleaciones de circonio Soluciones acuosas de cloruro; lquidos orgnicos; yodo gaseoso
ALGUNAS DE LAS COMBINACIONES MATERIAL-MEDIO CORROSIVO EN LAS QUE SE HA
OBSERVADO EL FENMENO DE CORROSIN BAJO TENSIN.
TABLA 3.1
El fenmeno de corrosin bajo tensin se manifesta a travs de la aparicin de fsuras
que se propagan en el tiempo hacia el interior del material en direccin perpendicular
a la direccin de las fuerzas a las que se encuentra sometido el material (Figura 3.29).
Estas fsuras no se propagan en forma instantnea, sino que avanzan en el material
con una determinada velocidad. La velocidad de propagacin de tales fsuras puede
variar entre unos pocos milmetros por ao hasta varios milmetros por hora. Una
de las particularidades de las fsuras por corrosin bajo tensin es que presentan una
pequea abertura (la relacin entre la profundidad y el ancho de las fsuras es en gene-
ral muy grande), lo que hace que la corrosin bajo tensin sea una de las formas ms
insidiosas de ataque localizado, puesto que las pequeas fsuras son, en la mayora de
los casos imperceptibles y, sin embargo, llevan a la ruptura
total de un componente (Figura 3.30).
Figura 3.29. Esquema del fenmeno de corro-
sin bajo tensin, en el cual aparecen fsuras en
el material que se propagan perpendicularmen-
te a la direccin de aplicacin de la fuerza y
fsuras en un alambre de latn.
Figura 3.30. Fisuras en campanas de bronce debidas a corrosin
bajo tensin. Catedral de Santiago de Compostela, Espaa.
51
En su avance hacia el interior del material, las fsuras pueden seguir dos
caminos (Figura 3.31): o bien la fsura avanza siguiendo los lmites de
grano (propagacin intergranular), o bien avanza a travs de los granos
(fsuracin transgranular). El modo de propagacin depende del metal y
el medio corrosivo, aunque, en algunos casos, se observan ambos modos
de propagacin simultnea o consecutivamente (propagacin mixta).
Es probable que ya en la Edad del Bronce, el hombre haya observado
casos de fsuracin por corrosin bajo tensin. Estudios arqueolgicos
muestran que piezas metlicas, particularmente de aleaciones de cobre,
sufran fallas de esta naturaleza. Sin embargo, no fue hasta fnes del si-
glo XIX que se demostr por primera vez que la presencia de tensiones
mecnicas sumadas a la accin de un medio corrosivo especfco puede
llevar a la ruptura frgil de un material dctil. Se encontr que las alea-
ciones de oro de 13 quilates, deformadas en fro de manera que esta-
ban sometidas a tensiones residuales, se fsuran cuando se las sumerge
en una solucin de cloruro frrico. El descubrimiento surgi a raz del
desarrollo de aleaciones nobles con el menor contenido posible de oro
para fabricar, entre otras cosas, marcos de lentes. El descubrimiento fue
motivado por la alta frecuencia con que estas lentes se fsuraban, posi-
blemente, por la accin del cloruro contenido en el sudor.
Otro caso importante de corrosin bajo tensin es el del latn (aleacin de
cobre con alrededor de 30 % de cinc). El descubrimiento ocurri durante la
guerra anglo-boer (a principios del siglo XX), cuando los cartuchos de armas de fuego cons-
truidos en latn y que haban estado almacenados cerca de establos presentaban abundantes
fsuras. El problema era que estos cartuchos fsurados explotaban en las armas y causaban ms
bajas en las tropas propias que en las del enemigo. Luego de numerosos estudios se encontr
que el origen del problema radicaba en la combinacin de tensiones residuales que tenan los
cartuchos con la accin de un medio corrosivo muy especfco: el amonaco que abunda en
las zonas cercanas a los establos como resultado de la fermentacin.
Figura 3.31. Modos de propaga-
cin de fsuras por corrosin bajo
tensin: intergranular, transgranu-
lar y mixta.
100 m
Fisura intergranular
50 m
Fisura transgranular
20 m
Fisura mixta
3.2.3.2 Antecedentes histricos de corrosin
bajo tensin
Con el correr del tiempo se fueron detectando otros metales que sufran corrosin bajo tensin.
Las aleaciones de aluminio (que son livianas y poseen buena resistencia mecnica) presentan
caractersticas ptimas para la tecnologa aeronutica y aeroespacial. Sin embargo, sufren co-
rrosin bajo tensin y fueron causa de fallas durante la construccin de los dirigibles en Alemania
y, ms recientemente, en el cohete Saturno y en el mdulo lunar, durante el programa Apolo de la
NASA. Otra falla por corrosin bajo tensin que sufri este programa de la NASA fue la suracin
de tanques de combustibles construidos de una aleacin de titanio. Estos tanques se utilizaban
para almacenar tetrxido de dinitrgeno N
2
O
4
, oxidante muy enrgico que slo era resistido por el
Degradacin de Metales
52
Nada es para siempre
titanio. Sin embargo, ocurrieron fallas por corrosin bajo tensin, lo que origin un intenso progra-
ma de estudios para determinar las causas de la falla, que representaba un problema muy serio,
no solamente por el costo que signicaba desechar los recipientes ya fabricados, sino tambin por
el retraso que causara en el proyecto un cambio de diseo. Finalmente se descubri que la falla
ocurra cuando se usaba N
2
O
4
de alta pureza. El proveedor de dicho compuesto, sabiendo que se
trataba de un programa de gran inters nacional decidi mejorar la calidad del N
2
O
4
. Modic la
lnea de produccin logrando producir N
2
O
4
de 99,99% de pureza, frente al 99,26% de pureza del
producto standard. Pero eran las impurezas del producto anterior las que inhiban la corrosin
bajo tensin del titanio en dicho medio.
Prueba de ello es lo que ocurri en el ao 1985, cuando colaps el cielo raso de una piscina cubierta
en Uster, cerca de Zurich, Suiza. El accidente caus 12 muertos y 2 heridos. El techo suspendido de
hormign era de una pieza, de aproximadamente 30 x 40 m, y pesaba unas 160 toneladas. Estaba
suspendido por 207 barras de acero inoxidable, 30 de las cuales aparecieron fracturadas por corro-
sin bajo tensin. El dueo de la empresa constructora y el arquitecto fueron sometidos a juicio y
declararon que nadie saba, hasta 1985, que el acero inoxidable se poda corroer. El fenmeno que
produjo la ruptura del techo de las piscinas no fue la corrosin general, sino la corrosin bajo tensin,
ocurrida por la accin de las fuerzas a las que estaban sometidas las barras y a un medio ambiente
muy hmedo con presencia de cloruro proveniente del cloro agregado a las piscinas, lo que permiti
el desarrollo del proceso. El desconocimiento del fenmeno fue lo que produjo la catstrofe. Tanto el
dueo como el arquitecto fueron encontrados culpables y condenados a prisin.
El desarrollo del acero inoxidable sin duda revolucion las industrias qumica, alimen-
ticia, farmacutica y otras, ya que constituye un material relativamente econmico que
permite manipular productos corrosivos. Sin embargo, este material tambin sufre co-
rrosin bajo tensin y, en este caso, el agente corrosivo es una simple solucin caliente
de un compuesto muy extendido en la naturaleza: el cloruro de sodio (sal comn). Este
hecho es conocido por la comunidad cientfca desde hace tiempo. Las primeras publi-
caciones relacionadas con este tema datan del ao 1944, a consecuencia de fallas en la
industria cafetera y en mquinas para el teido de lanas. No obstante, no siempre se
toman los recaudos necesarios para evitar nuevas fallas.
El problema se ha seguido repitiendo. Por ejemplo, en Holanda en 2001, un conducto
de ventilacin de una piscina cubierta se derrumb por corrosin bajo tensin y ha
habido muchos otros casos que no aparecen registrados. Recientemente, se ha tenido
conocimiento de otro caso relacionado con un enorme acelerador de partculas, con el
cual se busca recrear las condiciones inmediatamente posteriores al "Big Bang."
Se trata del Gran Colisionador de Hadrones (LHC por su sigla en ingls), la mayor y ms
compleja mquina jams construida, que podra develar misterios sobre la fsica y respon-
der interrogantes acerca del universo y su origen. Han participado del Proyecto 150 labo-
ratorios de 34 pases distintos. El acelerador es del tipo circular, de 27 km de longitud y
est construido en la frontera entre Francia y Suiza. Ha costado 3.800 millones de dlares.
Dicho acelerador posee un detector de partculas subatmicas compuesto de un nmero
muy grande de tubos de latn (370.000), doblados en L por los cuales circula gas. Una
vez fnalizada la construccin del detector y antes de que se pusiera en funcionamiento el
53
acelerador, se encontr que los tubos de latn estaban fsurados por corrosin bajo tensin.
Este inconveniente trajo aparejado una demora de un ao y medio en el Proyecto, ya que
debieron reemplazarse los 370.000 tubos ya instalados. El fenmeno podra haberse evita-
do, ya que la corrosin bajo tensin del latn es conocida desde la poca en que se fsura-
ban los cartuchos en presencia de amonaco. Hubiera bastado con realizar un relevamiento
de las tensiones de los tubos deformados antes de su instalacin. Luego, una vez fsurados,
los tubos debieron ser reemplazados. Pero, lo llamativo es que fueron reemplazados por
tubos de acero inoxidable, con el convencimiento de que el acero inoxidable no se corroe.
Sin embargo, como ya se ha visto, en el caso de las piscinas esto no siempre es cierto. En el
caso particular del detector de partculas se sabe que existe una alta humedad en el tnel.
Por otra parte, el efecto de la radiacin sobre tubos de PVC presentes en el tnel crear
un medio muy agresivo (cido clorhdrico HCl). Si gotas de este cido cayesen sobre los
nuevos tubos de acero inoxidable las consecuencias podran ser nuevamente negativas,
pues, se sabe que el acero inoxidable, sufre corrosin bajo tensin, en atmsfera de HCl,
a temperatura ambiente. La conclusin que se obtiene de este hecho es que la cantidad de
informacin acumulada es tan grande que ningn ser humano puede conocer todo. Por lo
tanto, ningn proyecto serio se puede llevar adelante sin un enfoque interdisciplinario.
A lo largo de los aos se han propuesto numerosos modelos para
explicar el fenmeno de corrosin bajo tensin. Algunos de ellos
han tenido que ser descartados con el correr del tiempo al cono-
cerse mejor la estructura de los metales. Otros estn an vigentes,
pero ninguno de ellos ha sido totalmente exitoso a la hora de
explicar el efecto de cada una de las variables sobre el fenmeno.
En la Argentina, en la Divisin Corrosin de la Comisin Na-
cional de Energa Atmica (CNEA), el Profesor Dr. Jos Galvele,
investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Cientfcas
y Tcnicas (CONICET), se ha dedicado extensamente a estudiar
el fenmeno de corrosin bajo tensin y ha propuesto un meca-
nismo que explica satisfactoriamente el porqu y a qu velocidad
ocurre el fenmeno. Este mecanismo, que se ha dado en llamar
Mecanismo de movilidad superfcial (por razones que luego se
explicarn brevemente), presenta la ventaja, a diferencia de otros,
de que permite predecir nuevos casos de corrosin bajo tensin
y la velocidad de propagacin de fsuras a partir de ciertas propiedades del metal, del medio
agresivo y de la temperatura. Sin embargo, este mecanismo an no ha tenido aceptacin
general a pesar de haber sido aplicado exitosamente en muchos casos.
Como ya se ha explicado con anterioridad, los metales son slidos cristalinos, en los cuales
los tomos estn perfectamente ordenados. Sin embargo, existen defectos en la estructura
cristalina de los metales. Uno de estos defectos se denomina vacancia y es la ausencia de
3.2.3.3 Modelos que explican el fenmeno
de corrosin bajo tensin
Figura 3.32. Esquema del avance de la fsura
en una red metlica.
Fuerza
Fuerza
D
i
r
e
c
c
i

n

d
e

a
v
a
n
c
e

d
e

l
a

f
i
s
u
r
a
Movimiento
de vacancias
Vacancias tomo metlico
Zona sometida al mximo esfuerzo
Degradacin de Metales
54
Nada es para siempre
un tomo de metal dentro de la estructura. Todos los metales poseen cierta concentracin
de vacancias o sitios en los que falta un tomo. Segn el modelo de movilidad superfcial,
las fsuras se propagan en el metal cuando las vacancias se mueven hacia la punta de la fsu-
ra: cada vez que una vacancia llega a la punta de la fsura, sta avanza una pequea longitud
(aproximadamente, el tamao de un tomo) (Figura 3.32).
Pero,
qu es lo que hace que las vacancias se muevan hacia la punta de la fsura permi-
tiendo el avance de la misma?
La movilidad de las vacancias est regulada, entre otras cosas, por la temperatura y por la
presencia de ciertos compuestos sobre la superfcie del metal. La temperatura aumenta la
movilidad de las vacancias, produciendo un aumento de la velocidad con que se propagan las
fsuras. Por otra parte, cuando el metal es expuesto a un determinado medio ambiente, se for-
man compuestos que se depositan sobre la superfcie del mismo. Si los compuestos formados
poseen bajo punto de fusin, la movilidad de las vacancias aumenta. Adems, la existencia
de tensiones tambin favorece el movimiento de las vacancias hacia la punta de la fsura. Por
todo lo expuesto se concluye que, en la medida en que se forme un compuesto de bajo punto
de fusin y que existan fuerzas de traccin sobre el metal, la presencia de algn defecto sobre
la superfcie del mismo, har que una fsura comience a crecer a partir de all y avance dentro
del metal hasta que ste se rompa. Esta es la base del mecanismo de movilidad superfcial.
A partir de principios termodinmicos es posible hallar una ecuacin para calcular la velo-
cidad de avance de las fsuras. Este desarrollo terico ha sido satisfactoriamente comproba-
do mediante experimentos en los cuales se ha medido la velocidad de propagacin de fsu-
ras, encontrndose buena correlacin entre los valores predichos por la teora y los medidos
experimentalmente. Quedan todava algunas cosas por explicar, pero teniendo en cuenta
la complejidad del tema podemos afrmar que es muy probable que el mecanismo de
movilidad superfcial apunte en la direccin correcta, aunque, como toda teora, necesite
quizs de alguna correccin. Segn el propio Dr. Galvele la difcultad radica en que no se
sabe qu es lo que est ocurriendo a nivel atmico en el fondo de la fsura. Se espera, por lo
tanto, que aparezca alguna tcnica experimental que responda a esta pregunta, o el modelo
computacional lo sufcientemente sofsticado como para proveer esta informacin.
Los mtodos para combatir la corrosin bajo tensin deben tener en cuenta las condi-
ciones necesarias para que se produzca el fenmeno. Por ello, las medidas preventivas a
adoptar pueden ser:
eliminar las tensiones mecnicas, residuales o de servicio. Las tensiones residuales pue-
den ser eliminadas mediante adecuados tratamientos trmicos. Otra forma es convertir
3.2.3.4 Mtodos para combatir la corrosin
bajo tensin
55
3.2.4.1 Fatiga de los materiales
las tensiones de traccin en tensiones superfciales de compresin mediante el bom-
bardeo superfcial con esferas de acero o de otro tipo (granallado). Las tensiones de
servicio, por su parte, son prcticamente imposibles de eliminar;
actuar sobre el medio corrosivo eliminando los iones agresivos que inducen al fen-
meno, ya sea por destilacin, desmineralizacin, degasifcacin, etc. En caso de no ser
posible, se pueden agregar inhibidores al medio para contrarrestar su efecto;
utilizar recubrimientos orgnicos que acten como barrera entre el medio agresivo y
el material para evitar el fenmeno, principalmente cuando estos recubrimientos son
aplicados conjuntamente con inhibidores;
modincar la aleacin utilizando materiales con el agregado de determinados aleantes
que disminuyen la susceptibilidad al fenmeno;
realizar tratamientos supernciales. La modincacin qumica y fsica de la superncie
produce modifcaciones importantes en el comportamiento de un material dado. Por
ejemplo, los aceros de alta resistencia mejoran sus propiedades frente a la corrosin bajo
tensin cuando se les efecta un descarburizado superfcial. El bombardeo superfcial
con esferas de acero, como ya se vio, tambin mejora las propiedades.
Se denomina fatiga a la tendencia de un material a fracturarse bajo la accin
repetida de fuerzas cclicas. Generalmente, estas fallas ocurren a niveles de
tensiones bajos (menores al lmite de fuencia del material) y luego de mu-
chas aplicaciones cclicas de las tensiones. En estos casos se origina una fsura
por la fatiga y sta se propaga hasta que el material se fractura. Al examinar
una estructura que haya fallado por fatiga se observa que la falla comenz
en una grieta microscpica o en otro defecto similar. En cada ciclo de carga,
la grieta va en aumento. Durante las cargas sucesivas, la grieta se va propa-
gando por toda la seccin y el material no daado resulta insufciente para
soportar las cargas, entonces, de forma abrupta ocurre la rotura del elemento
debido a la sobrecarga esttica. Aun en el vaco, en gases inertes y en lquidos
inertes como por ejemplo aceites, aparecen fsuras aunque la amplitud de la
carga aplicada sea inferior al lmite de ruptura del material.
Los ensayos para evaluar si un determinado material es susceptible a la fatiga son
realizados sometiendo el material a tensiones o cargas cclicas de varias magni-
tudes (S) y registrando el nmero de ciclos necesarios para que se produzca la
fractura (N). Los resultados de tales ensayos son ejemplifcados en la fgura 3.33.
Por medio de estos ensayos se encuentra, por ejemplo, que el tiempo de
3.2.4 Corrosin-fatiga
Figura 3.33. Curvas S-N para
un acero ensayado en aire (50%
humedad), en agua destilada y en
solucin de cloruro de sodio 1%.
L

m
i
t
e

d
e

f
a
t
i
g
a
Aire, 50 % humedad
Agua destilada
NaCI 1 %
Nmero de ciclos para la fractura(N)
A
m
p
l
i
t
u
d

d
e

t
e
n
s
i
o
n
e
s

S

(
M
P
a
)
10 10 10 10 10 10 10
3 4 5 6 7 8 9
0
50
100
150
200
250
300
350
400
450
500
Degradacin de Metales
56
Nada es para siempre
vida de un acero u otra aleacin ferrosa sometida a fatiga a bajos niveles de tensiones, es
independiente del nivel de tensiones y este valor es llamado "lmite de fatiga". En general, se
asume que si un metal es tensionado por debajo de su lmite de fatiga, perdurar un nmero
infnito de ciclos sin fracturarse, es decir que es inmune al fenmeno de fatiga. Por su parte,
los materiales no ferrosos tales como el aluminio y el magnesio, no poseen lmite de fatiga. Su
resistencia a la fatiga disminuye a medida que el nivel de tensiones disminuye, pero no llega
a ser independiente del nivel de las mismas.
Por su parte, la corrosin-fatiga puede ser defnida como la accin combinada de un
medio agresivo y fuerzas cclicas, que conducen a la ruptura prematura del material. En
esta defnicin, el trmino "combinada" debe ser enfatizado, puesto que ha sido demos-
trado que ni la aplicacin de tensiones cclicas por s mismas (por ejemplo, en aire) ni
el ataque corrosivo debido al medio, aplicados en forma separada, producen el mismo
dao que su accin conjunta. Esto es, un material precorrodo
no muestra, necesariamente, una reduccin en su resistencia a
la fatiga, mientras que un material prefatigado al aire tampoco
incrementa su velocidad de corrosin. En la Figura 3.33 se
muestra el efecto de la corrosin-fatiga para un acero en agua
destilada y en solucin acuosa de cloruro de sodio. Se puede
observar que en estos medios el material sufre una brusca dis-
minucin de su resistencia a la fatiga.
Como se ha mencionado anteriormente, los materiales se
fracturan por fatiga y por corrosin-fatiga. Las superfcies de
fractura de los materiales que han sufrido fatiga pura son
diferentes de las que han sufrido corrosin-fatiga. Mientras
que en el primer caso se observa siempre una zona que co-
rresponde a una superfcie lisa y brillante, que es la que co-
rresponde al fenmeno de fatiga, en el segundo caso puede
ocurrir que la zona correspondiente al fenmeno de corro-
sin-fatiga se encuentre enmascarada por productos de corrosin que se van formando
a medida que la fsura progresa (Figura 3.34). La mayora de los casos observados de
fallas por fatiga, son en realidad fallas por corrosin-fatiga, puesto que nicamente la
fatiga que se produce en el vaco puede ser denominada como fatiga "pura". Se ha ob-
servado que para varios metales, an el aire tiene una fuerte infuencia al incrementar
la velocidad de propagacin de las fsuras por fatiga.
3.2.4.2 Corrosin-fatiga: descripcin del fenmeno
Figura 3.34. Esquema de las diferencias entre
la superfcie de fractura correspondiente a un fe-
nmeno de fatiga pura y la correspondiente a
corrosin-fatiga.
Superficie lisa y brillante Productos de corrosin
Fractura
(rugosa)
Fatiga Corrosin - Fatiga
Obtencin (consume energa)
La primera observacin de corrosin-fatiga data de 1917 cuando se not el efecto que tena el agua
de mar sobre cables de acero. En este caso, obviamente, las fuerzas cclicas eran originadas por
las mareas y el movimiento del mar. En la actualidad, se le asigna una gran importancia al estudio
de la corrosin-fatiga, debido a las roturas catastrcas potenciales en estructuras aeroespaciales,
nucleares y marinas (plataformas offshore, submarinas), etc., y aunque es generalmente aceptado
el hecho de que la corrosin-fatiga en medios acuosos es un proceso electroqumico, no se ha en-
57
Los factores ambientales infuyen fuertemente en la resistencia a la corrosin-fatiga. En
fatiga pura, la frecuencia del ciclo de tensiones tiene poca infuencia sobre el fenme-
no. Este hecho es muy ventajoso puesto que los ensayos pueden llevarse a cabo rpida-
mente a altas frecuencias del ciclado de tensiones. Sin embargo, la corrosin-fatiga es
fuertemente afectada por el ciclo de tensiones, siendo ms pronunciada a bajas frecuen-
cias. Esta dependencia puede ser debida al hecho de que a bajas frecuencias, se produce
un mayor contacto metal-medio corrosivo para un mismo nmero de ciclos. Luego, al
evaluar la susceptibilidad a la corrosin-fatiga es importante llevar a cabo los ensayos
bajo las mismas condiciones experimentales que las que se encuentran en la prctica.
La presencia de determinados agentes corrosivos: el contenido de oxgeno, la temperatu-
ra, el pH y la composicin de la solucin infuyen en la corrosin-fatiga. Por ejemplo, el
hierro, los aceros, los aceros inoxidables y los bronces al aluminio poseen buena resisten-
cia a la corrosin-fatiga en agua. Sin embargo, en agua de mar, los bronces al aluminio y
los aceros inoxidables austenticos retienen el 70 u 80% de su resistencia a la fatiga y las
aleaciones con alto contenido de cromo slo retienen el 30 40%.
Los ensayos para determinar si un material es susceptible a la corrosin-fatiga son lleva-
dos a cabo aplicando tensiones cclicas para lo cual se emplean mquinas hidrulicas. En
estos ensayos se registra el nmero de ciclos hasta la fractura. Los resultados obtenidos
son grafcados en una curva del tipo S-N: la amplitud del ciclo de tensiones como una
funcin del nmero de ciclos hasta la rotura (Figura 3.33).
A la hora de explicar el fenmeno de corrosin-fatiga, ninguna de las teoras propuestas
da una explicacin exhaustiva. En general, estas teoras estn basadas en alguno de los
siguientes fenmenos:
existencia de concentracin de tensiones en la base de picaduras creadas por un proceso co-
rrosivo. Esta propuesta se basa en la observacin de que los materiales que fallaron
por corrosin-fatiga presentan gran cantidad de fsuras que se originan en picaduras
hemisfricas sobre la superfcie del material;
3.2.4.3 Factores que afectan el fenmeno
de corrosin-fatiga
3.2.4.4 Mecanismos tendientes a explicar el fen-
meno de corrosin-fatiga
contrado hasta el momento un mecanismo que sea capaz de explicar completamente el porqu del
decrecimiento de la resistencia a la fatiga de un material en un medio corrosivo y la inuencia de las
diversas variables involucradas en el proceso.
Degradacin de Metales
58
Nada es para siempre
ataque electroqumico donde se produce la ruptura de pelculas protectoras. La ruptura de
la pelcula pasiva debida a las tensiones mecnicas incrementara el ataque corrosivo en
dichas zonas. Segn esta explicacin bajas frecuencias permitiran dar tiempo para la repa-
racin de la pelcula y se encontrara un aumento de la resistencia a la corrosin-fatiga;
efecto de molculas adsorbidas sobre el metal. Esta explicacin se basa en el hecho de que
la resistencia mecnica de un acero puede ser reducida por el mojado de la superfcie
con agua, alcohol y otros agentes qumicos. Dicho mojado produce una dilatacin en
el cuerpo slido debido a la reduccin de la energa superfcial, y consecuentemente la
posterior deformacin mecnica puede ser llevada a cabo ms fcilmente;
ataque electroqumico que ocurre, preferencialmente, sobre reas deformadas del metal. El
metal distorsionado actuara como nodo mientras que el metal sin deformar actuara
como ctodo. Luego, las fsuras avanzaran por la combinacin de una accin me-
cnica con una electroqumica. Segn este mecanismo la corrosin-fatiga aparecera
cuando el metal es tensionado cclicamente y cuando los tomos en la punta de la
fsura se transforman en electroqumicamente activos. Si estos tomos no estn activos
(condicin esttica) el material deja de ser susceptible al fenmeno.
La prevencin del fenmeno de corrosin-fatiga puede llevarse a cabo de las siguientes formas:
reduciendo o eliminando las tensiones sobre el componente en cuestin. Si se trata
de tensiones externas, se debe modifcar el diseo de la estructura. Por ejemplo, se ha
encontrado corrosin-fatiga en materiales sometidos a vibraciones. Por lo tanto en la
etapa de diseo se debe asegurar la ausencia de vibraciones estructurales signifcativas.
Por otro lado, si se trata de tensiones internas del material se puede optar por realizar
tratamientos trmicos de relevados de tensiones, o por el granallado de la superfcie
que induce la presencia de tensiones de compresin (las cuales son inofensivas);
usando inhibidores de corrosin;
realizando recubrimientos tales como zinc electrodepositado, nquel, cobre o nitruros de-
positados sobre la superfcie del material de manera que lo protejan del medio ambiente;
utilizando materiales con bajo lmite de nuencia (en la medida de lo posible). El au-
mento del lmite de fuencia de un material, mejora la resistencia a la fatiga pura,
pero tiene efectos opuestos sobre la corrosin-fatiga. En el caso de resistencia de la
fatiga pura, las aleaciones con alto lmite de fuencia ven difcultada la formacin de
fsuras. Sin embargo, una vez que se nucle una fsura en un material de alto lmite de
fuencia, sta generalmente se propaga mucho ms rpidamente que en un material de
bajo lmite de fuencia. Dado que en la corrosin-fatiga las fsuras son nucleadas por
la accin corrosiva del medio, los materiales de alto lmite de fuencia presentan una
baja resistencia a la corrosin-fatiga.
3.2.4.5 Prevencin de la corrosin-fatiga
59
La corrosin microbiolgica es un proceso de corrosin electroqumica en el cual participan
microorganismos. El sistema de dos componentes (metal+solucin) presente en la corrosin
electroqumica cambia a un sistema de tres componentes (metal+solucin+microorganismos).
Por ende, la corrosin microbiolgica constituye un rea de estudio interdisciplinario donde
deben aunarse criterios de varias especialidades cientfcas. A partir de la dcada del 60 la can-
tidad creciente de problemas de ensuciamiento biolgico y corrosin debida a la presencia de
microorganismos en diversas industrias (principalmente en la del petrleo y sus derivados) ha
motivado que se haya tomado mayor conciencia de la necesidad de entender mejor estos proce-
sos y desarrollar mtodos de proteccin y prevencin.
La corrosin microbiolgica se presenta en numerosas industrias. El 50% de los casos de co-
rrosin en estructuras metlicas enterradas en suelos (caeras de distribucin) son de origen
biolgico. La industria del petrleo tambin presenta numerosos problemas de corrosin y
ensuciamiento biolgico. La corrosin microbiolgica de tanques integrales de aviones cons-
truidos en aleaciones de aluminio, as como los problemas de taponamiento de fltros y mal
funcionamiento del instrumental de medida e inyectores, es reconocida en la aviacin comercial
y militar desde el uso masivo de aviones a retropropulsin como consecuencia de los contami-
nantes microbianos de los combustibles tipo querosene.
En la corrosin microbiolgica, la accin de los microorganismos tiene lugar en la interfase en-
tre el metal y el lquido circundante, en donde se forma una biopelcula. En general, los tamaos
de los microorganismos involucrados en los procesos de corrosin (bacterias, hongos, levaduras
y microalgas) varan bastante, pero se encuentran dentro del orden de los micrmetros. Estas
dimensiones tan pequeas permiten que los microorganismos puedan colonizar reas general-
mente inaccesibles como el interior de picaduras y resistir a la fuerza de desplazamiento prove-
niente del fujo de lquido en una tubera. Las reducidas dimensiones y peso, a su vez, facilitan
una rpida dispersin de los microorganismos por los factores ambientales. Estos factores, su-
mados a la gran capacidad de multiplicacin de los microorganismos (una bacteria se reproduce
con un tiempo de generacin promedio de 30 minutos, de modo que de una sola clula inicial
se originan un milln de clulas en tan solo 10 horas), permiten entender que la interfase metal/
solucin puede ser totalmente modifcada por la presencia microbiana en pocas horas.
3.2.5 Corrosin microbiolgica
3.2.5.1 Generalidades
Obviamente, la presencia de microorganismos tambin afecta a la industria naval en general,
atacando cascos de embarcaciones, motores marinos, tanques de combustibles y plataformas
marinas de extraccin de petrleo. Otras actividades industriales afectadas por la corrosin mi-
crobiolgica son la distribucin y almacenamiento de agua potable, las industrias petroqumicas y
de procesos qumicos, alimentaria, de produccin de papel, reneras de alcohol, etc. Finalmente,
entre otros casos relacionados con degradacin microbiana cabe citar el deterioro del mrmol,
del hormign y la destruccin de la madera.
Degradacin de Metales
60
Nada es para siempre
La pregunta que surge es por qu la presencia de bacterias sobre la superfcie de un metal
puede resultar nociva para el mismo? La razn es que gran parte de los productos meta-
blicos producidos por los microorganismos son de naturaleza corrosiva y transforman el
medio circundante al metal de inerte en agresivo. Adems, la alta relacin superfcie/volu-
men de la mayora de los microorganismos les permite interaccionar en forma muy activa
con el medio lquido circundante haciendo que un proceso de
corrosin incremente su velocidad en mil a cien mil veces.
En presencia de microorganismos la interfase metal/solucin
se cubre de depsitos orgnicos vivientes o de sus productos de
descomposicin, proceso denominado bioensuciamiento. Los mi-
croorganismos se adhieren frmemente a casi todas las superfcies
que se sumergen en un medio acuoso. Estas clulas microbianas
inmovilizadas en la interfase crecen y se reproducen produciendo
adems, material polimrico extracelular. Esta produccin de ma-
terial polimrico es propia de los microorganismos encontrados en
ambientes industriales y naturales caracterizados por la presencia
de bajos niveles de nutrientes y no se encuentra en los microor-
ganismos cultivados en laboratorio en medios ricos en nutrientes.
La biopelcula puede alcanzar rpidamente un espesor cercano a
dos milmetros y puede contener aproximadamente un milln de
bacterias o varios cientos de miles de microalgas por centmetro
cuadrado. Luego de establecida esta microcomunidad, es seguida
por la colonizacin de microorganismos de mayores dimensiones,
fcilmente visibles a simple vista en instalaciones portuarias, cascos de embarcaciones o instala-
ciones fuera de la costa. La presencia de biopelculas en el casco de una embarcacin puede ser
aceptada sin consecuencias importantes como no sean el aumento de la friccin con el agua y el
consiguiente incremento del consumo de combustible, pero su presencia en la superfcie interna
de tubos de intercambiadores de calor puede ser altamente perjudicial. As, la existencia de una
pelcula de 250 micrmetros de espesor puede ocasionar una reduccin de hasta un 50% en el
coefciente de transferencia de calor en un equipo intercambiador de energa trmica ocenica.
Un esquema simplifcado de la interfase metal/solucin en presencia de una biopelcula
es mostrado en la fgura 3.35, en la cual se ha sealado la transferencia a travs de la es-
tructura mixta (pelcula pasivante inorgnica/biopelcula) de protones y oxgeno, reactivos
importantes del proceso de corrosin. Si se considera que los microorganismos pueden
alterar la concentracin o difusin de esas dos especies a travs de la respiracin (consumo
de oxgeno) o la produccin de metabolitos cidos (produccin de protones) se puede com-
prender la importancia de las biopelculas en las reacciones de corrosin.
A continuacin se presentan los ejemplos ms frecuentes de corrosin microbiolgica, con sus
correspondientes mecanismos, clasifcando estos casos segn el efecto que los microorganismos
producen sobre el medio:
Figura 3.35. Esquema idealizado de la inter-
fase metal-solucin en presencia de una biopel-
cula. Se muestra la transferencia a travs de la
interfase de los dos reactivos ms importantes en
los procesos de corrosin.
BIOPELCULA
(Formada por micro-
organismos y prod.
metablicos)
PELCULA PASIVANTE
(Formada por xidos y prod.
de corrosin en general)
H
O
2
+
SOLUCIN
METAL
3.2.5.2 Mecanismos de corrosin microbiolgica
61
Un grupo de bacterias del gnero Tiobacillus oxida al azufre y a sus compuestos con la
produccin de cido sulfrico que acta como agente corrosivo. Estas bacterias son aero-
bias y autotrfcas, es decir necesitan del oxgeno y sintetizan su propio material celular a
partir de compuestos inorgnicos de nitrgeno y carbono (Figura 3.36). La energa para
dicha sntesis proviene justamente de la oxidacin del azufre y sus compuestos a cido
sulfrico, a travs de la siguiente reaccin:
El hierro en medios desaireados tales como aguas o suelos, normalmente no sufre una
corrosin considerable. Sin embargo, en ciertos casos se presenta una corrosin impor-
La temperatura ptima para el crecimiento de estas bacterias est
entre los 25 y 30C, y no sobreviven por encima de los 60C. Sus
procesos metablicos originan pH cercanos a 2. Como ejemplo de
corrosin causada por estas bacterias, cabe sealar la destruccin
de tuberas de hormign o de aceros al carbono que conducen
aguas poludas y que contienen H
2
S, aunque tambin la fuente de
azufre puede ser la misma atmsfera poluda. La proteccin contra
esta forma de corrosin se basa en eliminar la fuente de azufre, el
empleo de proteccin catdica (que se describir ms adelante) o
la sustitucin de tubos de acero o de cemento por tubos plsticos
como polietileno o polister reforzado con fbra de vidrio.
Otro ejemplo lo constituyen las bacterias del gnero Ferroba-
cillus ferroxidans, capaces de acelerar la oxidacin de depsitos
de pirita (FeS
2
) a cido sulfrico:
Estas bacterias son responsables de la oxidacin de pirita a cido sulfrico en minas de
carbn y de oro, y debido a la naturaleza cida del agua generada, se produce corrosin en
las mquinas de bombeo y en todas las instalaciones de las minas. La proteccin contra la
corrosin est dada por el empleo de materiales resistentes al cido sulfrico en bombas y
caeras o por la neutralizacin de la acidez mediante el agregado de cal (CaO).
3.2.5.2.a Corrosin debida a la formacin de cidos
3.2.5.2.b Corrosin por la accin de bacterias reductoras
corrosin debida a la formacin de cidos;
corrosin por la accin de bacterias reductoras;
corrosin por aireacin diferencial;
corrosin por la accin combinada de bacterias;
2 S + 3 O
2
+ 2 H
2
O 2 H
2
SO
4
+ energa
2 FeS
2
+ 7 O
2
+ 2 H
2
O 2 FeSO
4
+ 2 H
2
SO
4
+ energa
Figura 3.36. Bacteria Acidithiobacillus ferro-
oxidans responsable de oxidar al azufre y a sus
compuestos. El nombre de esta bacteria indica
varias cosas: Acidithiobacillus, es acidflo, por-
que crece en pH cido, es thio, porque es capaz
de oxidar compuestos de azufre y es un bacillus,
porque tiene forma de bastn, y ferrooxidans,
porque adems puede oxidar el hierro.
Degradacin de Metales
62
Nada es para siempre
tante. Eso ocurre en aguas o suelos hmedos que contienen bacterias capaces de utilizar
en sus metabolismos hidrgeno libre o combinado con compuestos orgnicos. Dentro
de dichas bacterias se encuentran las siguientes:
bacterias reductoras de nitrato ( Micrococcus denitrifcans);
bacterias reductoras de dixido de carbono ( Methanobacterium omeliansky);
bacterias reductoras de sulfato ( Desulfovibrio desulfuricans).
Las reacciones a las que dan lugar son, respectivamente:
Tomando como ejemplo la corrosin del hierro, las reacciones correspondientes son:
Estas bacterias, que son anaerobias, y que por lo tanto se desenvuelven en ausencia de
aire, obtienen la energa necesaria para sus procesos metablicos a partir de las reacciones
arriba sealadas.
Como mtodos de proteccin para este tipo de corrosin podemos citar los siguientes:
proteccin catdica;
revestimientos protectores como asfalto, concreto, etc;
empleo de materiales no ferrosos como caos plsticos y en algunos casos cobre,
aluminio o plomo;
empleo de cromatos como inhibidores del crecimiento de bacterias. Este mtodo es
empleado en sistemas cerrados, como intercambiadores, tanques de almacenamiento,
sistemas de agua caliente, etc., aunque en los ltimos aos, y por razones ecolgicas,
se trata de evitar el uso de cromatos;
empleo de bactericidas, tales como telurito de potasio, bromuro de cetil piridinio, o-
nitrofenol, selenuros inorgnicos, fenoles halogenados (pentaclorofenxido de sodio
es el de mejores resultados), cloro, sales de amonio cuaternario, imidazolinas, etc.
8 H + NO
3
-
NH
3
+ 2 H
2
O + OH
-
+ energa

8 H + CO
2
CH
4
+ 2 H
2
O + energa
8 H + SO
4
2
-
4 H
2
O + S
2
-
+ energa
4 Fe + HNO
3
+ 5 H
2
O 4 Fe(OH)
2
+ NH
3

4 Fe + CO
2
+ 6 H
2
O 4 Fe(OH)
2
+ CH
4

4 Fe + H
2
SO
4
+ 2 H
2
O 3 Fe(OH)
2
+ FeS
En el campo de la corrosin, los casos ms frecuentes son los relacionados con la presencia de
bacterias reductoras de sulfato. Estas bacterias se encuentran generalmente en regiones estan-
cas, debajo de depsitos, en el interior de picaduras, en ltros (principalmente de arena), alrede-
dor de estructuras enterradas o en pozos de recuperacin secundaria de petrleo.
63
Varios microorganismos tales como algas, hongos y bacterias forman productos metab-
licos insolubles que quedan adheridos a la superfcie metlica bajo la forma de pelculas
o tubrculos. Los sistemas de refrigeracin presentan condiciones particularmente ade-
cuadas para la supervivencia y crecimiento de los microorganismos (temperatura y pre-
sencia de nutrientes) y, en ellos, se produce un gran desarrollo bacteriano. Por ejemplo,
las bacterias aerobias del hierro tales como la Gallionella ferruginea, oxidan los iones Fe
2+
presentes en el agua a iones Fe
3+
, que forman Fe
2
O
3
.H
2
O o Fe(OH)
3
insolubles. Estas
bacterias se desarrollan en un mbito de temperaturas entre 0 y 40C, siendo el rango
ptimo entre 6 y 25C, y a valores de pH entre 5,5 y 8,2, siendo el mejor 6,5.
Si el agua del sistema de refrigeracin contiene bicarbonato de hierro (II) soluble, se
tiene la siguiente reaccin que es acelerada por las bacterias del hierro:
Varios casos de corrosin microbiolgica son debidos a la accin simultnea de diversas
bacterias, como por ejemplo:
reduccin de sulfato y formacin de un medio cido: en este caso actan conjun-
tamente las bacterias reductoras de sulfato, formando H
2
S que luego es oxidado a
H
2
SO
4
por la especie Tiobacillus thiooxidans;
El xido frrico (Fe
2
O
3
), insoluble, se adhiere a las paredes de las caeras formando
tubrculos que ocasionan inconvenientes tales como la disminucin del dimetro de la
caera imposibilitando altos caudales y las interferencias en la transferencia de calor.
Para evitar los inconvenientes causados por las bacterias del hierro, las medidas ms importantes
a tomar son:
- remover el hierro del agua oxidndolo por aireacin o por cloracin y luego ltrndolo;
- precipitar el hierro durante el proceso de ablandamiento del agua por medio de hidrxido de
calcio y burbujeo de aire;
- usar biocidas;
- limpiar peridicamente el sistema. Esta limpieza puede ser efectuada con el sistema parado o en
funcionamiento. En sistemas parados se puede emplear cido clorhdrico que contenga inhibi-
dores de corrosin. Para sistemas en operacin deben usarse reactivos no cidos, conteniendo
complejantes del hierro tales como el etilendiamino tetraacetato de sodio o el gluconato de
sodio conjuntamente con agentes dispersantes y tensioactivos;
- emplear inhibidores como silicato de sodio o polifosfatos que evitan la formacin de tubrculos.
3.2.5.2.c Corrosin por bacterias oxidantes del hierro
3.2.5.2.d Corrosin por la accin combinada
de bacterias
Degradacin de Metales
2 Fe(HCO
3
) + 1/2 O
2
Fe
2
O
3
+ H
2
O + 2 CO
2

64
Nada es para siempre
accin conjunta de bacterias reductoras de sulfato y bacterias del hierro que actan
simultneamente cuando en el centro de los tubrculos ocasionados por las bacterias
del hierro, crecen bacterias anaerobias reductoras del sulfato, ocasionando corrosin
localizada por debajo de los tubrculos y produciendo picaduras. Cuando se remueve
un tubrculo de Fe
2
O
3
.H
2
O se observa un residuo negro de sulfuro de hierro (FeS)
y un residuo oscuro de magnetita (Fe
3
O
4
), producto formado por un proceso de
corrosin localizada.
3.2.5.3 Proteccin general contra la
corrosin microbiolgica
Como medidas generales y ms importantes contra la corrosin ocasionada por el creci-
miento microbiano deben ser citadas las siguientes:
limpieza sistemtica de los equipos: puede ser qumica o mecnica;
eliminacin de reas estancas: esta medida en general difculta el crecimiento microbiano ;
empleo adecuado de biocidas: puede ser efectuado por medio de la adicin continua
de pequeas cantidades o por el agregado peridico de grandes cantidades. En algu-
nos casos suele emplearse una mezcla de biocidas o alternar el tipo empleado a efectos
de evitar que los microorganismos generen resistencia a determinados biocidas;
aireacin: evita el desarrollo de bacterias reductoras de sulfato que son anaerobias;
variacin del pH: a pH elevados se difculta el desarrollo de bacterias. No es aconsejable la
disminucin del pH debido a que el medio cido generado es frecuentemente corrosivo;
revestimientos: para la proteccin externa de caeras enterradas se aconseja usar
revestimientos de polietileno, PVC o alquitrn;
proteccin catdica: adems de proteger a los aceros al carbono de otros tipos de
corrosin, genera sobre la interfase metal-medio un pH alcalino que impide el desa-
rrollo de bacterias (esto se describir en detalle en la prxima seccin).
Bsicamente, todos los mtodos que existen para lograr controlar la corrosin de los materia-
les metlicos son intentos para interferir con el mecanismo que la genera, de manera tal que
se pueda hacer que sta sea lo ms lenta posible. Para que exista el fenmeno de corrosin
deben existir simultneamente una reaccin andica (la disolucin del metal), una reaccin
catdica (que consume los electrones generados en la reaccin andica), un conductor met-
lico y una solucin conductora, adems de una diferencia de potencial entre los electrodos o
zonas andicas y catdicas. Si se elimina alguno de estos componentes ser factible detener al
proceso de corrosin. En la prctica, existen tres maneras de lograr esto:
1) empleando recubrimientos protectores. Esto puede lograrse mediante el empleo de
pinturas o resinas, depsitos metlicos de espesor sufciente o por la aplicacin de
3.3 Mtodos generales de proteccin contra la corrosin
65
Estos recubrimientos se utilizan para aislar el metal del medio agresivo. En primer lugar,
se vern aquellos recubrimientos metlicos y no-metlicos que se pueden aplicar al metal a
proteger, sin una modifcacin notable de la superfcie metlica.
Dentro de los recubrimientos no-metlicos se pueden incluir a las pinturas, barnices,
lacas, resinas naturales o sintticas y a las grasas, ceras y aceites empleados durante el
almacenamiento o transporte de materiales metlicos ya manufacturados y que propor-
cionan una proteccin temporal. Tambin se encuentran dentro de este grupo a los recu-
brimientos orgnicos de materiales plsticos tales como esmaltes vitrifcados resistentes
a la intemperie, al calor y a los cidos.
Por su parte, los recubrimientos metlicos pueden lograrse mediante la electrodeposi-
cin de metales como el nquel, cinc, cobre, cadmio, estao, cromo, etc.; por inmersin
en metales fundidos tal como el cinc (galvanizado en caliente) o aluminio (aluminiza-
do), etc.; o por proyeccin del metal fundido tal como el cinc, aluminio, estao y plomo
mediante el empleo de una pistola atomizadora.
Tambin es posible realizar un recubrimiento metlico por reduccin qumica, sin el pasaje
de corriente, por medio de un proceso denominado electroless. Por ese procedimiento se pue-
den lograr depsitos de nquel, cobre, paladio, etc. Los recubrimientos formados por modif-
cacin qumica de la superfcie del metal son los denominados recubrimientos de conversin,
y consisten en el tratamiento de la superfcie del metal con la consiguiente modifcacin de la
misma. Entre las modifcaciones qumicas de la superfcie del metal podemos distinguir los
recubrimientos de fosfato, de cromato y los producidos por anodizado.
recubrimientos diversos. De esta forma, se puede aislar el metal del contacto directo
con el medio agresivo (agua, suelo y atmsfera por lo general);
2) protegiendo catdicamente. Por ejemplo, si se conecta elctricamente al acero con un
metal ms activo (cinc o magnesio), se puede llegar a suprimir la corrosin del acero,
ya que dejar de actuar como nodo y pasar a comportarse como ctodo, dejando el
papel de nodo al metal ms activo. ste es el principio de la proteccin catdica, que
tambin se puede lograr inyectando electrones al metal que se quiere proteger;
3) agregando inhibidores de corrosin. La adicin en el medio agresivo de ciertas sus-
tancias, llamadas inhibidores, puede llegar a disminuir o detener el proceso de corro-
sin. En la prctica, esto lleva a una modifcacin del entorno o medio ambiente al
cual est expuesto el metal.

A continuacin se ver con cierto detalle, en qu consiste cada una de las tres maneras
propuestas de luchar contra la corrosin.
3.3.1 Recubrimientos protectores
Degradacin de Metales
66
Nada es para siempre
El fosfatado se aplica, principalmente, al acero, pero tambin
puede realizarse sobre cinc y cadmio y consiste en tratar al
material en una solucin diluida de fosfato de hierro, cinc o
manganeso en cido fosfrico diluido. Los recubrimientos de
fosfato proporcionan una proteccin limitada, pero en cam-
bio resultan ser una base excelente para la pintura posterior. El
recubrimiento de cromato se puede efectuar sobre el aluminio
y sus aleaciones, magnesio y sus aleaciones, cadmio y cinc. Por
lo general, conferen un alto grado de resistencia a la corro-
sin y son una buena preparacin para la aplicacin posterior
de pintura. Finalmente, los recubrimientos producidos por
anodizado consisten en efectuar un proceso electroltico en
el cual sobre el metal tratado se produce una capa de xido
en su superfcie. Este proceso se aplica a varios metales no-
ferrosos, pero principalmente al aluminio y a sus aleaciones.
Proporciona una buena proteccin y tambin resulta un buen
tratamiento previo para la pintura posterior.
Entre los recubrimientos con modifcacin de la superfcie del
metal tambin se pueden incluir los procesos de cementacin.
En este proceso, se convierte la superfcie externa de la parte
metlica que se quiere proteger, en una aleacin de alta resis-
tencia a la corrosin. El proceso consiste en calentar la super-
fcie metlica en contacto con polvo de cinc, polvo de alumi-
nio o un compuesto gaseoso de cromo. Se obtienen capas de
un considerable espesor y muy resistentes a la corrosin.
La proteccin catdica constituye, sin duda, el ms importante de todos los mtodos emplea-
dos para prevenir la corrosin de estructuras metlicas enterradas en el suelo o sumergidas en
medios acuosos. Como la corrosin es un fenmeno electroqumico, se puede intentar com-
batirlo conectando elctricamente el metal que se quiere proteger a otro metal menos noble,
segn la serie galvnica, que actuar entonces como nodo de sacrifcio (tambin llamado
galvnico); o bien conectndolo al polo negativo de una fuente exterior de corriente continua
de manera de obligarlo a que se encuentre dentro de la zona de Inmunidad del Diagrama
de Pourbaix. El primer caso constituye la proteccin catdica con los denominados nodos de
sacrifcio y el segundo la proteccin catdica por corriente impresa.
Una estructura puede ser protegida contra la corrosin mediante un nodo de sacrifcio,
conectando elctricamente al metal que se quiere proteger con uno ms activo, que es el
que actuar como nodo de sacrifcio. De esta manera la estructura actuar como ctodo y
quedar protegida por el "sacrifcio" del nodo que se corroer. Este mtodo se utiliza cuan-
do resulta inconveniente una fuente externa de corriente (ver ms adelante proteccin por
3.3.2 Proteccin catdica
Figura 3.37. Proteccin catdica de estructu-
ras enterradas mediante el empleo de
nodos de sacrifcio.
Conductores metlicos
Tubera enterrada
a proteger
Flujo de
electrones
nodos de
sacrificio enterrados
Figura 3.38. Proteccin catdica mediante el
empleo de corriente impresa.
Flujo de
electrones
Electrodo
de referencia
Estructura a proteger
nodo
+
_
67
Los inhibidores de corrosin son sustancias qumicas que protegen al metal contra el ataque
electroqumico de soluciones agresivas. Son usados ampliamente por la industria para modi-
fcar el comportamiento de las aguas, a efectos de un mejor control de la corrosin.
El principio del funcionamiento de los inhibidores es formar sobre la superfcie del me-
tal que se corroe, un compuesto insoluble o absorber una determinada materia orgnica
que lentifque el fenmeno de la corrosin. El comportamiento de los inhibidores puede
corriente impresa) y los nodos de sacrifcio ms habituales son de magnesio, aleaciones base
de magnesio, cinc y aluminio (Figura 3.37).
En cuanto a la proteccin catdica por corriente impresa, la proteccin se logra apli-
cando una corriente externa a partir de un rectifcador que suministra corriente con-
tinua de bajo voltaje. El terminal positivo de la fuente de corriente se conecta a un
nodo auxiliar (grafto o titanio, por ejemplo) localizado a una determinada distancia
de la estructura a proteger y el terminal negativo se conecta a la estructura metlica
(Figura 3.38). Algunos de los materiales que se pueden proteger por este mtodo
incluyen al acero, cobre, plomo y bronce (aleacin cobre-estao). Las aplicaciones
de esta tcnica incluyen barcos, tuberas, tanques de almacenamiento, puentes, etc.
En la prctica, la corriente necesaria para proteger una estructura desnuda suele ser
demasiado grande como para ser rentable econmicamente. Es por ese motivo que la
estructura se recubre con algn revestimiento para proporcionarle proteccin frente al
medio agresivo, reservndose la proteccin catdica para proteger la estructura slo en
aquellos puntos en que no pueda lograrlo el revestimiento.
Dentro de las aplicaciones prcticas de la proteccin catdica cabe destacar la proteccin de
depsitos de agua dulce. Estos depsitos de agua potable, tanto industriales como domsti-
cos, se pueden proteger mediante el empleo de nodos de sacrifcio. Es lo que ocurre en las
instalaciones domiciliarias de agua caliente, donde los termotanques contienen en su interior
barras de metal activo (magnesio, generalmente) que protegen al acero del tanque, y que de-
ben ser reemplazados peridicamente para que puedan seguir cumpliendo con su funcin.
La proteccin de tuberas enterradas es, probablemente, uno de los casos donde es ms em-
pleada la proteccin catdica. Los miles y miles de kilmetros de tuberas enterradas que se
utilizan para transportar agua o petrleo estn protegidos, por lo general, mediante trata-
miento catdico, adems de determinados revestimientos, cuando el caso lo requiere. Bsi-
camente, se determina la resistencia elctrica del suelo para identifcar aquellos lugares en los
cuales tal resistencia es baja, ya que es indicio de posibilidad de corrosin.
Slo se han citado algunas de las aplicaciones de la proteccin catdica ya que su campo es
mucho ms amplio. En general, por este procedimiento se pueden proteger los metales que
estn en contacto con medios conductores agresivos.
3.3.3 Los inhibidores de corrosin
Degradacin de Metales
68
Nada es para siempre
ser muchas veces peligroso, ya que en funcin de la concentracin o de las circunstan-
cias, pueden jugar tanto el papel de inhibidores como de estimuladores de la corrosin.
Los hay de dos tipos, aunque a veces se utiliza una combinacin de ambos: por un lado estn
los denominados inhibidores andicos, que desfavorecen la reaccin de disolucin del metal.
Dentro de este grupo se encuentran el hidrxido de sodio, carbonato, silicatos y borato de
sodio, ciertos fosfatos, cromato de sodio, nitrito y benzoato de sodio, etc. Los inhibidores
catdicos, a su vez, impiden la ocurrencia del proceso catdico. Dentro de este grupo cabe
destacar al sulfato de cinc, sulfato de magnesio, bicarbonato de calcio, etc.
Los inhibidores catdicos actan sobre toda la superfcie y son menos efcaces. Reducen la
corrosin mediante la formacin de una capa o pelcula de alta resistencia elctrica sobre la
superfcie, la cual funciona como una barrera para la corriente de corrosin.
El empleo de los inhibidores de la corrosin entra dentro del control por modifcacin del
medio ambiente. En este contexto, los ambientes ms comunes asociados con la corrosin
son de tres tipos: aguas, la atmsfera y los suelos. En el caso del agua hay que tener en cuenta
la composicin de la misma ya que, tanto en los procesos industriales como de otra naturale-
za, puede haber una gran variacin en su composicin qumica.
Por ejemplo, la disolucin del acero en aguas de pH neutro tiene lugar en zonas asociadas con
defectos en la capa supercial del xido formado sobre el acero. En cambio, la reaccin catdica
puede ocurrir en cualquier lugar de la supercie. Los inhibidores andicos actan formando un
compuesto insoluble (xido frrico), el cual precipita en los lugares andicos, evitando la reaccin
andica y por tanto, inhibiendo todava ms la corrosin.
Uno de los principales problemas de los inhibidores andicos es que tienen que estar presentes en
una concentracin suciente, con el objeto de asegurar que cualquier posible defecto en la pelcula
de xido ser cubierto, ya que, de lo contrario puede ocurrir una corrosin localizada muy intensa.
Este riesgo se puede minimizar utilizando los llamados sistemas de inhibidores de efecto sinrgico,
los cuales, bsicamente, son mezclas de inhibidores andicos y catdicos. El constituyente catdico
disminuye la velocidad de corrosin y as permite al constituyente andico "sellar" la capa de xido
con una concentracin mucho menor que si estuviera actuando solo. Actualmente, los sistemas
de inhibidores que se estn empleando para el control de la corrosin de aguas son de este tipo,
citando como ms frecuente al sistema cromato/polifosfato de cinc. En los medios cidos, los cuales
disuelven la pelcula supercial protectora de xido formada sobre el acero, los inhibidores anterio-
res, obviamente, no tienen efecto. En este caso se emplean los llamados inhibidores de adsorcin
especca, que suelen ser molculas orgnicas, que aslan el metal del medio cido, protegiendo
la supercie por adsorcin. Algunos inhibidores de adsorcin actan predominantemente sobre la
reaccin andica, mientras otros lo hacen sobre la catdica. Hay que tener muy presente cuando
se emplean estos inhibidores que los procesos de adsorcin, muy a menudo, son muy especcos
y estn afectados por muchos factores, como la temperatura, la velocidad de ujo del medio y las
impurezas presentes en la supercie metlica. Todos estos factores deben ser evaluados cuidado-
samente, antes de recomendar el uso de un inhibidor de adsorcin.
69
El principal mtodo de tratamiento de aguas para control de la corrosin es la elimina-
cin del oxgeno disuelto, junto con la adicin de inhibidores. La presencia de oxgeno
en el agua acelera la reaccin catdica y, consecuentemente, la velocidad de corrosin
aumenta en proporcin a la cantidad de oxgeno disponible en el ctodo. La eliminacin
tanto del oxgeno disuelto como del dixido de carbono (CO
2
) de las aguas, antes de su
uso, constituye un camino importante para el control de la corrosin no slo de los ace-
ros, sino tambin del cobre, bronce, cinc y plomo. El oxgeno puede ser eliminado por
medios fsicos de desaireacin o qumicos de deactivacin. La desaireacin se puede llevar
a cabo subiendo la temperatura, bajando la presin o purgando el agua por el paso de un
gas inerte; mientras que la deactivacin qumica se realiza por tratamiento del agua con
algn reductor como la hidrazina o sulfto de sodio.
En cuanto a la corrosin atmosfrica, hay que tener en cuenta que la corrosin depende
fundamentalmente de dos factores: de la presencia de contaminantes (partculas slidas en
suspensin, impurezas gaseosas como el anhdrido sulfuroso, SO
2
, etc.) y del contenido
de humedad del aire. La humedad relativa es muy importante al considerar los problemas
relacionados con la corrosin atmosfrica. El hierro (acero) libre de xido no desarrolla he-
rrumbre en aquellas atmsferas cuya humedad relativa es menor del 70%. En general, para
cualquier metal que se pueda corroer en la atmsfera, hay un valor crtico de humedad
relativa, por debajo del cual no se corroe. Este valor crtico de humedad est determinado
por la naturaleza higroscpica (tendencia a retener agua) de algn contaminante slido
que pueda estar presente y por la del producto o productos de corrosin formados. Por
ello, es de destacar la gran infuencia ejercida por los contaminantes atmosfricos.
Los mtodos de control ms efectivos para minimizar la corrosin atmosfrica tienen que
ver con la modifcacin de la atmsfera, eliminando los contaminantes, particularmente
el SO
2
. Esto, obviamente, no puede realizarse fcilmente para estructuras expuestas al
ambiente exterior y por ello debe recurrirse a la proteccin de las estructuras y equipos
sometidos a la intemperie por alguno de los mtodos citados anteriormente (pinturas,
recubrimientos metlicos, etc.).
La corrosin en los suelos se parece en muchos aspectos a la corrosin por las aguas. En
ambos casos, el electrolito contiene sustancias disueltas que alteran su comportamiento.
La corrosin de un suelo puede cambiar de un rea a otra por simple cambio de com-
posicin. Los principales factores que determinan cundo un suelo es susceptible de ser
agresivo con respecto a una estructura metlica enterrada son la humedad, el acceso de
oxgeno (aireacin), conductividad elctrica (la cual est infuida por la presencia de sales
disueltas) y el pH del suelo. No hay que olvidar que muchos problemas de corrosin de
metales enterrados provienen de las llamadas corrientes elctricas parsitas o vagabundas
producidas, por ejemplo, por los trenes elctricos.
Como ya se ha indicado, el mtodo ms utilizado para prevenir la corrosin de metales
o estructuras enterradas es la proteccin catdica, junto con un adecuado revestimiento
(tela asfltica, por ejemplo).
Degradacin de Metales
70
Nada es para siempre
El control de la corrosin es slo uno de los muchos factores que intervienen en la seleccin
de un material. Cuando se efecta una determinada seleccin deben tenerse en cuenta una
serie de factores tales como las propiedades fsicas y mecnicas del material, resistencia a la
corrosin, disponibilidad, facilidad de trabajo, etc., adems de los aspectos econmicos. La
seleccin debera realizarse en base al material ms econmico, pero que reuniera la combina-
cin de propiedades necesarias para el uso que se le va a dar.
Las consideraciones econmicas son muy importantes, as como el tiempo de vida esperado
para el equipo e instalacin. No es adecuado seleccionar un material muy resistente a la co-
rrosin, y por lo general muy caro, pero que supere largamente la duracin prevista para el
equipo. Lo mismo puede aplicarse en el caso de los recubrimientos.

Tanto el diseo como el mantenimiento planifcado deben ser tenidos muy en cuenta a la
hora de realizar la seleccin de un material con miras a un buen control de la corrosin. Este
control debe realizarse, siempre que sea posible, desde la etapa misma del diseo del compo-
nente o de la planta. Por ejemplo, hay que evitar dentro de las limitaciones del propio diseo,
la formacin de cavidades en las cuales pueda quedar atrapada el agua, eliminar el contacto
directo de metales dismiles (pares galvnicos), as como proporcionar un acceso fcil para un
posterior y planifcado mantenimiento durante el servicio.

Ya que la corrosin es un proceso electroqumico, un camino obvio para evitarla es el empleo de
materiales qumicamente resistentes. Entran dentro de esta categora los plsticos, cermicas,
vidrios, gomas y cemento. Sin embargo, el problema es que en muchos casos no renen las pro-
piedades -diferentes a la de resistencia a la corrosin- como para satisfacer los requerimientos
de servicio. Los metales diferen mucho en cuanto a su resistencia a la corrosin. Por ejemplo,
los metales nobles como el platino y el oro son muy resistentes a muchos medios agresivos; el
cromo y el titanio tienen una buena resistencia a la corrosin; mientras que el acero, el cinc y el
magnesio se corroen fcilmente. La resistencia a la corrosin "intrnseca" de un metal depende
de muchos factores, incluyendo su posicin en la serie galvnica, as como la adherencia y com-
pacidad de la pelcula formada en su superfcie en contacto con el aire o el medio de servicio.
Con una pelcula de xido protectora, el material se comporta como un metal noble, en el
supuesto caso de que exista sufciente oxgeno en el medio como para reparar los defectos en la
pelcula a medida que se formen. El objetivo consiste en seleccionar el material ms econmico
compatible con las demandas y especifcaciones de la aplicacin en particular.
3.3.4 Seleccin de materiales
Por ejemplo, el acero tiene una resistencia "intrnseca" a la corrosin pequea, pero alendolo con
otros metales se tiene la forma de combinar lo econmico del acero con la intrnsicamente alta
resistencia a la corrosin de metales ms costosos. Por ejemplo, si se aade 0,2% de cobre a un
acero al carbono se aumenta considerablemente su resistencia a la corrosin atmosfrica, trans-
formando la herrumbre en un producto ms compacto y adherente. El cromo, aluminio, titanio,
silicio, tungsteno y molibdeno tambin forman pelculas de xidos protectores y sus aleaciones
estn similarmente protegidas. El nquel tambin forma aleaciones con una buena resistencia a la
corrosin en medios cidos, incluso cuando el contenido de oxgeno del medio es bajo.
71
A continuacin se describirn algunos de los tipos ms comunes de aleaciones resistentes a la
corrosin utilizados en la prctica.
Aceros inoxidables
Existen tres tipos principales: los martensticos, ferrticos y austenticos. Los dos pri-
meros contienen entre 11 y 18% de cromo, mientras que el acero inoxidable austentico
contiene aproximadamente entre 16 y 27% de cromo y de 8 a 22% de nquel, siendo estos
ltimos los que presentan una resistencia a la corrosin ms elevada.
Los aceros inoxidables mejoran sus caractersticas de resistencia a la corrosin en medios
oxidantes o de buena aireacin, que aseguran el mantenimiento de su pelcula protectora
superfcial, pero estn sujetos a corrosin por picaduras, por rendijas (crevice) y corrosin
bajo tensin en ciertos medios especfcos, y son resistentes a la corrosin atmosfrica,
cido ntrico, algunas concentraciones de cido sulfrico y muchos cidos orgnicos.
Aleaciones de cobre
El cobre es resistente al agua de mar, agua fra o caliente, cidos deaireados y no oxidan-
tes y al ataque atmosfrico. Ciertos elementos aleantes mejoran sus propiedades fsicas y
mecnicas y tambin su resistencia a la corrosin. De all la utilizacin de los bronces de
aluminio y de las aleaciones cobre-nquel para los tubos de los condensadores. Los bronces
de aluminio tambin se emplean para la construccin de los cuerpos de las bombas y de
las hlices de los barcos.
Aleaciones de aluminio
El aluminio ofrece una buena resistencia a la corrosin atmosfrica y a muchos otros me-
dios agresivos, como por ejemplo: cido actico, cido ntrico, cidos grasos, atmsferas
sulfurosas, etc. Se fabrican aleaciones de aluminio con pequeas adiciones de otros me-
tales, principalmente con el objeto de mejorar sus propiedades mecnicas. Las aleaciones
aluminio-magnesio y aluminio-manganeso son las que presentan una mayor resistencia a
la corrosin, seguidas por las aleaciones de aluminio-magnesio-silicio y aluminio-silicio.
En cambio las aleaciones de aluminio que contienen cobre son las que presentan menor
resistencia a la corrosin.
Aleaciones de nquel
El nquel es resistente a los lcalis en fro y caliente, cidos orgnicos y cidos inorgnicos no
oxidantes diluidos, as como a la atmsfera. La adicin de cobre mejora su resistencia a la
corrosin en los medios reductores y en el agua de mar. El cromo aumenta su resistencia a
la corrosin en los medios oxidantes mientras que la presencia de molibdeno como aleante
tambin aumenta la resistencia en condiciones reductoras. La adicin de cobre y molibde-
no mejora la resistencia a la corrosin tanto en medios reductores como oxidantes.
Aleaciones de titanio
El titanio y sus aleaciones tienen una gran resistencia a la corrosin en agua de mar y en
atmsferas industriales, de tal manera que no necesitan proteccin. Tambin se lo utiliza
en plantas qumicas y como biomaterial para implantes.
Degradacin de Metales
72
Nada es para siempre
Ya hemos visto que la corrosin de metales es un proceso electroqumico, que se da par-
ticularmente en los materiales metlicos debido a la virtud de estos de liberar electrones
de su capa de valencia. Luego, para evitarla, se podran utilizar materiales con otro tipo
de unin qumica que no permita dicha liberacin. Es as que se podra pensar que la
utilizacin de vidrios o cermicos evitara los problemas de corrosin. Sin embargo, estos
materiales tambin se degradan. Saban que algunos temblores son producidos por la
degradacin de las rocas (material cermico) adyacentes a represas de agua? Saben a qu
se debe dicho fenmeno? En el prximo captulo daremos la respuesta.
73
Degradacin de Vidrios y Cermicos
4. Degradacin de Vidrios
y Cermicos
4.1 Introduccin
4.2 Clasicacin de los cermicos
La palabra cermica deriva del vocablo griego keramos, cuya
raz snscrita signica "quemar". En su sentido estricto se
reere a la arcilla en todas sus formas. Sin embargo, el uso
moderno de este trmino incluye a todos los materiales inor-
gnicos no metlicos que se forman por accin del calor.
Por cermico, actualmente, se entiende no solamente los ma-
teriales cermicos tradicionales tales como hormign, vidrio,
losa cermica y ladrillos, sino tambin a los ms modernos,
tales como materiales para lser, vidrios sensibles a la luz, ma-
teriales dielctricos y aislantes utilizados en todos los equipos
electrnicos modernos (Figura 4.1), etc. Cuando se encuentra
la palabra cermico, muchos piensan en las vajillas de loza y
en las porcelanas, estos usos no estn lejos del signicado de la
palabra griega original, material sometido al fuego.
El trmino cermicas est asociado con materiales predominan-
temente cristalinos aunque los hay amorfos como los vidrios.
Los silicatos son ejemplos abundantes y econmicos que tienen
usos en numerosos productos industriales y de consumo.
Los cermicos y los vidrios son materiales slidos inorgnicos que contienen elementos
metlicos, tales como el aluminio (Al), o el circonio (Zr); metaloides como el silicio (Si) y el
boro (B) y elementos no metlicos tales como el oxgeno (O), el carbono (C) o el nitrgeno
(N) enlazados, principalmente, mediante enlaces inicos y/o covalentes. Las composiciones
qumicas de los materiales cermicos varan, considerablemente, desde compuestos puros y
sencillos hasta mezclas de muchas fases complejas enlazadas.
Tienen variadas propiedades mecnicas y fsicas. Debido a sus enlaces inicos o covalentes, los
cermicos son fuertes y duros aunque frgiles y quebradizos, con baja tenacidad y ductilidad.
Figura 4.1. Una pieza de cermica clsica,
una azucarera de porcelana, junto a un telfo-
no celular fabricado con cermicos en su circui-
to integrado interior.
74
Nada es para siempre
Entre los cermicos puros se destacan el xido de aluminio Al
2
O
3
, el nitruro
de silicio Si
3
N
4
y el carburo de tungsteno WC. Estos materiales presentan
una estructura atmica formada por enlaces hbridos inico-covalentes que
posibilitan una gran estabilidad de sus electrones y les coneren propieda-
des especcas como la dureza, la rigidez y un elevado punto de fusin. Sin
embargo, su estructura reticular cristalina tiene menos electrones libres que
la de los metales, por lo que resultan menos elsticos y tenaces que estos.
Se obtienen a partir de slice fundida. Tanto el proceso de fusin como el de
solidicacin posterior son lentos, lo que permite a los tomos ordenarse en
cristales regulares (Figura 4.2). Presentan una gran resistencia mecnica y so-
portan altas temperaturas, superiores a la de reblandecimiento de la mayora
de los vidrios refractarios. Se incluyen tambin en esta clasicacin los xidos,
boruros, carburos, nitruros y siliciuros los cuales no contienen slice.
Se obtienen tambin a partir de slice pero, en este caso, el proceso de
enfriamiento es rpido, lo que impide el proceso de cristalizacin. El
slido es amorfo, ya que los tomos no se ordenan de ningn modo pre-
establecido. Ejemplo: vidrios (Figura 4.3).
Se fabrican a partir de silicatos de aluminio, litio y magnesio con
un proceso de enfriamiento tambin rpido. El sistema vitrocer-
mico ms importante es el compuesto por distintas proporciones
de Li
2
O, Al
2
O
3
y SiO
2
. Qumicamente son similares a los vidrios
convencionales, pero la mayor complejidad de sus molculas de-
termina la aparicin de microcristales que les coneren mayor re-
sistencia mecnica y muy baja dilatacin trmica (Figura 4.4).
Segn su microestructura, se pueden clasicar en: cermicos cristalinos, ce-
rmicos no cristalinos o vidrios y vitrocermicos.
4.2.1 Segn su microestructura
4.2.1.1 Cermicos cristalinos
4.2.1.2 Cermicos no cristalinos
4.2.1.3 Vitrocermicos
Figura 4.2. Objeto de arcilla cocida
como ejemplo de cermica cristalina.
Figura 4.3. Objetos de vidrio
como ejemplo de cermica amorfa
o no cristalina.
Figura 4.4. Anafe elctrico: placa vitrocermi-
ca debajo de la cual hay resistencias elctricas
(hornallas). La placa resiste las altas tempera-
turas de las resistencias incandescentes.
75
Segn su uso pueden clasicarse en: cermicos estructurales, porcelanas, cermicos ingenieriles
o tcnicos y cermicos refractarios.
Estn constituidos por tres componentes bsicos: arcilla, slice y fel-
despato. Ejemplos: ladrillos y tejas de pisos y techos utilizados en la
industria de la construccin, tuberas y las porcelanas elctricas de uso
en la industria elctrica.
Comprenden vajillas, objetos de arte decorativo, objetos de sanitarios
(Figura 4.5), etc.
Estn constituidos por compuestos puros o casi puros, tales
como el xido de aluminio (Al
2
O
3
), carburo de silicio (SiC),
y nitruro de silicio (Si
3
N
4
). Ejemplos: el carburo de silicio en
las reas de alta temperatura de la turbina de un motor y el
xido de aluminio en la base del soporte para los circuitos
integrados de los chips en un mdulo de conduccin trmica.
Las aplicaciones estructurales incluyen el motor del automvil
todo de cermica (Figura 4.6), componentes para turborreac-
tores y turbinas. Tambin sirven como sensores en la detec-
cin de gases peligrosos.
Los cermicos tcnicos tambin incluyen a los cermicos de
uso en la electrnica moderna con los que se construyen cir-
cuitos integrados, etc.
4.2.2.1 Materiales cermicos
tradicionales estructurales
4.2.2.2 Porcelanas
4.2.2.3 Materiales cermicos de uso especco en inge-
niera o cermicos tcnicos
4.2.2 Segn su uso
Figura 4.5. Sanitarios cermicos
A su vez los materiales cermicos tcnicos o ingenieriles se suelen clasicar segn su composi-
cin qumica en tres grandes categoras, cada una de las cuales tiene caractersticas distintivas:
Figura 4.6. El peso total que llega a alcanzar
un vehculo es un factor crtico de su diseo. La
tendencia actual es crear vehculos ms livia-
nos. Los motores fabricados de material cer-
mico son una opcin para lograr ese n.
Degradacin de Vidrios y Cermicos
76
Nada es para siempre
Son componentes importantes del equipo utilizado en la produccin,
renacin y manejo de metales y vidrios como revestimiento interno de
hornos. Crisoles para fundir vidrio o metales (Figura 4.7). Estos deben
soportar altas temperaturas sin corroerse o debilitarse, estn compuestos
por partculas de xido aglutinadas con un material refractario ms no.
Se dividen en 3 grupos: cidos, bsicos y neutros.
Cementos: las materias primas cermicas se unen utilizando un aglutinante
que no requiere horneado o sinterizado, se utiliza para producir concreto.
Recubrimientos: los productos cermicos se usan como recubrimientos pro-
tectores de otros materiales, los recubrimientos comerciales son los vidriados y los esmaltados.
Fibras: a partir de los cermicos se producen bras utilizadas como refuerzo de materia-
les, para ser tejidas en tela, etc.
Los materiales cermicos se caracterizan por las siguientes propiedades:
son muy duros y presentan una gran resistencia mecnica al rozamiento, al desgaste y a la cizalladura;
soportan altas temperaturas;
tienen gran estabilidad qumica y son resistentes a la corrosin;
poseen una gran variedad de comportamientos elctricos;
los materiales cermicos son materiales ligeros. Su densidad vara segn el tipo de
cermica y el grado de porosidad que presenten.
Son mucho ms duros que los metales. A diferencia de stos, se trata de materiales, relativamente,
frgiles por sus enlaces inico-covalentes y las fracturas se propagan de manera irreversible. Para
mejorar sus propiedades, se han desarrollado materiales hbridos o compuestos. Estos compues-
tos constan de una matriz de bra de vidrio, de un polmero plstico o, incluso, de bras cer-
4.2.2.4 Refractarios
Figura 4.7. Crisol de zirconia
(ZrO
2
) utilizado para fundir alea-
ciones metlicas
4.2.3 Otros materiales cermicos
4.3 Propiedades de los cermicos
4.3.1 Dureza
i) xidos;
ii) carburos, boruros, nitruros, siliciuros;
iii) compuestos: refuerzos particulados, combinaciones de i) y ii).
77
micas inmersas en el material cermico, con lo que se consigue que el material
posea elasticidad y tenacidad, y, por tanto, resistencia a la rotura. Los materiales
cermicos tambin se utilizan en la fabricacin de otros materiales hbridos
denominados cermet, abreviatura de la expresin inglesa ceramic metals, com-
puestos, principalmente, de xido de aluminio, caburo de tungsteno, dixido
de silicio y metales como el cobalto, el cromo y el hierro (Figura 4.8).
Permanecen en estado slido hasta temperaturas muy elevadas. Excep-
tuando algunos metales de transicin la temperatura de fusin de los
cermicos es superior a la de los metales. Resisten choques trmicos
debido a su bajo coeciente de dilatacin. Otros materiales experimentan variaciones de
volumen con cambios bruscos de temperatura que determinan la aparicin de grietas y
su posterior rotura. Su baja conductividad trmica permite su empleo como aislantes.
La estructura atmica de los materiales cermicos es la responsable de su
gran estabilidad qumica ante agentes qumicos agresivos. Las aplicaciones
de los diferentes tipos de materiales dependen de su estructura y de los
agentes qumicos a que vayan a ser sometidos.
Una de las reas de mayor progreso en cermicas es su aplicacin elctrica, donde pueden
desplegar un sorprendente conjunto de comportamientos.
Aislantes y dielctricos
La mayora de los materiales cermicos no son conductores de electricidad, son buenos
Figura 4.8. Mecha de vidia utiliza-
da para perforar paredes. Su punta
es un cermet de carburo de tungsteno
cementado con cobalto (WC - Co).
Figura 4.9. Implante de fmur me-
tlico (titanio) recubierto con al-
mina (Al
2
O
3
).
4.3.2 Resistencia a la temperatura
4.3.3 Resistencia a los qumicos corrosivos
4.3.4 Comportamiento elctrico
4.3.4.1 Aislantes, dielctricos, semiconductores
y superconductores
La almina de elevada pureza se emplea en prtesis o implantes seos o dentales
por su resistencia al desgaste y a la corrosin, y su gran estabilidad por tiempos
prolongados relativos a la vida de un individuo (Figura 4.9).
Degradacin de Vidrios y Cermicos
78
Nada es para siempre
aislantes elctricos. Esto se debe a que los enlaces inicos y covalentes restringen la movi-
lidad inica y electrnica.
Un comportamiento aislante especial es el dielctrico. Un material dielctrico mantiene
el campo magntico a travs de l sin prdida de energa: se usan como condensadores
elctricos. La cermica dielctrica es usada en dos reas principales: la primera es la prdida
progresiva de dielectricidad de alta frecuencia, usada en aplicaciones tales como microon-
das y radio transmisores; la segunda, son los materiales con alta dielectricidad constante
(ferroelctricos). Aunque la cermica dielctrica es inferior frente a otras opciones para la
mayora de los propsitos, generalmente ocupa estos dos nichos muy bien.
Ferroelecticidad, piezoelectricidad y piroelectricidad
Un material ferroelctrico es aquel que modica levemente su estructura cristalina al
ser sometido a un campo elctrico externo y aunque el campo se elimine la polarizacin
persiste. De esta manera se dice que tiene la capacidad de retener informacin en su es-
tructura cristalina sin estar conectado a una fuente de alimentacin elctrica externa. Por
esta particularidad son muy utilizados como memorias en sistemas porttiles (pen drive,
disco rgido porttil, etc.) que pueden guardar informacin que necesita ser transportada
de un sitio a otro sin estar conectada a una fuente elctrica en el nterin (Figura 4.11).
Las lneas de alta tensin son generalmente sostenidas por torres de transmisin que contienen discos
de porcelana, los cuales son lo sucientemente aislantes como para resistir rayos y tienen la resistencia
mecnica apropiada como para sostener los cables (Figura 4.10).
Aunque se considera, generalmente, que los trminos aislante y dielctrico son sinnimos, el trmi-
no dielctrico se utiliza, principalmente, cuando se considera el efecto de campos elctricos alternos,
mientras que aislante se usa cuando el material debe soportar altos campos elctricos.
Figura 4.10. izq.: torres de alta tensin con aislantes cermicos; der.: detalle de los aislantes cermicos.
79
Esta polarizacin, llamada espontnea, puede modicarse tambin median-
te tensiones mecnicas: piezoelectricidad. Los materiales piezoelctricos ge-
neran un voltaje, cuando se les aplica presin, o se deforman, bajo la accin
de un campo elctrico. El piezoelctrico vibra cuando el campo elctrico
aplicado es alterno. Los piezoelctricos se utilizan como sensores para con-
vertir un movimiento en una seal elctrica o viceversa, y en la fabricacin
en micrfonos, generadores de ultrasonido y medidores de presin.
La polarizacin de los ferroelctricos tambin se puede modicar median-
te variaciones de la temperatura: piroelectricidad. Un material piroelctri-
co desarrolla un campo elctrico cuando se calienta. El proceso que tiene
lugar es similar al de piezo y ferroelectricidad, ya que al modicar la tem-
peratura la red del cermico se expande o se retrae, y este movimiento leve
de los tomos de sus posiciones originales, produce desplazamiento de
cargas, el cual en ciertas direcciones puede producir polarizacin elctrica.
Algunas cermicas piroelctricas pueden detectar cambios de temperatura
causados por el ingreso de una persona a un cuarto (aproximadamente
0,0000040C). No miden temperaturas absolutas, sino variaciones de
temperatura y se utilizan en visin nocturna y detectores de movimiento.
La polarizacin espontnea de todos los ferroelctricos y su capacidad de modicacin son el
origen de su alta constante dielctrica o permitividad, que tiene aplicacin en condensadores.
Semiconductores
Hay tambin cermicas semiconductoras. La mayora de ellas son xidos de metales de transi-
cin que son semiconductores de tipos II-IV, como el xido de zinc. Un semiconductor puede
conducir la electricidad (o las cargas) y por lo tanto su conductividad es mayor que la de un
aislante o dielctrico pero menor que la de cualquier conductor metlico. Los semiconductores
y los dielctricos son la base de la electrnica moderna. Los telfonos, los celulares, las radios,
los televisores, las cmars digitales, los MP3, etc. poseen componentes o dispositivos semicon-
ductores: (transistores, diodos, recticadores de corriente, etc.) y ya en forma casi excluyente
bajo la forma de circuitos integrados. Los cermicos semiconductores se emplean tambin
como sensores de gas, porque su resistencia elctrica (o su inversa, la conductividad) cambia
cuando pasan gases a travs de ellos. Ajustando las respuestas a distintas mezclas de gases, se
pueden construir sensores de gas econmicos. En la llamada energa solar (fuente de energa
alternativa no contaminante) se utilizan paneles que no son otra cosa que enormes dispositivos
semiconductores que convierten la energa de la luz del Sol en energa elctrica.
Una de las aplicaciones ms extendidas de los piezoelctricos es el encende-
dor electrnico (sin pila, sin piedra, sin cable) que en su interior lleva un cristal
piezoelctrico que es golpeado de forma brusca por el mecanismo de encendi-
do (Figura 4.12). Este golpe seco provoca una elevada corriente elctrica capaz
de crear una chispa que encender el fuego por el ujo de gas.
Figura 4.11. Pen drive fabricado
con materiales ferroelctricos.
Figura 4.12. Encendedor electr-
nico que contiene un cermico pie-
zoelctrico que produce una chispa
al presionar el gatillo.
Degradacin de Vidrios y Cermicos
80
Nada es para siempre
El transistor es, tal vez, el dispositivo ms revolucionario de la electrnica
moderna. Est compuesto por la unin de semiconductores de distinta natu-
raleza y su uso ms comn es para amplicar y/o conmutar seales elctricas,
con lo cual puede a la vez amplicar una seal y recticarla (Figura 4.13).
Los diodos emisores de luz, tambin conocidos como LED (del ingls Light-
Emitting Diode), son dispositivos semiconductores que emiten luz incoheren-
te de espectro reducido cuando se polarizan y circula por ellos una corriente
elctrica (Figura 4.14). Este fenmeno es una forma de electroluminiscencia.
El color (longitud de onda), depende del material semiconductor empleado en
la construccin del diodo y puede variar desde el ultravioleta, pasando por el
visible, hasta el infrarrojo. Los diodos emisores de luz que emiten luz ultravioleta
tambin reciben el nombre de UV LED (UltraViolet Light-Emitting Diode) y los
que emiten luz infrarroja suelen recibir la denominacin de IRED (Infra-Red
Emitting Diode). Se utilizan mucho en electrnica como luces indicadoras.
Superconductores
A temperaturas extremadamente bajas, algunas cermicas son superconduc-
toras. Se denomina superconductividad a la capacidad de ciertos materiales
cermicos de conducir corriente elctrica sin resistencia y sin prdida de ener-
ga. La resistividad elctrica de un conductor metlico disminuye con la tem-
peratura. Sin embargo, en los conductores metlicos comunes (Cu, etc.), las
impurezas y otros defectos otorgan una resistencia residual. Incluso cerca del
cero absoluto de temperatura (-273,15C) los conductores metlicos muestran
resistencia al pasaje de la electricidad. La resistencia de un superconductor, en
cambio, cae bruscamente a cero cuando ste se enfra por debajo de su tempe-
ratura crtica TC. No se conoce la causa precisa de este fenmeno. Ejemplos:
YBa
2
Cu
3
O
7-x
, MaB
2
, etc. Esta propiedad se aprovecha en computacin, en-
tre otras aplicaciones.
Por todas estas propiedades los materiales cermicos son indispensables para muchos de
los diseos de ingeniera.
En comparacin con los metales, los cermicos son ms resistentes a la corrosin en medios
agresivos, funden a temperaturas ms elevadas, son mucho menos dctiles y pueden tener me-
Figura 4.13. Transistores de esta-
do slido de distinta potencia y su
representacin simblica.
Figura 4.14. Diodos LED y su
representacin simblica.
Figura 4.15. Varistor de estado sli-
do utilizado para voltajes de lnea de
220 V y su representacin simblica.
Los varistores son cermicos cuya resistencia cae abruptamente cuando el
voltaje que se le aplica aumenta. Se utilizan para proteger los componentes
ms sensibles de los circuitos contra variaciones bruscas de voltaje o picos de
corriente que pueden ser originados, entre otros, por relmpagos, conmutacio-
nes y ruido elctrico. (Figura 4.15).
4.4. Metales vs. cermicos
81
En esta seccin y en la siguiente se muestran algunas de las estructuras cristalogrcas ms
comunes de los cermicos cristalinos.
Se encuentra en varios cermicos dielctricos. En esta clase
de celdas hay tres tipos de iones (por ejemplo iones de bario,
iones de oxgeno e iones de titanio en el titanato de calcio
CaTiO
3
). La distorsin de la celda unitaria produce una seal
elctrica, lo que permite que ciertos titanatos sirvan como
transductores (Figura 4.16).
Es similar a una estructura hexagonal compacta. Algunos cermi-
cos tienen esta estructura: Al
2
O
3
, Cr
2
O
3
y Fe
2
O
3
(Figura 4.17).
La Tabla 4.1 lista algunas de las diferencias entre las propiedades de los metales y los cermicos.
Cermicos Metales
Elementos constituyentes Metlicos, metaloides y no metlicos Metlicos
Enlaces Inicos y/o covalentes Metlicos
Estructura cristalina y fragilidad El plano de la fractura est relacionado con
la forma en que estn colocados los planos
de los tomos. Por eso son frgiles.
El empaquetamiento compacto de los tomos
conduce a que ocurra deslizamiento ante los
esfuerzos, y eso les conere ductilidad.
Resistencia a la corrosin Alta resistencia a la corrosin. Baja resistencia a la corrosin en compara-
cin a los cermicos.
Temperatura de fusin (T
m
) 1.600 a 4.000C Menores que 2.600C (excepto algunos
metales de transicin del perodo 6)
Rigidez Material rgido Material dctil
Densidad 2 a 6 g/cm
3
Fe = 7,9 g/cm
3
COMPARACIN DE LAS PRINCIPALES PROPIEDADES DE CERMICOS Y METALES.
TABLA 4.1
4.5 Estructura de los cermicos cristalinos
4.5.1 Estructura Perovskita
4.5.2 Estructura corindn
Figura 4.16. Estructura de la perovskita del
titanato de calcio. Sistema cristalino ortorrm-
bico (pseudocbico).
nor densidad que los metales y aleaciones de uso ingenieril de alta resistencia mecnica.
Degradacin de Vidrios y Cermicos
82
Nada es para siempre
Figura 4.17. Estructura corindn del Al
2
O
3
.
La celda primitiva contiene 2 molculas Al
2
O
3
.
Los iones O
-
(blancos) casi forman una estruc-
tura hexagonal compacta, con los iones alumi-
nio (rojos) llenando 2/3 de los sitios octadricos
intersticiales.
Figura 4.18. Estructura espinel esquemtica
Figura 4.19. Estructura en capas del carbono grato.
4.5.3 Estructura espinel
4.5.4 Grato
4.5.5 Estructuras de los silicatos
cristalinos
Tiene una celda unitaria cbica, en cada uno de sus cubos
menores hay iones de oxgeno, hay 4 intersticiales octadricos
y 8 sitios intersticiales tetradricos, de los cuales los cationes
ocupan 3. Ejemplos: espinel MgAl
2
O
4
, magnetita Fe
3
O
4
, cro-
mita (FeMg)Cr
2
O
4
(Figura 4.18).
Al carbono grato a veces se lo considera como cermico, tie-
ne una estructura hexagonal por capas, en la cual los tomos de
carbono estn en las bases de los hexgonos unidos por enlaces
covalentes fuertes, mientras que la unin entre capas es mucho
ms dbil, debido a fuerzas tipo van der Waals (Figura 4.19). El
cermico nitruro de boro (BN) presenta una estructura similar.
Se usan como materiales refractarios, lubricantes y como bras.
En los silicatos, el enlace covalente requiere que los tomos de
silicio tengan cerca 4 tomos de oxgeno, creando as una es-
tructura tetradrica (Figura 4.20), sta es la unidad estructu-
ral fundamental de la slice, de las arcillas y de silicatos vtreos.
Los compuestos de silicatos forman una serie de soluciones
slidas conocidas como olivinos y ortosilicatos.
Figura 4.20. Estructura del ortosilicato, S
i
O
4
;
en gura de la derecha se omiten los tomos.
Figura 4.20. Estructura del ortosilicato, SiO
4
;
en gura de la derecha se omiten los tomos.
0
0
0
0
Si
83
Cuando la relacin O/Si resulta en la frmula Si
2
O
3
, los
tetraedros se combinan para formar estructuras laminares,
(tres vrtices en el mismo plano de un tetraedro de silicato
se enlazan a los vrtices de otros tres tetraedros como se
muestra en la gura 4.21). La caolinita, que es una arcilla
comn, est compuesta por lminas de silicato enlazadas
inicamente a estructuras laminares de Al
2
(OH)
4
2+
. Las ar-
cillas son componentes importantes de muchos cermicos.
Muchas estructuras de silicatos estn basadas en un en-
tramado innito tridimensional de slice. Conforme in-
crementa la temperatura, la slice cambia de cuarzo alfa
rombodrico a cuarzo beta hexagonal, a tridimita beta
hexagonal, a cristobalita beta cbica (Figura 4.22), todos
con este tipo de estructura.
Por su resistencia a la temperatura:
xido de uranio (UO
2
), empleado como combustible en reactores nucleares (Figura 4.23);
carburo de silicio (SiC): empleado en alabes y toberas de turbinas, hornos a mi-
croondas, como material refractario y tambin en abrasivos. Se utiliza habitual-
mente en forma de bras para reforzar materiales metlicos;
Se forman cuando dos vrtices del tetraedro se comparten
con otros grupos tetradricos. Hay una amplia cantidad de
materiales cermicos que tienen estructura de metasilicato.
4.5.5.1 Estructuras de anillo
y de cadena
4.5.5.2 Estructuras laminares
4.5.5.3 Estructuras de entramados
Figura 4.21. Esquema de estructuras lamina-
res de silicatos.
O
Si
Figura 4.22. Estructura de entramado de sli-
ce de la cristobalita.
4.6 Ejemplos de uso de algunos cermicos menos
conocidos
Degradacin de Vidrios y Cermicos
84
Nada es para siempre
Figura 4.23. Elemento combustible
desarrollado por la Comisin Nacio-
nal de Energa Atmica (CNEA)
para ser empleado en reactores de
agua pesada de Embalse y de Atu-
cha. Dentro de los tubos de aleacin
de Zr se encuentran las pastillas cer-
micas de UO
2
.
Figura 4.24. Transbordador espa-
cial con escudo de TiC.
Figura 4.25. Cuchillo con hoja ce-
rmica
oxi-nitruros de silicio y aluminio (Sialon): cermicos refractarios de
resistencias altas tanto mecnica, de choque trmico, qumica, como
de resistencia al desgaste que se utiliza en el manipuleo de metales no
ferrosos fundidos, en puntas de soldadura y en la industria qumica;
carburo de titanio (TiC): cermico refractario extremadamente
duro usado en los escudos de las naves espaciales para el ingreso a la
atmsfera terrestre (Figura 4.24) y en relojes a prueba de rayados.
Por su dureza:
dixido de circonio (ZrO
2
, zirconia): se utiliza para fabricar hojas de
cuchillos que son muy cortantes y su dureza permite conservar el lo
durante largo tiempo en uso (Figura 4.25). Tambin es muy utilizado
en sensores de oxgeno y celdas combustibles porque permite que los
iones oxgeno se muevan libremente a travs de su estructura cristalina;
nitruro de silicio (Si
3
N
4
): se usa en la industria automotriz en ro-
damientos y rodillos; en la industria aeroespacial en sistemas de en-
cendido en motores a reaccin; en la industria qumica en tubos en
cmaras de combustin; desgaste industrial como polvo abrasivo;
carburo de boro (B
4
C): es uno de los materiales ms duros existen-
tes y es muy liviano y por eso se utiliza en los chalecos antibalas en
forma de placas combinadas con bras de poliamida y tambin en
partes de helicpteros (Figura 4.26) y en tanques de guerra.
Por sus propiedades elctricas:
diboruro de magnesio (MgB
2
) (Figura 4.27), es un superconductor
no convencional barato y sencillo. Sus posibles usos son: bobinas su-
perconductoras (imanes) y cables del tendido elctrico;
Figura 4.26. Helicptero con piezas de carburo de boro.
85
titanato de bario (BaTiO
3
) (mezclado usualmente con titanato de
estroncio SrTiO
3
): presenta ferroelectricidad, lo que signica que sus
respuestas mecnica, elctrica y trmica estn acopladas y son de-
pendientes de su historia. Se usa en transductores electromecnicos,
capacitores cermicos y elementos de almacenamiento de datos;
titanato-circonato de plomo (PZT) (Pb[Zr
x
Ti
1-x
]O3 0<x<1): material
ferromagntico y piezoelctrico. Son empleados en micromanipulado-
res de precisin como los que se emplean en las pticas de los equipos de
astronoma (Figura 4.28);
xido de zinc (ZnO) (Figura 4.29), un semiconductor que presenta efec-
to piezoelctrico y es utilizado en la construccin de varistores. Tambin
es termocrmico, cuando se lo calienta cambia de blanco a amarillo;
ferrita (Fe
3
O
4
): es un cermico con estructura espinel. Es ferromagntico y
se utiliza en ncleos de transformadores magnticos y en ncleos de memorias magnticas;
xido mixto de bismuto, estroncio, calcio y cobre Bi
2
Sr
2
Ca
n
Cu
n+1
O
2n+6
: es un super-
conductor de temperaturas elevadas que se utiliza en los alambres conductores en
circuitos integrados (Figura 4.30);
xido de itrio, bario y cobre (YBCO: YBa
2
Cu
3
O
7-x
), superconductor de alta temperatura
(93 grados Kelvin). Este material puede refrigerarse con nitrgeno lquido, que tiene un
precio sensiblemente inferior al de la cerveza: hasta los refrigeradores de laboratorio ms
pequeos podan enfriarlos por debajo de la temperatura de transicin. Posible uso en
computadores de alta velocidad.
Los vidrios tienen propiedades especiales no encontradas en otros materiales. La combi-
nacin de transparencia y dureza a temperatura ambiente hacen al vidrio indispensable
Figura 4.27. Superconductor diboru-
ro de magnesio. Capas hexagonales de
tomos de boro se alternan con capas de
tomos de Mg centrados en los hexgo-
nos. Temperatura crtica -243,15C.
Figura 4.30. Circuito integrado de
un microscopio de alta resolucin.
Figura 4.28. Piezas de polvo de
PZT sinterizado para distintos usos
comerciales.
Figura 4.29. Estructura hexagonal
del xido de cinc.
4.7 Vidrios
Degradacin de Vidrios y Cermicos
86
Nada es para siempre
para muchas aplicaciones de ingeniera.
Los vidrios son materiales cermicos no cristalinos qumicamente similares a las cermi-
cas cristalinas. Se obtienen por fusin a unos 1.500C de arena de slice (SiO
2
), carbona-
to sdico (Na
2
CO
3
) y caliza (CaCO
3
). No obstante se distinguen de otros cermicos en
que sus constituyentes son calentados hasta fusin y despus enfriados hasta un estado
rgido sin cristalizacin. Las molculas de un vidrio no estn colocadas en orden repeti-
tivo de largo alcance, como existe en un slido cristalino (Figura 4.31).
Una de las propiedades caractersticas del vidrio es que no tiene el punto
de congelacin denido de un slido cristalino, sino que a medida que
se enfra se vuelve, gradualmente, ms y ms viscoso. La viscosidad de un
vidrio es la propiedad ms importante. Por eso el vidrio se puede modelar
o soplar, dndole forma fcilmente.
La mayora de las sustancias de uso comn, cuando presentan la transicin
de lquido a slido, pasan de una estructura amorfa a una cristalina. Existen
algunas excepciones importantes a este comportamiento. Sustancias tales
como el trixido de boro (B
2
O
3
), dixido de silicio (SiO
2
), y numerosos
silicatos (mezclas de SiO
2
con xidos metlicos) al enfriarse pasan del estado
lquido al slido manteniendo la estructura amorfa del lquido. Se dice que
alcanzan un estado vtreo. Se sabe que, tambin, algunas aleaciones metli-
cas, especialmente con alto contenido en silicio, fsforo o boro, permanecen
en estado amorfo si se las enfra muy rpidamente desde el estado lquido,
dando lugar a los vidrios metlicos.
Los vidrios de mayor uso prctico son aquellos basados en el dixido de
silicio y en los silicatos.
El comportamiento frente a la solidicacin de un vidrio es diferente del de un cristal, como
se puede ver en la Figura 4.32, que es una representacin esquemtica de la temperatura en
funcin del volumen especco (recproco de densidad) para esos dos tipos de materiales. En
general, salvo unas pocas excepciones como el agua, el volumen de una sustancia disminuye
al pasar del estado lquido al slido.
Al enfriar un lquido normal (por ej. un metal puro fundido), su volumen disminuye
aumentando as su densidad (camino -). Este lquido cristalizar en su punto de
fusin, caracterizado por una temperatura Tm con una disminucin brusca de su vo-
El sustantivo "cristal" es utilizado muy frecuentemente como sinnimo de vidrio, aunque es inco-
rrecto, debido a que el vidrio es un slido amorfo y no un cristal propiamente dicho.
4.7.1 Temperatura de transicin vtrea
Figura 4.31. a) Cristal organizado
de SiO
2
, b) SiO
2
en estado vtreo.
(a)
(b)
87
lumen especco, como se indica con el camino -- de la
Figura 4.32. La temperatura T
m
permanece constante hasta
que todo el lquido solidica. Por el contrario, un lquido
que forma un vidrio bajo enfriamiento a alta velocidad, no
cristaliza sino que sigue un camino ---. El lquido de
este tipo se vuelve ms viscoso a medida que su temperatura
va disminuyendo y se transforma desde un estado plstico,
blando y elstico a un estado vidrioso, quebradizo y rgido
en un margen reducido de temperatura, donde la pendiente
de la curva del volumen especco frente a la temperatura es
marcadamente decreciente. El punto de interseccin de las
dos pendientes de esta curva dene un punto de transfor-
macin llamado temperatura de transicin vtrea, T
V
. Este
punto es sensible a la estructura; con mayores velocidades de
enfriamiento se originan valores ms elevados de T
V
.
Un vidrio se comporta como un lquido viscoso (subenfriado)
por encima de su temperatura de transicin vtrea. Bajo esfuer-
zo, algunos grupos de tomos de silicato pueden deslizarse sobre
otros permitiendo la deformacin permanente del vidrio. A me-
dida que se incrementa progresivamente la temperatura del vidrio por encima de su tempera-
tura de transicin vtrea la viscosidad del vidrio disminuye y se facilita el ujo viscoso.
El vidrio ms comnmente utilizado es la slice (SiO
2
) a la que se le agregan xidos de so-
dio (Na
2
O) y de calcio (CaO). Este agregado produce interrupciones en las uniones Si-O.
De esta manera se reduce T
V
desde ms de 1.400C a menos de 600C. El vidrio comercial
ms comn contiene cerca de 15% de Na
2
O y, aproximadamente, 10% de CaO.
Otros tipos de vidrio contienen aditivos que no modican el retculo del SiO
2
, sino que
entran a formar parte del mismo. Tal es el caso del brax B
2
O
3
que con agregados cerca-
nos al 12% forma el vidrio de borosilicato (Pyrex), de alta resistencia al choque trmico
y al ataque qumico (Figura 4.33).
Muchos vidrios se forman por un proceso de someter a altas temperaturas
arena de cuarzo (SiO
2
), enfriarla despus, rpidamente, resultando un ma-
Figura 4.32. Dependiendo de la velocidad de
enfriamiento, se puede obtener un slido cris-
talino o un slido amorfo. Tm: temperatura de
fusin. T
V
: temperatura de transicin vtrea.
Lquido
Slido no
cristalino
o amorfo
Slido
cristalino
T
e
m
p
e
r
a
t
u
r
a
Tm
Tv

O
Volmenes especficos
Figura 4.33. Recipientes de uso en
laboratorios qumicos construidos
con vidrio de borosilicato.
Otro vidrio de inters es el que se obtiene agregando entre 17 y 19% de PbO. Se
obtiene as el vidrio int, de uso en instrumentos pticos. Algunos vidrios utilizados
en joyera, por su brillo, contienen Ag
2
O.
4.8 Mtodos de fabricacin de
vidrios y cermicos
Degradacin de Vidrios y Cermicos
88
Nada es para siempre
terial claro no cristalino. Por el otro lado, los cermicos cristalinos
no se obtienen por fundicin, sino por la unin de partculas
nas que constituyen un slido.
Los cermicos ms tradicionales y tcnicos son manufacturados
compactando polvos o partculas en matrices que son, posterior-
mente, calentados a enormes temperaturas para enlazar las part-
culas entre s (Figura 4.34). Las etapas bsicas para el procesado
de cermicas por aglomeracin de partculas son: (1) preparacin
del material; (2) moldeado o fundido; (3) tratamiento trmico
por secado (normalmente no es requerido) y horneado por calen-
tamiento de la pieza a temperaturas lo sucientemente altas como
para mantener las partculas enlazadas.
Las materias primas varan, dependiendo de las propiedades re-
queridas por las piezas de cermica terminadas. Las partculas y otros constituyentes, tales
como aglutinantes y lubricantes se pueden mezclar en seco o en hmedo. Para productos
cermicos que no necesitan tener propiedades muy crticas tales como ladrillos comunes, es
una prctica comn mezclar los ingredientes con agua. Para otros materiales cermicos se
emplean otros aditivos.
El tratamiento trmico es un paso esencial en la fabricacin de la mayora de los productos
cermicos: secado, sinterizado y vitricacin.
Figura 4.34. Esquema de la formacin de un
cermico formado por la compactacin de polvos
y su posterior calentamiento. Antes: polvos antes
del tratamiento. Despus: cermico ya formado.
Contacto Lmite de grano
Poro o
defecto
Antes Despus
*Secado y eliminacin del aglutinante: el propsito de secado de cermicas es eliminar agua antes
de ser sometido a elevadas temperaturas.
*Sinterizacin: el proceso por el cual se consigue que pequeas partculas de un material se man-
tengan unidas por difusin al estado slido se llama sinterizacin. En la fabricacin de cermicas
este tratamiento trmico se basa en la transformacin de un producto poroso en otro compacto y
coherente. el proceso consiste en la formacin de contactos entre partculas adyacentes.
*Vitricacin: algunos productos cermicos tales como porcelanas y algunos componentes elec-
trnicos contienen una fase vtrea. Esta fase vtrea sirve para que la difusin pueda tener lugar a
menor temperatura que en el resto de los materiales slidos cermicos, esto es la fase vtrea que
licua y rellena los poros del material.
La resistencia mecnica de los materiales cermicos se encuentra, directamente, relacionada
con la cantidad o densidad de defectos que acumul un cermico en su formacin.
4.9 Resistencia mecnica de materiales cermicos
89
En los cermicos se forman soluciones slidas. Es difcil mantener una distribucin equi-
librada de cargas cuando se introducen iones en solucin slida, pero los cermicos se
acomodan de muchas maneras a las deciencias o los excesos en las cargas. El tipo y
nmero de iones absorbidos afectan la qumica supercial, y esto a su vez afecta la con-
formabilidad y resistencia de los productos cermicos basados en arcillas.
No se mueven con facilidad, como no hay deslizamiento las grietas
no se redondean, en consecuencia su propagacin es continua.
Son los lmites de grano (la supercie de cada grano) y las
supercies de las partculas.
Es un tipo especial de defecto supercial en los cermicos, los
poros pueden estar interconectados o cerrados (Figura 4.35).
Si bien los cermicos pueden mostrar algo de deformacin plstica, la resistencia a la
traccin observada vara sensiblemente con rangos que van desde valores muy bajos de
esfuerzo o tensin menores a 0,69 MPa hasta 7000 MPa (la presin atmosfrica es de
0,10 MPa). Debido a la rigidez de la estructura, de los componentes cristalinos hay pocos
sistemas de deslizamientos para dislocaciones de movimiento y la deformacin ocurre
de forma muy lenta. Con los materiales no cristalinos (vidriosos), la uidez viscosa es la
principal causa de la deformacin plstica, y tambin es muy lenta. An as, es omitido en
muchas aplicaciones de materiales cermicos. Los materiales cermicos tambin exhiben
grandes diferencias entre la resistencia a la traccin y a la compresin, siendo la resistencia
a la compresin normalmente alrededor de 5 a 10 veces ms alta que la de traccin.
4.9.1 Imperfecciones en las estructuras
cermicas cristalinas
4.9.1.1 Defectos puntuales
4.9.1.2 Dislocaciones
4.9.1.3 Defectos superciales
4.9.1.4 Porosidad
Figura 4.35. Microestructura de Al
3
O
2
for-
mado por sinterizado a 1700C. Se pueden
observar algunos poros entre los bordes de grano
pero se puede decir que esta pieza est muy bien
lograda pues tiene un porcentaje muy bajo de
poros (ampliacin x 500).
4.9.2 Propiedades mecnicas
Degradacin de Vidrios y Cermicos
90
Nada es para siempre
Tienen elevada resistencia a la compresin si la comparamos con los metales, incluso
a temperaturas altas (hasta 1.500C). Bajo cargas de compresin las grietas incipientes
tienden a cerrarse, mientras que bajo cargas de traccin o cizalladura las grietas tienden a
separarse, dando lugar a la fractura.
Los valores de tenacidad de fractura en los materiales cermicos son muy bajos (apenas
sobrepasan el valor de 1 MPa.m
1/2
), valores que pueden ser aumentados considerablemente
mediante mtodos como el reforzamiento mediante bras o transformacin de fase.
La falla mecnica de los materiales cermicos (fractura frgil) se da, princi-
palmente, por defectos en su estructura interna. Las causas principales de las
fracturas son: las grietas formadas durante los procesos de acabado super-
cial, los poros, las inclusiones extraas y los granos grandes obtenidos en el
proceso de formacin. Los defectos varan en tamao, forma y orientacin.
La fractura frgil es cualquier grieta o imperfeccin que limita la capacidad
de un cermico a resistir un esfuerzo. Existen mtodos para mejorar la te-
nacidad que resultan en una mayor resistencia a la fractura y en esfuerzos
mayores, un mtodo es el de rodear las partculas frgiles con un material
motriz ms suave y tenaz.
Existe un apreciable grado de porosidad en los cermicos, y tanto los cer-
micos como los vidrios contienen, usualmente, microsuras. Las mismas
discontinuidades promueven macrosuras y hacen que el material sea fr-
gil. Los poros de los materiales cermicos frgiles son regiones donde se concentran los es-
fuerzos, y cuando la tensin en un poro alcanza un valor crtico, se forma una grieta. Como
no hay en los cermicos procesos que absorban mucha energa, como los que se dan en los
metales dctiles durante la deformacin, las grietas se propagan. As, una vez que las grietas
comienzan a propagarse continan creciendo hasta que ocurre la fractura. Los poros tam-
Una propiedad importante es el mantenimiento de las propiedades mecnicas a altas tempera-
turas. Su gran dureza los hace materiales ampliamente utilizados como abrasivos y como puntas
cortantes de herramientas.
Estos materiales pueden ser usados a temperaturas en donde se licuan parcial-
mente. Por ejemplo, los ladrillos refractarios de dixido de silicio (SiO
2
) (Figura
4.36), usados para recubrir hornos de fundicin de acero, trabajan a temperatu-
ras superiores a 1.650C (3.000F), cuando algunos de los ladrillos comienzan a
licuarse. Diseados para esa funcin, una situacin sin sobresaltos requiere un
control responsable sobre todos los aspectos de la construccin y uso.
Por lo general, los materiales cermicos presentan un buen comporta-
miento a alta temperatura, mientras que pueden sufrir roturas por cho-
que trmico a temperaturas inferiores.
Figura 4.36. Horno de alta tempe-
ratura recubierta internamente con
material refractario de SiO
2
. El hor-
no est a 896C y dentro de l hay
un crisol cermico de almina en el
cual se funden metales.
91
bin actan en detrimento de la resistencia de los materiales cermicos porque disminuyen
el rea de la seccin transversal donde se aplica la carga, y por lo tanto, rebajan la tensin
que un material puede soportar. As, el tamao y la cantidad de poros en las cermicas son
factores importantes que afectan a su resistencia.
En los materiales cermicos totalmente densos, en los que no hay poros grandes, el tamao de
las grietas est relacionado con el tamao de los granos; siendo las cermicas de tamao de gra-
no ms no, las que tienen grietas de tamaos ms pequeos en los lmites de los granos. Por
consiguiente, su resistencia ser mayor que las que presentan un mayor tamao de grano.
La resistencia de un material cermico policristalino est determinada por muchos factores,
que incluyen la composicin qumica, la microestructura y las condiciones superciales
como factores principales. La temperatura y el entorno tambin son importantes, as como
el tipo de esfuerzo y cmo se aplica. Sin embargo, la falla de la mayora de los materiales
cermicos a temperatura ambiente se origina en las grietas mayores.
La corrosin de los cermicos no es un tema tan estudiado como la corrosin de los metales.
Sin embargo, en algunos casos puede representar prdidas econmicas muy grandes.
Los procesos de corrosin en cermicos no estn tan claramente denidos como en el caso de los
metales. En la literatura la informacin sobre corrosin de cermicos, se presenta en trminos
poco precisos tales como corrosin por disolucin, degradacin, desgaste, etc. El estudio de
teoras y tcnicas de la corrosin de metales, sin especicar un metal en particular, no puede,
por el momento, realizarse para el caso de los cermicos. La inmensa variedad de cermicos, sus
diversas estructuras y estados de compactacin, y la gran cantidad de usos y ambientes agresivos,
hace muy difcil pensar en que se pueda construir una teora generalizadora sobre la corrosin de
cermicos. En este caso se cae inevitablemente en la descripcin especca de cada material.
Sin embargo, como destacan Galvele y Du en su libro Degradacin de Materiales I Co-
rrosin del cual tomamos gran parte del material de esta seccin, los conceptos elementales
de la qumica pueden orientarnos en el estudio de la degradacin de cermicos:
1. un cermico con caractersticas cidas tiende a ser atacado por un medio de carcter
bsico (por ejemplo los cermicos a base de SiO
2
, que es cido, son atacados por so-
luciones de NaOH). Lo mismo se aplica a la inversa, un cermico bsico (MgO) es
atacado en contacto con medios cidos;
4.10 Corrosin
4.10.1 Disolucin qumica y oxidacin
Degradacin de Vidrios y Cermicos
92
Nada es para siempre
2. la presin de vapor de materiales covalentes es, generalmente, ms alta que la de materiales
inicos y, por lo tanto, dichos materiales tienden a evaporarse o a sublimar ms rpidamente;
3. los materiales inicos tienden a ser solubles en solventes polares, en tanto que los mate-
riales covalentes lo son en solventes no polares;
4. la solubilidad de slidos en lquidos aumenta al aumentar la temperatura.
La utilizacin exitosa de los cermicos para resolver problemas relacionados con el uso de mate-
riales en ambientes altamente corrosivos a temperaturas elevadas ocupa un lugar importante en la
literatura de aplicaciones de materiales cermicos: cermicos refractarios (componentes de hor-
nos y crisoles para contener metales y vidrios fundidos) y cermicos estructurales (componentes
de turbinas de gas en las industrias automotriz y aeroespacial, y en los intercambiadores de calor
en las industrias qumicas y de generacin de energa).
En general se cree que los cermicos refractarios y estructurales son inertes o resistentes a la
corrosin en comparacin con los metales. Esto es, relativamente cierto a temperatura am-
biente o a temperaturas por debajo de los 100C en ambientes secos. Cuando la temperatura
aumenta la degradacin de los mismos comienza a acelerarse rpidamente.
La degradacin de estos cermicos por corrosin es un mecanismo complejo que involucra
su disolucin, penetracin y difusin de sustancias agresivas a travs de bordes de grano o del
seno del material. Tambin pueden presentar corrosin bajo tensiones. Todos estos procesos
involucran reacciones de oxidorreduccin incluyendo fenmenos de absorcin, desorcin y
transporte de masa. Todo esto hace imprescindible que se cuente con una denicin exhausti-
va del material bajo estudio. Esto incluye su microestructura y sus caractersticas superciales.
En este punto hay que resaltar que los cermicos refractarios y los estructurales pueden tener
grandes diferencias entre s. Poseen diferentes texturas (distribuciones espaciales de las diferen-
tes fases presentes) con tamaos que van desde 0,001 a 10 mm. Los cermicos refractarios son,
en realidad, slidos multicomponentes con diferentes grados de pureza y con variados grados
de cristalinidad (en algunos casos contienen hasta fases amorfas). Pueden tener tambin una
vasta distribucin de tamaos de grano (desde 0,001 a 10 mm) con morfologas muy dismi-
les (esfricos, planos, alargados), algunos con muy alta anisotropa, lo que los hace poseedores
de una porosidad abierta en oposicin a los cermicos estructurales los cuales tienen granos
ms pequeos, lo que los hace ms puros y densos.
La porosidad es un parmetro muy importante para la textura nal del cermico. Para la
mayora de los cermicos estructurales, la porosidad es < 2%, mientras que para los re-
fractarios va del 12% al 50-70% dependiendo del uso. La porosidad es consecuencia del
proceso que se utiliza en su fabricacin (condiciones de sinterizacin y tamao de par-
tculas utilizadas). Para los cermicos estructurales se utilizan partculas muy nas pues
se requieren materiales densos para optimizar las propiedades mecnicas. Para los cer-
micos refractarios lo que se busca es buena resistencia al choque trmico y al cambio de
volumen. Para ambas clases de cermicos se requiere buena resistencia a la corrosin.
93
El estudio de la corrosin de este tipo de cermicos complejos teniendo en cuenta el
aumento exponencial de la reactividad de los slidos con la temperatura, es imposible,
por el momento, a travs de una teora general.
Los principales problemas de corrosin de los cermicos se presentan en lo que se conoce
como ataque por lquidos, especialmente a temperaturas elevadas como por ejemplo en los
hornos cermicos de la fabricacin de vidrios.
En cuanto al ataque por soluciones acuosas, es de gran ayuda para comprenderla el uso
de los diagramas de Pourbaix (Figura 4.37). Estos diagramas nos indican la estabilidad
termodinmica de las distintas fases de los compuestos en funcin del pH, la temperatura
y el potencial electroqumico.
Con la ayuda de estos diagramas se puede predecir, por ejemplo, que el xido de silicio SiO
2
se
disuelve (se corroe) en medios alcalinos pero no en soluciones cidas. O que el xido de magnesio
es muy soluble en soluciones cidas, pero su solubilidad se reduce, bruscamente, en soluciones
altamente alcalinas. Tambin existen xidos anfteros, o sea que son solubles tanto en medios al-
tamente cidos como en medios altamente alcalinos, como el xido de aluminio (Figura 4.37).
Los tres ejemplos anteriores son de inters porque corresponden a xidos refractarios de uso
muy frecuente en la prctica.
En la fundicin de metales, el uso de cermicos es de gran importancia. Las industrias del
acero y de los metales no ferrosos consumen, aproximadamente, el 70% de los refractarios
producido en la actualidad. La reactividad de los metales fundidos con los cermicos est es-
trechamente relacionada con la estabilidad termodinmica de los compuestos presentes. Los
metales fundidos reaccionarn con los cermicos cuando los productos de corrosin sean,
termodinmicamente, ms estables que los metales fundidos.
Figura 4.37. Diagramas de Pourbaix esquemticos para la estabilidad termodinmica de los sistemas Si-
H
2
O, Mg-H
2
O y Al-H
2
O a 25C. Las lneas punteadas a y b corresponden a la descomposicin del agua
para dar hidrgeno y oxgeno respectivamente. Las zonas celestes corresponden a zonas de degradacin por
corrosin de los xidos cermicos a 25C. Los diagramas pueden calcularse para otras temperaturas.
- 2 0 2 4 6 8 10 12 14 16 - 2 0 2 4 6 8 10 12 14 16 - 2 0 2 4 6 8 10 12 14 16
- 1.6
- 1.2
- 0.8
- 0.4
0.0
0.4
0.8
1.2
1.6
2.0
- 2.8
- 2.4
- 2.0
- 1.6
- 1.2
- 0.8
- 0.4
0.0
0.4
0.8
- 2.4
- 2.0
- 1.6
- 1.2
- 0.8
- 0.4
0.0
0.4
0.8
1.2
E

(
V
)
E

(
V
)
E

(
V
)
b
b
b
a
a
a
AI
AI O
AI
2 3
2
+++
-
AI
pH
cido neutro bsico
pH
cido neutro bsico
pH
cido neutro bsico
sio
sio
si
2
3
=
Mg
Mg
++
M
g
(
O
H
)
M
g
O



?
2
2
O
Degradacin de Vidrios y Cermicos
94
Nada es para siempre
4.10.1.1 Corrosin de algunos cermicos cristalinos
4.10.1.2 Corrosin de vidrios
Los xidos tales como la slice (SiO
2
) y la almina (Al
2
O
3
) no presentan problemas de
oxidacin por estar ya oxidados. La principal limitacin de estos compuestos como ma-
teriales de construccin para altas temperaturas, est en sus altos coecientes de expan-
sin, lo que los hace poco resistentes a grandes cambios de temperatura.
La resistencia a la oxidacin de los nitruros no es elevada, pero puede elevarse debido a
la formacin de capas de xido protectores de algunos de sus componentes: el nitruro de
silicio, debido a la formacin de una pelcula supercial de slice, soporta temperaturas
de hasta 1.500C sin degradarse.
El carburo de silicio es el nico carburo que puede ser usado hasta temperaturas de 1.300C
a 1.600C sin degradarse. Los dems carburos presentan baja resistencia a la oxidacin.
Los boruros presentan una buena resistencia a la oxidacin.
Los siliciuros tienen una buena resistencia a la oxidacin, especialmente el disiliciuro de
molibdeno (MoSi
2
) que puede usarse como elemento calefactor en aire hasta 1.800C.
El cuarzo no es atacado a temperatura ambiente por los cidos clorhdrico, ntrico o sulfri-
co (pero como todos los compuestos de slice, es atacado por el cido uorhdrico), pero es
atacado, aunque lentamente, por soluciones alcalinas. A temperaturas elevadas el cuarzo es
atacado por soluciones de NaOH, KOH, Na
2
CO
3
, silicatos de sodio y soluciones de brax.
Los carburos y nitruros de metales de transicin son qumicamente estables a temperatu-
ra ambiente pero muestran algn ataque en soluciones concentradas de cido.
Los materiales vtreos se corroen, principalmente, por la accin de medios acuosos. En
general, los vidrios con altos contenidos en slice (>96% SiO
2
), as como los basados en
aluminosilicatos o en borosilicatos, muestran excelente resistencia a la corrosin en una
amplia variedad de medios corrosivos.
Los vidrios basados en silicatos son menos resistentes en soluciones alcalinas que en
soluciones cidas.
La gura 4.38 muestra, esquemticamente, la velocidad de corrosin o disolucin en fun-
cin de la acidez de la solucin acuosa, para vidrios con alto y bajo contenido de slice.
La velocidad de oxidacin del grato vtreo es menor que la del grato comn debido a su mayor
densidad y menor supercie especca.
95
Los vidrios son muy frgiles. Por un golpe, el vidrio se rompe.
Este proceso de ruptura comienza con la aparicin de suras
que se propagan a velocidades cercanas a las del sonido. Pero
tambin es frecuente en algunos vidrios surarse en forma
lenta. Si el material est sometido a tensiones de traccin, y
si hay un medio corrosivo adecuado, la suracin se acelera.
El fenmeno es conocido como corrosin bajo tensin, y el
medio corrosivo ms comn es el agua.
Los vidrios son susceptibles, al igual que los metales, a la
corrosin bajo tensin. Uno de los mecanismos propuesto
para la suracin es a travs de la ruptura del enlace Si-O
en el vidrio. En un ambiente seco, esta ruptura requiere una
energa (una fuerza) considerable. En cambio, en presencia de
agua, este esfuerzo disminuye (disminuye la energa necesaria
romper el enlace Si-O) debido a la reaccin qumica de la
slice con el agua, que tambin produce la ruptura de uniones
Dentro de los vidrios ms comnmente utilizados, el orden creciente de corrosin segn
sus agregados es el siguiente:
para vidrios resistentes
Alto slice < aluminosiclicatos < borosilicatos (prex)
para vidrios comunes
Na
2
O.CaO.SiO
2
< boratos < fosfatos
En soluciones cidas el ataque de los vidrios ms susceptibles se
produce por intercambio de los metales del vidrio con protones
del medio corrosivo. Al no contener xidos metlicos solubles
en cidos, esta forma de ataque no se presenta en la slice.
En un rango intermedio de pH los silicatos metlicos presen-
tan baja solubilidad, y suelen formar una capa protectora que
reduce la velocidad de corrosin. Cuando el pH aumenta se
llega a valores en los que la slice comienza a formar silicatos
solubles, y la corrosin en todos los casos aumenta.
Los vidrios de borosilicato para contencin de residuos nucleares de alta actividad con-
tienen aluminio, hierro y otros metales de transicin. La gura 4.38 muestra, en forma
esquemtica, los valores de velocidades de corrosin de vidrios para repositorios nuclea-
res, comparados con vidrio de baja slice (vidrio comn) y de alta slice.
Figura 4.38. Comparacin esquemtica de la
velocidad de corrosin o disolucin de vidrios
de diferente contenido de slice en funcin de la
acidez de la solucin (pH).
vidrio de baja slice
residuos
radioactivos vitrificados
vidrios de alta slice
V
e
l
o
c
i
d
a
d

d
e

c
o
r
r
o
s
i

n
0 2 6 4 8 10 12 14
pH
4.10.2 Corrosin bajo tensin
Figura 4.39. Mecanismo de suracin de los
vidrios asistido por el agua.
Si Si
Si
Si
Si Si
O
O
O O
O O H H
H
H
H
H
Degradacin de Vidrios y Cermicos
96
Nada es para siempre
Si-O, pero con esfuerzos mucho menores, resultando en una aceleracin de la corrosin
bajo tensin. La gura 4.39 muestra, esquemticamente, el mecanismo por el cual las
molculas de agua facilitan este proceso:
1. la molcula de agua orienta los orbitales de electrones del oxgeno hacia el Si y el hi-
drgeno de la molcula de agua forma un enlace puente de hidrgeno con el oxgeno
de la slice. La unin Si-O tensionada resultante, facilita esta reaccin;
2. como segunda etapa se produce una transferencia de electrn del oxgeno del agua al
Si junto con una transferencia del protn del agua al oxgeno de la slice;
3. la ruptura del enlace entre el hidrgeno y el oxgeno del agua, dando lugar a dos
enlaces Si-OH sobre las caras de la sura.
Para minimizar la corrosin de los cermicos es necesario:
seleccionar un material adecuado para el uso requerido,
realizar mantenimiento de las piezas peridicamente,
realizar controles para verincar que la degradacin est dentro de los valores tolerables.
La seleccin del material adecuado incluye la seleccin de su porosidad y su textura que
puede ser mejorada de acuerdo a los requerimientos. Los cermicos estructurales requieren
menor porosidad que los refractarios.
Otro fenmeno de corrosin bajo tensiones puede ocurrir en las rocas
por accin del agua. Una serie de avalanchas y terremotos o sismos
fueron provocados por la presencia de diques articiales construidos
por el hombre (Figura 4.40). Hasta el ao 2002 se haban identicado
unos 90 sitios geogrcos en los cuales se produjeron temblores de tie-
rra de diferentes intensidades y todos ellos fueron asociados con cons-
trucciones de diques para almacenamiento de agua para la produccin
de energa elctrica. Estas catstrofes sucedieron debido a fallas en
las rocas y el avance de las mismas en formaciones geolgicas que
hasta el momento de la construccin de las represas no haban presen-
tado problemas. Un mecanismo como el explicado para la suracin de
vidrios puede haber actuado en las rocas y producido los desmorona-
mientos y los sismos observados.
Es imprescindible el estudio previo de las formaciones geolgicas para
poder evaluar si resistirn las presiones del agua acumulada en el di-
que. En los casos en los cuales los diques ya estn construidos es ne-
cesario un control peridico de los procesos ssmicos.
Figura 4.40. Represa hidroelctrica. Acumu-
lacin articial de agua que ejerce presin so-
bre la formacin rocosa y puede producir su-
raciones en la misma.
4.10.3 Prevencin de la corrosin
97
Figura 4.42. Taller de reparacin
y proteccin de vitrales medievales.
Figura 4.41. Vitral Roseta norte de
la Catedral Ntre Dame de Pars.
Pero, no slo el porcentaje de la porosidad es importante sino tambin la distribucin del
tamao de los poros para minimizar la penetracin y disolucin de los cermicos. Esto se
logra modicando los parmetros de los procesos de fabricacin como la pureza del material
del cual se parte para formar los cermicos.
Tambin se puede modicar la composicin del lquido o medio agresivo para regular las
caractersticas de corrosividad y mojabilidad de los mismos.
Por ltimo, se puede cubrir la supercie de los cermicos con recubrimientos de sacri-
cio o con vitricadores que impiden la penetracin del medio agresivo y la posterior
degradacin del cermico.
Para minimizar la disolucin qumica de la matriz cermica se puede modicar su com-
posicin aumentando la pureza qumica de los materiales que la forman y as disminuir la
corrosin debida a las impurezas segregadas.
Para reducir la oxidacin de los cermicos se utilizan agregados de antioxidantes a la mezcla
inicial que resultan exitosos en muchos casos (carbono grato). Tambin se usan recubri-
mientos que impiden la oxidacin de la supercie del cermico, a la vez de impedir la pene-
tracin de las sustancias corrosivas.
Los materiales cermicos son materiales inorgnicos, no metlicos formados por elementos
metlicos y no metlicos unidos, primariamente, mediante enlaces inicos y/o covalentes.
Para proteger los vidrios de la degradacin se han
utilizado exitosamente diferentes recubrimientos:
- resinas polimricas para proteger los vitrales de
iglesias medievales (Figura 4.41 y Figura 4.42) que es-
taban degradndose por corrosin atmosfrica. Se
cree que la desaceleracin de la corrosin se pro-
duce porque los poros del recubrimiento en contacto
con el vidrio estn saturados en slice y esto reduce
la velocidad de las reacciones de degradacin;
- recubrimientos tipo gel con agregados de titanio y
circonio para proteger a los vidrios contra la corro-
sin en medios alcalinos;
- recubrimientos de fosfato de plomo para mejo-
rar la durabilidad de los vidrios de uoruros de
metales pesados.
4.11 Conclusiones
Degradacin de Vidrios y Cermicos
98
Nada es para siempre
En general, la mayora de los materiales cermicos son tpicamente duros y quebradizos
con poca resistencia a los impactos y baja ductilidad. Los cermicos cuentan con impor-
tantes propiedades elctricas y trmicas con importantes aplicaciones en la industria.
Los vidrios son productos inorgnicos cermicos de fusin que se han enfriado hasta un
slido rgido sin cristalizacin. Tienen propiedades especiales como transparencia, dureza
a la temperatura ambiente y excelente resistencia a la mayora de los ambientes.
A temperaturas cercanas a la ambiente, los cermicos estructurales y refractarios son muy
resistentes a la corrosin y fallan principalmente por rotura frgil al ser sometidos a ten-
siones de traccin o golpes. La solucin para evitar este tipo de fallas es seleccionar co-
rrectamente el cermico a utilizar en cada caso y controlar minuciosamente el proceso de
fabricacin, para minimizar los defectos que puedan producir fallas.
A temperaturas elevadas los problemas de corrosin se agudizan y, nuevamente, es importante
la seleccin de los materiales por su porosidad y composicin para cada caso en particular. El
uso de recubrimientos superciales puede ayudar a minimizar los problemas de corrosin.
Los vidrios, si bien son muy frgiles, son tiles debido a su gran resistencia a la corrosin
en diferentes medios y a la posibilidad de variar fcilmente su composicin para usos
especcos. Adems de los agregados para modicar sus propiedades se pueden utilizar
recubrimientos para este n.
Hasta ahora, hemos visto que tanto los metales como los vidrios y cermicos sufren proce-
sos degradativos que limitan su vida til. Qu pasar con los plsticos? Un primer anlisis
nos indica que el uso de plsticos solucionara todos nuestros problemas de corrosin y ,
de hecho, es as en muchos casos. Por ejemplo, los caos de agua de nuestras casas ya no
se eligen de plomo o hierro como era antiguamente sino que se usan de plstico. Estamos
acostumbrados a escuchar que los plsticos ensucian el medio ambiente porque no se de-
gradan. Sin embargo, esto es cierto slo en algunos casos. Las sillas de nuestros jardines se
degradan luego de permanecer a la intemperie durante un tiempo. Por qu ocurre esto?
Habr formas de evitarlo? Pasemos al prximo captulo para buscar las respuestas.
99
5. Degradacin de Plsticos
5.1 Introduccin
5.2 Breve introduccin a la qumica de los polmeros
Los materiales polimricos artifciales (que de aqu en ms, por simplicidad, denominaremos
plsticos) fueron desarrollados, originalmente, como sustitutos de otros materiales tales como
el marfl (bolas de billar), madera (mango de cuchillos, sillas, etc.) y fbras naturales (tejidos).
Su consumo se ha incrementado enormemente en los ltimos aos y un buen ejemplo de este
incremento se ve en la fabricacin de automviles.
Realmente, y an cuando no todas las industrias acusan el aumento descrito para la
automovilstica, la utilizacin de plsticos con destino industrial ha experimentado una
elevacin global y generalizada, particularmente, por su empleo como material de emba-
laje (bolsas, cajas, etc.). Hoy se emplean plsticos desde la fabricacin de paales descar-
tables hasta reactores para procesos qumicos muy agresivos; desde sistemas inteligentes
para la liberacin de medicamentos en el cuerpo humano hasta la fabricacin de disposi-
tivos elctricos y electrnicos. Los plsticos tienen vasta utilizacin en estos dispositivos
debido, principalmente, a sus excelentes propiedades aislantes. Las aplicaciones incluyen
encapsulamiento de circuitos integrados, conectores, interruptores, rels, componentes
de sintonizacin de televisores, bobinas y componentes de computadoras.
Trataremos de explicar a continuacin en qu consisten estos materiales plsticos, cmo es-
tn compuestos atmicamente y cules son los mecanismos que llevan a su degradacin.
La palabra polmero proviene de las palabras griegas Poly y Mers, y signifca literalmente
muchas partes. Son grandes molculas (macromolculas) formadas por la unin de mu-
chas pequeas molculas (denominadas monmeros) que pueden ser iguales o diferentes.
Cuando en particular se unen entre s ms de un tipo de monmeros, la macromolcula
resultante se denomina copolmero.
Un auto clsico americano es el Cadillac. Este modelo, en 1959 tena incorporados aproximadamente
12 kilogramos de plsticos. En 1980, se lleg a los 100 kilogramos por coche, mientras que en 1990, el
promedio del uso de plsticos fue de 150 kilogramos.
A + A + A + .. + A A-A-A-..-A
(un nico tipo de monmero) (polmero)

A + B + A + B +.. + A + B A-B-A-B-..-A-B
(dos tipos de monmeros) (copolmero)
Degradacin de Plsticos
100
Nada es para siempre
A su vez, en los copolmeros los monmeros pueden unirse al azar (copolmeros estads-
ticos), en forma ordenada donde se alternan los monmeros (copolmeros alternado), en
forma ordenada pero a travs de bloques de monmeros (copolmeros en bloque) o de ma-
nera de formar injertos de una cadena de monmeros sobre una cadena
del otro monmero (copolmeros de injerto) (Figura 5.1).
El proceso de sntesis de un polmero se denomina polimerizacin.
Como los polmeros se forman por la unin de un gran nmero de
molculas pequeas, tienen altos pesos moleculares. Es frecuente que los
polmeros tengan pesos de 100.000 gramos por mol o mayores.
Al igual que existen distintos tipos de metales y aleaciones, tales como
el aluminio, el cobre, el latn y el acero inoxidable; tambin existen
muchos tipos de plsticos como el polietileno (PE), cloruro de polivinilo
(PVC), nylon y el polietilentereftalato (PET). Una clasifcacin adecua-
da para los plsticos se puede hacer basada en cmo estn unidos qumi-
camente y, como consecuencia de ello, cmo se les da la forma fnal a la
pieza con la que se fabrican (conformado).
Plsticos termoestables (o termorrgidos): son fabricados en forma permanente y
endurecen por reacciones qumicas. No se los pueden refundir y, si posteriormente a
su endurecimiento son calentados, se degradan. Por ese motivo, los plsticos termoes-
tables no son reciclables. El trmino termoestable pone de manifesto que es necesario
calor para que se produzcan las reacciones qumicas que conducen al endurecimiento
permanente del polmero (sin embargo, existen algunos plsticos termoestables que
endurecen por reacciones qumicas que ocurren a temperatura ambiente). Muchos de
estos plsticos tienen una red de tomos de carbono con tomos de nitrgeno, oxge-
no y azufre enlazados covalentemente entre s, formando parte de la red estructural
tridimensional (Figura 5.2); siendo el producto fnal rgido y que no se funde por
accin del calor (pero que llegado a cierta temperatura, se descompone). Ejemplos de
plsticos termoestables son las resinas epoxy, polister y fenlicas.
Figura 5.1. Esquema de copolme-
ros estadstico, alternado, en bloque y
de injerto, donde cada crculo corres-
ponde a una unidad de monmero.
Copolmero estadstico
Copolmero alternado
Copolmero de injerto
Copolmero en bloque
Estos plsticos comportan ms del 80% de los plsticos fabricados. En la mayora de
los termoplsticos, la cadena principal (su esqueleto) est compuesta por tomos
de carbono unidos covalentemente. Tambin puede haber otros tomos (nitrgeno,
oxgeno o azufre) unidos a la cadena principal por medio de enlaces covalentes. Las
molculas de estos plsticos se ubican una al lado de la otra y esto hace que puedan
desplazarse entre s (Figura 5.2). Ejemplos de termoplsticos son el polietileno (PE),
cloruro de polivinilo (PVC), polipropileno (PP) y el poliestireno (PS).
Termoplsticos: son aquellos polmeros que para ser conformados
requieren que se les aplique calor y, luego del enfriamiento, adquie-
ren forma defnitiva. Estos materiales se ablandan por la accin del
calor y, por ello, pueden ser recalentados y reformados varias veces
sin sufrir cambios signifcativos en sus propiedades (son reciclables).
101
Desde el punto de vista de la fabricacin de los polmeros sintticos, estos pueden ser clasi-
fcados en dos clases, dependiendo de la forma en que la cadena polimrica crece: polme-
ros de adicin y polmeros de condensacin. Los polmeros de adicin son el resultado de
la adicin rpida de una molcula a la vez, sobre una cadena creciente del polmero, por lo
general a travs de un intermediario reactivo en el extremo creciente de esa cadena. Estos
intermediarios suelen ser radicales (grupo de tomos entre los cuales uno de ellos tiene
un electrn libre). Los monmeros son, por lo general, alquenos (compuestos con dobles
enlaces) y la polimerizacin implica adiciones sucesivas a dobles enlaces.
Figura 5.2. Esquema de cadenas polimricas
en polmeros termoplstico y termoestable.
Polmero
Termoplstico
Polmero Termoestable
(o Termorresistente)
El primer polmero articial se origin como resultado de un con-
curso realizado en los Estados Unidos de Norteamrica en 1860,
cuando el fabricante estadounidense de bolas de billar Phelan and
Collander ofreci una recompensa de 10.000 dlares a quien consi-
guiera un sustituto aceptable del marl natural, producto muy co-
diciado y costoso, que se obtiene a partir de colmillos de elefantes,
y que se destinaba, entre otras cosas, a la fabricacin de bolas
de billar. Uno de los competidores fue el inventor norteamericano
Wesley Hyatt, quien desarroll un mtodo de procesamiento que
consista en tratar bajo presin a la celulosa (un hidrato de carbo-
no natural, componente principal de la madera) con cido ntrico
y ciertos compuestos que actuaban como catalizadores. Hyatt no
gan el premio, pero su producto fue patentado con el nombre de
celuloide, y se lo utiliz para fabricar diferentes objetos tales como
mangos de cuchillo, armazones de lentes y pelculas cinemato-
grcas. Sin el celuloide, no hubiera podido iniciarse la industria
cinematogrca a nales del siglo XIX. Este polmero puede ser
ablandado repetidamente y moldeado de nuevo mediante calor,
por lo que pertenece a la familia de los termoplsticos. El celuloide
tuvo un notable xito comercial a pesar de ser inamable y de su
deterioro al exponerlo a la luz. El celuloide podra ser considerado
como un polmero semisinttico ya que era obtenido a partir de
un polmero natural (celulosa).
En 1909 el qumico de origen belga, pero naturalizado norteamericano, Leo Hendrik Baekeland
(1863-1944) sintetiz un polmero a partir de molculas de fenol y formaldehdo. Este producto po-
da moldearse a medida que se lo sintetizaba y se transformaba en un producto rgido al solidicar.
Era aislante elctrico (no conduca la electricidad), resistente al agua y en muchos disolventes,
y fcilmente mecanizable. Se lo bautiz con el nombre de baquelita (o bakelita), y fue el primer
plstico totalmente sinttico de la historia. Lo que Baekeland haba sintetizado es lo que hoy ca-
racterizamos como copolmero: polmero formado por dos monmeros diferentes.
X X 2 X
*
H
2
C CH
2
X
* +
- - - - -
X CH
2
CH
2
*
X CH
2
CH
2
*
+ H
2
C CH
2
X CH
2
CH
2
CH
2
CH
2
*
-
= -
= -
-
se repite n veces...

Degradacin de Plsticos
102
Nada es para siempre
A su vez, los polmeros de condensacin resultan de la reaccin
entre dos molculas y la prdida de una molcula pequea (H
2
O,
HCl, etc.). Las condensaciones ms comunes implican la for-
macin de steres y amidas. En una polimerizacin de conden-
sacin, los monmeros pueden contener una gran variedad de
grupos funcionales, y estos no necesitan estar en el extremo de la
cadena, por lo que se generan estructuras tridimensionales.
En general, los plsticos estn formados por cadenas de polme-
ros de muy diferentes longitudes, cada una de las cuales tendr
un determinado grado de polimerizacin (cuantas veces se repite
cada uno de los pasos indicados en las reacciones anteriores) y por ende, diferentes pesos mo-
leculares. Para el caso del polietileno (el polmero sinttico ms sencillo estructuralmente), el
grado de polimerizacin (n) est comprendido entre 3.500 y 25.000, con lo que el peso mo-
lecular de las cadenas que lo componen estar comprendido entre 98.000 y 700.000 g/mol.
En el polmero, cada una de las molculas de monmero original quedan enlazadas entre
ellas a travs de enlaces covalentes. Esto trae como consecuencia que dichos enlaces sean
muy fuertes y difciles de romper. Estos enlaces generan polmeros de una, dos y (rara-
mente) tres dimensiones. Los enlaces covalentes fuertes se presentan para unir tomos
en la molcula de polmero, pero no para unir estas molculas entre s, ya que solamente
se producen enlaces dbiles entre molculas de polmeros. Por lo tanto, a menos que se
disponga de un polmero con estructura tridimensional formado por enlaces covalen-
tes (plsticos termoestables), es relativamente fcil romper su estructura tridimensional,
aunque sea difcil romper los enlaces dentro de la molcula misma de polmero. Esto es
lo que ocurre cuando se aplica calor a los termoplsticos.
La mayora de los polmeros contienen principalmente carbono en su esqueleto debido a
una caracterstica casi exclusiva de este elemento, que es la de formar enlaces covalentes
consigo mismo. Los polmeros y otros compuestos en los que su estructura se basa en
esta propiedad de los tomos de carbono, se denominan compuestos orgnicos.
En los polmeros, el tipo ms comn de enlace entre tomos de carbono es aquel en que cada
tomo tiene cuatro vecinos que estn ordenados en forma simtrica alrededor del central,
dando lugar a lo que se llama estructura tetradrica. Otro tipo de enlace que se encuentra en
los polmeros es el doble enlace entre tomos del mismo tipo (entre dos tomos de carbono,
por ejemplo) o entre tomos distintos (entre un tomo de carbono y uno de oxgeno o de

Los polmeros pueden tener diferentes tomos en su estructura, pero muy pocos tienen ms de
cuatro tipos distintos de ellos. Sin embargo, la unidad mero de muchos polmeros y la forma en
que ellas se unen entre s para formar un polmero macroscpico puede ser extremadamente
compleja. Esto es debido a que pueden formarse distintos tipos de enlaces y a que los tomos
involucrados pueden ser ordenados de muchas maneras diferentes.
n H
2
C = CH
2
( CH
2

CH
2
)
n
eteno (monmero) polietileno (polmero)

103
nitrgeno, por ejemplo). Aunque estos dobles enlaces conducen
a enlaces mecnicamente fuertes, son ms susceptibles al ataque
qumico. Como se mencion anteriormente, los polmeros estn
formados por cadenas de muy diferentes longitudes, donde cada
una de las cuales tiene su grado de polimerizacin y su propio
peso molecular. De modo que, cuando se habla de un polmero,
debe hacerse referencia a su peso molecular medio. ste puede ser
calculado por tcnicas fsicoqumicas adecuadas. Lo ms desta-
cable es que para un dado polmero, sus propiedades mecnicas
son fuertemente dependientes de su peso molecular medio, y
esta circunstancia es de fundamental importancia cuando se haga
mencin de los inconvenientes que causa la degradacin de po-
lmeros. En la fgura 5.3 se muestra cmo vara la deformacin
a la rotura (esto es, cunto se deforma un espcimen del material
cuando se lo tensiona en su direccin longitudinal) con el peso
molecular medio. En este caso, se trata de polipropileno expues-
to al aire durante diferentes tiempos, a 90C. Se puede apreciar
cmo para pesos moleculares medios menores que 4.500 g/mol,
la propiedad medida, decrece abruptamente.
A continuacin se har una breve descripcin de los polmeros industriales de uso ms
frecuente, que incluye su frmula, el modo de sntesis, algunas propiedades fsico-qumicas
y sus aplicaciones ms habituales.
1. Polietileno (PE)
El monmero del polietileno es el eteno (o etileno). Es un polme-
ro lineal que presenta un grupo metilo como ramifcacin con una
periodicidad comprendida entre 8 y 10 tomos de carbono. Para su
sntesis se utilizan determinados catalizadores que permiten llevar a
cabo la reaccin de polimerizacin a presin atmosfrica y reducir el
grado de ramifcaciones. El polietileno es un termoplstico incoloro,
muy resistente a reactivos qumicos, no lo atacan los cidos (con
excepcin del cido ntrico) ni los lcalis. Dentro de los usos ms
comunes del polietileno se pueden citar envases, bolsas de varios ti-
pos, juguetes, recipientes para productos lcteos, etc. (Figura 5.4).
Existe una variante del polietileno clsico, denominado de ultra alta
densidad (UHDPE) que por sus caractersticas es empleado para
usos en los que se requieren ciertas propiedades mecnicas, como
ser resistencia al desgaste. Un ejemplo de su empleo est dado en la
fabricacin de la articulacin del fmur en las prtesis de cadera.
Figura 5.3. Modifcacin de una propiedad
mecnica del polipropileno (deformacin a la
rotura) como consecuencia de la disminucin
de su peso molecular medio, debido al calenta-
miento a 90C en aire
0 2000 4000 6000 8000 10000
0
100
200
300
400
500
600
Polipropileno
T = 90C, al aire
D
e
f
o
r
m
a
c
i

n

a

l
a

r
o
t
u
r
a

(
%
)
Peso Molecular Medio (g/mol)
Figura 5.4. Diversos productos
fabricados en polietileno.
Degradacin de Plsticos
( CH
2

CH
2
)
n
104
Nada es para siempre
2. Polipropileno (PP)
Se sintetiza a partir del propeno (o propileno). Es un termoplstico y, por
lo tanto, es factible de ser reciclado. Es un plstico duro y resistente me-
cnicamente, tiene excelente transparencia y no es txico. Su aplicacin
mayoritaria es en la fabricacin de envases para comestibles. Tambin se
lo emplea para fabricar juguetes, equipos elctricos, tapas a rosca de bote-
llas, vasos, jeringas y en la industria automotriz. (Figura 5.5).
3. Cloruro de Polivinilo (PVC)
Se sintetiza a partir del cloruro de etileno (CH
2
=CHCl). Es un termopls-
tico resistente, elstico, y con baja tendencia al desgaste. Es resistente a la
mayora de los solventes orgnicos y es poco reactivo frente a los agentes
qumicos. Es un buen aislante trmico y elctrico. En su forma rgida se
lo emplea para fabricar tubos y caeras. Se lo produce en lminas, barras,
tubos, botellas, piezas de diversas formas y aplicaciones. En su forma fexi-
ble se lo utiliza para fabricar manteles, cortinas de bao y tapicera para
automviles (Figura 5.6). En algunos casos puede ser empleado como
sustituto del caucho.
4. Poliestireno (PS)
Se lo sintetiza a partir del estireno. Es un termoplstico estable, rgido y que-
bradizo, de baja densidad y de bajo costo. Es soluble en algunos solventes
orgnicos (acetona, benceno y tetracloruro de carbono, entre otros) y pre-
senta poca resistencia al impacto y a la traccin. Se puede presentar como un
slido opaco o transparente y brillante. Se lo emplea para fabricar envases de
productos tales como yogures, fanes y dulce de leche. Si se lo fabrica como
plstico espumoso, se lo denomina poliestireno expandido (Telgopor) que
se emplea habitualmente como aislante trmico (Figura 5.7).
5. Polimetilmetacrilato de Metilo (PMMA)
Se sintetiza a partir del -metilacrilato de metilo y es conocidos comercialmente
como acrlico, Plexiglas o Lucite. Es un termoplstico que presenta un alto ndice
de refraccin, con excelentes propiedades pticas. Es altamente resistente a los agen-
Figura 5.5. Tpicos productos fa-
bricados en polipropileno.
Figura 5.6. Productos fabricados
en PVC.
C C
H H
H Cl
( )
n
CH
2
C
H
( )
n
CH
2
CH
CH
3
( )
n
105
tes atmosfricos. Se lo emplea habitualmente como reemplazo del
vidrio y para fabricar objetos que requieran transparencia tales como
letreros, refectores, lentes, cajas transparentes, etc. (Figura 5.8).
6. Politetrafuoretileno (PTFE)
Se lo obtiene a partir del tetrafuoreteno (F
2
C=CF
2
) y es conocido
comercialmente con el nombre de Tefn. Es un termoplstico con
un alto punto de fusin y estable hasta 370C. No reacciona frente
a cidos y lcalis y es estable en presencia de una amplia variedad de
reactivos qumicos. Debido a sus caractersticas antiadherentes se lo
emplea como revestimiento de interiores de recipientes de cocina.
7. Poliacrilonitrilo
Se lo sintetiza a partir del cianuro de vinilo (CH
2
=CH-CN). Es un
termoplstico extremadamente inerte y moldeable. Tiene la particu-
laridad de que puede fabricarse en forma de hilos y de que es factible
de ser teido, lo que hace que tenga amplia aplicacin en la industria
textil (Orlon o Cashmilon). Tambin se lo utiliza para fabricar jun-
tas para altas temperaturas.
8. Nylon 6,6
Este copolmero es una amida, sintetizada a partir de la condensa-
cin del cido adpico (cido hexanodioico) y la 1,6-hexanodiamina.
Es un slido blanco, opaco, mucho ms resistente que cualquier f-
bra natural. Es aislante elctrico, altamente resistente a los productos
qumicos (excepto los cidos minerales calientes) y a los solventes
orgnicos en fro. Dadas sus propiedades, en forma de fbras se lo
utiliza para fabricar telas para vestimentas, paraguas, tapicera, neu-
mticos, hilos para pesca, lonas, paracadas, etc.
C C
H
H
CH
3
C O
OCH
3
( )
n
Figura 5.7. Diversos envases fa-
bricados en poliestireno expandido
(Telgopor).
Figura 5.8. Caja y parabrisas de
automvil construidos en PMMA.
C C
F F
F F
( )
n
)
)
CH
CN
CH
2
n
NH (CH
2
)
6
NH C
O
(CH
2
)
4
C
O
( )
n
Degradacin de Plsticos
106
Nada es para siempre
Figura 5.9. Diversas botellas des-
cartables fabricadas en PET.
9. Polietilentereftalato (PET)
Este copolmero es un ster sintetizado por la condensacin entre el
1,2-etanodiol y el cido tereftlico (cido 1,4-bencenodicarboxlico). Es
un polmero resistente al calor y a los cidos, pero no a los lcalis. Se lo
puede fabricar en forma de hilos dando fbras fuertes y fexibles, aunque
tambin se lo fabrica en forma de pelculas. Tiene un alto punto de
fusin. Se lo utiliza como fbra para la confeccin de ropa, cortinas, s-
banas, manteles, etc., siendo las telas de PET poco arrugables. Tambin,
se lo emplea para fabricar cintas transportadoras, aislantes elctricos,
sogas, etc. Se utiliza para bandejas para hornos convencionales o mi-
croondas, pero su principal uso es en la fabricacin de botellas. Por su
impermeabilidad a los gases, el PET abarca casi el 100% del mercado
de botellas no retornables de bebidas gaseosas (Figura 5.9).
10. Siliconas
La cadena principal de estos polmeros no contiene tomos de carbo-
no sino de oxgeno y silicio. Se obtienen a partir de la condensacin de
C
O
O CH
2
CH
2
O C
O
n
Si O
CH
3
CH
3
( )
n
dihidroxisilanos, dando lugar a la formacin de enlaces Si-O que son muy estables,
an a altas temperaturas. Unido a los tomos de silicio se encuentran grupos alquli-
cos del tipo -(CH
2
)
n
-CH
3
y las caractersticas del polmero dependen de estos grupos,
pudiendo obtenerse desde aceites hasta gomas, que son mucho ms resistentes al
calor y a los reactivos qumicos que polmeros equivalentes derivados del carbono.
Entre los usos habituales, se lo emplea como dielctrico por sus propiedades aislan-
tes, como adhesivo, sellador y lubricante. Como biomaterial tiene aplicacin en la
fabricacin de prtesis y reemplazos de vasos sanguneos.
Se denomina degradacin a cualquier cambio no deseado en las propiedades, que
ocurre luego de que un material ha sido puesto en servicio. Para el caso de los mate-
riales fabricados con polmeros sintticos, es necesario conocer los procesos que llevan a
su degradacin no slo para establecer y, eventualmente, extender su durabilidad, sino
tambin para permitir su destruccin deliberada, transformacin o reciclado una vez
que fnaliz la vida til para la cual han sido diseados, evitando de esa manera proble-
mas de contaminacin ambiental.
5.3 Degradacin de polmeros
( )
107
Hay varios ejemplos cotidianos de los efectos de la degradacin de materiales polimricos.
El polietileno (PE) se hace quebradizo cuando se encuentra sometido a temperatura ma-
yor que la ambiente en atmsfera de oxgeno (aumenta su fragilidad y se fragmentan las
cadenas); el policloruro de vinilo (PVC) se colorea despus de perodos prolongados a la
intemperie (se deshidrohalogena dando insaturaciones en la cadena), y el caucho se reblan-
dece y hace pegajoso por rotura de las cadenas causada por agentes oxidantes.
Al hablar de degradacin de polmeros nos referiremos a procesos irreversibles que se
producen sobre los mismos y que conllevan a la modifcacin de su estructura qumica
como as tambin de sus propiedades fsicas. Debido a la complejidad qumica de los
polmeros, muchos de los mecanismos de degradacin involucrados no se conocen en
profundidad, sin embargo, a continuacin se describirn una serie de aspectos elemen-
tales de dichos procesos degradativos.
Para facilitar el anlisis, los agentes degradativos se clasifcan en qumicos y energticos,
abarcando en este ltimo grupo la accin de la temperatura, de la radiacin electro-
magntica y de factores mecnicos. En los casos reales, todos estos agentes actan si-
multneamente; sin embargo, a nivel de laboratorio es donde se los puede hacer actuar
individualmente, y de esa forma poder estudiarlos y analizarlos.
Este tema es imposible de condensar o resumir debido a la gran variedad de especies qu-
micas y de polmeros existentes. Muchos reactivos qumicos atacan a los polmeros y las
reacciones que ordinariamente ocurren con molculas pequeas (monmeros) tambin
ocurren en polmeros. Los polmeros comunes, polietileno y polipropileno, son relativa-
mente inertes frente a los productos qumicos, pero son atacados por reactivos qumicos
muy agresivos como lo es, por ejemplo, el gas cloro.
El agua, como agente qumico, provoca un proceso denominado hidrlisis, que es espe-
cialmente importante en polmeros cuyos grupos funcionales presentan cierta tendencia
a reaccionar con el agua, como son los grupos ster y amida. Esta hidrlisis necesita de la
participacin de cidos o bases, que actan como catalizadores, para que la reaccin ocurra
a tiempos cortos. Es por eso que la susceptibilidad de un polmero frente a la hidrlisis est
infuido por la contaminacin ambiental. Entre los contaminantes ms difundidos estn
los xidos de azufre y de nitrgeno que, disueltos en agua, generan compuestos cidos que,
aunque por s solos no inducen a la degradacin de los polmeros, pueden catalizar los
procesos de hidrlisis que s producen la degradacin de los mismos.
5.3.1 Agentes ambientales
5.3.1.1 Agentes qumicos
Degradacin de Plsticos
108
Nada es para siempre
Dentro de los agentes qumicos, el ms importante es el oxgeno. Todos los materiales poli-
mricos reaccionan con l, especialmente a altas temperaturas, aunque su efecto se hace sentir
an a temperatura ambiente. A este proceso se lo denomina autooxidacin. A temperaturas
entre 25C y 150C, el mecanismo de autooxidacin implica una reaccin en cadena, que
comienza con la formacin de un radical libre del polmero (P*). Este radical libre, del cual
se desconoce con precisin cmo y por qu aparece, pero que est asociado a la presencia de
oxgeno, calor y/o luz, es un polmero al cual se le ha sustrado un electrn, y por lo tanto, a
alguno de sus tomos le queda un electrn sin compartir (simbolizado como *) que lo hace
particularmente reactivo. Estos radicales posteriormente reaccionan con el oxgeno presente
(O
2
), generando un nuevo radical (P-O
2
*) el que a su vez, para estabilizarse, ataca a otra ca-
dena polimrica (PH) sustrayndole un hidrgeno, y generando otro nuevo radical (P*), que
continuar reaccionando. Analizando las ecuaciones de todas las reacciones involucradas, se
puede apreciar que por cada radical polimrico inicialmente formado, se atacan varias cade-
nas polimricas, que a su vez generan otros tantos radicales nuevos.
Formacin de radicales de polmeros
Reaccin de iniciacin P P*
Reacciones de propagacin P* + O
2
PO
2
*
PO
2
* + PH POOH + P*
POOH PO* + OH*
PO* + PH POH + P*
OH* + PH H
2
O + P*
Se puede observar que, por cada radical polmero generado (P*), se atacan 3 cadenas poli-
mricas (PH). Esto es lo que se denomina proceso autocataltico. El proceso de autooxida-
cin de los polmeros est a menudo acompaado de otras reacciones de rotura de la cade-
na, con lo que se reduce el peso molecular, y esta disminucin se manifesta negativamente
en las propiedades tiles de los polmeros. En una primera etapa, no se observan cambios
en el material pero, microscpicamente, a medida que transcurre el tiempo, se produce
una disminucin de las propiedades del polmero hasta dejarlo inutilizable, en algunos
casos. Para evitar este fenmeno se le agregan a los polmeros materiales antioxidantes, de
manera de retrasar este proceso lo ms posible.
Existe otro mecanismo de degradacin qumico que est relacionado con la presencia de
hongos o microorganismos que generan una accin depolimerizante y que se denomina
biodegradacin. En general este tipo de degradacin es importante en polmeros de
origen natural (lana, seda, celulosa, etc.) puesto que los microorganismos son capaces de
hidrolizar los enlaces especfcos de las molculas naturales, pero no suelen atacar a las
cadenas de la mayora de los polmeros sintticos. Estos son, generalmente, estables a la
accin biodegradable y solamente los materiales susceptibles de hidrolizarse (reaccionar
con el agua) son propensos a la biodegradacin.
109
5.3.1.2 Agentes energticos
Como se mencion anteriormente, los factores energticos pueden deberse a la accin
de la temperatura (degradacin trmica), de la radiacin electromagntica (fotodegrada-
cin) o de factores mecnicos (degradacin mecnica). A continuacin se har una breve
descripcin del comportamiento de los polmeros frente a la accin de estos agentes.
La mayor parte de los polmeros orgnicos no son estables al ser expuestos durante largos
perodos de tiempo a temperaturas superiores a 200C. Esto ocurre en presencia de ox-
geno (que puede dar lugar al proceso de autooxidacin, ya mencionado, con el agravante
de una alta temperatura) pero as tambin en atmsferas inertes.
La degradacin trmica consiste en la rotura de las cadenas del polmero ocasionado por la accin
de la temperatura. Una evidencia de ello es que, en algunos casos, esta degradacin lleva a la pro-
duccin de compuestos gaseosos que se pone de manifesto por la disminucin del peso del mate-
rial. La facilidad de un polmero a ser degradado trmicamente depende fundamentalmente de la
magnitud de la energa de los enlaces presentes en la molcula. De esta manera, compuestos que en
su molcula tienen enlaces muy resistentes (que necesitan alta energa para su rotura) como lo es el
caso del enlace C-F en las molculas de Tefn, sern ms estables trmicamente que aquellas mo-
lculas que contienen principalmente enlaces C-H, que necesitan menor energa para su rotura,
El proceso de degradacin trmica (a veces denominado pirlisis) est caracterizado por
una serie de ndices experimentales como lo son la temperatura inicial de degradacin (T
d
)
y la temperatura media de descomposicin
(T
m
). La primera, es la temperatura a la cual
el material pierde el 10% de una propiedad
fsica que interese (resistencia a la traccin,
resistencia al impacto, etc.) mientras que la
segunda, es la temperatura a la cual el ma-
terial pierde el 50% de su peso luego de ser
calentado durante 30 minutos.
En la polimerizacin por adicin, la reac-
cin de propagacin (o crecimiento) de la
cadena es reversible y existe una temperatura
por encima de la cual se favorece la depo-
limerizacin. Esto es equivalente a comen-
zar a romper los eslabones en una cadena.
5.3.1.2.a Degradacin trmica
La tabla 5.1 muestra estas temperaturas de refe-
rencia para algunos polmeros de uso frecuente.
POLIMERO T
d
(C) T
m
(C)
Polietileno (PP) 380 404
Polipropileno (PP) 320 387
Cloruro de Polivinilo (PVC) 170 270
Poliestireno (PS) 327 364
Polimetilmetacrilato (PMMA) 280 337
Politetraoretileno (PTFE) - 509
Poliacrilonitrilo 290 450
Nylon 6,6 350 430
Polietilentereftalato (PET) 380 450
TEMPERATURAS CARACTERSTICAS DE
ALGUNOS POLMEROS.
TABLA 5.1
T
d
= Temperatura inicial de descomposicin;
T
m
= Temperatura media de descomposicin
Degradacin de Plsticos
110
Nada es para siempre
En algunos casos, esta rotura se produce en el monmero ubicado al fnal de la cadena, de
manera que el polmero se va desarmando de a una unidad monomrica por vez; mien-
tras que en otros casos, la reaccin de termodescomposicin no comienza en los grupos
terminales sino que lo hace al azar, en unidades intermedias, de modo que la cadena se
fragmenta en trozos de distintos tamaos.
La degradacin trmica no ocurre nicamente sobre los polmeros de adicin, ya que los
de condensacin tambin se descomponen al calentarse. Por ejemplo los polisteres como
el polietilentereftalato (PET), que es muy estable, se descompone a temperaturas entre 300
y 550C, dando principalmente CO
2
y otros compuestos orgnicos.
Previo al desarrollo de la degradacin fotoqumica, es necesario hacer referencia al deno-
minado Espectro Electromagntico. La luz visible, que es una radiacin electromag-
ntica, est caracterizada por ondas cuyas longitudes estn comprendidas entre aproxi-
madamente 400 y 700 nm. Sin embargo, la luz visible es
slo una parte del denominado espectro electromagntico
(Figura 5.10). El espectro completo abarca desde longitu-
des de onda muy cortas (del orden de 1 pm), que correspon-
de a los rayos , hasta longitudes de onda tan grandes como
10 km, que corresponden a las ondas de radio.
Otra forma de caracterizar al espectro electromagntico, es
utilizar la frecuencia de la radiacin (v) en vez de la longitud
de onda (). Ambas magnitudes estn relacionadas entre s
por la velocidad de la luz (c):
A su vez, cada radiacin trae asociada su propia energa que
se relaciona con la frecuencia de la radiacin a travs de la
denominada constante de Planck (h):
de forma tal que para bajas frecuencias (grandes longitudes de onda) la radiacin posee
baja energa, como es el caso de las ondas de radio o de TV; mientras que para altas
frecuencias (o pequeas longitudes de onda), la radiacin posee alta energa, como es el
caso de los Rayos X o la radiacin .
Cuando la energa que incide sobre los polmeros (en particular, sobre alguno de sus
enlaces) es igual o superior a la que corresponde a la de disociacin de los enlaces cova-
lentes, se produce la rotura de los mismos con la disminucin de la longitud de la cadena
5.3.1.2.b Degradacin fotoqumica
Figura 5.10. Espectro electromagntico mos-
trando las longitudes de onda y frecuencias ca-
ractersticas de una serie de radiaciones.
Longitud de onda
1
0

k
m
1

k
m
1
0
0

m
1
0

m
1

m
1
0
0

m
m
1
0

m
m
1

m
m
1
0
0

u
m
1
0

u
m
1

u
m
1
0
0

n
m
1
0

n
m
1

n
m
1
0
0

p
m
1
0

p
m
1

p
m
Frecuencia
Radar Infrarrojo Ultravioleta Rayos X
Rayos Y
Ondas
de radio
Radio FM
y TV
Microondas
Rojo Verde Azul
ESPECTRO VISIBLE
1
0
0

k
H
z
1


k
H
z
1
0

M
H
z
1
0
0

M
H
z
1

G
H
z
1
0

G
H
z
1
0
0

G
H
z
1

T
H
z
1
0

T
H
z
1
0

T
H
z
1

P
H
z
1
0

P
H
z
1
0
0

P
H
z
1

E
H
z
1
0

E
H
z
1
0
0

E
H
z
7
0
0

n
m
6
0
0

n
m
5
0
0

n
m
4
0
0

n
m
s m x c / 10 0 , 3 .
8
= =

s erg x h
E
. 10 62 , 6
27
= =

111
del polmero y, por consiguiente, de su peso molecular. Si bien es cierto que la radiacin
incidente sobre un material puede ser transmitida, refractada o dispersada, si es absor-
bida localmente por un polmero, puede ocurrir esta disociacin. Cuando la radiacin
involucrada es la ultravioleta o la gama, estas disociaciones son mucho ms probables, y
la probabilidad de penetracin dentro del material tambin se incrementa al incremen-
tar la frecuencia (y con ello, la energa de la radiacin).
El fenmeno a travs del cual las cadenas polimricas se degradan debido a la incidencia
sobre ellas de la radiacin electromagntica, se denomina degradacin fotoqumica y
al efecto combinado de ella con otros factores ambientales (presencia de oxgeno, tem-
peratura, humedad, etc.) se la denomina weathering.
En la mayora de las reacciones qumicas ordinarias, las energas requeridas para romper enlaces
covalentes simples corresponde a radiacin de longitudes de onda de 710 nm a 290 nm. Esto
signifca que la radiacin en la regin del ultravioleta cercano (300-400 nm)
es sufcientemente energtica como para romper la mayora de los enlaces
covalentes simples, excepto los muy fuertes como C-H e O-H.
La mayora de los polmeros sintticos puros (PE, PP, PVC, etc.) no ab-
sorben a longitudes de onda mayores a 300 nm debido a una caracterstica
de su estructura y por lo tanto, no seran afectados por la luz solar. Sin
embargo, estos mismos polmeros, a menudo se degradan cuando se los
somete a la luz solar, debido a la presencia de pequeas cantidades de
impurezas o a defectos presentes en su estructura, los cuales absorben luz
e inician la degradacin. La ruptura de cadena o la formacin de radicales
libres es seguida por fragilizacin (aumento de rigidez) debido a entre-
cruzamientos, sumado a otras reacciones secundarias que ocurren, espe-
cialmente, en presencia de oxgeno, y que causa la posterior degradacin
del polmero. Las propiedades mecnicas se deterioran drsticamente, lo
mismo que el aspecto fsico de los polmeros. La fgura 5.11 muestra al
aspecto de una maceta de PP expuesta a la luz solar durante 10 aos. Se puede apreciar el
aspecto rugoso de su superfcie (originalmente era brillante), la presencia de fsuras por un
aumento de la rigidez del material (fragilizacin) y la decoloracin sufrida.
La degradacin mecnica es debida a todas las reacciones qumicas que tienen lugar como con-
secuencia de la aplicacin de una tensin al material polimrico. Esta tensin mecnica gene-
ralmente est asociada con la maquinaria empleada en la etapa de procesado de estos materiales
como ser inyectoras o extrusoras; y en la etapa de transformado (molienda, corte, etc.).
Para que ocurra degradacin mecnica, la tensin a la que deben estar sometidos los
polmeros debe superar un umbral crtico que est determinado por la energa de rotura
de los enlaces. Todo depende de si el material puede disipar esa energa en otra forma
que no sea romper sus enlaces.
Figura 5.11. Weathering sufrido
por una maceta de PP expuesta a la
intemperie durante 10 aos. Se ob-
servan fsuras, decoloracin y cam-
bios en la textura del material.
5.3.1.2.c Degradacin mecnica
Degradacin de Plsticos
112
Nada es para siempre
En ausencia de oxgeno, bajo el efecto de las tensiones mecnicas pueden generarse varios radi-
cales que, posteriormente, atacan a la matriz y llevan a ms reacciones de rotura a travs de reac-
ciones por radicales. En presencia de oxgeno, an a bajas temperaturas, puede haber conversin
a radicales peroxilos (P-O
2
*) cuyo efecto ya se vio al tratar el tema de los agentes qumicos. Las
variables que deben tenerse en cuenta son la temperatura, el tiempo y el torque aplicado.
1. Rotura de la cadena
Es posible que dentro de una cadena polimrica los enlaces se rompan al azar. Cada rotura
de enlace crea dos molculas ms pequeas y disminuye el peso molecular promedio.
2. Depolimerizacin
La depolimerizacin, tambin, produce una disminucin en el peso molecular. Al-
gunos ejemplos comunes son simplemente reacciones de polimerizacin a la inversa.
En algunos casos es posible, casi, una regeneracin completa del monmero. Por
ese motivo, la depolimerizacin es usada en algunos casos para recuperar monme-
ros de restos de polmeros. Por ejemplo, el metacrilato puede recuperarse en buena
proporcin y en alta pureza a partir del polmero, empleando bajas presiones, altas
temperaturas y una fuente de radicales.
3. Entrecruzamiento
A pesar de que el entrecruzamiento es una reaccin til para hacer un material tridimen-
sional y estable a alta temperatura, puede haber consecuencias no deseadas cuando este
fenmeno ocurre despus de que el material est en servicio.
La hidrlisis de un polister es un buen ejemplo de un proceso de rotura al azar. Las
estructuras ms susceptibles a este tipo de fenmeno son los polisteres, el polipropi-
leno y el polimetilmetacrilato.
El poliestireno tambin depolimeriza en estas condiciones, pero el monmero original es bara-
to y no tienen sentido prctico una regeneracin comercial a partir del polmero de desecho.
Algunos efectos degradativos que pueden ocurrir sobre la cadena principal son: rotura de la ca-
dena, depolimerizacin, entrecruzamiento, cambio de enlaces y cambio de grupos laterales.
5.3.2 Consecuencias de la degradacin sobre
la cadena de los polmeros
R
1
CH
2
C
CH
3
CH
3
CH
2
R
2
R
1
CH
2
C
CH
2
CH
3
*CH
2
R
2
R
1
CH
2
C
CH
3
C
CH
2
C
C
CH
3
O O
OCH
3
OCH
3
vaco
O
R
1
CH
2
C
CH
3
C O
OCH
3
H
2
C C
CH
3
C O
OCH
3
113
5. Cambio de grupos laterales
Las reacciones en las cadenas laterales pueden llevarse a cabo sin alterar el peso mo-
lecular o la rigidez de la cadena y esto trae aparejado un cambio en la solubilidad,
compatibilidad, color, propiedades mecnicas y elctricas. Las cadenas principales
del polietilacrilato o polivinilacetato, por ejemplo, no son afectadas por hidrlisis;
pero s sus cadenas laterales que pueden transformarse en grupos solubles en agua.
Esto resulta en un cambio no deseado, si los polmeros van a ser usados como reves-
timientos protectores insolubles en agua.
El polietileno es un ejemplo de entrecruzamiento deseado y no deseado. El polmero
fundido (140C) se mezcla con un perxido y el producto fnal debido al entrecru-
zamiento de cadenas es un polmero muy til como aislante elctrico de alta tem-
peratura. Este entrecruzamiento tambin puede ser tambin inducido por radiacin
gama. Sin embargo, el mismo polietileno en forma de pelculas puede sufrir un ata-
que lento del oxgeno del aire en presencia de luz solar y producir entrecruzamiento,
el cual en este caso es acompaado por la incorporacin de oxgeno para dar grupos
polares y de rotura de cadena. El resultado fnal es un polmero frgil con pobres
propiedades pticas y elctricas.
4. Cambio de enlaces
En ciertas ocasiones, pueden producirse cambios en la cadena principal del polmero sin
rotura o entrecruzamiento. Por ejemplo, el PVC calentado por encima de 200C en ausen-
cia de estabilizantes libera copiosas cantidades de HCl despus de pocos minutos. El efecto
primario es la deshidrohalogenacin, la cual cambia la estructura de la cadena principal. La
estructura resultante es altamente reactiva y ms rgida que el polmero original
CH
2
CHCl CHCl CHCl CH
2
P.V.C.
200C
CH
2
CH CH
HCl
ms susceptible al ataque por
radicales que el material original
Degradacin de Plsticos
CH
2
CH
O
C
H
2
O
catalizador
CH
2
CH
CH
3
COOH
Acetato de polivinilo
(insoluble en agua)
Alcohol polivinlico
(soluble en agua)
OH
CH
3
O
CH
2
CH
C O
OCH
2
CH
3
H
2
O
catalizador
CH
2
CH
CH
3
CH
2
OH
Polietilacrilato
(insoluble en agua)
Acrlico
(soluble en agua)
C O
OH
114
Nada es para siempre
Este fenmeno podra ser traducido como "Fallas generadas por las ten-
siones y el medio ambiente"; es un proceso que sufren muchos materiales
polimricos cuando estn tensionados mecnicamente y en presencia de
determinados lquidos. Esto da como consecuencia la formacin de grie-
tas (crazes) o fsuras (Figura 5.12 y Figura 5.13, respectivamente). En el
primer caso, el material puede continuar soportando cargas, mientras que
en el segundo, el material se fractura por la accin de dichas cargas. Las
cargas mecnicas requeridas para que este fenmeno ocurra, son siempre
mucho menores que las requeridas para que la fractura se produzca en
aire y lo llamativo es que los lquidos que promueven estas fallas son,
generalmente, productos qumicos inertes frente a los polmeros.
Los casos ms frecuentes de este fenmeno se produjeron en caeras de
redes de distribucin de gas natural fabricadas en polietileno, tema que
ha sido de inters prctico desde la dcada del 50, y muchos de los desa-
rrollos posteriores sobre este polmero se basaron en mejorar la resistencia
del material a este fenmeno.
La degradacin es el resultado de reacciones qumicas irreversibles o cambios fsicos que,
fnalmente, llevan a la falla total del material. Para muchas aplicaciones, la degradacin
debe ser inhibida por estabilizantes para asegurar cierta vida til. Estos estabilizantes
incluyen agentes antioxidantes, proteccin contra la radiacin electromagntica (en es-
pecial ultravioleta), proteccin contra el ozono y proteccin frente a la combustin.
Agentes antioxidantes
Ya que la oxidacin es un proceso en cadena por radicales libres, es de esperar que los mejores
agentes antioxidantes sean aquellos que se combinen con radicales libres para dar especies esta-
bles incapaces de reacciones posteriores. La siguiente reaccin es un ejemplo de cmo un agen-
te antioxidante reacciona con un radical libre R-O
2
* y lo inhibe para reacciones posteriores:
R-O
2
* + AH (agente antioxidante) ROOH + A* (radical que no ataca posteriormente)
Deben hacerse dos consideraciones importantes al seleccionar los antioxidantes: la toxi-
cidad y la posible generacin de productos coloreados.
La manera de prevenir la fotooxidacin y de estabilizar el polmero es adicionndole un
compuesto que acte como fltro absorbente de la luz (por ejemplo rutilo TiO
2
) o bien
5.3.3. Un tipo especial de degradacin:
Environmental Stress Failure (ESF)
Figura 5.12. Crazing sobre un pa-
rabrisas de automvil fabricado de
policarbonato.
Figura 5.13. Fisuras sobre una pie-
za de Policarbonato que sufri
Environmental Stress Failure.
5.3.4 Proteccin contra la degradacin de polmeros
115
Los antioxidantes preventivos son aquellos que resultan efectivos en la inhibicin de la eta-
pa de iniciacin de la reaccin en cadena. Cuando dos o ms antioxidantes que funcionan
por el mismo mecanismo se agregan al polmero (que es lo que ocurre cuando un polmero
no permite solubilizar la cantidad necesaria de un solo aditivo), se denomina efecto aditivo.
Cuando dos o ms aditivos slo son efectivos actuando solos, pero en mezcla pierden su
habilidad para proteger al polmero (por ejemplo negro de humo ms aminas) se denomi-
na efecto antagnico. Finalmente, cuando entre antioxidantes se produce accin coopera-
tiva para producir mayor proteccin por la suma de efectos, se denomina sinergismo.
Proteccin contra la radiacin ultravioleta
Cualquier aditivo que prevenga la penetracin de luz ultravioleta en un material polim-
rico ser efectivo como protector. El negro de humo es uno de los ejemplos tpicos, sin
embargo, no se lo puede emplear en formulaciones transparentes o claras. En este ltimo
caso se usan absorbedores UV que absorben la radiacin daina y que se disipa de alguna
manera sin causar degradacin (calor, fuorescencia o fosforescencia, etc.).
Proteccin contra el ozono
El ozono tambin ataca a los polmeros. A diferencia del oxgeno molecular, el ozono se
adiciona directamente a los dobles enlaces presentes en la cadena polimrica y provoca
la rotura de la cadena. La concentracin de ozono en aire, en condiciones normales, es
de hasta 20 partes por 100 millones de partes de aire, pudiendo ser mayor en ambientes
contaminados. Es necesario estabilizar contra el ozono a aquellos materiales con alta
cantidad de dobles enlaces en su estructura. Los cambios fsicos que se notan en el pol-
mero son picado, erosin y decoloracin, mientras que los cambios qumicos son rotura
de cadena y oxidacin. Algunos compuestos antiozono son efectivos porque forman una
barrera superfcial a la difusin de ozono.
Proteccin contra la combustin
Todos los polmeros se queman en presencia de oxgeno cuando se exponen a sufciente
calor, generando gases que pueden ser txicos o agresivos. Por ejemplo, en el caso del
PVC se libera cloruro de hidrgeno que es altamente corrosivo en presencia de hume-
dad. Todos los polmeros, al quemarse en presencia limitada de oxgeno, liberan CO,
que es muy txico. Para evitar en buena medida estos efectos, se efectan cambios en la
estructura del polmero pero, paralelamente, se producen modifcaciones en algunas de
las propiedades de los mismos.
aadiendo un compuesto que acte como agente de transferencia de energa y desactive
al polmero antes de que ste inicie la secuencia de procesos fotoqumicos secundarios
que conducen a la oxidacin.
Todos los polmeros son susceptibles a la degradacin por oxidacin trmica, a pesar de que en algunos
casos no se producen variaciones considerables en sus propiedades. La proteccin se logra mediante
la incorporacin de aditivos. La sensibilidad de un polmero a la oxidacin trmica es un factor importan-
te al seleccionar el estabilizante y la concentracin a usar.
Degradacin de Plsticos
116
Nada es para siempre
El uso tan extendido de los plsticos ha provocado un problema que an no se ha podi-
do evitar, aunque s podemos tomar algunas medidas que estn a nuestro alcance para
disminuir al mnimo sus efectos: la contaminacin por desperdicios no degradables. En
efecto, los plsticos, al contrario del papel, no son degradables o son degradados muy
lentamente por la accin del tiempo o de los microorganismos. Se calcula que una bolsa
de polietileno puede tardar unos 240 aos en alterarse. En otras palabras, los residuos
plsticos, contribuyen a la contaminacin del medio ambiente ya que, por ejemplo, se
estima que alrededor del 60% de los restos que se encuentran en las costas son materiales
plsticos. En los pases industrializados, el 4% de los desperdicios slidos que se depo-
sitan en los basureros corresponden a plsticos no degradables. Ese porcentaje, si bien
parece pequeo, representa miles de toneladas (Figura 5.14).
El procedimiento menos riesgoso para el medio ambiente es el reciclado. Esta opcin slo se
aplica al 1% de los residuos plsticos, frente al 20% del papel o el 30% del aluminio. Para la
etapa inicial de la separacin se aprovechan las distintas propiedades de los diferentes tipos de
plsticos, como por ejemplo la densidad. Otra opcin se basa en el hecho de la diferente solu-
bilidad de los plsticos en solventes orgnicos a distintas temperaturas. Los plsticos termorr-
gidos, que no se ablandan por el calor, se reducen a polvo y son utilizados como material de re-
lleno en construccin. Los materiales termoplsticos pueden ser fundidos y vueltos a moldear
5.3.5 Degradacin deliberada de polmeros. Reciclaje
En la actualidad, alrededor del 10% de los residuos plsticos son incinerados, y esto presenta el
inconveniente de la posible emisin de gases txicos, especialmente si se trata de la incineracin
de PVC, que produce cloruro de hidrgeno (un gas altamente txico y que disuelto en agua genera
cido clorhdrico, altamente corrosivo). En las plantas modernas de incineracin, el riesgo medio-
ambiental est minimizado. Adems, se debe tener en cuenta que el calor producido en la combus-
tin de los residuos plsticos es elevado, por lo que su incineracin en plantas de recuperacin de
energa sera una opcin razonable.
Figura 5.14. Desechos plsticos no degradables contaminando el medio ambiente.
117
para fabricar otros objetos. Una vez separados los diferentes plsticos, se procede a reciclarlos
en forma mecnica, donde se mantiene la estructura del polmero; o en forma qumica, en la
que se degrada la estructura del polmero en productos de baja masa molecular. Durante el re-
ciclado, los plsticos pueden contaminarse con otros materiales y transformarse en productos
de baja calidad, por lo que no es aconsejable que se utilicen para contener alimentos.
Los plsticos degradables son aquellos que sufren un cambio signifcativo en su estructura
qumica bajo condiciones ambientales especfcas, resultando en la prdida de propiedades.
En particular, un plstico es biodegradable cuando su degradacin resulta de la accin de
microorganismos de presencia natural tales como hongos, bacterias y algas. Otra defnicin
de plsticos biodegradables es que son materiales polimricos los cuales son transformados en
compuestos de bajo peso molecular donde, al menos un paso en los procesos de degradacin,
es a travs del metabolismo en presencia de organismos presentes naturalmente. Cada vez
es ms acuciante la necesidad de contar con polmeros biodegradables. Por ese motivo, gran
cantidad de empresas en el mundo se estn dedicando a la investigacin y fabricacin de
los mismos. En muchos casos, estos plsticos se fabrican incorporando sustancias naturales
como el almidn, que s son biodegradables. Cuando ciertos microorganismos degradan el
almidn, se forman estructuras porosas que aceleran los procesos de oxidacin del polme-
ro y disminuyen su resistencia mecnica, lo que facilita su pulverizacin. Adems, existen
plsticos fotodegradables en cuya fabricacin se han incorporado compuestos fotosensibles,
de modo que su exposicin prolongada a la luz ultravioleta de la radiacin solar provoca su
degradacin, aunque esta alternativa es algo costosa, lo que impide su utilizacin masiva.
Tambin se sintetizan a partir de otras molculas naturales, como lo es el cido lctico, ob-
tenido de fuentes renovables como el maz, el trigo y la papa y que tienen aplicaciones para
envases de alimentos, juguetes, cortinas, manteles, etc.
Frente a los problemas que ocasiona la degradacin de plsticos, se podra pensar en
utilizar materiales naturales como el papel o la madera. Sin embargo, si bien existen
artefactos y construcciones muy antiguos de madera, hay que tener en cuenta que, de-
pendiendo de las condiciones medioambientales, la madera puede sufrir un importante
proceso degradativo, el cual slo podr evitarse mediante el uso de ciertas medidas pre-
ventivas. Saban, por ejemplo, que para que la madera se mantenga inalterada es mejor
almacenarla totalmente sumergida en agua dulce que al aire libre? Se imaginan por qu
ocurre esto? En el prximo captulo lo entenderemos.
La tendencia actual es la de prohibir la entrega en los supermercados de bolsas de material no
degradable. A tal efecto se emplean en la fabricacin de dichas bolsas, polmeros denominados
oxo-biodegradables. Para su fabricacin, slo se requiere del agregado de un aditivo durante el
proceso de extrusin de la bolsa. Este aditivo posteriormente rompe los enlaces carbono-carbono.
Esto determina el inicio de la oxo-biodegradacin, que es un proceso que consta de dos etapas:
en la primera se degrada el plstico en pequeos fragmentos al entrar en contacto con el oxgeno,
calor o luz ultravioleta. Estos fragmentos absorben humedad creando el ambiente propicio para el
desarrollo de microorganismos naturales. En la segunda etapa, estos microorganismos degradan
las molculas de los materiales oxidados, generando la biodegradacin y produciendo agua, dixi-
do de carbono y biomasa. Todo el proceso dura aproximadamente 120 das.
Degradacin de Plsticos
118
Nada es para siempre
6. Degradacin de Maderas
6.1 Introduccin
6.2 Estructura de la madera
La madera es uno de los materiales de construccin ms utilizados por el hombre a lo lar-
go de la historia, tanto por su gran valor decorativo, como por sus excelentes propiedades
fsico-mecnicas. An actualmente, constituye el material de construccin ms utilizado en
ingeniera, ya que su produccin anual (en toneladas) supera a la de otros materiales como,
por ejemplo, el cemento y el acero. La madera es considerada un excelente material para ser
usado en la construccin y otras actividades por poseer una buena relacin resistencia-peso.
Pensemos, a ttulo de ejemplo, en su reducido peso especfco o en su resistencia a la traccin,
la cual, a igualdad de peso, es de 4 a 5 veces superior a la del acero comn. Adems, presenta
muy buena trabajabilidad, adhesividad y baja conductividad trmica. No obstante, a pesar de
estas y de otras excelentes caractersticas, presenta como cualquier otro material ciertas limita-
ciones como el hecho de ser combustible y degradable. Frente al agotamiento de los bosques
naturales de maderas nobles y durables, la preservacin es la respuesta tcnica que posibilitar
la incorporacin de un gran nmero de especies a los distintos campos de aplicacin, con
igual o mayor duracin que las tradicionalmente conocidas.
En el presente captulo se tratarn los agentes que generan la degradacin de la madera, los
factores de riesgo en cada situacin particular y los mtodos que permiten protegerla o de-
tener la accin de dichos agentes. Sin embargo, antes de abordar el tema de la degradacin
de la madera y a fn de entender los mecanismos operantes durante el proceso, es necesario
conocer la estructura y las propiedades de la misma.
La madera es un material compuesto natural que est formado, principalmente, por una
disposicin compleja de molculas de celulosa reforzadas por una sustancia polimrica
llamada lignina y otros compuestos orgnicos. Debido a su estructura compleja, no
puede esperarse que la madera posea las propiedades ingenieriles de un producto ho-
mogneo, como las que pueden proporcionar una barra de acero o una pieza de plstico
moldeada. La resistencia de la madera es altamente anisotrpica (es decir que sus pro-
piedades varan con la direccin en la que se las mida), siendo su resistencia a la traccin
mucho mayor en la direccin paralela al tronco del rbol que en la perpendicular a l.
Cuando examinamos la seccin transversal de un rbol tpico (Figura 6.1) observa-
mos varias capas:
119
Degradacin de Maderas
la capa de corteza exterior que est constituida por tejido muerto y seco y que es la que
confere proteccin al rbol;
la capa de corteza interior que es hmeda y blanda y lleva alimento a todas las partes
en crecimiento del rbol;
la capa de cambium que es la capa de tejido entre la corteza y el tronco y el lugar
donde se producen las clulas de ambos;
la albura que es la madera ligeramente coloreada que forma la parte exterior del tronco
del rbol. La albura contiene algunas clulas vivas que cumplen fun-
ciones de almacenamiento de alimento y conduccin de la savia desde
las races a las hojas del rbol;
el corazn o duramen es la regin interna y ms antigua del rbol y
no est viva. Es ms oscuro que la albura y proporciona resistencia al
rbol;
la mdula es el tejido blando situado en el centro del rbol, alrededor
del cual comienza a crecer el rbol.
Los rboles se clasifcan en dos grupos llamados de madera blanda y de
madera dura. Si la semilla del rbol est descubierta, el rbol es de madera
blanda, y si la semilla est cubierta es de madera dura. En general los rbo-
les de madera blanda son conocidos como rboles de hoja perenne porque
mantienen sus hojas a lo largo del ao (pinos, cedros y conferas en general),
mientras que los de madera dura son conocidos como rboles de hoja cadu-
ca porque pierden sus hojas una vez al ao (por ejemplo robles y cerezos).
En cada estacin de crecimiento se forma, anualmente, una nueva capa de madera alrededor
del tronco del rbol. Estas capas se denominan anillos anuales de crecimiento y son particular-
mente evidentes en los rboles de madera blanda. A su vez, cada anillo tiene dos sub-anillos:
de madera temprana (primavera) y de madera tarda (verano). La madera temprana, general-
mente, tiene un color ms claro y el tamao de sus clulas es mayor.
La estructura interna de la madera blanda es diferente a la de la madera dura (Figura 6.2).
La madera blanda consta de dos tipos de clulas: traqueidas y parnquimas. Las traqueidas son
clulas tubulares largas y de paredes fnas que cumplen la doble funcin de sustentacin del r-
bol y medio de conduccin de lquidos. El espacio abierto en el centro de estas clulas se llama
lumen y se usa para la conduccin del agua. La longitud de una traqueida longitudinal es de 3
a 5 mm y su dimetro es de 20 a 80 m. Los agujeros situados al fnal de las clulas permiten
que fuya lquido de una clula a otra. Las traqueidas longitudinales constituyen el 90% del
volumen de la madera blanda. Las clulas de madera temprana tienen un dimetro relativa-
mente grande, paredes fnas y lumen de gran tamao. Las clulas de madera tarda tienen un
dimetro ms pequeo y paredes gruesas con un lumen ms pequeo. Los radios de la madera,
que corren en la direccin transversal desde la corteza hasta el centro del rbol, estn formados
Figura 6.1. Seccin transversal de
un rbol. Se pueden observar los
anillos de crecimiento.
120
Nada es para siempre
por agregados de pequeas clulas de parnquima que tienen forma de ladrillo
y paredes muy fnas. Estas clulas sirven como almacn de alimento y estn
interconectadas a lo largo de los radios por pares de agujeros.
Las maderas duras, a diferencia de las blandas, tienen 4 tipos de clulas: tra-
queidas, parnquimas, fbras y vasos. En este tipo de madera, las traqueidas y las
parnquimas cumplen las mismas funciones que en las maderas blandas pero
las traqueidas son escasas. Por lo tanto, las funciones de sustentacin del rbol
y conduccin de lquidos son llevadas a cabo por las fbras y los vasos, respecti-
vamente. Los vasos son poros de gran dimetro para la conduccin de fuidos.
Son estructuras de paredes fnas orientadas en la direccin longitudinal del
tronco del rbol. Las clulas longitudinales responsables de la sustentacin del
tronco del rbol de madera dura son llamadas fbras. Son clulas alargadas con
fnales en punta y son normalmente de paredes gruesas. Varan en longitud
desde 0,7 hasta 3 mm y tienen en promedio menos de 20 m de dimetro.
Si analizamos la estructura de cada clula de madera con gran amplia-
cin, veremos que estn compuestas de varias capas concntricas que
crecen desde el centro de la clula. Los principales constituyentes de la
clula de la madera son celulosa, hemicelulosa y lignina.
Las molculas cristalinas de celulosa constituyen entre el 45% y el 50% del material
slido de la madera. La celulosa es un polmero lineal (C
6
H
10
O
5
)n compuesto por n
unidades de glucosa (C
6
H
12
O
6
), donde n (llamado grado de polimerizacin) puede va-
riar desde 5.000 hasta 10.000. El enlace covalente entre las unidades de glucosa crea una
molcula fuerte con alta resistencia a la tensin. La unin lateral entre las molculas de
celulosa se establece por enlaces de hidrgeno y dipolos, que son ms dbiles. La hemi-
celulosa constituye del 20% al 25% en peso de la clula de la madera y es una molcula
amorfa ramifcada formada por varios tipos de unidades de azcar. Las molculas de
hemiglucosa tienen un grado de polimerizacin entre 150 y 200. El tercer constituyente
mayoritario de las clulas de la madera es la lignina, que representa entre el 20% y el
30% en peso de la clula. La lignina es un material polimrico tridimensional con entre-
cruzamientos muy complejos formados a partir de unidades fenlicas (Figura 6.3).
Figura 6.2. (a) Estructura de la
madera blanda, donde se aprecian
las clulas tubulares largas llama-
das traqueidas; (b) Estructura de la
madera dura, donde se aprecian las
fbras longitudinales y los vasos.
Un componente minoritario son los extractos, que en general son compuestos
orgnicos complejos (ceras, grasas, azcares, gomas, resinas). Los extractos
son los responsables de la coloracin de la madera y de su resistencia al ata-
que de hongos e insectos, ya que la mayora de ellos son txicos.
La pared celular consta de microbrillas unidas por un segmento de lignina. Se cree que dichas
microbrillas estn formadas por un ncleo cristalino de celulosa rodeado por una regin amor-
fa de hemicelulosa y lignina. El orden y orientacin de las microbrillas varan en diferentes
capas de la pared de la clula.
121
La madera, a menos que sea secada en estufa hasta obtenerse un peso constante, siempre
contiene algo de humedad. El agua que se encuentra en la madera puede estar absorbida
en las paredes de las clulas (cada clula de madera puede llegar a absorber hasta el 30%
de su peso en agua), o bien como agua libre en el lumen de las fbras. El porcentaje de
agua en la madera se defne del siguiente modo:
Debido a que el porcentaje de agua se calcula sobre una base seca, el contenido de hu-
medad de la madera puede superar el 200%. En un rbol vivo, el contenido promedio
de humedad en la albura de la madera blanda es de 150%, mientras que en el duramen
es del 60%. En maderas duras, la diferencia es mucho menor, encontrndose promedios
para ambos constituyentes, del orden del 80%.
En general se observa que la densidad de las maderas blandas es menor que la de las
maderas duras, debido a que estas ltimas tienen menos huecos en su estructura. Ade-
6.3 Propiedades de la madera
6.3.1 Contenido de humedad
6.3.2 Densidad
Degradacin de Maderas
Figura 6.3. Composicin porcentual de la madera.
% 100
seca madera de muestra la de peso
muestra la en agua de peso
peso) en (% madera la de humedad de Contenido x =
122
Nada es para siempre
ms, la densidad de la madera depende, obviamente, del contenido de humedad de la
misma. El agua que se aloja en el lumen puede ser extrada con relativa facilidad, pero
la que se aloja entre las fbras de celulosa est ms frmemente adherida. Luego, cuando
la madera completamente saturada con agua comienza a secarse, el agua contenida en el
lumen se evapora primero y la madera no cambia sus dimensiones ni sus propiedades.
Sin embargo, cuando se prosigue con el secado y el contenido de humedad desciende
por debajo del 30%, comienza a desprenderse el agua contenida entre las clulas. La
madera comienza a contraerse debido a que disminuye la distancia entre las clulas y las
propiedades de la madera comienzan a variar.
La madera presenta mejores propiedades mecnicas (mayor resistencia mecnica) en la di-
reccin longitudinal que en la direccin transversal. El motivo de esta diferencia es que en la
direccin longitudinal la resistencia de la madera se debe a los fuertes enlaces covalentes de las
microfbrillas de celulosa que estn orientadas a lo largo del tronco del rbol, mientras que la
resistencia perpendicular es menor porque depende de la resistencia de los dbiles enlaces de
hidrgeno, que unen las molculas de celulosa lateralmente. As, la resistencia a la traccin en
la direccin longitudinal oscila entre 70 y 120 MPa, mientras que en la direccin transversal se
reduce a valores comprendidos entre 2 y 8 MPa. A su vez, la resistencia a la compresin en la
direccin longitudinal (que oscila entre 30 y 50 MPa) es menor que la resistencia a la traccin
en la misma direccin, debido a que las fbras tienden a torcerse en compresin. A modo de
comparacin, la resistencia a la traccin de los aceros puede variar entre 200 y 1.000 MPa.
Por otra parte, la madera verde es ms dbil que la madera secada en estufa. La razn de
la diferencia es que al eliminar el agua, la estructura de la clula se hace ms compacta y se
establecen uniones por enlace de hidrgeno. De esta manera, la madera se encoge y se hace
ms densa y fuerte. Por tal motivo, y a fn de aunar criterios, las propiedades mecnicas de
la madera se suelen dar, igual que la densidad, para un contenido de humedad del 12%.
La madera se contrae a medida que se elimina de ella la humedad. La madera se contrae ms
en la direccin transversal del tronco que en la longitudinal. Mientras que la variacin de la
En general, la densidad de la madera se da para un contenido de humedad del 12%, que es el valor
para el cual la madera est en equilibrio con una atmsfera que contiene una humedad relativa
ambiente del 65% y una temperatura de 20C. La madera ms liviana que se conoce es la madera
balsa (su nombre cientco es Ochorona lagopus) y tiene una densidad de tan slo 0,11g/cm
3
, sien-
do ms liviana que el corcho. En el otro extremo existen maderas muy densas, como la de bano
(1,26 g/cm
3
), que no otan en el agua.
6.3.3 Resistencia mecnica
6.3.4 Contraccin
123
contraccin transversal oscila entre un 10% y un 15%, la longitudinal es de tan slo un 0,1%,
aproximadamente. Como ya se ha mencionado anteriormente, cuando la madera comienza a
secarse, primero se evapora el agua libre contenida en el lumen (ya que no est qumicamente
unida a la madera) y las dimensiones de la madera, as como las propiedades mecnicas de ella
no cambian. Sin embargo, cuando se contina secando la madera y se obtienen contenidos de
humedad menores al 30%, comienza a eliminarse el agua de las microfbrillas que componen
las clulas de madera (en este caso s existe una unin qumica, covalente, entre las molculas
de agua y los grupos oxhidrilo de la celulosa). stas empiezan a apretarse y la madera se hace
ms densa. Debido a que la dimensin ms larga de las microfbrillas est orientada en la di-
reccin longitudinal del tronco, la madera se contrae transversalmente.
La madera es un excelente aislante elctrico y trmico y posee muy buenas propiedades
acsticas. Puede ser trabajada y moldeada con facilidad y es inerte a un gran nmero de
productos qumicos. Lamentablemente, tambin es un material combustible e higros-
cpico, esto es que tiene tendencia a absorber agua y como consecuencia de las fuctua-
ciones en el contenido de humedad en la madera, sta se deforma y cambia su tamao.
Finalmente, la madera puede presentar imperfecciones, como nudos, que llevan a un
decrecimiento de su resistencia mecnica.
Antes de ser utilizada, la madera verde, cuyo contenido de humedad es siempre mayor al
30%, se debe secar hasta que est en equilibrio con el medio ambiente en el cual se va a usar y
que corresponde tpicamente a un valor del 12% de humedad. De este modo se evita la com-
presin que sta sufre como consecuencia de la prdida de humedad, compresin que puede
alcanzar valores de hasta un 10% de las dimensiones de la pieza. A su vez, se debe tener en
cuenta que la madera, una vez seca y puesta en servicio, est sometida a cambios de humedad
diarios o estacionales, al cambiar la humedad relativa ambiente. Estos cambios son general-
mente pequeos. Por ejemplo, a 25C un cambio en la humedad relativa ambiente del 60%
al 90% genera un cambio del 2% en el volumen de la pieza. Finalmente, hay que destacar
que la madera tambin puede contraerse o expandirse por cambios en la temperatura, pero
estos cambios no son demasiado importantes y a los fnes prcticos pueden ser ignorados.
Los agentes de degradacin que, directa o indirectamente, intervienen en la alteracin de la ma-
dera, se pueden dividir en una primera clasifcacin en abiticos (no vivos) y biticos (vivos).
Los agentes de degradacin abiticos son aquellas causas de alteracin de la madera de
origen no vivo, y comprenden desde los agentes atmosfricos (radiacin solar, humedad at-
6.3.5 Otras propiedades
6.4 Agentes de degradacin de la madera.
Clasifcacin general
Degradacin de Maderas
124
Nada es para siempre
mosfrica, accin corrosiva de la lluvia, el viento y la temperatura) hasta los mecnicos, qu-
micos y el fuego. El efecto de la intemperie en los elementos de construccin constituye un
fenmeno compuesto por numerosos factores, entre los que encontramos no slo los agentes
atmosfricos anteriormente indicados, sino tambin la superposicin de los mismos, su dife-
rente intensidad, su periodicidad (diaria, estacional).
En resumen, los principales agentes de degradacin abiticos son:
1. cambios de humedad, que llevan a la dilatacin y contraccin;
2. radiaciones solares, que generan la fotodegradacin;
3. fuego;
4. agentes qumicos;
5. agentes mecnicos.
Por otra parte, la madera tambin es atacada por agentes de degradacin biticos. Como
toda la materia orgnica, la madera y sus derivados pueden sufrir el ataque de organismos
vivos, fundamentalmente hongos e insectos que, cuando encuentran condiciones favorables
a su accin y desarrollo, pueden llegar incluso a destruirla completamente.
Los principales agentes de degradacin biticos son:
1. hongos cromgenos (cambian el color de la madera);
2. hongos xilfagos (se alimentan de la madera);
3. mohos;
4. insectos de ciclo larvario (escarabajos);
5. insectos sociales (termitas subterrneas, termitas de madera seca);
6. perforadores marinos (atacan maderas inmersas en agua de mar).
6.5 Agentes de degradacin abiticos
6.5.1 El agua
En el rbol, el agua desempea un papel fundamental como vehculo de transporte de
las materias nutrientes. Pero, una vez que el rbol ha sido talado y convertido en madera,
el contenido del agua es muy peligroso ya que, entre otras cosas, su presencia propicia
el ataque de numerosos agentes degradadores. La presencia del agua es peligrosa para la
madera en tres aspectos fundamentales.
Estabilidad dimensional:
la absorcin y prdida de agua produce movimientos de hinchazn y retraccin que
daan los trabajos de carpintera. La humedad atmosfrica produce deterioro por los
repetidos cambios de dimensiones que se producen en las capas superfciales de las piezas
que se encuentran a la intemperie.
125
En todo caso, la penetracin de agua es relativamente lenta y no se producen cambios en
el contenido de humedad o en el volumen de la pieza, siempre que no haya una condi-
cin especial, en la cual el estado de humedad o sequedad exceda de lo normal. Se puede
concluir que el dao esperado se concentra en las capas externas de la madera, ya que se
producen tensiones alternas de compresin y dilatacin que se traducen en una desinte-
gracin mecnica de las capas superfciales. El efecto hielo deshielo es otro factor im-
portante dado que la humedad contenida en las cavidades celulares se transforma a estado
slido, aumentando el volumen (anomala del agua) de las fbras leosas de la madera
en estado verde, produciendo un dao en la integridad fsica del material, lo que puede
traducirse en la destruccin de las clulas ubicadas en la superfcie. Si este fenmeno es
repetitivo puede afectar la resistencia de la pieza.
Agentes destructores:
entre el 12 y el 30% de humedad, se desarrollan todos los ataques de agentes xilfagos, tanto
hongos como insectos, que se alimentan de las materias nutritivas contenidas en la madera.
Acabados exteriores:
si las maderas con un alto contenido de humedad son recubiertas por un barniz pelicular
tradicional, rgido y sumamente impermeable, cuando el agua que est en el interior de la
madera quiera salir (por ejemplo, en forma de vapor al calentarse por efecto de la radiacin
solar), destruir esta capa de barniz, dejando un aspecto desagradable en la superfcie.
En nuestro pas, el Sol es sin duda el peor enemigo de la madera situada en
exteriores y, en general, de la madera de construccin, ya que la mayora
de los trabajos realizados con este material, sean ventanas, prgolas, puertas
de entrada, mobiliario urbano, viviendas, etc., estn expuestos a su accin
(Figura 6.4). Lgicamente las maderas en el interior de los edifcios, al no
estar expuestas a estos riesgos, no necesitan de un tratamiento especial y
pueden ser acabadas con los barnices de tipo tradicional. De las muchas
radiaciones emitidas por el Sol, las que ms afectan a la madera son la ra-
diacin ultravioleta y la radiacin infrarroja.
Radiacin ultravioleta:
esta radiacin quema las clulas de la superfcie de la madera descomponiendo la celu-
losa, pero sin calentar la misma. La accin de la luz es lenta y a medida que trascurre el
tiempo la degradacin no aumenta, dado que los primeros milmetros afectados sirven
de proteccin al resto. As, los efectos de la luz se hacen visibles entre el primer y el
Cabe recordar que la madera es una sustancia higroscpica, inuida por los cambios de las condi-
ciones de humedad atmosfrica, producindose absorcin de agua en las supercies que quedan
expuestas, hinchndose con clima hmedo y lluvioso y contrayndose en los perodos de sequa.
6.5.2 El Sol
Figura 6.4. Madera daada por la
exposicin, sin proteccin, a los agen-
tes de degradacin abiticos.
Degradacin de Maderas
126
Nada es para siempre
sptimo ao y la madera cambia de color, oscurecindose o aclarndose, segn el grado
de exposicin en que se encuentre, y descamndose. La degradacin afecta los primeros
milmetros de la madera, con mayor intensidad en las pocas de primavera que en las de
otoo, y ms la albura que el duramen. La degradacin por la luz es ms rpida si se com-
bina con el deslavado que puede producir la lluvia, que arrastra la celulosa descompuesta
de la superfcie, produciendo la degradacin denominada madera meteorizada.
Radiacin infrarroja:
al contrario que la anterior, esta radiacin calienta la superfcie de la madera, pero sin que-
marla. Produce la evaporacin del agua contenida en las clulas de la superfcie, originando
tensiones en el interior de la madera, que producen fsuras y grietas, as como alabeos.
Es sabido que la radiacin ultravioleta es refejada por los tonos marrones y oscuros del
espectro y es esta propiedad la que se utiliza para proteger a la madera mediante la apli-
cacin de una pigmentacin superfcial adecuada. Sin embargo, hay que tener en cuenta,
sobre todo en zonas muy calurosas, que las superfcies oscuras (buenas para refejar los
rayos ultravioletas), absorben la radiacin infrarroja y, por lo tanto, calientan demasiado
la superfcie de la madera. Si esta madera es muy resinosa, puede dar lugar a problemas de
exudacin de resina, creando un efecto desagradable en la superfcie.
En la actualidad no existe ms que una frmula para proteger la madera de los efectos de la ra-
diacin ultravioleta, y consiste en la aplicacin de barnices que posean pigmentos resistentes a
dicha radiacin (generalmente xidos minerales), que actan como supercies reectantes.
6.5.3 El fuego
Es uno de los agentes destructores que ningn material puede tolerar, indefnidamente,
sin presentar algn deterioro. La reaccin al fuego de las maderas depende de:
1. el espesor de la pieza de madera;
2. el contenido de agua de la madera;
3. la densidad de la madera (que depende de la especie).
La madera est formada, fundamentalmente, por materiales ricos en carbono (celulosa y
lignina), admitindose que la madera contiene aproximadamente 48 % de carbono. La tem-
peratura de infamabilidad de la madera, en circunstancias favorables, es aproximadamente
275C, siendo un factor importante el tiempo durante el cual es calentada. Por debajo de
100C, casi no se escapa de la madera ms que el vapor de agua. Incluso si la temperatura ex-
terna es superior a 100C, la de la madera queda igual a 100 si el agua no se ha desprendido
del todo. De 100C a 275C se desprenden gases: CO
2
incombustible, CO combustible y
piroleosos. Hacia 275C la reaccin es exotrmica, los gases se desprenden en abundancia,
la proporcin de CO
2
disminuye rpidamente y aparecen los hidrocarburos adquiriendo la
madera un color achocolatado. Por encima de los 350C los desprendimientos gaseosos son
127
menos abundantes, pero son todos combustibles. Ms all de los 450C el hidrgeno cons-
tituye la mayor parte de los gases desprendidos, siendo el residuo slido carbn de madera,
susceptible de quemarse con desprendimiento de gases combustibles. La temperatura de la
madera en el curso de su combustin est comprendida entre 400C y 500C, aproximada-
mente. Esta temperatura es la mnima necesaria para continuar la combustin, por supuesto
si existe sufciente oxgeno. La velocidad tpica a la que avanza el frente de combustin es del
orden de 0,5-0,6 mm/min. Por otro lado, se ha encontrado que las vigas de grandes secciones
transversales atacadas por el fuego slo se daan en una superfcie carbonizada de pequeo
espesor, que cubre y protege la madera no afectada por el fuego. La explicacin es la baja
conductibilidad trmica de la madera, que transmite una pequea proporcin del calor hacia
el interior de ella. sta es una situacin mucho ms favorable que la que ocurre en los aceros,
en los cuales el colapso de la estructura es total cuando se alcanza cierta temperatura crtica,
pues el acero es un metal y por lo tanto, excelente conductor del calor.
En general, la madera es muy resistente a un gran nmero de productos qumicos. En par-
ticular, la madera es resistente en medios suavemente cidos, resultando superior al hierro
fundido y algunos aceros, aunque su resistencia en medios alcalinos es inferior debido a la
disolucin de la lignina y la hemicelulosa en estos medios. Las sales de hierro son, general-
mente, muy cidas y en presencia de humedad degradan la madera dndole una coloracin
azul oscuro. Esto es lo que se observa en las proximidades de bisagras o clavos de hierro.
Cuando la madera se encuentra sometida a condiciones de movimiento est expuesta al dete-
rioro por desgaste mecnico. Es el caso de los durmientes de ferrocarril, maderas de puentes
y muchas otras que se encuentran expuestas a la accin del rozamiento. Entre los agentes me-
cnicos de degradacin tambin podemos citar al viento, el cual arrastra partculas de polvo y
arena, que golpean la madera contribuyendo a su desgaste. A ttulo de ejemplo podemos decir
que la madera slo expuesta a los efectos adversos de la intemperie (radiaciones solares, lluvia y
viento) y en ausencia de otros agentes degradadores como ser hongos e insectos, presenta una
tasa de remocin superfcial de slo 1mm cada 20 aos. Luego, los agentes de degradacin
biticos cobran importancia y se convierten en los principales agentes de degradacin de la
madera, como veremos a continuacin.
Teniendo en cuenta que la madera es una materia orgnica, es sorprendente encontrar que,
en muchos casos, puede resistir el ataque de hongos e insectos por perodos prolongados de
6.5.4 Agentes qumicos
6.5.5 Agentes mecnicos
6.6 Agentes de degradacin biticos
Degradacin de Maderas
128
Nada es para siempre
tiempo. Esto se debe, en parte, al hecho de que los extractos contenidos en las clulas resultan
txicos para muchos seres vivos. Debido a que los extractos se encuentran en mayor propor-
cin en el duramen, ste resulta ms resistente al ataque de agentes biticos que la albura. Por
otra parte, la resistencia de la madera est dada por su bajo contenido de nitrgeno, elemento
necesario para el crecimiento de los hongos.
Estos agentes destructores de la madera son, quiz, menos conocidos que los dems. Es
comn adjudicar el deterioro al agua, sin embargo, la humedad es la que permite el desa-
rrollo de hongos, que son en realidad los causantes de la degradacin: una madera seca es
mucho menos propensa al ataque de hongos. Los hongos se desarrollan cuando el conte-
nido de humedad est comprendido entre 30 y 50 %. Los hongos necesitan de una tem-
peratura moderada para llevar a cabo su actividad vital, encontrndose dicha temperatura
entre 20 y 40C, una cantidad adecuada de oxgeno y un pH entre 5 y 6 (las maderas
presentan un valor cercano a 5). La madera es el alimento de los hongos en la mayora de
los casos, aunque no todos pueden alimentarse directamente de ella y lo hacen mediante
la accin de enzimas que ellos mismos segregan, descomponindola en sustancias ms
simples y fcilmente asimilables. Veamos una clasifcacin de los hongos que atacan la
madera, en funcin del grado de destruccin que su ataque causa en la madera.
Hongos cromgenos:
son aquellos que dan origen a una coloracin de la masa de la madera, causada por la re-
fraccin de la luz en las hifas del hongo (conjunto de clulas que componen el cuerpo de
los hongos). Generalmente, no merman las propiedades fsico-mecnicas de la madera,
pero la deprecian, sobre todo desde el punto de vista decorativo ya que producen man-
chas. Los ms conocidos son los que provocan el azulado del pino o el corazn rojo
del eucaliptus. La presencia de estos hongos es un indicador de que en la madera hay un
alto contenido de humedad.
Hongos xilfagos (Xilo=madera; Fago=comer):
son los hongos responsables de la destruccin total de la madera, ya que atacan a la celulosa o
a la lignina de que est compuesta. Podemos clasifcarlos en dos grandes familias: ascomicetos
y basidiomicetos. Los ascomicetos son los responsables de la pudricin denominada blanca.
Su alimento es la lignina. Los ataques se producen en maderas que son humedecidas perma-
nentemente (zonas de goteras o muros con humedades de capilaridad). La madera afectada
pierde su color caracterstico, se vuelve fbrosa y se parte con facilidad (Figura 6.5a). Es muy
frecuente este ataque en las cabezas de las vigas. Los basidiomicetos son los responsables de
la pudricin parda o cbica. Su alimento es la celulosa, y el resultado de su ataque es una
madera sin resistencia a ningn tipo de esfuerzo, que se deshace en prismas paralelepipdicos
en tres direcciones perpendiculares. De ah su califcativo de cbica (Figura 6.5b).
6.6.1 Los hongos
129
Los efectos de ambos tipos de hongos de la pudricin (blanca y parda) sobre la madera son:
1. alteraciones de la composicin qumica;
2. disminucin de peso;
3. reduccin de la resistencia;
4. modifcacin del color natural;
5. incremento de la infamabilidad;
6. aumento de la susceptibilidad al ataque de ciertos insectos.
Los mohos son otro grupo de hongos que no puede penetrar en la madera, ni siquiera utili-
zando las vas abiertas como los vasos. Suelen colonizar y desarrollarse en la madera hmeda
utilizando, parcialmente, los azcares solubles de la superfcie y las impurezas del aire, en
ambientes de humedad relativa y temperatura favorables, causando un aspecto algodonoso
de distintas tonalidades en la superfcie de la madera. Los mohos no afectan mayormente
las propiedades mecnicas de la madera, ni afectan su aspecto, pero son de considerable
importancia por la cantidad de esporas que suelen producir que, en algunos casos, origina
alergias o enfermedades pulmonares en los obreros forestales, causando irritacin en la piel o
impidiendo la respiracin. Estos tipos de hongos pueden desarrollarse muy rpidamente en
la madera, cuando las condiciones del ambiente les son favorables, particularmente cuando
la madera se encuentra hmeda y en ambientes cerrados sin circulacin de aire.
Entre los animales terrestres destructores de madera, los ms importantes por el valor eco-
nmico de los daos que originan, son los insectos. Segn la clasifcacin de los agentes
destructores hecha al comienzo de este captulo, los insectos que atacan la madera pueden
clasifcarse en los que se desarrollan por metamorfosis complicada (ciclo larvario), y los
que se agrupan en grandes sociedades (sociales).
Figura 6.5. (a) Madera con pudricin blanca; (b) Madera con pudricin cbica (tomado de http://fai.
unne.edu.ar/biologia/fungi/xilofagos.htm).
6.6.2 Mohos
6.6.3 Los insectos
Degradacin de Maderas
(a)
(b)
130
Nada es para siempre
Insectos de ciclo larvario:
tienen una gran importancia por el gran nmero de especies repartidas
por todas las zonas de la Tierra. Se desarrollan a partir de huevos depo-
sitados por insectos hembra adultos, que son puestos en el interior de la
madera. De cada huevo nace una larva que inmediatamente comienza a
comer madera, arrancando virutas con sus fuertes mandbulas y separan-
do las sustancias nutritivas (celulosa y otros azcares), dejando un aserrn
caracterstico que llena las galeras hechas en el interior de la madera (Fi-
gura 6.6). Las larvas construyen, por lo general, galeras en la direccin de
las fbras de la madera, dejando una capa externa sin destruir que difculta
la determinacin e importancia de los daos a simple vista.
Insectos sociales:
los ms importantes son las termitas (Figura 6.7) que forman colonias
con una organizacin social parecida a la de las abejas y las hormigas. En
los termiteros hay una perfecta organizacin de castas y una distribucin
de tareas. Esto les permite ser sumamente efcaces en su trabajo (que no
olvidemos que es la destruccin de la madera para alimentarse). Por ello,
aunque cada insecto aislado es insignifcante, organizados y trabajando
en equipo, son el peor enemigo para la madera en la construccin. Las
termitas de madera seca no requieren de suministros especiales de agua,
abren galeras y aprovechan las grietas existentes donde inician su actividad
formando colonias. Son de color plido cremoso y por esta razn se las de-
nomina hormigas blancas. El hecho de que las galeras se orientan siempre
paralelas a las fbras hace difcultoso detectar el ataque en forma temprana.
Generalmente, el ataque se detecta cuando la pieza se encuentra bastante
destruida interiormente, notndose solamente la presencia de pequeos
orifcios circulares abiertos para expeler los excrementos de las galeras ha-
cia el exterior y para permitir la salida de los adultos alados.
Tambin existen especies de termitas subterrneas que habitan en la tie-
rra y a travs de galeras logran alcanzar la madera. Atacan edifcaciones,
puentes, construcciones de madera, cubiertas y pisos. La existencia de
madera masticada en las estructuras es muestra evidente del ataque de
termitas subterrneas. A partir del tamao y tipo de perforacin o tnel
realizado, de la orientacin de los tneles, de la presencia o no de aserrn,
etc., es posible identifcar qu tipo de insecto es el responsable del ataque
de la madera y proceder a su eliminacin.
Figura 6.6. Insectos de ciclo larva-
rio. Los insectos adultos (a) depositan
los huevos en las grietas y rendijas de
la madera. Del huevo sale la larva
(b), que es el verdadero enemigo des-
tructor: vive y se alimenta de la ma-
dera. En la fgura se aprecia la ma-
dera atacada y en ella, los orifcios de
salida del insecto una vez concluida
la metamorfosis de la larva (c).
Figura 6.7. Insectos sociales: ejem-
plo de termita.
6.6.4 Los perforadores marinos
Los perforadores u horadadores marinos destruyen la madera de astilleros,
embarcaciones, muelles y otras estructuras fjas y fotantes establecidas en
el mar. Estos agentes de degradacin revisten mucha importancia en zonas
131
tropicales y subtropicales donde se encuentran todas las especies capaces de atacar a la ma-
dera. Entre los perforadores marinos se encuentran dos grupos: Moluscos y Crustceos.
Los Moluscos viven y se desarrollan en aguas que tengan no menos del 10% de salinidad. Algu-
nos tienen forma de gusanos con un cuerpo alargado y un par de apndices que le sirven para
remar. Tienen el hbito de perforar tneles en la madera que pueden llegar a ser de ms de un
metro de longitud. Se entierran a s mismos en la madera y crecen dentro de ella, de la cual se
alimentan. Otros tienen forma de almeja. Ambos tipos pueden causar daos considerables.
Los Crustceos poseen un cuerpo dividido en varias partes, tienen dos pares de antenas
y por lo menos cinco pares de patas. Se mueven libremente alrededor de las estructuras
de madera enterradas en el mar produciendo un ataque superfcial caracterizado por el
gran nmero de perforaciones que realizan.
De las caractersticas propias y de la biologa de los grupos de organismos xilfagos ci-
tados, se desprende que el riesgo que corre una madera de ser atacada por cada uno de
ellos depende, fundamentalmente, de la utilizacin concreta que vaya a hacerse de dicha
madera y de las condiciones de su puesta en servicio. En consecuencia, y considerando a
la humedad como el principal factor limitante en el desarrollo de los diferentes organis-
mos xilfagos, se consideran a continuacin las cuatro clases de riesgo detalladas (Tabla
6.1), para maderas utilizadas en construcciones sobre tierra (no en medio marino).
6.7 Categoras de riesgo
Clase de
Riesgo
Situacin de puesta
en obra
Humidicacin en
servicio
Hongos Termi-
tas
Colepteros
1 *Sin contacto con el suelo
*Bajo cubierta
Ninguna - I IV
2 *Sin contacto con el suelo
*Bajo cubierta
Accidental I II IV
3 *Sin contacto con el suelo
*A la intemperie
Frecuente II III IV
4 *En contacto con el suelo o
con una fuente de humedad
Permanente III III IV
CLASES DE RIESGO PARA MADERAS QUE SON UTILIZADAS
EN CONSTRUCCIONES SOBRE TIERRA.
TABLA 6.1
I.- Riesgo de ataque no constante. Su importancia depende del tiempo que la madera tarde en recuperar una humedad <20%.
II.- Riesgo de ataque importante pero no constante o ataque de evolucin lenta.
III.- Riesgo de ataque importante y constante, evolucin rpida.
IV- Riesgo de ataque constante, de intensidad variable segn la especie de madera y el tipo de insectos adultos existentes en
las zonas capaces de atacar a la misma.
Degradacin de Maderas
132
Nada es para siempre
Para la eleccin del sistema de tratamiento, adems de la categora de riesgo que va a afectar
a la madera como consecuencia de las condiciones de su puesta en servicio, es conveniente
tener en cuenta la repercusin que su destruccin, a causa de un ataque producido por
organismos xilfagos, tiene para la estabilidad del edifcio, y los costos que entraara su
reparacin o sustitucin. Estas consideraciones se resumen en la tabla 6.2.
El deterioro de la superfcie de la madera expuesta a la intemperie tiene su base en pro-
cesos de tipo fotoqumico, biolgico, fsico y/o mecnico. La madera al exterior envejece
con mayor celeridad que la situada dentro de las construcciones, debido a su exposicin
permanente a condiciones climticas adversas y muy cambiantes, que producen alteracio-
nes superfciales que afectan su aspecto decorativo y facilitan la entrada de otros agentes
destructivos de la madera, como hongos e insectos xilfagos. Para evitar el envejecimiento
prematuro de las maderas expuestas a la intemperie es de vital importancia saber elegir los
productos ms adecuados para su proteccin, conservacin y decoracin, de manera que el
Situacin de la Madera Clase de
Riesgo
Medidas a adoptar en cuanto a
proteccin
Tipo de proteccin
*Madera en interior en
ambiente siempre seco.
Funciones de revestimiento o
acabado
1 Tratamiento facultativo en funcin
de que su costo no supere el de
una reparacin o tratamiento
curativo
Supercial:
1mm<P3mm
*Maderas en funciones
estructurales y ambiente
siempre seco
*Maderas no estructuradas con
riesgo accidental de humedad
1
2
Tratamiento preventivo aconse-
jable, especialmente en caso de
reparaciones difciles y costosas
Supercial:
1mm<P3mm
Media:
3mm<P0,75 x S*
*Maderas sometidas a perodos
alternativos de humedad y
sequedad, sin estar en contacto
con el suelo
3
Tratamiento preventivo obligatorio
Media:
3mm<P0,75 x S*
Profunda: P>0,75 x S*
*Maderas en contacto con
el suelo o con una fuente de
humedad permanente que
le comunica un contenido de
humedad > 20%
4 Tratamiento preventivo obligatorio Profunda: P>0,75 x S*
PROTECCIN REQUERIDA PARA LAS DISTINTAS UTILIZACIONES.
TABLA 6.2
P: Profundidad de la proteccin
S*: Supercie de la seccin de la pieza de madera a tratar
6.8 Tratamientos protectores de la madera
6.8.1 Proteccin frente a los agentes abiticos
133
mantenimiento de dichas maderas sea el ms cmodo posible a lo largo de su vida til. La
manera de proteger la madera contra la accin de la intemperie es aplicando pinturas, lacas
o barnices, que la defenden de estos cambios climticos que son siempre inevitables.
A la hora de optar por usar madera, es conveniente tomar conciencia de que la humedad
representa su mayor enemigo, puesto que es el factor que permite que se desarrollen los
organismos xilfagos ms destructores (hongos de pudricin y termitas). Por consiguiente,
deben tomarse todas las medidas posibles de tipo constructivo que favorezcan el manteni-
miento de la humedad de la madera por debajo del 20%, umbral de actuacin de hongos
y termitas subterrneas. Antes de determinar el tratamiento qumico de proteccin que
debe aplicarse a la madera, segn la categora de riesgo en que vaya a ser utilizada, hay
que estudiar la posibilidad de reducir esta categora de riesgo aplicando, siempre que sea
posible, las medidas constructivas que reduzcan el riesgo potencial que corre la madera de
ser atacada por los diferentes agentes destructores y xilfagos.
Los preservantes se clasifcan segn su origen en:
CREOSOTAS
Creosota ordinaria.
Creosota lquida.
Mezclas de creosota.
Un preservante debe reunir ciertas caractersticas:
toxicidad, es fundamental para controlar o anular la actividad de los agentes biticos
que afectan a la madera;
buena penetrabilidad en la madera, para lo cual es necesario que el producto qumico
posea cierto grado de viscosidad;
permanencia en la madera, caracterstica que se logra cuando el preservante no se altera
por volatilizacin o cambios qumicos dentro de la madera;
inocuidad, es decir que todo preservante debe ser seguro de manipular por el hombre e
inocuo para los animales domsticos;
no corrosivo para metales como ser alambres, clavos y pernos;
no combustible;
econmico y accesible.
6.8.2 Proteccin frente a los agentes biticos
6.8.2.1 Caractersticas que debe reunir un preservante
6.8.2.2 Clasifcacin de los preservantes
Degradacin de Maderas
134
Nada es para siempre
PRODUCTOS ORGNICOS (leosolubles)
Naftenatos.
Pentaclorofenol.
xido tributil estanoso.
Quinolinolato de cobre.
PRODUCTOS INORGNICOS (hidrosolubles)
Sales mltiples.
Arsnico-Cobre-Amonaco (ACA).
Cupro-Cromo-Arsenicales (CCA).
Cupro-Cromo-Bricas (CCB).
Compuestos de boro.
Otros compuestos hidrosolubles.
La CREOSOTA se obtiene de la destilacin de alquitrn de hulla. Es una mezcla ex-
traordinariamente compleja que contiene sustancias neutras, cidas y alcalinas. Posee
hidrocarburos aromticos que componen el grupo mayoritario (80-90%); la fraccin
cida (5% de la creosota total) que est constituida por fenoles, creosoles, xilenoles y
naftoles de alto poder fungicida e insecticida y, fnalmente, la fraccin bsica (tambin el
5% de la creosota) constituida por piridinas, quinolinas y acridinas.
La creosota es insoluble en agua, de alta toxicidad contra hongos e insectos, de buena
permanencia, no tiene accin corrosiva con los metales de olor fuerte y penetrante,
por lo que no es aconsejable para interiores de viviendas. Su gran desventaja es que
la madera luego de ser tratada con creosota no puede ser pintada ni barnizada y que
la madera impregnada con creosota queda muy sucia y produce irritacin en la piel,
debido a su compleja composicin.
Entre los PRODUCTOS ORGNICOS se encuentran una variedad de sustancias que se ha
ido desarrollando recientemente, tomando en cuenta su caracterstica principal de ser solu-
bles en solventes oleosos derivados del petrleo. Entre los principales preservantes fguran los
naftenatos, el pentaclorofenol, el xido tributil estanoso y el quinolinolato de cobre.
Los naftenatos son sustancias provenientes de la combinacin de cidos naftnicos
(C
11
H
20
O
2
) obtenidos como subproductos en la refnacin de petrleo y sales de ele-
mentos metlicos como el cobre y el zinc. Los naftenatos son compuestos cerosos o
gomosos no cristalinos y solubles en aceite. El naftenato de cobre es el ms generalizado
en la preservacin de maderas, de color verde oscuro y olor desagradable y de gran toxi-
cidad para hongos. Se utiliza en soluciones al 5%, donde el cobre metlico se encuentra
al 0,5%. Lamentablemente, la madera tratada con esta sustancia no es fcil de pintar
pues el color verde oscuro exuda a travs de la pintura. Tambin se ha experimentado
con naftenato de zinc que es casi incoloro y menos txico.
El pentaclorofenol (C
6
Cl
5
OH) es un compuesto qumico cristalino formado por reac-
cin del cloro sobre el fenol. Es el ms txico y ms empleado dentro de los preservantes
orgnicos leosolubles. Resulta efcaz para hongos e insectos, pero inefcaz contra los
135
perforadores marinos. Se utiliza, particularmente, para combatir a la mancha azul de la
madera. Es un producto granulado de color parduzco insoluble en agua. Para su uso se
disuelve 5% de producto activo en aceite, y su aplicacin puede ser inmediata. Es irri-
tante a la piel y las mucosas, pero presenta baja volatilidad y gran estabilidad qumica.
El xido tributil estanoso es un producto de alto poder fungicida e insecticida y que
se fja bien en la madera. Es incoloro e insoluble en agua y es soluble en la mayora
de los solventes orgnicos. Este preservante tiene una afnidad natural por los mate-
riales celulsicos, por lo que controla muy bien a los hongos que son causantes de la
pudricin parda en la madera.
El quinolinolato de cobre es un producto de color ligeramente amarillento que se disuel-
ve en solventes ligeros. Adems de brindar una buena proteccin contra hongos tiene
buena fjacin en la madera, y se recomienda su utilizacin particularmente en maderas
que tienen contacto con productos alimenticios ya que no es irritable a la piel.
Al grupo de los PRODUCTOS INORGNICOS pertenecen una serie de sustancias o
mezclas qumicas que se emplean utilizando el agua como solvente; tienen gran poder
fungicida e insecticida, son buenos fjadores, reducen la acidez y el efecto corrosivo, no
son ftotxicos, carecen de olor y no son infamables. Algunos preservantes de este grupo
son fuertemente fjados en la madera, siendo muy resistentes a la lixiviacin y permitien-
do un buen acabado en la madera. La desventaja de estos compuestos es que hinchan
a la madera recin impregnada y obligan, en algunos casos, a secar nuevamente a una
temperatura mxima de 60C a las piezas cortadas.
El sulfato de cobre es utilizado desde el ao 1767 en Francia. Tiene un gran poder fungi-
cida y costo reducido. Sin embargo, entre las desventajas que presenta podemos citar que
es corrosivo para el acero y que, al permanecer soluble dentro de la madera, es propenso
a ser eliminado por lixiviacin durante su puesta en servicio, disminuyendo as sus pro-
piedades de proteccin. Su dosifcacin corriente es al 5% de concentracin en agua.
En general las sales preservantes ms complejas tienen en su composicin un elemento
fungicida como el cobre y uno insecticida como el arsnico o el boro; adems se inclu-
ye un fjador como el cromo. Las caractersticas de estas sales son: que presentan alta
resistencia a la lixiviacin y buena fjacin de los principios activos, pero se debe tener
precaucin para su manipulacin.
Entre las principales sales mltiples utilizadas encontramos:
las sales a base de arsnico, cobre y amonaco (sales ACA), formadas por cobre en forma
de xido cprico y arsnico en forma de xido arsnico, disuelto en amonaco. A las dos
o tres semanas de tratada la madera, se evapora el amonaco y los precipitados de cobre
y arsnico se fjan defnitivamente. Estas sales son efcaces contra hongos e insectos;
las sales cupro son mezcla de xido cprico con xidos de cromo y arsnico (sales
CCA). La reaccin qumica que permite la fjacin en la madera es compleja; en
Degradacin de Maderas
136
Nada es para siempre
trminos generales los xidos metlicos son reducidos por los azcares de la ma-
dera, para formar precipitados insolubles y no lixiviables. Los precipitados CCA
se fjan permanentemente a la madera, no son voltiles ni se evaporan. Son muy
efcaces en la proteccin de maderas en contacto directo con el suelo y bajo las
condiciones ms desfavorables como el agua de mar;
las sales cupro-cromo-bricas (CCB) poseen como componentes activos cobre en
forma de xido cprico, cromo en forma de xido crmico y boro en forma de
cido brico. Estas sales combinan la accin fungicida del cobre con la accin
insecticida del boro y con el poder de fjacin del cromo para evitar la lixiviacin.
Es un preservante para la aplicacin en rboles recin talados. La madera luego
de tratada adquiere una coloracin verdosa, pero puede ser pintada y no despide
olores ni vapores irritantes. Estos preservantes se utilizan en concentraciones no
menores al 5%. La fjacin de estas sales en la madera es muy lenta y en general se
recomienda dejar secar por lo menos de 6 a 8 semanas antes de usar;
los compuestos de boro fueron utilizados, primeramente, como productos retardado-
res de la accin del fuego, pero luego se descubri que tenan accin efectiva contra
hongos e insectos. Las maderas tratadas con componentes de boro se utilizan en lu-
gares secos y en interiores para evitar que el producto qumico se lixivie por la hume-
dad. Estos compuestos de boro tambin son algo corrosivos, por eso deben mezclarse
con equivalentes de xido brico o brax para contrarrestar su efecto negativo.
Los tratamientos protectores, en general, son el resultado de la combinacin de dos
elementos diferentes: el producto protector y el sistema de aplicacin o introduccin de
ste dentro de la madera. Una vez establecida de forma defnitiva la clase de riesgo que
va a afectar en las condiciones de puesta en servicio de la madera, se establecer el trata-
miento qumico de proteccin ms adecuado para asegurarle una vida til lo ms larga
posible. Se reconocen tres tipos de mtodos bsicos para el tratamiento de la madera:
1. mtodos preventivos,
2. mtodos curativos,
3. tratamiento del suelo.
Los primeros son los que se aplican a una madera seca antes o despus de su puesta en
servicio, para evitar que sea atacada por los organismos destructores. Los curativos son
Existen en el mercado internacional otros compuestos hidrosolubles para proteger la madera,
aunque en muchas situaciones su uso es restringido y se los compara con las sales CCA. Se tienen
por ejemplo sales que combinan la accin del cobre y cromo con las de or o el fsforo y sales
cromo-zinc-cloro y or-cromo-arsnico-fenol.
6.8.3 Mtodos de aplicacin de los preservantes
137
los aplicados a una madera puesta en obra que ha sido objeto de algn tipo de ataque.
Tienen como misin paralizar el avance de los daos matando al agente destructor que
est actuando sobre ella y dejar a la madera protegida contra posibles ataques futuros.
Los tratamientos del suelo se referen, ante todo, a la prctica de minimizar el peligro
que pueden presentar algunos sitios, a la puesta en servicio de componentes de madera,
particularmente postes de alumbrado o telfono, o estantes y postes para cercas.
Dentro de los mtodos preventivos se encuentran los mtodos convencionales que com-
prenden: pretratamientos, procesos sin presin o caseros y mtodos con presin o industriales.
En cuanto a los mtodos curativos, estos incluyen: inspeccin y tratamientos curativos en
edifcios e inspeccin y tratamiento curativo de postes.
Los pretratamientos son una serie de procesos que se realizan antes de tratar a la madera
con los preservantes qumicos. Lo primero que debe realizarse es un descortezado, dado
que la presencia de corteza impide una buena impregnacin del preservante. Es una sim-
ple accin mecnica que se realiza utilizando palas o cuchillos, o en forma mecnica con
mquinas fabricadas para este fn. En aquellos casos en los que la madera no vaya a ser
utilizada inmediatamente, el descortezado tambin evita el ataque de insectos. En estos
casos tambin se recurre a la inmersin de la madera en agua dulce para evitar su deterio-
ro, ya que si bien los hongos crecen en la madera cuando sta se encuentra hmeda, su
desarrollo no es posible cuando la madera se halla totalmente saturada en agua. Cuando
no se tiene un fujo de agua, por ejemplo ros, se recurre a la aspersin con agua dulce
en forma constante. El objetivo es mantener permanentemente humedecida la madera,
para evitar el desarrollo de hongos e insectos. Si no se dispone de agua corriente, y las
piezas de madera van a quedar en algn patio o sitio de almacenamiento, es recomenda-
ble el empleo de aspersin con sustancias antifngicas y/o insecticidas. Se trata de una
simple aspersin que se aplica peridicamente si las piezas van a estar almacenadas por
perodos de tiempo prolongados. Las sustancias qumicas que se emplean para estos tra-
tamientos son bsicamente sales solubles en agua, de las cuales las que se utilizan contra
los hongos son el brax y el cido brico, cuyo costo los hace accesibles y manejables y
presentan muy pocas limitaciones ambientales.
Los procesos sin presin o caseros comprenden los mtodos de tratamiento que no emplean
presin para forzar al preservante dentro de la madera. Algunos de estos mtodos son:
pincelado, brochado, pulverizado, inmersin, inmersin instantnea, inmersin en ca-
liente, ascensin simple o doble, as como todos los procesos que comprenden fenme-
nos de difusin (movimiento espontneo de una sustancia a travs de una determinada
materia, de una zona de mayor concentracin a otra de menor concentracin).
El pincelado es el mtodo ms sencillo, que requiere la mnima inversin y puede ser realizado
con preservantes hidrosolubles y tambin leosolubles de baja viscosidad. El proceso permite su
aplicacin en el mismo sitio. El mayor inconveniente es que la proteccin es muy supercial (al-
gunos milmetros) y, en consecuencia, no sirve para garantizar largos perodos de proteccin. Se
recomienda su empleo en situaciones de riesgo con poca incidencia de organismos xilfagos.
Degradacin de Maderas
138
Nada es para siempre
El brochado y pulverizado tambin son mtodos sencillos que se utilizan para maderas ya
instaladas o puestas en servicio. En general, se utilizan productos leosolubles y se logran
penetraciones pequeas, por lo que es necesario aplicar el producto dos o tres veces.
Los mtodos de inmersin consisten en sumergir las piezas de madera en un recipiente
apropiado, de modo que queden totalmente cubiertas con el producto qumico. La
inmersin rpida (algunos segundos a minutos) es habitualmente sufciente cuando se
utilizan maderas verdes y preservantes hidrosolubles, debindose tomar la precaucin
de cubrir las piezas tratadas con un plstico para evitar la evaporacin y permitir que
el preservante difunda dentro de la madera. La inmersin en caliente es otra variedad
dentro de los procesos de inmersin en donde la alta temperatura facilita la difusin
del preservante en la madera.
El proceso de ascensin simple consiste en colocar postes con extremos gruesos den-
tro de un tanque conteniendo las sales hidrosolubles que se utilizan como preservan-
tes. La pieza, que debe tener un alto contenido de humedad, recibir una migracin
de la sal, normalmente ms concentrada en el tanque, hacia el interior de la madera.
Adems, la evaporacin del agua de la madera facilita que el reactivo ascienda por
capilaridad. En el proceso de ascensin doble, el procedimiento se repite dos veces
cambiando el preservante. Se utiliza para garantizar que la sal preservante quede fja
en la madera, para lo que se recurre a un primer perodo de difusin con una sal,
por ejemplo cprica, seguida por un perodo de difusin con un fjador, usualmente
dicromato de potasio. Este proceso puede garantizar relativamente largos perodos
de vida til, hasta 10 aos en algunos casos.
Los procesos a presin o industriales permiten regular las condiciones del tratamiento,
pudindose variar la penetracin y retencin del producto. Requieren instalaciones cos-
tosas. En general, una planta a presin consiste en bombas, reservorios de almacena-
miento, de mezcla, equipo de control y autoclave o cilindro de impregnacin.
La forma de aplicacin del producto protector a la madera vara, segn se trate de proteger la
madera antes de la puesta en obra o una vez puesta en obra (Tabla 6.3).
Si bien existen distintas variantes de estos procesos, el tratamiento bsico consiste en:
1- introducir la madera en el cilindro de impregnacin (denominado autoclave) y hacer un vaco
de 0,6 kg/cm
2
para eliminar el aire contenido en el cilindro y la madera;
2- introducir la solucin con el preservante hasta llenar completamente el cilindro;
3- aplicar presin (del orden de 8 a 14 kg/cm
2
) y medir la cantidad de preservante que penetra,
manteniendo la presin constante hasta la retencin deseada;
4- devolver la solucin al tanque de almacenamiento;
5- aplicar vaco nuevamente para recuperar el exceso de preservante.
139
A la hora de aplicar un tratamiento curativo, por ejemplo, debido a termitas subterrneas,
hay que tener en cuenta si este agente destructor se encuentra presente en el edifcio, pues
para erradicarlo no basta con el tratamiento de la madera, sino que es necesario aplicar un
tratamiento complementario antitermitas de todo el edifcio, consistente en:
1. tratamiento de los muros: inyeccin a presin;
2. tratamiento de las fundaciones: inyeccin a presin;
3. construccin de una barrera insecticida perimetral.
La durabilidad natural es la propiedad de la madera de resistir, en mayor o menor gra-
do, el ataque de los agentes de destruccin en condiciones naturales de uso. El grado
de durabilidad de una pieza depende de la especie y de las condiciones de utilizacin.
Por ejemplo, la madera ser ms susceptible a ser atacada en condiciones clidas y h-
medas, que en climas fros y secos. Tambin la posibilidad de ataque ser mayor si sta
se encuentra en contacto directo con el suelo. Existen ciertas especies que tienen buena
durabilidad natural, debido a que poseen ciertos constituyentes como los fenoles y otros
a los que hasta hace muy poco se los denominaba taninos y que actualmente reciben
el nombre de polifenoles. Los polifenoles son compuestos que tienen ms de un grupo
oxhidrilo (OH
-
) en su anillo bencnico y que resultan txicos para los hongos.
Para determinar la durabilidad natural de la madera se deben realizar diferentes pruebas o ensa-
yos, tanto en el laboratorio como en cementerios de madera. Para la realizacin de los ensayos de
laboratorio se cuenta con normas americanas y europeas que consisten en una serie de instruccio-
nes precisas sobre el modo en que se deben realizar los ensayos, de manera que sean comparables.
El objetivo principal que se persigue al ejecutar este ensayo es determinar la masa de cada muestra
mediante la diferencia de pesadas antes y despus de haber estado expuesta a un cultivo de hon-
gos por un tiempo preestablecido, generalmente comprendido entre 12 y 16 semanas.
TRATAMIENTOS Situacin de puesta en obra Humidicacin en servicio
Supercial En profundidad Supercial En profundidad
PREVENTIVOS *Inmersin breve
*Pincelado
*Pulverizacin
*Brochado
*Inmersin prolon-
gada
*Doble ascensin
*Impregnacin a
presin
*Pulverizacin
*Brochado
*Inyeccin a presin
CURATIVOS *Pulverizacin
*Brochado
*Inyeccin a presin
TIPO DE TRATAMIENTO Y FORMA DE APLICACIN DEL PRODUCTO PROTECTOR.
TABLA 6.3
6.9 Mtodos para determinar la durabilidad
de las maderas
Degradacin de Maderas
140
Nada es para siempre
Se utiliza la siguiente frmula para la determinacin de la prdida de peso:
donde % es la prdida de masa, P
s1
es el peso de la muestra antes del ensayo y P
s2
es el
peso de la muestra despus del ensayo.
Los ensayos anteriormente indicados son sencillos de realizar, lo que permite obtener
resultados que determinarn la efciencia de los distintos preservantes en la madera tra-
tada. Se debe contar, adems, con una muestra testigo y sin tratar con productos qu-
micos preservantes, para poder comparar los daos obtenidos. Con la interpretacin de
los resultados se puede tener una clasifcacin de la madera por su durabilidad natural,
siempre bajo las especifcaciones de las normas (Tabla 6.4).
Los ensayos de campo o cementerios de maderas permiten, al igual que los de laborato-
rio, determinar la durabilidad y la efectividad txica de los productos qumicos preser-
vantes. La diferencia fundamental es que en los ensayos de campo, los factores climticos
tienen infuencia directa con el desarrollo del organismo xilfago. Los cementerios de
ensayo de durabilidad natural deben contar con ciertos requisitos: deben garantizar la
permanencia de su funcionamiento porque son de largos perodos de observacin y no
tener infuencia de personas y animales; el ambiente tiene que reunir condiciones favo-
rables para la actividad biolgica para insectos y hongos, con buena exposicin solar y el
terreno no debe haber sido utilizado en cultivos agrcolas.
El tamao de las muestras en los cementerios es variado, desde pequeas hasta postes.
Las evaluaciones se hacen segn la intensidad de los daos observados y con la clave se
interpretarn los resultados de la inspeccin (Tabla 6.5).

100 %
1
2 1

=
s
s s
P
P P
Categora AR (Altamente Resistentes)
Prdida de peso entre 0 y 1% con una duracin en uso exterior de ms de 15 aos. Son, en general, made-
ras de alta densidad y de duramen que no es posible tratar.
Categora R (Resistentes)
Prdida de peso entre 1 a 5% con una duracin en uso exterior de 10 a 15 aos. Son maderas de alta
densidad y tratabilidad variable para el duramen.
Categora MR (Moderadamente Resistentes)
Prdida de peso entre 5 y 10%, con una duracin en uso exterior de 1 a 10 aos. Son generalmente made-
ras de alta densidad y con posibilidades de recibir tratamiento.
Categora MPR ( Muy Poco Resistentes)
Prdida de peso entre 10 y 30%, con una duracin en uso exterior de 1 a 5 aos. Son maderas de densi-
dad media y buena tratabilidad.
Categora NR (No Resistentes)
Prdida de peso mayor al 30% y una duracin de uso exterior menor que un ao. Son, en general, made-
ras de muy baja densidad y muy buena tratabilidad.
CLASIFICACIN DE LA MADERA POR SU DURABILIDAD.
TABLA 6.4
141
Como conclusin, cabe destacar que la madera, como material de construccin, posee
enormes ventajas, tales como su resistencia, economa, facilidad de trabajado y durabili-
dad, siempre y cuando est convenientemente protegida. Si, adems, se tiene en cuenta
que se trata de un recurso renovable pero con ciertas limitaciones, la proteccin de las
mismas adquiere gran importancia.
En los ltimos cuatro captulos hemos analizado con detalle la degradacin de cada uno de
los diversos materiales de uso ms comn: metales, vidrios y cermicos, plsticos y madera.
En el prximo captulo, y a modo de integracin de todo lo expuesto, ejemplifcaremos algu-
nos casos especiales de degradacin. Estudiaremos la degradacin de objetos de la vida coti-
diana (estructuras de hormign armado tales como calles, puentes, balcones); de dispositivos
usados en medicina (implantes y prtesis); de objetos de valor histrico o artstico (cuadros,
estatuas, medallas); y de estructuras que, por la aplicacin particular que se les dar, deben
presentar un alto grado de resistencia a la degradacin (repositorios de material radioactivo).
Grado de pudricin Descripcin de la madera en observacin Puntaje o Porcentaje
1 Sana (ninguna seal de pudricin) 100
2 Supercie blanda o indicios de pudricin 75
3 Pudricin comprobada poco avanzada 50
4 Pudricin profunda o intensa 25
5 Pudricin total o destruccin 0
CLAVE PARA INTERPRETACIN DE RESULTADOS DURANTE LA INSPECCIN DE LA
MADERA EN ENSAYOS DE CAMPO.
TABLA 6.5
Degradacin de Maderas
142
Nada es para siempre
7. Casos Especiales de
Degradacin de Materiales
y sus Consecuencias
7.1 Degradacin de estructuras de hormign armado
El hormign es uno de los materiales ms importantes en la industria de la construccin
actual. Su empleo va desde pequeas reparaciones hasta las grandes obras civiles que comen-
zaron a construirse desde principios del siglo XX con el comienzo de la fabricacin industrial
del cemento Prtland. Para tener una idea del consumo anual de este material, basta decir que
es 5 veces mayor que el del acero. Esto se debe a su gran versatilidad en formas, acabados y ta-
maos; excelentes propiedades mecnicas; elevada durabilidad frente a determinados agentes
que resultan agresivos para otros materiales; fcil disponibilidad y bajo costo relativo.
El hormign est formado mayoritariamente por una mezcla de cemento, arena, agregado
grueso (canto rodado, piedra grantica u otro tipo de ridos) y agua. Por su parte, el hormign
armado (o reforzado) es una matriz de hormign que contiene barras de acero en su interior.
Las excelentes propiedades de este material se deben a la combinacin de la resistencia a la
compresin, propia del hormign, y a la alta resistencia a la traccin que le transfere el acero.
Adems de las ventajas estructurales que resultan de la combinacin de ambos materiales, el
hormign acta como barrera fsica de las armaduras respecto del medio ambiente y posee ca-
ractersticas qumicas que le ofrecen al acero una apropiada proteccin contra la corrosin. No
obstante ello, se comprob que con el tiempo el hormign armado se deteriora, tanto debido a
procesos de degradacin del propio hormign, como por la corrosin de las armaduras.
El cemento (componente del cual depende mayoritariamente la qumica del hormign)
es una mezcla de minerales, principalmente silicatos de calcio, que cuando reaccionan
con el agua se endurecen por hidratacin de los distintos compuestos que lo constituyen.
La reaccin tpica de hidratacin es:
Durante este proceso de hidratacin, denominado curado, ocurren, entre otros, los si-
guientes fenmenos:
7.1.1 Introduccin
2 Ca
3
SiO
5
+ 6 H
2
O C
3
Si
2
O
7
.3H
2
O + 3 Ca(OH)
2

[7.1]
143
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
a) conformacin de la red de silicatos (compuestos del tipo C
3
Si
2
O
7
.3H
2
O), que determina
la resistencia mecnica del hormign;
b) segregacin de hidrxido de calcio, Ca(OH)
2
, originando una solucin que, junto con
los lcalis provenientes de las materias primas y otros presentes en pequeas cantidades en
los poros (NaOH y KOH) llevan al pH de la fase acuosa de los poros a valores extrema-
damente alcalinos (mayores que 13);
c) evaporacin del agua en exceso, agregada durante el amasado para hacer trabajables las
mezclas, lo cual genera una red de poros y canales que llegan hasta la superfcie del hor-
mign (Figura 7.1).
Estos procesos determinarn en gran medida el desempeo fnal
del material por lo cual la formulacin, ejecucin y curado del
hormign deben ser cuidadosos. Por ejemplo, la cantidad de agua
agregada tiene una gran infuencia sobre la calidad del hormign
obtenido. Esto es debido a que la cantidad de agua aadida a la
mezcla de ridos y cemento para obtener un hormign de traba-
jabilidad conveniente es siempre superior a la necesaria para la
hidratacin completa del cemento anhidro (ecuacin [7.1]). Sin
embargo, se debe evitar su exceso porque aumentar la porosidad
del hormign endurecido y con ello disminuir su resistencia a la
compresin. Por otra parte, es de destacar que el agua constituye
la fase contenida en los poros, donde los principales iones presen-
tes son Ca
2+
, OH
-
, Na
+
, K
+
y SO
4
2-
.
En cuanto al curado, es necesario que la mezcla contenga la cantidad de agua necesaria para
que est siempre disponible para que se lleve a cabo la reaccin [7.1] hasta que el hormign
alcance la resistencia esperada. Para ello, es conveniente mantener la humedad en el hormi-
gn, mojando adecuadamente la superfcie durante los primeros das de curado. Posterior-
mente, la red de poros originada durante el curado hace que el hormign sea relativamente
permeable a lquidos y gases.
El tamao de los poros puede variar desde unos pocos nanmetros hasta algunos milmetros.
El volumen y su distribucin dependern, fundamentalmente, de la relacin agua/cemento
de la mezcla, la forma y el tiempo de curado, la introduccin de aire en la mezcla, etc. Esta
incorporacin de aire est orientada a disminuir la permeabilidad, ya que el proceso de eva-
poracin del agua en exceso culmina en las burbujas de aire, evitando la formacin de cana-
les en contacto con el medio externo. En una primera aproximacin, puede decirse que la
resistencia mecnica del hormign es directamente proporcional al contenido de cemento e
inversamente proporcional a la porosidad. Cualquier reduccin en la relacin agua/cemento
mediante el uso de mezclas y granulometras adecuadas, o agentes fuidifcantes, repercutir
en una elevacin de la resistencia mecnica y de la impermeabilidad. Las nuevas tecnologas
aplicadas al hormign se basan en reducir al mximo la porosidad.
Figura 7.1. Red de poros en una estructura de
hormign armado.
144
Nada es para siempre
El hormign armado puede sufrir varios procesos que conducen a su deterioro. Estos proce-
sos pueden clasifcarse en fsicos, qumicos y corrosin de las armaduras.
Dentro del deterioro fsico, cabe destacar la fsuracin provocada por esfuerzos mecnicos
de distinta ndole (terremotos, por ejemplo), erosin mecnica (accin de vientos o fujo
de lquidos) y el denominado ataque por escarcha. Este ltimo tipo de ataque se pro-
duce por la accin de bajas temperaturas (cercanas a la de solidifcacin del agua) sobre el
hormign. Esto es frecuente en la Argentina en la zona cordillerana y patagnica ya que se
presenta esta condicin durante varios meses al ao. Pero adems, estas bajas temperaturas
tambin se presentan en algunas estructuras industriales como cmaras frigorfcas, donde
el hormign puede estar sometido a temperaturas an ms rigurosas. El mecanismo exacto
por el que la accin de las bajas temperaturas daa al hormign es complejo, pero puede
resumirse en que la causa principal est en el congelado del agua de los poros capilares
del hormign. Es sabido que el agua slida ocupa un volumen casi 10% mayor que el del
agua lquida y esto, cuando ocurre dentro de los poros, genera un aumento en la presin
hidrulica provocada por su expansin, que conduce a la formacin de fsuras. Este tipo
de ataque puede ser reducido, o bien por la reduccin del volumen de poros capilares en
el hormign empleando una relacin agua/cemento ms baja, o por la entrada delibera-
da de aire al hormign. El uso de agentes de aireado conduce a la formacin de una alta
concentracin de pequeas burbujas de aire en el hormign. Estas burbujas pueden servir
para relevar la presin, que es el resultado de la formacin del hielo dentro de los poros
capilares, y de esta forma se previene la expansin y fsurado del hormign. En aquellas
zonas donde es habitual la formacin de hielo sobre el pavimento, suelen utilizarse agentes
anticongelantes a base de cloruro de calcio o de sodio que -si bien tienden a evitar o mitigar
el deterioro por congelacin y deshielo- aceleran el deterioro superfcial del pavimento de
hormign por peladura y descascaramiento. Tambin estas sales provocan la corrosin de
armaduras (como se ver ms adelante) afectando, sobre todo, a los tableros de puentes y
losas de edifcios de estacionamiento, estas ltimas debido a la presencia de cloruros por el
transporte y su posterior deposicin a travs de los neumticos de los vehculos.
Dentro de los deterioros de origen qumico cabe destacar al ataque por aguas blandas, al
ataque por sulfatos, ataque cido y a la reaccin lcali-agregado, entre otros.
El agua blanda contiene muy bajas cantidades de iones calcio o magnesio disueltos, y general-
mente son levemente cidas (pH menor que 7). Su agresividad frente al hormign depende
del grado de dureza y de la cantidad de dixido de carbono libre presente. El deterioro del
hormign sumergido en aguas blandas cidas se produce primeramente porque el agua extrae
del hormign a las especies responsables del mantenimiento de su alto pH. Esto, a su vez,
puede llevar a la descomposicin de otros componentes del hormign que slo son estables a
pH altos, tales como los silicatos hidratados, que se descomponen produciendo carbonato del
calcio y una red llena de slice (SiO
2
) , de muy pobres propiedades mecnicas. Este fenmeno
no slo ocurre en hormigones sumergidos, ya que tambin puede ser un problema en hormi-
gones expuestos al agua de lluvia. La magnitud de la lixiviacin en aguas blandas est infuida
7.1.2 Deterioro del hormign armado
145
por muchos factores, entre los que se incluyen la dureza del agua (contenido en iones Ca
2+
y
Mg
2+
), velocidad del fujo de agua, densidad del hormign y el estado de su superfcie.
El ataque por sulfatos, que ocurre en hormigones en contacto con aguas conteniendo
altas concentraciones de este ion, o enterrados en suelos arcillosos, se debe a la presencia
en el cemento de un componente denominado aluminato de calcio, que al reaccio-
nar con el ion sulfato se descompone generando cristales de etringita, cuyo volumen es
mucho mayor al del aluminato descompuesto. Estos cristales de etringita generan una
expansin interna en la masa del hormign que, al no soportar tensiones de traccin,
termina fsurndose (Figura 7.2).
La accin de los cidos sobre el hormign genera la conversin de los
compuestos de calcio (hidrxido de calcio, silicatos y aluminatos de
calcio hidratados) en las correspondientes sales de calcio, generalmente
solubles. Como resultado de esas reacciones, se destruye la estructura
del hormign. La velocidad de la reaccin de los diferentes cidos con el
hormign est determinada no tanto por la agresividad del cido, sino
ms bien por la solubilidad de la sal de calcio resultante. A mayor solubi-
lidad de la sal, mayor ser el grado de deterioro. De los cidos minerales
ms comunes (clorhdrico, ntrico y sulfrico), el cido sulfrico es el
que ms frecuentemente se encuentra en aguas subterrneas. Puede ser
generado por la accin oxidante de ciertas bacterias sobre compuestos de
azufre. El cido producido reaccionar con el hormign degradndolo.
Este tipo de deterioro es muy frecuente en estructuras de hormign en-
terradas. Tambin ocurre este tipo de ataque en caeras de hormign de
sistemas cloacales ya que, cuando su contenido queda estancado o fuye
muy lentamente, la accin de ciertas bacterias puede producir sulfuro
de hidrgeno gaseoso que se disuelve en la superfcie del agua, donde
otras bacterias lo oxidan convirtindolo en cido sulfrico. Es por ello
que resulta esencial mantener un fujo permanente de aguas cloacales de
modo tal que estas bacterias no tengan tiempo de actuar.
Por su parte, la reaccin lcali-agregado se produce debido a que los agregados silceos po-
rosos fnamente divididos (arenas, por ejemplo) son muy reactivos debido a que tienen un
rea especfca muy grande. En contacto con lcalis (los hidrxidos presentes en el agua de los
poros) puede ocurrir una reaccin de la cual el producto es un gel rico en silicato de sodio o
potasio que es capaz de absorber cantidades grandes de agua y que causan la hinchazn del
gel. Este gel completamente hinchado produce un aumento de la presin que culmina con la
fsuracin del hormign, similar a lo explicado en el ataque por sulfato (Figura 7.2).
La corrosin de las armaduras de acero en el hormign armado es la causa ms frecuente del
deterioro de estructuras construidas con este material. La corrosin del acero (que qumica-
mente se lo puede considerar como hierro) en el hormign es un proceso electroqumico, en
el cual el electrolito es la humedad presente. Las reacciones electroqumicas involucradas son
la disolucin u oxidacin del hierro, dando lugar al denominado proceso andico:
Figura 7.2. Esquema del creci-
miento de productos expansivos en
el hormign armado y que llevan a
la aparicin de fsuras.
Hormign
Crecimiento
de productos
expansivos
Formacin
de fisuras
MEDIO
AMBIENTE
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
146
Nada es para siempre
y la reduccin del oxgeno presente sobre las armaduras, dando
lugar al proceso catdico:
Es importante resaltar que, sin la presencia simultnea de ox-
geno y humedad la corrosin no es posible, y que por debajo
de una cierta cantidad crtica de ambos, la corrosin se pre-
senta de manera poco apreciable.
En las condiciones de pH existentes en un hormign sano (en-
tre 12,6 y 14), y en presencia de una cierta cantidad de oxgeno, el
acero de las armaduras se encuentra pasivado, esto es, recubierto
por una pelcula de xidos transparente, compacta y continua de
aproximadamente 1 a 100 nanmetros de espesor, que lo prote-
ge de la corrosin por perodos indefnidos, an en presencia de
tenores elevados de humedad; siempre y cuando el hormign sea
de buena calidad, no est fsurado y no cambien sus propiedades
fsicoqumicas por agresiones externas. Por tal motivo, es necesa-
rio que el espesor del recubrimiento (capa de hormign entre el
medio ambiente y la primera fla de armaduras) sea el adecuado
para cada ambiente al que est expuesta la estructura.
No obstante todo lo expuesto, bajo ciertas condiciones, la pelcula
protectora se destruye originando determinados procesos corrosi-
vos cuyas caractersticas dependen de cul es el agente causante.
Las principales causas de corrosin son: la disminucin de la al-
calinidad del medio que conduce a la corrosin generalizada de la
armadura y la presencia de iones cloruro provenientes del medio
externo o incorporados durante la etapa de amasado del hormign,
que conducen a la corrosin localizada del acero (Figura 7.3).
La corrosin generalizada se produce por un descenso en la alca-
linidad del hormign que puede ser debido al contacto con aguas
blandas (mencionado ms arriba), o por la reaccin de los com-
puestos de carcter bsico de la fase acuosa del hormign, (NaOH,
KOH y Ca(OH)
2
) con los componentes cidos de la atmsfera (CO
2
, SO
2
, etc.). El que ms
abunda es el CO
2
, por lo que a este proceso de reduccin de la alcalinidad se lo conoce genri-
camente con el nombre de carbonatacin. Una caracterstica de este proceso es la existencia de
un frente de avance que se puede apreciar visualmente mediante el rociado con fenolftalena,
que produce una coloracin rojo prpura en la zona correspondiente al hormign sano, pH
mayor que 12,6, y se torna incolora en la zona carbonatada, pH menor que 9 (Figura 7.4).
Al disminuir el pH hasta valores por debajo de 9, la pelcula pasiva deja de ser estable,
[7.2]
[7.3]
Figura 7.3. Tipos de corrosin ms frecuen-
tes en estructuras de hormign armado, ori-
gen y consecuencias.
Tipos de Corrosin
Localizada Generalizada
Cloruros
Carbonatacin
Productos de corrosin
Acero
atacin
Fe Fe
2+
+ 2 e


O
2
+ 2 H
2
O + 4 e 4 OH
Figura 7.4. Determinacin del espesor de la
zona carbonatada por medio del rociado con
fenolftalena de la estructura a analizar.
Zona carbonatada
(pH < 9)
Zona carbonatada
(pH > 9)
147
pasando a ser termodinmicamente posible la disolucin del hierro, de forma tal que la ar-
madura se disuelve en forma generalizada. Los productos de corrosin (xidos, hidrxidos,
xidos hidratados, etc.) tienen un volumen ms de 6 veces mayor que el del hierro del cual
provienen (Figura 7.5), por lo cual ejercen presin sobre la cubierta del hormign hasta
provocar fsuras, descascaramientos y delaminaciones (Figura 7.6, izquierda).
La corrosin localizada es un tipo de corrosin en la que el ataque se produce en
zonas muy pequeas, en algunos casos imposibles de detectar, y la cantidad de
material disuelto no guarda ninguna relacin con el dao que puede ocasionar.
Para el caso del hormign, hay varios agentes desencadenantes de la co-
rrosin localizada, pero los ms habituales son los iones depasivantes (que
generan ruptura de la pelcula pasiva) y que provienen de las materias
primas, de aditivos o por la penetracin desde el exterior. La situacin ms
agresiva y la responsable del mayor nmero de casos de corrosin locali-
zada en el hormign armado es debida a la presencia de cloruros. Aunque
los iones sulfuro y sulfato son tambin depasivantes, son mucho menos
frecuentes y por ende, menos peligrosos que los cloruros.
Los iones cloruros tienen la propiedad de destruir en forma puntual la capa
pasivante, lo que provoca un tipo de corrosin denominado picado. Los
cloruros pueden estar en el hormign, bien porque se aaden con sus com-
ponentes (aditivos, agua, etc.) o bien porque penetran desde el exterior a
travs de la red de poros. Esta ltima situacin es la que se da en ambientes
marinos o cuando se utilizan sales de deshielo en carreteras o puentes en
climas fros. El lmite inferior de contenido de cloruros, por debajo del cual no existe la po-
sibilidad de la aparicin de picado, depende de varios factores como ser: el tipo de cemento,
relacin agua/cemento, contenido de humedad, etc. Es posible determinar, dependiendo de
las condiciones, cul es el lmite de cloruros capaz de depasivar a las armaduras, pero un valor
medio generalmente aceptado es de 0,4% en relacin al peso de cemento.
Aunque el hormign no contenga cloruros inicialmente, estos pueden llegar hasta la armadu-
ra a travs de la red de poros si la estructura est situada en ambientes marinos, o si se aaden
sobre la superfcie del hormign para evitar su helada. En estos casos, la cantidad de cloruros
se va incrementando con el tiempo, pudiendo llegar a atacar toda la superfcie de la armadura
y provocar una corrosin muy peligrosa. En todos los casos, el efecto fnal es que una vez que
se inicia el fenmeno de picado, ste no se puede detener y comienzan a acumularse produc-
tos de corrosin que expanden al hormign, fsurndolo (Figura 7.6, derecha).
Otro tipo de deterioro relacionado con la corrosin de las armaduras es la corrosin por rendi-
jas, que ocurre cuando en la superfcie del metal existe un espacio lo sufcientemente pequeo
como para impedir la renovacin del electrolito en contacto con el metal, donde el ataque
progresa a altas velocidades, con un mecanismo similar al del picado. Este deterioro puede
ocurrir cuando se emplean barras de acero recubiertas por pinturas, donde la adherencia entre
el acero y el recubrimiento puede sufrir un dao mecnico (durante el doblado de las varillas,
por ejemplo) o por otros procesos electroqumicos que pueden darse en el hormign.
Figura 7.5. Comparacin entre los
volmenes de distintos productos de
corrosin del hierro, generados por
la corrosin de 1 cm
3
del metal.
Fe
Fe O
3 4
Fe(OH)
2
Fe(OH)
3
Fe(OH)
3
. 3H O
2
1 2 3 4 5 6 0
Volumen (cm )
3
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
148
Nada es para siempre
Es importante destacar que es necesaria la presencia de humedad para que todos estos
fenmenos de corrosin tengan lugar, ya que el agua es imprescindible porque no slo
permite la movilidad de los iones a travs del electrolito, sino que tambin interviene en
el proceso catdico de reduccin de oxgeno en medios neutros o bsicos a travs de la
reaccin [7.3]. Si los poros estn saturados de humedad, las velocidades de corrosin sern
moderadas o bajas porque el acceso de oxgeno hasta las armaduras (para que pueda ocurrir
la reaccin catdica) est difcultado por la presencia de agua. Por el contrario, si los poros
estn secos, el oxgeno tiene fcil acceso a la estructura, pero no hay agua disponible para
que la reaccin [7.3] pueda ocurrir. Las mximas velocidades de corrosin se manifestan
en hormigones con contenidos altos de humedad, pero sin saturacin de poros. En este
caso, el oxgeno llega libremente hasta las armaduras, y el contenido de agua es sufciente
como para permitir altas velocidades de corrosin.
La corrosin se manifesta sobre el acero disminuyendo su capacidad mecnica al dis-
minuir su dimetro (y con ello su seccin efcaz); sobre el hormign, porque se fsura
debido a la presencia de productos de corrosin ms voluminosos que el acero que lo
origina; y sobre la adherencia acero/hormign, que impide que se ponga de manifesto
el efecto benfco que tiene sobre las propiedades mecnicas de la estructura, el contacto
ntimo entre el hormign y el acero.
Existen diversas alternativas para evitar (o mitigar) la degradacin de estructuras de hor-
mign armado cuando sta es generada por la corrosin de las armaduras. Esta preven-
cin se puede efectuar desde el punto de vista del hormign mismo o desde el punto de
vista de las armaduras.
Figura 7.6. Efecto de la corrosin de las armaduras sobre diferentes estructuras de hormign ar-
mado (izquierda, techo de una vivienda que ha sufrido carbonatacin; derecha, pilares de una
ornamentacin sobre una costa marina) .
7.1.3 Efectos de la corrosin sobre las estructuras de
hormign armado y modos de evitarla
149
Previo al desarrollo del tema de degradacin de biomateriales, es necesario primera-
mente presentar algunas defniciones de este trmino. Actualmente existen diferentes
concepciones de lo que es un biomaterial. Por una parte, se postula que un biomaterial
es un material ideado para interactuar con los sistemas biolgicos, para evaluar, tratar,
aumentar o sustituir cualquier tejido, rgano o funcin del cuerpo. Por otro lado, hay
quienes defnen a los biomateriales como aquellos materiales de origen natural o sin-
ttico que se utilizan para dirigir, suplementar o reemplazar alguna funcin de un tejido
Para el primer caso, es necesario seleccionar correctamente el tipo de cemento a emplear,
utilizar una adecuada dosifcacin de la mezcla (particularmente la relacin agua/ce-
mento), realizar en obra una buena compactacin y curado del hormign y efectuando
un adecuado mantenimiento de la estructura (por ejemplo, sellando grietas y fsuras en
cuanto son detectadas). Por otro lado, es factible aplicar revestimientos o recubrimientos
que retarden el ingreso de dixido de carbono. Esta metodologa es de relativamente
fcil aplicacin, se puede aplicar a cualquier estructura, pero debe ser realizada previo al
ingreso de los agentes agresivos. Otra forma de prevencin es agregar, durante el amasa-
do del hormign, agentes inhibidores de la corrosin del acero. Esta tcnica tambin se
est aplicando en estructuras ya existentes, induciendo a la difusin hacia el interior de
la estructura, de agentes inhibidores que se pulverizan desde el exterior. Para que sean
efectivos, hay que asegurar que en un corto tiempo, estos agentes alcancen las armaduras
(es decir, atraviesen el espesor de recubrimiento) y las protejan adecuadamente.
En los ltimos aos, y particularmente en los pases nrdicos, se estn empleando tcni-
cas electroqumicas a travs de las cuales se elimina el cloruro que haya podido ingresar
a la estructura y/o se realcaliniza el hormign carbonatado, haciendo que su pH vuelva a
los valores de un hormign sano. Estas tcnicas son costosas y an no se han aplicado
masivamente en nuestro pas.
Desde el punto de vista de las armaduras, es posible efectuarles una proteccin catdica,
ya sea por el empleo de nodos de sacrifcio o por la aplicacin de una corriente externa.
Esta tcnica es posible de ser aplicada en casi cualquier estructura, es la nica que detiene
la corrosin una vez iniciada pero tiene la desventaja de necesitar personal especializado
y tiene altos costos de mantenimiento, cuando se trata de corriente impresa. Tambin es
factible emplear barras de acero galvanizado o recubiertas por pinturas. Ambas tcnicas
son de fcil aplicacin y no tienen costos de mantenimiento. Hay que ser muy cuidado-
sos en el manipuleo de estos materiales para evitar el deterioro de las capas protectoras
(de galvanizado en el primer caso y de pintura en el segundo). Si bien el uso de este tipo
de barras est muy extendido en los Estados Unidos y Europa, en nuestro pas an no
han tenido aceptacin y es casi imposible conseguir este tipo de refuerzos.
7.2 Degradacin de biomateriales
7.2.1 Introduccin a los biomateriales
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
150
Nada es para siempre
vivo o como una sustancia sistemticamente y farmacolgicamente inerte, diseada
para su implantacin dentro de un sistema vivo o su incorporacin a ste.
En la actualidad se emplean materiales de diferente naturaleza para utilizarlos como
biomateriales. Tales materiales son los metales y sus aleaciones, los polmeros naturales y
sintticos, biovidrios y cermicos, adems de algunas combinaciones entre ellos denomi-
nadas materiales compuestos. Algunas de sus aplicaciones se muestran en la tabla 7.1.
Adems de las propiedades y exigencias de cada material segn su destino y aplicaciones parti-
culares, estos deben cumplir un nmero de requisitos que son comunes a todos los biomateria-
les. El principal requisito es la biocompatibilidad, que se defne como la habilidad de un ma-
terial de actuar con una respuesta adecuada del tejido husped, en una aplicacin especfca.
Cualquier material aplicable en medicina tiene un amplio espectro de posibilidades de reac-
cionar bioqumicamente, al estar dentro del organismo. Este espectro de posibilidades puede
dividirse en las siguientes categoras:

a) materiales casi inertes: son materiales que presentan una mnima reactividad qumica. Son
considerados muy poco reactivos debido a que son muy poco solubles cuando estn dentro
del cuerpo humano. La reaccin fsiolgica que ocurre en los alrededores de una prtesis
fabricada con este tipo de materiales es la formacin de cpsulas de tejido fbroso. Entre
los materiales casi inertes estn: cermicas como la almina (Al
2
O
3
) y la zirconia (ZrO
2
) y
metales como las aleaciones Cr-Co-Mo y el acero inoxidable (aleaciones Fe-Cr-Ni).
APLICACIN MATERIAL FRECUENTEMENTE EMPLEADO
Sistema seo
Reemplazo de articulaciones
Placas para la jacin de fracturas
Cemento para huesos
Reparacin de defectos seos
Ligamentos y tendones articiales
Implantes dentales
Aleaciones de titanio, acero inoxidable, polietileno
Acero inoxidable, aleacin cobalto-cromo
Polimetilmetacrilato
Hidroxiapatita
Ten

, Dacrn

Titanio, almina, fosfato de calcio


Sistema cardiovascular
Prtesis vasculares
Vlvulas de corazn
Catter
Dacrn

, Ten

, poliuretano
Tejido reprocesado, acero inoxidable, Dacrn

Goma de silicona, Ten

, poliuretano
rganos
Corazn articial
Placas para reparacin de la piel
Rin articial (hemodilisis)
Respiradores articiales
Poliuretano
Materiales compuestos de silicona-colgeno
Celulosa, poliacrilonitrilo
Goma de silicona
Sentidos
Lentes intraoculares
Lentes de contacto
Polimetilmetacrilato, goma de siliconas
Silicona-acrilato, hidrogeles
ALGUNAS DE LAS APLICACIONES MS FRECUENTES DE LOS BIOMATERIALES.
TABLA 7.1
151
El principal empleo de los metales como biomaterial se debe a sus propiedades mecnicas. Sin
embargo, los implantes metlicos presentan una resistencia mecnica mucho mayor que la del
tejido que reemplazan (hueso), lo cual puede conducir a un estado de tensiones mecnicas
que origina la ruptura del hueso. Otra desventaja de los materiales metlicos para aplicaciones
como biomaterial es su facilidad para corroerse, lo cual tambin afecta su comportamiento
biolgico. La corrosin es un problema general en los metales, ms an si estn inmersos en
un medio tan hostil como lo es el organismo humano, que tiene altas concentraciones de iones
agresivos (cloruro, principalmente) y temperaturas aproximadas a 37C.
Slo se utilizan unos pocos metales como biomateriales ya que deben satisfacer una serie de
requisitos, tales como ser tolerados convenientemente por el paciente (sus especies qumicas
derivadas deben ser inocuas para los tejidos adyacentes), ser resistentes a la corrosin en pre-
sencia de los fuidos biolgicos (que son muy agresivos), tener buenas propiedades mecnicas
y compatibilidad con los huesos. Sus propiedades fsicas y mecnicas permiten que puedan
fabricarse formas complicadas mediante un extenso abanico de tcnicas de conformacin.
Los materiales metlicos ms comunes utilizados en implantes son los aceros inoxidables tipo
AISI 316L (67.5 % Fe, 18 % Cr, 12 % Ni, 2.5 % Mo, menos de 0.03 % C), aleaciones de
cobalto del tipo ASTM F5758 (35 % Co, 35 % Ni, 20 % Cr y 10 % Mo); aleaciones de tita-
nio, como por ejemplo la Ti6Al4V (90 % Ti, 6 % Al y 4 % V) o Titanio puro; y las aleaciones
con memoria de forma, tal como la NITINOL (50 % Ti y 50 % Ni). A su vez, para aplica-
ciones odontolgicas (prtesis, aparatos de ortodoncia, etc.) se emplean aleaciones de metales
nobles (oro y plata), aleaciones Co-Cr, Ni-Cr, aleaciones de titanio y aceros inoxidables. Todos
estos biomateriales metlicos son resistentes a la corrosin debido a la formacin de una capa
pasivante de xido en la superfcie, protegiendo al metal y evitando que la corrosin avance.
b) materiales bioactivos: este tipo de materiales recibe una respuesta biolgica especfca en la
interfase con el medio biolgico, formando enlaces qumicos entre el material y el tejido
que lo rodea. Dentro de este grupo de materiales se encuentran los cermicos de fosfato de
calcio, que son los nicos materiales que tienen una estructura similar al hueso. Estos estn
compuestos de un 60 a 70 % de mineral, casi todo fosfato clcico, lo que les permite a estos
cermicos ser un material totalmente biocompatible;
c) materiales reabsorbibles: estos materiales, tambin llamados simplemente bioabsorbibles,
tienen la capacidad de ser compatibles con el tejido y de degradarse luego de un cierto tiem-
po posterior a ser implantados; dando lugar a productos que no son txicos y que pueden
ser eliminados por el organismo o metabolizados por ste. Generalmente, este grupo est
representado por los polmeros biodegradables, aunque existen ciertos materiales cermicos
los cuales tambin son reabsorbibles.
A su vez, los biomateriales tambin pueden ser clasifcados segn su naturaleza qumica en tres
grupos principales: metales, polmeros y cermicos. A continuacin se especifcan las caracte-
rsticas y aplicaciones de cada uno de ellos.
7.2.1.1 Metales
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
152
Nada es para siempre
De entre los biomateriales metlicos de uso frecuente en implantes seos, las aleaciones basadas
en el titanio son las que presentan el mejor conjunto de propiedades (mecnicas y de resisten-
cia a la corrosin). A su vez, las aleaciones con memoria de forma son utilizadas en alambres
correctores de la posicin dental (aparatos de ortodoncia) y en stents gstricos y vasculares.
Los materiales polimricos tienen una amplia variedad de aplica-
ciones en el campo de la implantologa mdica, ya que presentan
propiedades fsicas, qumicas y mecnicas ms cercanas a las de los
tejidos vivos que, en su mayor parte, estn formados por polme-
ros naturales, como las protenas y los polisacridos. Adems, son
de fcil procesamiento y pueden obtenerse en diversas formas.
Actualmente existen numerosos polmeros utilizados en el cam-
po biomdico. Algunos de ellos son bioestables (o sea, no bio-
degradables), y son utilizados para aplicaciones permanentes,
como el polimetilmetacrilato (PMMA) o el polietileno (PE).
En los ltimos aos se han comenzado a emplear a los polme-
ros biodegradables para aplicaciones temporales. En la dcada
del 60 se introdujo el concepto de material bioabsorbible, y en
las ltimas dos dcadas, se han comenzado a utilizar dispositivos
bioabsorbibles que han sido empleados en muchas aplicacio-
Figura 7.7. Diversos dispositivos biomdicos fabricados con metales. (a) Reemplazo parcial de
cadera. (b) Prtesis dental removible. (c) Implante dental.
7.2.1.2 Polmeros
Figura 7.8. Diferentes tipos de disposi-
tivos biomdicos fabricados con polme-
ros. (a) Lente de contacto intraocular
de siliconas con asas de poliamida. (b)
Cabeza de fmur de Polietileno de ultra
Alto Peso Molecular (UHMWPE).
Los empleos ms frecuentes de los biomateriales metlicos son en aplicaciones ortopdicas, que
incluyen sustituciones seas (reemplazar parte de un fmur, una cadera o una rodilla), fjaciones de
fracturas (en forma de clavos internos), fjadores externos, etc. En
el campo odontolgico tambin presentan muchas aplicaciones
tales como puentes permanentes y removibles, prtesis parciales
o totales, correctores dentales, etc. Muchos dispositivos implanta-
bles contienen partes metlicas tales como las prtesis vasculares,
vlvulas de corazn, electrodos de marcapasos, etc. La fgura 7.7
muestra algunos dispositivos biomdicos fabricados con metales.
153
Los materiales cermicos presentan enlaces qumicos fuertes, tienen alto
punto de fusin, baja conductividad elctrica y trmica y buena estabili-
dad qumica. Los cermicos son generalmente frgiles y casi siempre se
fracturan frente a esfuerzos de traccin y presentan poca elasticidad. Pre-
sentan cierta porosidad, lo cual reduce la resistencia a los esfuerzos, de-
bido a que los poros y otras imperfecciones microscpicas actan como
entallas o concentradores de tensiones. Tienen elevada resistencia a la
compresin si se comparan con los metales, incluso a temperaturas altas
(hasta 1.500C). Bajo cargas de compresin, si hay fsuras incipientes
stas tienden a cerrarse, mientras que bajo cargas de traccin las fsuras
tienden a separarse, dando lugar a la fractura de la pieza cermica.
Los biocermicos tienen propiedades muy particulares: son qumicamente
inertes en muchos ambientes, presentan elevada resistencia al desgaste (lo
que los hace adecuados para aplicaciones ortopdicas y dentales), tienen alto
mdulo de elasticidad y elevada resistencia mecnica, son estticamente ade-
cuados para acabados dentales y excelentes como plataforma de crecimiento
celular. Tienen la posibilidad de reparar o de sustituir partes del cuerpo da-
adas y son inertes en el cuerpo (o bioactivos, segn la clasifcacin).
Para aplicaciones biomdicas se pueden encontrar tres clasifcaciones de los biocermicos:
a) reabsorbibles, entre los que se encuentran los fosfatos de calcio y los vidrios de fosfato
de calcio;
b) bioactivos, dentro de los que se encuentran los biovidrios, la hidroxiapatita y las
vitrocermicas;
c) inertes o no bioabsorbibles, dentro de los que se encuentran la almina (Al
2
O
3
), zir-
conia (ZrO
2
), dixido de titanio en sus diversas formas (TiO
2
) y el carbono.
En general, las biocermicas son utilizadas en el campo clnico como implantes pe-
queos que no tengan que soportar altas cargas, como por ejemplo implantes para el
odo medio; recubrimientos sobre metales, refuerzos en implantes dentales, implantes
porosos sin cargas para estimular el crecimiento de hueso dentro del implante o como
cementos que se implantan en estado pastoso y fraguan in vivo. La fgura 7.9 muestra
ejemplos de dispositivos biomdicos fabricados con materiales cermicos.
7.2.1.3 Cermicos
Figura 7.9. Dispositivos biom-
dicos fabricados con materiales
cermicos. (a) Distintos tipos de
cabeza de fmur construidas con
almina. (b) Prtesis ocular fabri-
cada con hidroxiapatita.
nes de la ciruga ortopdica, incluyendo la fjacin de fracturas, reemplazo seo, reparacin de
hombros, cartlago y menisco, fjacin de ligamentos y liberacin de frmacos. Estos polmeros
bioabsorbibles han sido utilizados en forma de tornillos, clavos y placas para ciruga ortopdica,
oral y craneofacial, lentes intraoculares, lentes de contacto, etc. En la fgura 7.8 se muestran dos
tipos de dispositivos biomdicos que han sido fabricados con polmeros.
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
154
Nada es para siempre
7.2.2 Formas de degradacin de los biomateriales
La degradacin de un biomaterial supone la modifcacin de sus propiedades qumicas,
fsicas y mecnicas por la accin de los organismos vivos. Es de destacar que el medio
fsiolgico es muy agresivo para la mayora de los materiales, debido a la conjuncin de
una serie de factores tales como la presencia de ciertos iones (Cl
-
, Ca
2+
, etc.), protenas
y determinados productos metablicos; modifcaciones en el pH; presencia de oxgeno;
ciclos de carga-fexin, abrasin, desgaste, etc.
Los componentes fabricados con polmeros son generalmente confables durante toda
la vida til estimada para dicho dispositivo. Sin embargo, no existe ningn polmero
que sea totalmente inmune a los procesos qumicos y mecnicos a los que pueda estar
sometido en el cuerpo, y estos pueden ocurrir directamente a travs de una respuesta
del husped o indirectamente a travs de factores externos (radiacin, por ejemplo). El
tipo de degradacin que predominar en los polmeros depender de si se trata de un
polmero de condensacin o de adicin (para estas defniciones, ver captulo 5).
Si se trata de polmeros que resultan de procesos de condensacin, estos
tienden a degradarse en presencia de agua como resultado de un pro-
ceso de hidrlisis, aunque tambin pueden degradarse por la presencia
de enzimas. Luego de la implantacin de estos materiales, se producen
procesos de adsorcin de compuestos proteinceos y de compuestos so-
lubles en agua. Esto conduce al inicio de un proceso de deterioro aun-
que, sin embargo, existen muy pocas referencias sobre los mecanismos de
degradacin de polmeros bajo condiciones in-vivo y la nica forma de
analizar el efecto del medio biolgico sobre el polmero es analizando los
implantes luego de que estos son extrados del cuerpo.
El mecanismo ms frecuente de degradacin encontrado en los polme-
ros que han estado implantados en un cuerpo es la hidrlisis. Se defne a este trmino
como la rotura generada por el agua, fenmeno que ocurre sobre molculas susceptibles
y que contienen grupos funcionales especfcos como ser steres o amidas. Estos grupos
son atacados por el agua bajo ciertas condiciones, rompindose su estructura y generan-
do dos nuevos fragmentos (con la consiguiente disminucin del peso molecular del pol-
mero). Para que esta reaccin ocurra, es necesaria la presencia de catalizadores tales como
H
+
, OH
-
o enzimas especfcas. La fgura 7.10 muestra un mecanismo simplifcado de
hidrlisis de un polmero que lleva a su fragmentacin en cadenas ms pequeas.
Un polmero ser ms fcilmente hidrolizable cuanto ms grupos susceptibles contenga,
cuando presente grupos cargados elctricamente (que atraen al agua), cuando tengan baja
cristalinidad y sus cadenas tengan poco entrecruzamiento, cuando haya una alta relacin rea
expuesta/volumen de fuido y en presencia de tensiones mecnicas. A su vez, cuando presen-
tan pocos grupos hidrolizables, alto entrecruzamiento de cadenas, alta cristalinidad debido a la
presencia de cadenas ordenadas, bajos niveles de tensiones mecnicas y se utilizan para fabricar
dispositivos compactos, la velocidad de hidrlisis disminuye a valores despreciables.
Figura 7.10. Mecanismo de hi-
drlisis de un polmero que pre-
senta grupos susceptibles (X=O
corresponde a un ster; X=NH
corresponde a una amida).
C O
X
H
2
O
C O
OH
+ XH
mero
Dos fragmentos
del polmero
H
+
OH
-
enzimas
155
Por su parte, los polmeros de adicin son ms estables que los de condensacin, pero
pueden degradarse como resultado del ataque por radicales libres, presentes en los teji-
dos biolgicos o como resultado de agentes externos. Esta ltima posibilidad es un factor
a tener en cuenta previo a la implantacin del dispositivo en el cuerpo, ya que jugar un
rol importante en la vida til del implante. Por ejemplo, la esterilizacin con radiacin
gama del polietileno de ultra alto peso molecular (UHMWPE) que se emplea en los
reemplazos totales de cadera, genera radicales libres que dan origen, posteriormente, a
reacciones indeseables de oxidacin y acortamiento de cadenas, derivando en una prdi-
da de sus propiedades mecnicas.
Los metales tambin se degradan en el cuerpo humano liberando iones u otros productos
de corrosin. La presencia del medio biolgico no genera la aparicin de nuevos mecanis-
mos de corrosin; los mismos mecanismos de corrosin metlica mostrados en el captulo
3 se ponen de manifesto en los medios biolgicos. Los fenmenos particulares que pueden
ocurrir en el medio son que las molculas biolgicas modifquen el tipo y la velocidad de
las reacciones que habitualmente ocurren sobre los metales, que el pH del medio modif-
que las caractersticas de las pelculas pasivantes (en el caso de infecciones, por ejemplo),
que la estabilidad de dichas pelculas dependa de la disponibilidad de oxgeno (hay tejidos
donde esta disponibilidad es alta mientras que en otro est limitada), etc.
La aplicacin de metales nobles como el oro y el platino, en los cuales la
corrosin es un fenmeno prcticamente inexistente, est limitada no slo
por su alto costo, sino tambin por sus pobres propiedades mecnicas. Es
por ese motivo que se emplean como biometales a aquellos en los que la
resistencia a la corrosin se basa en la formacin de una pelcula pasiva.
ste es el caso de los aceros inoxidables, aleaciones Ni-Cr, Co-Cr y alea-
ciones base Ti. El uso del Al, pese a que presenta buenas propiedades me-
cnicas, est descartado porque sus iones son txicos para el organismo.
A pesar del esmero que se aplica en la seleccin de los materiales metli-
cos ms adecuados para cada funcin, en algunos casos de produce una
corrosin inesperada de los mismos, y a continuacin se mencionarn
dos ejemplos. La fgura 7.11 muestra el detalle de un aparato de orto-
doncia (fabricado en acero inoxidable) que permaneci en boca poco
menos de 2 aos. Se puede apreciar la aparicin de ataque corrosivo en
forma de picaduras que conducirn a la ruptura del mismo en el corto plazo. El diagns-
tico fue que se utiliz un inadecuado procedimiento de soldadura del dispositivo, que
condujo a la aparicin de zonas susceptibles al ataque por cloruros.
En la fgura 7.12a se muestra una placa de fjacin de fracturas construida en acero
inoxidable, conjuntamente con sus tornillos de fjacin. La fgura 7.12b muestra el
aspecto de una placa similar que ha sido extrada de un paciente luego de pocos meses
de uso, donde se aprecia la presencia de ataque localizado (corrosin en rendijas) en los
orifcios de la placa por donde pasan los tornillos. Esto se ha debido a un problema de di-
seo, que deja resquicios entre la placa y el tornillo, donde se aloja el medio corrosivo.
Figura 7.11. Detalle de un apara-
to de ortodoncia fabricado en acero
inoxidable donde se aprecia la apa-
ricin de picaduras.
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
156
Nada es para siempre
Figura 7.12. Placa de fjacin de fracturas de acero inoxidable. (a) Previo a su colocacin en el
paciente. (b) Corrosin por rendijas en la placa luego de pocos meses en servicio
Finalmente, dentro de los biomateriales, las cermicas son los materiales ms resistentes al
medio biolgico y no se degradan, a menos que estn sometidas a cierto estado de tensiones
mecnicas que pueden conducir a la fractura frgil de los dispositivos fabricados con ellas.
Como corolario, hay que destacar que la degradacin de los biomateriales no interesa
nicamente porque acortan la vida til de los dispositivos, sino tambin porque los
productos de su degradacin pueden producir procesos infamatorios y complicaciones
inmunolgicas que pueden poner en riesgo la salud del paciente y frecuentemente re-
quieren de la extraccin del implante.
Las obras de arte se realizan utilizando una amplia variedad de
materiales: maderas, piedras, metales, plsticos, telas, vidrios,
cermicas, morteros, pinturas, barnices, colorantes, pigmentos,
etc. Como se ha visto en los captulos anteriores, todos ellos son
susceptibles de degradarse. Cuando ello ocurre se debe realizar un
estudio integral de los materiales que componen la obra de arte y
determinar las causas que han ocasionado su deterioro. Luego, se
proceder a la restauracin, que es la recuperacin de la aparien-
cia esttica de la obra de arte respetando las prdidas ocasionadas
por el paso del tiempo, lo cual requiere del restaurador un respeto
absoluto por la integridad del autor, creador de la obra.
En la actualidad la restauracin de obras de arte es una accin in-
terdisciplinaria. Por un lado tenemos el conocimiento cientfco
dado por el qumico y el fsico y por otro, el conocimiento hu-
manstico dado por el historiador y, en particular, el historiador
del Arte. Diversas tcnicas qumicas y fsicas nos permiten tanto
identifcar la composicin de los materiales a travs de ensayos
que son en general destructivos, como realizar anlisis para iden-
tifcar distintos compuestos utilizando tcnicas no destructivas.
Algunas de estas tcnicas requieren de la exposicin de la obra de
arte a radiaciones electromagnticas de diferentes longitudes de
7.3 Degradacin de obras de arte
Figura 7.13. Anlisis composicional de pintu-
ras utilizando un equipo porttil de fuorescen-
cia de Rayos X. Escuela Nacional de Conserva-
cin, Restauracin y Museografa Manuel del
Castillo Negrete, Mxico.
157
onda (infrarrojo prximo, visible, ultravioleta, rayos X) para con-
seguir una imagen que se tratar posteriormente (Figura 7.13).
Tanto el historiador como el historiador de Arte intervienen en la
toma de decisiones, informan sobre la evolucin de los estilos, de
la tipologa y tambin de la historia de las tcnicas. Finalmente,
el restaurador, que funciona como nexo entre ambas ramas de
la ciencia, proporciona los mtodos especializados de aplicacin;
requiere estar siempre actualizado y poseer gran destreza manual
y experiencia (Figura 7.14 y Figura 7.15).
Entender los procesos de degradacin de los materiales es esencial
para la conservacin de los mismos. A modo de ejemplo se tratarn
a continuacin algunos casos de degradacin de obras de arte o de
bienes del patrimonio cultural, as como los tratamientos de restau-
racin y conservacin que pueden realizarse en cada caso.
Los libros o papeles de archivos pueden ser afectados por conta-
minacin biolgica de hongos o insectos, lo que conduce a su de-
gradacin. El papel, as como la madera, es un material celulsico
y, tal como se vio en el captulo de degradacin de maderas, es
susceptible al ataque de diversos hongos e insectos que se alimen-
tan de la celulosa del que est compuesto. El tratamiento exitoso
de recuperacin de este tipo de objetos implica la eliminacin
de la contaminacin biolgica, sin afectar al objeto tratado. Una
posibilidad para la decontaminacin de material bibliogrfco es
la aplicacin de radiacin ionizante.
La radiactividad es el fenmeno mediante el cual el ncleo
de un tomo inestable se transforma en otro ms estable por
medio de la emisin de energa bajo la forma de partculas u
ondas electromagnticas. Las radiaciones que poseen sufcien-
te energa para separar electrones de los tomos se denominan radiaciones ionizantes.
Estas interactan con la materia que atraviesan mediante colisiones con los tomos. En
la colisin, los electrones pueden ser separados de los tomos, dando lugar a iones positi-
vos y electrones libres ionizacin- o ser trasladados a rbitas de mayor energa, creando
tomos o molculas excitadas. Los iones positivos, electrones y especies excitadas son los
que originan cambios qumicos en el material irradiado.
El efecto biocida de las radiaciones es consecuencia de la interaccin de la radiacin con la
materia. La interaccin de las radiaciones ionizantes con los electrones de los tomos de los
Figura 7.14. Restauracin de obras pictricas.
Escuela Nacional de Conservacin, Restaura-
cin y Museografa Manuel del Castillo Ne-
grete, Mxico.
Figura 7.15. Restauracin de policromas en
madera. Escuela Nacional de Conservacin,
Restauracin y Museografa Manuel del Cas-
tillo Negrete, Mxico.
7.3.1 Libros y documentos
infectados con hongos
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
158
Nada es para siempre
compuestos celulares produce cambios qumicos en las clulas, produciendo una serie de
eventos que conducen a cambios biolgicos. Dependiendo de la severidad del dao, pueden
llegar a causar modifcaciones de la funcin celular hasta causar la muerte del organismo.
Recientemente, se ha comenzado a evaluar la aplicacin de este tipo de tcnica para des-
contaminar libros y objetos bibliogrfcos en general. La radiacin gama se utiliza con
fnes de desinfeccin en casos de contaminacin microbiana patognica para proteger la
salud de las personas; en casos de contaminacin con insectos u hongos para preservar
los libros; y en casos de desastre (inundacin o incendio controlado con agua en biblio-
tecas o archivos) para prevenir el crecimiento de hongos.
Ya en el siglo VI a.C. el mrmol era el material de construccin preferido, tanto en la sociedad
griega como en la romana. Los mrmoles, principalmente de color blanco (los griegos pare-
cen haber preferido mrmoles blancos, a diferencia de los romanos quienes usaron mrmoles
coloreados, o sea ricos en otros minerales) estn compuestos casi exclusivamente de calcita
Ca(CO
3
) y excepcionalmente dolomita CaMg(CO
3
)
2
.
El mrmol se puede degradar por la accin del clima y los contaminantes presentes en la at-
msfera y si bien hay una percepcin general que la polucin area es un problema moderno,
se trata de un problema que data de la antigedad (Figura 7.16).
Existen tres tipos de ataque atmosfrico que deterioran el mrmol:
1. congelamiento del agua dentro de las fsuras, seguido por la rotura del
mrmol debido a la expansin del agua al congelarse;
2. ataque por lluvia cida (NO
X
, SO
X
, CO
2
, agua), seguido por la disolucin
de la piedra;
3. ataque por dixido de azufre (SO
2
) seguido por la formacin de yeso
en la superfcie del mrmol (sulfatacin).
El primer tipo de ataque es siempre posible, aunque es muy raro que
ocurra en pases de clima clido, siendo ms frecuente en pases con
habituales bajas temperaturas. No causa un deterioro relevante frente
a otros tipos de ataque, y es posible minimizar su efecto ubicando las
estatuas a cubierta o rociando la superfcie de las estatuas con sustancias
que bajen el punto de fusin del agua.
El trmino lluvia cida es comnmente utilizado para la deposicin
de componentes cidos presentes en el agua de lluvia. El agua destilada,
la cual no contiene dixido de carbono, tiene un pH neutro igual a 7.
El agua de lluvia limpia o sin contaminantes tiene una leve acidez
7.3.2 Degradacin atmosfrica del mrmol
Figura 7.16. Estatua de mrmol
de Helios del siglo III a.C. (Museo
Arqueolgico de Rodas, Grecia).
159
correspondiente a un pH de 5,6 producida por la reaccin entre el dixido de carbono
atmosfrico y el agua del aire para dar cido carbnico. Si, adems, existen en la atms-
fera otros contaminantes como xidos de azufre y nitrgeno, la acidez aumenta an
ms como resultado de la reaccin de estos xidos con el agua del aire para formar los
respectivos cidos fuertes (como el sulfrico o el ntrico).
Teniendo en cuenta slo la presencia del dixido de carbono atmosfrico, la reaccin que
ocurre en el mrmol es la siguiente:
causando la disolucin del material. Este tipo de ataque slo tiene lugar en presencia de
agua; por ejemplo, en las zonas de estatuas o edifcios que estn en contacto directo con
el agua de lluvia. Como consecuencia de ello se produce la disolucin de los relieves y
la cada de piezas de mrmol por falta de cohesin. Sin duda, este tipo de ataque es el
ms agresivo de todos, y una forma de retrasar o anular sus efecto es evitando el contacto
directo de las zonas ms sensibles de los monumentos de mrmol (estatuas, piezas orna-
mentales) con el agua de lluvia, ponindolas a cubierto.
Cuando las superfcies de los monumentos no estn en contacto directo con el agua de lluvia, el ter-
cer tipo de ataque se hace predominante y tiene lugar la sulfatacin de las superfcies de mrmol:
conduciendo a la formacin de yeso CaSO
4
.2H
2
O. En ocasiones, este proceso va acompaa-
do de la aparicin de densas cortezas negras cuyo origen es la presencia de partculas carbono-
sas, en particular ceniza suspendida en el aire. Pero dichas partculas no slo son prisioneras
pasivas en la corteza, sino que contienen xidos metlicos que catalizan la oxidacin del
dixido de azufre y por lo tanto, promueven la formacin de la pelcula de yeso.
Desde que se estudi el tema del deterioro de los edifcios y las estatuas de mrmol, se
observ que los detalles artsticos de los mismos se mantenan en la superfcie de yeso
formada con el correr de los aos. Es decir que los detalles de las estatuas o esculturas
ornamentales se conservan en las capas de yeso, an cuando estos han sido eliminados
de la superfcie del mrmol. Antes que esto fuese descubierto, las pelculas de yeso que
se formaban sobre los monumentos y estatuas eran destruidas como paso previo al trata-
miento de la superfcie de mrmol con recubrimientos protectores, y para evitar intensas
sulfataciones posteriores a causa del lavado con agua. Actualmente, se reconoce que la
capa de yeso que se forma no debe ser destruida, con el propsito de evitar la prdida de
los detalles que caracterizan a cada uno de los monumentos y estatuas. Por lo tanto, para
poder mantener los detalles, hay que consolidar la capa de yeso; y esto se logra, convir-
tiendo el yeso de nuevo en piedra caliza. Existen varias formas de lograrlo, a saber:
poniendo en contacto a la pieza de mrmol sulfatada con altas presiones (entre 2 y 4 atm)
de CO
2
y altas temperaturas (entre 30 y 80 C) en un autoclave. La reaccin de conver-
sin es la siguiente:
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
CaCO
3(s)
CO
2(g)
Ca
2
(HCO
3
)
2
2(aq)

CaCO
3(s)
SO
2(g)
1/2O
2(g)
2H
2
O
(g)
CaSO
4
.2H
2
O
(s)
CO
2(g)

160
Nada es para siempre
CaSO
4
.2H
2
O (s) + CO
2

3
(s) + H
2
SO
4
+ H
2
O
Antes de abrir el autoclave se enjuaga la pieza con un fujo de agua a presin. Este mtodo
es muy bueno y la conversin es rpida y completa. La caliza que se obtiene posee propie-
dades mecnicas similares a la del mrmol original, pero resulta difcil, por un problema
de tamao, tratar a las estatuas y monumentos bajo las condiciones mencionadas;
otro mtodo consiste en utilizar una solucin de K
2
CO
3
a temperatura ambiente, con
una concentracin ptima de 0,3 M. La caliza producida por K
2
CO
3
no tiene una dureza
tan buena como la del propio mrmol. Sin embargo, si se trabaja con una solucin de
K
2
CO
3
saturada en CaCO
3
(agregado para facilitar la precipitacin de CaCO
3
), la dureza
de la caliza formada alcanza valores cercanos a los del mrmol;
otra opcin es utilizar una solucin saturada, emulsin o pasta de xido de calcio (cal). La
cal hidratada reacciona lentamente con el anhdrido carbnico atmosfrico produciendo
piedra caliza. Lamentablemente, este mtodo presenta tres desventajas: la carbonatacin
es extremadamente lenta; la carbonatacin no es completa en el seno de la cal y, aunque
la carbonatacin fuese completa, las propiedades mecnicas de los productos son muy
pobres. Sin embargo, agregando 6% de CaCO
3
a la cal hidratada y trabajando a una
temperatura de 32-35C se acelera la cintica de la reaccin, obtenindose un tamao de
grano ms pequeo y mejores propiedades mecnicas en el producto fnal.
Al aplicar cualquiera de los mtodos de reconversin del yeso en mrmol a piezas que se
encontraban en el exterior de los edifcios, se observ que, a la vez que el yeso se trans-
forma en CaCO
3
, la superfcie se limpia. Esto ocurre porque gracias a la reduccin del
volumen molar, al transformar el yeso en calcita
las partculas suspendidas que manchan las superfcies generando la corteza negra, se des-
prenden y pueden ser removidas. Entonces, luego de aplicar la solucin en forma de spray
sobre la superfcie y secarla, sta debe ser aireada.
El David de Miguel ngel (Figura 7.17), monumental estatua de ms de 5 metros de
altura y 5 toneladas de peso, es una de las obras en mrmol ms clebres del mundo.
Si bien actualmente se encuentra alojada en el interior de la Galera de la Academia en
Florencia, Italia, ha estado sometida a las inclemencias climticas desde su inauguracin
en 1504. En ocasin del quinto centenario de la inauguracin de la estatua, celebrado
en 2004, el David recibi una cuidadosa restauracin durante la cual la obra fue lim-
piada con una mezcla de agua destilada y pulpa de celulosa, aplicada a travs de papel
japons o papel de seda, lo cual le devolvi parte de su luminosidad original. Tambin se
rellenaron con estuco (pasta de yeso, yeso-cal o cal, sola o mezclada con otros materiales,
que permite un acabado de tipo marmreo) algunas grietas. Pero en el ltimo ao estos
rellenos se reabrieron uno a uno y hoy se piensa en una restauracin ms cuidadosa y a
fondo, con el agregado de un aislador ssmico. La responsabilidad es tanto de los turistas
que llenan a toda hora la Galera de la Academia donde se encuentra la monumental es-
CaSO
4
.2H
2
O
3

161
tatua, como de las enormes dimensiones del mrmol nico en que est esculpida la obra
y por la escasa calidad de la piedra, inusual en el caso de Miguel Angel, quien viajaba
personalmente a Carrara para elegir el material ms adecuado.
El cobre puede encontrarse en la naturaleza como metal, as tambin como en varias formas
minerales como la cuprita (xido cuproso de color rojizo), calcocita (sulfuro cuproso),
calcopirita (sulfuro de cobre-hierro) y los carbonatos bsicos: malaquita (color verde) y
azurita (color azul). El cobre metlico es atacado por sulfuros, formndose
un flm de sulfuro de cobre. Tambin es muy sensible al ataque por oxgeno;
oxidndose relativamente fcil al exponerse a la accin de este ltimo.
El cobre es un metal relativamente resistente a la corrosin cuando no
existen cloruros en el ambiente. En este caso las capas de xido actan
como aislantes que protegen al metal de los agentes agresivos del medio.
La malaquita y la azurita son productos de corrosin pasivos, son esta-
bles y no continan promoviendo procesos de corrosin. Sin embargo,
al encontrarse los objetos de cobre enterrados en el suelo (donde existen
condiciones de humedad) las capas suelen ser voluminosas, irregulares y
porosas, con inclusiones de tierra y arenillas que distorsionan el valor for-
mal de los objetos e impiden apreciar los detalles de la superfcie original.
Mediante los distintos estudios de los metales antiguos se ha notado que los
bronces (aleaciones de cobre y zinc) han sobrevivido por miles de aos, lo
cual puede ser explicado mediante el hecho de que se ha logrado un equili-
brio entre los bronces corrodos y el medio ambiente que los rodea (el suelo).
Luego, las excavaciones han roto este equilibrio y al exponerse los objetos a
condiciones ambientales distintas, se han provocando grandes cambios y el
comienzo, nuevamente, del avance de los procesos de corrosin.
Es comn encontrar en los objetos de cobre o bronce corrodos que
proceden de ambientes donde existen cloruros y humedad, unos puntos
de color verde plidos (Figura 7.18). Esto se conoce como la enfermedad del bronce y
los productos de corrosin formados son atacamita (cloruro de cobre de color verde
oscuro) y nantokita (cloruro cuproso de color verde). Los cloruros de cobre atraen la
humedad del ambiente y reaccionan con el agua para formar xidos de cobre -cuprita
y tenorita (xido cprico)- y cido clorhdrico. Este ltimo disuelve el metal sano que
se encuentra debajo de las capas de productos de corrosin, para formar nuevamente
cloruros de cobre. Este proceso es cclico hasta completar la destruccin del metal. Por
lo que es necesario que los objetos de cobre se encuentren en un ambiente seco con una
humedad relativa de 40% o menos. Generalmente, a estos metales se les suele realizar un
laqueado o encerado fnal para protegerlos de futuros ataques.
7.3.3 Degradacin de estatuas de bronce
Figura 7.17. Rplica del Da-
vid de Miguel ngel realizado en
mrmol (Piazza della Signoria,
Florencia, Italia).
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
162
Nada es para siempre
Con respecto a la restauracin de obras de bronce se pueden
utilizar reactivos qumicos como sales de Rochelle alcalinas
KNa(C
4
H
4
O
6
).4H
2
O o glicerina para remover los carbonatos
cpricos bsicos y cido sulfrico diluido para remover el xido
cuproso (cuprita), seguido de una reduccin electroltica para eli-
minar los cloruros cuprosos.
Sin embargo, cuando la ptina o las incrustaciones deben preser-
varse, el trabajo es ms difcultoso. El objetivo es detener la corro-
sin mientras se conserva el carcter general de la obra. Existen
tres mtodos generales para esto, usando:
sesquicarbonato de sodio Na
2
CO
3
.NaHCO
3
.2H
2
O: primero se
realiza una limpieza mecnica y luego se moja con sucesivos
baos en una solucin al 5% de sesquicarbonato de sodio.
Pueden existir problemas de formacin de depsitos secunda-
rios de malaquita, la cual se quita con un cepillado. El trata-
miento puede durar varios meses debido a que el sesquicarbonato de sodio debe difundir
a travs de la incrustacin hasta llegar al cloruro cuproso ms profundo;
xido de plata Ag
2
O: este tratamiento trata de exponer al cloruro cuproso y formar clo-
ruros de plata. El cloruro cuproso reaccionar con el xido de plata formando xido
cuproso y cloruro de plata, ambas son sales estables y aislarn al cloruro cuproso contra
el ataque de la humedad. Si el tratamiento no est bien realizado se observarn puntos
verdes brillantes y se deber repetir el tratamiento;
benzotriazol C
6
H
5
N
3
: este compuesto orgnico se utiliza para estabilizar bronces. Se
realiza una limpieza mecnica y se sumerge el objeto durante 24 horas en una solu-
cin al 3% de benzotriazol. Luego se observa si aparece algn punto de corrosin; si
esto ocurre se vuelve a repetir el tratamiento.
Los bronces algunas veces se encuentran recubiertos con depsitos calcreos. Una posible
solucin es utilizar cido ntrico, pero en el caso de tratarse de trabajos fnos o donde el me-
tal sea muy delgado, se trata de evitar debido a que es muy drstico. Es preferible remover
los depsitos sumergiendo los objetos en una solucin al 5% de hexametafosfato de sodio
(NaPO
3
)
6
, el cual no pone en riesgo la remocin de la ptina.
Las decoraciones de oro que puedan poseer los objetos de bronce, en un principio, pue-
den no llegar a reconocerse debido a que stas se cubren con los productos de corrosin
del cobre. Si bien el oro no es soluble en los reactivos qumicos que normalmente se em-
plean para limpiar los bronces, estos reactivos s atacan el bronce corrodo debajo de las
capas de oro, entonces el oro podr desprenderse. Si por una inspeccin previa se sospe-
cha la presencia de oro, es preferible tratar al oro primero y luego al bronce localmente.
Un reactivo til para limpiar el oro es el cido frmico (30%), que acta ablandando las
incrustaciones de carbonatos.

Figura 7.18. Caballo y jinete de Artemision
encontrados en el mar. Estatua de bronce del
siglo III a.C. (Museo Arquelgico Nacional de
Atenas, Grecia).
163
Cuando los objetos de bronce se encuentran enterrados, son propensos a poseer abolladuras
debido al peso de la tierra que los cubre. Antes de realizar cualquier intento de restaurar su for-
ma, el metal debe ser ablandado mediante calentamiento y la inmersin dentro de agua fra.
En casi todas nuestras actividades cotidianas necesitamos energa: para alimentarnos, movi-
lizarnos, comunicarnos como as tambin para el funcionamiento de industrias y todos los
emprendimientos ms complejos de las civilizaciones.
La energa es sinnimo de vida. Cada actividad demanda distinta cantidad y tipo de energa.
Hay energas no disponibles inmediatamente pero que la actividad humana convierte en dis-
ponibles y otras que estn a nuestro servicio sin la intervencin del hombre.
La energa del Sol por ejemplo, hace crecer los cultivos. El hombre est buscando concentrarla
para hacerla disponible en otros usos como la calefaccin de los hogares o del agua de usos do-
msticos, pero no se ha logrado concentrarla lo sufciente como para lograr mover una fbrica.
No puede ser utilizada todava para el uso industrial masivo.
La energas elica, mareomotriz, geotrmica o por fusin estn en etapa de desarrollo y toda-
va no se ha logrado explotarlas comercialmente.
De dnde proviene entonces la energa que utilizamos para la industria, la iluminacin, el
acondicionamiento de ambientes y el transporte? Fundamentalmente de las cadas de agua,
del quemado de los combustibles fsiles y de la energa nuclear (Tabla 7.2).
7.4 Degradacin de contenedores de residuos
radiactivos y preservacin del medio ambiente
Tipo de Energa HIDRULICA TRMICA NUCLEAR
Fuente Saltos de agua naturales o
forzados
Quemado de combustibles
fsiles (petrleo, carbn, gas)
Energa liberada durante la
sin del tomo de uranio
Usos principales Energa elctrica para
consumo domiciliario e
industrial
Movimiento de vehculos de
todo tipo (autos, aviones,
barcos), calefaccin, etc.
Energa elctrica
Aspectos positivos Es renovable y econmica,
pero el caudal de los ros
depende del rgimen de
precipitaciones. No se
puede depender nica-
mente de ella
Es la ms barata Limpia, conable en el su-
ministro, no contaminante
PRINCIPALES FUENTES DE ENERGA, SUS USOS PRINCIPALES Y SUS ASPECTOS
POSITIVOS Y NEGATIVOS.
TABLA 7.2
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
164
Nada es para siempre
Aspectos negativos Las represas modican
el ciclo del agua, alteran
el ecosistema en algunos
casos negativamente
No renovable (el petrleo se
agotar eventualmente) y
muy contaminante, contribu-
ye al efecto invernadero
No renovable, produce
residuos que tardan
muchos aos en perder su
radiactividad, pero pueden
ser almacenados sin que
produzcan dao al medio-
ambiente
En esta direccin hablaremos de la degradacin de los contenedores de los residuos ra-
diactivos de alta actividad. Se mostrar el esfuerzo que cientfcos y tecnlogos hacen para
evitar que los residuos radiactivos resultantes de la produccin de energa nuclear conta-
minen el medioambiente, y convertir a esta energa en una de las ms seguras del planeta
dentro de las energas de alto consumo.
Pero antes haremos una breve descripcin de cmo funcionan las centrales nucleares y
cmo es que se producen los residuos.
Como sucede con la generacin de energa hidrulica y trmica, la energa nuclear se basa
en el movimiento de turbinas. En este caso (como tambin en las trmicas) es el vapor
de agua el que mueve las turbinas. El vapor en una central nuclear se obtiene calentando
agua con la energa liberada en la fsin del tomo de uranio en el Ncleo del Reactor
Nuclear. Ese vapor es luego enfriado y condensado, de manera que puede reutilizarse.
El ncleo de un tomo de Uranio 235 (U-235
235
U) se puede partir o fsionar y esa fsin
produce una gran cantidad de energa. El U-235 es un istopo radiactivo del uranio. Son
istopos los tomos que tienen el mismo nmero de protones (partculas elementales con
carga positiva) en su ncleo, pero diferente nmero de neutrones (partculas elementales del
ncleo que no tienen carga pero son las que le dan peso al tomo). En la Tabla Peridica de
los Elementos el nmero atmico del uranio es 92. Eso signifca que todos los tomos de
uranio tienen en su ncleo 92 protones, por lo tanto el Uranio 235 tiene 143 (235-92=143)
neutrones en su ncleo. El uranio natural est formado por tres tipos de istopos: uranio-
238 (U-238
238
U), U-235 y uranio-234 (U-234
234
U). De cada gramo de uranio natural
99,284 % de la masa es U-238, 0,711% U-235, y 0,0085% U-234. La relacin U-238/U-
235 es constante en la corteza terrestre, salvo ciertas excepciones. El U-235 se distingue por
ser el nico elemento que se encuentra en la naturaleza que es un istopo fsil (que se puede
partir). An con esa escasa cantidad de U-235 fsil un reactor nuclear puede funcionar y
producir energa elctrica alimentado con uranio natural.
El proceso de fsin de los tomos de uranio, que es la fuente de calor para obtener el
vapor de agua, comienza cuando ex profeso se hace que un neutrn choque contra el
ncleo de un tomo de U-235. Esto produce que su ncleo se parta formando ncleos
ms pequeos (fragmentos de fsin), liberando ms neutrones que irn a chocar a otros
7.4.1 Centrales nucleares
165
ncleos de U-235 que se partirn liberando tambin ms neutrones y comenzando as
una reaccin en cadena con gran liberacin de energa y de calor (Figura 7.19).
Esta reaccin en cadena se produce en el ncleo del reactor. El U-235 se encuentra ubicado
dentro del ncleo en los llamados elementos combustibles. Dentro del ncleo se colocan ade-
ms, con el fn de poder detener la fsin a voluntad, unas barras de cadmio denominadas
barras de control. El cadmio absorbe los neutrones y corta la reaccin en cadena.
El agua que circula por un circuito cerrado a travs del ncleo del reactor es calentada a
muy alta temperatura y presin por la reaccin en cadena y conducida hacia otro circuito
cerrado en donde produce el vapor de agua (generador de vapor). Este vapor de agua se
hace circular por las turbinas que estn conectadas al generador de energa, y luego se
enfra y condensa para ingresar nuevamente al generador de vapor (Figura 7.20).
Como todo proceso industrial, la generacin elctrica produce residuos. En el caso de las
centrales nucleares estos se producen por las radiaciones emitidas en la fsin del U-235.
Los fragmentos de fsin pueden ser tomos radiactivos. Algunas de estas radicaciones
son nocivas para la salud y, por lo tanto, se trata de minimizar al mximo el volumen de
los residuos radiactivos y de almacenarlos en lugar seguro hasta que decaigan (pierdan
radiactividad) a lmites de radiacin inocuos para la vida. Los residuos producidos por las
centrales nucleares se dividen en dos grandes categoras segn la actividad que posean y
el tiempo que tarden decaer.
1 Residuos de actividad media y baja: estos se producen mayoritariamente como con-
secuencia de procesos de limpieza internos de la central, fltros de aire descartables,
lquidos utilizados en distintas partes de la planta, y resinas empleadas en proce-
sos de purifcacin qumica. La evacuacin de estos desechos se produce mediante
Figura 7.19. Fisin de tomos de U-235. Esque-
ma de la reaccin en cadena.
Fragmento
de fisin
Neutrn
Fragmento
de fisin
U - 235
Figura 7.20. Esquema de un tipo de reactor nuclear llamado PWR
(Pressurized Water Reactor) que funciona utilizando agua a alta pre-
sin y temperatura (300C) circulando en el ncleo del reactor.
7.4.2 Residuos nucleares
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
166
Nada es para siempre
un proceso de compactado y cementacin en tanques de 200 litros. Estos son almace-
nados en repositorios o depsitos especialmente diseados hasta que la actividad de los
mismos disminuya a un nivel que permita su liberacin como residuos convencionales.
2 Residuos de alta actividad: son, principalmente, los resultantes del procesamiento de
los elementos combustibles quemados en el ncleo del reactor. Despus de permane-
cer de 2 a 5 aos (dependiendo del tipo de central nuclear) en el reactor, los elementos
combustibles se extraen del mismo mediante un sistema de telemanipulacin remota
y son colocados en piletas de almacenamiento donde se enfran y pierden parte de su
radioactividad. Luego de 10 o ms aos de permanecer en las piletas, y en caso de que
las mismas agoten su capacidad de almacenamiento, los elementos combustibles pue-
den ser almacenados en seco dentro de silos de hormign armado o contenedores de
acero especialmente construidos. Estos contenedores almacenan de 20 a 80 elementos
combustibles (dependiendo del tipo de central), y estn hermticamente sellados para
asegurar que no se libere material radiactivo al medio ambiente.
Si bien una solucin para la disposicin fnal de los combustibles an no ha sido tomada en
ningn pas del mundo, los estudios ms avanzados realizados en EE.UU., Francia, Alemania,
Finlandia, etc. se inclinan por el almacenamiento directo en formaciones geolgicas profun-
das, donde los combustibles quedaran aislados del medioambiente en contenedores especiales,
o bien por el procesamiento de los mismos y su posterior almacenamiento profundo.
Los Residuos Radioactivos de Alta Actividad (RRAA) contienen istopos radiactivos con pe-
rodos de semidesintegracin superiores a 30 aos (es el lapso necesario para que se desinte-
gren la mitad de los ncleos de una muestra inicial de una sustancia radiactiva). Estos, adems,
suelen ser emisores de calor y pueden ser activos durante miles o decenas de miles de aos
y requieren sistemas de gestin (almacenamiento) defnitiva que aseguren su aislamiento y
confnamiento por perodos de decenas o centenas de miles de aos. Los RRAA estn consti-
tuidos por el combustible gastado de las centrales nucleares. Este combustible presenta unas
propiedades estructurales de estabilidad frente a la corrosin y de emisin de calor y radiacin,
derivadas tanto de sus caractersticas iniciales como de los procesos a los que ha sido sometido
durante su irradiacin (quemado) en el reactor nuclear. El conocimiento de estas propiedades
es fundamental para poder desarrollar una gestin adecuada de estos materiales.
El almacenamiento geolgico profundo (AGP) es la solucin que internacionalmente est
aceptada como ms segura y viable para la gestin fnal de los residuos radiactivos de alta
actividad. Se fundamenta en la capacidad de aislamiento y confnamiento de las formacio-
nes geolgicas, siempre que stas renan unas determinadas caractersticas de estabilidad,
ausencia de vas rpidas de migracin y capacidad de retencin. El AGP se fundamenta en el
denominado principio multibarrera que consiste en interponer una serie de barreras, artif-
7.4.3 Degradacin de los contenedores de residuos
radiactivos de alta actividad
167
ciales y naturales, entre el residuo y la biosfera, que aseguren que el tiempo de trnsito hasta
la biosfera de cualquier radionucleido almacenado que pudiera liberarse sea tan largo que,
de alcanzarla, su actividad habr decado lo sufciente como para no modifcar los rangos del
fondo radiactivo natural ni los rangos aceptados de dosis a las personas. Este funcionamiento
debe asegurarse bajo cualquier hiptesis de funcionamiento actual o futuro. Cada una de las
barreras va a imponer condiciones de aislamiento y retardo especfcas, siendo su conjunto un
sistema redundante cuyo resultado fnal ser la ausencia de impacto no deseable al hombre y
al medio ambiente. Las barreras artifciales se disean, construyen y colocan considerando el
diseo del repositorio por el que se haya optado y tienen en consideracin las caractersticas
y la conexin con el sistema de barreras naturales.
Los componentes de las barreras artifciales o de ingeniera son:
- la propia forma qumica del residuo;
- los contenedores metlicos de almacenamiento;
- los materiales de relleno y sellado.
Los componentes de las barreras naturales son:
- la gesfera: formaciones geolgicas donde se ubica el repositorio, y las aguas y gases
que contienen;
- la biosfera: conjunto de ecosistemas (suelos, aguas, seres vivos, etc.) que recibiran el
impacto del repositorio.
Los requisitos funcionales y las caractersticas de los componentes de las barreras de
ingeniera deben:
- aislar el repositorio del agua procedente de la barrera geolgica;
- suministrar proteccin mecnica frente a posibles eventos ssmicos o disruptivos;
- retardar al mximo la salida de los radionucleidos (istopos radiactivos) almacenados.
El diseo de las barreras de ingeniera deber tener en cuenta tanto las caractersticas de la
formacin geolgica alojante del repositorio como las condiciones de presin, temperatura y
radiacin a que estarn sometidas en las distintas fases del funcionamiento a largo plazo de la
instalacin.
Los contenedores metlicos sirven principalmente para albergar los RRAA y permitir la ope-
racin del repositorio. Deben ser resistentes a la corrosin para retardar la llegada de agua al
combustible, durables para proteger mecnicamente a los elementos combustibles, y mate-
riales que disipen bien el calor y sean estables frente al calor y la radiacin. Pueden contener
materiales de relleno que acten como barrera fsico-qumica adicional, inmovilizando o rete-
niendo radionucleidos liberados.
Son pocos pases los que han tomado una decisin en cuanto a los materiales defnitivos a
utilizar. La mayora de la treintena de pases que estudian la posibilidad de construir un re-
positorio en sus territorios estn en la etapa de estudios geolgicos de viabilidad, seleccin
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
168
Nada es para siempre
de emplazamientos, etc. El abanico de litologas que cumplen
estos requisitos es muy amplio, si bien las ms extendidas son:
granitos, arcillas y sales, lo que no excluye otras formaciones
que en zonas particulares pudieran reunir las condiciones cita-
das (tobas volcnicas, esquistos, etc.). En la actualidad est en
operacin solamente un repositorio profundo, en los Estados
Unidos de Norteamrica para el almacenamiento de residuos
transurnicos con ms de 20 aos de vida media procedentes
del programa militar americano. Este repositorio denominado
WIPP (Waste Isolation Pilot Plant) est ubicado en el estado de
Nuevo Mjico, en formaciones salinas estratiformes.
La primera gran divisin, en cuanto a la concepcin del modelo
de repositorio, se puede establecer considerando las caractersticas
electroqumicas del medioambiente al que estarn sometidos los
contenedores: I) ambiente reductor debajo de la napa de agua;
II) ambiente oxidante sobre la napa de agua.
Los trminos reductor y oxidante se referen a la ausencia y
presencia de oxgeno respectivamente. En el primer grupo se
encuentran prcticamente todos los pases europeos, asiticos
y Canad, mientras que al segundo grupo slo pertenece el
modelo norteamericano de Yucca Mountain.
I) Ambiente reductor debajo de la napa de agua.
En todos los modelos correspondientes a este grupo se planea rellenar los tneles de la
roca en donde se depositarn los contenedores (verticales u horizontales) con diversas ar-
cillas y mezclas de arcillas, arenas y roca molida. Este sellado genera el ambiente reductor
al impedir el ingreso de oxgeno del exterior (Figura 7.21).
Los requisitos funcionales de la barrera de arcilla (bentonita, etc.) compactada son los siguientes:
- minimizar el acceso de agua al resto de las barreras de ingeniera por sellado, al hidratar-
se, de las fracturas y fsuras generadas en la excavacin (retardo en la llegada del agua);
- estabilizar y homogeneizar la composicin qumica del agua que alcance a los conte-
nedores (constancia en la qumica del agua);
- soportar las tensiones mecnicas procedentes de la barrera geolgica protegiendo la
integridad mecnica de la cpsula (proteccin mecnica);
- retardar el transporte de los radionucleidos que puedan liberarse del sistema combus-
tible-contenedor (retardo);
- disipar adecuadamente el calor de los residuos y el gas generado en la corrosin de los
contenedores (disipacin de calor). La arcilla compactada se colocara rodeando a las
cpsulas y en contacto con la formacin geolgica.
Figura 7.21. Esquema de un repositorio de
ambiente reductor y detalle del tnel con los
contenedores.
Arcilla
Contenedor
metlico
7.4.4 Principales caractersticas de estos dos grupos
169
Los contenedores se disearn de tal manera que la temperatura de su superfcie exterior
no exceda, en general, los 100-150C para impedir alteraciones trmicas de las arcillas.
El espesor de las paredes del contenedor metlico tendr que tener en cuenta el apantalla-
miento de la radiacin y el espesor que se perder con el tiempo por corrosin. Adems
de la proteccin contra la radiacin y la corrosin, las paredes del contenedor tendrn que
tener la sufciente resistencia mecnica para soportar las sobrecargas a las que estarn some-
tidas por el relleno de arcilla, que se hincha en contacto con el agua subterrnea.
Se intenta mantener la integridad del contenedor por el tiempo necesario para el decai-
miento de los radionucleidos a un nivel de radiacin tal que al entrar en contacto con los
seres vivos, luego de haber atravesado la barrera geolgica, sean inofensivos para estos.
La concentracin de oxgeno en aguas subterrneas profundas es extremadamente baja.
Se espera que durante la instalacin de los repositorios esta concentracin aumente hasta
el sellado fnal. El oxgeno presente en el medio arcilloso con el cual se cubrir el conte-
nedor metlico se consumir por corrosin metlica de la pared externa del contenedor
y por reacciones de oxido-reduccin de algunos minerales presentes en el medio arcilloso
(pirita, etc.). En ausencia de otro medio oxidante, se espera que la reaccin catdica que
permitir la corrosin del contenedor sea la reduccin del agua que moja la arcilla.
La composicin del medioambiente aguas subterrneas/arcilla depende obviamente de
cada sitio elegido, pero puede decirse que, en general, son medios de baja agresividad a
escalas de tiempo de una vida humana con respecto a la corrosin.
El tipo y grado de severidad de los procesos de corrosin que puedan sufrir los contene-
dores metlicos dependern de los materiales escogidos y de la composicin particular
del sistema agua subterrnea/arcilla.
El comportamiento frente a la corrosin es el criterio fundamental para la seleccin del
material metlico. Cuando se analiza este comportamiento hay que considerar, adems
del material en s, las soldaduras que sern necesarias para el cierre estanco de la cpsula
una vez introducido el combustible.
Considerando los procesos de corrosin y el tipo de productos secundarios, el compor-
tamiento de los principales materiales metlicos, en condiciones de presencia de aguas
de salinidades altas (arcillas y sales) o bajas (granitos), es el siguiente:
materiales estables o pasivos: entre estos materiales estables se incluyen el acero
inoxidable, las aleaciones de titanio y las aleaciones de nquel. Se caracterizan por
su elevada resistencia a la corrosin, con muy bajas tasas de corrosin generalizada,
pudiendo no obstante sufrir ataques localizados y presentar fallas por rotura frgil,
acelerada bajo condiciones extremas. Requieren poco espesor de pared pero deben
ser estructuralmente soportados internamente, por diferentes razones. En el caso del
Ti, si bien ste posee igual o mayor resistencia mecnica que el acero al carbono, no
es efciente, en base a costos utilizar, las grandes cantidades de Ti que se requeriran
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
170
Nada es para siempre
como nico componente. Las aleaciones en base Ni presentan una excelente resisten-
cia a la corrosin localizada (mucho mejor que los aceros inoxidables) pero necesitan
una capa interna que les d resistencia estructural;
materiales consumibles (no pasivos): se caracterizan porque sin ser resistentes a la
corrosin generalizada, sta es lenta y predecible. Requerirn grandes espesores, para
asegurar la estanqueidad y propiedades estructurales durante los largos perodos de
tiempo requeridos (ms de 1.000 aos). Entre estos materiales se encuentra el acero
al carbono (acero de fundicin), el cobre electroltico y las aleaciones de cobre.
Algunos pases piensan utilizar acero al carbono como nico material pues ste presenta
a la vez alta resistencia a la corrosin y alta resistencia mecnica. El caso del Cu que pre-
senta mayor resistencia a la corrosin, presenta una baja resistencia mecnica con lo cual
es necesario rellenar el cilindro de Cu con hierro colado.
En forma general se debe pensar en considerar los siguientes problemas de corrosin:
- corrosin generalizada por el total del oxgeno disuelto presente en el medio arcilloso
al momento de sellar el repositorio;
- corrosin generalizada por reduccin del agua;
- corrosin microbiolgica producida por bacterias anaerbicas;
- fragilizacin por hidrgeno;
- corrosin por picado;
- corrosin bajo tensin;
- corrosin por rendijas;
- corrosin intergranular;
- corrosin por par galvnico (en el caso utilizar ms de un material metlico);
- efecto de los productos de corrosin superfciales sobre la velocidad de corrosin;
- corrosin por sulfuros;
- otros tipos de corrosin especfcos del sistema metal/medio para cada caso en particular.
II) Ambiente oxidante sobre la napa de agua.
Se permite el acceso de oxgeno al emplazamiento. Se ubican por encima de las napas de agua.
El sistema de tneles que albergar a los contenedores no se rellenar con arcilla. Este medio se
denomina oxidante debido a la presencia de oxgeno (O
2
). La presin de operacin ser similar
a la atmosfrica. A este grupo slo pertenece el repositorio de Yucca Mountain, Nevada, Esta-
dos Unidos. En la fgura 7.22 se presenta un esquema del repositorio de Yucca Mountain.
Entre los materiales propuestos para construir el contenedor tenemos una aleacin de alto
contenido en nquel llamada Hastelloy C-22 como capa externa y acero inoxidable tipo
316 NG como capa interna del contenedor. La aleacin C-22 (56% de Ni) proteger al
contenedor de la corrosin (especialmente de la corrosin localizada, an en presencia de
iones agresivos como los cloruros) en contacto con la atmsfera dentro del tnel, y el acero
inoxidable le dar soporte estructural. No tendrn un material de relleno en contacto con
la superfcie externa del contenedor, sino que sobre los contenedores se colocar un escu-
do de Titanio de baja aleacin, que proteger las paredes del contenedor durante mucho
171
Figura 7.22. Esquema de repositorio de ambiente oxidante y detalle del
tnel con los contenedores.
tiempo, del contacto con el agua que pueda
fltrar la barrera geolgica.
Debido al calor generado por el decaimien-
to radioactivo y a su diseo, los contenedo-
res alcanzarn temperaturas de hasta 250C
durante los primeros mil aos posteriores al
emplazamiento. El tiempo de vida estimado
en el diseo es de diez mil aos y la tempe-
ratura mxima permitida es de 350C.
Los problemas de corrosin que se deben
estudiar referentes a este contenedor son
los siguientes:
- corrosin generalizada producida por la presencia de oxgeno;
- corrosin por picado;
- corrosin bajo tensin;
- corrosin por rendijas;
- corrosin microbiolgica;
- corrosin por par galvnico;
- efecto de los productos de corrosin superfciales sobre la velocidad de corrosin;
- otros tipos de corrosin especfcos del sistema metal/medio para cada caso en particular.
El estudio de la evaluacin del comportamiento frente a la corrosin de los materiales
del contenedor debe ser focalizado segn los problemas que se pueden esperar de acuer-
do al lugar geolgico en donde se piensa instalar el repositorio. Si bien las caractersticas
generales de las aguas subterrneas son similares en todas partes, las particularidades de-
ben ser escrupulosamente estudiadas pues pueden ser fuentes de importantes problemas
de corrosin, dependiendo del material escogido.
Los clculos realizados por los especialistas indican que la barrera geolgica ser sufcien-
te para impedir que los residuos radiactivos lleguen a la biosfera antes de haber decado
su radiactividad a niveles no nocivos. De todas maneras todos los pases hacen esfuerzos
por disear los contenedores metlicos para que perduren por lo menos 10.000 aos y
asegurarse de esa manera que el principio de multibarreras redundantes se mantenga.
Hasta aqu hemos llegado. Aquellos que nos hayan acompaado a lo largo de las pginas del
libro habrn aprendido que todos los materiales de uso habitual, en mayor o menor medida, se
deterioran. Sin embargo, el conocer los mecanismos de degradacin permite tomar las medidas
correctas en cada caso para evitar, o al menor mitigar, dichos procesos. Desgraciadamente, las
medidas preventivas no siempre se utilizan, a veces por desconocimiento y a veces por comodi-
dad o necedad, y esto trae aparejado como consecuencia importantes prdidas, no slo econmi-
cas sino en algunos casos de vidas humanas.
Casos Especiales de Degradacin de Materiales y sus Consecuencias
172
Nada es para siempre
8. Gua de Actividades
Actividad N 1
Actividad N 2
Busque ejemplos de diferentes materiales degradados y trate de explicar las causas que los
han llevado a la degradacin. Observe su casa, su barrio, los autos, puentes, estatuas, paredes,
tanques, etc. Fotografe los componentes degradados y arme un lbum clasifcndolos de
acuerdo al tipo de material (metal, plstico, madera, cermico, etc.).
Tome una taza de loza de las que utiliza cotidianamente en su casa (est hecha de material
cermico) y llnela con agua caliente. Agrguele una cucharada de sal y un chorro de vinagre.
Introduzca seguidamente en la taza un clavo de los comnmente llamados de hierro (en rea-
lidad es un acero al carbono de baja aleacin). Agregue tambin dentro de la taza una pieza
de plstico como, por ejemplo, un broche de los que se usan para colgar la ropa.
Deje en reposo un par de das y despus saque el clavo y el broche de la taza. El clavo estar
completamente oxidado con manchas caractersticas de herrumbre. Si lava el clavo bajo la
canilla, algo de la herrumbre se ir con el agua pero notar que la superfcie del clavo est
mucho ms rugosa por la corrosin que sufri. En cambio, la superfcie de la taza cermica
no habr sufrido ataque alguno. Lo mismo suceder con el broche plstico.
Un medio agresivo para un metal (solucin salina cida) generalmente no es agresivo para un
material cermico y tampoco para un plstico. Los cermicos y los plsticos son ms resisten-
tes que los metales frente a la corrosin.
Comparacin de la fragilidad de un cermico, un metal
y un plstico
Tome ahora otra pieza cermica como, por ejemplo, un trozo de ladrillo de construccin o
una baldosa rota o teja del techo que fue reemplazada por estar rota. Tambin utilice el mis-
mo clavo de la prctica anterior y el mismo broche.
Comparacin de la resistencia a la corrosin
de un cermico, un metal y un plstico
173
Gua de Actividades
Comparacin de la resistencia a altas temperaturas
de un cermico, un metal y un plstico
Reactividad del acero
Con un martillo golpee fuertemente cada una de las tres piezas y observe lo sucedido. Tenga
cuidado de proteger su cuerpo y cara por posibles trozos de material que sean despedidos con
fuerza en el momento del golpe.
Se observar que el clavo no se quiebra, a lo sumo si lo golpe muy fuerte, se habr deforma-
do. La pieza cermica estar rota en muchos trozos (no habr utilizado la taza de la actividad
anterior, no?). El broche plstico seguramente se quebr con el golpe, pero si se utiliz otra
pieza plstica es probable que haya resistido el golpe sin romperse si el plstico elegido es
menos frgil que el de los broches de la ropa.
Los materiales cermicos son mucho ms frgiles que los plsticos y que los metales. Estos
ltimos pueden deformarse y de esa manera no se fracturan.
Tome los mismos elementos de la prctica anterior y somtalos a la accin de una llama.
Tenga la precaucin de utilizar guantes aislantes y tomar los trozos de los materiales con una
pinza con mango aislante. Tenga cuidado tambin de mantener alejada su cara de la llama
por la posible emanacin de gases por la accin del fuego, principalmente sobre el plstico.
Se observar que el trozo de cermica utilizado resiste la accin del fuego, puede llegar
a tiznarse, pero eso ser todo. Lo mismo sucede con el clavo, el cual puede llegar a po-
nerse al rojo vivo si lo tiene mucho tiempo en la llama (siempre est bien protegido para
no quemarse) y luego al enfriarse se habr ennegrecido por la oxidacin del hierro a la
temperatura elevada a la que fue sometido. Pero seguir manteniendo su integridad sin
quebrarse ni deformarse. En cambio, el plstico se derretir (se chamuscar) con emisin
de gases (no respire estos gases, si es posible hgalo al aire libre).

Los materiales cermicos son en general ms resistentes a las temperaturas elevadas que
los metales; y los plsticos de uso hogareo no resisten la accin de temperaturas eleva-
das y se degradan.
La demostracin de la reactividad del acero se llevar a cabo por va seca y por va hmeda. En
ambos casos, ser necesario disponer de un pedazo de lana de acero (comnmente llamada
por su nombre comercial "Virulana"), del tipo que se emplea para la limpieza de la vajilla.
Actividad N 3
174
Nada es para siempre
En primer lugar, se toma un trozo de esta esponja con unas pinzas metlicas y se lo famea
con cuidado sobre la llama de la hornalla de la cocina (aunque es preferible realizarlo sobre
un mechero de laboratorio). Inmediatamente al contacto con el fuego se produce una colo-
racin particular. Luego de completado el proceso de oxidacin, la esponja, originalmente
de color grisceo, cambia de color (compararlo con el color original). Esto es debido a que
durante el calentamiento, el hierro (componente principal del acero) se transforma en dis-
tintos xidos de hierro que presentan un color caracterstico.
Para la corrosin por va hmeda, su sumerge durante toda una noche, otro pedazo de
la lana de acero en un recipiente de vidrio que contenga agua. Se podr observar el color
que va adquiriendo el agua con el tiempo, que pone en evidencia la presencia de un pro-
ceso de corrosin. Las evidencias se vern incrementadas si se contina esta experiencia
durante varios das. El color pardo del agua es debido a la aparicin de iones ferroso
(Fe
2+
) y frrico (Fe
3+
) que provienen de la corrosin del acero.
La velocidad de corrosin de un metal puede ser afectada por varios factores tales como el
medio ambiente, la presencia de tensiones mecnicas, disponibilidad de oxgeno, etc. A su
vez, cuando diferentes metales estn en contacto elctrico entre s, el metal ms activo se
corroe preferentemente (par galvnico). Esta experiencia requiere de la observacin del pro-
ceso de corrosin durante, al menos, dos semanas. Los ensayos deben llevarse a cabo en un
lugar seguro, sin mover los recipientes, pero fcilmente disponibles para su observacin.
Para ello se llenarn 5 recipientes de vidrio con agua potable (rotular los recipientes) y otros
5 recipientes con una solucin de, aproximadamente, media cucharadita de sal de cocina
(NaCl) por taza de agua. Como materiales se emplearn clavos de acero comunes y clavos de
acero galvanizado, una lmina de aluminio y monedas de cobre (o bronce).
Emplear 4 de los recipientes que contienen agua potable y colocar en uno de ellos un clavo
de hierro, en otro un clavo de hierro doblado en L, en el tercero un clavo de acero galvani-
zado y en el restante un clavo de acero galvanizado doblado en L. En el quinto recipiente
introducir una lmina de aluminio y apoyar sobre ella una moneda de cobre (o bronce).
Repetir el mismo procedimiento con los recipientes que contienen la solucin de sal.
Observar (y tomar nota) qu ocurre en cada caso a lo largo de dos semanas y responder las
siguientes preguntas:
qu diferencia hay entre lo que le ocurre a los metales en agua salada y en agua potable?
qu efecto tiene el galvanizado?
dnde se corroen ms los clavos?
qu le ocurre a la lmina de aluminio en contacto con la moneda de cobre? Por qu?
Actividad N 4
Variables que infuyen en la corrosin metlica
175
Defna material cermico Cules son las propiedades comunes a la mayora de los cermi-
cos? Qu diferencia estructural hay entre un vidrio y un cermico cristalino?
D ejemplos de dispositivos construidos con materiales cermicos tradicionales y tcnicos.
A nivel internacional, se ha difundido entre los fabricantes de objetos plsticos un cdigo de
identifcacin adoptado por la Sociedad de Industrias Plsticas de los Estados Unidos con
el objeto de reconocer los distintos materiales plsticos y favorecer su posterior clasifcacin,
por ejemplo, en el proceso de reciclado. El sistema identifca solamente seis materiales plsti-
cos, que son los ms difundidos y aquellos con los cuales se fabrican casi todos los productos
conocidos. Esta identifcacin, es la que se muestra a continuacin:
Recolectar distintos objetos plsticos de uso cotidiano que presenten el cdigo de identif-
cacin y comparar mediante distintos ensayos, las propiedades de los diferentes polmeros.
Con los resultados obtenidos se podr justifcar los diferentes usos y aplicaciones de estos
polmeros. Para ello, conseguir distintos tipos de plsticos tales como botellas de gaseosas,
botellas de agua mineral, envases de yogurt, quesos untables o mayonesa, cucharitas plsti-
cas, separadores de alimentos para freezer, bolsitas de distinto tipo, etc. A continuacin, se
proceder a identifcar y caracterizar a los distintos materiales.
Para ello se dispondrn trozos pequeos de cada uno de esos polmeros plsticos y se prepa-
rarn soluciones acuosas de distinta densidad, tal como se muestra a continuacin:
a) solucin de 4 partes de alcohol y 1 parte de agua ( = 0,87 g/cm
3
);
b) solucin de 10 partes de alcohol y 1 parte de agua ( = 0,925 g/cm
3
);
c) solucin de 1 parte de alcohol y 1 parte de agua ( = 0,94 g/cm
3
);
d) solucin de agua y sal de cocina (NaCl) de concentracin 10% m/m ( = 1,07 g/cm
3
);
Actividad N 5
Actividad N 6
Polietiln
tereftalato
Polietileno de alta
densidad
Policloruro de
vinilo
Polietileno de
baja densidad
Polipropileno Poliestireno
1
PET
2
PEAD
3
PVC
4
PEBD
5
PP
6
PS
Gua de Actividades
Experimentar con otras combinaciones de metales distintas a aluminio-cobre y buscar la justifcacin
al comportamiento encontrado. Si en lugar de agua, en los recipientes se utiliza aceite, qu ocurre?
176
Nada es para siempre
e) solucin saturada de agua y sal de cocina ( = 1,2 g/cm
3
);
d) jarabe de maz ( = 1,4 g/cm
3
).
Tambin se necesitar un mechero (puede servir la hornalla de la cocina, pero tomando las
precauciones adecuadas), alambre de cobre y pinzas de metal.
Aspecto: observar la transparencia del plstico, su acabado superfcial (lustroso o mate).
Propiedades mecnicas: determinar si se dobla con facilidad, si se quiebra cuando lo do-
blan, si se cuartea. Tomar una muestra y estirarla desde las puntas, se estira fcilmente?
Determinacin de la densidad del material: colocar las soluciones en sendos vasos de pre-
cipitados, rotularlos y agregar uno ms que contenga agua (=1 g/cm
3
). Realizar los ensayos
de densidad probando sumergir en los distintos lquidos los trozos de plstico. Determinar
la densidad aproximada de las distintas muestras.
Test al fuego: tomar una pequea muestra con los extremos de la pinza e intentar quemarlas
con un fsforo. Observar lo que ocurre, cmo se quema, qu humo desprende, de qu color,
si gotea cuando se quema, etc. Cuando el plstico se est quemando dejar caer una gota so-
bre el alambre de cobre y someterlo a la llama de un mechero. Observar si la llama adquiere
algn color en especial. Este ensayo da positivo con un material solamente.
Toda la informacin obtenida incluirla en una tabla y comparar los resultados con los datos de
la tabla que se adjunta, que incluyen las caractersticas de los polmeros plsticos ms usuales.
Determinacin de las propiedades de los plsticos
CDIGO DE
RECICLADO
NOMBRE CARACTERSTICAS DENSIDAD
(g/cm
3
)
USOS FRECUENTES
PET
(Polietiln
tereftalato)
Transparente, exible (se cuartea),
rgido, no se rompe frente a un
impacto, brillante, gotea al que-
marse, genera un poco de humo
1,38 -1,39 Botellas transparentes
de bebidas gaseosas
y agua
PEAD
(Polietileno de
alta densidad)
Rgido (pero se dobla), opaco, super-
cie spera, gotea cuando se quema,
forma humo blanco que huele como
una vela; insoluble en acetona
0,95 0,97 Botellas de agua y de
lavandina
PVC
(Policloruro de
vinilo)
Rgido o exible si se agregan
plasticantes, muy brillante, quema
con llama amarilla, puede presen-
tar reejos verdosos y olor cido.
Produce llama verde con el alambre
de cobre. Es difcil de encender y se
apaga al alejar la llama, es soluble
en tolueno pero no en acetona
1,30 1,34 Caos de desagote,
cortinas de bao, bo-
tellas de agua, techos
vinlicos
1
PET
2
PEAD
3
PVC
177
Sobre qu caracterstica o propiedad de un material plstico se pone de manifesto
su degradacin?
Por qu es indispensable conocer la estructura de los plsticos?
Buscar informacin relacionada con estudios realizados sobre la degradacin y trata-
miento de residuos plsticos.
Averiguar cunto tardan en degradarse un vaso descartable, un envase Tetra-brik,
bolsas de plstico de supermercado, el telgopor, una bolsa de papel, tapones de
plstico (del tipo de botellas de sidra), tapa metlica de botellas (del tipo de botella
de cerveza), envases de aerosol, encendedor descartable y boletos de colectivo. Qu
conclusin se puede sacar al respecto en cuanto al cuidado del medio ambiente?
Qu sugerencias propone para optimizar la degradacin y tratamiento de residuos
plsticos en el hogar, la escuela y la comunidad?
CDIGO DE
RECICLADO
NOMBRE CARACTERSTICAS DENSIDAD
(g/cm
3
)
USOS FRECUENTES
PEBD
(Polietileno de
baja densidad)
Opaco, muy exible, gotea
mientras se quema. Produce humo
blanco y es insoluble en acetona
0,9 0,91 Tapas de latas de
aerosol y tapas rgidas
de botellas, envolturas
de caramelos como
reemplazo del celofn,
bolsas para micro-
ondas
PP
(Polipropileno)
Traslcido u opaco, supercie sua-
ve, presenta poco brillo. Se quema
con goteo, llama azul con puntas
amarillas produciendo humo
blanco y olor acre. Es insoluble en
acetona
1,04 1,07 Tazas y utensilios de
cocina y bandejas
descartables, envases
de quesos untables y
yogurt
PS
(Poliestireno)
Transparente u opaco, brillante,
frgil a semirrgido. Arde con
llama amarilla y no gotea. Al
quemarse libera nubes de un humo
negro muy denso y partculas de
carbn. Muy soluble en acetona
1,04 1,07 Tazas y utensilios de
cocina y bandejas
descartables, envases
de quesos untables y
yogurt
4
PEBD
5
PP
6
PS
Actividad N 7
Actividad N 8
Gua de Actividades
178
Nada es para siempre
Actividad N 9
Actividad N 10
Actividad N 11
Actividad N 12
Actividad N 13
Investigue cules son los tipos de maderas ms utilizados en nuestro pas. Describa sus
propiedades bsicas (color, densidad, dureza) y ejemplifque alguno de sus usos.
Consiga en una carpintera o maderera algunos de estos tipos de maderas. Examine la mi-
croestructura de cada una de ellas usando un microscopio ptico. Describa lo que ve.
Coloque diferentes tipos de madera en distintos ambientes y determine el cambio del conte-
nido de humedad de las mismas cada mes, durante un largo perodo. Para ello deber pesar
las muestras con una balanza de la mxima precisin posible. Elija ambientes internos (por
ejemplo habitaciones distintas de una casa, como ser bao, dormitorio y cocina) y ambientes
externos (expuesto a la intemperie, protegidos bajo techo, enterrado en el jardn, etc.). Rea-
lice un informe de los resultados incluyendo, de ser posible, las variaciones de temperatura
y humedad de los ambientes escogidos y, en caso de observarse, cualquier modifcacin que
hayan sufrido los materiales estudiados (cuarteado, fsurado, ennegrecido, etc.).
Salga a pasear por el barrio y busque ejemplos de maderas deterioradas. Intente describir qu
tipo de deterioro han sufrido (climtico, hongos, mohos, insectos). Busque ejemplos de ma-
deras con pudricin cbica y ejemplos de maderas atacadas por insectos. Puede identifcar
qu insectos han atacado la madera de acuerdo al tamao de las perforaciones?
Mire a su alrededor y trate de distinguir de qu estn hechos los diferentes objetos que obser-
va, tanto su exterior como su interior. Haga una lista separndolos entre materiales metlicos,
cermicos cristalinos, cermicos amorfos, maderas, plsticos y materiales compuestos. Anote
los materiales de los objetos que no se adecuan a esta clasifcacin y proponga otros materiales
no considerados en este libro.
179
Clark David E. and Zoitos, Bruce K., Eds., CORROSION OF GLASS, CERAMICS
AND CERAMIC SUPERCONDUCTORS. PRINCIPLES, TESTING, CHARAC-
TERIZATION AND APPLICATIONS, Noyes Publications, New Jersey, 1992.
Duf G.S., BIOMATERIALES, UNA MEJOR CALIDAD DE VIDA, EUDEBA, se-
rie Ciencia Joven, ISBN 950-23-1451-4 (2006).
Ezryn M., FAILURE PLASTICS GUIDE. CAUSES AND PREVENTION, Hanser
Publishers, 1996.
Galvele J.R. y Duf, G.S., DEGRADACIN DE MATERIALES. CORROSIN,
Instituto Sabato, Universidad Nacional de Gral. San Martn-Comisin Nacional de
Energa Atmica, Buenos Aires, Argentina, 2006.
Galvele J.R., Y ESTO POR QU SE ROMPI?, Ciencia Hoy Vol. 1, N 3, abril/
mayo 1989.
Galvele J.R., CORROSIN, Monografa N21, Secretara General de la Organizacin
de los Estados Americanos. Programa Regional de Desarrollo Cientfco y Tecnolgico,
Washington, USA, 1979.
Gauthier M., (Volumen Chair), ENGINEERED MATERIALS HANDBOOK (Desk
Edition), ASM International, Metal Park, 1995.
Gupta Harsk K., A REVIEW OF RECENT STUDIES OF TRIGGERED EAR-
THQUAKES BY ARTIFICIAL WATER RESERVOIRS WITH SPECIAL EMPHASIS
ON EARTHQUAKES IN KOYNA, India, Earth-Science Reviews 58 (2002) 279310.
Hummel R.E., UNDERSTANDING MATERIALS SCIENCE, Springer-Verlag, New
York, USA, 1998.
Illston J.M y P.L.J. Domone Editores, CONSTRUCTION MATERIALS 3rd Ed.,
Spon Press, London-New York, 2001.
Kingery W.D., Bowen H.K., Uhlman D.R., INTRODUCTION TO CERAMICS,
2nd Edition, John Wiley & Sons, New York, 1976.
Manual de inspeccin, evaluacin y diagnstico de corrosin en estructuras de hormi-
gn armado. Red DURAR. CYTED. Programa Iberoamericano de Ciencia y Tecnolo-
ga para el Desarrollo, 1998.
Molina R., Conti A. y Jimnez M.R., PATOLOGA DE LA MADERA, Material de la
materia La madera como material de construccin, Facultad de Arquitectura y Urbanis-
mo, Universidad Central de Venezuela, 2008.
Lecturas Sugeridas
Lecturas Sugeridas
180
Nada es para siempre
Seymour R. y Carraher Jr. C., INTRODUCCIN A LA QUMICA DE LOS POL-
MEROS, Ed. Revert, 1996.
Sheir L. L., Jarman R. A., Burstein G. T., CORROSION Volume 2, Corrosion Control,
3rd Edition, Eds., Butterworth-Heinemann, Oxford, 2000.
Smith W.F., FUNDAMENTOS DE LA CIENCIA E INGENIERA DE MATERIA-
LES 2da Ed., McGraw Hill, Madrid, Espaa, 1993.
Vaca de Fuentes R.B., TCNICAS PARA LA PRESERVACIN DE MADERAS, Do-
cumento Tcnico 65/1998, Universidad Autnoma Juan Misael Saracho, Bolivia, 1998
Videla H., Corrosin Microbiolgica, en CORROSIN Y PROTECCIN METLI-
CA, CSIC, Madrid, Espaa, 1991.
Wade L.G., QUMICA ORGNICA, Prentice Hall, 1993.
Winston Revie R., UHLIG'S CORROSION HANDBOOK, 2nd Edition, Ed., John
Wiley & Sons Inc., New York, 2000.
Witherspoon y Bodvarsson G.S., GEOLOGICAL CHALLENGES IN RADIOACTI-
VE WASTE ISOLATION, Tird Worldwide Review, P.A., eds., Earth Sciences Divi-
son, Univ. de California, Berkeley, California 94720 USA, 2001.
WOOD HANDBOOK, General Technical Report FPL-GTR-113, United States De-
partment of Agriculture, Madison, USA, 1999.
http://www.cnea.gov.ar (Comisin Nacional de Energa Atmica Argentina)
http://www.energy.gov (Departamento de Energa USA)