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En 1985 el fsico alemn W.K.

Roentgen estudi las descargas elctricas en gases y


descubri la existencia de una radiacin invisible muy penetrante que era capaz de ionizar
el gas y provocar fluorescencia en l, a lo que denomin rayos X.

Posteriormente, un fsico francs, A.H. Becquerel, guard unas placas fotogrficas


envueltas en un papel oscuro en un mismo cajn donde haba un trozo de uranio. Su
sorpresa fue que se encontr las placas fotogrficas veladas y ste comprob que lo
sucedido se deba a que el uranio emita una radiacin mucho ms penetrante que los rayos
X. Acababa de descubrir la radioactividad. Ms tarde se descubrieron nuevos elementos
radioactivos, como el torio, polonio, radio y actinio.
As pues podemos definir radioactividad como la propiedad que presentan determinadas sustancias
(sustancias radioactivas) de emitir radiaciones capaces de penetrar en cuerpos opacos e ionizar el aire.

1. Radiaciones alfa, beta y gamma.


Los distintos tipos de radiaciones se clasifican segn el
poder de penetracin con los nombres alfa, beta y
gamma.
Alfa: son ncleos de helio formados por dos
protones y dos neutrones. Slo penetran unas
milsimas de centmetro en el aluminio.
Beta: Son electrones rpidos procedentes de
neutrones que se desintegran en el ncleo,
dando lugar a un protn y un electrn. Son casi
100 veces ms penetrantes que las alfa.

Gamma: son radiaciones electromagnticas


(fotones) de mayor frecuencia que los rayos X.