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QU ES LA SEMIOLOGIA LITERARIA?

La semiologa literaria es una disciplina, dentro de la teora de la literatura,


que tiene como objeto de estudio el signo literario y sus posibilidades de interpretacin. De la semiologa y del signo se han dado diversas definiciones, con
frecuencia vlidas pero parciales, al destacar uno de los aspectos fundamentales
del signo frente a la totalidad del conjunto y su consideracin panormica. En
lneas generales, podemos decir, que la semiologa se ocupa de todo lo relacionado con los signos y sus posibilidades de codificacin.
En adelante utilizaremos los trminos semitica y semiologa como sinnimos, pues ni la realidad literaria ni las exigencias metodolgicas parecen obligarnos hoy da a una discriminacin pormenorizada de tales vocablos, ms all
de una trayectoria histrica que sita a la semiologa dentro de una tradicin
europea y continental, de tendencia francesa, cuya figura culminante parece ser
la de Ferdinand de Saussure1, a la vez que identifica a la semitica con una tradicin cultural anglosajona y norteamericana, en la que se mencionan de forma
cannica los nombres de John Locke2, Charles Sanders Peirce3 y Charles Morris4.
Ahora bien, si por semiologa entendemos la interpretacin de los signos y
sus posibilidades de codificacin, queda por determinar cul es el concepto de
signo que tomamos como referencia para interpretar la obra literaria como conjunto de signos.
Desde una perspectiva general, el signo puede definirse como aquella forma
sensible que remite a un objeto o referente bajo un determinado sentido, cuya
1

Ferdinand de Saussure, Cours de linguistique gnrale [1916], Lausanne-Paris, Payot; ed. de


Ch. Bally y A. Sechehaye (Genve, 19222). Trad. esp., introduccin y prlogo de A. Alonso,
Curso de lingstica general, en Buenos Aires, Losada, 19593. Tambin en Madrid, Alianza,
1987.
2
John Locke, An Essay Concerning Human Understanding [1690], New York, New American
Library, 1964, ed. de A.D. Woozley. Trad. esp.: Ensayo sobre el entendimiento humano,
Madrid, Sarpe, 1984.
3
Vid. especialmente Charles S. Peirce, Collected Papers of Charles Sanders Peirce, Harvard
University Press, 1931-1935 (tomos 1-6) y 1958 (tomos 7-8). Es muy solvente la edicin
alemana de K.O. Appel: Schriften, Frankfurt, 1967-1970 (2 vols.). En espaol contamos entre
otras con las siguientes ediciones de los textos de Peirce: Obra lgico semitica, Madrid,
Taurus, 1987, trad. de R. Alcalde y M. Prelooker, y La ciencia de la semitica, Buenos Aires,
Nueva Visin, 1974, trad. de Beatriz Bugui.
4
Charles Morris, Foundations of Theory of Sings [1938], Chicago University Press, trad. esp.
de R. Grasa: Fundamentos de la teora de los signos, Barcelona, Paids Ibrica, 1985 (antes en
Universidad Autnoma de Mxico, 1958), y Sings, Language and Behaviour [1946], New
York, Prentices-Hall, trad. esp.: Signos, lenguaje y conducta, Buenos Aires, Losada, 1962
(reeditado tambin en Writings of the General Theory of Signs, The Hague-Paris, Mouton,
1971, pgs. 72-397).
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expresin, comunicacin o interpretacin depende de los sujetos (emisor y receptor) que lo utilizan, as como del contexto en el que se desarrollan todas estas operaciones.
En esta definicin hemos identificado varios elementos. Unos quiz resulten
ms familiares que otros, pero sin duda a estas alturas todos son sobradamente
conocidos. Con todo, vamos a delimitar brevemente cada uno de ellos.
El autor y el lector, el emisor y el receptor, si se prefiere, son los agentes
humanos que intervienen en el proceso de comunicacin. Aunque son sujetos
exteriores al signo, sin ellos el signo no existira. No hay que olvidar que, en
cierto modo, un signo no es ms que un objeto, y que slo una comunidad de
individuos puede convertir este objeto en signo al dotarlo de un significado especfico y social. Un objeto es una realidad ntica: es y est, tiene presencia
ntica. Por su parte, un signo es una realidad ntica y semntica: es, est y significa. Adquiere, en consecuencia, una presencia semntica que resulta decisiva. Evidentemente, el sentido, el significado, slo es posible all donde existen
seres humanos capaces de generarlo, identificarlo o transmitirlo. El emisor y el
receptor se sitan en un contexto dentro del cual el signo constituye una realidad tan inderogable como los propios sujetos que lo manipulan. En el signo es
posible identificar al menos tres dimensiones: forma, sentido y referente.
a) La forma del signo es lo que comnmente identificamos como la parte
material del signo, su expresin formal. No hay nada sensible sin un cuerpo
capaz de objetivarlo. Todo signo es formalmente perceptible ante nuestros sentidos merced a su expresin material, sea acstica, visual, tctil, etc. El signo es
una realidad explcitamente fsica, obstinadamente material. Es una creacin
genuina del mundo terrenal y humano. Otra cosa ser que sus contenidos puedan ser metafsicos, ideolgicos, irreales o imaginarios, pero la forma de expresarlos ha de ser necesariamente sensorial y material, para hacer de este modo
posible su legitimidad emprica. No hay nada, pues, ms genuinamente humano
que la existencia de los signos.
b) Todo signo remite a travs de su expresin formal a un objeto o referente.
Este objeto o referente es la realidad extralingstica denotada (no connotada)
formalmente por el signo. Hay casos en los que el objeto o referente designa
especficamente la idea o arquetipo universal al que se refiere el signo. Esto
sucede de forma sistemtica en los lenguajes cientficos, carentes de valor connotativo, ya que sus elementos, palabras, frmulas, nmeros, nomenclaturas,
poseen un significado unvoco, exclusivamente denotativo, al carecer del valor
expresivo que es propio de las lenguas naturales. El signo H2O designa exclusivamente el agua en su estado puro: posee un solo y nico referente inequvoco.
En los lenguajes cientficos, para evitar la ambigedad, se pretende que la denotacin sea absoluta. Todo lo contrario de lo que sucede con el lenguaje literario,
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y algo muy distinto de lo que habitualmente caracteriza el uso estndar o cotidiano de una lengua natural, en la que todos sus valores expresivos se manifiestan espontneamente. Las Corrientes aguas, puras, cristalinas... de Garcilaso
pueden ser objeto de diversas interpretaciones, pero sin duda nos resultar muy
difcil pensar en el H2O cuando leemos los versos de esta gloga renacentista.
c) El sentido del signo es aquello que hace comprensible para los seres
humanos el objeto o referente del signo. Cualquiera de nosotros comprende lo
que es un objeto despus de haber identificado el sentido que ese objeto adquiere en nuestra experiencia personal y social como seres humanos. Como suscribira Peirce, las cosas son la idea que tenemos de sus efectos sensibles. En los
lenguajes cientficos, el sentido y el objeto o referente son idnticos, o tienden a
la identidad, cuyo lmite es la exactitud (A = A). Podramos decir que estn en
sincretismo. No hay umbrales diferenciales, ni matices. Sin embargo, en los
lenguajes naturales, la expresividad de las palabras confiere un amplio margen
de interpretacin a las variantes existentes entre el objeto o referente, como idea
o arquetipo universal, por una parte, y el sentido, por otra parte, que cada ser
humano identifica o percibe en un determinado objeto o referente, como resultado de su propia experiencia vital, o de su mejor o peor conocimiento de la
realidad. En el lenguaje literario los mrgenes semnticos de las palabras se
desbordan extraordinariamente. La potencia significativa de los textos poticos
tiene entre sus consecuencias la de promocionar un nmero indefinido de interpretaciones posibles y coherentes, sin ms lmites que los autorizados por el
propio lenguaje, a lo largo de los siglos y a lo ancho de las culturas5.
Paralelamente, como es bien sabido en estos tiempos por todos los especialistas, aunque quiz no en igual medida por los estudiantes de primeros ciclos
universitarios, hacia quienes va dirigida especialmente esta introduccin, en la
semiologa es posible distinguir tres niveles de anlisis: sintctico, semntico y
pragmtico.
a) La sintaxis puede entenderse, en un sentido general, como aquella disciplina que estudia la relaciones que mantienen entre s las unidades que constituyen una totalidad. Desde este punto de vista, la sintaxis oracional se ocupara de
5

La diferencia entre sentido y referente es decisiva en toda interpretacin. J. Locke insiste en


ello desde las primeras pginas de su ensayo sobre el entendimiento humano: Siendo el principal bien del lenguaje, en la comunicacin que los hombres hacen de sus pensamientos, el ser
comprendido, las palabras no sirven bien para este fin cuando no excitan en el oyente la misma
idea que representan en la mente del que habla (J. Locke, op. cit., 1984, pg. 153). Por su parte, G. Frege ha explicado esta diferencia con una claridad posiblemente definitiva en sus estudios sobre lgica, al discernir entre Sinn y Bedeuntung. Vid. especialmente Gottlob Frege,
Studien ber Semantik, Vandenhoeck und Ruprecht, Gttingen, 1962. Trad. esp. de Ulises
Moulines: Sobre sentido y referencia [1892] y Consideraciones sobre sentido y referencia
[1895], Estudios sobre semntica, Barcelona, Ariel, 1984, pgs. 49-98.
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la relacin que establecen entre s las unidades formales de una oracin. Del
mismo modo, a propsito de una obra literaria, concretamente en el caso de la
sintaxis de los signos literarios, es posible identificar una serie de relaciones
formales entre determinadas unidades o categoras que confieren a la novela, el
poema o el drama una estructura formalmente literaria. La semiologa del discurso literario ha identificado algunas de estas categoras formales en la construccin de los personajes y de las acciones o funciones narrativas (situaciones
dramticas en el teatro), as como tambin en el tiempo y en el espacio. En relacin con la semiologa literaria, la sintaxis se ocupa de estudiar las relaciones
que los signos mantienen entre s, en lo referente a la construccin formal de la
obra literaria como un conjunto estructurado de signos.
b) La semntica se ocupa a su vez de las diferentes modalidades de representar formalmente y de interpretar psicolgicamente el sentido de las palabras.
Es un problema semntico establecer, all donde convenga, la diferencia entre el
sentido y la referencia de un trmino. Entre los objetivos fundamentales de la
semntica est naturalmente la interpretacin y codificacin de los signos. Hay
sistemas de signos que resultan ms fciles de codificar que otros, en la medida
en que la referencia est slidamente definida y no hay posibilidades de ambigedad. El cdigo de la circulacin es uno de esos sistemas de signos que evitan en principio toda ambigedad con el fin de asegurar absolutamente la claridad de la comunicacin y la eficacia de la conduccin. Sin embargo, en el uso
cotidiano o estndar de los lenguajes naturales, la expresividad de las palabras
puede originar con frecuencia ambigedades. Y en el caso del lenguaje literario
o potico, la ambigedad y la polivalencia semntica se convierten en requisitos
esenciales. Es inevitable, pues, que la codificacin del sentido en los signos
literarios siempre resulte especialmente compleja, y a estas dificultades ha de
hacer frente, desde una perspectiva semiolgica, la semntica literaria. En el
texto literario slo se hacen patentes los cdigos interpretativos que permiten
las palabras que lo conforman. La mejor interpretacin de un texto apuntar
siempre a ampliar las posibilidades de interpretacin de su escritura. Platn, en
el dilogo Fedro (277a), habla de semilla inmortal (athnaton sperma); eso
es precisamente el lenguaje potico, una fuente perenne de significados destinada a la interpretacin de un receptor, cuya mente y posibilidades de percepcin, histricamente variables, permiten que el sentido de la escritura fructifique en cada acto de lectura. En suma, la semntica literaria se ocupa de las relaciones que el signo mantiene con su objeto o referente, ejercicio que implica
sobre todo la identificacin e interpretacin de aquellos sentidos sugeridos y
autorizados por el texto literario.
c) La pragmtica es aquella rama de la semiologa literaria que analiza las
relaciones establecidas entre el signo y los sujetos que lo utilizan. La pragmti4

ca nos sita fuera de la dimensin formal y sintctica del signo, pero no nos
sustrae completamente de sus consecuencias y efectos semnticos, porque a fin
de cuentas quien interpreta el signo es siempre un sujeto, un ser vivo, y en el
caso de la pragmtica literaria un ser humano dotado de ciertas competencias.
Desde el punto de vista de la lingstica, la pragmtica se configur en las ltimas dcadas como una disciplina destinada al estudio del lenguaje en funcin
de la comunicacin, con objeto de analizar cientficamente cmo los seres
hablantes construyen, intercambian e interpretan enunciados en contextos y
situaciones diferentes. La pragmtica estudia de este modo el sentido de la conducta lingstica, es decir, el modo intencional de producir y descodificar significados mediante el lenguaje, desde el punto de vista de los principios que regulan los comportamientos lingsticos dedicados a la comunicacin6.
De cuanto hemos dicho se desprende que en la investigacin semiolgica es,
pues, posible distinguir tres niveles. La sintaxis semitica se refiere a la identificacin de unidades formales, y a la determinacin de las normas que rigen su
integracin en unidades superiores. La semntica semitica estudia las relaciones de los signos con sus denotata (semntica del referente) y con sus designata
(semntica del sentido), y admite adems que el texto artstico es significante en
sus formas y contenidos (semitico), que no es referencialmente connotativo, y
que s es, desde el punto de vista de sus posibilidades de interpretacin, esencialmente polivalente. La pragmtica estudia las relaciones de los signos con
sus usuarios, as como de todos estos elementos con las circunstancias culturales envolventes. La semiologa admite que su objeto de estudio es el signo,
constituido en sus lmites formales, en sus capacidades de denotacin y conno6

La pragmtica, cuyos fundamentos iniciales se derivan de principios filosficos, comprende


diferentes reas de conocimiento relacionadas con los paradigmas de la lingstica cientfica,
como la estructura lgica de los actos de habla, la deixis, la relacin entre hablantes, discurso y
contexto, el anlisis de las diferentes estructuras y estrategias discursivas, o la evaluacin de los
diferentes tipos de presuposiciones e implicaturas, tan recurrentes en el lenguaje ordinario.
Autores como B. Schlieben-Lange (Pragmtica lingstica [1975], Madrid, Gredos, 1987) han
sealado tres orientaciones fundamentales en el dominio de la pragmtica, como doctrina del
empleo de los signos (Ch. Morris), como lingstica del dilogo (J. Habermas), y como teora
de los actos de habla (J.L. Austin, J. Searle). El pragmatismo americano desarrolla por vez
primera su doctrina tridica del signo a travs de la obra lgica y semitica de Ch.S. Peirce.
Como sabemos, Ch. Morris configura la pragmtica como uno de los tres niveles de la semitica o semiologa, tal como ha sido asumida en nuestros das, junto con la sintaxis y la semntica,
como disciplina destinada al estudio de los signos desde el punto de vista de la relacin que
establecen con sus usuarios: Por pragmtica entendemos la ciencia de la relacin de los signos
con sus intrpretes (Ch. Morris, op. cit., 1985, pg. 52). P. Hartmann (Aufgaben und
Perspektiven der Linguistik, Konstanz, 1970, pg. 35) ha recordado a este respecto que el
dilogo, entendido como interaccin verbal, debera ser la categora base de la investigacin
orientada a los signos y el lenguaje.
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tacin, y en sus posibilidades de manipulacin contextual, al actualizarse en una


situacin que matiza no slo su realizacin formal, sino tambin la implicacin
de sus valores referenciales7.
La semiologa es resultado de una superacin y una evolucin del estructuralismo, determinada por el paso de una concepcin terica y especulativa del
signo codificado hacia una observacin emprica y verificable del uso que adquiere el signo en cada uno de los procesos semisicos. El estructuralismo sita
el signo en un sistema de relaciones estables (estructura), desde el que pretende
acceder a su conocimiento, y justificarlo como cientfico; sin embargo, las posibilidades de este conocimiento se limitan notablemente en la semntica, y se
agotan por completo en la pragmtica, al resultar imposible en la prctica la
sistematizacin definitiva de las mltiples variantes de uso y funcin de los
signos. La semiologa ampla el objeto de conocimiento del estructuralismo, al
comprender no slo el signo codificado en el sistema (norma), sino el uso y la
funcin que adquiere el signo en cada uno de los procesos de creacin y transformacin del sentido, en virtud de la manipulacin a que lo someten sus usuarios.
En la aparicin de la semiologa ha sido determinante el paso de una concepcin esttica del signo, elaborada por F. de Saussure (1916) y asumida por
el estructuralismo clsico, a una concepcin dinmica, propugnada por L.
Hjelmslev desde sus prolegmenos (1943), y desarrollada por un enfoque abiertamente dinmico de los mtodos estructuralistas. El atomismo lgico del Crculo de Viena consideraba que el nico lenguaje que poda asegurar las condiciones de verdad y verificabilidad era el que no sobrepasaba los enunciados
atmicos8. Ms adelante se admiti que las transformaciones de los enunciados
atmicos podan mantener garantas de verdad y verificabilidad si seguan ciertas normas determinadas (de sintaxis, formacin y transformacin). Se pretendi entonces un objetivo principal, que consisti en superar las limitaciones del
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Peirce conceba la semitica como una lgica de los signos, en la que distingua tres secciones
principales: a) Gramtica pura: se ocupa de la naturaleza de los signos y sus relaciones entre s;
b) Lgica: establece las condiciones de verdad, al ocuparse de las relaciones entre los signos y
su objeto; c) Retrica pura: anlisis de las condiciones en que se desenvuelve la comunicacin.
Cada una de estas categoras equivaldra a lo que Morris denominara, respectivamente, sintaxis, semntica y pragmtica. No hay que olvidar, paralelamente, tal como describe Carmen
Bobes en el artculo recogido en este volumen, que la semiologa parte del estudio de hechos
significantes, no de hechos fenomenolgicos (no estudia los hechos en s, sino el sentido / significado humano de los hechos), es decir, estudia objetos construidos para la ciencia, y no objetos dados a la percepcin sensible.
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El atomismo lgico se inicia con B. Russell, y alcanza su expresin ms representativa en el
Tractatus logico-philosophicus (1921) de L. Wittgenstein. Entre los precedentes pueden sealarse las crticas de Husserl a los usos non-sense de la lengua, y los estudios lgico-semnticos
de G. Frege.
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atomismo lgico mediante la liberacin del lenguaje de la vinculacin inmediata de su uso. En este sentido se da un paso hacia la sintaxis lgica, al pasar de la
verificacin en la realidad (observacin) a la verificacin en el discurso (lgica). La integracin de los estudios sobre valores semnticos supuso posteriormente el acceso a la semntica lgica. Como hemos indicado, la semntica se
ocupa de las relaciones entre la expresiones de un lenguaje y los objetos a los
que se refieren tales expresiones, es decir, de las diferentes modalidades de representar formalmente el sentido de las palabras, por relacin a los objetos a los
que se refieren. El estudio de los usos del lenguaje y de las normas que los regulan hace inminente el desarrollo de la semiologa. A partir del pensamiento
de Peirce, Morris reconoce en la semitica los tres niveles fundamentales de
que hemos hablado, sintctico, semntico y pragmtico, que en todo sistema de
signos corresponderan al anlisis de unidades formales (consideradas desde el
punto de vista de su relacin distributiva en el sistema y de su manifestacin
discreta en el proceso), de valores de significado (que permiten considerar las
relaciones de las formas con la idea que el ser humano experimenta de sus efectos sensibles), y de relaciones externas (entre los sujetos que utilizan los signos
y los sistemas contextuales envolventes). Forma, valor y uso son los aspectos
que una concepcin tripartita de la ciencia del signo considerara en su objeto
de conocimiento9.

MAESTRO, Jess G. (2002), La recuperacin de la semitica,


en Jess G. Maestro (ed.), Nuevas perspectivas en semiologa literaria, Madrid, Arco-Libros (11-40).

Hay que advertir paralelamente que, en la evolucin del estructuralismo a la semiologa, la


obra de U. Eco ha desempeado un papel determinante al menos en dos facetas fundamentales:
en primer lugar, respecto a la ampliacin de los cdigos sobre los que la ciencia de la semiologa puede desarrollarse (iconicidad, retrica, ideologas, lo cotidiano...); y en segundo lugar, en
la ampliacin de la epistemologa semiolgica hacia los problemas globales de la filosofa del
signo. Tal es su trayectoria, desde la publicacin en 1975 del Tratado de semitica general
hasta 1999, con la edicin de sus trabajos recogidos bajo el ttulo de Kant y el ornitorrinco.
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