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h6toorrai

BIBLIOTECA

18

Perry Anderson, Geoff Eley, Anthony Giddens,


Bryan D. Palmer, William H. Sewell, Jr
y Ellen Meiksins Wood

E. P. Thonipson
dilogos y
controversias

Los captulos de Geoff Eley, William H. Sewell Jr. y Ellen Meiksins Wood fueron originalmente publicados en Harvey J. Kaye y Keith McLelland (eds.), EP Thomson. Critical Perspectives, 1990. El captulo de Bryan D. Palmer apareci en Social History,
vol. 38/2 (1993). El captulo de Anthony Giddens forma parte de Social Theory and
Modern Sociology, 1987. Y el captulo de Perry Anderson fue originalmente publicado
en London Review of Books, 21'de octubre de 1993.

NDICE

Presentacin de Jos A. Piqueras

Geoff Eley

Edward Thompson, historia social y cultura


poltica: la formacin de un espacio pblico de la clase obrera, 1780-1850
Traducciones de
Marina Sanchis (G. Eley, E. M. Wood, P. Anderson)
M. Ferrandis Garrayo (W. H. Sewell, ir.)
Teresa Casado (B. D. Palmer)
Jos Carazo (A. Giddens)
Centro Francisco Toms y Valiente UNED Alzira-Valencia
Fundacin Instituto de Historia Social
Casa de la Misericordia, 34
46014 Valencia

Los autores, 2008


Diseo
Estudio Paco Bascun
Imprime
Artes Grficas Soler, S. L.
La Olivereta, 28 46018 Valencia (Espaa)

ISBN
978-84-95484-86-4

19

William H. Sewell, Jr.

Cmo se forman las clases: reflexiones crticas en torno a la teora de E. P. Thompson sobre la formacin de la clase obrera

73

Ellen Meiksins Wood

Entre las fisuras tericas: E. P. Thompson


y el debate sobre la base y la superestructura

115

Bryan D. Palmer

La teora crtica, el materialismo histrico


y el supuesto fin del marxismo: retorno a
La miseria de la teora

153

Anthony Giddens

Fuera del mecanicismo: E. P. Thompson


sobre conciencia e historia

201

Perry Anderson

Diario

231

Depsito legal
V. 1.762 - 2008
Foto cubierta
La libertad de prensa, grabado annimo (1797)
Bilsliothque Nationale, Pars

18

Presentacin

expertos. Y Thompson, a travs de su obra y de las impugnaciones


que la toman como punto de referencia beligerante, respetando sus
argumentos, contina siendo para los historiadores sociales un valioso auxiliar a la hora de iluminar problemas y de pensar explicaciones histricas. Pues con Thompson, el historiador podra hacer
lo que ste escribi en su biografa de William Morris, quien en
lugar de esforzarse por ser marxista, dijo, se congratulaba de que
Marx estuviera con ellos en el movimiento socialista.

EDWARD THOMPSON, HISTORIA SOCIAL Y CULTURA POLTICA: LA FORMACIN


DE UN ESPACIO PBLICO DELA CLASE OBRERA, 1780-1850*
Geoff Eley

Jos A. PIQUERAS ARENAS


Universitat Jaume I

tradicin que existe entre los historiadores de teorizar sobre


la formacin de los estados y el desarrollo poltico es muy pobre. La mayora parece satisfecha con una categora de lo poltico
concebida de manera limitada, una nocin del proceso poltico altamente institucionalizada y un modo de anlisis narrativo relacionado principalmente con las elecciones, partidos y parlamentos.
Incluso, a priori, se desprecian las cuestiones tericas bsicas.
Desde el carcter del Estado y sus relaciones con la economa y la
sociedad civil, pasando por los procesos de articulacin de intereses y la formacin de bloques sociales, hasta el equilibrio entre
coaccin y consenso en el sistema de gobierno, los potenciales para conformidad y oposicin, y las bases de cohesin del orden soA

* Esta es una versin abreviada y revisada de un ensayo que apareci originalmente en Archiv fr Sozialgeschischte, XXI (1981), pp. 427-457, bajo el ttulo,
"Replantendose lo Poltico: Historia Social y Cultura Poltica en la Gran Bretaa
de los siglos xvm y xix". La versin anterior contena extensos debates de las esferas pblicas del siglo xvm y del radicalismo popular entre los aos 1790 y
1830, que han sido omitidos en el presente texto. Por lo dems he intentado tener
en cuenta algunas de las discusiones sin alterar la estructura bsica del razonamiento.
19

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Geoff Eley

cial, los rasgos inherentes a la cultura poltica nacional rara vez se


tratan como tales.
Los historiadores britnicos no son ni mejor ni peor que otros
en este sentido. Los mejores debates sobre el desarrollo poltico
britnico en los aos 60 como el habido entre Edward Thompson
y Perry Anderson-Tom Nairn no provienen del mbito del oficio,
teniendo un impacto muy escaso en el discurso autocomplaciente
de la historia poltica britnica) En cambio, se ha canalizado la
energa hacia controversias ms particularizadas y mucho menos
intimidatorias para los lmites convencionales del debate en la disciplina, tales como la naturaleza de los partidos a principios del siglo xvm, el conflicto entre laissez faire y el intervencionismo del
Estado a mediados del siglo xix o los orgenes del Estado de bienestar. En este sentido, la enorme expansin de la historia social no
ha sido de gran ayuda ya que la mayora de historiadores de lo social ha sido notoriamente indiferente al mismo tipo de cuestiones:
-

' Para el intercambio en cuestin, la serie de ensayos en New Left Review y


The Socialist Register durante 1964-1966, ver Richard Johnson, "Barrington Moore, Perry Anderson, and English Social Development", en Stuart Hall et al. (eds.),
Culture, Media, Language, Londres, 1980, pp. 48-70; Keith Nield, "A Symptomatic Dispute? Notes on the relation between Mandan theory and historical practice
in Britain", en Social Research, 47 (1980), pp. 479-595; Perry Anderson, Arguments Within English Marxism, Londres, 1980. Recientemente Anderson ha vuelto a las tesis originales en "The Figures of Descent", New Left Review, 161
(1987), pp. 20-77, con la subsecuente crtica de Michael Barratt Brown, "Away
with All the Great Arches: Anderson's history of British capitalism", New Left Review, 167 (1988), pp. 22-51. Ver tambin Philip Corrigan y Derek Sayer, The Great
Arch. English State Formation as Cultural Revolution, Oxford, 1985; Geoffrey
Ingham, Capitalism Divided: The City and Industry in British Social Development, Londres, 1984; y David Sugarman, "Law, Economy and the State in England, 1750-1914: some major issues", en David Sugarman (ed.), Legality, Ideology and the State, Londres/Nueva York, 1983, pp. 214-266. De nuevo, estos
contribuyentes ms recientes son ms socilogos que historiadores por su formacin. De la misma forma, no ha habido prcticamente debate sobre Social Origins
of Dictatorship and Democracy (Harmondsworth, 1966) de Barrington Moore Jr.
entre los historiadores britnicos en comparacin con la historiografia alemana,
donde Moore ha sido fundamental durante los ltimos veinte aos.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

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un inters en la extensin de la accin de gobierno (como las Leyes del Pobre, la legislacin en educacin o el derecho penal) raramente ha desembocado en una reflexin ms sistemtica sobre
las formas del poder del Estado. De nuevo, las contribuciones parecen venir de autores que por afiliacin profesional no son estrictamente historiadores.'
Al mismo tiempo, la historia social de finales de los aos 60
desarroll un importante potencial en este sentido. En particular,
se ampli el reconocimiento del lugar de lo "poltico" en la vida
social, pasando el anlisis del ruedo institucional de partidos y
otras instituciones pblicas, al campo de la "sociedad" y la "cultura". Por entonces esto estaba conectado con propuestas sobre estilos de vida alternativos y subjetividad radical, y con la popularidad de la teora desviacionista, la idea de alienacin y las lecturas
del joven Marx, lneas que a largo plazo dieron lugar al anlisis feminista, al florecimiento de los estudios culturales y a la apropiacin de Gramsci y otros tericos culturales. Potencialmente esto
ciment la poltica de manera ms profunda en un contexto social,
confiriendo a las relaciones sociales y a la vida cotidiana un nuevo
sentido poltico. Nuestra interpretacin del poder, la dominacin y
la autoridad y sus posibles fuentes de resistencia se transform
gracias a estos planteamientos. La historia social estaba engendrando una concepcin radicalmente desinstitucionalizada del
proceso poltico, cuyo impacto en la historia poltica era potencialmente enorme.
Hasta este momento tales posibilidades han tenido una repercusin limitada en la prctica de los historiadores sociales y polticos.
Ver la obra producida bajo los auspicios del curso del Centre for Contemporary Cultural Studies de Birmingham y la Open University "State and Society":
Mary Langan y Bill Schwarz (eds.), Crisis in the British State, 1880-1930, Londres, 1985; Gregor McLennan, David Held y Stuart Hall (eds.), State Society in
Contempormy Britain, Cambridge, 1984. Ver tambin David Nicholls, "Fractions
of Capital: the Aristocracy, the City and Industry in the Development of Modern
British Capitalism", Social History, 13 (1988), pp. 71-83, que tambin es una
contribucin ms al debate mencionado en la nota 1.

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Geoff Eley

Una manera de conectarlo con el siglo xviii es a travs del concepto de 'espacio pblico'. Como propuso Jrgen Habermas, ste
es "un espacio que media entre la sociedad y el Estado, en el que
lo pblico se organiza a s mismo como el portador de la opinin
pblica"? Se origin a finales del siglo xviii con el aumento de la
participacin poltica y de la cristalizacin de los ideales de ciudadana, una consecuencia de la lucha contra el absolutismo (o, en el
caso britnico, que permiti el fortalecimiento de la monarqua
constitucional) y un intent5 de transformar la arbitrariedad en autoridad racional, sujeta al escrutinio de la ciudadana organizada
en un cuerpo pblico bajo la proteccin de la ley. Se relacion con
la demanda de un gobierno representativo y una constitucin liberal, junto con las libertades civiles bsicas ante la ley (expresin,
prensa, reunin, asociacin, conciencia y religin, habeas corpus,
etc.). Socialmente, naci de las aspiraciones de una burguesa
triunfante y con conciencia de su identidad, cuyas funciones econmicas y estatus social implicaban una agenda de transformaciones acumulativa.
En este sentido, el espacio pblico deriv slo parcialmente de
las demandas intencionadas de los reformadores y de su articulacin en el gobierno. Es ms, bsicamente requiri la transformacin previa de las relaciones sociales, su condensacin en nuevas
disposiciones institucionales y la generacin de un nuevo discurso poltico, social y cultural alrededor de este entorno cambiante.
Jrgen Habermas, "The Public Sphere", New German Critique, 3 (1974),
p. 49. Habermas present originariamente su tesis en Strukturwandel der Offentlichkeit, Neuwied, 1962, su primera y menos conocida obra en el mundo de habla inglesa. Para un estudio sobre su acogida ver Meter Hohendahl, "Critical Theory,
Public Sphere, and Culture: Jrgen Habermas and his Critics", New German Critique, 16 (1979), pp. 89-118. Se ha seguido explorando estas ideas en una serie de
libros de John Keane, aunque sorprendentemente incluyendo muy poco debate sobre el propio Strukturwandel: Public Life and Late Capitalism, Cambridge, 1984;
Democracy and Civil Society, Londres, 1988; y Civil Society and the State. New
European Perspectives, Londres, 1988. MIT Press ha prometido sacar una traduccin de Strukturwandel para 1989.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

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Los impulsos polticos programticos y deliberados emergieron


con ms fuerza donde los procesos subyacentes de desarrollo social estaban reestructurando el contexto general de comunicacin
social. El espacio pblico presupuso esta mayor acumulacin de
cambios socio-culturales. Se relacion con la expansin de la cultura urbana de provincias como el novedoso escenario para una
vida pblica organizada localmente, con una nueva infraestructura de comunicacin social (incluyendo la prensa y otros medios
literarios, el aumento de un pblico lector, la mejora del transporte y de centros de socializacin adaptados tales como los cafs,
las tabernas y los clubes) y con un nuevo universo de asociacin
voluntaria. Al mismo tiempo, estas nuevas condiciones se acompaaron de un resurgimiento de la poltica parlamentaria, originaria de la dcada de 1760 y que fue asentndose durante los arios
siguientes.4
El nacimiento de un espacio pblico requiri tambin de una
transformacin de las relaciones de autoridad. Por decirlo de otro
modo, la reconstitucin de la autoridad a travs de las modalidaEste argumento se ha desarrollado de manera ms extensa en Eley, "Rethinlcing the Political", pp. 428 ff. Est basado en una amplia literatura secundaria,
de los que los ms importantes son los siguientes escritos: John Brewer, "Commercialization and Politics", y J.H. Plumb, "Commercialization and Society", en
Niel McKendrick, John Brewer y J.H. Plumb, The Birth of a Consumer Society,
Londres, 1982, pp. 197-262 y 265-334; Peter Borsay, "The English Urban Renaisssance: The Development of Provincial Urban Cultura c. 1680-c. 1760", Social History, 2 (1977), pp. 581-604; P.J. Corfield, The Impact of English Towns,
1700-1800, Oxford, 1982; John Brewer, Party Ideology and Popular Politics at
Cambridge, 1976; John Brewer, "English Radicalism
the Accession of Geroge
in the Age of George III", en J.G.A. Pocock (ed.), Three British Revolutions:
1641, 1688, 1776, Princeton, 1980, pp. 265-288; Linda Colley, In Defiance of
Oligarchy: The Tory Party, 1714-1760, Cambridge, 1982; John Money, Experience and Identtity. Birmingham and the West Midlands, 1760-1800, Manchester,
1977; Nicholas Rogers, "The Urban Opposition to Whig Oligarchy, 1720-60",
en Margaret Jacob and James Jacob (eds.), The Origins of Anglo-American Radicalism, Londres, 1984, pp. 132-148; y Linda Colley, "Whose Nation? Class and
National Consciousness in Britain 1750-1830", Past & Present, 113 (1986),
pp. 97-117.

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Geoff Eley

des institucionales e ideolgicas del espacio pblico provoc que


se reemplazara lo que en trminos britnicos del siglo XVIII implicaba la existencia de una estructura previa de paternalismo de la
gentry. Adems, si esa estructura de relaciones hegemnicas estaba
en decadencia para ser reemplazada de modo gradual e irregular
por otra (la cultura poltica parlamentaria organizada alrededor de
un nuevo tipo de relaciones entre el gobierno central y local con el
poder social de las clases dominantes), cmo iban las masas a
reintegrarse en esta nueva situacin? cules fueron las consecuencias para el orden pblico? cul fue el equilibrio entre medios conciliadores y represivos? cmo se dirigi la labor de la renovacin ideolgica? cules fueron los recursos de las clases
populares y con cunto xito se movilizaron para la resistencia?
Teniendo en cuenta estas consideraciones, quiero utilizar el
trabajo de Edward Thompson para reflexionar acerca de algunos
aspectos de la cultura poltica britnica de los siglos XVIII y xix.
En primer lugar, quiero destacar la propia contribucin de Thompson al tema combinando y yuxtaponiendo su obra del siglo XVIII
con la ms temprana La formacin de la clase obrera. A regln
seguido tratar de desarrollar un razonamiento sobre ciertos rasgos del cartismo como movimiento popular nacional que critica la
visin de la formacin de la clase obrera propuesta por Thompson
en la poca pre-cartista. En particular, este ltimo argumento necesita de una atencin ms focalizada en la organizacin poltica
nacional y en el papel de la poltica para la creacin de un sentimiento de colectividad de clase. Concluir con algunas observaciones generales acerca del problema de la conciencia y la formacin de la clase obrera.'
A parte de The Making of the Working Class, Londres, 1963, los escritos relevantes de Thompson son los siguientes: "Time, Work-discipline, and Industrial
Capitalism", Past & Present, 38 (1967), pp. 59-97; "The Moral Economy of the
English Crowd in the Eighteenth Century", Past & Present, 50 (1971), pp. 76131; "Rough Music: le charivari anglais", Annales E.S.C., 27 (1972), pp. 285312; "Patrician Society, Plebeian Culture", Journal of Social History, 7 (19731974), pp. 382-405; "Anthropology and the Discipline of Historical Context",

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

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II
A grandes lneas, la obra de Thompson ha tratado de "la cultura popular" en un sentido neo-antropolgico suave y generalizado
que ha sacrificado el debate de las cuestiones polticas por la continua bsqueda de "la historia desde abajo". Esto, junto con una
presunta falta de atencin a la economa, contribuy durante la dcada de 1970 a difundir la acusacin de "culturalismo". 6 Sin embargo, tanto en su obra anterior como posterior, el propio Thompson pone especial atencin en ambas dimensiones la poltica y la
econmica mientras que las conceptualizaciones por l elegidas
dejan mucho espacio para el debate resulta completamente improcedente acusarle de simple negligencia. En particular, su exploracin de las prcticas tradicionales del siglo XVIII se ha ido localiMidland History, 1 (1972), pp. 41-55; Whigs and Hunters: The Origin of the
Black Act, Harmondsworth, 1975; "The Crime of Anonymity", en Douglas Hay
et al. (eds.), Albion 's Fatal Tree. Crime and Society in Eighteenth-Century England, Harmondsworth, 1975, pp. 255-344; "The Grid of Inheritance: A Comment", en Jack Goody, Joan Thirsk y Edward Thompson (eds.), Family and Inheritance. Rural society in Western Europe, 1200-1800, Cambridge, 1976, pp.

328-360; "Eighteenth Century English Society: Class struggle without Class?",


Social History, 3 (1978), pp. 133-166; y Folklore, Anthropology, and Social History, Brighton, 1979.
6 Ver Richard Johnson, "Edward Thompson, Eugene Genovese, and SocialistHumanist History", History Workshop Journal, 6 (1978), esp. pp. 90 ff., y dos textos del mismo autor: "Culture and the Historians", y "Three Problematics: Elements of a Theory of Working-class Culture", en John Clarke, Chas Critcher y
Richard Johnson (eds.), Working-class Culture. Studies in History and Theory,
Londres, 1979, pp. 41-76, 201-307. Para el subsiguiente debate, ver las contribuciones de Stuart Hall, Richard Johnson y el mismo Thompson al "Culturalism:
Debates around The Poverty of Theory", en Raphael Samuel (ed.), People 's History and Socialist Theory, Londres, 1981, pp. 375-408; y Susan Magarey, "That
Hoary Old Chestnut, Free Will and Determinism: Culture vs. Structure, or History
vs. Theory in Britain", Comparative Studies in Society and History, 29 (1987),
pp. 626-639. Ver tambin Gregor McLennan, "E.P. Thompson and the Discipline
of Historical Context", en Richard Johnson et al. (eds.), Making Histories. Studies
in History-writing and Politics, Londres, 1982, pp. 96-130.

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Geoff Eley

zando de manera progresiva en el anlisis de la descomposicin de


la economa de posesin, constituido por un "denso nexo socioeconmico" de "derechos de uso coincidentes" las costumbres de
herencia, la realidad de lo que se estaba heredando, el carcter de
la economa, las normas seoriales o sobre los usos de la tierra, la
Ley de Pobres.7 Uno de los principales logros de Thompson ha
sido el de insistir en el hecho que en sociedades concretas, lo "cultural" influye directamente en las relaciones econmicas y de
mercado, o mejor dicho, que la actividad productiva se inserta en
un denso tejido de prcticas tradicionales. A pesar de que sus primeras incursiones en el siglo xvnt combinaron, sin duda, con demasiada facilidad las particularidades de un capitalismo agrario
transformado con la nocin tpica ideal de una economa tradicional paternalista, sta ya no es una crtica razonable.'
Adems, en el desarrollo de este anlisis de la lgica de las
prcticas agrarias capitalistas arraiga un razonamiento estimulante
e innovador referente a la naturaleza del Estado del siglo xvitt. Al
proceder de una disolucin parcial e irregular de la autoridad legtima localmente especificada "el viejo paternalismo en un momento de crisis" y en la ausencia de un fuerte estado burocrtico
bajo el modelo continental, Thompson sugiere que la dominacin
poltica se "localiz, en primer lugar, en una hegemona cultural y
slo en segundo lugar en una expresin del poder fsico (militar) o
econmico". Al carecer de un aparato policial o militar centralizado, con la Iglesia debilitada como instrumento proveedor de conformidad, la clase dominante no tuvo ms opcin que tolerar cierta efervescencia en lo que se refiere a movimientos populares. En
Whigs and Hunters Thompson alega convincentemente que el medio de la dominacin hegemnica era la regla de la ley, no como
un mero instrumento de poder de clase sino como una unidad
' Thompson, "The Grid of Inheritance", pp. 328, 342 y 347.
Ver Thompson, "The Moral Economy", y el comentario de Elizabeth Fox
Genovese, "The Many Faces of Moral Economy", Past & Present, 58 (1973), pp.
161-168. Segn "Patrician Society, Plebeian Culture", sta ya no era la cuestin.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

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compleja y relativamente autnoma de funciones contradictorias,


al mismo tiempo coactivas, instrumentales y desconcertantes pero
tambin restrictivas, equitativas dentro de ciertos lmites y, por lo
tanto, legitimadoras:
La hegemona de la gentry y la aristocracia del siglo xviu
se expres, ante todo, no con fuerza militar, no en los misterios de un sacerdocio o de la prensa, incluso no en la coaccin
econmica, sino en los rituales del estudio de los jueces de
paz, en las quarter sessions, en la pompa de los assizes y en el
theatre de Tyburn.
-

ste fue un legado especfico del siglo xvn, que defendi simultneamente los derechos de propiedad contra la arbitrariedad
de las incursiones reales, y gracias a esta virtud otorg un medio
de resarcimiento potencial a los ms humildes, a saber, los "nopropietarios" que pudieron disfrutar de "derechos sobre la propiedad o derechos de uso agrario nimios cuya definicin era inconcebible fuera de las formas de la ley".
La cuestion tiene enormes implicaciones para nuestra interpretacin del Estado del siglo xviti ya que, en base a este razonamiento, las funciones del poder de Estado habran pasado de un aparato
central a una reciprocidad inestable entre una mano de obra libre a
medias y una gentry parcialmente paternalista, entre una "sociedad
patricia" y una "cultura plebeya". Dicha reciprocidad de relaciones
entre gentry y pueblo fue permitida en este sentido determinada
por la propia debilidad del Estado. sta ltima se caracteriz por
una "incapacidad para utilizar la fuerza con prontitud, por una benevolencia ideolgica hacia las libertades del sbdito y por una burocracia superficial y tan plagada de sinecurismo, parasitismo y
clientelismo que apenas contaba con una presencia independiente".
La "libertad del pueblo" fue, de hecho, "el precio que la aristocracia y la gentry pagaron por una monarqua limitada y un Estado
dbil". Proporcion "el contexto estructural central para la reciprocidad de relaciones entre gobernantes y gobernados". Por con-

Geoff Eley

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Edward Thompson, historia social y cultura poltica

29

siguiente, la naturaleza del sistema poltico no se puede comprender sin adentrarse ms all de los pasillos de Westminster, en el territorio de una historia social "no politizada" que de forma habitual se abandona alegremente. Los historiadores polticos que se
dedican al siglo xvm ignoran por completo este contexto. Como
dice Thompson: "definir el control en trminos de hegemona cultural no es abandonar tentativas de anlisis sino preparar el anlisis
desde los puntos en que este debera de plantearse: en las imgenes del poder y la autoridad, y en la mentalidad popular de subordinacin". 9
La importancia de la obra de Thompson en lo que ahora nos
concierne se puede resumir como sigue. En primer lugar, y como
ya se ha insinuado, lo que Thompson propone es una revisin radical de nuestra interpretacin del proceso poltico. A pesar de
que su propio enfoque formal sea la "cultura", est explcitamente motivado por el inters que demuestra tanto por las dislocaciones sociales del desarrollo capitalista como por las formas cambiantes del poder del Estado. De hecho, su obra ha ido abriendo
brechas sistemticamente en la antigua frontera disciplinaria entre lo "poltico" y lo "social", preocupndose principalmente por
las bases cambiantes de la dominacin poltica, inters para el
que el vocabulario conceptual del anlisis "gramsciano" ("hegemona") resulta completamente apropiado. En este sentido, ni la
prctica del gobierno (la expansin de la estabilidad poltica, el
auge y cada de la oligarqua whig) ni la expansin de la cultura
poltica provincial pueden debatirse adecuadamente sin explorar
procesos ms amplios de negociacin ideolgica popular de los
que normalmente se engloban en la mayora de historias polticas. 10

En segundo lugar, la emergencia de un pblico burgus o de


clase media no se defini nunca nicamente por la lucha contra el
absolutismo, sino que tambin trat necesariamente los problemas
de la contencin popular. Hasta ese punto "el espacio pblico" se
define menos como el logro especfico clasista y autnomo de la
ciudadana burguesa que como el escenario estructurado donde
tiene lugar la disputa cultural e ideolgica esto es, el dominio pblico donde la autoridad se constituye como legtima y se expone
a la revisin popular, tanto dentro como fuera de los trminos
aceptados del discurso dado. En este sentido, el tratamiento que
Thompson hace del pueblo tiene que ver principalmente con la
problemtica del espacio pblico. Las tres caractersticas que distinguen la accin popular del siglo xvm para Thompson la tradicin annima, el contrateatro de la amenaza y la sedicin, la
accin directa de la multitud proporcionan los materiales que
Brewer utiliz para crear una "estructura alternativa de la poltica"
posteriormente.
En tercer lugar, la visin del florecimiento de un pblico "plebeyo" en el espacio que deja un Estado dbil y no burocrtico contiene un slido argumento en lo que se refiere a la particularidad
de la historia inglesa si la comparamos, p.e. con Francia o Alemania, ligando la interpretacin de la Guerra civil como Revolucin
inglesa. Esta tesis fue desarrollada de manera convincente en los
primeros escritos de Thompson durante la dcada de 1960. En este
sentido la conexin con la idea de espacio pblico de Habermas se
muestra de forma mucho ms clara, ya que el imperio de la ley en
el siglo xvm consista en un legado especfico de las luchas del siglo xvii contra la arbitrariedad de la realeza que, entre otras cosas,
sirvi de cimiento para la autoridad legtima del acaudalado bajo

Citas como sigue: Thompson, "Patrician Society, Plebeian Culture", pp. 387
y 403; y Whigs and Hunters, pp. 262 y 264.
' Tanto Brewer, Party Ideology and Popular Politics, como Money, Experience and Identity, estn cerca de satisfacer esta necesidad. Ver tambin Nicholas Ro-

gers, "Aristocratic Clientage, Trade and Independency: Popular Politics in pre-Radical Westminster", Past & Present, 61 (1973), pp. 70-106; Rogers, "Popular
Protest in Early-Hanoverian London", Past & Present, 79 (1978), pp. 70-100; y
John Brewer y John Styles (eds.), An Ungovernable People: The English and their
Law in the Seventeenth and Eighteenth Centuries, Londres, 1980.

30

Geoff Eley

la majestuosidad y neutralidad de la ley. El radicalismo del siglo


xvii tambin inaugur una serie de tradiciones intelectuales que
volvieron a emerger con fuerza en los arios 70. Lo que no resulta
tan claro es cmo estas ideologas formales (p.e. la tradicin discrepante del protestantismo radical, o la idea del "derecho natural"
del hombre ingls) influyen en el concepto ms reciente de
Thompson de cultura plebeya generalizada."
En cuarto lugar, la sofisticada concepcin de lo poltico de
Thompson est en completa continuidad con su celebrado anlisis de la formacin de la clase obrera en Inglaterra. Hay, en esta
obra ms temprana, un nfasis a ultranza en la importancia de las
determinaciones polticas que no deja traslucir la etiqueta "culturalista" de la "historia desde abajo" con la que se le ha relacionado a posteriori. En el razonamiento de Thompson la clase obrera
se "forma" no slo desde sus experiencias de produccin bajo el
impacto de la industrializacin, sino tambin desde una compleja
conjetura poltica, que comprende tanto las antiguas tradiciones
libertarias, como las ms recientes de democracia e igualitarismo
y, lo ms decisivo de todo, la accin represiva del Estado y las
formas de resistencia popular que provoc. De hecho, en muchos

" Ver esp. Thompson, Making of the Working Class, pp. 17-101, y la afirmacin de la p. 830 ff.: "Quizs fuese una formacin nica, esta clase obrera de
1832. El lento y poco sistemtico acrecentamiento de la acumulacin de capital
haba significado que los preliminares de la Revolucin industrial se alargaron
durante cientos de arios. Desde la poca de los Tudor en adelante esta cultura artesana se fue haciendo ms compleja en cada fase de cambio tcnico y social. Delaney, Dekker y Nashe; Winstanley y Lilburne; Bunyan y Defoe todos han hecho
referencia a ella. Enriquecidos por las experiencias del siglo xvn, llevando a travs del siglo xvin las tradiciones intelectuales y libertarias que hemos descrito,
formando sus propias tradiciones de mutualidad en las sociedades de socorros
mutuos y los clubs de negocios, estos hombres no pasaron en una sola generacin
del campesinado a la nueva ciudad industrial. Sufrieron la experiencia de la Revolucin industrial como ingleses nacidos libres y que saban expresar sus ideas".
Las afirmaciones referentes a la ideologa popular son ms especficas en la obra
anterior que en la ms reciente.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

31

sentidos La formacin de la clase obrera trata sobre la descomposicin final de la antigua estructura de la poltica paternalista
antes sealada.
Tomando la obra de Thompson en su conjunto, parece haber
cuatro factores de fundamental importancia que explican esta
transicin:
1. el incremento de la presencia poltica de una nueva e independiente clase media; basada en parte en
2. la creciente penetracin de las relaciones capitalistas en la
industria y la agricultura;
3. el clima ideolgico global, que comprende tanto (a) la reaccin contra la Revolucin francesa como (b) el triunfo de la economa poltica; y, finalmente,
4. el reto de un nuevo radicalismo popular, que se nutri asimismo de estos tres factores.
Se cree que estos elementos confluyeron en un complejo proceso de cambio entre los arios 1790 y la Ley de Reforma de 1832
que, bsicamente, volvi a trazar las lneas del conflicto social y
poltico y cre el entorno para el cartismo. Esto surge claramente
de estudios locales, donde la magistratura se encuentra incmodamente suspendida entre lo viejo y lo nuevo: enfrentndose a la
transformacin del comercio de granos y el abuso del laissezfaire, acuciada por las instrucciones del Ministerio del Interior que
les insta a tomar la lnea dura sobre el control de precios y los alborotadores del grano, mientras observan cmo la economa moral
da pie a la agitacin poltica y al naciente unionismo comercial,
aunque mitigando los peores excesos de la represin poltica y judicial.0 El anlisis del radicalismo popular tambin ha desgastado
" Ver esp. los dos excelentes estudios: Roger Wells, "The Revolt of the
South-West, 1800-1801: A Study in English Popular Protest", Social History, 2
(1977), pp. 713-744; y Alan Booth, "Food Riots in the North-West of England
1790-1801", Past & Present, 77 (1977), pp. 84-107.

32

Geoff Eley

en buena parte la polmica hostilidad de Thompson en sus primeras crticas, y ahora parece bastante claro que la desaparicin del
paternalismo dej un espacio abierto para el florecimiento de la
ideologa transicional del jacobismo en Inglaterra. Como dice
Thompson, durante la dcada de 1790, "la relacin de reciprocidad se rompi. Al romperse en ese mismo momento, la gentry
perdi la hegemona cultural de la que tan segura estaba. De repente, el mundo ya no pareca estar delimitado en cada punto por
sus reglas ni vigilado por su poder. Un hombre era un hombre, por
todo eso".13
La dificultad ms importante surge probablemente con el primero de los cuatro factores expuestos por Thompson: la difusin
de una poltica independiente de clase media. Por un lado, a esta
clase nicamente se le otorga un papel de clientelismo subordinado y dependiente dentro de la estructura poltica en el siglo xviii.
"Como peritos, abogados, tutores, administradores, comerciantes,
etc. sus miembros estaban contenidos dentro de los lmites de la
dependencia", y "al menos en las primeras siete dcadas del siglo
no encontramos una clase media industrial o profesional que ponga freno de manera efectiva al poder predador de la oligarqua"."
La burguesa comercial de mercaderes y banqueros haba alcanzado un alto nivel de independencia y conciencia de su propia identidad, especialmente entre la lite de regidores de Londres, aunque
esto nicamente confirm el mismo sndrome: los elementos de la
alta burguesa estaban bien integrados en "la heterognea pero
unificada clase dominante de la era de los Hannover, y como tales
no desafiaban las relaciones paternalistas dadas".'5 Sin embargo,
por otro lado, a la clase media se le otorg un papel clave en la estimulacin del radicalismo del nuevo artesanado de los arios de
1790: "ya que en el momento de la ruptura ideolgica con el pa13

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

ternalismo, en la dcada de 1790, surgi en primer lugar menos


desde la cultura plebeya que desde la cultura intelectual de la clase media discrepante, y desde all se transmiti a los artesanos".16
Actualmente ste es un punto de debilidad en la obra de Thompson. Sus rechazos a los controles independientes de la clase media
sobre la Vieja Corrupcin pueden aceptarse sin dificultad, pero esto en cuenta, la aparicin de una intelligentsia discrepante que
apoya o permite el desarrollo de un radicalismo paynetiano se parece ms a un deus ex machina.
Cmo afrontarlo? El nfasis de Brewer en la "reconfiguracin
de la poltica" en la dcada de 1760 ofrece una solucin ya que, al
no cerrarse el frente de la oligarqua parlamentaria, se cre un nuevo espacio para la oposicin legtima y seal hacia los dos puntales de un futuro programa reformista, racionalizacin burocrtica y
reforma constitucional general. Las cuestiones se exageraron durante la crisis constitucional de 1782-1784, que, junto al impacto
de la Guerra americana ayud a sentar los cimientos de la oposicin parlamentaria a largo plazo y la base ideolgica de los partidos. Estos cambios tuvieron su equivalente en las provincias de la
mano del vital Movimiento por la Asociacin de finales de los aos
70 del siglo xviti. Por otra parte, hay pocas dudas sobre el hecho de
que el proceso de formacin cultural urbana llevar a un examen
ms profundo en este sentido. Pero, en general, la naturaleza de la
presencia de la nueva clase media, su sociologa y sus formas de
cohesin ideolgica requieren de un anlisis ms profundo que el
hasta ahora llevado a cabo por Thompson. La "formacin de la clase media en Inglaterra" a pesar del nfasis puesto en el concepto
de clase como relacin sigue siendo la dimensin que falta en la
obra de Thompson.
Parte del problema se debe a una falta de especificidad sociolgica. Tal y como Thompson lo utiliza, el trmino "plebe" puede
prestar el mismo servicio que otros trminos tales que "el pueblo",

Thompson, "Eighteenth-century English Society", p. 165.


Ibid., p. 143.

15 Nicholas Rogers, "Money, Land and Lineage: The Big Bourgeoisie of Hanoverian London", Social Histozy, 4 (1979), pp. 437-454.

33

16 Thompson, "Eighteenth-century English Society", p. 163 ff.

34

Geoff Eley

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

35

"la clase baja" o incluso "la multitud"." En cada caso el trmino


connota un fenmeno social heterogneo cuya composicin variaba segn la situacin y los motivos, y cuyas formas de aparicin
se definieron principalmente por medio de la ideologa o la cultura. Como dice Thompson, "en las cuestiones de las que emergen
la mayora de los disturbios: cuando las 'plebes' se unen como
consumidores insignificantes, como personas que pagan impuestos o que los evaden (contrabandistas), o en otros asuntos libertinos, econmicos o patriticos lorizontales'".' 8 Esto se tradujo en
un bloque social muy inestable y poco cohesionado que parcialmente aparece en una serie de momentos precipitantes (p.e. las
grandes acciones populares en el siglo xvill), en parte en el contexto fuertemente organizado del torysmo popular o del radicalismo
de Wilkes. Thompson expresa esto de manera bastante acertada a
travs de la metfora de un "campo de fuerzas" social... por muchas razones, con el pueblo en un polo, la aristocracia y la gentry
en el otro, y hasta finales del siglo, los grupos de profesionales y
comerciantes ligados por lazos de dependencia magntica a los
gobernantes, o de vez en cuando, escondiendo la cara al entrar en
accin junto al pueblo. 19 En este sentido, "los estratos medios"
(profesionales, profesores, comerciantes, tenderos, pequeos patrones, miembros discrepantes del clero, oficiales menores, y todo
tipo de intelectuales subalternos) pueden distribuirse entre los dos
polos en constelaciones cambiantes, dependiendo de las circunstancias y del asunto.
Sigue sin quedar claro porqu Thompson se resiste al siguiente
paso lgico de un anlisis ms estructural. Pero parece derivar de
su preferencia por las definiciones de experiencia de clase ("la
clase surge cuando los hombres y mujeres viven sus relaciones
productivas, cuando experimentan sus propias situaciones defini-

das, en el conjunto de las relaciones sociales, con la cultura y expectativas heredadas, y cuando tratan estas experiencias en formas
culturales").2 Sin embargo, no est para nada claro que esta postura del principio anti-reduccionista excluya un anlisis de la estructura social per se. Thompson ya proporciona de forma natural
algo de lo ltimo la participacin de los pequeos patrones, tenderos e intelectuales de la parroquia es una caracterstica bien observada de las manifestaciones plebeyas, mientras que tambin se
otorga cierta importancia a las vctimas individuales de la oligarqua, a los declass y excluidos. Pero, posiblemente, slo a travs
de estudios sobre la formacin de clase a nivel regional en la ciudad, en el campo y en diferentes localidades ms sistemticos y
cuidadosamente especificados, podemos entender por completo
cmo el equilibrio del siglo xviit lleg a verse afectado.
Esto tiene especial importancia una vez consideramos la dcada de 1790. Como dice Thompson, el nuevo radicalismo de esta
etapa se origin, por lo menos en parte, en la reestablecida disidencia de una intelligentsia de clase media, para la que la agitacin contra la Test Act y Corporation Act fue especialmente pertinente. Adems, por toda su magnificencia democrtica, el Rights
of Man de Paine privilegi el ideal de pequea propiedad e independencia. Como dice Gwyn Williams: "el blanco en el que Paine
siempre daba con infalible exactitud era el pequeo patrn, el oficial, el pequeo fabricante, el tendero, de temperamento ambicioso e inquisitivo". 2 ' Estaban claramente fuera de los principales
centros de poblacin donde tomaron forma pequeos grupos de
radicales, "reproduciendo los contornos de ese grupo social que
parece haber respondido de manera ms calurosa a los impulsos
democrticos oficiales, un disidente liberal, un mdico de pueblo, pequeos patrones, un actor viajante"." Sin embargo, esta so-

Para la propia explicacin de Thompson, ibid., p. 145, n. 25; y para un debate til de connotaciones contemporneas, Brewer, Party Ideology, p. 235 ff.
18 Thompson, "Eighteenth-century English Society", p. 145 ff.
19 Ibid., p. 151.

Ibid., p. 150.
Gwyn A. Williams, Artisans and Sans-Culottes. Popular Movements in
France and Britain during the French Revolution, Londres, 1968, p. 18.
22 Ibid., p. 66.
20

21

Geoff Eley

36

ciologa vuelve a aparecer con infalible regularidad al principio de


1790 en diferente medida dependiendo del ms amplio apoyo del
artesanado en general, desde la vanguardia del jacobinismo en
Sheffield y Norwich a los ms inslitos reductos de civilizacin
provincianos, donde un simple puado de individuos se podan
reunir furtivamente en una casa privada o en un taller de impresin, o acurrucarse de manera protectora al calor del Stammtisch.
En otras palabras, el movimiento no fue distinto del entorno parisino de los sans-culottes o del avanzado radicalismo renano de
1848 y su cuerpo articulado personific ampliamente el ideal de
Paine de independencia modestamente acaudalada y libertad histrica: oficios "tradicionales", en los que las lneas entre el oficial, el pequeo patrn que ofrece empleo, el artesano y el tendero
eran de notoria fluidez, y una emergente burguesa menor "de impresores y boticarios, profesores y periodistas, cirujanos y clero
disidente"." Por supuesto, el llamamiento poltico se hizo mucho
ms amplio y de manera intencionada, extendindose a las capas
populares mucho ms profundamente de lo que se haba extendido
nunca. Como dice Thompson:
En un extremo... la Sociedad de Correspondencia de Londres trat de llegar a los cafs, a las tabernas y a las Iglesias disidentes de Picadilly, Fleet Street y el Strand, donde el oficial
autodidacta se codeaba con el impresor, el tendero, el grabador
o el joven abogado. En el otro extremo, hacia el este y sur del
ro, toc a las comunidades obreras ms antiguas los trabajadores de la ribera de Wapping, los tejedores de seda de Spitalfields, el viejo bastin disidente de Southwark.24
Pero la sociologa mixta del jacobinismo britnico y su ideologa cercana a Paine impuso una limitacin necesaria. Para asentarse, su llamamiento fue vehementemente democrtico, un liber-

23
24

Thompson, The Making of the Working Class, p. 20.


Ibid., p. 20 ff.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

37

tarianismo radicalizado y robusto, que rechaz ex profeso lo poltico y se coloc en contra de las reivindicaciones econmicas de
propiedad. Pero, al mismo tiempo, el individualismo econmico
ejerci un constante empuje hacia una poltica de alianza de clase
ampliamente concebida, que reuni a todos los productores "el
granjero, el fabricante, el mercader, el comerciante, y as a travs
de todas las ocupaciones que existan hasta llegar a los jornaleros
comunes en contra de los parsitos y znganos, los placemen,
los pensioners, los Lords of the bed-chamber, los Lords of the kitchen, los Lords of the necessary-house y el Lord de Dios sabe
qu", y la mayora de la aristocracia terrateniente que engordaba
gracias al trabajo y esfuerzo de otros."
En su forma pura esto suprima cierto tipo de contradiccin
socio-econmica, ms claramente articulada a travs de las aspiraciones emergentes de los sindicatos, ya que incluso en los momentos ms oscuros de aislamiento y represin, muchos radicales
de Paine todava buscaban la alianza con los liberales; y mientras
esto permiti el admirable programa de reforma fiscal, educativa
y social, requiri igualmente de la integridad de la propiedad privada y del capital productivo. De este modo, al cerrar la puerta a
cualquier posibilidad de sindicalismo sistemtico, dej solo al socialismo de pura cepa. Esto sigui suponiendo un problema durante el periodo 1830-1840, ya que los radicales siguieron dirigiendo
su ardor hacia los aristcratas terratenientes, la corrupcin burocrtica y los intermediarios, y contra las propiedades legtimas de
los fabricantes y mercaderes. En este sentido, la democracia radical de los primeros arios de la dcada 1790 fue el momento en el
que se origin una crtica perdurable contra la aristocracia y el
clero. Fue el autntico oponente del paternalismo de la gentry de
Thompson, a la vez profundamente subversivo aunque sutilmente
confinado por las circunstancias de su origen.

Thomas Paine, Rights of Man, ed. Henry Collins (Harmondsworth, 1969),


p. 148.

38

Geoff Eley

Desde la publicacin de La formacin de la clase obrera hemos asistido a muchos cambios. El enfoque general de Thompson,
en particular su concepto de clase, cultura y experiencia, junto con
la naturaleza de su marxismo, ha estado sujeta a revisin exhaustiva e inquisitiva." En particular, la tendencia estructuralista de
gran parte del debate marxista de los aos 1970, con el acento
puesto en el modo de produccin y en una concepcin de clase en
torno a la economa, y la liberacin simultnea de la poltica e ideologa para un anlisis "relativamente autnomo", anclado al anterior mediante la causalidad estructural y "la determinacin en ltima instancia", dej extremadamente expuesta la nocin no
suficientemente teorizada de la totalidad social en La formacin
de la clase obrera. La ulterior lgica antirreduccionista de dichos
debates, que produjo interpretaciones cada vez ms sofisticadas
de la cultura e ideologa a travs de Gramsci, Foucault y los tericos del lenguaje y del discurso, han dejado muy atrs el clima intelectual de los aos 1960, hasta el punto de poner en duda de manera radical el materialismo clsico. 27 Un rea clave en lo que aqu
respecta ha sido el feminismo, y desde una posicin estratgica al
final de la dcada de 1980 la desatencin hacia las cuestiones de
gnero es una de las limitaciones ms claras de la obra ms temprana de Thompson."
26 Ver sobre todo Anderson, Arguments, junto a los trabajos citados en la nota
6. Ver tambin Harvey J. Kaye, The British Marxist Historians, Cambridge, 1984,
esp. pp. 167-220; y Ellen Meiksins Wood, "The Politics of Theory and the Concept of Class: E.P. Thompson and His Critics", Studies in Political Economy, 9
(1982), pp. 45-75.
27 Para una introduccin sobre estos procesos, ver Perry Anderson, In the
Tracks of Historical Materialism, Londres, 1983; Stuart Hall, "Cultural Studies
and the Centre: Some Problematics and Problems", en Hall et al. (eds.), Culture,
Media, Language, Londres, 1980, pp. 15-48.
28 Al mismo tiempo, The Making of the Working Class tuvo una fuerte influen-

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

39

Una de las ms importantes y controvertidas aportaciones


recientes en la historia social ha sido la reconsideracin de Gareth
Stedman Jones de sus propios trabajos sobre la historia de la clase
obrera del siglo xix en Lenguajes de clase. El principal vehculo
de este nuevo enfoque, un original ensayo sobre el cartismo, aboga
por la importancia constitutiva del lenguaje para ordenar percepciones del mundo social, ejerciendo eficacia poltica en s y no
siendo la simple expresin de los intereses y experiencia formados
en cualquier otro lugar. La ideologa cartista fue menos el reflejo
de los intereses de la clase trabajadora emergente, argumenta, que
un cuerpo de discurso existente que se estructur en la direccin
de ste ltimo; y la poltica cartista revel menos la madurez de la
conciencia de clase de Thompson que el bagaje heredado de una
vieja tradicin radical del siglo )(VIII. En gran parte al estilo de
Paine (l mismo modelado por un discurso oposicional ms temprano) se le ech la culpa de la explotacin econmica a la opresin poltica (el sistema de gobierno no representativo, corrupto y
parsito) y no al contrario, y basndose en esto se levant un movimiento "popular" contra los poderosos, como en contra de una
crtica socialista del capitalismo o basada en el concepto de clase.
Las polticas represivas del gobierno de los aos 1830 le otorgaron al lenguaje poltico su poder movilizador, argumenta Stedman
Jones, de la misma manera que la decadente posicin en los ms
liberales aos 1840 signific el declive del movimiento. Dado el
acento de la historia social en la economa y la sociologa de la
formacin de la clase trabajadora como clave principal del auge y
la cada del cartismo, esta explicacin marca una escisin todava
mayor con los trabajos existentes. Pero, de manera ms radical,

cia en la historia feminista temprana de finales de los 60 y principios de los 70, en


particular el trabajo pionero de Sheila Rowbotham. Ver Sally Alexander, "Women,
Class, and Sexual Differences in the 1830s and 1840s: Some Reflections on the
Writing of a Feminist History", History Workshop Journal, 17 (1984), pp. 125149; y Sonya A. Rose, "Gender at Work: Sex, Class and Industrial Capitalism",
History Workshop Journal, 21 (1986), pp. 113-131.

40

Geoff Eley

aleja las prioridades de la problemtica materialista ms reconocible de la historia social y la traslada al tan distinto marco del anlisis lingstico: el tema es "disociar la ambicin de una historia
informada de manera terica de cualquier simple prejuicio sobre
el papel determinante de lo 'social' ... como algo externo, y lgicamente, anterior a la articulacin a travs del lenguaje"."
Al poner el acento en la primaca del lenguaje poltico, Stedman Jones nos seala los problemas de la conciencia de clase en
el concepto de Thompson. As La formacin de la clase obrera lo
libera con xito de una dependencia reduccionista en el desarrollo
de fuerzas productivas (el sistema de fbrica y la mecanizacin).
Al contrario, al poner de relieve la experiencia sobre la represin
del movimiento radical, se basa en una relacin culturalmente mediada entre el "ser social" y la "conciencia social" cuyas bases
prcticas y modalidades son extremadamente inespecficas. De este modo, el papel de la represin del Estado en preparar el camino
para un movimiento popular de amplia base entre los arios 1790 y
1830 se muestra claramente en la obra de Thompson: ahog a la
oposicin ms moderada, rompi la alianza que pareca emerger
con la clase media desde finales de la dcada de 1780 y principios
de los arios 1790, arroj a los reformadores plebeyos de vuelta a
sus propios recursos y los forz a una nueva radicalizacin de programa y mtodo. De forma similar, la combinacin entre el deterioro econmico y la intransigencia del gobierno tambin disminuy los efectos fragmentativos del seccionalismo de los oficios y
empuj a diferentes grupos de trabajadores a la cooperacin. Entre los artesanos, siguiendo a Iorwerth Prothero para Londres y a
Clive Behagg para Birmingham, defendieron vehementemente las
actividades entre oficios que pasaron progresivamente del plano
econmico al plano poltico de la agitacin en Londres, empezando por el punto de inflexin de la campaa sobre el aprendizaje

Gareth Stedman Jones, Languages of Class. Studies in English WorkingClass History, 1832-1982, Cambridge, 1983, p. 7.
29

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

41

de 1812-1813; en Birmingham, algo ms tarde, en los arios 1820.


Asimismo mientras que intervenciones coactivas del Estado instruyeron a los polticos en las polticas de independencia y los aislaron de potenciales aliados entre la clase media (y sus lderes), la
presin del desarrollo capitalista engendr nuevas formas de solidaridad ms all de los oficios. El resultado fue una potente unidad de las demandas econmicas y polticas, concentradas en la
panacea de la reforma parlamentaria."
En comparacin, las asociaciones de oficio de Londres y de
las West Midlands representaban un tipo de trabajador muy particular a los artesanos en los "viejos, especializados y no revolucionados oficios manuales", e invariablemente a los "mecnicos"
de mejor posicin econmica, como los denominaban los contemporneos y no pudieron ser creadas para tipificar la clase trabajadora como un todo.3' Por supuesto, ni Prothero ni Behagg quisieron hacer dicha reivindicacin, y Edward Thompson (en el que
ambos se inspiran) declara explcitamente la diversidad de la experiencia de la que estaba compuesta la clase trabajadora. Pero en
la prctica, dada su insistencia en la determinante importancia de
una conciencia hecha a s misma conseguida para la definicin de
clase, Thompson identifica la clase trabajadora con las secciones
artesanales y especializadas: hay una elisin crucial en su argumento cuando se est hablando del pen no especializado, del
ocasional, del pobre y del vagabundo y finalmente la clase se define principalmente por una configuracin especfica de "instituciones... de bases slidas y seguras de s mismas" que pueden, o
no, haber sido "representativas" en general." En este sentido, un
completo complejo de cuestiones relevantes, referentes a la forma-

Ver, en general, Iorwerth Prothero, Artisans and Politics in Early Nineteenth centwy London. John Gast and his Times, Folkestone, 1979; y Clive Behagg,
"Custom, Class, and Change: the Trade Societies of Birrningham", Social History,
4 (1979), pp. 455-480.
31 Prothero, Artisans, p. 5.
Thompson, Making of the Working Class, pp. 193 ff. y 264.

42

Geoff Eley

cin econmica de la clase trabajadora y sus divisiones internas de


oficio, especialidad, nacionalidad y gnero, se han suprimido implcitamente.
En otras palabras, la reivindicacin de Thompson de que la
clase trabajadora ya estaba "creada" a principios de los aos 1830
(lo que tambin es asumido por Prothero) merece una reflexin
cuidadosa, ya que asume un verdadero liderazgo cultural y poltico de las secciones artesanales sobre el resto que nunca se ha demostrado por un anlisis emprico concreto. Thompson ciertamente considera otros grupos de trabajadores no artesanos (por
ejemplo, los captulos sobre los jornaleros agrcolas o la inmigracin irlandesa), pero la seccin final crucial sobre "la presencia de
la clase trabajadora" (que comprende casi la mitad de todo el libro) hace especial referencia de manera abrumadora a los artesanos y especficamente a tres figuras representativas John Gast en
los oficios especializados, Gravener Henson en los trabajadores
domsticos y John Doherty en los hilanderos de algodn como un
nuevo tipo de proletariado especializado y semi-artesano. 33 Pero
si "la conciencia de clase" tiene que definirse en algn sentido
unitario mediante la actividad de este tipo, entonces cmo etiquetamos la conciencia de otros grupos de trabajadores que no estn
incluidos en las mismas solidaridades, a saber la fbrica adecuadamente proletariada o los trabajadores a pequea escala que ciertamente pueden tener un fuerte sentido del "nosotros y ellos", pero
que tambin perciben fuertes contradicciones de inters con los
trabajadores de oficio especializados de mentalidad "aristocrtica"? A la inversa, cmo tratamos el desprecio de los artesanos
por los intereses de los peones eventuales o no especializados y de
otros grupos de proletarios? 34 Si, como muchos admiradores de

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

43

Thompson han hecho, tomamos las "tradiciones artesanales" como


fundamentales para la constitucin de los movimientos obreros en
Europa durante el siglo xix y principios del xx, evadimos dicha dificultad y convertimos un momento coyuntural en una caracterstica permanente de la cultura de clase organizada." No slo era la
ideologa del artesanado radical frecuentemente desdeosa e intolerante con la clase en general y con sus problemas cambiantes, sino que tampoco estaba capacitada para las necesidades particulares de una clase trabajadora industrial, y durante las dcadas
siguientes los ideales de una democracia de productores fueron
gradual y regularmente decayendo frente a las diferentes doctrinas
del sindicalismo y del socialismo temprano."
En otras palabras, debera admitirse abiertamente la desunin
y fragmentacin de la clase trabajadora sobre todo en esta temprana poca de formacin. Se puede detectar un grado mayor de
solidaridad ms all de los oficios despus de 1820 sin tener que
reivindicar que esta tendencia unificadora se extendi de alguna
manera al conjunto de la clase trabajadora o que, por lo tanto, las
significantes contradicciones seccionales se borraron. La mentalidad artesana del movimiento popular en los aos 1820 debe ser
aceptada por lo que fue, un fenmeno pasajero, que en breve tuvo
que hacer frente a nuevas contradicciones y movilizaciones dentro
de la clase en su conjunto. Por lo tanto, lejos de que las tradiciones
artesanales de finales del siglo xvm y principios del xix constitu-

35 Para referencias sobre esta literatura general, ver ibid., pp. 1-8 y 332-340.
Para ejemplos representativos: Robert J. Bezucha, "The "Pre-Industrial" Worker
Movement: The Canuts of Lyon", en Bezucha (ed.), Modern European Social
History, Lexington, Mass., 1972, pp. 93-123; Joan Wallach Scott, The Glasswor-

kers of Carmaux. French Craftsmen and Political Action in a Nineteenth-century


City, Cambridge, Mass., 1974; William H. Sewell, "Social Change and the Rise of
33 Esto es especialmente verdad en lo referente al ltimo y generalizador captulo sobre "la conciencia de clase", ibid., esp. p. 774.
34 Como Francis Place, John Gast pudo ser mordaz en sus denuncias sobre la
ignorancia, brutalidad e irresponsabilidad del pobre trabajador; ver especialmente
Prothero, Artisans, pp. 298 y 331.

Working-class Politics in Nineteenth-century Marseilles", Past & Present, 65


(1974), pp. 75-109; y Donald H. Bell, "Worker, Culture and Worker Politics: The
Experience of an ItalianTown, 1880-1915", Social History, 3 (1978), pp. 1-22.
36 Ver especialmente Gareth Stedman Jones, "Class Struggle and the Industrial Revolution", en Languages of Class, pp. 50 ff.

44

Geoff Eley

yeran el movimiento obrero britnico, ste se model desde el


campo de las contradicciones recientemente creadas por dichas
tradiciones en la clase trabajadora en su conjunto p.e. con los trabajadores semi o no especializados, organizados o no organizados,
hombres o mujeres, nativos o extranjeros. Si esto es as, es difcil
aceptar que existiera una nica clase trabajadora en 1830, creada a
partir de las experiencias precedentes en el ms fuerte sentido
thompsoniano.
El defecto de Thompson no es el haber mostrado cmo las lneas de representacin entre la cultura radical de los arios 1820
(que era en gran medida artesana) y la clase trabajadora en su conjunto (una categora ms general de productores directos que trabajaban por un salario) se dibujaron realmente y de manera concreta. El nfasis fundamental en "las instituciones de la clase
trabajadora con conciencia de su propia identidad y de base slida
sindicatos, sociedades de socorros mutuos, movimientos educativos y religiosos, organizaciones polticas, publicaciones peridicas, en las tradiciones intelectuales de la clase trabajadora, en los
modelos de comunidad de la clase trabajadora, y en una estructura
del sentimiento de la clase trabajadora" es absolutamente correcto." Es por otra parte evidente que se debe prestar atencin a
la incmoda, y de ninguna manera sencilla, cuestin emprica de
los intereses particulares de la clase trabajadora que dichas instituciones incorporaron o excluyeron. Si nos podemos aferrar a este
punto, ligado a la duradera aunque continuamente reorganizada
fragmentacin de la clase obrera, la representacin se convierte en
la cuestin clave, en el sentido que las instituciones de la clase trabajadora alcanzaron diferentes resonancias dependiendo de la situacin. Su grado mximo se articul a travs de un ideal de comunidad orgullosa, defensiva, inmune a la intervencin externa
de la clase, unificada en el campo de la cultura, autnoma dentro
de unos lmites pero las formas y extensin de dicha solidaridad
variaban segn diferentes posibles factores: calidad de liderazgo,
" Thompson, The Making of the Working Class, p. 194.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

45

las jerarquas internas de gnero, aptitud y estatus, diversidad religiosa y tnica, la complejidad y homogeneidad de la estructura industrial del rea, la eficacia de la represin, etc.
Por lo tanto, el problema estratgico primordial que enfrenta al
movimiento obrero (o, en realidad, a cualquier movimiento poltico) era cmo movilizar el mximo de solidaridad desde una circunscripcin socialmente definida que no tiene unidad esencial en
la esfera de la conciencia, sino que, al contrario, una serie de lealtades y preferencias particularistas y una experiencia altamente
discrepante de la vida cotidiana, un mosaico de historias individuales. El anlisis de la poltica de la clase obrera empieza con esta dialctica la interseccin dinmica y contradictoria de tendencias cohesionadoras y disgregadoras dentro de la clase en su
conjunto (bastante alejada del campo ms amplio de las relaciones
con otras clases y el Estado). La "unidad" de la clase trabajadora,
a pesar de ser postulada a travs del anlisis de produccin y de
sus relaciones sociales, sigue siendo una contingencia de la agitacin poltica. Esto es a lo que se refiere el dicho: la historia de la
clase es inseparable de sus luchas. Nos permite retener el acento
que Thompson pone en la conciencia lograda sin suprimir la dimensin "objetiva" de clase y su formacin econmica.
IV
En la prctica, por lo tanto, queda una laguna en la propuesta
de Thompson. De las acciones y creencias de una minora radical
articulada infiere la solidaridad implicada de los oficios especializados y, ms all, la conciencia atribuida a la clase trabajadora en
su conjunto. El proceso es llevado por el motor experiencial de la
explotacin y de la represin del Estado, pero las conexiones clave
todava se hacen a un nivel de aseveracin general una abstraccin injustificada de la conciencia unificada, que se supone ser
tanto polticamente operativa como arraigada en una cultura generalizada de valores comunes. Pero si, por otra parte, problemati-

46

Geoff Eley

zamos la conciencia de la clase trabajadora intercambiando nociones de causalidad expresiva en el anlisis lingstico del discurso
poltico de la misma, como sugiere Stedman Jones, qu lugar
queda para una historia social materialista? De hecho, Stedman
Jones de ninguna manera agota el caso para las causas sociales del
cartismo. Su explicacin est sorprendentemente prxima a una
historia intelectual convencional si la entendemos como sofisticada y perspicaz. Como dice Gray: "De un modo curioso, no se trata
para nada del lenguaje sino de la filiacin de ideas". Se concentra
en especificar la coherencia subyacente los orgenes, contenidos
y atraccin del "lenguaje poltico pblico", sin mirar ms a fondo los entornos institucionales, culturales y sociales en los que, en
realidad, se produjeron los significados." Una vez se sita el lenguaje de esta manera concreta, podra decirse que Stedman Jones
resulta menos desconcertadamente "idealista" (la crtica generalizada de hoy en da) desde el punto de vista del historiador social."
Es decir, se puede reconocer la importancia constitutiva del lenguaje sin quitarle su sitio a la historia social. Podemos admitir que
el lenguaje forma parte de todas las prcticas sociales sin tener
que ser l mismo eliminado de toda determinacin socia1.4
Si seguimos esta lgica, quizs se pueda valorar de manera muy
particular la idea de una clase trabajadora o de un pblico proleta" Robert Gray, "The Deconstruction of the English Working Class", Social
History, 11 (1986), p. 369; y Stedman Jones, "Rethinking Chartism", en Languages of Class, p. 95, n. 10.
39 Las principales crticas desde este punto de vista (a diferencia de una ms
comprensiva como la Gray) han sido John Foster, "The Declassing of Language",
New Left Review, 150 (1985) pp. 29-45; Dorothy Thompson, "The Languages of
Class", Bulletin of the Society for the Study of Labour Histmy, 32 (1987), pp. 247; y Ellen Meiksins Wood, The Retreat from Class. A New "True" Socialism,
Londres, 1986, pp. 103-115.
4 De hecho, Stedman Jones es ambiguo en este planteamiento. Niega cualquier
deseo de "borrar la trascendencia del historiador social", deseando slo "ubicar su
trascendencia en una perspectiva diferente" (Languages of Class, p. 24). Pero, por
otra parte, su detallada explicacin saca casi por completo al lenguaje poltico cartista del contexto material, y no queda clara su visin actual de la historia social.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

47

rio. As se conservara el beneficioso nfasis que Thompson hace en


la cultura y la experiencia, modulado a travs de instituciones especficas y procesos de lucha, sin recurrir a una nocin pobremente
especificada de "conciencia de clase", con sus connotaciones lucksianas de unificacin necesaria y progresiva de la clase trabajadora.
Los esbozos de dicho anlisis fueron desarrollados programticamente por Michael Vester en un interesante trabajo que ha pasado
totalmente desapercibido a los historiadores britnicos:
Dada la heterogeneidad de las situaciones, la unidad de la
clase trabajadora slo se podra conseguir de manera indirecta
en una coalicin... Slo un amplio e intenso sistema comunicativo, recargado de forma continuada por medio de su propia
prensa, de sus organizaciones docentes, protectoras y de lucha, cre una base suficiente para la articulacin, el intercambio, el examen y un mayor desarrollo de ideas. El derecho a la
comunicacin era una cuestin primordial en el conflicto entre
el establishment y el movimiento de la clase trabajadora. La
otra cara, la del laissez-faire, era una estricta regulacin de las
libertades de expresin, de prensa, de reunin y de asociacin
que se ejerci primeramente por la fuerza y ms tarde a travs
de la manipulacin. Pero fue precisamente la represin, sobre
todo las leyes excepcionales de 1792-1818, las que le enseriaron al movimiento la necesidad de una mayor cohesin. Como
resultado de la represin, y del avance discontinuo de la revolucin industrial, al movimiento de la clase trabajadora le falt
continuidad. En cambio, se desarroll a travs de ciclos de derrota, reconsideracin y renovacin, cada uno a un grado mayor cualitativamente. Analizar los fracasos fue esencialmente
el papel de los tericos destacados, de los periodistas y organizadores del movimiento... La fuente terica ms significativa
en el primer movimiento de la clase trabajadora fue la "intelligentisia obrera" ("Arbeiterintelligenz"), un grupo de artesanos
urbanos y de alguna manera rurales y de trabajadores industriales especializados que se basaban, en parte, en sus propias
ideas y, en parte, en ideas originadas en otros lugares.'
Michael Vester, Die Entstehung des Proletariats als Lernprozess, Frank-

48

Geoff Eley

Basndonos en esto, es posible abstraer un nmero de caractersticas de la "presencia de la clase obrera" a principios del siglo
xix, que maduraron bajo el cartismo pero que surgieron en las experiencias presentadas por Thompson, que compusieron de forma
colectiva lo que podemos denominar un espacio pblico de la clase
trabajadora.
1. Una primera caracterstica de la nueva presencia de la clase
trabajadora fue su postura deliberadamente poltica y opositora.
Esto ya la distingui de la rebelda popular del siglo xvili, que sigui siendo en gran parte "primitiva" y "pre-poltica" en el sentido de Hobsbawm: por ejemplo,
la resistencia a las disciplinas del trabajo, la defensa de los derechos tradicionales al auxilio, las prcticas de deportes y pasatiempos tradicionales, el abuso del alcohol para socializar o por
necesidad, el gasto de los salarios ganados con esfuerzo en lujos menores, el robo de la propiedad o la vida en la calle de nios y adolescentes... una variedad de respuestas culturales que
se resistieron a los imperativos del capitalismo y sus valores.'

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

49

Por supuesto, esta distincin puede fracasar en la prctica, y el


mismo ataque a la costumbre puede ser suficiente para convertir su
defensa en una empresa conscientemente poltica.43 Pero sea lo
complejo que sea, en la prctica, la idea de un espacio pblico proletario requiere claramente de una concepcin desarrollada de orden poltico y poder en el Estado, p.e. una orientacin coherente
hacia el sistema en su conjunto, ya sea dentro de las instituciones o
como reto a las mismas. Entre los aos 1790 y 1830 dicha concepcin tom cuerpo y se convirti en axiomtica para los cartistas.
2. En segundo lugar, se puede observar una unidad creciente
de las quejas polticas y econmicas. La tendencia de los lderes
artesanos de basar la solicitud de proteccin en una estrategia poltica de cabildeo parlamentario fue un punto clave en el trabajo de
Thompson durante los aos 1810-1832, y cualquier intento de diferenciar de manera rgida la actividad "industrial" y la "poltica"
en estos aos es seguramente equivocada. Se ha dicho recientemente del ludismo el emplazamiento clsico de la polmica compartimentalista que representaba "una fase en el proceso por el
cual los trabajadores llegaron a considerar el control democrtico
del Estado como un medio esencial a la mejora de su condicin". 44
Losa183-4fuernmotcialesndo,

furt, 1970, p. 21 ff. El texto terico clave, que busc extender y reestructurar el
marco de Habermas al problema de la emacipacin obrera, es Oskar Negt y Alexander Kluge, Offentlichkeit und Erfahrung: Zur Organisationsanalyse von brgerlicher und proletarischer Offentlichkeit, Frankfurt, 1972. Aunque emblemtica
para una corriente de la historia social de Alemania occidental, no ha tenido ningn impacto en el mundo de habla inglesa, incluyendo (de manera bastante sorprendente) las diferentes discusiones de Habermas en New German Critique. De
forma ms general, el debate sobre el espacio pblico no ha atrado la atencin de
los historiadores de la clase obrera britnica, con la excepcin de Francis Hearn,
Domination, Legitimation, and Resistance. The incorporation of the NineteenthCentury English Working Class, Westport, Conn., 1978, un ejercicio desafortuna-

do en el esquematismo sociolgico.
42 Richard Johnson, "Notes on the Schooling of the English Working Class
1780-1850", en Roger Dale et al. (eds.), Schooling and Capitalism. A Sociological
Reader, Londres, 1967, p. 49.

cuando la reforma democrtica, sindical y social, y las agitaciones


cooperativas confluyeron en una amplia correspondencia de aspiraciones.45 El cartismo expresaba esta unidad.
u Por otra parte, los polticos obreros podan ser igualmente hostiles a la brutalidad y derroche de muchas prcticas y actividades "tradicionales". La historia
social del ocio no ha estado exenta de un romanticismo equivocado de la vitalidad
popular inhibida. Para algunas observaciones profundas sobre el tema, ver Gareth
Stedman Jones, "Class Expression versus Social Control? A Critique of Recent
Trends in the Social History of Leisure", en Languages of Class, pp. 76-89.
John Dinwiddy, "Luddism and Politics in the Northern Countries", Social
History, 4 (1979), p. 63.
Ver esp. Iorweth Prothero, "William Benbow and the Concept of the 'General Strike , Past & Present, 63 (1974), pp. 132-171; y Stedman Jones, "Class
Struggle and the Industrial Revolution", pp. 57-62.

50

Geoff Eley

3. La emergencia de un pblico de clase obrera independiente


presupuso las nuevas culturas urbanas del siglo xvm "una emanacin de la creciente opinin pblica de las provincias que, alimentada por el auge de la industria y la mejora de las comunicaciones,
empez a arrebatarle a Londres el liderazgo del radicalismo ingls
en los ltimos arios del siglo xvm".46 Las relaciones aqu son extremadamente complejas. Parece ser que la clase obrera logr su
mxima independencia en las comunidades manufactureras ms
all del control efectivo de las autoridades. A la inversa, fue ms
dbil all donde un paternalismo reconstituido haba logrado reincorporar las clases subordinadas a la nueva estructura de relaciones de autoridad que irradiaban de la iglesia, a menudo en ciudades industriales ms nuevas y ms pequeas. De cualquier modo
esto slo se puede establecer a travs de un meticuloso estudio
4. El grado de independencia dependa, naturalmente, de muchos otros factores aparte de los estructurales. Ms que alrededor
de cualquier otra cosa, giraba alrededor de la actitud de la burguesa progresista. Ya se ha llamado la atencin sobre los efectos de la
represin, que acabaron con las posibilidades de un bloque social
ms amplio en los aos 1790, y mientras duraron las guerras, una
combinacin de patriotismo y de pnico contrarrevolucionario fue
suficiente para mantener a raya a la clase media. La coyuntura de

F.C. Mather, Chartism, Londres, 1965, p. 8


La distincin fue establecida por Dorothy Thompson en un artculo hecho
pblico en Cambridge durante el Seminario de Historia Social de 1978, titulado
"The geography of Chartism", pero no se revela con pasmosa claridad dejando
atrs su versin sinttica hasta The Chartists. Popular Politics in the Industrial
Revolution, Londres, 1984. Pero ver esp. pp. 106-119, 173-223 y 237-270, y para
una tabulacin del "Location and Timing of Chartist Activity", el Apndice, pp.
341-368. Ver tambin el libro de ensayos que lo complementa, James Epstein y
Dorothy Thompson (eds.), The Chartist Experience. Studies in Working-Class Radicalism and Culture, 1830-1860, Londres, 1982, que es la mejor gua para la investigacin actual.
46
47

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

51

la post-guerra durante los aos 1816-1820 fue otro momento de


ruptura en este sentido, durante el cual la oposicin parlamentaria
"legtima" se fue alejando cada vez ms del movimiento popular
"inconstitucional". Se hicieron esfuerzos para reconstruir una
alianza populista a finales de los aos 1820 (p.e. a travs de las
polticas educativas de Brougham, y la reemergente presin para
la reforma parlamentaria), pero la gran traicin de la Ley de Reforma de 1831-1832 produjo la ruptura ms clara de las que se haban producido hasta el momento. Como dice Stedman Jones:
La Ley de Reforma fue considerada como la gran traicin
de lo que se haba pensado era una lucha comn. Las medidas
del gobierno whig que siguieron el proyecto de la Irish Coertion Bill, el rechazo a la Ten Hours Bill, el ataque a los sindicatos, el decreto de Municipalidades y la nueva Ley de Pobres
fueron vistas como la confirmacin de la traicin de la clase media. La consecuencia prctica que se extrajo fue que la clase
trabajadora deba luchar por su propia emancipacin."

5. Entre las instituciones pblicas de la clase obrera, la prensa


resulta primordial. Entre 1830 y 1836 p.e. en la cumbre de intentos del gobierno de suprimir la prensa intimbrada por lo menos
562 peridicos y diarios, "que contenan cualquier tipo de prosa y
poesa, escritas, impresas, publicadas, vendidas y compradas por
los trabajadores".49 La importancia de la prensa tena muchas facetas. La mayora funcionaba obviamente como un rgano independiente de la opinin de la clase obrera, y la primera prioridad
de un movimiento local arrojado de nuevo a sus propios recursos
" Stedman Jones, "Class Struggle and the Industrial Revolution", p. 57.
" David Vicent (ed.), Testaments of Radicalism. Memoirs of Working-Class
Politicians 1790-1885, Londres, 1977, p. 11. Para fuentes completas, ver Joel
H. Wiener, A Descriptive Finding List of Unstamped British Periodicals, 18301836, Londres, 1970; Patricia Hollis, The Pauper Press: A Study in Working-Class
Radicalism of the 1830s, Oxford, 1970; y Wiener, The War of the Unstamped,
Ithaca, NY, 1969.

52

Geoff Eley

por la retirada del patronato de la clase media fue la creacin de


un peridico local. Tambin fue una fuente de noticias e informacin de otras regiones y ayud a unirse en un movimiento supraregional. El servicio ms admirable de este tipo lo proporcion
Northern Star de Feargus O'Connor fundada en 1837-1838, que
probablemente contribuy ms que cualquier otro factor aislado a
la cohesin de un movimiento nacional en los primeros aos del
cartismo: con alrededor de 50.000 ventas en su momento lgido y
un pblico lector infinitamente mayor, fue realmente un rgano
nacional de opinin y proporcion un medio sin precedentes para
la expresin de las quejas locales en la esfera nacional. La prensa
fue tambin un foco crucial de agitacin local. Como dice David
Jones, "los peridicos hicieron el trabajo de una organizacin primaria, imponiendo unidad al movimiento, publicitando a sus lderes, nacionalizando los problemas y manteniendo unas pocas
cuestiones en las mentes populares de manera constante". 5
6. De similar estilo eran otras formas de produccin literaria.
El panfleto ms conocido, Qu es un cartista? resuelto, logr
gran difusin y se tradujo tanto al gals como al galico. Algunos
individuos se especializaron en proporcionar al movimiento compilaciones estadsticas y manuales de opinin: p.e. "R. J. Richardson, que tena su propia Biblioteca Popular, Joshua Hobson y Joseph Barker escribieron y editaron almanaques polticos baratos y
los famosos Libros Rojos, Azules y Negros que proporcionaron
estadsticas fundamentales a los conferenciantes carlistas". Gran
parte de esta actividad tuvo lugar a nivel local y se hicieron considerables esfuerzos para centralizar y coordinar el flujo de literatura publicada p.e. a travs de intercambios entre asociaciones locales y de las llamadas Tract Loan Societies establecidas en
Edimburgo, Londres y algunos lugares de Yorkshire. 51 Como seala David Vincent, esto fue facilitado por un momento favorable en
" David Jones, Chartism and the Chartists, Londres, 1975, p. 97.
51 El anterior est basado en el excelente resumen, ibid., pp. 94 ff.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

53

las condiciones de la produccin literaria: "por un tiempo el avance tcnico permiti su disponibilidad, y el coste de la literatura y
el acceso a los medios de publicacin se puso, cada vez ms, al alcance de los trabajadores y no fue hasta despus del punto de inflexin de mediados de siglo cuando todas las formas de publicacin se convirtieron en intensivas en capital y tanto el acceso
como el control empez a estar fuera de su alcance". 52
7. Adems, el movimiento logr generar sus propias agitaciones y formas de organizacin. Algunos aos antes, Hobsbawm seal una importante escisin de la tradicin radical-democrtica
en dos ramas:, una radical-secularista basada en la cultura artesana
de Londres y que fluye desde Paine, pasando por Owen, Carlile,
Holyoake y Bradlaugh hasta principios de los aos 1880, y una inconformista basada en los centros mineros y manufactureros del
norte. Donde una distribua los recursos organizativos de la Sociedad de Correspondencia, el panfleto, el peridico de la clase obrera y el debate pblico, la otra proporcionaba los estudios para la
organizacin del grupo y los vehculos de agitacin en los lugares
de reunin y la escuela del domingo. 53 Se trata de una importante
distincin, siendo de importancia fundamental la relacin con la
emergencia de nuevas formas de proletariado en contraposicin a
la transmutada cultura del "pequeo-productor-convertido-en-proletario", enraizada en una tradicin mucho ms vieja de solidari52 Vincent (ed.), Testaments, p. 11. Para el contexto completo del cartismo y
la alfabetizacin de la clase obrera, ver los otros trabajos de David Vincent, Bre-

ad, Knowledge, and Freeedom. A Study of Nineteenth Cemtury Working-Class Autobiography, Londres, 1981, pp. 109-195; "The Decline of the Oral Tradition in
Popular Culture", en Robert D. Storch (ed.), Popular Culture and Custom in Nineteenth-century England, Londres, 1982, pp. 20-47; "Communication, Community
and the State", en Clive Emsley y James Walvin (eds.), Artisans, Peasants and
Proletarians, 1760-1860. Essays Presented to Gwyn A. Williams, Londres, 1985,

pp. 166-186.
" Eric J. Hobsbawm, "Labour Traditions", en Labouring Men. Studies in he
History of Labour, Londres, 1968, p. 372 ff.

54

Geoff Eley

dad colectiva.54 Hobsbawm sugiere que fue en la escuela del inconformismo "donde los nuevos proletarios de las fbricas, los
trabajadores agrcolas, los mineros y otros grupos similares aprendieron a dirigir los sindicatos tomndola como modelo". En este
sentido, el metodismo primitivo "fue para los mineros de Dirham
de los arios 1840 o los trabajadores agrcolas de Lincolnshire de
los arios 1870 lo que hoy es el Partido Comunista para los trabajadores franceses: el marco de liderazgo"."
Pero es igualmente importante no ver estas diferentes influencias como antagonistas o movimientos rivales, por lo menos en la
primera mitad del siglo xix. Los vigorosamente secularistas seguidores de Owen adoptaron de manera deliberada las formas rituales
de las prcticas religiosas en sus actividades sociales y educativas,
mientras que despus de 1839 los cartistas adaptaron el espacio de
reunin metodista primitivo para superar la prohibicin de las manifestaciones de masa, infundiendo a los himnos y sermones de
contenidos democrticos y a menudo anticlericales. Ambos casos
eran tanto un acto de imitacin subversiva como una apropiacin
positiva de una cultura afn." Los cartistas fueron particularmente
ingeniosos en este sentido, combinando la recogida de firmas, el
circuito de conferencias, la reunin pblica, la fiesta poltica po54 Para esta distincin, ver Richard Johnson, "Really Useful Knowledge: Radical Education and Working-Class Culture, 1790-1848", en Clarke Critcher y
Johnson (eds.), Working-Class Culture, pp. 75-102.
55 Hobsbawm, "Labour Traditions", p. 373 ff. Por supuesto desde finales de
los arios 1970, la comparacin de Hobsbawm respecto al PCF ha sido mucho menos convincente, sin disminuir su pertinencia para el periodo inicial de la postguerra. Para una mayor y excelente discusin de la no conformidad, ver Robert Moore,

Pit-Men, Preachers and Politics. The effect of Methodism in Dirham Mining Community, Cambridge, 1974; y para un ttulo importante, Edward Thompson, "On
History, Sociology and Historical Relevance", British Journal of Sociology, 27

(1976), pp. 387-402.


56 Ver especialmente Eileen Yeo, "Robert Owen and Radical Culture", en Sidney Pollard y John Salt (eds.), Robert Owen. Prophet of the Poor, Londres, 1971,
pp. 104 ff.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

55

pular y una panoplia de actividades educativas y recreativas dentro


de un variado repertorio de agitacin popular."
8. La fuerza de cartismo se revel de manera ms impresionante en la esfera cultural. Aqu la forma esencial fue la asociacin local. Reunindose en casas, aulas de escuela, salones parroquiales, cafs, tabernas o en los especialmente erigidos "salones
carlistas", mensual, semanal o incluso diariamente, el club cartista
era la "maquinaria fundamental del movimiento"." Adems, y
ms obviamente, el ciclo poltico de las reuniones pblicas, conferencias, sermones, fiestas y conmemoraciones, "una pltora de
subcomits organizaban gran variedad de actividades familiares,
desde desayunos populares, meriendas y cenas hasta producciones
dramticas, lecturas de poesa, oratorios o bailes". Las manifestaciones pblicas se acompaaron de una imaginativa profusin de
pancartas, retratos, retablos, iconografa radical y de otros dispositivos emblemticos. ste fue quiz el verdadero radicalismo del
movimiento cartista que no se reprodujo en la experiencia de los
movimientos obreros europeos hasta los logros mucho ms tardos
de la subcultura socialdemcrata alemana y el sindicalismo mediterrneo: ocupando el terreno "privado" de la vida diaria y la familia, creando nuevas formas de sociabilidad colectiva, integrando
de forma reciente lo personal y lo poltico, y creando mediante dichas virtudes un espacio pblico diferenciado de actividad de clase trabajadora, a la vez cerrado para defenderse de la cultura de
las clases dominantes y a la vez comprometido con una nueva forma de vida. Es aqu donde una esfera de intervencin social ms
amplia se articul deliberadamente dentro de una visin poltica
radical, donde las ideas de subcultura, hegemona y espacio pblico
proletario adquirieron una trascendencia potencial.
Eileen Yeo es una de las pocas personas que ha explorado estas
posibilidades. Como dice: "parece asombroso el hecho de que alJones, Chartism and the Chartists, pp. 77-113.
58 Ibid., p. 77, tambin para lo siguiente.

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Geoff Eley

gunos movimientos obreros entre 1830 y 1850, y especialmente


los movimientos de protesta, aadieran actividades de ocio junto
con el ritual de la religin y del ciclo de la vida aunque no fuesen
directamente relevantes para sus objetivos y propsitos declarados". Al hacer esto, repudiaron tanto la cultura impuesta de la clase media como la violencia incipiente del proletariado no organizado. Existen varias caractersticas dignas de mencin. En primer
lugar, porque "el objetivo era la solidaridad total del grupo y la armona, la cultura estaba orientada a la familia y daba extrema importancia a la igualdad y participacin de las mujeres". En segundo lugar, esto supuso una crtica prctica de las instituciones
rivales, ya sea de la iglesia, del pub, del aparato de la filantropa
de la clase media o del variado sistema de educacin "estipulado".
En tercer lugar, la cultura radical desarroll un calendario de fiestas y ceremonias alternativo, basado tanto en el "ao cristiano invertido" y en una variedad de fiestas especficamente radicales.
Finalmente, hubo un intento deliberado de capturar el ciclo de la
vida, "quitndole de las manos a la Iglesia los ritos fundamentales
del viaje de la vida: bautizo, boda y muerte". Aqu se inclua todo,
desde la formacin de una Iglesia cartista hasta la agresiva secularizacin del ritual religioso y la imposicin del nombre a los nios
(en un caso extremo, un nio poda ser bautizado como "Feargus
O'Connor Frost O'Brien McDouall Hunt Taylor")." En un marco
59 Yeo, "Robert Owen", pp. 96, 99, 101, 103 y 105. Ver de la misma autora
"Christianity in Chartist Struggle 1838-1842", Past & Present, 91 (1981), pp. 99139; y "Some Practices and Problems of Chartist Democracy" en Epstein y
Thompson (eds.), Chartist Experience, pp. 345-380. Tambin se tratan aspectos
de la "cultura del movimiento" en James Epstein, "Some Organisational and Cultural Aspects of the Chartist Movement in Nottingham", ibid., pp. 221-268; y Paul
A. Pickering, "Class without Words: Symbolic Communication in the Chartist
Movement", Past & Present, 112 (1986), pp. 144-162. El papel de las mujeres en
el movimiento es una cuestin importante, que no se trata explcitamente en este
ensayo. Dorothy Thompson y otros han argumentado que las mujeres obreras estaban desplazadas de manera activa y marginadas de la poltica y de la cultura institucional del cartismo en parte al dar lugar las protestas de la comunidad del siglo xviii a los movimientos organizados del siglo xix, en parte mediante la

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

57

diferente pero relacionado se le ha denominado "la lucha a travs


del ritual" una lucha por la supremaca del ritual, centrada en
"los ritos privados del proceso" y "los ritos pblicos de la comunidad".'
9. Un aspecto particular de esta cultura independiente y consciente de su propia identidad era su altamente desarrollado sentido
del pasado no slo como una recopilacin de mitos e ideas sobre
el pasado (p.e. como en la idea del "Norman Yoke" o la mitologa
del "ingls nacido libre"), aunque evidentemente stas sean importantes, sino como una tradicin radical continua y en vas de
desarrollo. La sensacin de pertenecer a dicha tradicin viva fue
vital para mantener la solidaridad y para socializar nuevos miembros en el movimiento.
construccin social e ideolgica de una esfera domstica femenina en contraposicin al mundo masculino aspirante a la ciudadana y a la actividad pblica, y en
parte mediante la ideologa masculinista del salario familiar. De este modo, mientras que los hombres de la clase obrera se declaraban sbditos polticos responsables en los aos 1830 y 1840, como ha argumentado Sally Alexander, las mujeres
obreras se vieron condenadas al silencio pblico. Por muy admirable que fuese el
espacio pblico de los cartistas y el sentimiento contra-comunitario que le acompa, crearon sin embargo, una tradicin poltica obrera basada en la subordinacin de las mujeres. Como ha mostrado Barbara Taylor, esto contrastaba con la
cultura del Owenismo, que era ms radical en su enfoque de las relaciones entre
los dos sexos y la conducta en la vida personal. Ver especialmente Hall, "Tale of
Samuel and Jemima"; Dorothy Thompson, "Women in Nineteenth-century Radical Politics", en Juliet Mitchell y Anne Oakley (eds.), The Rights and Wrongs of
Women, Harmondsworth, 1976, pp. 112-138; y The Chartists, pp. 120-151; Vincent, Bread, Knowledge and Freedom, pp. 39-107; Alexander, "Women, Class,
and Sexual Differences"; Rose, "Sex, Class and Industrial Capitalism"; Barbara
Taylor, Eve and the New Jerusalem. Socialism and Feminism in the Nienteenth
Century, Nueva York, 1983. Para un estudio mayor de las relaciones entre gnero
y cultura en la formacin de la clase media, ver ahora Leonor Davidoff y Catherine May, Family Fortunes. Men and Women of the English Middle Class, 17801850, Londres, 1987.
6 David I. Kertzer, Comrades and Christians. Religion and Political Struggle
in Communist Italy, Cambridge, 1980, pp. 131-168. Ver tambin las reflexiones
dispersadas por Maria Antonietta Macciocchi, Letters from Inside the Italian
Communist Party to Louis Althusser, Londres, 1973.

58

Geoff Eley

En los primeros arios del siglo xix el "poltico del pueblo"


descrito por Thompson fue sin duda el mejor guardin de esta tradicin, pero a comienzos de los arios 1820 se fue transmitiendo
mediante un proceso activo o de reproduccin en todos los sentidos a los que ha hecho referencia anteriormente. La celebracin
de momentos heroicos, la conmemoracin de los mrtires y la glorificacin de los lderes formaron parte de esta iconografa radical
y la recordada experiencia de Peterloo fue particularmente importante en este simbolismo.61
10. La cultura radical encontr su forma de expresin poltica
ms efectiva en el ideal de comunidad. Esto fue verdad en dos
sentidos. El primero, como dice Vincent, trata del "alcance de la
poltica en toda una comunidad". La autobiografa de Thomas
Dunning "pone de relieve, en cada momento, hasta qu punto estaba toda la clase trabajadora involucrada en el conflicto (en el juicio de los zapateros de Nantwich), acudiendo en masa, por ejemplo, a recibir a los prisioneros que volvan de Chester". Otro buen
ejemplo de la misma autobiografa trata de la movilizacin de la
comunidad local (llevada a nivel de la calle y el vecindario) para
arremeter contra la afianzada corrupcin de la oligarqua de Nantwich con fines reformadores, alcanzando un impresionante grado
de disciplina: en una ocasin una disciplinada cola de 70-80 personas, que monopolizaron de manera estratgica las urnas durante
la ltima hora de votacin, logr evitar que la gente adinerada votara." Esto introduce ya el segundo punto, ya que, en realidad, el
ideal de comunidad se llev a cabo mediante la ejecucin del poder poltico local, ya fuese gracias a las elecciones parlamentarias

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

59

o al control policial, del clero o de la Ley de Pobres. El handicap


de la restriccin del sufragio parlamentario se vio en parte compensado por una base popular ms amplia en el gobierno local y,
en circunstancias favorables, la clase trabajadora poda incluso
asegurar su representacin ejerciendo presin desde el exterior
p.e. mediante un elaborado sistema de transacciones exclusivas
como en el Oldham de John Foster.63
11. Tambin merece especialmente la pena mencionar la educacin. Es posible, sin subsumir la complejidad, debatir la estructura de prcticas arriba presentada como un intento concertado del
movimiento radical de protestar contra el terreno especfico de la
poltica educativa. Richard Johnson lo ha argumentado convincentemente." En un proceso discontinuo y extremadamente desigual
entre la dcada de los arios 1780 y 1846 se forjaron los cimientos
de un sistema estatalmente regulado de estudios de masa, y fue
contra este proceso de intervencionismo cultural agresivo, argumenta Johnson, que la cultura radical arriba descrita respondi. La
iniciativa de educar a las masas fue tanto un asunto de orden pblico como de filantropa o la necesidad de la nueva economa de
tcnicas bsicas, y de la misma manera, los radicales desarrollaron, mediante la prctica educativa, una perspicaz crtica del sistema poltico existente. En otras palabras, la educacin proporcion
el terreno para el planteamiento de las cuestiones fundamentales de
legitimidad y consentimiento, lo que Johnson llama "una larga
guerra sobre la victoria del consentimiento, una crisis prolongada
en la hegemona, marcada por la estabilizacin parcial pero tambin, o en su defecto, el uso repetido de los aparatos coactivos del
estado que estaban bastante subdesarrollados para reforzar el poder

" Ver especialmente la versin de una celebracin carlista citada en Jones,


Chartism and the Chartists, p. 78 ff. Para la descripcin de Thompson del "Village Politician", sacada de un breve ensayo satrico de 1849, ver The Making of the
Working Class, pp. 183-185. En general, ver Vincent, Bread, Knowledge and Freedom, pp. 14-38.
" Vincent (ed.), Testaments, pp. 17 y 144.

John Foster, Class Struggle and the Industrial Revolution. Early Industrial
Capitalism in three English Towns, Londres, 1974, pp. 47-72.
64 "Educational Policy and Social Control in Early Victorian England", Past &
Present, 49 (1970), pp. 96-119; "Really Useful Knowledge"; y "Notes on the
Schooling of the English Working Class".

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econmico de la gentry y de la burguesa industrial"." Adems la


gran resistencia de la clase obrera a la expansin de la educacin
que se le suministraba (p.e. mediante la prensa intimbrada, o las
escuelas cartistas, o de Owen y los salones de ciencia) provoc
una intensificacin de los esfuerzos. En el curso de esta lucha, el
movimiento popular pronto elabor, de forma sorprendente, una
ambiciosa estrategia de sustitucin, por la que la intervencin filantrpica y gubernamental fue derrotada y finalmente reemplazada en su conjunto por la educacin autodidacta de la gente misma.
Al rechazar la educacin suministrada por principio, podra decirse que se fue ms all de la mayora de movimientos de izquierdas
y se aproxim bastante al ideal de Gramsci sobre el partido revolucionario y sus metas culturales. Se basaba tanto en las fuentes
informales de la comunidad obrera como en los inventos organizativos de la nueva cultura radical.66 Finalmente, en estos aspectos,
reflej de manera exacta la contradiccin estructural insinuada anJohnson, "Really Useful Knowledge", p. 50.
" Como dice Johnson: "La lucha de alguna manera era posible, por supuesto,
en todos los tipos de colegio o instituto, pero tambin haba reas completas que
eran relativamente inmunes a la intervencin directa o convulsin por el capital o
las agencias de capital. Incluimos, pues, los recursos educativos de la familia, vecindario, e incluso del lugar de trabajo, bien sea dentro o fuera del hogar, la alfabetizacin a partir de las madres o padres, la utilizacin del amigo o vecino entendido, o del 'erudito' en la ciudad o pueblo vecino, el debate en el lugar de trabajo
o los aprendizajes formales e informales, las extensas redes de colegios privados
y, en muchos casos, las escuelas locales de los domingos, la mayora de recursos
diferentes de las escuelas, adaptados de manera excelente a las necesidades de la
clase obrera". Al mismo tiempo, "los radicales crearon sus propios inventos culturales. stos incluan los diferentes tipos de lectura comunitaria y debates en
grupo, el acceso a la prensa en los pubs, cafs o salas de lectura, la poltica cultural ms amplia de la rama de la vida owenita o cartista, la institucin del conferenciante ambulante que, a menudo imposible de distinguir del `misionario' o demagogo, visitaba los centros radicales, y sobre todo, la prensa radical, el invento
radical ms exitoso y una forma educativa extremadamente flexible (y por lo tanto
omnipresente." Ver "Really Useful Knowledge", p. 80. Para una evocacin maravillosa de este entorno ver Gwyn A. William, Rowland Detrosier, A Working-Class
Infidel, 1800-1834, Cork, 1965.
65

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

61

teriormente en este ensayo concretamente, la de un movimiento


radical y democrtico que reclamaba el liderazgo popular en general, que estaba dominado principalmente por trabajadores artesanos y semi-artesanos, que le deba mucho a un ideal de democracia de fabricante en su ideologa y que se origin, en gran medida,
a partir de una serie de tradiciones artesanales transformadas.
Johnson sugiere que ambas, la hostilidad radical hacia la educacin institucionalizada suministrada por el estado y la preferencia
por el aprendizaje informal en el hogar, el lugar de trabajo y el barrio (p.e. el ideal de Cobett sobre "competencias" prcticas aprendidas en el hogar de pequeo productor patriarcal), correspondan a la
experiencia de incipiente proletarizacin del artesano: "aqu, el mecanismo principal parece haber sido la restriccin o interrupcin de
las autonomas educativas y reproductivas de las familias mediante,
bsicamente, la ms completa subordinacin laboral (masculina, femenina y juvenil) envuelta en la produccin"." Siguiendo con el razonamiento, Johnson caracteriza la educacin radical "como un intento de expandir y desarrollar aquellas reas de autonoma y
control sobre la reproduccin que todava permanecan". Si esto
fuera as, las posibles bases materiales de la estrategia de substitucin se iran reduciendo, mientras que la adquisicin de una "base
ms proletaria en su conjunto" la expansin de las fbricas, la creciente subordinacin de los trabajadores a domicilio, el desarrollo
de la industria de trabajos duros, junto al cambio geogrfico hacia
el norte del cartismo convirtieron al radicalismo ms receptivo a la
nocin de provisin de Estado. Por supuesto, la estrategia radical,
tanto en el sentido implcitamente patriarcal-artesanal, como en el
eventualmente a favor del estado de bienestar, dio por sentada la
subordinacin de las mujeres en los hogares.
12. Pero el artesanado como espina dorsal del radicalismo de
principios del xix, que claramente continu en cierta medida durante el cartismo, no fue lo nico importante. Las condiciones
Johnson, "Really Useful Knowledge", p. 101, tambin para lo que sigue.

62

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transform
. adas de existencia del trabajo artesano para las que la
incipiente proletarizacin quiz sea la mejor descripcin no deberan, en cualquier caso, leerse como una mera continuidad. Al
contrario, lo que es ms importante, para los aos 1830 el movimiento radical estaba proporcionando una serie de focos institucionalizados alrededor de los cuales la clase obrera en su conjunto
(y ms comnmente las clases subordinadas) podan empezar a
congregarse. Evidentemente el cartismo no fue un movimiento exclusivamente o incluso predominantemente artesanal, a pesar de
que la presencia artesana (sea cual sea la definicin que elijamos)
mantuvo su influencia en varios aspectos clave (p.e. la ideologa
del "productor" o el reclutamiento de lderes activistas). Al final,
la caracterstica ms significativa del radicalismo maduro de la
Carta fue precisamente que atrajo a la clase en su conjunto mediante un ideal inclusivo de comunidad. Para concluir, por lo tanto, cabe mencionar otros dos aspectos. En primer lugar, los polticos radicales de la clase obrera que cargaron con las tareas diarias
de la agitacin cartista correspondan de cerca al desafiante (que
cuestiona ideas establecidas) concepto de Gramsci del intelectual
orgnico." En este caso, estos ltimos emergieron de y se mantu68 Ver Quintin Hoare y Geoffrey Nowell Smith (eds.), Selections from the Prison Notebook of Antonio Gramsci, Londres, 1971, esp. pp. 3-43. Por supuesto en

algunos lugares el cartismo pudo construirse sobre la formacin anterior de una


intelligentsia radical popular volviendo al final del siglo XVIII, notablemente Londres y los centros provinciales del jacobismo ingls. Tenemos ahora una serie de
libros muy importantes sobre la cultura radical en Londres entre los aos 1780 y
los aos 1840, que nos permite hacer colectivamente la pregunta en trminos
gramscianos. A parte de Prothero, Artisans, ver lo siguiente: Gnter Lottes, Politische Auflddrung und plebejisches Publikum. Zur Theorie und Praxis des englischen Radikalismus im spten 18. Jahrhundert, Munich y Viena, 1979; J. Ann
Hone, For the cause of Truth: Radicalism in London, 1795-1840, Cambridge,
1982; y lan McCalman, Radical Underworld. Prophets, Revolutionaries and Pornographers in London, 1795-1840, Cambridge, 1988. De todos ellos el ms con-

ceptual de manera explcita es Lottes (cuyo libro necesita urgentemente un traductor), el ms imaginativo McCalman. Ver adems de ste ltimo "Unrespectabe
Radicalism: Infidels and Pornography in Early Nineteenth-century London", Past
& Present, 104 (1984), pp. 74-110. Ver tambin Noel W. Thompson, The people 's

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

63

vieron dentro del movimiento obrero propiamente dicho, obviamente la mayora como periodistas, conferenciantes, libreros, vendedores de prensa, tenderos, funcionarios, etc. El movimiento
owenita en la dcada de 1830 fue especialmente importante al promover el tipo de entorno "subcultural" organizado que pudo nutrir
y apoyar a dicho estrato de intelectuales obreros. Pero, en segundo
lugar, el cartismo fue sobre todo un movimiento poltico nacional,
e incluso podra decirse que el primero de este tipo en la historia
britnica. Dorothy Thompson lo ha resumido de manera correcta:
[Recientes estudios han mostrado] que los importantes
cambios en actitudes y comportamiento que indudablemente
ocurrieron en la primera mitad del siglo no pueden simplemente atribuirse al filtro hacia abajo de las ms bien vagamente definidas "actitudes de clase media", pero que al parecer ocurrieron dentro de las mismas comunidades trabajadoras. Una de las
manifestaciones de cambio de un modo de vida picaresco y
episdico a uno ms planificado y aparentemente racional fue
el desarrollo de organizaciones nacionales con una estructura
institucional permanente. Entre las clases obreras, los sindicatos, las sociedades de socorro mutuo y las organizaciones polticas se constituyeron de manera ms formal en las dcadas de
mediados del siglo xix. Sin embargo, debemos apuntar que,
por lo menos en trminos polticos, se produjo una estructura
nacional formal antes entre los radicales obreros que entre los
partidos polticos tradicionales, y que dicha organizacin no le
deba nada al empuje o ejemplo de la clase media. Por lo tanto,
lejos de que la educacin nacional precediese al crecimiento de
una prensa obrera y a la expansin de la alfabetizacin de la
clase trabajadora, su puede sugerir que el apoyo que el movimiento para un sistema nacional logr en la dcada de los aos
1830 y 1840 fue en gran medida una respuesta al radicalismo
obrero ms que al analfabetismo de la clase trabajadora."
Science. The Popular Political Economy of Exploitation and Crisis, 1816-34,

Cambridge, 1984.
69
Dorothy Thompson, "Friendliness and Formalization", en Times Literal))
Supplement, 18 de septiembre de 1977.

64

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V
En conclusin, cabe destacar tres puntos generales: uno referente a la cohesin del movimiento obrero, otro referente a la cohesin de la sociedad, y otro referente al papel del Estado.
Juntos, agrupan la cuestin planteada al principio de este captulo, a saber, las limitaciones de gran parte de la historia poltica
britnica y la necesidad de replantearse los problemas de esta ltima en trminos del reciente debate socio-histrico. A pesar de que
este ltimo no est exento de sus propios y evidentes problemas
despus de todo, los historiadores sociales deberan estar mucho
ms dispuestos de lo que estn a reiniciar dicha reflexin espero
haber podido indicar como puede haber tenido lugar la reintegracin de la histotia poltica y social.
El primer punto es bsicamente una recapitulacin del debate
inmediatamente anterior. Por lo tanto, entre aproximadamente
1816 y 1848 (las fechas resultan forzosamente arbitrarias), podemos diagnosticar la construccin de un espacio pblico particularmente obrero y deliberadamente independiente, a partir de las experiencias en la dcada de 1790. Esto implica una crtica cualificada del anlisis pionero de Edward Thompson sobre la clase
obrera en Inglaterra, puesto que se le atribuye una resolucin y
determinacin al periodo de 1790-1832 que el carcter transitorio
y parcial del radicalismo artesano dominante de la poca no puede
sustentar. A pesar de que la gran obra de Thompson sigue teniendo un valor incuestionable en lo que a definicin de ciertas continuidades se refiere, en otro sentido intenta eludir un rea compleja
al identificar la "formacin" de la clase obrera con un radicalismo
de transicin del artesanado que dio lugar de alguna manera a una
relacin incierta con la clase obrera en su conjunto. En este sentido, la cuestin de la representacin se convierte en la clave, ya
que a pesar de que Thompson muestra la existencia de una cultura
radical rica y en vas de desarrollo, el poder unificador de dicha
cultura radical (su impacto en la conciencia de clase como un todo) espera una demostracin.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

65

Esto no implica necesariamente que la conciencia de clase del


siguiente periodo o de cualquier otro que le suceda sea ms "autnticamente" obrera debido a su unidad esencial o ms evidente.
Dentro del contexto bsico de relaciones productivas capitalistas,
se puede imaginar una gran variedad de intereses y experiencia
proletarios, y como ha alegado recientemente Alastair Reid, las
fuerzas que contribuyen a la cohesin de una mayor unidad y homogeneidad de la clase obrera tambin se acompaan de tendencias en la direccin contraria, hacia una mayor fragmentacin y
seccionalismo en la divisin del trabajo. En base a esto, la desunin y fragmentacin de la clase obrera, "frecuentemente compuesta por divisiones sexuales y culturales" es una caracterstica
permanente y estructural de las relaciones capitalistas, aunque las
formas especficas de dicha fragmentacin se estn continuamente
reconstituyendo y las divisiones entre artesanos, trabajadores a
domicilio y proletarios de las fbricas son, por consiguiente, tan
obreras como las existentes entre maquinistas especializados y
braceros ocasionales. Si esto es as, el elemento de determinacin
poltica se convierte en el ms decisivo, y la "unidad activa" de la
clase obrera depender de un "rea de maniobra consciente, eleccin, negociacin y compromiso entre secciones obreras, ya sea
en el mbito de la poltica nacional y local, en la construccin de
movimientos industriales unificados o en el desarrollo de instituciones culturales y sociales".7
El cartismo, he sugerido, incorporaba un grado admirable de
esta "unidad activa" sin apenas parangn desde entonces.7I Puede
que los artesanos conservaran un papel destacado en la cultura poltica de la clase obrera, pero sus instituciones lograron una resoAlastair Reid, "Politics and Economics in the Formation of the British Working Class: A Response to H.F. Moorhouse", Social History, 3 (1978), pp. 359361. Cabe destacar que no es incompatible con el propio enfoque de Thompson,
71 Para comparaciones debemos de avanzar hacia los radicalismos menos importantes y delicadamente texturizados de 1917-1926 y 1939-1945, hacia la socialdemocracia alemana antes de 1914 y el comunismo italiano posterior a 1943.
Obviamente se pueden encontrar otros ejemplos.

66

Geoff Eley

nancia mucho mayor que antes. El problema primordial es establecer las bases de la popularidad, o la habilidad de un movimiento,
un tipo de prctica o un conjunto de instituciones, para articular
diferentes aspiraciones en una estrategia coherente y unificada,
coordinada mediante organizaciones nacionales estables, y cuyo
objetivo sea redefinir el poder en el Estado. Esta cuestin tiene
gran relevancia histrica.
Por supuesto, otra de las caractersticas ms llamativas del cartismo fue su fracaso poltico. Si el primero de los tres puntos se
refiere a la variada cohesin del movimiento obrero, el segundo se
refiere a su ubicacin en el campo ms amplio de las relaciones
sociales y la cohesin global de la sociedad. Si el periodo entre
1816 y 1848 vio la expansin de un pblico obrero independiente
dentro de la esfera pblica en su conjunto un potencial contra-hegemnico contra la hegemona consolidada de manera imperfecta
de la burguesa tambin termin con la supresin de las posibilidades radicales. El desafio cartista estaba contenido, y la subordinacin de la clase obrera confirmada, gracias a un sistema poltico
altamente exclusivo. El argumento principal est bien expuesto
por Eric Hobsbawm, aunque parte de su nfasis est sujeto a discusin:
La clase no es simplemente una relacin entre grupos, tambin supone su coexistencia dentro de un marco social, cultural
e institucional establecido por los de arriba. El mundo del pobre, a pesar de ser elaborado, reservado y de estar separado, es
un mundo subalterno y por lo tanto incompleto en algunos sentidos, ya que da normalmente por sentada la existencia del
marco general de los que tienen la hegemona o, por lo menos,
su incapacidad la mayora del tiempo de cambiar las cosas.
Acepta su hegemona, incluso cuando cuestiona alguna de sus
implicaciones ya que, en buena medida, es lo que debe hacer.
Las ideas, modelos y situaciones que posibilitan la accin tienden a llegar a ella desde fuera, auque slo sea debido a que la
iniciativa que cambia las condiciones a escala nacional viene
de arriba o a que los mecanismos para la difusin de ideas se

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

67

generan en el exterior. Slo en el siglo xix la clase obrera por


s misma gener, o se identific con, una fuerza hegemnica
potencial el trabajo organizado y el movimiento socialista
con el potencial, por ejemplo, de transformarse en un sistema
de gobierno nacional, como fue el caso de los partidos comunistas despus de las revoluciones. 72
El efecto principal del cartismo fue complicar el proceso ya
interrumpido por las agitaciones de 1790-1832, a saber, la reintegracin de las clases populares en una nueva estructura de autoridad para reemplazar la ya desvaneciente estructura del paternalismo de la gentry. Pudo desafiar la capacidad hegemnica de las
clases dominantes aunque no la pudo destruir. Se han adelantado
una serie de explicaciones para la re-estabilizacin ocurrida durante las dcadas de 1850 y 1860 y para la creciente aceptacin de
los trabajadores con conciencia poltica de una cierta reforma li72 Eric Hobsbawm, "Religion and the Rise of Socialism", en Workers. Worlds
& Labor, Nueva York, 1984, p. 39 ff. El acento en la intervencin externa recuer-

da a la poderosa acusacin de Perry Anderson de no corporativismo de la clase


obrera inglesa buscando "defender y mejorar sus propias posiciones dentro del
orden social establecido", persiguiendo "sus propias metas dentro de una totalidad
cuya determinacin global reside en el exterior", y "esencialmente caracterizada
por una extrema disyuncin entre una intensa conciencia de identidad separada y
un fracaso permanente para establecer e imponer metas para la sociedad en su
conjunto". Ver Perry Anderson, "Origins of the Present Crisis", en Perry Anderson y Robin Blackburn (eds.), Towards Socialism, Londres, 1966, p. 33. Donde
deja la supuesta habilidad de la clase obrera para crear su propia cultura no est
claro, ya que el anlisis de Anderson lo deja encerrado en una caja de hierro de
dominio hegemnico, slo vulnerable a la corrosin de una intelligentsia. Ver Edward Thompson, "The Peculiarities of the English", en The Poverty of Theory,
Londes, 1978, pp. 35-91. Sin embargo, mientras que Thompson expuso debilidades en el argumento de Anderson, el punto fundamental sobre la subordinacin
de la clase obrera permanece en gran parte intacta como un comentario en la historia post-cartista. Para un anlisis similar que parece deber mucho al enfoque de
Anderson, ver John Saville, "The Idelogy of Labourism", en Robert Benewick et
al. (eds.), Knowledge and Belief in Politics. The Problem of Ideology, Londres,
1973, pp. 213-236. Para el contexto completo de dicho debate, ver las citas de la
nota 1.

68

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beral. Un estudio exhaustivo de las mismas queda fuera del alcance de este ensayo, pero muchas de ellas se basan en algn modelo
de incorporacin (Reid distingue entre las versiones de "consenso
normativo", "aceptacin pragmtica" y "control social") o de la
aristocracia obrera." Sin entrar en los detalles de dichos debates,
cabe destacar que los autores han recurrido cada vez ms a un
anlisis sociolgico de la cultura, haciendo especial hincapi en la
posicin social y la vida asociativa, y puede ser til utilizar una lgica similar al examinar los procesos que contribuyen a la participacin obrera dentro del liberalismo. Mientras que la tendencia reciente ha sido poner de relieve la independencia relativa de la
aristocracia obrera y sus ideales de autoayuda y respetabilidad, dirigiendo as la atencin a los lmites de la dominacin simple o
del control impuesto, ya va siendo hora de re-examinar las formas
de subordinacin positiva del trabajo.
La ms fundamental de esta forma de subordinacin era claramente econmica, a saber la re-estabilizacin del proceso de trabajo en base a la subordinacin real del trabajo al capital, la per" Para el problema de la aristocracia obrera y posibles procesos alternativos,
ver el intercambio entre Reid y Moorhouse: H. F. Moorhouse, "The Marxist Theory of the Labour Aristocracy", Social History, 3 (1978), pp. 61-82; Reid, "Politics
and Economics"; con subsiguientes contribuciones de Moorhouse y Reid en Social History, 4 (1979), pp. 481-490 y 491-493, respectivamente; Gregor McLennan (6, 1981, pp. 71-81), y otra vez Moorhouse en Social History, 6 (1981), pp.
229-233. Hay excelentes estudios crticos sobre el debate en Robert Gray, The
Aristocracy of Labour in Nineteenth-century Britain c.1850-1914, Londres, 1981;
y Gregor McLennan, Marxism and the Methodologies of History, Londres, 1981,
pp. 206-232. Hobsbawm, que inicialmente promovi el uso analtico de la idea en
un ensayo de 1954, ha vuelto al mismo en tres ensayos en Workers, pp. 214-272.
Ver tambin el intercambio relativo entre Moorhouse y Gray sobre "The Political
Incorporation of the Working Class", en Sociology, 7 (1973), Patrick Joyce para el
valor relativo de un enfoque basado en el proceso de trabajo Social History, 8
(1983), pp. 57-75, y 9 (1984), pp. 67-76 y 217-231. Ver tambin Derek Gregory,
"Contours of Crisis? Sketches for a Geography of Class Struggle in the Early Industrial Revolution in England", en Alan R.H. Baker y Derek Gregory (eds.), Explorations in Historical Geography. Interpretative Essay, Cambridge, 1984, pp.
68-117.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

69

manencia recientemente consolidada de las relaciones capitalistas


en la industria britnica.74 Pero la construccin de un nuevo capitalismo popular tambin fue vital, y aunque John Vicent proporcion una agenda para abordar este problema hace unos arios, es
sorprendente que todava ignoremos cmo ocurri." Al volvernos
hacia el campo de las relaciones entre clases dominantes y subordinadas, el acento en la contencin de la clase obrera la dolorosa
reconstruccin y relegitimacin de las relaciones de autoridad durante la decadencia del paternalismo de la gentry y la interrupcin
cartista nos devuelve tambin a esa ausencia extraordinaria en la
historiografa britnica, la formacin de la clase media. En efecto
la clase media deja el escenario del anlisis socio-histrico en algn lugar entre la dcada de 1790 y el ario 1832, y no vuelve a pisarlo hasta la derrota del cartismo, y ya ms como una abstraccin
socio-cultural representada por ciertas prcticas administrativas,
religiosas y filantrpicas que como un fenmeno social cuidadosamente especificado.76
Adems, al plantear el problema de la contencin tambin
planteamos la ltima de nuestras tres cuestiones, la referente al Estado. Uno de los puntos principales tratados en este captulo ha sido que las cuestiones de orden pblico y estabilidad poltica, de
cultura poltica y desarrollo poltico, no pueden comprenderse
" Stedman Jones, "Class Struggle and the Industrial Revolution", pp. 47 ff.
" John Vincent, The Formation of the Liberal Party, 1857-1868, Londres,
1966.
" Hay naturalmente algunas excepciones clave. El trabajo sin duda ms importante aparecido sobre el tema es Davidoff y Hall, Family Fortunes. Ver tambin Mark Billinge, "Hegemony, Class and Power in late Georgian and Early Victorian England: Towards a Cultural Geography", en Baker y Gregory (eds.),
Explorations, pp. 28-67; Janet Wolff y John Seed, "Unitarianism, Political Economy and the Antinomies of Liberal Culture in Manchester, 1830-1850", Social
History, 7 (1982), pp. 1-25; lar' Inkster y Jack Morrell (eds.), Metropolis and Province. Science in British Culture, 1780-1850, Filadelfia, 1983; y Foster, Class
Struggle, esp. pp. 161 ff. Ver tambin Robert Gray, "Bourgeois Hegemony in Victorian Britain", en John Bloomfield (ed.), Class, Hegemony and Party, Londres,
1977, pp. 73-94.

70

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examinando solamente el proceso poltico formal, si no que necesitan que se preste atencin a los procesos ms amplios por medio
de los que se negocia, reproduce, modifica y ocasionalmente se
retira el consenso popular. Esto es quiz ms evidente en la esfera
del gobierno local, donde la misma creacin y existencia continuada de un estado local provena de los esfuerzos voluntarios de
una ciudadana emergente. Adems, como se ha sugerido (aunque
sin profundizar por falta de espacio), tanto la idea de espacio pblico como del triplete de Estado gramsciano, la hegemona y la sociedad civil son potencialmente valiosas para entender dicho fenmeno, siempre y cuando permanezcamos firmes ante la nocin de
controversia y de la inestable constitucin de la vida pblica a partir de intereses y presiones encontrados. La contradiccin ms importante en este sentido lo proporcionan las interacciones entre
clases dominantes y subordinadas y la caracterstica ms llamativa
del periodo comprendido entre 1790 y 1850 es la habilidad de la
clase obrera britnica de plantear un desafio manifiesto a la emergente hegemona de la burguesa, elaborando un espacio pblico
propio. La contencin de este desafio radical no slo necesit de
represin sino tambin de un esfuerzo ms constructivo para neutralizar antagonismos populares transformndolos en objetos de
compromiso. Esta habilidad "para articular diferentes visiones del
mundo de manera que su antagonismo potencial sea neutralizado", en vez de simplemente suprimirlas bajo "una concepcin uniforme del mundo", es precisamente una seal de la hegemona de
la clase dominante." Tras los miedos de las dcadas de 1830 y
1840, fue en el terreno de la intervencin social constructiva que
tuvo lugar principalmente el trabajo de estabilizacin, abarcando
la reforma de la Ley de Pobres, los principios de la educacin elemental, el evangelismo religioso, la propaganda contra las peligrosas "herejas econmicas", el acogimiento familiar de expresiones

77

Ernesto Laclau, "Towards a Theory of Populism", en Politics and Ideology

in Marxist Theory, Londres, 1977, p. 161.

Edward Thompson, historia social y cultura poltica

71

de autoayuda ms aceptables (sociedades de socorros mutuos,


cooperativas, etc.) y de formas seguras de "recreacin racionar"
Desglosar estas reas no es adoptar una concepcin sobre-totalizada del Estado o una nocin neo-funcionalista de "los aparatos del
Estado ideolgicos", si no indicar simplemente el emplazamiento de
la construccin hegemnica a saber, el complejo campo de las intervenciones oficiales y voluntarias de las que el Estado victoriano emergi de forma gradual e irregular. Dicho enfoque puede
fcilmente contribuir a un nmero de apremiantes tareas. Puede
emplazar al debate sobre liberalismo popular. Puede elevar el debate sobre el Estado por encima de las pedanteras de la historia
administrativa. Y, espero, pueda volver a establecer vnculos entre
los trabajos de los historiadores polticos y los historiadores sociales.

Gray, "Bourgeois Hegemony", p. 85.