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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando
por dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo
nvel."

Sam Kean

O polegar do violinista
E outras histrias da gentica
sobre amor, guerra e genialidade

Traduo:
Claudio Carina
Reviso tcnica:
Denise Sasaki

Para minha mulher, Kate, e filhos, Arthur, Ned, Mary e George

A vida, portanto, pode ser considerada


uma reao em cadeia do DNA.
MAXIM D. FRANK-KAMENETSKII, Unraveling DNA

Sumrio

Introduo
PARTE I A, C, G, T e voc: como ler uma partitura gentica
1. Genes, aberraes, DNA
Como as coisas vivas transmitem caractersticas para seus filhos?
2. A quase morte de Darwin
Por que os geneticistas tentaram matar a seleo natural?
3. A ruptura do DNA
Como a natureza l, e s vezes interpreta mal, o DNA?
4. A partitura musical do DNA
Que tipo de informao o DNA armazena?
PARTE II Nosso passado animal: criando coisas que rastejam, brincam e matam
5. A defesa do DNA
Por que a vida evoluiu to devagar e depois explodiu em complexidade?
6. Os sobreviventes, os longevos
Qual o nosso DNA mais antigo e importante?
7. O micrbio maquiavlico
Quanto do DNA humano realmente humano?
8. Amor e atavismo
Quais genes tornam os mamferos mamferos?
9. Humanzs e outros quase acertos
Quando e por que os humanos se separaram dos macacos?
PARTE III Genes e gnios: como os homens se tornaram humanos demais
10. As, Cs, Gs e Ts escarlates

Por que os humanos quase foram extintos?


11. Tamanho documento
Como os homens ganharam crebros to grotescamente grandes?
12. A arte do gene
Quanto da genialidade artstica est em nosso DNA?
PARTE IV O orculo do DNA: gentica no passado, no presente e no futuro
13. O passado um prlogo s vezes
O que os genes podem (ou no podem) nos ensinar sobre os heris histricos?
14. Trs bilhes de pedacinhos
Por que os homens tm mais genes que outras espcies?
15. O que vem fcil vai fcil?
Por que gmeos idnticos no so idnticos?
16. A vida tal como a conhecemos(ou no a conhecemos)
Que diabo vai acontecer agora?
Eplogo: A genmica torna-se pessoal
Notas
Referncias bibliogrficas
Crditos das ilustraes
Agradecimentos
ndice remissivo

Introduo

MELHOR DIZER logo no incio, no primeiro pargrafo. Este um livro a


respeito do DNA de histrias soterradas no nosso DNA h milhares e at
milhes de anos, e de como usar o DNA para resolver mistrios sobre os seres
humanos cujas solues pareciam perdidas para sempre. E, no, o fato de estar
escrevendo o livro no tem nada a ver com o nome de meu pai, Gene. Nem com
o nome de minha me: Gene e Jean. Gene e Jean Kean. Alm de ser um
absurdo rimado, os nomes de meus pais me causaram um bocado de encrenca
ao longo dos anos. Todos os meus defeitos e erros decorriam de meus genes; e,
quando eu fazia alguma coisa idiota, as pessoas me gozavam dizendo que meus
genes me haviam levado a cometer aquilo. O fato de o sexo estar
necessariamente envolvido quando meus pais me transmitiram os genes tambm
no ajudava. As gozaes eram ainda mais custicas e absolutamente
irrespondveis.
Resumindo, quando eu era garoto, temia as aulas de cincias sobre genes e
DNA, pois sabia que alguma gracinha viria dois segundos depois que a professora
virasse as costas. Mesmo que no viesse, algum espertinho estaria pensando
alguma coisa. Guardei comigo parte desse medo pavloviano, mesmo quando (ou
principalmente quando) comecei a entender quanto era importante a substncia
do DNA. No ensino mdio, consegui superar as gozaes, mas a palavra gene
ainda evocava um bando de reaes simultneas, algumas agradveis, outras
nem tanto.
Por um lado, o DNA me entusiasma. No h tema mais ousado na cincia que
a gentica, nenhum campo que prometa impulsionar tanto o conhecimento. No
estou me referindo apenas s promessas comuns (em geral exageradas) de curas
mdicas. O DNA revitalizou todos os campos da biologia e reformulou o prprio
estudo dos seres humanos. Ao mesmo tempo, sempre que algum comea a
escavar a biologia humana bsica, ns resistimos intruso no queremos ser
reduzidos a um mero DNA. E quando algum fala em remexer na biologia
bsica, isso pode ser muito assustador.
De forma mais ambgua, o DNA representa uma poderosa ferramenta para
explorar nosso passado, e a biologia se transformou numa espcie de histria.
Mesmo na ltima dcada, ou algo assim, a gentica abriu uma verdadeira Bblia
de histrias cujos enredos imaginvamos desaparecidos por ter se passado
muito tempo ou porque havia muito poucos fsseis ou indcios antropolgicos que
pudessem ser interpretados de forma coerente. Acontece que estvamos levando

essas histrias conosco o tempo todo, com trilhes de textos fielmente registrados,
que os pequenos monges em nossas clulas transcreveram durante todas essas
horas e dias sobre as eras passadas do nosso DNA, esperando que acertssemos o
ritmo certo da linguagem. Essas histrias incluem as grandes sagas sobre o lugar
de onde viemos e como evolumos da sopa primordial at a espcie mais
dominante que o planeta j conheceu. Mas as histrias voltam para casa de
forma surpreendente e especfica.
Se pudesse ter um desejo realizado no tempo de estudante (alm de dar
nomes mais comuns aos meus pais), eu teria escolhido um instrumento diferente
para tocar na banda escolar. No s por ter sido o nico clarinetista nas 4, 5, 6,
7, 8 e 9 sries (ou no somente por isso). Era mais por me sentir to desajeitado
com todas aquelas vlvulas, alavancas e furos do clarinete. Nada a ver com falta
de prtica, sem dvida. Eu punha a culpa na deficincia dos meus dedos, com as
juntas duras e os polegares desajeitados. Tocar clarinete tranava tanto os meus
dedos que eu vivia com vontade de estalar as juntas, e elas bambeavam um
pouco. s vezes um dos polegares chegava a ficar preso, imvel, e eu precisava
usar a outra mo para solt-lo. Meus dedos simplesmente no faziam o mesmo
que os das garotas clarinetistas. Meu problema era hereditrio, pensava eu, um
legado do estoque gentico de meus pais.
S dez anos depois que desisti de tocar na banda, tive bons motivos para
refletir sobre minha teoria a respeito de destreza manual e habilidade musical,
quando soube da histria do violinista Niccol Paganini, um homem to talentoso
que a vida inteira precisou desmentir boatos de que teria vendido a alma ao diabo
em troca do talento. (A igreja de sua cidade at se recusou a enterrar seu corpo
durante dcadas depois de sua morte.) Acontece que Paganini tinha feito um
pacto com um mestre mais sutil: com o seu DNA. quase certo que Paganini
apresentava alguma disfuno gentica que lhe conferiu dedos absurdamente
flexveis. Seus tecidos conectivos eram to elsticos que ele podia esticar o
mindinho de lado at formar um ngulo reto com a mo. (Tente fazer isso.)
Conseguia tambm abrir os dedos num ngulo anormal, vantagem incomparvel
para quem toca violino. Minha hiptese simples em relao a pessoas nascidas
para tocar (ou no tocar) certos instrumentos parece justificada. Eu deveria ter
desistido antes. Continuei investigando e descobri que a sndrome de Paganini
pode causar graves problemas de sade, como dor nas juntas, viso fraca,
problemas respiratrios e fadiga, coisas que perseguiram o violinista por toda a
vida. Eu reclamava de minhas juntas enrijecidas pelos ensaios da banda na parte
da manh, mas Paganini tinha de cancelar apresentaes no auge da carreira, e
nos ltimos anos de vida no conseguia mais tocar em pblico. Em Paganini, a
paixo pela msica tinha se juntado a um corpo perfeitamente afinado para tirar
vantagem de todos os seus defeitos, o que talvez seja o destino mais grandioso
que um homem pode desejar. Mas esses defeitos apressaram sua morte.

Paganini talvez no tenha escolhido esse pacto com os genes, mas estava
envolvido com ele, assim como todos ns, e o pacto o fez e o desfez.
O DNA tambm tinha outras histrias para me contar. Alguns cientistas
elaboraram um diagnstico retrospectivo de Charles Darwin, de Abraham
Lincoln e de faras egpcios que possuam disfunes genticas. Outros
pesquisadores sondaram o prprio DNA tentando articular suas profundas
propriedades lingusticas e sua surpreendente beleza matemtica. Alis, enquanto
eu ziguezagueava no colgio entre msica, biologia, histria, matemtica e
estudos sociais, as histrias sobre o DNA comearam a pulular em diversos
contextos, relacionando os assuntos mais disparatados. O DNA explicava histrias
de sobreviventes de bombas nucleares, o fim precoce de exploradores do rtico.
Histrias sobre a quase extino da espcie humana, de mulheres grvidas que
transmitiam cncer aos filhos ainda no nascidos. Histrias em que, como no
caso de Paganini, a cincia esclarece a arte. E at histrias nas quais como no
caso de estudiosos rastreando defeitos genticos em retratos a arte esclarece a
cincia.
Um fato que se aprende nas aulas de biologia, mas ao qual no se d muito
valor, a princpio, a espantosa extenso da molcula de DNA. Apesar de
compactada num minsculo armrio em nossas j diminutas clulas, o DNA
pode se desenrolar at comprimentos incrveis. Existe DNA em algumas clulas
vegetais que podem chegar a 100m; DNA num corpo humano que se estende
mais ou menos de Pluto at o Sol, ida e volta; DNA na Terra que enlaa muitas e
muitas vezes o Universo. E quanto mais eu ia atrs de histrias sobre o DNA,
mais percebia que essa capacidade de se estender de se desenrolar cada vez
mais, at para trs, no tempo era algo intrnseco a ele. Qualquer atividade
humana deixa traos forenses no nosso DNA. Se esse DNA registrar histrias
sobre msica, esportes ou micrbios maquiavlicos, as narrativas, juntas, contam
uma histria mais intrincada sobre o surgimento dos seres humanos na Terra: por
que somos uma das criaturas mais absurdas da natureza, bem como sua maior
glria.
SUBJACENTE A MEU ENTUSIASMO, porm, encontra-se o outro lado dos
genes: o medo. Enquanto pesquisava para escrever este livro, submeti meu DNA
a um servio de teste gentico. Apesar do preo (US$ 414), fiz isso com um
estado de esprito leviano. Sabia que testes de DNA apresentam srias falhas, e,
mesmo quando a cincia slida, em geral no ajudam muito. Pelo meu DNA,
sei que tenho olhos verdes, mas para isso disponho de um espelho. Descubro que
no metabolizo bem a cafena, mas j passei muitas noites agitadas depois de
uma Coca-Cola ingerida tarde da noite. Alm disso, foi difcil levar o processo de
teste de DNA a srio. Recebi pelo correio um frasco de plstico com uma tampa

cor de laranja, e as instrues me diziam para massagear as bochechas com as


juntas dos dedos para soltar algumas clulas na boca. Depois tive de escarrar no
tubo vrias vezes at encher dois teros dele com saliva. Isso demorou dez
minutos, pois as instrues diziam, com toda a seriedade, que no servia qualquer
saliva. Teria de ser coisa boa, espessa como um xarope; assim como cerveja
tirada da torneira, no podia ter muita espuma. No dia seguinte enviei minha
cusparada gentica pelo correio, esperando alguma agradvel surpresa a respeito
de meus ancestrais. No me envolvi em nenhuma reflexo sombria at chegar a
hora de registrar meu teste on-line e ler as instrues e algumas informaes
assustadoras. Se sua famlia tiver um histrico de cncer de mama, Alzheimer ou
outras doenas ou se o simples pensamento de sofrer essas doenas o assusta ,
o servio de teste permite que voc bloqueie essa informao. possvel ticar
uma caixa para mant-la em segredo at de voc mesmo. O que me pegou de
surpresa foi a caixa para doena de Parkinson. Uma de minhas primeiras
lembranas, e certamente a pior, de estar no corredor da casa de minha av e
enfiar a cabea na porta do quarto onde meu av viveu seus ltimos dias, abatido
pela doena de Parkinson.
Quando eu era menino, as pessoas sempre diziam quanto meu pai era
parecido com meu av e ouvi comentrios semelhantes sobre ser parecido
com o meu velho. Por isso, quando espiei aquele quarto do corredor e vi uma
verso de cabelos brancos do meu pai estirado numa cama com grade de
segurana, enxerguei uma projeo de mim mesmo. Lembro de muitas coisas
brancas as paredes, o tapete, os lenis, o avental aberto atrs que ele usava.
Lembro de meu av inclinado para a frente a ponto de quase cair, o avental solto
como uma franja branca.
No sei se meu av me viu, mas, quando vacilei porta, ele gemeu, e eu
comecei a tremer, o que fez a voz dele falhar. De certa forma, meu av teve
sorte por minha av ser enfermeira e cuidar dele em casa, e de os filhos o
visitarem com regularidade. Mas ele regrediu fsica e mentalmente. Minha
lembrana mais vvida o fio de saliva espessa como calda pendurada de seu
queixo, cheio de DNA. Eu tinha uns cinco anos, era novo demais para entender.
At hoje sinto vergonha de ter fugido s pressas.
Agora, pessoas estranhas e pior, eu mesmo poderiam ver se a cadeia de
molculas reprodutivas que poderiam ter disparado o Parkinson no meu av
estava espreita nas minhas clulas. Havia boa chance em contrrio. Os genes
do meu av foram diludos em Gene, cujos genes por sua vez tinham sido
diludos em mim por Jean. Mas tambm havia uma possibilidade real. Eu poderia
encarar um cncer ou outras doenas degenerativas s quais eu pudesse ser
suscetvel. Mas no Parkinson. Apaguei aquela informao.
Histrias pessoais como essa fazem parte da gentica, tanto quanto seus

empolgantes relatos talvez at mais, pois todos temos ao menos uma dessas
histrias soterradas em ns. Esta a razo deste livro: alm de relatar as
narrativas histricas, refletir sobre essas narrativas e relacionlas com o trabalho
realizado hoje com o DNA e com o que ser feito no futuro. Essas pesquisas
genticas e as mudanas delas decorrentes foram comparadas a uma alterao
na mar ocenica, grande e inevitvel. Mas suas consequncias chegaro praia
onde estamos no como um tsunami, mas em minsculas ondas. So as marolas
individuais que iremos sentir, uma a uma, quando a mar chegar praia no
importa se pensamos que ainda estamos distantes dela.
Contudo, ns podemos nos preparar para essa chegada. Como reconhecem
alguns cientistas, a histria do DNA substituiu as antigas aulas sobre a civilizao
ocidental como a grande narrativa da existncia humana. A compreenso do
DNA pode nos ajudar a entender de onde viemos e como nosso corpo e nossa
mente funcionam; entender os limites do DNA tambm nos ajuda a conhecer
como nosso corpo e nossa mente no funcionam. No mesmo sentido, teremos de
nos preparar para tudo que o DNA disser (e no disser) sobre problemas sociais
intratveis, como relaes de gnero e raa, ou se caractersticas como
agressividade e inteligncia so fixas ou variveis. Tambm devemos decidir se
confiamos em ansiosos pensadores que, mesmo reconhecendo que no
entendemos completamente como o DNA funciona, j falam sobre
oportunidades, ou at a obrigao, de incrementar nossos 4 bilhes de anos de
biologia. Desse ponto de vista, a histria mais notvel sobre o DNA que nossa
espcie sobreviveu tempo suficiente para (potencialmente) domin-lo.
A histria que h neste livro ainda est sendo construda. O polegar do
violinista foi estruturado de maneira que cada captulo comece no remoto
passado microbial, passe para nossos ancestrais animais, paire sobre primatas e
concorrentes homindeos, como o homem de Neandertal, e culmine com o
surgimento dos seres humanos modernos e cultos, com sua linguagem
florescente e seus crebros hipertrofiados. Contudo, medida que o livro avana,
veremos que as questes ainda no esto totalmente resolvidas. As coisas ainda
so incertas em especial o problema de como vai acabar esse grande
experimento de desenterrar tudo que h para saber sobre o nosso DNA.

PARTE I
A, C, G, T e voc
Como ler uma partitura gentica

1. Genes, aberraes, DNA


Como as coisas v iv as transmitem caractersticas para seus filhos?

ARREPIOS E LABAREDAS, frio e inferno, fogo e gelo. Os dois cientistas que


realizaram as primeiras descobertas em gentica tinham muito em comum
inclusive o fato de ambos terem morrido obscuros, quase no pranteados e at
alegremente esquecidos por muitos. Mas enquanto o legado de um pereceu no
fogo, o do outro sucumbiu no gelo.
As labaredas chegaram no inverno de 1884, num mosteiro, no local que hoje
se chama Repblica Tcheca. Os frades passaram um dia inteiro de janeiro
esvaziando o escritrio de um abade falecido, Gregor Mendel, expurgando seus
arquivos de forma inclemente, jogando tudo numa fogueira no ptio. Embora
fosse plcido e competente, no fim da vida Mendel havia se tornado um
constrangimento para o mosteiro, razo para inquritos governamentais, fofocas
de jornal e at para um embate com o xerife local. (Mendel ganhou.) Nenhum
parente apareceu para buscar os trastes de Mendel, e os monges queimaram seus
papis como quem cauteriza uma ferida para esterilizar, estancar os vexames.
Nenhum registro sobreviveu para mostrar como eram eles, mas entre aqueles
documentos havia resmas de papel, talvez um bloco de anotaes laboratoriais
encapado, provavelmente empoeirado pela falta de manuseio. As pginas
amareladas estariam cheias de esboos de plantas de ervilha e tabelas de
nmeros (Mendel adorava nmeros), e no devem ter soltado mais fumaa e
cinzas que outros papis quando incinerados. Mas a queima dessas anotaes
incendiadas no local exato onde Mendel manteve sua estufa durante anos
destruiu o nico registro original da descoberta dos genes.
Os arrepios chegaram naquele mesmo inverno de 1884 da mesma forma
como tinham surgido muitos invernos antes, e por alguns poucos invernos depois.
Johannes Friedrich Miescher, mediano professor de psicologia na Sua, estava
estudando salmes, dedicando-se, com insistente obsesso, entre outros projetos,
a uma substncia uma pasta cinzenta meio felpuda que extrara do esperma
do salmo anos atrs. Para evitar que o esperma se decompusesse ao ar livre, ele
teve de abrir as janelas para refrigerar seu laboratrio maneira antiga,
expondo-se dia e noite ao inverno suo. Realizar aquele trabalho exigia uma
concentrao sobre-humana, e esse era um dom que ele possua, como
admitiam at as pessoas que nada viam de especial em Miescher. (No incio de
sua carreira, ele teve de ser arrastado da bancada do laboratrio, pelos amigos,
para comparecer ao prprio casamento, pois havia se esquecido da cerimnia.)
Apesar de toda aquela motivao, Miescher tinha muito pouco a mostrar a

produo cientfica de toda sua vida era escassa. No entanto, ele manteve as
janelas abertas e continuou tremendo de frio ano aps ano, mesmo sabendo que
aquilo o matava lentamente. Mas nem assim conseguiu chegar essncia
daquela substncia cinza e leitosa, o DNA.
DNA e genes, genes e DNA. Hoje as palavras se tornaram sinnimas. A
mente se apressa em relacionar as duas, como Gilbert e Sullivan ou Watson e
Crick.a Por isso, parece apropriado que Miescher e Mendel tenham descoberto o
DNA e os genes quase ao mesmo tempo, nos anos 1860, dois homens monsticos
separados apenas por 600km numa regio da Europa central de fala alem.
Parecia mais que apropriado, parecia predestinado.
Para entender realmente o que so os genes e o DNA, contudo, teremos de
dissociar as duas palavras. Elas no so idnticas nem nunca foram. O DNA
uma coisa uma substncia qumica que gruda nos dedos. Os genes tambm tm
uma natureza fsica; alis, so formados por longas pores de DNA. Mas, sob
certos aspectos, os genes podem ser mais bem-definidos como algo conceitual,
no material. Na verdade, o gene informao, mais parecido com uma
histria, enquanto o DNA a lngua em que a histria se escreve. DNA e genes
formam estruturas maiores, chamadas cromossomos, as quais abrigam a maior
parte dos genes das coisas vivas. Por sua vez, os cromossomos residem no ncleo
das clulas, uma biblioteca com instrues que comandam o corpo inteiro.
Todas essas estruturas tm papel importante na gentica e na hereditariedade.
Mas, apesar da descoberta quase simultnea das duas, no sculo XIX, ningum
relacionou genes e DNA por quase um sculo, e seus dois descobridores
morreram annimos. A forma como os bilogos juntaram genes e DNA a
primeira histria pica na cincia da hereditariedade, e at hoje o empenho para
refinar a relao entre genes e DNA faz a gentica progredir.
MENDEL E MIESCHER COMEARAM a trabalhar numa poca em que teorias
populares algumas risveis ou at bizarras, outras muito engenhosas, sua
maneira dominavam o pensamento de quase todo mundo sobre
hereditariedade. Durante sculos essas teorias populares deram cor s suas
interpretaes a respeito de como herdamos caractersticas diferentes.
A certa altura, todo mundo j tinha percebido que os filhos se pareciam com
os pais. Cabelos vermelhos, calvcie, insnia, queixo recuado, at polegares a
mais, tudo podia ser seguido para cima e para baixo numa rvore genealgica. E
os contos de fadas esses codificadores do inconsciente coletivo costumavam
transformar molambos em verdadeiros prncipes (ou princesas) com sangue
real, com um cerne biolgico que nenhum andrajo ou estrutura de anfbio podia
macular.

Isso era o senso comum. Mas o mecanismo da hereditariedade a maneira


como caractersticas exatas passavam de gerao a gerao espantava at os
pensadores mais inteligentes, e as fantasias desse processo levaram a muitas das
teorias amalucadas que circulariam antes e at durante os anos 1800. Uma teoria
popular onipresente, as impresses maternas, afirmava que, se uma mulher
grvida visse alguma coisa monstruosa ou sofresse emoes intensas, a
experincia iria marcar seu filho. Uma mulher que no conseguisse satisfazer
seu intenso desejo de comer morangos daria luz um beb coberto de manchas
vermelhas em forma de morango. O mesmo poderia acontecer com o toucinho.
Outra mulher bateu a cabea num saco de carvo, e a criana nasceu com
metade, mas s metade, da cabea recoberta de cabelos pretos. De forma mais
direta, nos anos 1660, mdicos relataram que uma mulher de Npoles, depois de
ter se assustado com monstros marinhos, gerou um filho coberto de escamas, que
s comia peixe e exalava cheiro de maresia. Bispos contavam histrias de uma
mulher que havia seduzido o marido nos bastidores do teatro, um ator ainda
trajado para o palco. Ele interpretava Mefistfeles, e os dois tiveram um filho
com cascos e chifres. Um mendigo com um brao s assustou uma mulher e fez
com que ela tivesse um filho de um brao s. Mulheres grvidas que se
afastavam de ruas cheias de gente para fazer xixi em ptios de igrejas
invariavelmente geravam regadores de cama. Carregar lenha para fogueira no
avental, perto da protuberncia abdominal, produzia um menino grotescamente
bem-dotado. Talvez o nico registro de um acaso feliz de impresses maternas
envolveu uma patriota na Paris dos anos 1790, cujo filho ganhou uma marca de
nascena no peito em forma de capuz frgio aqueles gorros de duende com
tecido folgado no alto. O capuz frgio era smbolo de liberdade na nova Repblica
francesa. O governo se deixou encantar e concedeu mulher uma penso
vitalcia.
Boa parte desse folclore misturou-se f religiosa, e as pessoas naturalmente
passaram a interpretar graves defeitos de nascena olhos de ciclope, corao
externo, pelos cobrindo o corpo como alertas bblicos sobre pecado, ira e
justia divina. Um exemplo dos anos 1680 envolveu um cruel xerife escocs
chamado Bell, que prendeu duas mulheres dissidentes religiosas, amarrou-as em
estacas na praia e deixou que a mar as envolvesse. Bell insultou e espezinhou as
mulheres, e chegou ainda a afogar a mais jovem, mais teimosa, com as prprias
mos. Depois disso, quando indagado sobre os assassinatos, Bell sempre ria,
dizendo que as mulheres deviam estar se divertindo muito, brincando com os
caranguejos. Mas a piada acabou se voltando contra ele. Depois de casado, seus
filhos nasceram com um grave defeito que retorcia os antebraos das crianas
como se fossem horrendas pinas. Essas garras de caranguejo se mostraram
hereditrias tambm para os netos. No era preciso ser estudioso da Bblia para
perceber que a iniquidade do pai tinha passado aos filhos, at a terceira ou quarta

gerao. (E mais alm: ainda nos anos 1900 apareceram outros casos na
Esccia.)
Enquanto as impresses maternas enfatizavam influncias ambientais, outras
teorias apresentavam fortes sabores congnitos. Uma delas, o prformismo,
surgiu das tentativas dos alquimistas de criar o homnculo, uma miniatura, s
vezes microscpica, do ser humano. Os homnculos seriam a pedra filosofal
biolgica, pois sua criao demonstrava que um alquimista possua o poder dos
deuses. (O processo de criao no era to digno. A receita pedia esperma
fermentado, coc de cavalo e urina, tudo misturado dentro de uma abbora
durante seis semanas.) No final dos anos 1600, alguns protocientistas roubaram a
ideia do homnculo e argumentaram que eles existiam dentro de cada clula
ovariana feminina. Isso explicava bem a questo de como o embrio vivo surgia
de bolhas de matria aparentemente morta: os bebs homnculos j eram prformados, s precisavam de um gatilho, como o espermatozoide, para crescer.
Essa ideia s tinha um problema: como apontaram alguns crticos, introduzia uma
regresso infinita, j que uma mulher precisaria ter em seu interior todos os seus
filhos futuros, e os filhos dos filhos, e os filhos dos filhos dos filhos, como as
bonecas russas matryoska. Assim, os adeptos do ovismo s podiam deduzir que
Deus havia apinhado a raa humana inteira dentro dos ovrios de Eva no
primeiro dia (ou melhor, no sexto dia do Gnese). Mas os espermistas eram
piores ainda Ado devia ter a humanidade inteira ensardinhada em seus
minsculos espermatozoides. Mesmo depois dos primeiros microscpios, alguns
espermistas se iludiram ao ver minsculos seres humanos se agitando em poas
de smen. Tanto o ovismo quanto o espermismo ganharam importncia em parte
porque explicavam o pecado original: todos ns residamos dentro de Ado e Eva
quando eles foram banidos do den, portanto todos partilhamos a mesma
mcula. Mas o espermismo introduziu tambm dilemas teolgicos, pois o que
acontecia com o nmero infinito de almas no batizadas que pereciam cada vez
que um homem ejaculava?
Por mais poticas ou deliciosamente libidinosas que fossem essas teorias, os
bilogos dos tempos de Miescher as descartaram como histrias de velhas donas
de casa. Eles eram homens que queriam banir anedotas estapafrdias e vagas
foras vitais da cincia e ancorar toda a hereditariedade e o desenvolvimento
da vida na qumica.
Os planos originais de Miescher no incluam a adeso a esse movimento de
desmistificao da vida. Quando jovem, ele foi educado na Sua, seu pas de
nascena, para a prtica de um ofcio familiar, a medicina. Porm, uma
infeco tifoide na juventude o deixou surdo, incapaz de usar um estetoscpio ou
de ouvir os sons da barriga de um invlido acamado. O pai de Miescher,
proeminente ginecologista, sugeriu a carreira de pesquisador. Assim, em 1868, o
jovem Miescher foi trabalhar num laboratrio dirigido pelo qumico Felix Hoppe-

Sey ler em Tbingen, na Alemanha. Apesar de instalado num impressionante


castelo medieval, o laboratrio de Hoppe-Sey ler ocupava a lavanderia real, no
poro, e Sey ler arranjou um lugar para Miescher na porta ao lado, numa antiga
cozinha.
Hoppe-Sey ler queria catalogar as substncias qumicas presentes nas clulas
do sangue humano. Como j tinha estudado as clulas vermelhas, destinou as
brancas a Miescher deciso fortuita para seu novo assistente, pois as clulas
brancas (diferentes das vermelhas) contm uma minscula cpsula interna
chamada ncleo. Na poca, a maioria dos cientistas ignorava o ncleo que
ainda no tinha uma funo conhecida , preferindo se concentrar, com certa
razo, no citoplasma, a pasta fluida que compe a maior parte da clula. Mas a
possibilidade de analisar algo desconhecido deixou Miescher animado.
Para estudar o ncleo, Miescher precisava de um fornecimento estvel de
clulas sanguneas brancas, por isso procurou o hospital local. Segundo a lenda, o
hospital cuidava de veteranos que haviam passado por terrveis amputaes no
campo de batalha e outros infortnios. Mesmo assim, a clnica abrigava muitos
pacientes crnicos, e todos os dias o enfermeiro do hospital reunia ataduras
cheias de pus e entregava os trapos amarelados a Miescher. Em geral o pus se
deteriorava ao ar livre e virava uma gosma, e Miescher tinha de cheirar todas as
bandagens supuradas para jogar as ptridas (a maioria) fora. Mas o pus fresco
restante estava cheio de clulas brancas.
Ansioso por causar boa impresso e, na verdade, em dvida quanto aos
prprios talentos , Miescher se empenhou no estudo do ncleo, como se o
trabalho intenso pudesse compensar qualquer deficincia. Um colega o
descreveu depois como motivado por um demnio, e Miescher expunha-se
diariamente a todos os tipos de substncias qumicas em seu trabalho. Mas sem
essa concentrao provvel que no tivesse achado o que descobriu, pois a
substncia-chave dentro do ncleo se mostrava obscura. Miescher comeou
estudando o pus imerso em lcool morno, depois em cido extrado do estmago
de porco, para dissolver as membranas das clulas. Isso permitiu que isolasse a
pasta cinzenta. Supondo que fosse uma protena, ele procedeu a testes de
identificao. Mas a pasta resistia digesto da protena e, ao contrrio de
qualquer protena conhecida, no se dissolvia em gua salgada, vinagre fervente
ou cido clordrico diludo. Tentou ento uma anlise elementar, queimando-a at
a decomposio. Obteve os elementos esperados carbono, hidrognio, oxignio
e nitrognio , mas tambm descobriu 3% de fsforo, elemento que no constava
das protenas. Convencido de que tinha encontrado algo especfico, Miescher
chamou a substncia de nuclena depois os cientistas a chamaram de cido
desoxirribonucleico, ou DNA.
Miescher passou um ano finalizando o trabalho, e no outono de 1869 foi

lavanderia real para mostrar os resultados a Hoppe-Sey ler. Em vez de festejar, o


cientista mais velho fechou o cenho e expressou suas dvidas de que o ncleo
contivesse qualquer tipo de substncia especial no proteica. Certamente
Miescher teria cometido algum erro. Este protestou, mas Hoppe-Sey er pediu que
o jovem repetisse seus experimentos passo a passo, atadura por atadura antes
de liberar sua publicao. A falta de condescendncia de Hoppe-Sey er no
poderia ter minado mais a confiana de Miescher (ele nunca mais trabalhou com
tanta rapidez). Mesmo depois que dois anos de trabalho demonstraram que
Miescher estava certo, Hoppe-Sey er insistiu em escrever uma nota como
patrono para acompanhar o texto de Miescher, na qual desajeitadamente
enaltecia o assistente por ter ampliado nossa compreenso sobre o pus. De
qualquer forma, em 1871, Miescher conseguiu o crdito pela descoberta do
DNA.

Friedrich Miescher (no detalhe) descobriu o DNA em seu laboratrio, uma


cozinha reformada no poro de um castelo em Tbingen, na Alemanha.
Alguns achados paralelos logo esclareceram melhor a molcula de Miescher.
O mais importante: um protg alemo de Hoppe-Sey er determinou que a
nuclena continha mltiplos tipos de molculas constituintes menores. Estas
incluam fosfatos e acares (os epnimos acares desoxirriboss), bem como
quatro substncias qumicas relacionadas, agora chamadas bases nucleicas
adenina, citosina, guanina e timina. Porm, ningum sabia como essas partes se
encaixavam, e a confuso tornou o DNA ainda mais estranho, heterodoxo e
incompreensvel.
(Agora os cientistas sabem como essas partes contribuem para o DNA. A
molcula forma uma dupla-hlice, que parece uma escada torcida na forma de

um saca-rolhas. Os corrimes da escada so faixas formadas por fosfatos e


acares alternados. Os degraus da escada a parte mais importante so
formados por duas bases nucleicas, e essas partes se pareiam de maneiras
especficas: a adenina, A, sempre se liga timina, T; a citosina, C, sempre se liga
guanina, G. Para se lembrar disso, note que as letras curvas, C e G, fazem um
par, assim como as angulares, A e T.)
Enquanto isso, a reputao do DNA era impulsionada por outras descobertas.
No fim dos anos 1800, cientistas determinaram que sempre que as clulas se
dividem em duas, elas tambm dividem minuciosamente seus cromossomos.
Isso indicava que os cromossomos eram importantes para alguma coisa, caso
contrrio as clulas no se dariam a esse trabalho. Outro grupo de cientistas
determinou que os cromossomos so transmitidos inteiros e intactos de pai para
filho. Em seguida, um qumico alemo descobriu que os cromossomos so
formados basicamente por DNA. A partir dessa constelao de descobertas foi
preciso um pouco de imaginao para esquematizar as linhas e enxergar o
quadro completo , um pequeno grupo de cientistas percebeu que o DNA devia
ter um papel direto na hereditariedade. A nuclena deixara as pessoas intrigadas.
Miescher comeou a ter sorte, realmente, quando a nuclena se tornou um
respeitvel objeto de estudo; sem isso, sua carreira teria naufragado. Depois de
seu estgio em Tbingen, ele transferiu-se para a Basileia, mas o novo instituto
no permitiu que tivesse seu prprio laboratrio ele ficou num canto, numa sala
comunal, e tinha de realizar suas anlises qumicas num velho corredor. (De
repente a cozinha do castelo no parecia to ruim.) Seu novo trabalho implicava
tambm lecionar. Miescher tinha um temperamento reservado, at meio frio
era algum que nunca se sentia confortvel com outras pessoas , e, embora
elaborasse bem suas aulas, mostrou-se um desastre em termos pedaggicos. Os
alunos se lembravam dele como algum inseguro, inquieto, mope, difcil
de entender [e] nervoso. Gostamos de imaginar os heris da cincia como
personalidades magnticas, mas Miescher no tinha o menor carisma.
Em consequncia de suas desastrosas aulas, que desbastaram ainda mais sua
autoestima, Miescher voltou pesquisa. Mantendo o que um observador definiu
como seu fetiche por examinar fluidos questionveis, ele transferiu sua
dedicao ao DNA do pus para o do smen. Os espermatozoides do smen eram
basicamente msseis com pontas de nuclena e forneciam montanhas de DNA
sem muito citoplasma estranho. Miescher tinha uma conveniente reserva de
espermatozoides nas hordas de salmo que entupiam o rio Reno perto da
universidade durante todo o outono e o inverno. Na estao da procriao, os
testculos dos salmes crescem como tumores, inchando at vinte vezes o
tamanho normal e chegando a cair uns em cima dos outros. Para apanhar
salmes, Miescher s precisava jogar uma linha de pesca da janela de seu
escritrio e espremer os testculos maduros dos animais atravs de um tecido

poroso para isolar milhes de estupefatos pequenos nadadores. O lado ruim que
o espermatozoide do salmo se deteriora na temperatura ambiente. Por isso,
Miescher tinha de chegar sua bancada nas primeiras horas antes do
amanhecer, abrir as janelas e abaixar a temperatura para 1,5C antes de
comear a trabalhar. Em decorrncia do mesquinho oramento de que dispunha,
quando algum frasco do laboratrio quebrava, s vezes ele precisava surrupiar a
adorada porcelana da esposa para concluir seus experimentos.
A partir desse trabalho, bem como de trabalhos de colegas com outras clulas,
Miescher concluiu que todos os ncleos das clulas continham DNA. Alis, ele
props redefinir o ncleo das clulas que tm uma grande variedade de formas
e tamanhos como simples contineres de DNA. Embora no fosse um homem
vido pela fama, isso teria representado uma grande glria para Miescher. O
DNA talvez se revelasse relativamente desimportante, e, nesse caso, ele teria ao
menos descoberto o que fazia o misterioso ncleo. Mas no tinha de acontecer
assim. Apesar de sabermos, hoje, que Miescher estava basicamente correto em
sua definio do ncleo, outros cientistas refugaram diante de sua sugesto
prematura. Simplesmente no havia provas suficientes. Mesmo que tivessem
aceitado a ideia, eles no cederiam afirmao seguinte de Miescher, mais
ousada: o DNA influenciava a hereditariedade. O fato de Miescher no ter a
menor ideia de como isso acontecia no ajudava em nada. A exemplo de muitos
cientistas da poca, ele duvidava de que o espermatozoide injetasse qualquer
coisa nos vulos, em parte por pressupor (eis a os ecos do homnculo) que os
vulos j continham todas as partes complementares necessrias vida. Por isso,
ele imaginava que a nuclena do espermatozoide agia como uma espcie de
desfibrilador qumico, que fazia os vulos pegarem no tranco. Infelizmente,
Miescher tinha pouco tempo para explorar ou defender essas ideias. Ele
continuava a dar aulas, e o governo suo empilhava tarefas tediosas e sem
retorno sua frente, como preparar relatrios sobre nutrio em prises e
escolas de ensino elementar. Os anos de trabalho nos invernos suos, com as
janelas abertas, tambm prejudicaram sua sade, que o levou a contrair
tuberculose. Miescher acabou abandonando completamente o trabalho com o
DNA.
Enquanto isso, as dvidas de outros cientistas acerca do DNA comearam a se
consolidar, e seus pontos de vista passaram oposio. Para complicar,
pesquisadores descobriram que havia mais que estruturas de fosfato, acar e
bases A-C-G-T nos cromossomos. Estes continham tambm caroos de protena
que pareciam os candidatos mais provveis para explicar a hereditariedade
qumica. Isso porque as protenas eram compostas de vinte subunidades
diferentes (chamadas aminocidos). Cada uma dessas unidades serviria como
uma letra para escrever instrues qumicas, e parecia haver variedade
suficiente dessas letras para explicar a espantosa diversidade da vida. Os

componentes A, C, G e T do DNA pareciam frouxos e simplrios, um alfabeto


hbrido que limitava o poder de expresso. Em consequncia, a maioria dos
cientistas decidiu que o DNA no estocava nada mais que fsforo nas clulas.
Lamentavelmente, at Miescher comeou a duvidar de que o DNA contivesse
variedade alfabtica suficiente. Passou tambm a considerar a herana por
protena, desenvolvendo uma teoria segundo a qual as protenas decodificavam
informao estendendo braos e ramos moleculares em ngulos diferentes
uma espcie de semforo qumico. Mas como ainda no estava clara a forma
como o espermatozoide transferia sua informao para os vulos, a confuso de
Miescher se aprofundou. Bem depois ele voltou ao DNA e argumentou que este
ainda poderia responder pela hereditariedade. Porm, seu progresso se mostrou
lento, em parte por ter de passar cada vez mais tempo em sanatrios para
tuberculosos nos Alpes. Antes de chegar a uma concluso, Miescher contraiu
uma pneumonia e sucumbiu pouco depois, em 1895.
Trabalhos posteriores continuaram a minar a pesquisa de Miescher, ao
reforar a convico de que, mesmo que os cromossomos controlassem a
hereditariedade, as protenas nos cromossomos, e no o DNA, que conteriam a
verdadeira informao. Depois da morte de Miescher, seu tio e tambm cientista
reuniu a correspondncia e os papis do sobrinho num volume de coletnea,
como beletrista. O tio prefaciou o livro afirmando: Miescher e seu trabalho no
vo definhar; ao contrrio, vo crescer, e suas descobertas e seus pensamentos
sero sementes para um futuro frtil. Belas palavras, mas expressavam uma
esperana v. Os obiturios de Miescher mal mencionavam seu trabalho com a
nuclena; e o DNA, assim como o prprio Miescher, parecia definitivamente em
baixa.
PELO MENOS MIESCHER morreu conhecido pela cincia no local onde tinha
nascido. Gregor Mendel ficou conhecido ainda em vida, mas apenas pelo
escndalo que provocou.
Como ele prprio admitiu, Mendel tornou-se frade agostiniano no por
qualquer chamado da f, mas porque a ordem pagava suas contas, inclusive sua
educao universitria. Filho de camponeses, Mendel s conseguiu cursar a
escola elementar porque era paga pelo tio; concluiu o curso mdio s porque a
irm sacrificou parte de seu dote. Mas, com a Igreja pagando as contas, Mendel
frequentou a Universidade de Viena e estudou cincia, aprendendo o projeto
experimental com Christian Doppler, que deu nome ao efeito Doppler. (Embora
s depois de ver rejeitada a primeira tentativa de matrcula, talvez pelo costume
que Mendel tinha de sofrer colapsos nervosos durante os testes.)
O abade do mosteiro de So Toms, a que Mendel pertencia, encorajou o
interesse do rapaz pela cincia e pela estatstica, em parte por motivos

mercenrios. Achava que uma produo cientfica talvez resultasse em ovelhas,


rvores frutferas e vinhas melhores, ajudando o mosteiro a pagar as dvidas.
Mas Mendel tinha tempo para explorar outros interesses tambm, e ao longo dos
anos ele mapeou manchas solares, rastreou tornados, manteve um apirio
zunindo de abelhas (embora uma das espcies que desenvolveu fosse to malhumorada e vingativa que teve de ser destruda) e foi um dos fundadores da
Sociedade Meteorolgica da ustria.
No incio dos anos 1860, pouco antes de Miescher passar da escola de
medicina prtica da pesquisa, Mendel comeou a fazer alguns experimentos
aparentemente simples com ervilhas da sementeira de So Toms. Alm de
gostar do sabor das ervilhas e de dispor de um fornecimento estvel, ele escolheu
essas plantas porque simplificavam seu experimento. Nem o vento nem as
abelhas polinizavam os botes; por conseguinte, Mendel podia controlar qual
planta se cruzava com outra. Apreciava tambm a natureza binria um ou
outro das ervilhas: as plantas tinham hastes altas ou baixas, casulos verdes ou
amarelos, ervilhas lisas ou enrugadas, sem meio-termo. Alis, a primeira
concluso importante a que Mendel chegou em seu trabalho foi que algumas
caractersticas binrias dominavam outras. Por exemplo, o cruzamento entre
plantas de linhagens puras com sementes verdes e plantas de linhagens puras
com sementes amarelas produzia somente brotos de ervilhas amarelas: o
amarelo dominava. Importante, contudo, era que a caracterstica verde no
desaparecia. Quando Mendel combinava essas plantas de ervilhas amarelas de
segunda gerao umas com as outras, apareciam algumas poucas ervilhas
verdes furtivas uma verde latente, recessiva, para cada trs amarelas
dominantes. A proporo de 3:1 se mantinha para outras caractersticas
tambm.1
Igualmente importante foi a concluso de Mendel de que a existncia de uma
caracterstica dominante ou recessiva no impedia que algum outro aspecto
separado fosse dominante ou recessivo cada caracterstica era independente.
Por exemplo, ainda que a haste alta dominasse a baixa, uma planta curta
recessiva podia continuar com ervilhas dominantes amarelas. Ou uma planta alta
podia ter ervilhas verdes recessivas. Na verdade, cada uma das sete
caractersticas estudadas por ele como ervilhas lisas (dominantes) versus
ervilhas enrugadas (recessivas), ou flores prpuras (dominante) versus flores
brancas (recessivas) eram herdadas independentemente das outras.
Essa ateno s caractersticas separadas e independentes permitiu que
Mendel se sasse bem onde fracassaram outros horticultores concentrados na
hereditariedade. Se tentasse descrever, de uma s vez, a semelhana total de
uma planta com parentes suas, Mendel teria de considerar muitos aspectos. As
plantas pareceriam uma colagem confusa de mame e papai. (Charles Darwin,

que tambm plantou e fez experimentos com ervilhas, em parte no conseguiu


entender sua hereditariedade por essa razo.) Mas, ao reduzir o escopo a uma
caracterstica por vez, Mendel percebeu que cada qual devia ser controlada por
um fator parte. Ele nunca usou a palavra, mas identificou os fatores discretos e
hereditrios que hoje chamamos de genes. As ervilhas de Mendel foram a ma
de Newton da biologia.
Alm de suas descobertas qualitativas, Mendel colocou a gentica numa slida
base quantitativa. Ele adorava as manipulaes estatsticas da meteorologia e a
traduo das leituras dirias do barmetro e do termmetro numa agregao de
dados climticos. Abordava a procriao da mesma maneira, abstraindo leis
gerais de hereditariedade de plantas individuais. Na verdade, mesmo depois de
quase um sculo, at hoje persistem rumores de que Mendel se deixou
entusiasmar nesses casos, deixando que seu amor por dados perfeitos o induzisse
fraude.
Se voc jogar uma moeda para cima mil vezes, vai obter, aproximadamente,
quinhentas caras e quinhentas coroas; mas improvvel que obtenha exatamente
o nmero quinhentos, pois cada lanamento independente e aleatrio. Da
mesma forma, graas a desvios aleatrios, os dados experimentais sempre se
deslocam um pouco para baixo ou para cima do que prev a teoria. Por essa
razo, Mendel teria obtido apenas o valor aproximado da proporo de 3:1 entre
plantas altas e baixas (ou qualquer outra caracterstica que medisse). No entanto,
ele alegava uma perfeio quase platnica de 3:1 entre seus milhares de ps de
ervilhas, afirmao que suscitou suspeita entre os geneticistas modernos. Um
revisor de dados posterior calculou em menos de 1 em 10 mil a probabilidade de
Mendel um pedante em termos de preciso numrica em estatstica e
experimentos meteorolgicos ter chegado a esses resultados com honestidade.
Muitos historiadores tm defendido Mendel ao longo dos anos, argumentando que
ele manipulava seus dados de modo inconsciente, pois os padres para registros
de informao eram diferentes naquela poca. (Um simpatizante chegou a
inventar, baseado em prova nenhuma, um superzeloso assistente de jardinagem
que sabia os nmeros desejados por Mendel e secretamente descartava algumas
plantas para agradar o mestre.) Como as anotaes de laboratrio originais de
Mendel foram queimadas depois de sua morte, no podemos verificar se ele
cozinhou os resultados. Honestamente, porm, se ele no roubou no jogo, seu
feito ainda mais notvel. Significa que ele intuiu a resposta certa a proporo
urea de 3:1 da gentica antes de ter uma prova real. Os supostos dados
fraudulentos podem simplesmente ter sido a forma de o monge ajustar as
imprecises dos experimentos do mundo real para tornar seus dados mais
convincentes, de maneira que outros pudessem ver o que ele de alguma forma
sabia como que por revelao.
De qualquer forma, durante a vida de Mendel, ningum desconfiou de que ele

estivesse roubando no jogo em parte porque ningum prestava muita ateno.


Mendel apresentou um texto sobre hereditariedade das ervilhas em uma
conferncia, em 1865, e, como observou um historiador, a plateia reagiu da
maneira que todas as plateias reagem quando se veem diante de uma
matemtica que no conseguem apreciar. No houve debates, ningum
perguntou nada. Ele nem precisava ter tido esse trabalho, mas Mendel publicou
seus resultados em 1866. Mais uma vez, silncio.
Mendel continuou trabalhando mais alguns anos. Todavia, a chance de firmar
sua reputao cientfica praticamente evaporou em 1868, quando foi eleito abade
de seu mosteiro. Como nunca havia administrado nada at ento, teve muito o
que aprender, e as dores de cabea do dia a dia em So Toms tiraram seu
tempo livre para a horticultura. Ademais, as mordomias de assumir o comando,
sob a forma de boas comidas e charutos (Mendel fumava at vinte charutos por
dia, e engordou tanto que seu pulso, em repouso, s vezes passava de 120
batimentos), o atrasaram, limitando o tempo passado nos jardins e nas estufas.
Um de seus visitantes na poca conta que Mendel o levou para um passeio pelos
jardins, mostrando com deleite as flores e as ervilhas maduras; mas, primeira
meno de seus experimentos, ele mudou de assunto, quase constrangido.
(Quando indagado como conseguia desenvolver somente ps de ervilha altos,
Mendel objetou: apenas um pequeno truque, mas h uma longa histria
relativa a isso, e demoraria muito tempo para contar.)
A carreira cientfica de Mendel foi tambm atrofiada porque ele perdia cada
vez mais tempo debatendo questes polticas, em especial a separao entre
Igreja e Estado. (Ainda que no fique bvio a partir de seu trabalho cientfico,
Mendel podia ser fogo em contraste com o gelo de Miescher.) Quase sozinho
entre seus colegas abades, ele apoiou a poltica dos liberais, mas os liberais que
governavam a ustria em 1874 o traram e revogaram a iseno de impostos dos
mosteiros. O governo exigiu 7.300 florins por ano de So Toms como
pagamento, 10% do valor estimado do mosteiro. Embora tenha pagado parte da
quantia, sentindo-se trado e indignado, Mendel se recusou a honrar o restante.
Como resposta, o governo confiscou parte das fazendas de So Toms. Chegou
inclusive a mandar um xerife para confiscar bens dentro do prprio mosteiro.
Trajado com seu hbito clerical completo, Mendel confrontou o adversrio fora
dos portes, onde o examinou de alto a baixo e o desafiou a tirar a chave de seu
bolso. O xerife foi embora de mos vazias.
Em geral, porm, Mendel pouco fez para rejeitar a nova lei. Chegou a se
transformar num excntrico, exigindo juros por rendimentos perdidos e
escrevendo longas cartas aos legisladores sobre antigos itens de taxao
eclesistica. Um advogado sussurrou que Mendel era muito desconfiado, vendose cercado por inimigos, traidores e intrigantes. O caso Mendel fez do
tradicional cientista de Viena algum famoso ou notvel. Ele convenceu tambm

seu sucessor em So Toms de que seus papis deveriam ser queimados depois
de sua morte, para acabar com a disputa e livrar o mosteiro de acusaes. As
anotaes descrevendo os experimentos com ervilhas se tornariam danos
colaterais.
Mendel morreu em 1884, no muito depois do caso entre Igreja e Estado; sua
enfermeira o encontrou rgido, sentado no sof, com falncia dos rins e do
corao. Sabemos disso porque Mendel tinha medo de ser enterrado vivo e
exigira uma autpsia. Porm, em certo sentido, o temor de Mendel de um
enterro prematuro se mostrou proftico. Somente onze cientistas citaram seu
agora clssico trabalho sobre hereditariedade nos 35 anos que decorreram aps
sua morte. E os que o assim fizeram (a maioria cientistas agrnomos) viram seu
experimento como pequenas lies interessantes sobre plantar ervilhas, e no
como afirmaes universais sobre hereditariedade. Realmente os cientistas
enterraram as teorias de Mendel cedo demais.
Enquanto isso, bilogos descobriam coisas sobre as clulas que apoiavam as
ideias de Mendel, embora no o soubessem. O mais importante foi a descoberta
de propores distintas de caractersticas entre rebentos, determinando que os
cromossomos transmitiam informaes hereditrias em pacotes discretos, com
as caractersticas discretas que Mendel identificou. Por isso, quando trs bilogos
examinaram, independentemente, as notas de rodap de Mendel, por volta de
1900, toparam com seu trabalho sobre ervilhas e perceberam quanto aquilo
espelhava seus prprios trabalhos, eles se empenharam em ressuscitar o monge.
Dizem que Mendel um dia profetizou a um colega: Meu tempo ainda h de
chegar. E chegou mesmo. A partir de 1900, o mendelismo se expandiu to
depressa, e foi propulsado com tanto fervor ideolgico, que comeou a ameaar
a seleo natural de Charles Darwin como a mais preeminente teoria na biologia.
Na verdade, muitos bilogos viam o darwinismo e o mendelismo como
absolutamente incompatveis e alguns chegaram a considerar a perspectiva de
banir Darwin para a mesma obscuridade histrica que Friedrich Miescher to
bem conhecera.

Respectivamente, libretista e compositor


descobridores da dupla-hlice do DNA. (N.T.)

ingleses da

era

vitoriana,

2. A quase morte de Darwin


Por que os g eneticistas tentaram matar a seleo natural?

NO ERA UMA BOA MANEIRA de um laureado com o Nobel passar o tempo.


No final de 1933, pouco depois de ter feito jus mais alta honraria da cincia,
Thomas Hunt Morgan recebeu uma mensagem de Calvin Bridges, seu assistente
de longa data, cuja libido j o havia metido em encrenca. Mais uma vez.
Uma vigarista do Harlem encontrara Bridges numa viagem de trem algumas
semanas antes. Logo o convenceu no apenas de que era uma princesa indiana,
como tambm de que seu pai, um rico maraj, havia acabado de abrir por
enorme coincidncia um instituto cientfico no subcontinente, exatamente no
campo em que Bridges (e Morgan) trabalhava, a gentica da mosca-das-frutas.
Como o maraj precisasse de um homem para dirigir o instituto, ela ofereceu o
cargo a Bridges. Este, um verdadeiro Casanova, gostaria de levar a mulher para
a cama de qualquer forma. Mas a perspectiva do emprego a tornou irresistvel.
Ficou to empolgado que comeou a oferecer ocupaes na ndia para os
colegas, e nem notou o hbito de Sua Alteza de fazer contas extraordinariamente
altas sempre que saam para a farra. Alis, quando ele no estava ouvindo, a
suposta princesa alegava ser a sra. Bridges, pondo tudo o que podia na conta do
marido. Quando a verdade foi revelada, ela tentou extorquir mais dinheiro,
ameaando process-lo por transport-la pelas divisas estaduais para propsitos
imorais. Aflito e em pnico apesar de suas atividades adultas, Bridges era
bastante infantil , ele procurou Morgan.
Morgan consultou seu outro assistente confivel, Alfred Sturtevant. Assim
como Bridges, Sturtevant trabalhava com Morgan havia dcadas, e o trio dividia
algumas das mais importantes descobertas na histria da gentica. Em particular,
tanto Sturtevant quanto Morgan zombavam dos namoros e escapadas de Bridges,
mas, naquele caso, a lealdade triunfou sobre qualquer outro tipo de considerao.
Os dois decidiram que Morgan deveria usar seu prestgio. Em resumo, ele
ameaou expor a mulher polcia e manteve a presso at a princesa
desaparecer no trem seguinte. Depois, Morgan escondeu Bridges at a situao
amainar.1
Quando contratara Bridges como ajudante, alguns anos antes, Morgan no
esperava que um dia ele se tornasse um grande companheiro. Mas, at ento,
Morgan no imaginara que as coisas se passariam daquele modo na sua vida.
Depois de trabalhar muito no anonimato, agora ele tinha se tornado um figuro
da gentica. Aps trabalhar em espaos ridiculamente apertados em Manhattan,

dispunha de um amplo laboratrio na Califrnia. Depois de esbanjar tanta


ateno e afeto ao seu grupo das moscas durante anos, agora ele se defendia
de acusaes de ex-assistentes de ter roubado os crditos de ideias alheias. E aps
lutar tanto e por tanto tempo contra a abrangncia de ambiciosas teorias
cientficas, se rendia diante das duas mais ambiciosas teorias de toda a biologia, e
at ajudava em sua expanso.
O Morgan jovem poderia ter desprezado sua contraparte mais velha em
decorrncia desse ltimo aspecto. Ele iniciou sua carreira numa poca curiosa da
histria da cincia, por volta de 1900, momento de ecloso de uma guerra civil
pouco civilizada entre a gentica de Mendel e a seleo natural de Darwin. As
coisas ficaram to feias que a maioria dos bilogos achou que uma das teorias
deveria ser exterminada. Nessa guerra, Morgan tentou ser uma Sua, de incio
recusando-se a aceitar as duas correntes. Achou que ambas se apoiavam demais
na especulao, coisa pela qual nutria uma desconfiana quase reacionria. Se
no pudesse enxergar a prova de uma teoria diante dos prprios olhos, preferia
bani-la da cincia. Na verdade, se os avanos cientficos em geral exigem o
surgimento de um terico brilhante para explicar sua viso com perfeita clareza,
com Morgan sucedia o contrrio. Ele sempre se mostrava teimoso e confuso em
seu raciocnio pois qualquer coisa que no fosse uma prova visvel o confundia.
Mas foi justamente essa confuso que o tornou o guia perfeito a ser seguido no
interldio da Guerra das Rosas, quando darwinistas e mendelistas se
fustigavam. De incio, Morgan desconfiava tanto da gentica quanto da seleo
natural, mas seus pacientes experimentos com as moscas-dasfrutas provocavam
as meias-verdades de ambas as teorias. Morgan afinal conseguiu ou melhor,
ele e seus talentosos assistentes conseguiram entrelaar gentica e evoluo na
grande tapearia da biologia moderna.
O DECLNIO DO DARWINISMO, agora chamado de eclipse do darwinismo,
comeou no fim dos anos 1800, e por motivos bem racionais. Acima de tudo,
enquanto davam crdito a Darwin por ter demonstrado que a evoluo acontecia,
os bilogos consideravam seu mecanismo para explicar a evoluo seleo
natural, sobrevivncia do mais apto calamitosamente inadequado para
provocar as mudanas por ele alegadas.
Os crticos implicavam sobretudo com a convico de que a seleo natural
simplesmente eliminava os inaptos, sem esclarecer nada sobre o lugar de onde
vinham as novas e vantajosas caractersticas. Como disse um observador
espirituoso, a seleo natural era responsvel pela sobrevivncia, mas no pelo
surgimento do mais apto. Darwin justificou o problema insistindo em que a
seleo natural funcionava de maneira extremamente lenta, com pequenas
diferenas entre indivduos. Ningum acreditava que essas alteraes diminutas

pudessem fazer qualquer diferena prtica a longo prazo acreditava-se numa


evoluo aos trancos e barrancos. At o mais fiel adepto de Darwin, Thomas
Henry Huxley, lembra-se de ter tentado, para total contrariedade de Darwin,
convencer seu mentor de que as espcies s vezes avanavam aos saltos. O
mestre no cedia s aceitava passos infinitesimais.
Novos argumentos contra a seleo natural ganharam fora depois da morte
de Darwin, em 1882. Como as estatsticas haviam demonstrado, a maioria das
caractersticas das espcies formava uma curva de sino:
. A maioria das
pessoas tem altura mdia, por exemplo, e o nmero de pessoas altas ou baixas
cai suavemente para valores menores dos dois lados. Caractersticas animais,
como velocidade (fora ou esperteza), tambm formavam curvas de sino, com
maior nmero de criaturas medianas. Por certo a seleo natural ceifava os mais
lerdos e idiotas quando os predadores os apanhavam. Para a evoluo ocorrer,
porm, a maioria dos cientistas argumentava que a mdia tinha de mudar; a
criatura mediana tinha de se tornar mais veloz, mais forte ou mais esperta. Caso
contrrio, as espcies continuariam basicamente as mesmas. Mas a eliminao
das criaturas mais lentas no tornava mais velozes os que escapavam e o
resultado que os fugitivos continuariam tendo filhos na mdia. E mais: a
maioria dos cientistas achava que a velocidade de qualquer criatura mais veloz
seria diluda ao procriar com as mais lentas, produzindo mais criaturas medianas.
De acordo com essa lgica, as espcies estavam atreladas a um conjunto de
caractersticas medianas, e o empurro da seleo natural no melhoraria essa
tendncia. Portanto, a verdadeira evoluo dos macacos aos homens teria
acontecido aos saltos.2
Alm dos visveis problemas estatsticos, o darwinismo tinha outra coisa contra
ele: a emoo. As pessoas odiavam a seleo natural. A matana impiedosa
reinava suprema, com os tipos superiores sempre esmagando os mais fracos.
Intelectuais, como o dramaturgo George Bernard Shaw, chegavam a se sentir
trados por Darwin. No comeo Shaw adorou Darwin por destruir dogmas
religiosos. Porm, quanto mais ouvia a respeito, menos gostava da seleo
natural. Quando entendemos todo o seu significado, lamentou depois Shaw, o
corao afunda numa pilha de areia dentro de ns. H um fatalismo horrendo
nisso, uma assustadora e abominvel reduo da beleza e da inteligncia. A
natureza governada por essas leis, afirmou, seria uma luta universal pela
porcaria.
A trplice redescoberta de Mendel em 1900 galvanizou ainda mais o
antidarwinismo ao propor uma alternativa cientfica que logo se tornou rival
direta do evolucionismo. O trabalho de Mendel enfatizava no a matana e a
inanio, mas o crescimento e a gerao. Ademais, as ervilhas de Mendel
mostravam sinais de saltos ervilhas altas ou baixas, verdes ou amarelas, nada

no meio. J em 1902 o bilogo ingls William Bateson tinha ajudado um mdico


a identificar o primeiro gene em seres humanos (por uma alarmante porm
benigna disfuno, a alcaptonria, que pode tornar escura a urina das crianas).
Bateson logo mudou o termo mendelismo para gentica e se tornou o grande
defensor de Mendel na Europa, incansvel em sua luta pelo reconhecimento do
trabalho do monge, tendo comeado a jogar xadrez e a fumar charutos somente
porque Mendel adorava as duas coisas. Outros apoiavam o fantasmagrico zelo
de Bateson porque Darwin violava o ethos progressivo do sculo que se iniciava.
J em 1904, o cientista alemo Eberhard Dennert podia tagarelar: Estamos
cabeceira do leito morturio do darwinismo, nos preparando para enviar um
pouco de dinheiro aos amigos do paciente, para assegurar um enterro decente
(pensamento que se aplica ao criacionismo atual). verdade que uma minoria
de bilogos defendia a viso de Darwin sobre a evoluo gradual, contra os
Dennert e Bateson do mundo, defendendo-a com ferocidade um historiador
comentou que havia nos dois lados um incrvel grau de maldade. Mas esses
poucos teimosos no conseguiram evitar que o eclipse de Darwin se tornasse
cada vez mais completo.
Se, por um lado, Mendel galvanizava os antidarwinistas, seu trabalho nunca
chegou a uni-los. No incio dos anos 1900, os cientistas descobriram diversos fatos
importantes sobre genes e cromossomos que ainda servem de base para a
gentica atual. Determinaram que todas as criaturas tm genes; que os genes
podem mudar, ou sofrer mutaes; que todos os cromossomos das clulas vm
em pares; e que todas as criaturas herdam um nmero igual de cromossomos da
me e do pai. Mas no havia uma compreenso abrangente de como essas
descobertas se combinavam; os pixels individuais no formavam um quadro
coerente. Isso deu margem a uma srie de teorias, como a teoria do
cromossomo, a teoria da mutao, a teoria do gene, e assim por diante.
Cada qual defendia um aspecto restrito da hereditariedade, e cada uma extraa
diferenciaes que hoje parecem confusas; alguns cientistas acreditavam
(erroneamente) que os genes no residiam nos cromossomos; outros
acreditavam que cada cromossomo abrigava apenas um gene; e outros, ainda,
que os cromossomos no tinham papel nenhum na hereditariedade. Parece
injusto dizer, mas ler aquelas teorias sobrepostas hoje pode ser muito frustrante.
D vontade de gritar com os cientistas, como para um bobalho num programa
de perguntas e respostas: Pense! Est na sua cara! Mas cada feudo descartava
as descobertas rivais, e todos se bicavam o tempo todo, quase da mesma maneira
como bicavam o darwinismo.
Enquanto esses revolucionrios e contrarrevolucionrios se fustigavam pela
Europa, o cientista que acabou encerrando o alvoroo em torno de gentica e
Darwin trabalhava no anonimato, nos Estados Unidos. Embora desconfiasse tanto
dos darwinistas quanto dos geneticistas falatrios demais sobre a teoria em toda

parte , Thomas Hunt Morgan comeou a se interessar pela hereditariedade


depois de uma visita a um botnico na Holanda, em 1900. Hugo de Vries fazia
parte do trio que redescobrira Mendel naquele ano, e a fama de De Vries na
Europa se comparava de Darwin, em parte por ele ter desenvolvido uma teoria
rival para a origem das espcies. A teoria da mutao de De Vries
argumentava que as espcies passam por raros, porm intensos, perodos de
mutao, durante os quais os pais produziam crias destacadas, com
caractersticas marcantes e diferentes. De Vries desenvolveu a teoria da mutao
quando avistou algumas prmulas anmalas em um campo de batatas
abandonado, perto de Amsterdam. Algumas das prmulas diferentes mostram
folhas lisas, caules longos, ou flores amarelas maiores e com mais ptalas. Mais
crucial ainda, essas prmulas no se enxertavam com as prmulas velhas e
normais; pareciam ter dado um salto e se tornado uma nova espcie. Darwin
rejeitava saltos evolutivos por acreditar que qualquer diferena que surgisse teria
de se misturar com indivduos normais, diluindo suas boas qualidades. O perodo
de mutao de De Vries eliminava essa objeo de um s golpe: muitas das
espcies diferentes surgiam de uma vez e s podiam se misturar umas com as
outras.
Os resultados com as prmulas marcaram o pensamento de Morgan. O fato de
De Vries no ter ideia de como ou por que as mutaes apareciam no fez a
menor diferena. Ao menos Morgan viu uma prova do surgimento de uma nova
espcie, e no uma especulao. Depois de aceitar um cargo na Universidade
Columbia, em Nova York, Morgan resolveu estudar perodos de mutao em
animais. Comeou com experimentos em camundongos, porquinhos-da-ndia e
pombos, mas quando percebeu quanto a procriao era lenta, aceitou a sugesto
de um colega e tentou a drosfila (Drosophila), a mosca-das-frutas.
A exemplo de muitos nova-iorquinos da poca, as moscas-das-frutas tinham
imigrado h pouco tempo, nesse caso, chegando em barcos carregados com os
primeiros cachos de banana, nos anos 1870. Aquelas exticas frutas amarelas,
em geral acondicionadas uma a uma, eram vendidas a US$ 0,10 cada, e os
guardas de Nova York mantinham vigilncia constante para evitar que multides
ansiosas roubassem as frutas. Mas, em 1907, bananas e moscas j eram to
comuns em Nova York que o assistente de Morgan podia recolher grandes
enxames de insetos s de fatiar uma banana e deixar apodrecer no beiral da
janela.
A mosca-das-frutas se mostrou perfeita para o trabalho de Morgan. Ela
reproduzia-se depressa uma gerao a cada doze dias e sobrevivia com
comida mais barata que amendoim. Tambm era tolerante nas claustrofbicas
casas de Nova York. O laboratrio de Morgan a sala das moscas, no nmero
613 da Shermerhorn Hall, em Columbia media 5 7m e precisava acomodar
oito mesas. Porm, mil moscas viviam felizes numa garrafa de leite de de

litro, e as prateleiras de Morgan logo estavam enfileiradas com dezenas de


garrafas que (diz a lenda) seus assistentes tomavam emprestadas da cafeteria
ou dos prticos locais.
Morgan ocupava a mesa central da sala das moscas. Baratas passeavam pelas
gavetas mordiscando frutas apodrecidas, e a sala era uma cacofonia de
zumbidos. Contudo, Morgan mostrava-se imperturbvel, observando tudo atravs
de uma lupa de joalheiro, escrutinando uma garrafa aps outra em busca dos
mutantes de De Vries. Quando uma garrafa no produzia nenhum espcime
interessante, Morgan esmagava as moscas com o polegar e esfregava suas
entranhas em qualquer lugar, em geral no caderno de anotaes do laboratrio.
Infelizmente, para a sade geral, Morgan tinha muitas e muitas moscas para
esmagar. Embora a drosfila no parasse de procriar, ele no encontrou sinal de
diferenciao.
Enquanto isso, Morgan teve sorte numa arena diferente. No outono de 1909,
ele substituiu um colega numa sabatina e deu o nico curso de introduo em sua
carreira, na Universidade Columbia. Durante aquele semestre, segundo um
observador, Morgan fez sua grande descoberta: dois assistentes brilhantes.
Alfred Sturtevant ouviu falar das aulas de Morgan enquanto escrevia para uma
publicao independente de pesquisa sobre cavalos e hereditariedade da cor da
pelagem. (Morgan era original do Kentucky, seu pai e seu tio haviam sido ladres
de cavalos famosos, por trs das linhas da Unio, durante a Guerra Civil,
liderando um bando conhecido como Morgans Raiders. Morgan desprezava seu
passado confederado, mas entendia de cavalos.) A partir daquele momento,
Sturtevant tornou-se o xod de Morgan e acabou ganhando uma cobiada mesa
na sala das moscas. Sturtevant cultivava um ar erudito, era muito versado em
literatura e afeito s complicadas palavras cruzadas britnicas algum
descobriu, no meio da baguna da sala, um camundongo mumificado em sua
mesa. Mas ele tinha uma deficincia como cientista, era daltnico. Passou a
tratar os cavalos na fazenda frutgera da famlia, no Alabama, basicamente por
ter se provado intil durante a colheita, lutando para localizar morangos
vermelhos nos arbustos verdes.
O outro estudante, Calvin Bridges, compensava a deficincia visual e a
obtusidade de Sturtevant. No incio, Morgan sentia apenas pena de Bridges, que
era rfo, e o contratou para limpar a sujeira das garrafas de leite. Mas logo
Bridges comeou a prestar ateno nas discusses de Morgan sobre sua pesquisa.
Quando ele comeou a localizar moscas interessantes a olho nu (apesar da
sujeira das garrafas), Morgan o contratou como pesquisador. Foi praticamente o
nico emprego que Bridges teve na vida. Homem atraente e sensual, de penteado
estiloso, ele praticava o amor livre avant la lettre. Acabou abandonando a esposa
e os filhos, fez uma vasectomia e comeou a destilar usque de milho em seu
novo apartamento de solteiro, em Manhattan. Sua ttica era abordar ou fazer

propostas ostensivas qualquer coisa que usasse saia, inclusive esposas de


colegas. Seu charme ingnuo seduzia muitas mulheres. No entanto, mesmo
depois que a sala das moscas se tornou lendria, nenhuma outra universidade
arriscaria sua reputao contratando Bridges para um cargo que no fosse de
assistente.
O encontro com Bridges e Sturtevant deve ter estimulado Morgan, pois at
ento seus experimentos s tinham fracassado. Incapaz de encontrar qualquer
mutante natural, ele expunha as moscas ao calor e ao frio excessivos, injetava
cidos, sais, bases e outros mutagnicos potenciais nos rgos genitais delas (que
no so fceis de achar). Mesmo assim, nada. J quase desistindo, em janeiro de
1910 ele finalmente localizou uma mosca com um estranho tridente tatuado no
trax, no exatamente uma super- mutao como a de De Vries, mas j era
alguma coisa. Em maro, apareceram duas novas mutantes, uma com verrugas
irregulares perto das asas, parecendo axilas peludas, outra com o corpo cor de
oliva (em vez do tom mbar normal). Em maio de 1910 surgiu a mutante mais
radical, uma mosca com olhos brancos (e no vermelhos).

A atulhada e confusa sala das moscas de Thomas Hunt Morgan na


Universidade Columbia. Centenas de moscas-das-frutas enxameavam nas
garrafas, sobrevivendo de bananas apodrecidas.
Ansioso por uma nova descoberta talvez aquele fosse um perodo de

mutao , Morgan empregava um mtodo tedioso para isolar a mosca de olhos


brancos. Destampava a garrafa de leite, encaixava nela outra garrafa de cabea
para baixo e acendia uma luz no alto, a fim de atrair a mosca de olhos brancos
para o recipiente de cima. Claro que centenas de outras moscas acompanhavam
a de olhos brancos para a garrafa de cima, por isso Morgan logo tinha de fechar
a garrafa, arrumar outra e repetir o processo inmeras vezes, reduzindo o
nmero de moscas a cada passo, e rezando para que a bendita mosca de olhos
brancos no escapasse. Quando finalmente separou a mosquinha, fez com que
cruzasse com fmeas de olhos vermelhos. Depois acasalou as descendentes
umas com as outras de vrias maneiras. Os resultados foram complexos, mas
um deles deixou Morgan muito entusiasmado: depois de cruzar algumas moscas
descendentes de olhos vermelhos, descobriu entre as proles uma proporo de
3:1 de moscas com olhos brancos.
Um ano antes, em 1909, Morgan tinha ouvido em Columbia uma palestra do
botnico dinamarqus Wilhelm Johannsen sobre as propores mendelianas.
Johannsen usou a ocasio para promover sua palavra recmcunhada, gene, uma
proposta de unificao da hereditariedade. Johannsen e outros admitiam que o
gene era uma fico conveniente, um substituto lingustico para, bem, para
alguma coisa. Mas insistiam que sua ignorncia sobre os detalhes bioqumicos dos
genes no deveria invalidar a utilidade do conceito de gene para o estudo da
hereditariedade (da mesma forma que os psiclogos de hoje podem estudar a
euforia e a depresso sem entender o crebro em detalhes). Morgan considerou
a palestra especulativa demais, mas seus resultados experimentais 3:1 logo
diminuram o preconceito em relao a Mendel.

O play boy Calvin Bridges (esquerda) e uma rara foto de Thomas Hunt
Morgan (direita). Morgan de tal modo detestava ser fotografado que um
assistente, desejoso de fazer uma foto sua, teve de esconder a cmera num

mvel no laboratrio das moscas e tirar a fotografia por controle remoto,


puxando de longe uma cordinha.
Foi uma virada e tanto para Morgan, mas ainda era s o comeo. As
propores de cores de olhos convenceram-no de que a teoria do gene no era
uma bobagem. Mas onde, na verdade, estavam localizados os genes? Talvez nos
cromossomos. Porm, as moscas-das-frutas tinham centenas de caractersticas
hereditrias e apenas quatro cromossomos. Supondo que houvesse uma
caracterstica por cromossomo, como imaginavam muitos cientistas, a
quantidade no era suficiente. Morgan no queria se deixar arrastar por debates
sobre a chamada teoria dos cromossomos; contudo, uma descoberta subsequente
o deixou sem escolha: quando ele analisou as moscas de olhos brancos, descobriu
que todos os mutantes eram machos. Os cientistas j sabiam que um dos
cromossomos determinava o gnero das moscas. (Assim como nos mamferos,
as moscas fmeas tm dois cromossomos X, enquanto os machos s tm um.)
Agora o gene de olhos brancos estava relacionado a esse cromossomo tambm
conferindo-lhe duas caractersticas. Logo o grupo de estudo das moscas
descobriu outros genes asas curtas, corpos amarelos , todos relacionados
exclusivamente aos machos. A concluso era inescapvel: eles provaram que
mltiplos genes se reuniam em um nico cromossomo.3 O fato de Morgan ter
provado isso a despeito de si mesmo pouco importava, pois ele comeou a
defender a teoria do cromossomo.
Descartar antigas convices dessa forma se tornou um hbito para Morgan, e
ao mesmo tempo seu trao mais admirvel e enlouquecedor. Embora
estimulasse discusses tericas em sua sala das moscas, ele considerava novas
teorias algo vulgar e amorfo nada valiam at ser examinadas no laboratrio.
No parecia entender que cientistas precisam de novas teorias como guias, para
decidir quais delas so relevantes e quais no so, a fim de estruturar seus
resultados e evitar raciocnios confusos. Mesmo estudantes como Bridges e
Sturtevant e sobretudo um estudante que entrou para o laboratrio mais tarde, o
causticamente brilhante e brilhantemente custico Hermann Muller ficavam
frustrados a ponto de arrancar os cabelos nas muitas disputas que tiveram com
Morgan sobre os genes e a hereditariedade. Alm do mais, e de forma bem
exasperante, quando algum colocava Morgan num beco sem sada e o
convencia de que estava errado, ele enterrava suas velhas ideias e absorvia as
novas como se fossem bvias, sem nenhum constrangimento.
Para Morgan, esse quase plgio no significava nada. Todo mundo estava
trabalhando com o mesmo objetivo (certo, amigos?). De todo modo, s os
experimentos contavam. Para seu crdito, essa flexibilidade demonstrava que
Morgan ouvia seus assistentes, ao contrrio dos cientistas europeus em relao a
seus auxiliares. Por essa razo, Bridges e Sturtevant sempre professaram

publicamente sua lealdade a Morgan. No entanto, alguns visitantes s vezes


percebiam rivalidades fraternas entre os assistentes, bem como secretas
combustes. Morgan no ignorava nem manipulava nada intencionalmente;
simplesmente o crdito pelas ideias no significava muito para ele.
De qualquer forma, as ideias continuavam a emboscar Morgan, ideias que ele
detestava. Pouco depois, o surgimento da teoria unificada do genecromossomo
significou uma elucidao quase completa, e somente uma ideia radical poderia
salv-la. Mais uma vez, Morgan tinha determinado que mltiplos genes se
aglomeravam num nico cromossomo. E ele sabia, a partir do trabalho de outro
cientista, que os pais transmitiam cromossomos inteiros aos filhos. Portanto, todas
as caractersticas genticas de cada cromossomo deveriam ser herdadas juntas
pois estariam sempre ligadas. Para elaborar um exemplo hipottico, se um
conjunto de genes de um cromossomo der origem a cerdas verdes, asas
serrilhadas e antenas grossas, qualquer mosca com uma dessas caractersticas
deve apresentar as trs. Esses conjuntos de caractersticas realmente existem nas
moscas; todavia, para surpresa de Morgan, sua equipe descobriu que certos
aspectos relacionados s vezes podiam se tornar no relacionados cerdas
verdes e asas serrilhadas, que deveriam sempre aparecer juntas, por alguma
razo surgiam separadamente, em moscas diferentes. Essa falta de relao no
era comum caractersticas relacionadas podiam aparecer em separado em 2%
das vezes, ou at em 4% , mas era to persistente que parecia contradizer toda a
teoria, se Morgan no tivesse se permitido um de seus raros voos de fantasia.
Morgan lembrou-se de ter lido o trabalho de um padre bilogo belga que usara
um microscpio para estudar como o espermatozoide e o vulo se formavam.
Um fator-chave da biologia que vive se repetindo que todos os
cromossomos vm em pares, pares de gmeos quase idnticos. (Os seres
humanos tm 46 cromossomos arranjados em 23 pares.) Quando o
espermatozoide e os vulos se formam, esses cromossomos quase gmeos se
alinham no meio da clula-me. Durante a diviso, um dos gmeos puxado
para um lado, o outro para outro lado, dando origem a duas clulas separadas.
No entanto, o padre bilogo percebeu que os cromossomos gmeos s vezes
interagem pouco antes de se dividir, enrolando suas pontas uns nos outros. Ele no
sabia por qu. Morgan sugeriu que talvez as pontas se rompessem durante esse
cruzamento e trocassem de lugar. Isso explicava por que caractersticas
relacionadas s vezes se separavam: os cromossomos haviam se rompido em
algum lugar entre os dois genes, deslocando-os. Mais ainda, especulou Morgan
ele estava embalado , essas caractersticas que se separavam em 4% das vezes
provavelmente estavam mais afastadas nos cromossomos do que as que se
separavam em 2% das vezes, j que a distncia extra entre o primeiro par
aumentaria a probabilidade ao longo daquela distncia.

O esperto palpite de Morgan mostrou-se correto. Sturtevant e Bridges


acrescentaram algumas sugestes durante os anos seguintes, e o grupo das
moscas comeou a esboar um novo modelo de hereditariedade o modelo que
tornou a equipe de Morgan superimportante historicamente. O modelo dizia que
todas as caractersticas eram controladas por genes, e que esses genes residiam
nos cromossomos em locais fixos, alinhados como prolas em um colar. Como as
criaturas herdavam uma cpia de cada cromossomo de cada genitor, os
cromossomos passavam caractersticas genticas do genitor ao filho. Os
cruzamentos (e as mutaes) mudam um pouco os cromossomos, o que ajuda a
tornar cada criatura singular. Porm, os cromossomos (e os genes) permanecem
basicamente intactos, o que explica por que as caractersticas circulam pelas
famlias. Voil: a primeira viso coerente de como funciona a hereditariedade.
Na verdade, pouco dessa teoria se originou no laboratrio de Morgan, pois
bilogos do mundo todo j tinham descoberto vrios de seus aspectos. Mas foi a
equipe de Morgan que afinal ligou essas ideias vagamente relacionadas, e as
moscas-das-frutas se mostraram uma incontestvel prova experimental.
Ningum podia negar que ocorria uma ligao do cromossomo sexual, por
exemplo, quando Morgan tinha 10 mil mutantes zumbindo numa prateleira, sem
uma s fmea entre eles.
Embora tenha sido aclamado pela unio dessas teorias, Morgan no havia
feito nada para concili-las com a seleo natural de Darwin. Essa conciliao
tambm surgiu do trabalho dentro da sala das moscas, porm, mais uma vez,
Morgan acabou tomando emprestada a ideia de seus assistentes dessa vez de
um que no aceitava isso com a mesma docilidade que Bridges e Sturtevant.
Hermann Muller comeou a pesquisar na sala das moscas em 1910, ainda que
apenas ocasionalmente. Por ter de sustentar sua me idosa, ele tinha uma vida
incerta, trabalhando como auxiliar em hotis e bancos, ensinando ingls para
imigrantes noite, engolindo sanduches no metr entre um emprego e outro.
Ainda assim, conseguiu arrumar tempo para ficar amigo do escritor Theodore
Dreiser, em Greenwich Village, mergulhar na poltica socialista e percorrer o
trajeto de 300km at a Universidade Cornell para concluir seu mestrado. Mas,
no importa quanto estivesse atribulado, Muller usava seu dia livre, a quinta-feira,
para frequentar Morgan e a turma das moscas, e trocar figurinhas sobre ideias
em gentica. Com um intelecto gil, Muller brilhava naquelas sesses, e Morgan
lhe garantiu uma mesa no laboratrio quando ele se formou em Cornell, em
1912. O problema foi que se recusou a pagar a Muller, o que fez com que ele
mantivesse uma rotina que logo o levou a um colapso nervoso.
Desde ento, e dcadas depois, Muller no se conformava com seu papel na
sala das moscas. No aceitava que Morgan favorecesse abertamente o burgus
Sturtevant e passasse tarefas banais, como preparar as bananas, para o proletrio

Bridges. No tolerava que os outros dois fossem pagos para fazer experimentos
com as ideias dele, enquanto continuava perambulando por cinco bairros
diferentes para ganhar dinheiro. No se conformava de Morgan tratar a sala das
moscas como um clube, e s vezes fazer os amigos de Muller trabalharem no
corredor. Acima de tudo, no se conformava de Morgan no reconhecer suas
contribuies, em parte porque Muller se mostrava lento em fazer a coisa que
Morgan mais valorizava na verdade, realizar o experimento com que ele
(Muller) sonhava. Realmente, talvez Muller no pudesse encontrar pior mentor
que Morgan. Apesar de toda sua tendncia socialista, Muller era bastante cioso de
sua propriedade intelectual e sentia que a natureza comunitria da sala das
moscas ao mesmo tempo explorava e ignorava seu talento. Ele tambm no era
muito afvel. Costumava espezinhar Morgan, Bridges e Sturtevant com crticas
grosseiras, sentindo-se quase pessoalmente ofendido diante de qualquer lgica
cristalina. A descuidada contestao de Morgan evoluo por seleo natural
irritava Muller de forma especfica, pois ele a considerava o fundamento da
biologia.
Apesar do choque de personalidades que provocava, Muller estimulou o grupo
das moscas a realizar um trabalho mais amplo. Alis, enquanto Morgan pouco
contribuiu para o surgimento da teoria da hereditariedade depois de 1911, Muller,
Bridges e Sturtevant continuaram a fazer descobertas fundamentais.
Infelizmente, hoje difcil separar quem descobriu o qu, e no s por causa das
constantes mudanas de ideia. Morgan e Muller, em geral, rascunhavam seus
pensamentos em rabiscos desorganizados, e Morgan limpava seus arquivos a
cada cinco anos, talvez para abrir mais espao em seu atulhado laboratrio.
Muller guardava seus papis; contudo, muitos anos depois, outro colega que se
sentiu excludo jogou fora essas anotaes enquanto Muller estava fora do pas.
Morgan (assim como os frades colegas de Mendel) tambm destruiu os arquivos
de Bridges quando o grande conquistador de coraes morreu de problemas
cardacos, em 1938. O discpulo costumava anotar suas conquistas, e quando
Morgan encontrou um detalhado catlogo de fornicaes, achou mais prudente
queimar todos os papis para proteger o mundo na gentica.
Mas os historiadores conseguiram atribuir crditos a algumas coisas. Todos na
turma das moscas ajudaram a determinar quais conjuntos de hereditariedade
eram herdados em conjunto. Mais importante, descobriram a existncia de
quatro aglomerados diferentes nas moscas exatamente o nmero de pares de
cromossomos. Este foi um grande progresso na teoria dos cromossomos, pois
mostrou que todos eles abrigavam mltiplos genes.
Sturtevant elaborou sua ideia da relao entre gene e cromossomo. Morgan
tinha adivinhado que genes separados em 2% das vezes deviam estar mais
prximos nos cromossomos que genes que se separavam em 4% das vezes.
Caraminholando durante uma noite, Sturtevant percebeu que poderia traduzir

essas porcentagens em distncias reais. Especificamente, genes que se


separavam em 2% das vezes deveriam estar duas vezes mais prximos que o
outro par; a mesma lgica se manteve para outras porcentagens de ligaes.
Sturtevant no fez seu dever de casa da faculdade naquela noite; no entanto, na
manh seguinte, aquele rapaz de dezenove anos tinha esboado o primeiro mapa
de um cromossomo. Quando viu o mapa, Muller literalmente pulou de alegria
e logo depois indicou formas de melhor-lo.
Bridges descobriu no disjunes ocasies em que os cromossomos no
se separam depois do cruzamento e entrelaamento dos braos. (O excesso de
material gentico resultante pode causar problemas, como a sndrome de Down.)
Alm das descobertas individuais, Bridges, um fuador nato, industrializou a sala
das moscas. Em vez de separar tediosamente as moscas virando garrafas e mais
garrafas de ponta-cabea, inventou um atomizador para pulverizar minsculas
doses de ter de forma a deixar as moscas tontas. Tambm substituiu lupas por
microscpios binoculares; distribua pratos de loua brancos e pincis de ponta
fina para que as pessoas pudessem ver e manipular as moscas com mais
facilidade; substituiu as bananas apodrecidas por um xarope nutriente e pasta de
milho; e construiu gabinetes climatizados para que as moscas, que ficavam
preguiosas no inverno, pudessem se reproduzir no vero e no inverno. Chegou a
fazer um necrotrio de moscas para depositar os cadveres com dignidade. Nem
sempre Morgan apreciava essas contribuies continuava a esmagar as moscas
onde pousassem, apesar do necrotrio. Mas Bridges sabia que mutantes s
apareciam raramente, e, quando apareciam, sua fbrica biolgica permitia que
todos se desenvolvessem e produzissem milhes de descendentes.4
Muller contribuiu com sacaes e ideias, dissolvendo aparentes contradies e
apoiando teorias mal-equilibradas com uma lgica firme. Embora precisasse
argumentar com Morgan at a lngua sangrar, finalmente fez o cientista mais
velho ver como genes, mutaes e seleo natural funcionavam juntos. Como
Muller (entre outros) enunciou, os genes conferem caractersticas s criaturas,
por isso mutaes nos genes alteram as caractersticas, tornando as criaturas
diferentes em cor, altura, velocidade etc. Mas, ao contrrio do que pensava De
Vries que via mutaes como coisas grandes, produzindo exemplares e
espcies instantneas , a maior parte das mutaes simplesmente faz pequenos
ajustes nas criaturas. Depois a seleo natural permite que as mais
bemadaptadas dessas criaturas sobrevivam e se reproduzam com mais
frequncia. Os cruzamentos entram em cena porque embaralham os genes entre
os cromossomos, juntando assim novas verses dos genes, e dando ainda mais
variedade ao trabalho da seleo natural. (O cruzamento to importante que
hoje alguns cientistas acham que o espermatozoide e o vulo se recusam a se
formar, a no ser que os cromossomos se cruzem um nmero mnimo de vezes.)

Muller tambm ajudou a expandir as prprias ideias dos cientistas sobre o que
os genes podiam fazer. Mais importante, ele argumentou que caractersticas
como as que Mendel estudara caractersticas binrias, controladas por um gene
no contavam a histria toda. Muitas caractersticas importantes so
controladas por mltiplos genes, at dezenas de genes. Por isso, esses aspectos
mostram gradaes, dependendo de quais genes uma criatura herda. Certos
genes podem ainda aumentar ou diminuir o volume de outros genes, com
aumentos e redues que produzem gradaes ainda mais sutis. Mais crucial, no
entanto, pelo fato de os genes serem discretos e particulados, uma mutao
benfica no ser diluda entre geraes. O gene permanece inteiro e intacto, de
forma que genitores superiores podem se reproduzir com tipos inferiores, e ainda
assim passar o gene adiante.
Para Muller, o darwinismo e o mendelismo se reforavam lindamente um ao
outro. E quando afinal convenceu Morgan disso, este se tornou darwinista. fcil
rir desse fato mais uma converso do cientista , e, em seus ltimos textos,
Morgan ainda enfatiza a gentica como algo mais importante que a seleo
natural. Mas o endosso de Morgan foi fundamental em sentido mais amplo. Na
poca, a biologia era dominada por teorias grandiloquentes (inclusive a de
Darwin), e Morgan ajudou a manter uma base slida, ao exigir sempre provas
concretas. Por isso, outros bilogos sabiam que, se alguma teoria convencesse at
Thomas Hunt Morgan, era porque continha alguma verdade. Mais ainda, at
Muller reconhecia a influncia pessoal de Morgan. No devemos nos
esquecer, admitiu certa vez, que a personalidade orientadora de Morgan
contagiou todos os outros com seu prprio exemplo sua infatigvel atividade,
sua deliberao, vivacidade e coragem. No fim, a bonomia de Morgan fez o
que o contundente brilhantismo de Muller no conseguiu: convencer os
geneticistas a reexaminar seus preconceitos contra Darwin e levar a srio a
sntese proposta por Darwin e Mendel seleo natural e gentica.
Muitos outros cientistas retomaram o trabalho da equipe de Morgan nos anos
1920, disseminando a despretensiosa mosca-das-frutas em laboratrios do mundo
inteiro. O inseto logo se tornou padro na gentica, permitindo que cientistas em
qualquer lugar comparassem suas descobertas em condies semelhantes.
Partindo desse trabalho, nos anos 1930 e 1940, uma gerao de bilogos
fundamentados na matemtica comeou a investigar como as mutaes se
disseminavam em populaes naturais, fora dos laboratrios. E demonstraram
que, se um gene fornecer a algumas criaturas qualquer pequena vantagem de
sobrevivncia, esse impulso, dado o tempo necessrio para sua composio,
poderia orientar as espcies em novas direes. Mais ainda, a maioria das
mudanas se daria em minsculos passos, exatamente como dizia Darwin.
Depois que a turma das moscas conseguiu afinal relacionar Mendel e Darwin, os
bilogos transformaram os experimentos em casos to rigorosos quanto uma

prova euclidiana. Darwin resmungou certa vez quanto matemtica era


repugnante para ele, gabando-se de no fazer qualquer coisa alm de
medies simples. Mas, na verdade, a matemtica embasou a teoria de Darwin e
garantiu que sua reputao jamais declinasse.5 Assim, o chamado eclipse do
darwinismo, no incio dos anos 1900, no foi mais que isso: um perodo de trevas
e confuso, mas que acabou passando.
Alm dos ganhos cientficos, a difuso da mosca-das-frutas pelo mundo
inspirou outro legado, uma ramificao direta da leveza de esprito de Morgan.
Na gentica, os nomes da maioria dos genes so feias abreviaturas,
representando palavras aberrantes e monstruosas que talvez seis pessoas no
mundo todo consigam entender. Por essa razo, quando debatemos, digamos, o
gene ALOX12B, no faz sentido soletrar seu nome (araquidnico 12-lioxigenase,
tipo 12R), j que essa pronncia mais confunde que esclarece, a meu ver. (Para
evitar enxaquecas a todos, doravante vou apenas citar os acrnimos dos genes e
fazer de conta que no representam nada.) Em comparao, enquanto os nomes
dos genes so complexos e intimidantes, os nomes dos cromossomos so
incrivelmente banais. Os nomes dos planetas foram homenagens a deuses, os
elementos qumicos referem-se a mitos, heris e grandes cidades. Os
cromossomos foram batizados com a criatividade da numerao do tamanho dos
sapatos. O cromossomo 1 o mais longo, o cromossomo 2 o segundo mais
longo, e (bocejo) assim por diante. O cromossomo humano 21 , na verdade,
mais curto que o cromossomo 22, no entanto, quando os cientistas perceberam
isso, o cromossomo 21 j era famoso, pois esse nmero 21 provoca a sndrome
de Down. Realmente, com nomes to chatos, no faz sentido brigar por causa
disso e se dar ao luxo de mudar.
Os cientistas que trabalham com moscas-das-frutas, que Deus os abenoe,
foram as grandes excees. A equipe de Morgan sempre escolheu nomes
descritivos para genes mutantes, como speck (espeto), beaded (mianga),
rudimentary (rudimentar), white (branco) e abnormal (anormal). Essa tradio
continua at hoje, pois o nome da maioria dos genes das moscas-das-frutas
dispensa o jargo e at soa esquisito. Diferentes genes das moscas-das-frutas
incluem groucho, smurf, fear of intimacy (medo de intimidade), lost in space
(perdido no espao), smellblind (sem faro), faint sausage (salsicha desmaiada),
tribble (as bolas felpudas multiplicativas de Star Trek) e tiggywinkle (inspirado em
Mrs. Tiggy -winkle, personagem de Beatrix Potter). O gene armadillo, quando
alterado, d mosca-das-frutas um exoesqueleto em placa. O gene turnip torna
as moscas estpidas. O tudor deixa os machos (como aconteceu com Henrique
VIII) sem descendncia. O cleopatra pode matar a mosca se interagir com outro
gene, o asp (vbora). O cheap date deixa as moscas excepcionalmente
embriagadas depois de uma pequena ingesto de lcool. O sexo das moscas-das-

frutas inspiraram nomes espertos. Os mutantes ken e barbie no tm genitlia. O


mutante masculino coitus interruptus passa apenas dez minutos fazendo sexo (o
normal so vinte), enquanto os mutantes stuck no conseguem se desengatar
depois do coito. Nas fmeas, os mutantes dissatisfaction nunca fazem sexo pois
gastam toda a energia estalando as asas para espantar os pretendentes. Ainda
bem que esses nomes cmicos inspiraram esse mesmo tom irnico em outras
reas da gentica. Um gene que d aos mamferos mamilos extras ganhou o
nome de scaramanga, por causa do vilo de James Bond, cheio de mamas. Um
gene que remove clulas sanguneas da circulao dos peixes tornou-se o
pndego vlad tepes, em homenagem a Vlad, o Empalador, a inspirao histrica
de Drcula. A abreviatura do gene POK eritroide mieloide ontognico dos
camundongos pokemon quase deu origem a um processo legal, pois o gene
pokemon (agora conhecido suspiro como zbtb7) contribui para a
disseminao do cncer, e os advogados do imprio da mdia Pokmon no
queriam que seus lindos monstrinhos fossem associados a tumores. Mas, para
mim, o nome de gene vencedor, o melhor e mais esquisito, vai para medea, do
besouro da farinha, numa referncia me da Grcia antiga que cometeu
infanticdio. O medea decodifica uma protena com a curiosa propriedade de ser
ao mesmo tempo um veneno e seu antdoto. Por isso, quando uma me tem esse
gene, mas no o transmite ao embrio, seu corpo extermina o feto e no h
nada que ela possa fazer a respeito. S se tiver o gene o feto ser capaz de criar o
antdoto e sobreviver. (O medea um elemento gentico egosta, um gene que
exige sua prpria propagao acima de tudo, mesmo que em detrimento da
criatura como um todo.) Se conseguirmos superar o horror, um nome que
merece a tradio das moscas-das-frutas de Columbia, e faz sentido que os mais
importantes trabalhos clnicos com o medea que levou a inseticidas muito
inteligentes tenham surgido quando os cientistas o introduziram na drosfila
para estud-lo melhor.
Mas muito antes do surgimento desses lindos nomes, e mesmo antes de as
moscas-das-frutas colonizarem laboratrios de gentica no mundo todo, o grupo
das moscas de Columbia j tinha debandado. Morgan mudou-se para o Instituto
de Tecnologia da Califrnia em 1928, levando consigo Bridges e Sturtevant, para
suas novas pesquisas na ensolarada Pasadena. Cinco anos depois, Morgan tornouse o primeiro geneticista a receber um Prmio Nobel, por estabelecer,
segundo um historiador, os prprios princpios da gentica que de incio tinha
refutado. O comit do Nobel premiou apenas Morgan, no dividiu (como
deveria ter feito) o prmio entre ele, Bridges, Sturtevant e Muller. Alguns
historiadores argumentam que Sturtevant realizou trabalhos importantes, que lhe
dariam jus ao seu prprio Nobel, mas que sua dedicao a Morgan e sua falta de
apreo pelos crditos das ideias reduziram suas chances. Talvez por isso, num
reconhecimento tcito desse fato, Morgan tenha dividido o prmio em dinheiro

do Nobel com Sturtevant e Bridges, abrindo uma poupana para os filhos destes.
Mas nada deu a Muller.
quela altura, Muller j tinha trocado Columbia pelo Texas. Comeou em
1915, como professor da Universidade Rice (cujo Departamento de Biologia era
dirigido por Julian Huxley, neto do grande defensor de Darwin), e acabou
lecionando na Universidade do Texas. Embora a clida recomendao de
Morgan tenha obtido para ele o cargo na Rice, Muller promoveu ativamente a
rivalidade entre sua estrela solitria e o grupo de Morgan; sempre que o grupo do
Texas fazia algum avano significativo, aquilo era motivo de jbilo e
trombeteado como um gol. Num desses episdios, o bilogo Theophilus Painter
descobriu o primeiro cromossomo dentro da glndula salivar da mosca-dasfrutas6 , grande o suficiente para ser examinado visualmente, permitindo que
cientistas estudassem a base fsica dos genes. Por mais importante que tenha sido
o trabalho de Painter, Muller arrasou em 1927, ao descobrir que um fluxo de
radiao aumentava em 150 vezes a proporo de mutao das moscas. A
descoberta no teve s implicaes sobre a sade; agora os pesquisadores no
precisavam mais ficar espera de mutaes. Elas podiam ser produzidas em
massa. A descoberta conferia a Muller a projeo cientfica que merecia e ele
sabia disso.
Porm, era inevitvel que Muller desenvolvesse com Painter e outros colegas
um atrito que depois se transformou em disputa e fez com que o grupo do Texas
azedasse. E o Texas azedou com ele tambm. Os jornais locais acusaram Muller
de subversivo poltico, e uma agncia precursora do FBI o ps sob vigilncia.
Para animar a histria, seu casamento desmoronou; certa noite, em 1932, sua
esposa comunicou o desaparecimento dele. Um grupo de colegas encontrou-o
enlameado e desgrenhado na mata, ensopado, depois de uma noite de chuva, a
cabea ainda zonza por causa dos barbitricos que havia tomado para se matar.
Furioso e humilhado, Muller trocou o Texas pela Europa, onde fez uma
excurso no estilo de Forrest Gumpa pelos Estados totalitrios. Estudou gentica
na Alemanha, at os brucutus nazistas vandalizarem seu instituto. Fugiu para a
Unio Sovitica, onde realizou palestras para o prprio Stlin sobre eugenia (a
busca cientfica de gerar seres humanos superiores). Stlin no se deixou
impressionar, e Muller saiu depressa. Para no ficar marcado como desertor
burgus reacionrio, alistou-se na faco comunista da Guerra Civil Espanhola,
trabalhando num banco de sangue. Seu lado perdeu, e o fascismo se implantou.
Mais uma vez desiludido, em 1940 Muller voltou para os Estados Unidos,
instalando-se em Indiana. Seu interesse pela gentica aumentou; mais tarde ele
ajudou a estabelecer na Califrnia o que se tornou o Repository for Germinal
Choice, um banco de esperma de gnios. Para coroar sua carreira, Muller
recebeu seu Prmio Nobel em 1946, por ter descoberto que a radiao

provocava mutaes genticas. Decerto o comit de premiao quis compensar


sua excluso da premiao de 1933. Mas ele tambm ganhou porque os ataques
com bombas atmicas a Hiroshima e Nagasaki, em 1945 que fez chover
radiao nuclear no Japo , tornaram seu trabalho de uma relevncia macabra.
Se a pesquisa da turma das moscas em Columbia demonstrara a existncia dos
genes, os cientistas agora tinham de descobrir como os genes funcionavam e, sob
a luz mortal da bomba, como eles, com certa frequncia, deixavam de funcionar.

a Personagem do filme Forrest Gump, o contador de histrias, de Robert


Zemeckis, de 1994. (N.T.)

3. A ruptura do DNA
Como a natureza l, e s v ezes interpreta mal, o D N A?

O DIA 6 DE AGOSTO DE 1945 comeou bem para aquele que talvez tenha sido
o homem mais azarado do sculo XX. Quando Tsutomu Yamaguchi desceu do
nibus perto da sede da Mitsubishi, em Hiroshima, ele percebeu que tinha
esquecido seu inkan, o selo que os funcionrios japoneses molhavam em tinta
vermelha para carimbar documentos. O esquecimento o aborreceu pois agora
teria de voltar todo o caminho at seu dormitrio , mas nada poderia estragar
seu humor naquele dia. Yamaguchi tinha acabado de projetar um navio-tanque
de 5 mil toneladas para a Mitsubishi, e a empresa finalmente o enviaria para casa
no dia seguinte, ao encontro da esposa e do filho que o esperavam no sudoeste do
Japo. A guerra tinha desequilibrado sua vida, mas no dia 7 de agosto as coisas
voltariam ao normal.
Enquanto tirava os sapatos porta da penso, os proprietrios mais velhos o
cercaram para convid-lo a tomar ch. Ele no podia recusar o convite daquelas
pessoas solitrias, e o inesperado encontro o atrasou ainda mais. Contudo, depois
de se calar de novo, inkan na mo, apressouse para tomar um nibus,
desembarcou prximo ao trabalho e estava caminhando perto de uma plantao
de batatas quando ouviu o zunido de um bombardeiro inimigo no alto. Conseguiu
at divisar uma lasca prateada saindo da aeronave. Eram 8h15 da manh.
Muitos sobreviventes relembram a mesma curiosa defasagem. Em vez do
simultneo lampejo e exploso de uma bomba normal, aquela piscou e inchou
em silncio, e foi ficando cada vez mais quente. Yamaguchi estava perto do
epicentro e no perdeu muito tempo. Treinado em tticas de defesa de ataques
areos, mergulhou no solo, cobriu os olhos e tapou os ouvidos com os polegares.
Meio segundo depois da luz veio o estrondo, e com ele a onda de choque. Um
instante depois Yamaguchi sentiu uma ventania embaixo do corpo, revolvendo
seu estmago. Em seguida foi jogado para o alto, e depois de um curto voo caiu
no cho, desacordado.
Yamaguchi acordou segundos ou talvez uma hora depois, numa cidade escura.
A nuvem em forma de cogumelo tinha sugado toneladas de p e cinza, e
pequenos anis de fogo fumegavam nas ressecadas folhas de batata ali perto. Sua
pele tambm ardia. Tinha arregaado as mangas da camisa depois da xcara de
ch, e os braos pareciam gravemente queimados pelo sol. Levantou-se e
cambaleou pela plantao de batatas, parando para descansar a cada meia dzia
de passos, passando por outras vtimas queimadas, sangrando e feridas. Por uma

estranha compulso, voltou Mitsubishi. Encontrou uma pilha de escombros com


pequenos focos de incndio e muitos colegas mortos teve sorte de se atrasar.
Ele seguiu em frente. As horas passaram. Bebeu gua de canos rompidos e, num
posto de socorro de emergncia, mordiscou um biscoito e vomitou. Dormiu
aquela noite embaixo de um bote emborcado na praia. Seu brao esquerdo,
totalmente exposto ao grande lampejo branco, estava enegrecido.
Enquanto isso, debaixo de sua pele incinerada, o DNA de Yamaguchi
assimilava ferimentos ainda mais graves. A bomba nuclear de Hiroshima liberou
(entre outras radioatividades) montanhas de raios X supercarregados, chamados
raios gama. Como quase toda forma de radioatividade, esses raios separam e
danificam o DNA de forma seletiva, perfurando o DNA e as molculas de gua
ao seu redor e fazendo os eltrons voarem como lminas cortantes. A sbita
perda de eltrons forma radicais livres, tomos altamente reativos que mastigam
as ligaes qumicas. Tem incio uma reao em cadeia que fende o DNA e s
vezes corta cromossomos em pedaos.
Em meados dos anos 1940, os cientistas estavam comeando a entender por
que o despedaamento ou ruptura do DNA podia causar tanta runa no interior
das clulas. Primeiro, cientistas trabalhando em Nova York produziram fortes
evidncias de que os genes eram formados pelo DNA. Isso derrubava a
persistente convico na hereditariedade proteica. Mas, como mostrou um
segundo estudo, o DNA e as protenas ainda partilhavam uma relao especial: o
DNA fazia protenas, cada gene de DNA armazenava a receita para uma
protena. Produzir protenas, em outras palavras, era o que os genes faziam era
como os genes criavam as caractersticas no corpo.
Associadas, essas duas ideias explicavam os danos da radioatividade. A fratura
do DNA rompe os genes; o rompimento dos genes cessa a produo de protenas;
a cessao de produo de protenas mata as clulas. Os cientistas no
perceberam isso de imediato o crucial texto um gene/ uma protena foi
publicado poucos dias depois do ataque a Hiroshima , mas j sabiam o bastante
para se horrorizar ao pensar em armas nucleares. Quando ganhou o Prmio
Nobel em 1946, Hermann Muller profetizou para o New York Times que, se os
sobreviventes da bomba atmica pudessem prever os resultados mil anos
frente, talvez eles se considerassem mais afortunados se a bomba os tivesse
matado.
Apesar do pessimismo de Muller, Yamaguchi queria sobreviver, e muito, pela
sua famlia. Seus sentimentos em relao guerra eram complexos primeiro
se ops, depois apoiou-a, durante o esforo, depois voltou a se opor, quando o
Japo comeou a fraquejar, por temer que a ilha fosse invadida por inimigos que
pudessem fazer mal esposa e ao filho. (Se fosse o caso, tinha considerado dar
aos dois uma overdose de sonferos, para poup-los de alguma crueldade.) Nas

horas seguintes ao ataque a Hiroshima, ele ansiava por encontr-los, e assim,


quando ouviu boatos sobre trens partindo da cidade, reuniu suas foras e resolveu
pegar um deles.
Hiroshima uma coleo de ilhas, e Yamaguchi precisava atravessar um rio
para chegar estao ferroviria. Todas as pontes tinham rudo ou sido
queimadas, por isso reuniu toda sua determinao e comeou a atravessar uma
apocalptica ponte de cadveres que coalhava o rio, engatinhando sobre pernas
e rostos derretidos. Porm, um vo impossvel de ultrapassar o forou a
retroceder. Seguindo rio acima, encontrou um suporte de trilho com uma barra
de ao intacta estendendo-se por 50m. Fez a escalada, atravessou a corda bamba
de ferro e desceu. Abriu caminho pela multido na gare e se jogou no banco de
um trem. Milagrosamente, o trem partiu pouco depois ele estava a salvo. A
viagem demoraria a noite toda, mas, afinal, ele estava indo para casa, para
Nagasaki.
UM FSICO QUE ESTIVESSE em Hiroshima poderia ter dito que os raios gama
terminariam o servio no DNA de Yamaguchi em um milionsimo de
bilionsimo de segundo. Para um qumico, a parte mais interessante como os
radicais livres devoram o DNA estaria encerrada em um milissegundo. Um
bilogo celular talvez precisasse esperar algumas horas para verificar como as
clulas remendavam o DNA rasgado. Um mdico poderia ter diagnosticado uma
doena por radiao dores de cabea, vmito, sangramento interno, pele
descascando, anemia em uma semana. Os geneticistas precisavam de mais
pacincia. Os danos sofridos pelos sobreviventes s apareceram anos ou at
dcadas depois. E, numa coincidncia sinistra, os cientistas comearam a
entender exatamente como os genes funcionam (e deixam de funcionar) durante
essas mesmas dcadas como que fornecendo um prolongado comentrio sobre
a devastao do DNA.
Por mais que sejam definitivos, em retrospecto, os experimentos com DNA e
protenas nos anos 1940 convenceram apenas alguns cientistas de que o DNA era
o meio gentico. Melhores provas surgiram em 1952, com os virologistas Alfred
Hershey e Martha Chase. Eles sabiam que os vrus controlavam clulas injetando
material gentico. E como os vrus que eles estudavam consistiam somente em
DNA e protenas, os genes teriam de ser uma coisa ou outra. A dupla determinou
o que eles eram marcando vrus com enxofre e fsforo radioativos e depois
soltando os elementos nas clulas. Protenas contm enxofre, mas no fsforo,
por isso, se os genes fossem protenas, o enxofre radioativo deveria estar presente
nas clulas aps a infeco. Mas quando Hershey e Chase filtraram as clulas
infectadas, s restava o fsforo radioativo: apenas o DNA tinha sido injetado.
Hershey e Chase publicaram esses resultados em abril de 1952, e concluram

o texto com um aviso de cautela: No se devem extrair desses experimentos


outras inferncias qumicas. Sim, certo. Todos os cientistas do mundo que ainda
trabalhavam na hereditariedade das protenas jogaram suas pesquisas pelo ralo e
embarcaram no DNA. Teve incio uma furiosa corrida para compreender a
estrutura do DNA. Exatamente um ano depois, em abril de 1953, dois
desajeitados cientistas da Universidade de Cambridge, na Inglaterra, Francis
Crick e James Watson (ex-aluno de Hermann Muller) tornaram lendrio o termo
dupla-hlice.
A dupla-hlice de Watson e Crick eram duas longussimas tiras de DNA
enroladas uma na outra numa espiral para a direita. (Aponte o polegar direito
para o teto; o DNA espirala para cima ao longo do dedo, na direo anti-horria.)
Cada fita consistia em duas colunas dorsais, e as colunas eram mantidas juntas
por pares de bases que se encaixavam como peas de um quebra-cabea as
angulares A com T, as curvilneas C com G. A grande sacada de Watson e Crick
foi que, graas a essa complementaridade dos pares de bases A-T e C-G, uma
fita de DNA pode servir como modelo para copiar a outra. Assim, se um dos
lados escrever CCGAGT, o outro vai escrever GGCTCA. com esse sistema
simples que as clulas podem copiar centenas de bases de DNA por segundo.
Porm, por mais que fosse bem-bolada, a dupla-hlice no dizia nada sobre
como os genes de DNA na verdade produziam protenas o que, afinal, a parte
importante. Para entender esse processo, os cientistas tiveram de examinar o
primo qumico do DNA, o RNA. Embora semelhante ao DNA, o RNA tem uma
s fita, que apresenta a letra U (uracila) no lugar do T. Os bioqumicos dedicaram
toda a ateno ao RNA porque sua concentrao aumentava extraordinariamente
sempre que as clulas comeavam a produzir protenas. Mas quando
comearam a rastrear o RNA pela clula, perceberam que ele era to esquivo
quanto um pssaro ameaado de extino; s conseguiam alguns vislumbres
antes que desaparecesse. Passaram-se anos de pacientes experimentos para
determinar o que acontecia ali exatamente como as clulas transformavam
fileiras de letras de DNA em instrues de RNA e instrues de RNA em
protenas.
Primeiro, as clulas transcrevem DNA em RNA. Esse processo se
assemelha a uma cpia do DNA, em que uma fita de DNA serve como modelo.
Assim, a fita de DNA CCGAGT se tornaria a fita de RNA GGCUCA (com o U
substituindo o T). Uma vez produzido, esse cordo de RNA deixa os confins do
ncleo e eclode em aparatos especiais de formao de protena chamados
ribossomos. Por transportar a mensagem de um lugar a outro, ele chamado de
RNA mensageiro.
A produo da protena, ou traduo, comea nos ribossomos. Assim que o
RNA mensageiro chega, o ribossomo o agarra perto da ponta e expe apenas trs

letras da fileira, um cdon. No nosso exemplo, seriam expostas GGC. A essa


altura, se aproxima um segundo tipo de RNA, chamado RNA transportador. Cada
RNA transportador tem duas parteschave: um aminocido atrelado atrs (a carga
a ser transferida) e um cdon do RNA estendendo-se na frente, como um mastro.
Vrios RNAs transportadores podem tentar aportar com o cdon do RNA
exposto, mas somente um, com uma base complementar, vai conseguir. Assim,
ao cdon GGC, somente um RNA transportador com CCG vai se engatar. E
quando acontece esse engate, o ribossomo libera sua carga de aminocido.
A essa altura, o RNA transportador sai de cena, o RNA mensageiro desce trs
casas e o processo se repete. Uma trinca diferente exposta, e se aproxima um
RNA transportador diferente, com um aminocido diferente. Isso coloca o
aminocido nmero dois no lugar. Finalmente, depois de muitas interaes, esse
processo cria uma fileira de aminocidos uma protena. E como cada cdon de
RNA faz com que um, e apenas um, aminocido seja acrescentado, a
informao deve ser traduzida perfeitamente do DNA para a protena do RNA.
Esse mesmo processo acontece em todas as coisas vivas na Terra. Ao injetar o
mesmo DNA em porquinhos-da-ndia, sapos, tulipas, musgo, no centeio ou num
congressista dos Estados Unidos, seja o que for, obtemos cadeias de aminocido
idnticas. No surpreende que, em 1958, Francis Crick tenha promovido o
processo DNA RNA protena como o dogma central da biologia
molecular.1
Ainda assim, o dogma de Crick no explica tudo sobre a produo de
protenas. Uma das razes que com quatro letras de DNA so possveis 64
diferentes cdons (4 4 4 = 64). Mas todos esses cdons decodificam apenas
vinte aminocidos no nosso corpo. Por qu?
Em 1954, um fsico chamado George Gamow fundou o RNA Tie Club, em
parte para resolver essa questo. Parece estranho um fsico dedicar suas horas
vagas biologia durante o dia, Gamow estudava radioatividade e teoria do big
bang , porm, outros cientistas atrevidos, como Richard Fey nman, tambm
entraram para o clube. O RNA no apenas apresentava um desafio intelectual.
Muitos cientistas sentiam-se atrados pelo papel que haviam desempenhado na
criao de bombas nucleares. A impresso era de que a fsica destrua a vida,
enquanto a biologia a restaurava. Ao todo, 24 fsicos e bilogos ingressaram no
Tie Club um para cada aminocido, mais quatro membros honorrios, para
cada base do DNA. Watson e Crick tambm entraram (Watson como o scio
otimista, Crick como o pessimista), e todos os membros usavam uma
gravata de l verde feita sob medida, que custava US$ 4, com uma fita de RNA
bordada em seda dourada, desenhada por um alfaiate de Los Angeles. A
inscrio dizia Do or die, or dont try (Fazer ou morrer, ou nem sequer
tentar).

Membros do RNA Tie Club usando gravatas de l verde com o RNA bordado
em seda dourada. Da esquerda para a direita, Francis Crick, Alexander Rich,
Leslie E. Orgel e James Watson.
Apesar de todo esse poder intelectual coletivo, de certa forma o clube parecia
uma pequena tolice histrica. Cruis problemas de complexidade costumam
atrair os fsicos, e alguns felizes membros do clube (inclusive Crick, fsico com
doutorado) se lanaram ao trabalho com o DNA e o RNA antes que algum
percebesse quanto era simples o processo DNA RNA protena. Eles se
concentraram sobretudo em saber como o DNA armazena suas instrues, e por
alguma razo logo decidiram que ele devia escond-las num cdigo complicado
um criptograma biolgico. Nada melhor para entusiasmar um clube de rapazes
que mensagens codificadas. Gamow, Crick e outros partiram para decifrar a
mensagem cifrada como garotos de dez anos. Logo rabiscavam nas mesas, as
folhas de papel se empilhavam, a imaginao viajava nos experimentos.
Encontraram solues to inteligentes que provocariam risos em Will Shortza
cdigos diamante, cdigos triangulares, cdigos em vrgula, e muitos
outros j esquecidos. Cdigos dignos da agncia de informaes NSA, com
mensagens reversveis, mecanismos de correo de erros embutidos, que
maximizavam a densidade de armazenamento usando cdons sobrepostos. Os
garotos do RNA em especial adoravam cdigos que usavam anagramas
equivalentes (CAG = ACG = GCA etc.). A abordagem tornou-se popular porque,

quando eles eliminavam todas as redundncias combinatrias, o nmero de


cdons especficos era exatamente vinte. Em outras palavras, parecia que eles
tinham encontrado uma relao entre vinte e 64 uma razo para que a natureza
tivesse de usar vinte aminocidos.
Na verdade, tudo aquilo estava mais para numerologia. Dados bioqumicos
concretos logo desanimavam os decifradores de cdigos e demonstravam que
no havia razes profundas para o DNA decodificar vinte aminocidos, e no
dezenove ou 21. Nem havia qualquer razo profunda (como alguns imaginavam)
para que um dado cdon correspondesse a determinado aminocido. O sistema
todo era acidental, uma coisa congelada nas clulas bilhes de anos atrs, agora
arraigada demais para ser substituda o teclado QWERTY da biologia.b
Ademais, o RNA no usa anagramas bacanas ou algoritmos corretores de erros,
nem luta para maximizar espao de armazenagem. Nosso cdigo, na verdade, se
afoga num desperdcio de redundncias: dois, quatro, at seis cdons de RNA
podem representar o mesmo aminocido.2 Alguns biocriptgrafos depois
admitiram se sentir envergonhados ao comparar os cdigos da natureza aos
melhores cdigos do Tie Club. A evoluo no parecia to inteligente.
Mas o desapontamento no durou muito. A soluo do cdigo DNA/RNA
afinal permitiu que os cientistas integrassem dois reinos separados da gentica, o
gene como informao e o gene como substncia qumica, casando
Miescher e Mendel pela primeira vez. De alguma forma, foi melhor que nosso
cdigo DNA tenha se mostrado to malcombinado. Cdigos fantasiosos exibem
belos aspectos. Contudo, quanto mais fantasioso o cdigo, mais provvel que
falhe. E, por mais que seja tosco, nosso cdigo faz uma coisa muito bem:
mantm a vida com um mnimo de prejuzos causados pelas mutaes. Era
exatamente com esse tipo de talento que Tsutomu Yamaguchi e muitos outros
tinham de contar em agosto de 1945.
DOENTE E BEIRA do desfalecimento, Yamaguchi chegou a Nagasaki na
manh de 8 de agosto e entrou cambaleando em casa. (A famlia j o dava como
perdido; ele precisou convencer a mulher de que no era um fantasma
mostrando os ps, pois na tradio japonesa fantasmas no tm ps.) Yamaguchi
descansou naquele dia, alternando estado de conscincia e de inconscincia, mas
no dia seguinte obedeceu ordem de se apresentar aos escritrios da Mitsubishi
em Nagasaki.
Chegou l pouco depois das 11h. Com o rosto e o brao enfaixados, teve de
lutar para relatar a magnitude da guerra atmica aos colegas. Mas seu chefe,
ctico, o repreendeu e descartou a histria como fantasiosa. Voc um
engenheiro, vociferou. Faa os clculos. Como uma bomba pode destruir a

cidade inteira? Famosas ltimas palavras. Assim que esse Nostradamus acabou
de falar, uma luz branca lampejou no recinto. O calor pinicou a pele de
Yamaguchi, e ele se atirou ao cho do escritrio.
Depois ele diria: Achei que a nuvem de cogumelo tinha me seguido desde
Hiroshima.
Oitenta mil pessoas morreram em Hiroshima, e outras 70 mil em Nagasaki.
Das centenas de milhares de vtimas que sobreviveram, as evidncias indicam
que cerca de 150 foram atingidas perto das duas cidades nos dois dias, e que um
punhado foi atingido dentro da zona de exploso, um crculo de intensa radiao
de mais ou menos 2,3km de dimetro. Alguns desses nijyuu hibakusha,
sobreviventes de dupla exposio, tinham histrias que fariam qualquer pedra
chorar. (Um deles escavou sua casa destruda em Hiroshima, conseguiu retirar os
ossos calcinados da esposa e guardou-os numa pia, para devolver aos pais dela
em Nagasaki. Quando andava pela rua em direo casa dos sogros, com a pia
debaixo do brao, de repente o ar matinal se imobilizou e o cu foi mais uma vez
tingido de branco.) Porm, de todos os relatos de duplas vtimas, o governo
japons s reconheceu oficialmente um nijyuu hibakusha, Tsutomu Yamaguchi.
Pouco depois da exploso em Nagasaki, Yamaguchi deixou seu trmulo chefe
e os colegas de escritrio e subiu em um mirante numa colina prxima. Alm de
uma mortalha de nuvens sujas, viu sua cidade natal esburacada e em combusto,
inclusive sua casa. Uma chuva negra e radioativa comeou a cair, e ele
cambaleou colina abaixo, temendo o pior. Mas encontrou a esposa, Hisako, e o
filho, Katsutoshi, a salvo num abrigo antiareo.
Depois que passou a alegria de rever os dois, Yamaguchi comeou a se sentir
mais doente que antes. Alis, durante a semana seguinte, ele fez pouco mais que
ficar deitado no abrigo e sofrer como J. Os cabelos caram. Bolhas irromperam.
Ele vomitava sem parar. O rosto inchou. Perdeu a audio de um ouvido. A pele
queimada duas vezes escamou, e a pele embaixo dela era de um vermelho
bruxuleante, como carne de baleia, e ele tinha pontadas de dor. Por pior que se
sentissem Yamaguchi e os outros sobreviventes durante aqueles meses, os
geneticistas temiam que a agonia de longo prazo fosse igualmente ruim, quando
as mutaes comeassem a surgir.
quela altura os cientistas j sabiam da existncia de mutaes havia meio
sculo, mas foi s o trabalho sobre o processo DNA RNA protena feito pelo
Tie Club e outros pesquisadores que revelou exatamente em que consistiam essas
mutaes. A maioria delas envolve erros de digitao, a substituio aleatria
de uma letra errada durante a replicao do DNA: CAG pode se transformar em
CCG, por exemplo. As mutaes silenciosas no fazem mal algum, por causa
da redundncia do cdigo do DNA: os cdons anteriores e posteriores requisitam
o mesmo aminocido, por isso o efeito geral como errar na grafia de conserto

por concerto. Mas se CAG e CCG requisitarem aminocidos diferentes uma


mutao de sentido alterado (ou missense) , o erro pode mudar a forma da
protena e desabilit-la.
Pior ainda so as mutaes sem sentido. Ao produzir protenas, as clulas
continuam a traduzir o RNA em aminocidos at encontrar um dos trs cdons
de parada (por exemplo, UGA), que termina o processo. Uma mutao sem
sentido transforma acidentalmente um cdon normal num desses sinais de
parada, que truncam a protena e em geral a desfiguram. (Mutaes podem
tambm desfazer sinais de parada, e a protena continua em frente.) A grande
vil das mutaes, a mutao frameshift, no envolve erros tipogrficos. Nesse
caso, uma base desaparece, ou uma base extra se espreme em seu lugar. Como
as clulas leem o RNA em grupos consecutivos de trs, uma insero ou rasura
prejudica no apenas aquele cdon, mas tambm todos os cdons at o fim da
linha, provocando uma catstrofe em cascata.
Em geral as clulas corrigem erros tipogrficos imediatamente, mas, se algo
der errado (e pode dar), o estrago se fixa de forma permanente no DNA. Todos
os seres humanos vivos, hoje, na verdade nasceram com dezenas de mutaes
no presentes em seus pais, e algumas dessas mutaes seriam provavelmente
letais se no tivssemos duas cpias de cada gene, uma para cada genitor, de
modo que uma possa corrigir as disfunes da outra. Mesmo assim, todos os
organismos vivos continuam acumulando mutaes medida que envelhecem.
Criaturas menores, que vivem em altas temperaturas, so especialmente
afetadas: o calor gera um movimento vigoroso no plano molecular, e, quanto
mais movimento molecular, mais provvel que alguma coisa esbarre no cotovelo
do DNA durante a cpia. Os mamferos so relativamente robustos e mantm
uma temperatura corporal constante. Ainda bem, mas somos vtimas de outras
mutaes. Sempre que dois Ts aparecem juntos numa fileira no DNA, a luz
ultravioleta pode fundir os dois num ngulo estranho, o que distorce o DNA. Esses
acidentes podem matar ou irritar as clulas. Virtualmente, todos os animais (e
plantas) dispem de prestativas enzimas para consertar essas distores T-T, mas
os mamferos as perderam durante a evoluo, por isso so vtimas de
queimaduras de sol.
Alm de mutaes espontneas, agentes externos, chamados mutagnicos,
tambm podem danificar o DNA, e alguns mutagnicos so mais nocivos que a
radioatividade. Mais uma vez, os raios gama provocam a formao de radicais
livres, que fendem a estrutura de fosfato e acar do DNA. Os cientistas agora
sabem que se apenas uma fita da dupla-hlice se romper as clulas podem
consertar o estrago com facilidade, em geral no perodo de uma hora. As clulas
dispem de tesouras moleculares para amputar DNA lacerado, podendo
transmitir enzimas pelo caminho da fita no danificada para acrescentar A, C, G
ou T em cada ponto. O processo de reparao rpido, simples e preciso.

Rupturas nas duas fitas, embora raras, causam problemas mais graves. Muitas
rupturas duplas, primeira vista, parecem membros amputados, como abas
esfarrapadas de DNA penduradas dos dois lados. As clulas tm duas cpias
quase gmeas de todos os cromossomos; se um deles sofrer uma ruptura nas
duas fitas, as clulas podem comparar as fitas rompidas com outros
cromossomos (talvez no danificados) e fazer os reparos. Todavia, esse processo
laborioso; se as clulas sentirem que um dano abrangente precisa de um rpido
conserto, o mais comum que juntem as duas abas onde as poucas bases se
alinham (mesmo que as restantes no se alinhem), e logo preenchem as letras
que faltam. Adivinhaes erradas, nesse caso, levam a uma temvel mutao
estrutural e h muitas formas de adivinhar errado. As clulas que consertam
rompimentos de duas fitas tm 3 mil vezes mais probabilidade de fazer as coisas
erradas do que quando as clulas simplesmente copiam o DNA.
O que ainda pior, a radioatividade pode apagar pores de DNA. Criaturas
mais evoludas precisam empacotar muitos filamentos de DNA em minsculos
ncleos; nos seres humanos, 2m lineares se atulham num espao menor que 2,5
milsimos de centmetro de largura. Esse grande emaranhamento faz com que o
DNA parea um fio de telefone enrolado, com as fitas se cruzando e dobrando
sobre si mesmas muitas vezes. Se os raios gama por acaso romperem o DNA
perto de um desses pontos de cruzamento, haver muitas pontas soltas bem
prximas umas das outras. As clulas no sabem como as fitas originais
estavam alinhadas (elas no tm memria), e na pressa de consertar a catstrofe
s vezes soldam fitas que deviam estar separadas. Isso interrompe e, na verdade,
apaga o DNA entre elas.
Mas o que acontece com essas mutaes? Clulas vtimas de danos no DNA
podem sentir o problema e preferir se matar a viver em desfuno. Em
pequenas doses, esse sacrifcio poupa o corpo de problemas; porm, se clulas
demais morrem de uma s vez, sistemas inteiros de rgos podem parar.
Combinados com queimaduras intensas, essas paradas provocaram muitas
mortes no Japo, e provvel que algumas das vtimas que no sucumbiram na
hora tenham desejado a morte. Sobreviventes se lembram de ver pessoas
perdendo unhas inteiras, que caam dos dedos como uma concha seca.
Lembram-se de bonecos de carvo em tamanho natural amontoados em
becos. Um deles se recorda de um homem cambaleando sobre dois tocos de
pernas, segurando um beb carbonizado de pontacabea. Outro recorda-se de
uma mulher sem blusa, cujos seios tinham explodido como roms.
Durante seu tormento no abrigo antiareo de Nagasaki, Yamaguchi careca,
cheio de bolhas, febril e meio surdo quase se juntou a essa lista de baixas. Mas
a dedicao e os cuidados da famlia conseguiram fazer com que ele se
recuperasse. Alguns ferimentos exigiam cuidados, e ainda iriam exigir por
muitos anos. Mas ele trocou a vida de J por algo como a vida de Sanso: a

maioria das feridas se curou, a fora voltou, os cabelos cresceram. E Yamaguchi


comeou a trabalhar de novo, primeiro na Mitsubishi, depois como professor.
Porm, longe de ter escapado ileso, Yamaguchi agora enfrentava uma
ameaa mais insidiosa e lenta, pois mesmo quando a radiao no mata as
clulas de imediato, ela pode levar a mutaes que provocam cncer. Essa
relao talvez parea contraintuitiva, j que mutaes costumam danificar as
clulas, e as clulas cancerosas fervilham, crescem e se multiplicam em
propores alarmantes. Na verdade, todas as clulas saudveis tm genes que
atuam como o diferencial de um motor, reduzindo suas rotaes por minuto e
verificando o metabolismo. Se por acaso uma mutao desabilitar um desses
diferenciais, a clula no se sente to danificada a ponto de se matar, mas
comea a consumir recursos e sufoca as vizinhas principalmente se outros
genes, como os que controlam a frequncia com que as clulas se dividem,
tambm forem atingidos.
Muitos sobreviventes de Hiroshima e Nagasaki absorveram doses de radiao
cem vezes mais altas e num golpe s que a radiao de fundo normal que
uma pessoa absorve durante um ano. Quanto mais perto do epicentro os
sobreviventes estavam no momento da exploso, mais supresses e mutaes
apareceram em seus DNAs. Como possvel prever, clulas que se dividem
mais depressa disseminam seus danos ao DNA de forma mais rpida, e o Japo
testemunhou uma imediata elevao dos casos de leucemia, cncer que
multiplica os glbulos brancos do sangue. A epidemia comeou a diminuir em
uma dcada, mas outros tipos de cncer ganharam impulso nesse perodo de
estmago, clon, ovrio, pulmo, bexiga, tireoide, mama.
Se as coisas j estavam ruins para os adultos, os fetos se mostraram ainda
mais vulnerveis, porque qualquer mutao ou supresso no tero se multiplica
em suas clulas. Muitos fetos com menos de quatro semanas sofreram abortos
espontneos, e alguns sobreviventes apresentaram diversos defeitos de nascena,
inclusive cabeas pequenas e crebros malformados, surgidos no fim de 1945 e
comeo de 1946. (O QI mais alto entre os deficientes era de 68.) Alm de tudo
isso, no fim dos anos 1940, muitos dos 250 mil hibakusha no Japo comearam a
ter filhos, transmitindo, assim, seus DNAs avariados.
Peritos em radiao no tinham como dar muitos conselhos sobre a sensatez
de os hibakushas terem filhos. Apesar da alta incidncia de cncer de fgado,
mama e sangue, nenhum DNA canceroso dos pais seria transmitido para os
filhos, pois estes s herdam o DNA do espermatozoide e dos vulos. Mas este
tambm pode sofrer mutaes, claro, e por vezes horrveis. No entanto, ningum
tinha avaliado os danos de radiao nos seres humanos como aqueles ocorridos
em Hiroshima. Por isso os cientistas tiveram de trabalhar com hipteses. O fsico
iconoclasta Edward Teller, pai da bomba de hidrognio (e membro do Tie Club

do RNA), sugeriu que pequenas pulsaes de radiao at beneficiariam a


humanidade pelo que sabemos, as mutaes estimulam nossos genomas.
Mesmo entre cientistas menos descuidados, nem todos previram as
monstruosidades ou os bebs de duas cabeas profetizados por Hermann Muller,
no New York Times, sobre as futuras geraes de infelizes japoneses, mas a
oposio ideolgica que assumiu contra Teller e outros deu certas cores a seu
comentrio. (Em 2011, depois de ler atentamente algumas cartas, agora
reveladas, entre Muller e um colega, um toxiclogo acusou os dois de mentir
para o governo sobre a ameaa representada por doses baixas de radioatividade
no DNA, e depois de manipular dados e pesquisas posteriores para se proteger.
Outros historiadores contestam essa interpretao.) Mesmo com as altas doses de
radioatividade, Muller acabou recuando em relao s suas funestas previses. A
maior parte das mutaes, segundo seu raciocnio, se mostraria recessiva. E a
probabilidade de os dois genitores terem o mesmo gene prejudicado era remota.
Ento, pelo menos entre os filhos dos sobreviventes, os genes saudveis da
mame mascarariam os defeitos que estavam espreita nos do papai, e viceversa.
Porm, mais uma vez, ningum sabia nada, e durante dcadas uma espada
pendeu sobre cada nascimento em Hiroshima e Nagasaki, aumentando toda
ansiedade natural de ser pai e me. Isso deve ter se aplicado tambm a
Yamaguchi e sua mulher, Hisako. Os dois recuperaram a sade e, no incio dos
anos 1950, quiseram ter outro filho, independentemente dos prognsticos de longo
prazo. O nascimento da primeira filha, Naoko, de incio confirmou o raciocnio
de Muller, pois ela no apresentava defeitos ou deformidades visveis. Outra filha
se seguiu, Toshiko, tambm saudvel. Embora gozando de perfeita sade quando
nasceram, as duas filhas de Yamaguchi passaram a adolescncia e a idade adulta
adoentadas. Elas desconfiavam de que teriam herdado o sistema imunolgico
geneticamente comprometido do pai, duas vezes exposto bomba, e da me,
exposta uma vez.
Ainda assim, de maneira geral, a temida epidemia de cncer e de defeitos de
nascena entre filhos de hibakushas nunca se materializou no Japo. Na verdade,
nenhum estudo em larga escala jamais demonstrou provas significativas de que
essas crianas tivessem taxas mais altas de qualquer doena ou de alguma
mutao. Naoko e Toshiko podem ter herdado defeitos genticos, impossvel
descartar essa hiptese. Mas na grande maioria dos casos a precipitao
radioativa gentica no se manifestou na gerao seguinte.3
Mesmo pessoas diretamente expostas radiao atmica se mostraram mais
resistentes do que os cientistas esperavam. O filho de Yamaguchi, Katsutoshi,
sobreviveu por mais de cinquenta anos depois de Nagasaki, antes de morrer de
cncer aos 58 anos. Hisako viveu mais ainda, tendo morrido em 2008, de cncer

no fgado e no rim, aos 88 anos. A bomba de plutnio de Nagasaki deve ter


causado os cnceres, mas, na idade em que eles morreram, concebvel que
tivessem contrado a doena de qualquer forma, por motivos no relacionados
exploso. Quanto ao prprio Yamaguchi, apesar da dupla exposio em
Hiroshima e Nagasaki, em 1945, ele viveu mais 65 anos, at 2010, e morreu de
cncer no estmago aos 93 anos.
Ningum pode dizer ao certo o que diferenciou Yamaguchi por que viveu
tanto tempo depois de ser exposto duas vezes, enquanto outros morreram com
um borrifo de radioatividade. Ele nunca passou por testes genticos (pelo menos,
no testes exaustivos); mesmo que tivesse passado, a cincia mdica no saberia
o suficiente para discernir algo. Ainda assim, podemos conjeturar um pouco a
respeito. Primeiro, as clulas de Yamaguchi fizeram um grande trabalho de
reparao no DNA, tanto nos rompimentos de uma s fita quanto nos mortais
rompimentos duplos. possvel at que ele tivesse protenas de reparo superiores,
que funcionaram mais depressa ou com mais eficincia; ou certas combinaes
de genes reparadores que funcionaram especialmente bem. Podemos tambm
supor que, embora ele mal conseguisse evitar algumas mutaes, elas no
desabilitaram circuitos-chave em suas clulas. Talvez as mutaes tenham
recado em trechos do DNA que no decodificam protenas. Ou talvez as
mutaes tenham sido, em sua maioria, silenciosas, quando se alteram os
cdons de DNA, mas no os aminocidos, por causa da redundncia. (Se for isso,
o intrincado cdigo DNA/RNA que tanto frustrou o Tie Club na verdade salvou
Yamaguchi.) Finalmente, ele evitou at bem tarde qualquer dano grave aos
maquinistas genticos do DNA, que mantm sob vigilncia os potenciais tumores.
Um desses fatores, ou todos eles, pode ter poupado Yamaguchi.
Ou talvez e isso parece igualmente provvel ele no fosse to especial
assim em termos biolgicos. Quem sabe muitos outros sobrevivessem o mesmo
tempo que ele? Ouso dizer que h uma pequena esperana nisso. Nem as armas
mais mortais j utilizadas, que mataram dezenas de milhares de pessoas de uma
s vez, que atacaram e embaralharam a essncia biolgica dos seres, seu DNA,
conseguiram aniquilar um pas. Nem envenenaram a gerao seguinte. Milhares
de filhos de sobreviventes da bomba atmica continuam a at hoje, vivos e
saudveis. Depois de mais de 3 bilhes de anos de exposio aos raios csmicos e
radiao solar, e aguentando vrias formas de dano ao DNA, a natureza tem
suas salvaguardas, seus mtodos de corrigir e preservar a integridade do DNA. E
no s o dogmtico DNA, cujas mensagens so transcritas no RNA e traduzidas
em protenas, mas todo o DNA, inclusive o DNA cuja lingustica mais sutil e
cujos padres matemticos os cientistas s agora comeam a explorar.4

a Americano criador de enigmas, atual editor da seo de quebra-cabeas do


New York Times. (N.T.)
b QWERTY a ordem das seis primeiras letras na primeira linha dos usuais
teclados de mquinas de escrever e computadores. (N.T.)

4. A partitura musical do DNA


Q ue tipo de informao o D N A armazena?

EMBORA SEM INTENO, um trocadilho de Alice no Pas das Maravilhas, nos


ltimos anos, ganhou curiosa ressonncia com o DNA. Na vida real, o autor de
Alice, Lewis Carroll, ensinava matemtica na Universidade de Oxford, com o
nome de Charles Lutwidge Dodgson. Um famoso trecho de Alice (pelo menos
famoso entre os geeks) mostra a Tartaruga Falsa resmungando sobre diferentes
reas da aritmtica ambio, subverso, desembelezao e distrao. Mas,
pouco antes dessa frase de efeito, a Tartaruga Falsa diz algo peculiar. Alega que,
quando estava na escola, no estudava escrita e leitura, mas giro e contoro.
Talvez seja apenas um resmungo, mas a segunda palavra, contoro, atraiu o
interesse de alguns cientistas conhecedores de matemtica que estudavam o
DNA.
H dcadas os cientistas sabem que o DNA, uma molcula longa e ativa, pode
se enroscar num incrvel emaranhado. O que no entendiam por que esses
emaranhados no sufocam nossas clulas. Nos ltimos anos, os bilogos, atrs de
uma resposta, recorreram a um ramo obscuro da matemtica chamado teoria
dos ns. Marinheiros e costureiras dominam o aspecto prtico dos ns h
milhares de anos, e tradies religiosas muito antigas, como a celta e a budista,
acham que alguns ns so sagrados. Mas o estudo sistemtico dos ns s teve
incio no fim do sculo XIX, na Inglaterra vitoriana de Carroll/Dodgson. Naquela
poca, o polmata William Thomson, Lord Kelvin, props que os elementos da
tabela peridica eram na verdade ns microscpicos de diferentes formas. Para
ser exato, Kelvin definiu esses ns atmicos como laadas fechadas. (Ns com
pontas soltas, mais ou menos como cadaros, formam emaranhados.) Ele
definiu um n especfico como um padro particular de fios passando por
cima e por baixo uns dos outros. Dessa forma, se voc alterar os contornos de um
n e mudar os fios de baixo para cima, e vice-versa, de modo a fazer com que se
parea com outro, ambos so na realidade o mesmo n. Kelvin sugeriu que a
forma peculiar de cada n deu origem s propriedades especficas de
determinado elemento qumico. Fsicos atmicos logo provaram a falsidade
dessa engenhosa teoria. No entanto, Kelvin inspirou o fsico escocs P.G. Tait a
elaborar uma tabela de ns especficos. A partir de ento, uma teoria dos ns
se desenvolveu de forma independente.
Boa parte do perodo inicial da teoria dos ns envolvia brincadeiras com
barbantes e registro dos resultados. De maneira um tanto pedante, os adeptos da
teoria definiram o n mais trivial O, ou aquilo que um leigo chamaria de

crculo como unknot. Tambm classificaram outros ns pelo nmero de


passagens por cima e por baixo da linha, e em julho de 2003 j tinham
conseguido identificar 6.217.553.258 diferentes tipos de ns, com at 22
passagens por cima/por baixo cerca de um n para cada pessoa no mundo.
Enquanto isso, outros adeptos da teoria dos ns j tinham ido alm dos
recenseamentos desenvolvendo formas de transformar um n em outro. Isso
envolvia cortar o fio num cruzamento por cima e por baixo, passar o fio de cima
para baixo e atar as duas pontas cortadas o que s vezes tornava os ns mais
complicados, mas em geral os simplificava. Embora tenha sido estudada por
matemticos de respeito, a teoria dos ns sempre foi marcada por uma
conotao jocosa. Quase ningum levou a srio a possibilidade de haver
aplicaes para essa teoria at os cientistas descobrirem o DNA enodado, em
1976.
Ns e emaranhados se formam no DNA por algumas razes: comprimento,
atividade constante e limitao de espao. Os cientistas fizeram simulaes do
comportamento do DNA dentro de um ncleo congestionado inserindo um
cordo longo e fino numa caixa e agitando-a. As pontas do fio conseguem se
enfiar muito bem pelas laadas, formando ns surpreendentemente complicados,
com at onze cruzamentos em poucos segundos. (Voc j deve ter notado isso se
j guardou fones de ouvido numa sacola e tentou desembaraar os fios depois.)
Esses entrelaamentos podem ser letais, pois a maquinaria celular que copia e
transcreve o DNA necessita de uma pista para seguir; os ns podem provocar
descarrilamentos. Infelizmente, o prprio processo de cpia e transcrio do
DNA cria ns e emaranhados mortais. Copiar o DNA implica separar as duas
fitas, mas duas hlices entrelaadas no podem simplesmente ser separadas
como tranas de cabelo. Mais ainda, quando as clulas comeam a copiar o
DNA, as longas e pegajosas fitas penduradas podem se embaraar. Se os fios no
conseguirem se desembaraar com um bom puxo, as clulas se suicidam
algo drstico assim.
Alm dos ns em si, o DNA pode enfrentar diversos tipos de predicamentos
topolgicos. As fitas podem se soldar umas s outras como elos de uma corrente;
ficar muito enroscadas, como uma roupa torcida; formar anis mais tensos que
os de uma cascavel. essa ltima configurao, os anis, que nos remete de
volta a Lewis Carroll e sua Tartaruga Falsa. Com muita imaginao, os tericos
da teoria dos ns se referem a esses anis como contoro e ao ato de se
anelar como contorcimento, como se as cordas ou o DNA partilhassem essa
aflio. Ento, ser que a Tartaruga Falsa, de acordo com boatos recentes, se
referia furtivamente teoria dos ns com as palavras giro e contoro?
Por um lado, Carroll trabalhava em uma prestigiada universidade quando
Kelvin e Tait comearam a estudar a teoria dos ns. Seria fcil ter contato com o
trabalho dos dois, e esse tipo de jogo matemtico teria atrado Carroll. Ademais,

ele escreveu outro livro, chamado Uma histria emaranhada, em que cada seo
que ele chamou de n, e no de captulo consistia em um enigma a ser
resolvido. Portanto, decerto ele incorporou temas relacionados aos ns em sua
escrita. Contudo, como era um desmancha-prazeres, h boas razes para pensar
que a Tartaruga Falsa no sabia nada sobre a teoria dos ns. Carroll lanou Alice
em 1865, cerca de dois anos antes de Kelvin ter aplicado a teoria dos ns tabela
peridica, ao menos publicamente. Mais ainda: talvez a palavra contoro tenha
sido usada informalmente na teoria dos ns antes disso, mas s apareceu em
termos tcnicos nos anos 1970. Ento, afinal, a Tartaruga Falsa no foi muito
alm de subverso, desembelezao e distrao.
No entanto, mesmo que o trocadilho tenha sido criado depois de Carroll, no
h razo para no continuar curtindo o jogo de palavras.

A Tartaruga Falsa de Lewis Carroll chora ao relembrar seus estudos de giro e


contoro na escola, queixa que encontra base na atual pesquisa de DNA sobre
ns e emaranhados.
Grandes livros continuam grandes quando dizem coisas novas para novas
geraes; de qualquer forma, as circunvolues de um n so um belo paralelo
com os meandros e desenvolvimentos do enredo de Carroll. Alm do mais,
Carroll se sentiria deliciado ao ver como esse ramo excntrico da matemtica

invadiu o mundo e se tornou crucial para a compreenso da nossa biologia.


Diferentes combinaes de tores, contores e ns so a prova de que o
DNA pode ser formado por um nmero quase ilimitado de anis; o que salva
nosso DNA dessa tortura so as protenas versadas em matemtica, chamadas
topoisomerases. Cada uma dessas protenas se apoia em um ou dois teoremas da
teoria dos ns para aliviar a tenso no DNA. Algumas topoisomerases
desprendem cadeias de DNA. Outros tipos pinam uma fita de DNA e fazem
uma rotao em torno de outra para eliminar tores e contores. Outras, ainda,
seccionam o DNA onde quer que ele se entrecruze, passam a fita de cima por
baixo da fita de baixo e as liga outra vez, desfazendo o n. Inmeras vezes, todos
os anos, diferentes topoisomerases salvam o nosso DNA de uma maldio de
Torquemada. No conseguiramos sobreviver sem essas aficionadas da
matemtica. Se a teoria dos ns saltou dos retorcidos tomos de Lord Kelvin para
ganhar vida prpria, ela agora voltou s suas razes moleculares de bilhes de
anos do DNA.
A TEORIA DOS NS no foi a nica matemtica inesperada a surgir durante as
pesquisas sobre o DNA. Cientistas j usaram diagramas de Venn para estudar o
DNA, bem como o princpio da incerteza de Heisenberg. A arquitetura do DNA
mostra traos do segmento ureo entre comprimento e largura, encontrados
em edifcios clssicos como o Partenon. Entusiastas da geometria torceram o
DNA em superfcies de Moebius e construram os cinco slidos de Plato.
Bilogos celulares percebem agora que, at para caber dentro do ncleo, o longo
e fibroso DNA precisa se dobrar e redobrar num padro fractal de anis dentro
de anis dentro de anis, em que se torna quase impossvel determinar em que
escala nano, micro ou milimtrica o examinamos. Talvez o fato mais
inacreditvel: em 2011, cientistas japoneses usaram um cdigo semelhante aos
do Tie Club para atribuir combinaes de A, C, G e T a nmeros e letras, depois
inseriram o cdigo para E = mc 1905! no DNA de bactrias comuns de solo.
O DNA tem ligaes muito ntimas com uma ramificao esquisita da
matemtica chamada lei de Zipf, fenmeno descoberto por um linguista. George
Kingsley Zipf tinha origem solidamente alem de uma famlia de cervejeiros
e acabou se tornando professor de alemo na Universidade Harvard. Apesar de
seu amor pela lngua, Zipf no gostava de possuir livros, e, ao contrrio de seus
colegas, morava fora de Boston, numa fazenda de 28 hectares, com um vinhedo,
porcos e galinhas, onde cortava uma rvore de Natal para a famlia Zipf todos os
meses de dezembro. Mas, por uma questo de temperamento, ele no trabalhava
muito na fazenda. Dormia at tarde, pois ficava acordado at a madrugada
estudando (em livros da biblioteca) as propriedades estatsticas das linguagens.
Certa vez, um colega definiu Zipf como algum que desfolharia rosas s

para contar as ptalas; e se relacionava com a literatura da mesma maneira.


Como jovem professor, se metera a decodificar Ulisses, de James Joy ce; a nica
coisa que concluiu da leitura foi que o livro continha 29.899 palavras diferentes,
num total de 260.430 palavras. Depois disso, ele dissecou Beowulf, Homero,
textos chineses e a obra do dramaturgo romano Plauto. Foi assim, contando as
palavras de cada livro que lia, que ele descobriu a lei de Zipf. A lei diz que a
palavra mais comum num idioma aparece cerca de duas vezes mais que a
segunda palavra mais comum, mais ou menos trs vezes mais que a terceira
mais comum e cem vezes mais vezes que a centsima mais comum, e assim por
diante. Em ingls, the responde por 7% das palavras, of por metade disso, e and
por , at chegar a obscuridades como grawlix ou boustrophedon. Essas
distribuies se aplicam tanto a snscrito, etrusco e hierglifos quanto a hindi,
espanhol e russo modernos. (Zipf tambm observou isso nos preos dos catlogos
de encomendas postais da Sears Roebuck.) Mesmo quando algum inventa uma
lngua, sempre surge algo como a lei de Zipf.
Depois da morte de Zipf, em 1950, estudiosos encontraram evidncias de sua
lei numa surpreendente variedade de outros lugares msica (voltarei ao assunto
adiante), classificao da populao das cidades, distribuio de rendimentos,
extines em massa, magnitude de terremotos, propores de cores diferentes
em pinturas e desenhos etc. Em todos os casos, o item maior ou mais comum em
cada categoria era duas vezes maior ou mais comum que o segundo item, trs
vezes maior ou mais comum que o terceiro, e assim por diante. Como era
inevitvel, a sbita popularidade da teoria teve seu revertrio, sobretudo entre
linguistas, que questionaram o que dizia a lei de Zipf, se que dizia alguma
coisa.1 Ainda assim, muitos cientistas defendem a lei de Zipf por parecer correta
a frequncia de palavras no parece aleatria. Em termos empricos, ela
define as linguagens de modo surpreendentemente acurado. Mesmo a
linguagem do DNA.
primeira vista no fica claro que o DNA seja algo zipfiano, principalmente
para os que falam lnguas ocidentais. Ao contrrio de muitas linguagens, o DNA
no apresenta espaos bvios para distinguir uma palavra da outra, est mais
para aqueles antigos textos sem pausas, interrupes ou pontuao de qualquer
tipo, apenas inexorveis fileiras de letras. Voc poderia pensar que os cdons de
A-C-G-T que codificam os aminocidos funcionam como palavras, mas suas
frequncias individuais no parecem zipfianas. Para encontrar a lei de Zipf, os
cientistas tiveram de procurar grupos de cdons, e alguns deles se revelaram
uma inesperada fonte de ajuda: os mecanismos de busca chineses. O idioma
chins cria palavras compostas ligando smbolos adjacentes. Assim, se um texto
chins diz ABCD, os mecanismos de busca examinam uma janela deslizante
para encontrar pedaos significativos, primeiro AB, BC e CD, depois ABC e

BCD. O uso de uma janela deslizante tambm se mostrou boa estratgia para
encontrar pedaos significativos de DNA. Acabou se revelando que, at certo
ponto, o DNA bem zipfiano, como uma lngua em grupos de mais ou menos
doze bases. Em geral, ento, a unidade mais significativa do DNA pode no ser
um cdon, mas quatro cdons que operam juntos um tema dodecadrico.
A expresso do DNA, sua traduo em protenas, tambm obedece lei de
Zipf. Assim como nas palavras comuns, alguns genes em cada clula so
expressos diversas vezes, enquanto a maioria dos genes mal chega converso.
Ao longo de muitos e muitos milnios, as clulas aprenderam a contar cada vez
mais com essas protenas comuns; e as mais comuns entre elas costumam
aparecer com frequncia duas, trs e quatro vezes maior que as segundas
protenas mais comuns. Deve-se dizer que muitos cientistas estrilam e dizem que
esses nmeros zipfianos no significam nada; mas outros alegam que chegou o
momento de reconhecer que o DNA no apenas anlogo, ele realmente
funciona como uma linguagem.
E no s como linguagem: o DNA apresenta tambm propriedades zipfianas
musicais. Numa pea musical em certo tom, como d maior, certas notas
aparecem com mais frequncia que outras. Alis, Zipf chegou a investigar a
prevalncia de notas em Mozart, Chopin, Irving Berlin e Jerome Kern e, vejam
s, ele identificou uma distribuio zipfiana. Depois, pesquisadores confirmaram
essa descoberta em outros gneros, de Rossini aos Ramones, e tambm
perceberam distribuies zipfianas no timbre, no volume e na durao das notas.
Ento, se o DNA tambm mostra tendncias zipfianas, ser que o DNA pode
ser organizado numa espcie de partitura musical? Na verdade, msicos
chegaram a traduzir a sequncia A-C-G-T da serotonina, substncia qumica
presente no crebro, em canonetas, atribuindo as quatro letras do DNA s notas
A, C, G e, bem, E.a Outros msicos criaram melodias de DNA atribuindo notas
harmnicas aos aminocidos que aparecem com mais frequncia, e
descobriram que isso produz sons mais complexos e eufnicos. Esse segundo
mtodo refora a ideia de que, assim como a msica, o DNA s parcialmente
uma sequncia estrita de notas. Ele tambm definido por temas e motivos,
pela forma como ocorrem certas sequncias e como funcionam juntas. Um
bilogo chegou a argumentar que a msica o meio natural para estudar como
as partes genticas se combinam, j que os seres humanos tm ouvido sensvel
maneira como as frases se agrupam na msica.
Algo ainda mais interessante aconteceu quando dois cientistas inverteram o
processo e, em vez de transformar DNA em msica, traduziram as notas de um
noturno de Chopin em DNA. Eles descobriram uma sequncia
surpreendentemente semelhante parte do gene da RNA polimerase. Essa
polimerase, uma protena universal presente em todas as formas de vida, o que

forma o RNA a partir do DNA. Quer dizer, se voc olhar de perto, ver que o
noturno na verdade decodifica um ciclo de vida inteiro. Considere o seguinte: a
polimerase usa o DNA para formar RNA. Por sua vez, o RNA produz
complicadas protenas. Essas protenas, por sua vez, formam clulas, que
formam pessoas, como Chopin, que, por sua vez, comps msicas harmoniosas
que completaram o ciclo decodificando o DNA para formar polimerase. (A
musicologia reproduz a ontologia.)
Ento a descoberta estava furada? No inteiramente. Alguns cientistas
argumentam que, quando apareceram pela primeira vez no DNA, os genes no
surgiram de forma aleatria, juntamente com um velho trecho de cromossomos.
Eles comearam como frases repetitivas, uma ou duas dezenas de bases de DNA
duplicadas muitas vezes. Esses trechos funcionam como um tema musical
bsico, que um compositor burila e afina (isto , provoca mutaes) para criar
variaes agradveis do original. Nesse sentido, portanto, os genes tinham
melodias embutidas desde o incio.
H muito tempo os seres humanos vm desejando relacionar a msica a
temas mais amplos e mais profundos da natureza. Os astrnomos mais notveis,
desde a Grcia antiga at Kepler, acreditavam que, ao percorrer seu trajeto pelo
cu, os planetas criavam uma linda e comovente musica universalis, um hino em
louvor Criao. O que acontece que a msica universal existe mesmo, e mais
perto do que jamais imaginamos no nosso DNA.
GENTICA E LINGUSTICA tm ligaes mais profundas, que vo alm da lei
de Zipf. O prprio Mendel, j mais velho e mais gordo, andou xeretando a
lingustica, inclusive numa tentativa de derivar uma lei matemtica exata de
como os sufixos de sobrenomes alemes (como mann e bauer) hibridizavam
com outros nomes e se reproduziam a cada gerao. (Soa familiar.) E, que
diabos, hoje os geneticistas nem conseguem falar sobre seu trabalho sem usar os
termos que extraram do estudo das lnguas. O DNA tem sinnimos, tradues,
pontuao, prefixos e sufixos. Mutaes missense (a substituio de aminocidos)
e mutaes sem sentido (interferncia com cdons de parada) so basicamente
erros tipogrficos, enquanto mutaes frameshift (pisar na bola na preparao dos
cdons) so erros de composio tipogrfica da velha guarda. A gentica tem at
gramtica e sintaxe regras de combinao de palavras de aminocidos e
clusulas em sentenas de protenas que as clulas podem ler.
De forma mais especfica, a gramtica e a sintaxe genticas delineiam as
regras de como uma clula deve dobrar uma cadeia de aminocidos para
formar uma protena funcional. (As protenas precisam ser dobradas em formas
compactas para funcionar, e em geral no operam se a forma estiver errada.) A
dobradura sinttica e gramatical algo importantssimo para se comunicar na

linguagem do DNA. Contudo, a comunicao exige mais que sintaxe e gramtica


adequadas; uma sentena de protena precisa significar alguma coisa para uma
clula tambm. E, estranhamente, as sentenas de protena podem ser sinttica e
gramaticalmente perfeitas, mas sem significado biolgico. Para entender o que
isso quer dizer, ajuda refletir sobre algo que o linguista Noam Chomsky disse
certa vez. Ele estava tentando demonstrar a independncia entre sintaxe e
significado no discurso humano. Seu exemplo foi Ideias verdes sem cor
dormem furiosamente. Independentemente do que se achar de Chomsky, essa
sentena uma das coisas mais notveis j proferidas. No tem um sentido
literal. Mas como contm palavras reais, e sua sintaxe e gramtica esto
corretas, conseguimos mais ou menos seguir em frente. Ela no totalmente
desprovida de significado.
Da mesma maneira, as mutaes do DNA podem introduzir palavras ou
frases de aminocidos aleatrias, e as clulas automaticamente dobram a cadeia
resultante de maneira perfeitamente sinttica, baseadas na fsica e na qumica.
Mas qualquer mudana de palavra pode alterar toda a forma e o significado da
sentena; se o resultado continua a fazer sentido, isso vai depender das
circunstncias. s vezes a nova sentena da protena contm um simples ajuste,
uma pequena licena potica que a clula consegue analisar gramaticalmente
com algum trabalho. s vezes uma mudana (como uma mutao frameshift)
pode deturpar uma sentena at que ela parea imprecaes de personagens de
quadrinhos os #$%^&@! A clula sofre e morre. Mas, com certa frequncia,
ela l a sentena da protena cheia de missense e sem sentido Porm, depois de
refletir, de algum modo consegue entender o sentido. Podem surgir,
inesperadamente, coisas maravilhosas, como mimsy borogoves de Lewis
Carroll ou runcible spoon de Edward Lear.b Trata-se de uma rara mutao
benfica, e nesses momentos de sorte que a evoluo avana um pouco mais.2
Graas aos paralelos entre DNA e linguagem, os cientistas podem at analisar
literalmente textos e textos genmicos com as mesmas ferramentas. Estas
parecem promissoras em especial para analisar textos contestados, cuja autoria
ou origem biolgica permanece duvidosa. Em controvrsias literrias, os peritos
costumavam comparar uma pea a outras de conhecida provenincia e
julgavam se o tom ou o estilo eram similares. Os estudiosos s vezes tambm
catalogam e contam quais palavras so utilizadas em um texto. Nenhuma dessas
abordagens totalmente satisfatria a primeira subjetiva demais, a segunda,
estril. Em se tratando do DNA, comparar genomas contestados em geral
envolve comparar algumas dezenas de genes-chave em busca de pequenas
diferenas. Mas essa tcnica no funciona com espcies muito distintas, porque
as diferenas so grandes demais, e no fica claro quais delas so importantes.
Ao se concentrar exclusivamente nos genes, essa tcnica tambm ignora os

trechos de DNA regulador que no esto nos genes.


Para contornar esses problemas, em 2009, cientistas da Universidade da
Califrnia, Berkeley, inventaram um aplicativo que, mais uma vez, desliza
janelas ao longo da fileira de letras de um texto em busca de padres e
semelhanas. Num dos testes, os cientistas analisaram os genomas de mamferos
e os textos de dezenas de livros como Peter Pan, o Livro dos Mrmons e
Repblica de Plato. E descobriram que o mesmo aplicativo, numa nica
tentativa, poderia classificar o DNA em diferentes gneros de mamferos, e, em
outra tentativa, classificar livros em diferentes gneros de literatura, tudo com
perfeita acuidade. Numa anlise de textos contestados, os cientistas abordaram o
mundo controverso dos estudiosos de Shakespeare, e o aplicativo concluiu que o
Bardo escreveu The Two Noble Kinsmen pea que se equilibra nos limites de
aceitao de sua autoria , mas que no produziu Pricles, outro trabalho
duvidoso. Em seguida a equipe de Berkeley estudou os genomas de vrus e de
arqueobactrias, as formas de vida mais antigas e (para ns) as mais aliengenas.
A anlise revelou novas ligaes entre estes e outros micrbios, e apresentou
novas sugestes para classific-los. Em decorrncia da grande quantidade de
dados envolvida, a anlise de genomas pode se tornar intensiva; o escaneamento
de vrus e arqueobactrias monopolizou 320 computadores durante um ano. Mas
a anlise do genoma permite aos cientistas ir alm das simples comparaes
ponto a ponto de alguns genes e ler a histria natural inteira de uma espcie.
A LEITURA DE UMA HISTRIA genmica completa requer mais destreza que
a de outros textos. O DNA exige uma leitura da esquerda para a direita e da
direita para a esquerda leitura bustrofednica. Sem isso, os cientistas perderiam
os palndromos e anagramas, que so lidos de trs para a frente e de frente para
trs.
Um dos mais antigos palndromos conhecidos um incrvel quadrado com
leituras horizontais e verticais, gravado nas muralhas de Pompeia e em outros
lugares:
S-A-T-O-R
A-R-E-P-O
T-E-N-E-T
O-P-E-R-A
R-O-T-A-S
Com dois milnios de idade, contudo, sator rotas3 segue ordens de
magnitude da era dos verdadeiros palndromos ancestrais no DNA. O DNA j
chegou a inventar dois tipos de palndromo. H o tradicional, do tipo Roma me

tem amor GATTACATTAG. Mas, por conta dos pares de base A-T e C-G, o
DNA apresenta outro tipo, mais sutil, que se l para adiante numa fita e para trs
em outra. Vamos considerar a fita CTAGCTAG, depois imaginar quais bases
aparecem na outra fita, GATCGATC. So palndromos perfeitos.
Por mais inofensivo que possa parecer, esse segundo tipo de palndromo
provocaria um frisson de medo em qualquer micrbio. Muito tempo atrs,
inmeros micrbios desenvolveram protenas especiais (chamadas enzimas de
restrio) que podem cortar o DNA como alicates de arame. Por alguma razo,
essas enzimas s podem cortar o DNA em trechos altamente simtricos, como
palndromos. Cortar o DNA tem alguns propsitos teis, como eliminar bases
danificadas por radiao ou aliviar tenses no DNA enodado. Mas os micrbios
malvados costumam utilizar essas protenas para estabelecer rixas entre
Montecchio e Capuleto e dilacerar o material gentico do outro. Em
consequncia, os micrbios aprenderam a duras penas a evitar at os mais
modestos palndromos.
Isso no quer dizer que criaturas superiores como ns tenhamos muita
tolerncia a palndromos. Mais uma vez, vamos considerar CTAGCTAG e
GATCGATC. Note que a metade inicial dos dois segmentos do palndromo pode
formar pares de base com a segunda metade: a primeira letra com a ltima (C
G), a segunda com a penltima (TA), e assim por diante. Mas, para essas
ligaes internas se formarem, a fita de DNA de um lado teria de se desatar do
outro e se curvar para cima, produzindo uma salincia. Essa estrutura, chamada
grampo de cabelo, pode se formar ao longo de qualquer palndromo do DNA
de comprimento razovel, pela simetria que lhe inerente. Como de se
esperar, os grampos podem destruir o DNA e, pela mesma razo, os ns
descarrilando a maquinaria celular.
Palndromos podem surgir no DNA de duas maneiras. Os palndromos mais
curtos do DNA, que provocam grampos de cabelo, aparecem aleatoriamente
quando As, Cs, Gs e Ts por acaso se organizam de forma simtrica. Palndromos
mais longos tambm sujam nossos cromossomos, e muitos deles
principalmente os que provocam devastao no atarracado cromossomo Y
devem ter surgido por um processo especfico em dois estgios. Por diversas
razes, os cromossomos s vezes por acaso duplicam pedaos de DNA e depois
colam a segunda cpia em algum lugar na sequncia. Eles tambm podem (s
vezes depois de rupturas de dupla fita) rebater um pedao de DNA em 180 graus
e col-lo ao contrrio. Uma aps a outra, uma duplicao e uma inverso criam
um palndromo.
A maioria dos cromossomos, contudo, desestimula longos palndromos, ou
pelo menos desestimula as inverses que os criam. Inverses podem romper ou
desabilitar genes, deixando o cromossomo sem efeito. As inverses tambm

podem reduzir as chances de o cromossomo se recombinar uma grande perda.


A recombinao (quando cromossomos gmeos cruzam filamentos e fazem uma
troca de segmentos) permite que os cromossomos troquem genes e adquiram
verses melhores, ou verses que funcionam melhor juntas e tornam o
cromossomo mais apto. Igualmente importante, os cromossomos tiram
vantagem da recombinao para realizar verificaes de controle de qualidade:
podem se alinhar lado a lado, medir um ao outro dos ps cabea e reescrever
genes alterados com genes no alterados. Mas um cromossomo s se recombina
com um parceiro semelhante. Se o parceiro for muito diferente, ele tem medo
de adquirir um DNA maligno e se recusa a fazer trocas. Inverses parecem
altamente suspeitas; nessas circunstncias, cromossomos com palndromos so
evitados.
O cromossomo Y j se mostrou intolerante aos palndromos. L atrs, antes
de os mamferos se separarem dos rpteis, os cromossomos X e Y eram gmeos
que se recombinavam com frequncia, Depois, 300 milhes de anos atrs, um
gene de Y se transformou numa chave geral que dispara o desenvolvimento de
testculos. (Antes disso, o sexo provavelmente era determinado pela temperatura
com que a me incubava os ovos, o mesmo sistema no gentico que determina
o sexo de tartarugas e crocodilos.) Graas a essa mudana, o Y se tornou o
cromossomo masculino e, por vrios processos, acumulou outros genes
varonis, sobretudo a produo de espermatozoides. Em consequncia, X e Y
comeam a se tornar dissimilares e a evitar a recombinao. Y no queria
arriscar que seus genes fossem sobrescritos pelo rabugento X, enquanto X no
queria adquirir os genes idiotas de Y, que poderiam prejudicar as fmeas XX.
Quando o ritmo da recombinao diminuiu, Y ficou mais tolerante s
inverses grandes e pequenas. Na verdade, ele passou por grandes inverses em
sua histria, por grandes sacudidelas de DNA. Cada uma delas criou muitos
palndromos bacanas um deles chega a 3 milhes de letras , mas tornava a
recombinao com X progressivamente mais difcil. Isso no seria um grande
negcio; contudo, outra vez, a recombinao permite que os cromossomos
sobrescrevam mutaes malignas. Os cromossomos X podiam continuar fazendo
isso em fmeas XX, mas quando Y perdeu seu parceiro, as mutaes malignas
comearam a se acumular. Toda vez que surgia uma delas, as clulas no tinham
escolha a no ser amputar o Y e excisar o DNA alterado. Os resultados no eram
bonitos. Assim que se tornou um cromossomo grande, Y perdeu quase duas
dzias de seus 1.400 genes originais. Nesse ritmo, os bilogos chegaram a supor
que Y estava liquidado. Parecia destinado a continuar catando mutaes
disfuncionais e a ficar cada vez mais curto, at a evoluo acabar de vez com ele
e talvez acabar com os machos tambm.
Os palndromos, porm, parecem ter perdoado Y. Os grampos na fita de DNA
so ruins, porm, se Y se dobrar num grampo gigante, pode entrar em contato

com dois de seus palndromos que so os mesmos genes, um correndo para a


frente, outro para trs. Isso permite que Y verifique as mutaes e as
sobrescreva. como escrever A man, a plan, a cat, a ham, a y ak, a y am, a hat,
a canal:c Panam! num pedao de papel, dobrar a folha e corrigir qualquer
discrepncia, letra por letra algo que acontece seiscentas vezes em cada macho
recm-nascido. Essa dobradura permite tambm que o Y compense sua falta de
um cromossomo sexual parceiro e recombine consigo mesmo, trocando genes
em algum ponto, ao longo de sua extenso, por genes de outro.
Esse reparo com base em palndromo engenhoso. Alis, muito inteligente,
mas capenga. O sistema que Y usa para comparar palndromos infelizmente no
sabe qual palndromo mudou e qual no mudou; s sabe que existe uma
diferena. Por isso, com certa frequncia, Y sobrescreve um gene bom com um
ruim. Essa recombinao consigo mesmo, acidentalmente, tende a opa!
apagar o DNA entre os palndromos. Tais enganos raramente matam um
homem, mas podem tornar o espermatozoide impotente. Em termos gerais, o
cromossomo Y desapareceria se no conseguisse corrigir mutaes como essa;
mas o prprio fator que permite que ele faa isso, seus palndromos, pode
emascul-lo.
TANTO AS PROPRIEDADES lingusticas quanto as matemticas do DNA
contribuem para seu propsito final: a administrao de dados. As clulas
armazenam, renem e transmitem mensagens atravs do DNA e do RNA, e os
cientistas falam rotineiramente de cidos nucleicos que decodificam e
processam informao, como se a gentica fosse um ramo da criptografia ou da
cincia de computao.
Na verdade, a criptografia moderna tem algumas razes na gentica. Depois
de estudar na Universidade Cornell, um jovem geneticista chamado William
Friedman entrou, em 1915, para um excntrico grupo de estudos de cincia na
zona rural de Illinois. (O local ostentava um moinho holands, um urso chamado
Hamlet como mascote e um farol, apesar de estar a mais de 1.000km da costa.)
Como primeiro trabalho, o chefe de Friedman pediu que estudasse os efeitos da
luz da Lua sobre os genes. Mas a formao estatstica de Friedman logo o atraiu
para outro projeto luntico de seu chefe:4 provar que Francis Bacon no s havia
escrito as peas de Shakespeare, como tambm deixara pistas no Primeiro Flio
que trombeteavam sua autoria. (As pistas envolviam a mudana nas formas de
certas letras.) Embora entusiasmado ele adorava decifrar cdigos desde que
lera O escaravelho de ouro, de Edgar Allan Poe, quando criana , Friedman
determinou que as supostas referncias a Bacon eram conversa fiada. Algum
poderia usar os mesmos esquemas decodificadores, segundo ele, para provar
que Teddy Roosevelt escreveu Jlio Csar. Mesmo assim, ele tinha pressentido a

gentica como uma forma de decifrao de cdigos biolgicos, e depois de se


entusiasmar com a quebra de cdigos, arranjou um emprego como criptgrafo
no governo dos Estados Unidos. Baseado nos conhecimentos estatsticos
adquiridos na gentica, logo desvendou os telegramas secretos que produziram o
escndalo de suborno do Teapot Dome,d em 1923. No incio dos anos 1940, ele
comeou a decifrar cdigos diplomticos japoneses, inclusive uma dzia de
cabogramas infames, interceptados no dia 6 de dezembro de 1941, do Japo para
sua embaixada em Washington, delineando uma iminente ameaa.
Friedman abandonou a gentica porque, nas primeiras dcadas do sculo XX
(pelo menos nas fazendas), a gentica envolvia ficar sentado e esperar os
estpidos animais procriarem, sendo mais criao de animais que anlise de
dados. Tivesse nascido uma ou duas geraes depois, ele teria uma viso
diferente das coisas. Nos anos 1950, os bilogos referiamse regularmente aos
pares de base A-C-G-T como pedaos biolgicos e gentica como cdigo
a ser decifrado. A gentica se transformou em anlise de dados e continuou a se
desenvolver ao longo dessa linha, em parte graas ao trabalho de um jovem
contemporneo de Friedman, um engenheiro cujo trabalho abrangia a
criptografia e a gentica, Claude Shannon.
comum cientistas citarem a tese de Shannon no Instituto de Tecnologia de
Massachusetts (MIT), escrita em 1937, quando ele tinha 21 anos, como a
dissertao de mestrado mais importante de todos os tempos. Nela, Shannon
delineava um mtodo para combinar circuitos eletrnicos e lgica elementar, a
fim de realizar operaes matemticas. Como resultado, ele podia agora projetar
circuitos para fazer clculos complexos a base de todos os circuitos digitais.
Uma dcada depois, Shannon produziu um trabalho sobre o uso de circuitos
digitais para decodificar mensagens e transmiti-las com mais eficcia. No
chega a ser uma hiprbole afirmar que essas duas descobertas criaram as
comunicaes digitais modernas a partir do zero.
Enquanto fazia essas descobertas seminais, Shannon se dedicava a outros
interesses pessoais. No escritrio, ele adorava fazer malabarismos, andar de
monociclo e fazer malabarismos andando de monociclo pelo corredor. Em casa,
no parava de mexer com ferro-velho no poro; suas invenes incluem frisbee
a jato, pula-pula motorizado, mquinas para resolver o Cubo de Rubik, um
camundongo mecnico (batizado de Teseu) para resolver labirintos, um
programa (chamado Throbac) para fazer clculos com nmeros romanos e um
computador porttil, do tamanho de um mao de cigarros, para trapacear em
roletas de cassinos.5
Shannon tambm abordou a gentica em sua tese de doutorado, em 1940. Na
poca, bilogos confirmavam a relao entre genes e seleo natural, mas o
peso das estatsticas envolvidas nisso amedrontou muita gente. Embora tenha

admitido depois que no sabia nada de gentica, Shannon empenhou-se, tentando


fazer pela gentica o que j fizera pelos circuitos eletrnicos: reduzir as
complexidades a uma lgebra simples, de forma que, a partir de qualquer dado
(genes numa populao), qualquer um calculasse rapidamente o resultado (quais
genes prosperariam ou desapareceriam). Shannon passou somente alguns meses
escrvendo sua tese, e, depois de concluir o doutorado, se deixou seduzir pela
eletrnica, nunca mais voltando gentica. Nem era preciso. Seu novo trabalho
tornou-se a base da teoria da informao, campo com tantas aplicaes que
seguiu seu percurso para a gentica independentemente de seu criador.
Com a teoria da informao, Shannon determinou como transmitir mensagens
com um mnimo de erros possvel meta que os bilogos desde ento
perceberam ser equivalente a desenhar o melhor cdigo gentico para minimizar
erros numa clula. Os bilogos adotaram tambm o trabalho de Shannon sobre
eficincia e redundncia nas linguagens. No ingls, segundo os clculos de
Shannon, a redundncia era de pelo menos 50%. (Um romance policial que
analisou, de Ray mond Chandler, chegou a 75%.) Os bilogos estudaram tambm
o conceito de eficincia porque, pela seleo natural, criaturas eficientes
deveriam ser mais aptas. Quanto menos redundncia no DNA, pensavam eles,
mais informao as clulas armazenariam, e mais depressa poderiam processla, o que era uma grande vantagem. Mas, como o Tie Club j sabia, o DNA est
muito abaixo do ideal nesse quesito. Mais de seis cdons A-C-G-T decodificam
apenas um aminocido, redundncia totalmente suprflua. Se economizassem e
usassem menos cdons por aminocido, as clulas incorporariam mais que
somente o cannico nmero de vinte, o que abriria novas perspectivas para a
evoluo molecular. Na verdade, os cientistas j demonstraram que, se
estimuladas, clulas num laboratrio podem usar cinquenta aminocidos.
No entanto, se a redundncia implica custos, ela tem tambm seus benefcios,
segundo Shannon. Um pouco de redundncia na linguagem garante que sigamos
uma conversa mesmo que algumas slabas ou palavras se confundam. Mria ds
psoas csge entdr sta msgem d ltrs. Em outras palavras, se, por um lado, o excesso
de redundncia perda de tempo e energia, um pouco de redundncia garantia
contra erros. Aplicada ao DNA, podemos ver agora a razo da redundncia: ela
reduz a probabilidade de introduo de um aminocido errado. Alm do mais, os
bilogos calcularam que, embora uma mutao substitusse um aminocido
errado, a me natureza dera um jeito nas coisas para que, depois de qualquer
mudana, as probabilidades fossem de que o novo aminocido tivesse
caractersticas qumicas e fsicas que se desdobrariam da maneira adequada.
Trata-se de um aminocido sinnimo, por isso as clulas ainda continuaram a
entender o significado da sentena.
(A redundncia pode ter utilidade fora dos genes tambm. O DNA no
codificado os longos trechos de DNA entre os genes contm algumas fileiras

tediosamente redundantes de letras, locais onde parece que algum apertou


vrias teclas de uma vez no teclado da natureza. Embora esse e outros trechos
paream apenas lixo, os cientistas no sabem se so realmente descartveis.
Como conjeturou um cientista: Ser o genoma como um romance medocre, de
que se podem remover cem pginas sem fazer diferena; ou ser como um
romance de Hemingway, do qual se removermos uma pgina a histria se
perde? Porm, estudos aplicados nos teoremas de Shannon sobre o DNA-lixo
descobriram que sua redundncia se assemelha mais da linguagem e isso
pode significar que o DNA no codificado ainda tem propriedades lingusticas
no descobertas.)
Tudo isso teria empolgado Shannon e Friedman. Contudo, o ngulo mais
fascinante talvez seja que, alm de seus aspectos inteligentes, o DNA nos levou s
nossas mais poderosas ferramentas de processamento de informao. Nos anos
1920, o influente matemtico David Hilbert tentava determinar se havia algum
processo mecnico de quebra-galho (um algoritmo) para resolver teoremas
automaticamente, quase sem pensar. Hilbert imaginou que os seres humanos
usariam lpis e papel nesse processo. Mas, em 1936, o matemtico (e aficionado
da teoria dos ns) Alan Turing elaborou uma mquina para fazer o servio. A
mquina de Turing parecia simples uma longa fita de gravao com um
dispositivo para mov-la e marc-la , mas, em princpio, podia processar a
resposta de qualquer problema solvel, no importa quo complexo fosse,
reduzindo-o a pequenos passos lgicos. A mquina de Turing inspirou muitos
pensadores, entre eles Shannon. Engenheiros logo construram modelos
funcionais o que chamamos de computadores com longas fitas magnticas e
cabeas de gravao, bem parecidos com o que Turing havia imaginado.
Mas os bilogos sabem que as mquinas de Turing so muito semelhantes
maquinaria usada pelas clulas para copiar, marcar e ler longas fitas de DNA e
RNA. Essas biomquinas de Turing funcionam em todas as clulas vivas,
resolvendo qualquer tipo de problema intricado, a cada segundo. Alis, o DNA
tem uma vantagem sobre as mquinas de Turing: os componentes do
computador ainda precisam de aplicativos para funcionar; o DNA age como
componente e como aplicativo, armazenando informao e executando
comandos. Contm inclusive instrues para se aperfeioar.
E no s isso. Se o DNA s pudesse realizar as coisas que vimos at agora
fazer cpias perfeitas de si mesmo muitas e muitas vezes, gerar RNA e protenas,
suportar a irradiao de bombas nucleares, decodificar palavras e frases, e at
assobiar algumas melodias j seria uma molcula fantstica, uma das mais
incrveis. No entanto, o que destaca o DNA sua capacidade de produzir coisas
bilhes de vezes maiores que ele mesmo e coloc-las em movimento pelo
planeta. O DNA guardou inclusive dirios de bordo de tudo que sua criao j viu
ou fez desde o incio dos tempos. Agora, afinal, depois de dominar os elementos

bsicos do trabalho do DNA, algumas criaturas de sorte podem ler essas histrias
para si mesmas.

a L, d, sol e mi, de acordo com a representao por cifras. O E substitui o T


porque este no representa nenhuma nota musical. (N.T.)
b No caso de Carroll, mimsicais as pintalouvas, na traduo de Augusto de
Campos; j a palavra criada por Edward Lear jamais foi traduzida nem
explicada em ingls. (N.T.)
c Em portugus: um homem, um plano, um gato, um presunto, um iaque, um
inhame, um chapu, um canal. (N.T.)
d Em 1929, o secretrio do Interior do presidente Warren G. Harding, Albert Fall,
foi subornado por empresas petrolferas, produzindo o que ficou conhecido como
escndalo do Teapot Dome. (N.T.)

PARTE II
Nosso passado animal
Criando coisas que rastejam, brincam e matam

5. A defesa do DNA
Por que a v ida ev oluiu to dev ag ar e depois explodiu em complexidade?

LOGO DEPOIS DE LER O texto, a irm Miriam Michael Stimson deve ter
percebido que uma dcada de esforos, o trabalho de sua vida, havia
desmoronado. Durante os anos 1940, essa freira dominicana que sempre usava
o hbito preto e branco completo (inclusive a touca e o vu) trilhou uma
produtiva e promissora carreira de pesquisa. Em pequenas escolas religiosas de
Michigan e Ohio, fez experimentos com hormnios curativos e at ajudou a criar
um notvel creme para hemorroidas (Preparao H), antes de encontrar sua
vocao para o estudo das formas de base do DNA.
Irm Miriam progrediu rapidamente nesse estudo, publicando provas de que
as bases do DNA eram mutveis mudavam de forma e pareciam bem
diferentes de um momento para outro. A ideia era simples e acolhedora, mas
acarretava profundas consequncias para a maneira como o DNA funcionava.
Em 1951, contudo, dois cientistas rivais ofuscaram essa teoria com um nico
trabalho, descartando a pesquisa da freira como algo desimportante e
malconduzido. Foi um momento constrangedor. Como mulher cientista, irm
Miriam suportava um enorme fardo; era comum ouvir discursos paternalistas
proferidos por colegas do sexo masculino, at de pessoas de sua especialidade.
Com aquela contestao pblica, sua reputao, adquirida a duras penas, se
fragilizava to rpida e completamente quanto duas fitas de DNA.
No teria servido muito de consolo perceber, ao longo dos anos seguintes, que
a refutao de seu trabalho, na verdade, era um passo necessrio na mais
importante descoberta biolgica do sculo, a dupla-hlice de Watson e Crick.
James Watson e Francis Crick eram bilogos atpicos para a poca, pois
costumavam apenas sumarizar estudos alheios, raramente se dando ao trabalho
de realizar experimentos. (At o superterico Darwin acabou adotando uma
bancada experimental e se aperfeioando como perito em percevejos, inclusive
no sexo desses animais.) Algumas vezes, o hbito de tomar emprestado
colocava Watson e Crick em maus lenis, em especial com relao a Rosalind
Franklin, responsvel por tirar a importantssima chapa de raios X que ps em
evidncia a dupla-hlice. Mas eles se basearam no trabalho fundamental de
dezenas de outros cientistas menos conhecidos, entre eles a irm Miriam.
preciso admitir que o trabalho dela no figurava entre os mais destacados da
rea. Na verdade, seus equvocos perpetuaram boa parte da confuso inicial
sobre o DNA. Mas, a exemplo de Thomas Hunt Morgan, vale a pena seguir seus
passos para ver como algum como ela enfrentava os prprios erros. Ao

contrrio de muitos cientistas derrotados, irm Miriam teve a humildade, ou a


energia, de reunir foras para voltar ao laboratrio e afinal dar sua contribuio
para a histria da dupla-hlice.
Os bilogos de meados do sculo XX debatiam-se com o mesmo problema
bsico qual a aparncia do DNA? , de vrias maneiras, desde a poca de
Friedrich Miescher, quando foi descoberta a anmala mistura de acares,
fosfatos e bases aneladas. O mais embaraoso de tudo que ningum conseguia
entender como as longas fitas de DNA se entrosavam to bem. Hoje sabemos
que elas se entrosam automaticamente porque A se encaixa em T, e C em G,
mas ningum desconfiava disso em 1950. Todo mundo imaginava que o
pareamento das letras era aleatrio. Por isso, os cientistas tiveram de acomodar
todas as desajeitadas combinaes de letras dentro de seus modelos de DNA: as
volumosas A e G precisavam se encaixar algumas vezes, assim como as esguias
C e T. Os pesquisadores logo perceberam que, por mais que fossem rotados ou
juntados, esses pares de bases mal-encaixados produziam reentrncias e
calombos, e no o aspecto elegante que esperavam do DNA. A certa altura,
Watson e Crick mandaram ao inferno esse jogo de Tetris biomolecular e
passaram meses fuxicando um modelo de DNA ao avesso (e de fita tripla 1), com
as bases viradas para fora, s para que elas no ficassem no caminho.
Irm Miriam estudou um importante subproblema da estrutura do DNA, as
formas exatas das bases. Pode parecer estranho hoje uma freira trabalhar num
campo tcnico como esse, mas irm Miriam recordou depois que a maioria das
mulheres cientistas que conheceu em encontros e conferncias eram freiras
como ela. As mulheres da poca costumavam desistir de suas carreiras para se
casar, enquanto as solteiras (como Rosalind Franklin) provocam desconfiana ou
escrnio, e s vezes eram to malpagas que no conseguiam se sustentar. As
freiras catlicas, por outro lado, eram solteiras respeitveis, viviam em conventos
administrados pela Igreja, tinham apoio financeiro e independncia para se
dedicar cincia.
Isso no quer dizer que o fato de ser freira no complicasse as coisas, tanto
profissional quanto pessoalmente. Assim como Mendel nascido Johann, mas
transformado em Gregor no mosteiro , Miriam Michael Stimson e suas colegas
novias receberam novos nomes ao entrar para o convento em Michigan, em
1934. Miriam escolheu Maria, mas, na cerimnia de crisma, o arcebispo e seu
assistente pularam um nome da lista, por isso, boa parte das mulheres foi
consagrada com o nome errado. Ningum disse nada, e, como no restava
nenhum nome para Miriam, a ltima da lista, o esperto arcebispo usou o primeiro
nome que veio sua cabea, um nome de homem. A irmandade era considerada
um matrimnio com Cristo, e como Deus (ou os arcebispos) unia meros seres
humanos e no podia separ-los, os nomes errados se tornaram definitivos.

Essa imposio de obedincia se tornou mais onerosa quando irm Miriam


comeou a trabalhar, atrapalhando sua carreira cientfica. No lugar de um
laboratrio completo, suas superioras na pequena faculdade catlica
ofereceram-lhe somente um banheiro reformado para os experimentos. No que
ela tivesse muito tempo para trabalhar. Irm Miriam precisava prestar servios
como freira de ala, responsvel por um dormitrio de estudantes, e tinha de
cumprir uma grande carga horria como professora. Devia tambm usar o
hbito e o enorme vu at no laboratrio, o que no tornava mais fceis os
complicados experimentos. (Tambm no podia dirigir automvel, pois o vu
prejudicava a viso perifrica.) De qualquer forma, irm Miriam era muito
inteligente as amigas a apelidaram de M , e, assim como Mendel, a
disposio de M promovia e estimulava seu amor pela cincia. Deve-se dizer
que faziam isso em parte para combater os comunistas ateus na sia, mas
tambm para compreender a Criao de Deus e cuidar de suas criaturas.
Realmente, Miriam e suas colegas contriburam para muitas reas da qumica
medicinal (da o estudo da Preparao H). O trabalho com o DNA era uma
extenso natural disso, e, no final dos anos 1940, ela parecia fazer avanos quanto
ao formato das bases de DNA a partir do estudo de suas partes constituintes.

Irm Miriam Michael Stimson, uma das pioneiras no estudo do DNA, usava
seu amplo hbito com vu at no laboratrio.

tomos de carbono, nitrognio e oxignio formam o cerne de A, C, G e T,


mas as bases ainda contm hidrognio, o que complica as coisas. O hidrognio
fica na periferia das molculas; sendo o elemento mais leve e mais sujeito
presso, seus tomos podem se mover para diferentes posies, conferindo s
bases formatos ligeiramente diversos. Essas mudanas no so um fator muito
importante as molculas so as mesmas, antes e depois , mas a posio do
hidrognio fundamental para manter coesa a dupla fita do DNA.
Os tomos de hidrognio consistem em um eltron que circula em torno de
um prton. Mas o hidrognio costuma partilhar esse eltron negativo com a parte
interna e anelada da base do DNA. Isso expe o traseiro de seu prton
positivamente carregado. As fitas do DNA se unem alinhando partes de
hidrognio positivo nas bases de uma das fitas com partes negativas das bases da
outra fita. (As partes negativas costumam centrar-se em oxignio e nitrognio,
que acumulam eltrons.) Essas ligaes do hidrognio no so to fortes quanto
as ligaes qumicas normais, mas na verdade isso timo, pois as clulas
podem abrir o zper do DNA quando necessrio.
Embora comum na natureza, a ligao do hidrognio com o DNA parecia
impossvel no incio dos anos 1950. As ligaes com o hidrognio exigiam que as
partes positivas e negativas se alinhassem perfeitamente como acontece em A
e T e em C e G. Mas ningum sabia que certas letras eram pareadas e, em
outras combinaes de letras, as mudanas no se alinhavam to bem. A
pesquisa de M e outros complicou ainda mais esse quadro. Seu trabalho envolvia
a dissoluo de bases do DNA com acidez alta ou baixa. (Acidez alta aumenta a
populao de ons de hidrognio numa soluo; a baixa acidez a reduz.) Irm
Miriam sabia que as bases dissolvidas e o hidrognio interagiam de alguma
forma na soluo; quando ela a submetia luz ultravioleta, as bases absorviam a
luz de maneira diferente, sinal comum de alguma coisa que muda de forma. Mas
ela sups (sempre um risco) que a mudana envolvesse hidrognios se movendo,
e sugeriu que isso acontecia naturalmente no DNA.
Se isso fosse verdade, os estudiosos do DNA agora tinham de considerar as
ligaes de hidrognio no apenas nas bases que no se encaixavam, mas nas
mltiplas formas de cada base no encaixada. Watson e Crick lembraram depois,
com exasperao, que mesmo os textos da poca mostravam bases com tomos
de hidrognio em diferentes posies, dependendo dos caprichos e dos vieses do
autor. Isso praticamente impossibilitava a construo de um modelo.
Quando publicou trabalhos sobre essa desafiadora teoria do DNA, no fim dos
anos 1940, irm Miriam viu seu status de cientista subir. Depois do orgulho, a
queda. Em 1951, dois cientistas em Londres determinaram que as solues
cidas e no cidas no movimentavam hidrognio ao redor das bases do DNA,
elas firmavam hidrognios extras em locais estranhos ou removiam hidrognio

vulnervel. Em outras palavras, os experimentos de irm Miriam criaram bases


artificiais, no naturais. Seu trabalho tornou-se intil para determinar qualquer
coisa sobre o DNA. Portanto, o formato das bases do DNA continuava um
enigma.
Por mais equivocadas que fossem as concluses de irm Miriam, algumas
tcnicas experimentais que ela introduziu em sua pesquisa se mostraram
imensamente teis. Em 1949, Erwin Chargaff, bilogo estudioso de DNA,
adaptou o mtodo de anlise com ultravioleta em que irm Miriam fora pioneira.
Com essa tcnica, ele determinou que o DNA contm iguais quantidades de A e T
e de C e G. Chargaff jamais capitalizou essa descoberta, mas contava vantagens
a todos os cientistas que conseguia encurralar. Ele tentou transmitir a descoberta a
Linus Pauling o principal rival de Watson e Crick durante um cruzeiro, mas
este aborreceu-se com a interrupo de suas frias e dispensou Chargaff. Mais
cuidadosos, Watson e Crick prestaram ateno nele (embora Chargaff os
considerasse dois jovens tolos). A partir dessa grande sacada, os dois
determinaram, finalmente, que A pareava com T, e C com G. Era a ltima pea
de que precisavam. Assim nascia a dupla-hlice, com alguns poucos graus de
distncia de irm Miriam.
S que E aquelas ligaes do hidrognio? A pergunta se perdeu depois de
meio sculo de aclamaes, mas o modelo de Watson e Crick apoiava-se numa
suposio injustificada, at oscilante. As bases se encaixavam bem dentro da
dupla-hlice e se encaixavam com as ligaes de hidrognio apropriadas ,
mas s se cada base tivesse um formato especfico, e no outro. Porm, depois
que o trabalho de Miriam fora descartado, ningum sabia qual o formato das
bases dentro dos seres vivos.
Dessa vez determinada a ajudar, irm Miriam voltou bancada do
laboratrio. Depois do fiasco do ultravioleta com a acidez, ela comeou a
pesquisar o DNA do lado oposto do espectro, o infravermelho. A frmula-padro
para sondar uma substncia com luz infravermelha envolvia mistur-la com um
lquido, mas as bases do DNA nem sempre se misturavam do modo apropriado.
Por isso irm Miriam inventou uma forma de misturar o DNA com um p
branco, brometo de potssio. Para produzir amostras diludas o bastante para o
estudo, a equipe do laboratrio teve de tomar emprestado um molde da
corporao Chry sler, que ficava ali perto, a fim de transformar o p em
plulas do dimetro de uma aspirina, que depois viajariam at a mquina de
uma loja local para se transformar em discos de 1mm de espessura, numa
prensa industrial. A imagem de um txi cheio de freiras em hbitos tradicionais
desembarcando numa loja de mquinas provocou risos nos homens sujos de
graxa, mas irm Miriam disse que foi tratada com cortesia e cavalheirismo.
Afinal, a Fora Area acabou doando uma prensa para o laboratrio, a fim de
que a freira fizesse os prprios comprimidos. (As alunas se lembram de que ela

precisava segurar a prensa durante o tempo de duas ave-marias.) Como as finas


camadas de brometo de potssio eram invisveis ao infravermelho, a luz incidia
somente nos As, Cs, Gs e Ts. Ao longo da dcada seguinte, estudos
infravermelhos com esses discos (e mais outros trabalhos) demonstraram que
Watson e Crick estavam certos: as bases de DNA tinham apenas um formato
natural, o nico capaz de produzir ligaes de hidrognio perfeitas. A essa altura,
e somente a essa altura, os cientistas podiam dizer que tinham compreendido a
estrutura do DNA.
Claro que a compreenso da estrutura no era o objetivo final; os cientistas
ainda tinham muita pesquisa pela frente. No entanto, apesar de M continuar
realizando um trabalho fantstico em 1953 ela proferiu uma palestra na
Sorbonne, a primeira cientista a fazer isso desde Madame Curie , e de ter vivido
at os 89 anos, morrendo em 2002, suas ambies cientficas exauriram-se no
caminho. Nos fervilhantes anos 1960, ela abandonou o hbito e o vu para
sempre (e aprendeu a dirigir). Mas, apesar da desobedincia, dedicou-se
ordem dominicana nas ltimas dcadas de vida e parou de fazer experimentos.
Deixou que outros cientistas, inclusive outras mulheres pioneiras, desvendassem
como o DNA realmente produz a vida linda e complexa.2
A HISTRIA DA CINCIA cheia de descobertas simultneas. Seleo natural,
oxignio, Netuno, manchas solares dois, trs, at quatro cientistas fizeram essas
descobertas de forma independente. Historiadores continuam a debater por que
isso acontece. Talvez cada caso seja uma gigantesca coincidncia; talvez um
suposto descobridor tenha roubado ideias de outro; talvez as descobertas fossem
impossveis antes que as circunstncias as favorecessem, e era inevitvel que um
dia isso ocorresse. Mas, independentemente do que se acredite, a simultaneidade
cientfica um fato. Muitas equipes foram conferir a dupla-hlice, e em 1963
dois grupos descobriram outro importante aspecto do DNA. Uma das equipes
usava microscpios para mapear as mitocndrias, rgos em forma de feijo
que produzem energia dentro das clulas. O outro grupo fazia pur de
mitocndrias e remexia em entranhas. Ambos encontraram evidncias de que as
mitocndrias tm seu prprio DNA. Ao tentar dar um lustro em sua reputao,
no fim dos anos 1800, Friedrich Miescher definiu o ncleo como o lar exclusivo
do DNA. Mais uma vez a histria o contrariou.
Mesmo que as circunstncias histricas favoream algumas descobertas, a
cincia precisa de dissidentes, esses tipos que andam contra o relgio e enxergam
o que as circunstncias escondem de todos ns. s vezes necessitamos at de
dissidentes antipticos pois se eles no forem rudes suas teorias jamais
chamaro nossa ateno. Esse foi o caso de Ly nn Margulis. Em meados dos anos
1960, a maioria dos cientistas explicava com simplicidade a origem do DNA

mitocondrial, argumentando que as clulas pegavam um pedao de DNA


emprestado e no o devolviam. No entanto, durante duas dcadas, desde sua tese
de doutorado, em 1965, Ly nn Margulis props a ideia de que o DNA mitocondrial
no era apenas uma curiosidade. Ela via aquilo como prova de algo maior, de
que a vida tinha outras formas de se misturar e evoluir com as quais os bilogos
convencionais jamais sonharam.
A teoria de Ly nn Margulis, a endossimbiose, dizia o seguinte: todos
descendemos do primeiro micrbio da Terra, e todos os organismos vivos hoje
partilham certos genes, na ordem de uma centena, como parte de seu legado;
com o tempo, porm, esses primeiros micrbios comearam a divergir; alguns
cresceram at se tornar bolhas gigantes, outros encolheram e viraram partculas,
e essa diferena de tamanho criou oportunidades. Mais importante que isso,
alguns micrbios comearam a engolir e digerir outros micrbios, enquanto
outros, ainda, infectavam e matavam os grandalhes mais descuidados. Por um
desses motivos, argumentava Ly nn Margulis, muito, muito tempo atrs, um
grande micrbio ingeriu um bicho, numa tarde, e aconteceu uma coisa estranha:
nada. O pequeno Jonas pode ter lutado para no ser digerido, ou seu hospedeiro
pode ter impedido um pequeno golpe interno. Seguiu-se um impasse, e ainda que
os dois tenham continuado a luta, nenhum conseguiu se livrar do outro. Depois de
incontveis geraes, esse encontro inicialmente hostil se transformou num
empreendimento cooperativo. Aos poucos o carinha menor ficou muito bom em
sintetizar combustvel de alta octanagem a partir do oxignio; aos poucos a
clula-baleia perdeu a capacidade de produzir energia e se especializou em
prover nutrientes brutos e um ambiente de abrigo. Como Adam Smith teria
previsto, essa diviso de trabalho beneficiou as duas partes, e logo uma no podia
deixar a outra. Ns chamamos esses bichos microscpicos de mitocndrias.
Em princpio, era uma bela teoria, mas apenas isso. Infelizmente, quando
Ly nn Margulis a apresentou, os cientistas no reagiram muito bem. Quinze
publicaes especializadas rejeitaram o primeiro trabalho dela sobre a
endossimbiose; pior, muitos cientistas se manifestaram contra aquelas
especulaes. Porm, sempre que faziam isso, Ly nn reunia novas evidncias e se
tornava mais combativa e enftica quanto ao comportamento independente das
mitocndrias afirmando que elas nadavam dentro das clulas, que se
reproduziam num cronograma especfico, com membranas prprias,
semelhantes s clulas. Seu DNA vestigial fechava a questo: raramente as
clulas deixavam escapar DNA do ncleo para a periferia celular, e o DNA
dificilmente sobrevive se tentar fazer isso. Ns tambm herdamos esse DNA de
forma diferente do DNA cromossmico exclusivamente de nossas mes, pois a
me fornece ao filho todas as mitocndrias. Ly nn Margulis concluiu que o
chamado mtDNA (DNA mitocondrial) s poderia ter vindo de clulas outrora
soberanas.

Seus oponentes contestaram (corretamente), afirmando que as mitocndrias


no funcionam sozinhas, que precisam de genes cromossmicos, portanto no
so independentes. Ly nn Margulis se esquivou, dizendo que, depois de 3 bilhes
de anos, no surpreende que muitos dos genes necessrios para uma vida
independente tenham desaparecido, at restar apenas o sorriso do gato de Alice
do velho genoma mitocondrial. Seus oponentes no aceitaram isso por falta de
provas etc. , mas, ao contrrio de, digamos, Miescher, que no lutou para se
defender, Ly nn Margulis continuou arremetendo. Continuou a dar palestras e a
escrever muito sobre sua teoria, e adorava chocar a plateia. (Na abertura de uma
conferncia, ela perguntou: H algum bilogo de verdade aqui? Quero dizer,
bilogos moleculares? Contou as mos levantadas e deu uma risada. timo.
Vocs vo odiar isso.)
Os bilogos realmente odiavam a endossimbiose, e a disputa se arrastou at
que, nos anos 1980, uma nova tecnologia de escaneamento revelou que as
mitocndrias no armazenavam seu DNA em cromossomos longos e lineares
(como os animais e as plantas), e sim em cromossomos circulares, como as
bactrias. Os 37 genes densamente empacotados nas argolas tambm produziam
protenas como as bactrias, e a prpria sequncia A-C-G-T parecia muito
bacteriana. Trabalhando a partir dessa evidncia, cientistas chegaram a
identificar parentes vivos das mitocndrias, como a bactria tifoide. Trabalhos
similares estabeleceram que os cloroplastos partculas esverdeadas que
administram a fotossntese nas plantas tambm contm DNA circular. Assim
como no caso das mitocndrias, Ly nn Margulis havia conjeturado que os
cloroplastos evoluram quando grandes micrbios ancestrais engoliram
cianobactrias fotossintetizantes, seguindo-se ento uma verdadeira sndrome de
Estocolmo.a Dois casos de endossimbiose eram demais para os oponentes
descartarem. Ly nn Margulis foi reconhecida e cantou vitria.
Alm de explicar as mitocndrias, a teoria de Margulis ajudou a resolver um
profundo mistrio da vida na Terra: por que a evoluo quase parou depois de um
comeo to promissor. Sem a partida no tranco das mitocndrias, a vida primitiva
poderia jamais ter se desenvolvido em formas superiores, muito menos em seres
humanos inteligentes.
Para entender quanto essa parada enigmtica, considere a facilidade com
que o Universo produz vida. As primeiras molculas orgnicas no planeta devem
ter surgido espontaneamente prximas aos ventos vulcnicos, no fundo do
oceano. As altas energias ali fundiram simples molculas ricas em carbono em
complexos aminocidos e at em vesculas que serviram como membranas em
estado bruto. provvel tambm que a Terra tenha importado substncias
orgnicas do espao. Astrnomos descobriram aminocidos em estado puro
flutuando em nuvens de poeira interestelar, e qumicos j calcularam que bases

do DNA, como a adenina, tambm podem se formar no espao, pois ela no


passa de cinco simples molculas de HCN (cianureto, entre outras coisas)
espremidas num anel duplo. Ou, ento, cometas de gelo podem ter incubado
bases de DNA. Ao se formar, o gelo se mostra xenfobo; ele expulsa qualquer
impureza orgnica de seu interior, na forma de bolhas concentradas, cozinhando
o molho na presso e tornando mais provvel a formao de molculas
complexas. Os cientistas j desconfiavam que os cometas haviam enchido nossos
mares de gua quando bombardearam a Terra em formao, e podem muito
bem ter semeado nossos oceanos de fragmentos biolgicos.
Desse efervescente caldo orgnico, micro-organismos autnomos, com
sofisticadas membranas e partes mveis substituveis, surgiram em apenas 1
bilho de anos. (Bem depressa, se pensarmos bem.) A partir desse incio comum,
muitas espcies diferentes apareceram em ritmo acelerado, espcies com meios
de vida diferentes e escolhas inteligentes de subsistncia. Depois desse milagre,
contudo, a evoluo se estabilizou; houve inmeros tipos de criaturas vivas, mas
esses micrbios no evoluram muito por mais de 1 bilho de anos e poderiam
nunca ter evoludo.
O grande obstculo foi o consumo de energia. Micrbios primitivos gastam
2% de sua energia total copiando e mantendo o DNA, porm 75% de sua energia
fazendo protenas a partir do DNA. Assim, mesmo que um micrbio desenvolva
o DNA para obter uma caracterstica avanada vantajosa e evolutiva como um
ncleo fechado, uma barriga para digerir outros micrbios ou um aparato para
se comunicar com seus pares , isso o desgasta bastante. Juntar dois desses
aspectos est fora de questo. Nessas circunstncias, a evoluo ociosa; as
clulas no conseguem ser muito sofisticadas. A energia barata da mitocndria
eliminou essas restries. As mitocndrias armazenam tanta energia por
tamanho de unidade quanto os relmpagos, e sua mobilidade permitiu que nossos
ancestrais acrescentassem muitos aspectos bacanas de uma vez s e se
desenvolvessem em organismos multifacetados. Na verdade, as mitocndrias
permitiram que as clulas expandissem seus repertrios de DNA 200 mil vezes,
propiciando no s que inventassem novos genes, mas tambm que
acrescentassem toneladas de DNA regulador, tornando-as muito mais flexveis
ao usar os genes. Isso jamais poderia ter acontecido sem as mitocndrias, e
talvez ns nunca tivssemos lanado luz sobre essa idade das trevas evolutiva sem
a teoria de Ly nn Margulis.
O mtDNA abriu tambm novos campos da cincia, como a arqueologia
gentica. Como as mitocndrias se reproduzem sozinhas, os genes do mtDNA so
abundantes nas clulas, muito mais que nos genes cromossmicos. Por isso,
quando cientistas vo escavar em busca dos homens das cavernas, mmias ou o
que seja, em geral desentocam e examinam mtDNA. Os pesquisadores tambm
usam mtDNA para rastrear genealogias com uma preciso sem precedentes. O

espermatozoide transporta pouco mais que uma carga de DNA nuclear, de forma
que os filhos herdam todas as suas mitocndrias dos vulos bem mais espaosos
das mes. Por essa razo, o mtDNA passou basicamente sem alteraes pelas
linhagens femininas, gerao aps gerao, tornando-o ideal para rastrear
ancestrais maternos. Mais ainda, como sabem quo rapidamente qualquer
mudana rara se acumula numa linhagem mitocondrial uma mutao a cada
3.500 anos , os cientistas podem usar o mtDNA como um relgio: ao comparar
o mtDNA de duas pessoas, quanto mais mutaes encontrarem, mais anos se
passaram desde que as duas partilharam um ancestral materno. Alis, esse
relgio nos diz que os 7 bilhes de pessoas vivas hoje podem ter a linhagem
maternal rastreada at uma mulher que viveu na frica 170 mil anos atrs,
apelidada de Eva Mitocondrial. No que Eva fosse a nica mulher viva na
poca, note bem. Ela simplesmente a mais antiga ancestral matrilinear 3 de
todos que hoje vivem.
Quando as mitocndrias se revelaram to vitais para a cincia, Ly nn Margulis
usou esse progresso e seu sbito prestgio para avanar com outras ideias
exticas. Comeou a argumentar que micrbios tambm doavam vrios
dispositivos locomotores aos animais, como as caudas dos espermatozoides,
mesmo que essas estruturas fossem desprovidas de DNA. Ela esboou tambm
uma teoria mais abrangente: alm de as clulas meramente recolherem partes
sobressalentes, a endossimbiose seria o motor de toda a evoluo, relegando as
mutaes e a seleo natural a papis secundrios. Segundo essa teoria, as
mutaes alteram as criaturas apenas de forma modesta. As verdadeiras
mudanas ocorrem quando os genes saltam de espcie para espcie, ou quando
genomas inteiros se fundem, dando origem, ousadamente, a diferentes criaturas.
S depois dessa transferncia horizontal de DNA que comea a seleo
natural, simplesmente para eliminar qualquer monstro irrecupervel que surgir.
Enquanto isso, os monstros recuperveis, os beneficirios das fuses, florescem.
Ainda que Ly nn Margulis tenha definido essa ideia como revolucionria, de
certa forma sua teoria da fuso apenas amplia um debate clssico entre bilogos
que acreditam em saltos ousados e espcies instantneas (sejam quais forem as
razes que se queira psicanalisar) e os que acreditam em ajustes conservadores e
especiao gradual. O arquigradualista Darwin via a mudana modesta e a
descendncia comum como lei da natureza, acreditando numa rvore da vida de
lento crescimento, sem ramos superpostos. Ly nn Margulis estava no extremo
oposto. Ela argumentava que as fuses podem criar verdadeiras quimeras
misturas de criaturas tecnicamente no diferentes de sereias, esfinges ou
centauros. A partir desse ponto de vista, a modesta rvore da vida de Darwin
deveria dar lugar a uma teia de vida de surgimento clere, com radiais e linhas
interligadas.

Por mais que tenha se deixado levar por ideias radicais, Ly nn Margulis
mereceu seu direito de discordar. Chega a ser at um pouco dbio s vezes
elogiar algum por defender proposies cientficas no convencionais e outras
vezes repreend-la por no se conformar a outros aspectos; no se pode
simplesmente desligar por convenincia a parte iconoclasta do pensamento da
cientista. Como admitiu certa vez o renomado bilogo John May nard Smith:
Acho que [Ly nn Margulis est] quase sempre errada, mas a maioria das
pessoas que conheo acha importante ter ela por perto, pois erra das maneiras
mais frutferas. E no podemos esquecer que Ly nn estava correta em sua
primeira grande ideia e isso de forma surpreendente. Acima de tudo, seu
trabalho nos lembra que as lindas plantas e coisas com colunas dorsais nem
sempre dominaram a histria da vida. Os micrbios fizeram esse papel, e so o
combustvel evolutivo do qual ns, criaturas multicelulares, emergimos.
ENQUANTO LYNN MARGULIS se deliciava com os conflitos, sua
contempornea mais velha, Barbara McClintock, queria distncia das contendas.
Ela preferia ruminar em silncio a enfrentar o pblico; suas ideias peculiares no
brotaram de um carter combativo, mas da excentricidade. Por isso, faz sentido
que Barbara McClintock tenha dedicado a vida a navegar pela estranha gentica
de plantas como o milho. Ao se envolver com a excentricidade do milho, ela
expandiu sua noo daquilo que o DNA pode fazer, fornecendo pistas vitais para
a compreenso de um segundo grande mistrio do nosso passado evolutivo: como
o DNA produz criaturas multicelulares a partir das complexas, porm solitrias,
clulas de Ly nn Margulis.
A biografia de Barbara McClintock se divide em duas eras: a da cientista
realizada, antes de 1951, e a da eremita desgostosa, depois de 1951. No que as
coisas fossem todas floridas antes de 1951. Desde cedo, ela teve intensos atritos
com a me, que era pianista, sobretudo porque Barbara se interessava mais por
cincia e esportes como patinao no gelo do que pelos juvenis passatempos
femininos que a me julgava ampliar as perspectivas de namoro da filha. A me
chegou a vetar o anseio de Barbara de estudar gentica em Cornell (como
Hermann Muller e William Friedman haviam feito), porque rapazes simpticos
no se casavam com garotas inteligentes. Felizmente para a cincia, o pai de
Barbara, que era fsico, interveio antes do segundo semestre de 1919 e mandou a
filha para o norte de Nova York de trem.
Em Cornell, Barbara McClintock desabrochou. Tornou-se representante de sua
turma de calouros e deu um show nas aulas de cincia. Mas seus colegas nem
sempre apreciavam sua lngua afiada, em especial as reprimendas que dirigia
aos trabalhos de microscopia que eles tinham de fazer. Naquela poca, o preparo
de amostras microscpicas fatiar clulas como se fosse presunto e montar as
gelatinosas vsceras em mltiplas lminas de vidro, sem derramar era um

trabalho intricado e exigente. Alis, usar microscpios tambm envolvia vrios


truques: identificar quais partculas havia dentro de uma clula confundia at um
bom cientista. Mas Barbara McClintock dominou a microscopia desde cedo,
tornando-se uma das melhores do mundo em termos de confiabilidade. Como
estudante de Cornell, ela aperfeioou uma tcnica a esmagadura de
achatar clulas inteiras com o polegar e ao mesmo tempo mant-las intactas
numa lmina, facilitando o estudo. Usando esse mtodo, ela se tornou a primeira
cientista a identificar os dez cromossomos do milho. (Quem j envesgou
observando a baguna de cromossomos no interior de uma clula sabe que isso
no fcil.)
Em 1927, a Universidade Cornell pediu que Barbara McClintock se tornasse
pesquisadora em tempo integral e instrutora, e ela comeou a estudar como os
cromossomos interagem, com a assistncia de sua melhor aluna, Harriet
Creighton. Mas as duas moas travessas usavam cabelos curtos e se vestiam com
roupas masculinas, com tnis e meias esportivas. As pessoas tambm faziam
piadas com as duas qual delas teria subido pela calha, uma manh, por ter
esquecido a chave do laboratrio no segundo andar? Harriet era mais
extrovertida; Barbara, mais reservada, e jamais teria comprado um
calhambeque, como fez a amiga, para comemorar o fim da Segunda Guerra
Mundial e viajar at o Mxico. De qualquer forma, as duas se entendiam
maravilhosamente, e logo fizeram uma descoberta seminal. Os jovens
pesquisadores das moscas-das-frutas de Morgan tinham demonstrado anos antes
que os cromossomos provavelmente cruzavam filamentos e trocavam
extremidades. Mas o argumento ainda era estatstico, baseado em padres
abstratos. Ainda que inmeros microscopistas tivessem apresentado
cromossomos emaranhados, ningum sabia dizer se estavam mesmo trocando
material. Barbara McClintock e Harriet Creighton conheciam de cor todos os
calombos e protuberncias de cada cromossomo do milho, e determinaram que
os cromossomos trocavam segmentos fisicamente. Chegaram at a relacionar
essas trocas com alteraes no funcionamento dos genes, o que era uma
confirmao importante. Barbara demorou a divulgar esses resultados, mas
quando Morgan teve cincia deles, insistiu para que ela os publicasse, e depressa.
Ela fez isso em 1931. Morgan recebeu o Prmio Nobel dois anos depois.
Apesar de satisfeita com o trabalho que valeu sua biografia e a de Harriet
Creighton na, bem, American Men of Science , Barbara McClintock queria mais.
Desejava estudar no s os cromossomos, mas a maneira como eles mudavam e
sofrem mutaes, e como essas mudanas produziam organismos complexos,
com diferentes razes, cores e folhas. Infelizmente, quando ela tentou montar um
laboratrio, circunstncias sociais conspiraram contra a iniciativa. Assim como
no sacerdcio, naquela poca as universidades s dispunham de cadeiras para
professores homens (exceto em economia domstica), e Cornell no tinha

inteno de abrir exceo para Barbara McClintock. Relutante, ela deixou a


faculdade em 1936 e vagou por um tempo, trabalhando com Morgan na
Califrnia por um perodo, depois assumindo cargos de pesquisadora no Missouri
e na Alemanha. Ela odiou os dois lugares.
Verdade seja dita, Barbara McClintock tinha outros problemas alm de
pertencer ao sexo errado. No era exatamente muito simptica, e ganhou fama
de ser rude e pouco amistosa com os colegas certa vez passou a perna num
colega resolvendo um problema de pesquisa s escondidas e publicando os
resultados antes que ele terminasse. Tambm problemtico era o trabalho dela
com o milho.
Sim, havia dinheiro na gentica do milho, pois este era um gro alimentar.
(Um destacado geneticista, Henry Wallace, futuro vice-presidente de Franklin
Roosevelt, ficou rico administrando uma empresa de sementes.) O milho
tambm tem um pedigree cientfico, pois tanto Darwin quanto Mendel estudaram
o cereal. Alguns cientistas chegaram a mostrar interesse por mutaes no milho.
Quando os Estados Unidos comearam a explodir bombas nucleares no atol de
Biquni, em 1946, cientistas do governo colocaram sementes de milho sob o
bombardeio para estudar como a radiao nuclear afetava o gro.
Barbara McClintock, porm, esnobava os objetivos tradicionais da pesquisa do
milho, como maiores colheitas e gros mais doces. Para ela o milho era um
meio, um veculo para estudar a hereditariedade geral e o desenvolvimento. Por
infortnio, o milho apresentava srias desvantagens nesse trabalho. Crescia muito
devagar, e seus caprichosos cromossomos costumam se romper, desenvolver
calombos, se fundir ou duplicar aleatoriamente. Barbara McClintock adorava a
complexidade, mas a maioria dos cientistas preferia evitar essas dores de
cabea. Eles confiavam no trabalho de Barbara ningum se igualava a ela no
microscpio , mas sua devoo ao milho a situou a meio caminho dos cientistas
pragmticos, que ajudavam o estado de Iowa a produzir mais barris de milho, e
dos geneticistas puros, que se recusavam a lidar com o rebelde DNA do milho.
Finalmente, em 1941, Barbara McClintock arrumou um emprego no rstico
Cold Spring Harbor Laboratory, 45km a leste de Manhattan. Agora no tinha mais
alunos que a distrassem, e contratou s um assistente que comprou uma
espingarda e tinha instrues de manter os malditos corvos afastados do milharal.
Apesar do isolamento, Barbara vivia feliz. Seus poucos amigos a descreveram
como uma cientista mstica, sempre em busca de uma viso que dissolvesse a
complexidade da gentica em uma unidade. Ela acreditava na grande luz
interior, observou um amigo. Em Cold Spring, ela tinha tempo e espao para
meditar, passando l a dcada mais produtiva de sua carreira, at 1951.
A pesquisa de Barbara culminou em maro de 1950, quando um colega
recebeu uma carta dela. Tinha dez pginas em espao simples, mas pargrafos

inteiros estavam rabiscados e escritos por cima sem mencionar as fericas


anotaes, indicadas por setas e que se espalhavam como galhos pelas margens.
o tipo da carta que hoje se manda testar, com medo de antraz, e descrevia uma
teoria que parecia maluca. Morgan definira os genes como prolas estacionrias
num colar cromossmico. Barbara McClintock insistia que tinha visto as prolas
se moverem saltavam e se enterravam de cromossomo para cromossomo.
Alm disso, esses genes saltitantes de alguma forma afetavam a cor dos gros
do milho. Barbara trabalhava com milho ndio, o tipo manchado de azul e
vermelho, encontrado em carros alegricos das colheitas nos desfiles
americanos. Ela vira os genes saltadores atacarem os filamentos dos
cromossomos dentro desses gros, decepando-os e deixando as pontas
penduradas, como fraturas mltiplas. Sempre que isso acontecia, os gros
deixavam de produzir pigmentos. Depois, quando o gene saltador se sentia
inquieto e pulava para outro lugar aleatrio, o filamento quebrado sarava e a
produo de pigmentos recomeava. Em seus rabiscos, McClintock sugeriu que a
ruptura tinha impedido o gene de produzir pigmentos. Na verdade, esse padro
liga/desliga parecia explicar as listras e as ondulaes coloridas aleatrias dos
gros de milho que estudava.
Em outras palavras, os genes saltadores controlavam a produo de
pigmentos; alis, Barbara McClintock os chamou de elementos controladores.
(Hoje so conhecidos como transpsons ou, mais genericamente, DNA mvel.)
Assim como Ly nn Margulis, Barbara McClintock uniu sua fascinante descoberta
a uma teoria mais ambiciosa. Talvez a questo biolgica mais candente dos anos
1940 fosse a razo de as clulas no serem todas iguais; afinal, clulas do fgado
e do crebro contm o mesmo DNA, ento por que no agem da mesma
maneira? Bilogos anteriores argumentavam que alguma coisa no citoplasma das
clulas regulava os genes, algo externo ao ncleo. Barbara tinha encontrado
evidncias de que os cromossomos regulamentavam a si mesmos a partir de
dentro do ncleo e que isso envolvia ligar e desligar genes nos momentos
certos.
De fato (como desconfiou Barbara), a capacidade de ligar e desligar genes foi
um passo crucial na histria da vida. Depois do surgimento das clulas complexas
de Ly nn Margulis, a vida deu uma nova estagnada, de mais de 1 bilho de anos.
Em seguida, cerca de 550 milhes de anos atrs, surgiu grande nmero de
criaturas multicelulares. Provavelmente os primeiros seres eram multicelulares
por engano, com clulas pegajosas que no conseguiram se libertar. Mas, com o
tempo, ao controlar com preciso quais genes funcionavam em que momentos e
em quais dessas clulas grudadas, as clulas comearam a se especializar a
marca da vida superior. Ento Barbara McClintock julgou ter descoberto como
ocorrera essa profunda mudana.

Barbara organizou sua correspondncia no formato de palestra coerente, que


proferiu em Cold Spring em junho de 1951. Cheia de esperana, falou por mais
de duas horas naquele dia, lendo 35 pginas datilografadas em espao um. Ela
teria perdoado se alguns ouvintes cochilassem, mas, para sua surpresa, todos se
mostraram apenas espantados. No tanto pelos fatos. Os cientistas conheciam a
reputao dela. Por isso, quando Barbara insistiu que tinha visto genes saltarem
como pulgas, a maioria aceitou. O que os incomodou foi a teoria sobre controle
gentico. Basicamente, as inseres e os saltos pareciam aleatrios demais. Essa
aleatoriedade explicaria gros azuis versus vermelhos, eles concordavam; no
entanto, como os genes saltadores controlavam todo o desenvolvimento em
criaturas multicelulares? No se pode produzir um beb ou um ramo de feijo
com genes piscando de forma aleatria. Barbara McClintock no tinha boas
respostas. medida que as perguntas difceis foram surgindo, o consenso contra
ela cresceu. Sua ideia revolucionria sobre elementos controladores foi
rebaixada a mais uma estranha propriedade do milho.4
O desprestgio magoou muito Barbara McClintock. Dcadas depois da
palestra, ela ainda se ressentia de colegas que teriam zombado dela, disparando
acusaes: Como voc se atreve a questionar o dogma do gene estacionrio?
H pouca evidncia de que as pessoas tenham rido dela ou a repreendido; a
maioria aceitava os genes saltadores, e no a teoria do controle. Mas as
lembranas de Barbara moldaram-se numa conspirao contra ela. Genes
saltadores e controle gentico se tornaram to entrelaados em seu corao e em
sua mente que atacar um significava atacar os dois, e a ela mesma. Subjugada e
desencorajada para a luta, ela deixou a cincia.5

Barbara McClintock descobriu os genes saltadores. Mas, quando outros


cientistas questionaram suas concluses, ela se tornou uma cientista ermit, triste
e abatida. No detalhe, os adorados milhos de Barbara e o microscpio.
E assim comeou a fase eremita. Durante trs dcadas, Barbara Mc-Clintock
continuou a estudar o milho, muitas vezes dormindo num catre em seu
laboratrio, noite. Mas parou de frequentar conferncias e cortou a
comunicao com os colegas. Quando conclua algum experimento,
datilografava os resultados como se fosse apresent-los para publicao, mas
jogava tudo fora. J que seus pares a haviam dispensado, ela os magoaria com o
desdm. Na solido (agora depressiva), seu lado mstico emergiu por inteiro.
Envolveu-se em especulaes sobre percepo extrassensorial, Ufos e espritos,
estudando mtodos medinicos de controlar os prprios reflexos. (Quando ia ao
dentista, dizia que ele no se preocupasse com novocana, pois ela conseguia

eliminar a dor com o poder da mente.) Durante esse tempo todo, Barbara criou
milho, fotografou em slide e escreveu textos que no eram lidos, como os
poemas de Emily Dickinson em sua poca. Ela se tornou sua prpria e triste
comunidade cientfica.
Enquanto isso, algo veio tona na comunidade cientfica como um todo, uma
mudana quase sutil demais para ser notada de incio. No fim dos anos 1960, os
bilogos moleculares que Barbara McClintock desdenhava comearam a avistar
DNAs mveis em micrbios. Essa no era uma simples novidade, pois os genes
saltadores ditavam importantes aspectos, por exemplo, se os micrbios
desenvolviam ou no resistncia a drogas. Cientistas encontraram tambm
evidncias de que vrus infecciosos podiam (assim como o DNA mvel) inserir
material gentico nos cromossomos e ficar espreita. Os dois fatores tinham
implicaes enormes para a medicina. O DNA mvel se mostrou vital tambm
no rastreamento das relaes evolutivas entre espcies. Isso porque, se
compararmos algumas espcies, e s duas delas tiverem o mesmo transpson
enterrado no DNA, no mesmo ponto, entre bilhes de bases, essas duas espcies
quase sem dvida partilharam um ancestral recente. De modo mais especfico,
partilharam esse ancestral mais recentemente do que partilharam um ancestral
comum com uma terceira espcie a que falte o transpson; h bases de insero
demais para isso ter acontecido duas vezes de forma independente. Assim, o que
parece um DNA marginal na verdade revela um registro da histria oculta da
vida, e, por essa e outras razes, o trabalho de Barbara de repente parecia menos
um gracejo. Por conseguinte, sua reputao parou de desabar, comeou a subir,
ano aps ano. Por volta de 1980, alguma coisa mudou, e uma biografia popular
da agora enrugada Barbara McClintock, A Feeling for the Organism, foi publicada
em julho de 1983, tornando-a uma pequena celebridade. Depois disso, o
reconhecimento aumentou e saiu de controle. Aconteceu o impensvel: assim
como seu trabalho fizera tanto por Morgan, meio sculo antes, agora a reputao
dava a Barbara McClintock um Prmio Nobel em outubro do mesmo ano.
A eremita se transformou em conto de fadas. Tornou-se algum como Gregor
Mendel, um gnio descartado e esquecido, s que ela viveu o suficiente para ver
a revanche. Sua vida logo se tornou ponto de referncia para feministas e um
estmulo, nos livros didticos infantis, a jamais abandonar os sonhos. O fato de
Barbara McClintock detestar a publicidade do Nobel ser interrompida na
pesquisa por reprteres rondando porta era de pouco interesse para os fs.
Mesmo em termos cientficos, a homenagem do Nobel a magoou. O comit
outorgoulhe a descoberta de elementos genticos mveis, o que era verdade.
No entanto, em 1951, Barbara imaginava ter desvendado a forma como os genes
controlavam outros genes e o desenvolvimento de criaturas multicelulares. Mas
os cientistas a homenagearam, em essncia, pela sua habilidade com o
microscpio por ter localizado pedaos de DNA saltando por a. Por essas

razes, Barbara cansou-se da vida depois do Nobel, chegando a desenvolver


certa morbidez. J com oitenta e tantos anos, comeou a dizer aos amigos que
morreria aos noventa. Meses depois de seu aniversrio de noventa anos, na casa
de James Watson, em junho de 1992, ela faleceu, consolidando a reputao de
algum que via coisas que outros no conseguiam enxergar.
Afinal, o trabalho da vida de Barbara McClintock continuou irrealizado. Ela
realmente descobriu os genes saltadores e desperdiou muito de seu potencial na
gentica do milho. (Um dos genes saltadores, o hopscotch, parece ter de fato
transformado o esqueltico ancestral silvestre do milho na luxuriante espcie
domesticvel de hoje.) De forma mais genrica, ela ajudou a estabelecer que os
cromossomos regulam a si mesmos internamente, e que os padres
ligado/desligado do DNA determinam o destino da clula. As duas ideias so
doutrinas cruciais da gentica. No entanto, apesar das pertinentes esperanas de
Barbara, os genes saltadores no controlam o desenvolvimento nem ligam e
desligam genes na extenso que ela imaginou; as clulas fazem essas coisas de
outras maneiras. Na verdade, foram necessrios muitos anos para os cientistas
explicarem como o DNA realiza essas tarefas para explicar como clulas
poderosas, porm isoladas, juntaram-se muito tempo atrs e comearam a gerar
criaturas realmente complexas, to complexas quanto Miriam Michael Stimson,
Ly nn Margulis e Barbara McClintock.

a Estado psicolgico especfico desenvolvido por algumas vtimas de sequestro


que, por um mecanismo inconsciente, desenvolvem algum tipo de identificao
com o sequestrador. (N.T.)

6. Os sobreviventes, os longevos
Q ual o nosso D N A mais antig o e importante?

GERAES DE CRIANAS aprenderam na escola sobre as ruinosas quantias de


dinheiro que mercadores e monarcas europeus gastaram durante a era colonial
em busca do caminho para o Oriente uma rota de navegao que atravessasse
a Amrica do Norte e chegasse at as especiarias, a porcelana e o ch da
Indonsia, da ndia e do Catai (China). Mas j no se sabe tanto que as geraes
anteriores acreditavam (e procuravam com o mesmo empenho), com
determinao no menos ilusria, que havia uma passagem para nordeste que
ultrapassasse a camada de gelo da Rssia.
Um dos exploradores em busca dessa passagem o holands Willem
Barentsz, navegador e cartgrafo da costa dos Pases Baixos que ficou conhecido
nos anais ingleses como Barents, Barentz, Barentson e Barentzoon fez, em 1594,
sua primeira viagem pelo que hoje conhecido como mar de Barents, ao norte
da Noruega. Embora organizadas por razes mercenrias, viagens como a de
Barentsz tambm beneficiaram os cientistas. Embora alarmados por monstros
ocasionais que apareciam em algumas terras selvagens, os naturalistas
mapearam a flora e a fauna diferenciadas das diversas regies do planeta
trabalho que foi uma espcie de pioneiro da biologia atual, que estuda nossa
descendncia e nosso DNA em comum. Gegrafos tambm obtiveram um
grande avano. Muitos deles, na poca, acreditavam que, graas ao constante sol
de vero nas altas latitudes, as calotas polares derretiam acima de certo ponto,
transformando o polo norte num paraso ensolarado. Quase todos os mapas
retratavam o polo como um monlito negro de rocha magntica, o que explicava
por que atraa a agulha das bssolas. Em sua jornada pelo mar de Barents,
Willem Barentsz queria saber se Novay a Zemly a, uma terra ao norte da Sibria,
era o promontrio de algum continente no descoberto ou uma ilha a ser
contornada. Depois de equipar trs navios, Mercury, Swan e outro Mercury, ele
zarpou em junho de 1594.
Alguns meses depois, Barentsz e a tripulao de seu Mercury separaram-se
dos outros navios e comearam a explorar a costa de Novay a Zemly a. Ao fazer
isso, realizaram uma das expedies mais ousadas na histria da explorao.
Durante semanas, o Mercury conseguiu desviar de uma verdadeira armada
espanhola de gelo flutuante, circundando um provvel desastre por mais de
2.000km. Afinal os homens de Barentsz se cansaram e imploraram para voltar.
Ele concordou, depois de provar que poderia navegar pelo rtico, e voltou
Holanda certo de ter descoberto uma passagem fcil para a sia.

Fcil, se conseguisse evitar os monstros. A descoberta do Novo Mundo e a


contnua explorao da frica e da sia tinham revelado milhares e milhares de
plantas e animais nunca sonhados e provocaram igual nmero de histrias
estrambticas sobre monstros que os marinheiros juravam ter visto. De sua parte,
os cartgrafos se inspiravam em seus Hierony mus Bosch internos e temperavam
os mares e estepes de seus mapas com cenas fantsticas: monstros marinhos de
olhos vermelhos destruindo navios, lontras gigantes canibalizando umas s outras,
drages mastigando ratos com apetite, rvores parecendo ursos com galhos em
forma de maa, sem mencionar a sempre popular sereia sem suti.
Um importante mapa da poca, de 1544, mostra um ciclope bem
contemplativo no contorno ocidental da frica. O cartgrafo Sebastian Mnster
lanou um famoso compndio de mapas intercalados com ensaios sobre grifos e
avaras formigas que mineravam ouro. Mnster tambm propunha a existncia
de monstros de aparncia humana ao redor do planeta, inclusive os Blemmy ae,
seres humanos com o rosto no trax; os Cy nocephali, pessoas com cara de co; e
os Sciopods, grotescas sereias de terra, com um p gigantesco, usados para cobrir
a cabea e se proteger na sombra, em dias ensolarados. Alguns desses
brutamontes simplesmente personificavam (ou animalizavam) antigos temores e
supersties. Nessa miscelnea de mitos plausveis e fatos fantsticos, os
naturalistas no conseguiam se manter.

Monstros de todos os tipos eram muito populares nos primeiros mapas; durante

sculos eles preencheram as regies vazias de terra e mar.


At o mais cientfico dos naturalistas da era das exploraes, Carl von Linn,
vulgo Linnaeus, ou Lineu, especulou sobre monstros. O Systema Naturae de Lineu
inaugurou o mtodo binomial de dar nome s espcies que usamos at hoje,
inspirando termos como Homo sapiens e Tyrannosaurus rex. O livro definia ainda
uma classe de animais chamados paradoxa, que inclua drages, fnix,
unicrnios, gansos que brotavam de rvores, a hidra, nmese de Hrcules, e
notveis girinos que no apenas diminuam de tamanho com a idade, como
tambm se metamorfoseavam em peixe. Podemos rir disso hoje, mas, ao menos
no ltimo caso, no h motivo: os girinos que encolhem existem, ainda que o
Pseudis paradoxa se transforme em sapo normal, e no em peixe. E ainda mais:
a gentica moderna revela alguma base legtima para certas lendas de Lineu e
Mnster.
Alguns genes em todos os embries fazem o papel de cartgrafos para outros
genes, mapeando nosso corpo com a preciso de um GPS, da frente para trs, da
esquerda para a direita, de cima a baixo. Insetos, peixes, mamferos, rpteis e
todos os outros animais partilham muitos desses genes, em especial um subgrupo
chamado genes Hox. A ubiquidade do Hox no reino animal explica por que os
animais em todo o mundo tm um mesmo plano corporal: tronco cilndrico com
a cabea numa ponta, nus na outra e vrios apndices brotando entre os dois.
(S por essa razo, o Blemmy ae, com a cabea to baixa que poderia lamber o
umbigo, j seria improvvel.)
De forma pouco usual para os genes, os Hox permanecem muito prximos
depois de centenas de milhes de anos de evoluo, aparecendo quase sempre
em trechos contnuos de DNA. (Os invertebrados tm um trecho de cerca de dez
genes, os vertebrados tm quatro trechos basicamente com os mesmos dez.)
Ainda mais incomum, cada posio do Hox nesse trecho corresponde mais ou
menos sua funo no corpo. O primeiro Hox corresponde ao alto da cabea. O
Hox seguinte, a alguma coisa um pouco mais abaixo. O terceiro corresponde a
uma regio um pouco mais baixa, e assim por diante, at que o ltimo Hox
corresponde nossa parte mais baixa. No se sabe por que a natureza exige esse
mapeamento espacial de alto a baixo nos genes Hox, mas todos os animais
apresentam essa caracterstica.
Os cientistas dizem que o DNA que aparece no mesmo formato bsico em
muitas e muitas espcies altamente conservado, pois as criaturas se mostram
muito cautelosas, muito conservadoras quanto a alter-lo. (Alguns genes Hox ou
semelhantes ao Hox so to conservados que os cientistas podem tir-los de
galinhas, camundongos e moscas, troc-los entre as espcies, e eles continuaro
a funcionar mais ou menos da mesma maneira.) Como se pode imaginar, ser
altamente conservado est muito correlacionado importncia do DNA em

questo. E fcil ver, literalmente ver, por que as criaturas no mexem com
seus genes Hox conservados com muita frequncia. Se eliminarmos um desses
genes, os animais talvez desenvolvam mltiplas mandbulas. Se alterarmos
outros, as asas desaparecero, ou surgiro conjuntos extras de olhos em lugares
estranhos, incrustados no meio da perna ou espiando da ponta da antena. Outras
mutaes fariam pernas ou rgos genitais brotarem da cabea, ou com que
mandbulas e antenas crescessem na regio plvica. E esses ainda sero os
mutantes sortudos; a maioria das criaturas que mexe com Hox e genes a ele
relacionados no sobrevive para contar a histria.
Genes como o Hox no produzem animais, mas ensinam outros genes a
produzir animais: cada um regula dezenas de aclitos. Por mais que sejam
importantes, contudo, eles no conseguem controlar todos os aspectos do
desenvolvimento. Em particular, dependem de nutrientes como a vitamina A.
Apesar do nome no singular, a vitamina A corresponde na realidade a
algumas poucas molculas relacionadas que ns, que no somos bioqumicos,
agrupamos por convenincia. Essas vrias vitaminas A esto entre os mais
disseminados nutrientes da natureza. As plantas armazenam vitamina A como
betacaroteno, que d s cenouras sua cor caracterstica. Os animais armazenam
vitamina A no fgado, e nosso corpo a converte em diversas formas, que
utilizamos num bizantino conjunto de processos bioqumicos para manter a
acuidade visual, a potncia do esperma, para aumentar a produo de
mitocndrias e sacrificar clulas velhas. Por essas razes, a falta de vitamina A
na dieta uma grande preocupao no mundo todo. Um dos primeiros alimentos
geneticamente incrementados a ser produzido pelos cientistas foi o chamado
arroz dourado, fonte barata de vitamina A, com gros coloridos por betacaroteno.
A vitamina A interage com o Hox e genes relacionados para formar o crebro
fetal, pulmes, olhos, corao, membros e quase todos os rgos. Alis, a
vitamina A to importante que as clulas constroem pontes levadias especiais
em suas membranas para receb-la, e somente a ela. Uma vez dentro da clula,
a vitamina A adere a molculas auxiliares especiais; o complexo resultante se
liga diretamente dupla-hlice do DNA, disparando o Hox e outros genes.
Enquanto a maior parte das substncias qumicas rechaada pelas paredes das
clulas e precisa berrar instrues a fim de entrar por pequenos orifcios, a
vitamina A goza de tratamento especial; o Hox faz muito pouco num beb sem a
anuncia de seu principal nutriente.
Porm, cuidado. Antes de correr at a farmcia em busca de megadoses
dessa vitamina para garantir uma gravidez especial, bom saber que vitamina A
em demasia pode causar importantes defeitos de nascena. Alis, o corpo
restringe bem sua concentrao de vitamina A, e alguns genes (como aquele que
recebe o desagradvel nome de gene TGIF) tm como principal funo

degrad-la, quando sua concentrao sobe demais. Em parte, isso acontece


porque altos nveis de vitamina A nos embries podem interferir com um gene
vital, de nome ainda mais ridculo: o sonic hedgehog.
(Sim, o nome do personagem do videogame. Um estudante um desses
malucos das moscas-das-frutas descobriu-o no incio dos anos 1990 e o
classificou num grupo de genes que, quando em mutao, faz com que a
drosfila desenvolva pelos hirsutos no corpo, como um porco-espinho. Os
cientistas j descobriram muitos genes hedgehog (porco-espinho) e os
batizaram com nomes prprios, como Indian hedgehog, moonrat hedgehog e
desert hedgehog. Robert Riddle achou que dar o nome em referncia ao veloz
heri da Sega seria engraado, mas, por acaso, o sonic revelou-se um dos mais
importantes genes do repertrio animal, e o nome no caiu bem. Deficincias
nesse gene podem levar a cnceres letais ou a defeitos de nascena de cortar o
corao. Os cientistas se arrepiam quando tm de explicar a alguma infeliz
famlia que o sonic hedgehog vai lhe roubar um ente querido. Como declarou um
bilogo ao falar ao New York Times sobre esses nomes: uma gracinha de nome
para moscas estpidas, e voc pode chamar [um gene] de turnip [nabo]. Quando
relacionado ao desenvolvimento de seres humanos, no mais to gracinha
assim.
Assim como os genes Hox controlam os padres do nosso corpo de alto a
baixo, o Shh como os cientistas que detestam o nome sonic hedgehog se
referem a ele ajuda a controlar a simetria corprea direita-esquerda. O Shh faz
isso estabelecendo um gradiente GPS. Enquanto ainda somos uma bola de
protoplasma, a incipiente coluna dorsal que se forma no meridiano comea a
excretar a protena produzida pelo sonic. As clulas ao seu redor absorvem um
bocado dessa protena, as clulas mais distantes absorvem menos. Baseadas na
quantidade de protena absorvida, as clulas sabem exatamente onde esto em
relao linha mdia, portanto sabem que tipo de clula vo se tornar.
Mas se houver vitamina A demais ao redor (ou se o Shh falhar por alguma
outra razo), o gradiente no se estabelece da maneira adequada. As clulas no
conseguem entender sua longitude em relao ao mediano, e os rgos
comeam a crescer de modo anormal, at monstruoso. Em casos mais graves, o
crebro no se divide nos hemisfrios direito e esquerdo, tornando-se uma bolha
grande e indiferenciada. O mesmo pode acontecer com os membros inferiores;
se expostos a vitamina A demais, eles se fundem, levando sirenomelia, ou
sndrome da sereia. Tanto o crebro fundido quanto as pernas so acidentes fatais
(no ltimo caso, porque o orifcio do nus e a bexiga no se desenvolvem).
Porm, as mais aflitivas violaes de simetria aparecem no rosto. Galinhas com
sonic demais tm cabeas com linhas meridianas muito largas, s vezes to
largas que formam dois bicos. (Alguns animais desenvolvem dois narizes.) Sonic
de menos pode produzir narizes com uma s narina gigante, ou impedir o

desenvolvimento do nariz. Em alguns casos mais graves, o nariz aparece no lugar


errado, como na testa. Talvez no caso mais terrvel de todos, com sonic de
menos, os dois olhos no se desenvolvem onde deveriam, cerca de 2,5cm
esquerda e direita do meridiano facial. Eles acabam saindo na linha mdia,
produzindo o verdadeiro ciclope que os cartgrafos incluram em seus mapas.1
LINEU JAMAIS INCLUIU ciclopes em seus esquemas classificatrios,
principalmente porque duvidava da existncia de monstros, e retirou a categoria
paradoxa das edies posteriores do Systema Naturae. Mas em um caso talvez
ele tenha se mostrado ctico demais quanto s histrias que ouvia. Lineu batizou o
gnero a que pertencem os ursos, Ursus, e nomeou pessoalmente o urso-pardo de
Ursus arctos, isso porque sabia que os ursos conseguem viver nos climas radicais
do norte. Mas nunca debateu a existncia de ursos-polares, talvez porque isso
fosse acarretar anedotas. Quem acreditaria, afinal, em histrias de bar sobre um
urso branco como um fantasma correndo atrs de homens no gelo s para se
divertir, arrancando cabeas a dentadas? E se algum matasse e comesse um
urso branco as pessoas juravam que isso tambm aconteceu , o animal se
vingaria vindo do alm e fazendo com que a pele da pessoa fosse esfolada. Mas
essas coisas aconteceram com os homens de Barentsz, uma histria de terror
relativa mesma vitamina A que pode produzir ciclopes e sereias.
Estimulados pelas mui exageradas esperanas do prncipe Maurcio de
Nassau,2 lordes de cidades holandesas carregaram sete navios com linho, tecidos
e tapearias e mandaram Barentsz de volta frica, em 1595. As negociaes
atrasaram a partida at o meio do vero. Quando se lanaram ao mar, os
capites das naus desconsideraram Barentsz (que era apenas o navegador) e
tomaram um curso mais ao sul do que ele desejava. Fizeram isso, em parte,
porque a rota mais ao norte, a de Barentsz, parecia um disparate, mas tambm
porque, alm de querer chegar China, os marujos holandeses estavam
entusiasmados com boatos sobre uma ilha mais ao sul, cujas praias seriam
forradas de diamantes. Realmente a tripulao encontrou a ilha, e desembarcou
correndo.
Os marinheiros estavam enchendo os bolsos com as gemas transparentes j
h alguns minutos quando, como conta uma antiga narrativa inglesa, um esquivo
urso branco surgiu do nada e agarrou um marinheiro pelo pescoo. Imaginando
que algum hirsuto marujo o havia apanhado numa gravata, ele gritou: Quem
que est me puxando pelo pescoo? Seus companheiros, olhos grudados no cho
em busca de gemas, olharam para cima e quase desmaiaram. O urso-polar,
abatendo-se sobre o homem, arrancou sua cabea de uma bocada e chupou seu
sangue.
Esse encontro inaugurou uma guerra que durou sculos, entre exploradores e

aquela fera cruel, feroz e esfomeada. Sem dvida os ursos- polares mereciam
sua reputao de malditos fdp. Apanhavam e devoravam qualquer marujo
errante onde quer que ele aportasse, e conseguiam resistir a uma espantosa
quantidade de castigos. Marinheiros podiam enterrar um machado nas costas de
um urso ou meter seis balas em seu flanco, mas, em sua fria, isso s
enlouquecia ainda mais o animal. Por sua vez, os ursos-polares tambm tiveram
seus aborrecimentos. Como observa um historiador: Os primeiros exploradores
pareciam considerar um dever matar ursos-polares. Eles empilhavam carcaas
de ursos como os caadores de bisontes fariam depois nas Grandes Plancies.
Alguns exploradores mutilavam ursos de propsito para t-los como mascotes, e
passeavam com eles presos por uma corda no focinho. Um desses ursos, posto a
bordo de um pequeno navio, escapou de suas amarras e, depois de estapear
alguns marinheiros, se amotinou e tomou posse do navio. Contudo, o animal,
tomado de ira, emaranhou o focinho no timo, o que o exauriu, enquanto tentava
se libertar. Os bravos homens retomaram o navio e mataram o urso.
No encontro com a tripulao de Barentsz, o urso conseguiu matar um
segundo marinheiro, e provavelmente teria continuado a caa no fosse a
chegada de reforos da nau capitnia. Um atirador meteu uma bala entre os
olhos do urso, mas ele no se deixou abater e continuou a se banquetear. Outros
homens atacaram-no com espadas, mas as lminas no penetravam a cabea e
a pelagem. Afinal, algum deu uma porretada no focinho da fera e a atordoou,
possibilitando que os outros rasgassem sua garganta de orelha a orelha. quela
altura os dois marujos j tinham expirado, claro, e o esquadro de resgate
limitou-se a esfolar o urso e abandonou os cadveres.
O resto da viagem no correu muito melhor para a tripulao de Barentsz. Os
navios tinham partido tarde demais para a estao, e grandes placas de gelo
flutuante ameaavam o casco das naves de todos os lados. O perigo aumentava
dia aps dia, e em setembro alguns marinheiros se desesperaram o bastante para
se amotinar. Cinco foram enforcados. At Barentsz desanimou, temendo que os
navios mercantes ficassem presos no gelo. As sete naus voltaram ao porto com a
carga com que partiram, e todos os envolvidos perderam a pompa. Os supostos
diamantes, na verdade, eram fragmentos de vidro sem valor.
A viagem teria abalado a autoconfiana de um homem humilde; no entanto,
Barentsz aprendeu que no devia se fiar em superiores. Ele sempre quis navegar
mais para o norte. Por isso, em 1596, conseguiu amealhar recursos para dois
outros navios e reembarcou. As coisas comearam bem. Contudo, de novo o
navio de Barentsz se separou do companheiro mais prudente, comandado por um
certo capito Rijp. Dessa vez Barentsz foi longe demais. Chegou ponta mais ao
norte de Novay a Zemly a e finalmente a contornou. Mas, assim que completou a
manobra, uma onda de frio fora de poca desceu do rtico. A temperatura
obrigou o navio a seguir para o sul, beirando a costa. Cada dia se tornava mais

difcil encontrar espao entre o gelo flutuante, e logo Barentsz se viu sem sada,
isolado num continente gelado.
Abandonando aquele sarcfago flutuante os homens podiam ouvir o gelo se
expandir e rachar o casco abaixo de seus ps , a tripulao cambaleou por uma
pennsula de Novay a Zemly a em busca de abrigo. Num nico golpe de sorte,
descobriram naquela ilha sem vegetao uma pilha de troncos embranquecidos
pela neve. Claro que o carpinteiro do barco j tinha morrido, porm, com aquela
madeira e algumas tbuas salvas do navio, os poucos tripulantes construram uma
cabana de troncos, de cerca de 8 12m, com acabamento de telhas de pinho,
uma varanda e uma escadinha na entrada. Com esperana, eles a chamaram de
Het Behouden Huy s, a Casa da Salvao, e prepararam-se para um rigoroso
inverno.
O frio era um perigo onipresente, mas o rtico tinha diversos outros aclitos
para ameaar os homens. Em novembro o sol desapareceu por trs meses, e eles
quase enlouqueceram dentro da cabana escura e ftida. De forma perversa, o
fogo tambm os ameaava. Uma noite, a tripulao quase morreu envenenada
por monxido de carbono em decorrncia da baixa ventilao. Conseguiram
capturar algumas raposas brancas para obter peles e alimento, mas as criaturas
estavam sempre mordiscando os suprimentos de comida. At a lavagem de
roupas se tornou uma comdia. Os homens tinham de estender as roupas quase
dentro do fogo para sec-las. Mas as vestimentas chamuscavam e se
esfumaavam de um lado enquanto o outro continuava quebradio como gelo.
No que dizia respeito ao terror cotidiano, nada se comparava aos encontros
com ursos-polares. Um dos homens de Barentsz, Gerrit de Veer, registrou em seu
dirio de viagem que os ursos praticamente sitiaram Het Behouden Huy s,
atacando com preciso militar os barris de carne, toucinho, presunto e peixe
estocados do lado de fora. Um urso, farejando uma refeio no fogo durante a
noite, infiltrou-se to silenciosamente que subiu a varanda na parte de trs e
chegou at a porta antes que algum notasse. Foi um tiro de mosquete (que
atravessou o urso e o assustou) que evitou um massacre. Cansados daquela
situao, com sede de vingana e quase loucos, os marinheiros saram e
seguiram o sangue na neve at encontrar e matar o invasor.

Cenas da malfadada viagem de Barentsz pela camada gelada da Rssia. No


sentido horrio, de cima para baixo: encontros com ursos-polares; o navio
avariado pelo gelo; a cabana onde a tripulao se abrigou do inclemente inverno
dos anos 1590.
Quando dois outros ursos atacaram nos dois dias seguintes, os marinheiros os
abateram mais uma vez. Com os nimos exaltados e famintos por carne fresca,
decidiram se banquetear com os ursos, empanturrandose de tudo que fosse
comestvel. Separaram as cartilagens dos ossos e chuparam o tutano, depois
cozinharam as vsceras corao, rins, miolos e fgado. Naquela refeio, numa
cabana isolada a 80 de latitude norte, os exploradores europeus aprenderam
uma dura lio de gentica uma lio que outros teimosos exploradores do
rtico continuariam a aprender diversas outras vezes, e que os cientistas
levariam sculos para entender. O fgado do urso-polar tem a mesma aparncia
prpura do fgado de qualquer mamfero, com o mesmo cheiro cru e maturado,
tremelicando da mesma forma na ponta do garfo. Mas h uma grande diferena:
no nvel molecular, o fgado do urso-polar supersaturado de vitamina A.
Para entender por que isso to terrvel, preciso examinar mais de perto
alguns genes que ajudam clulas imaturas do nosso corpo a se transformar em
pele especializada, em clulas hepticas ou cerebrais, ou no que seja. Essa era a
parte do processo que Barbara McClintock desejava compreender, mas o debate
cientfico a antecedera em dcadas.
No fim dos anos 1800, surgiram dois campos para explicar a especializao
das clulas, um deles liderado pelo bilogo alemo August Weismann.3 Ele
estudava os zigotos, o produto fundido de um espermatozoide e um vulo que
formava a primeira clula de um animal. Weismann argumentava que essa
primeira clula obviamente continha um conjunto completo de instrues
moleculares, mas que cada vez que o zigoto e suas clulas-filhas se dividiam, as
clulas perdiam metade dessas instrues. Quando as clulas perdiam as
instrues para todas as clulas, menos as de determinado tipo, elas se
transformavam nesse tipo de clula. Em oposio, outros cientistas afirmavam
que as clulas mantinham o conjunto inteiro de instrues depois de cada diviso,
mas ignoravam a maior parte dessas instrues depois de certo tempo.
O bilogo alemo Hans Spemann resolveu a questo em 1902, com um zigoto
de salamandra. Colocou um dos grandes e moles zigotos sob a lente do
microscpio, esperou at que se dividisse em dois e laou um fio de cabelo loiro
de sua filha pequena, Margrette, em volta das duas partes. (No se sabe ao certo
por que Spemann usou o cabelo da filha, pois ele no era calvo. Provavelmente o
cabelo do beb era mais fino.) Quando ele apertou o n, as duas clulas se
dividiram completamente, e Spemann depositou-as em dois pratos diferentes,

para que se desenvolvessem em separado. Ele previa duas meias salamandras


deformadas, mas as duas clulas se desenvolveram como salamandras adultas
completas e saudveis. Na verdade, eram geneticamente idnticas, o que
mostrava que, de fato, Spemann fizera uma clonagem em 1902. Os cientistas
haviam redescoberto Mendel pouco tempo antes, e o trabalho de Spemann
implicava que as clulas retinham instrues, porm ligavam e desligavam
genes.
Ainda assim, nem Spemann nem McClintock ou qualquer pesquisador
conseguia explicar o mecanismo, como as clulas ligavam e desligavam genes.
Isso ainda exigiria dcadas de trabalho. O que acontece que, embora no
percam informao gentica por si, as clulas perdem o acesso a essa
informao, o que d no mesmo. J vimos que o DNA precisa desempenhar
acrobacias incrveis para fazer caber sua serpentina inteira no minsculo ncleo
da clula. A fim de evitar a formao de ns durante o processo, o DNA se
enrola como um fio de ioi ao redor de carretis de protena chamados histonas,
que depois se juntam e se enterram no ncleo. Histonas foram algumas das
protenas que os cientistas logo detectaram nos cromossomos; e acharam que
eles controlavam a hereditariedade, no o DNA. Alm de manter o DNA
desembaraado, o carretel de histona evita que a maquinaria celular chegue at
o DNA para produzir RNA, na verdade desligando o DNA. As clulas controlam
esses carretis com substncias qumicas chamadas acetilas. Ao se ligar a uma
histona, uma acetila (COCH3) desenrola o DNA; a remoo da acetila faz com
que o DNA se enrole outra vez.
As clulas tambm barram o acesso ao DNA, alterando-o, com preguinhos
moleculares chamados grupos metila (CH3). As metilas aderem melhor
citosina, o C do alfabeto gentico. Ainda que elas no ocupem muito espao o
carbono pequeno, e o hidrognio o menor elemento da tabela peridica ,
mesmo esse pequeno inchao consegue evitar que outros elementos se prendam
ao DNA e disparem um gene. Em outras palavras, a adio de um grupo metila
altera os genes.
Cada um dos duzentos tipos de clulas do nosso corpo tem um padro nico de
DNA circular e metilado, estabelecido durante nosso estgio embrionrio. Clulas
destinadas a se tornar clulas de pele devem desligar todos os genes que
produzem enzimas do fgado ou neurotransmissores, e algo semelhante acontece
com as demais. Essas clulas no apenas se lembram de seu padro pelo resto da
vida; elas passam esse padro cada vez que se dividem como clulas adultas.
Sempre que voc ouvir um cientista falar sobre ligar e desligar genes, as metilas
e acetilas so as culpadas. Os grupos metila em particular so to importantes
que alguns cientistas chegaram a propor o acrscimo de uma quinta letra oficial
ao DNAlfabeto A, C, G, T e agora mC, para a citosina metilada.4

Mas, para um controle maior e s vezes mais refinado do DNA, as clulas se


voltam para fatores de transcrio, como a vitamina A. A vitamina A e outros
fatores de transcrio se ligam ao DNA e recrutam outras molculas para
transcrev-lo. Mais importante ainda para o nosso processo: a vitamina A
estimula o crescimento e ajuda a converter clulas imaturas em ossos e
msculos desenvolvidos por uma via rpida. A vitamina A especialmente
poderosa nas vrias camadas da pele. Nos adultos, por exemplo, ela obriga certas
clulas da pele a se arrastar de dentro para a superfcie do corpo, onde morrem e
se transformam em camadas protetoras externas. Altas doses de vitamina A
tambm podem danificar a pele com a morte celular programada. Esse
programa gentico, uma espcie de suicdio forado, ajuda o corpo a eliminar
clulas adoentadas, por isso, nem sempre ele ruim. Porm, por razes
desconhecidas, a vitamina A tambm domina o sistema de certas clulas da pele
como os homens de Barentsz descobriram do modo mais difcil.
Quando a tripulao mergulhou no guisado de urso-polar, cheio de grandes
pedaos de fgado, todos ficaram muito doentes. Era uma atordoante dor de
barriga que dava febre, produzia suor, uma verdadeira e maldita praga bblica.
Em seu delrio, Gerrit de Veer recordava no dirio a ursa que ajudara a matar, e
gemia: Sua morte machucou mais que sua vida. Ainda mais preocupante foi
que, alguns dias depois, De Veer percebeu que a pele de muitos homens
comeava a descamar perto dos lbios e da boca, ou qualquer outra parte que
tivesse tocado o fgado da ursa. Ele notou, em pnico, que trs homens sentiamse particularmente doentes, e na verdade pensvamos que iam morrer, pois
toda a pele descascou dos ps cabea.
S EM MEADOS DO SCULO XX os cientistas determinaram por que o fgado
do urso-polar contm quantidades to astronmicas de vitamina A. Esse animal
vive basicamente da caa de focas aneladas ou barbadas, que criam suas proles
nas condies ambientais mais rduas, nos mares do rtico, a 1,5C, o que
elimina o calor de seu corpo. A vitamina A faz com que a foca sobreviva nesse
frio e funciona como um hormnio de crescimento, estimulando as clulas e
permitindo que os filhotes acumulem depressa camadas de pele e gordura. Para
esse fim, as mes armazenam imenso estoque de vitamina A no fgado e usam
essa reserva enquanto amamentam, para que os filhotes a absorvam.
Os ursos-polares tambm precisam de um bocado de vitamina A para
acumular gordura. O que mais importante, seus corpos tm alta tolerncia a
nveis txicos de vitamina A, pois sem isso eles no poderiam comer focas
mais ou menos a nica fonte de alimento no rtico. Uma das leis da ecologia diz
que os venenos se acumulam medida que subimos na cadeia alimentar, e os
carnvoros situados no pice da cadeia so os que ingerem as doses mais
concentradas. Isso se aplica a qualquer toxina ou nutriente com altos nveis de

substncias venenosas. Contudo, ao contrrio de muitos outros nutrientes, a


vitamina A no se dissolve na gua; por isso, quando tem uma overdose, o grande
predador no consegue expelir o excesso pela urina. Os ursos-polares precisam
lidar com toda a vitamina A que ingerem ou passar fome. Eles se adaptaram
transformando o fgado num excelente laboratrio biolgico de desintoxicao
que filtra a vitamina A e a isola do resto do corpo. (Mesmo com esse fgado, os
ursospolares precisam tomar cuidado com o que comem. Eles podem se
alimentar de animais situados na parte mais baixa da cadeia alimentar, com
menores concentraes de vitamina A. Mas alguns bilogos j observaram que
se canibalizarem os prprios fgados os ursos morrem.)
Os ursos-polares comearam a desenvolver essa impressionante capacidade
de combater a vitamina A cerca de 150 mil anos atrs, quando pequenos grupos
de ursos-pardos do Alasca se dividiram a fim de migrar para as calotas polares
do norte. Mas os cientistas sempre suspeitaram que as importantes mudanas
genticas que fizeram do urso-polar um urso-polar aconteceram quase de
imediato, e no gradualmente, durante esse tempo. O raciocnio deles o
seguinte: quando se separam geograficamente, dois grupos de animais comeam
a adquirir diferentes mutaes de DNA; quando as mutaes se acumulam, os
grupos se desenvolvem em diferentes espcies, com diferentes corpos,
metabolismos e comportamentos. Mas, numa populao, nem todo o DNA se
altera na mesma proporo. Genes altamente conservados, como o Hox, so
lentos e renitentes, s mudam em ritmo geolgico. Alteraes em outros genes
podem se disseminar depressa, em especial se as criaturas enfrentarem estresses
ambientais. Por exemplo, quando aqueles ursos-pardos comearam a vagar
pelas camadas de gelo inspitas do crculo polar, qualquer mutao gentica
propcia a sobreviver no frio digamos, a capacidade de digerir focas ricas em
vitamina A teria conferido a alguns deles uma vantagem notvel, permitindo
que tivessem mais filhotes e cuidassem melhor deles. E quanto maior a presso
ambiental, mais rpido os genes podem (e iro) se espalhar por uma populao.
Outra explicao que os relgios do DNA que medem o nmero e a taxa
de mutaes do DNA batem em diferentes velocidades nas diversas partes do
genoma. Por isso, os cientistas precisam tomar cuidado ao comparar o DNA de
duas espcies para datar a poca em que elas se dividiram. Se no levarem em
conta os genes conservados e as alteraes aceleradas, as estimativas sero
muito equivocadas. Diante desses fatores, em 2010, os pesquisadores
determinaram que os ursos-polares se armaram de defesas suficientes contra o
clima frio como espcie particular cerca de 20 mil anos depois de se afastarem
de seus ancestrais, os ursos-pardos. Isso corresponde a uma piscadela evolutiva.
Como veremos adiante, os seres humanos chegaram tarde ao panorama dos
comedores de carne. Por isso, no surpreende que nos faltem as defesas do ursopolar ou que passemos mal quando desobedecemos a cadeia alimentar e

comemos um urso-polar. Pessoas diferentes tm diferentes suscetibilidades ao


envenenamento por vitamina A (a chamada hipervitaminose A), mas uma
quantidade de kg de fgado de urso-polar pode matar um homem adulto de
forma horripilante.
Nosso corpo metaboliza a vitamina A para produzir retinol, cujas enzimas
especiais quebram mais a sua cadeia. (Essas enzimas tambm cortam o veneno
mais comum que os seres humanos ingerem, o lcool presente em cerveja, rum,
vinho, usque e outras biritas.) Porm, o fgado do urso-polar soterra nossas
pobres enzimas em vitamina A, e, antes que elas consigam quebrar a cadeia, o
retinol livre comea a circular pelo sangue. Isso mau. As clulas so cercadas
por membranas com base de leo, e o retinol atua como um detergente,
rompendo essas membranas. As vsceras das clulas logo comeam a vazar. No
interior do crnio, isso se traduz num acmulo de fluidos que causa dores de
cabea, tontura e irritabilidade. O retinol prejudica outros tecidos tambm (pode
at encaracolar cabelos lisos, transformando-os numa carapinha), mas quem
mais sofre a pele. A vitamina A j causou toneladas de alteraes genticas em
clulas da pele, fazendo algumas se suicidarem, empurrando outras
prematuramente para a superfcie. A queima de mais vitamina A mata as ondas
adicionais, e logo a pele comea a se soltar em escamas.
Ns, homindeos, h muito estamos aprendendo (e reaprendendo) essa
mesma difcil lio sobre comer fgado de carnvoros. Nos anos 1980,
antroplogos descobriram o esqueleto de um Homo erectus de 1,6 milho de anos
com leses nos ossos caractersticas de envenenamento por vitamina A,
provavelmente causadas pela ingesto de carnvoros superiores da poca.
Quando os ursos-polares surgiram e depois de sculos de vtimas , os
esquims, os povos siberianos e outras tribos do norte (sem mencionar pssaros
predadores) aprenderam a evitar o fgado desses animais; todavia, os
exploradores europeus no tinham esse conhecimento quando entraram no
rtico. Muitos consideravam a proibio de comer fgado um preconceito do
vulgo, superstio semelhante venerao das rvores. J nos anos 1900, o
explorador ingls Reginald Koettlitz encantou-se com a perspectiva de comer o
fgado do urso-polar, e logo descobriu que h alguma sabedoria nos tabus. Depois
de algumas horas, Koettlitz sentiu uma presso aumentando dentro do crnio, at
que sua cabea parecia esmagada por dentro. Foi acometido por vertigens e
vomitou muito. O mais cruel que no conseguiu dormir at passar o efeito, pois
deitar-se piorava as coisas. Nessa mesma poca, outro explorador, o dr. Jens
Lindhart, para fazer uma experincia, alimentou dezenove homens sob seus
cuidados com fgado de urso-polar. Todos ficaram muito doentes, e alguns
demonstraram sinais de insanidade. Enquanto isso, outros exploradores famintos
aprenderam que no s ursos-polares e focas tm nveis intoxicantes de vitamina
A: o fgado de renas, tubares, peixes-espadas, raposas e do husky do rtico

tambm pode ser sinnimo de ltima refeio.5


De sua parte, depois de serem intoxicados pelo fgado dos ursos-polares, em
1597, os homens de Barentsz ficaram espertos. Como conta De Veer em seu
dirio: Ainda restava um pote sobre o fogo com algum fgado. Mas o mestre
pegou-o e jogou-o porta afora, pois j tnhamos comido bastante daquilo.
Os homens logo recuperaram as foras, mas a cabana, as roupas e o moral
continuaram a se desintegrar com o frio. Finalmente, em junho, o gelo comeou
a derreter, e eles recuperaram os botes a remo do navio e se lanaram ao mar.
No incio, s conseguiam navegar entre pequenos icebergs, sofrendo a
perseguio dos ursos-polares. Mas em 20 de junho de 1597 o gelo se rompeu,
tornando possvel a navegao. Alis, 20 de junho tambm assinalou o ltimo dia
do ento h muito convalescente Willem Barentsz, que morreu aos 47 anos. A
perda do navegador solapou a coragem dos outros doze membros da tripulao,
que ainda tinham de atravessar centenas de quilmetros de oceano em barcos
abertos. Mas conseguiram chegar ao norte da Rssia, onde os habitantes locais
lhes forneceram alimento. Um ms depois aportaram na costa da Lapnia, e ali
toparam logo com quem? Com o capito Jan Corneliszoon Rijp, comandante do
navio do qual Barentsz havia se separado no inverno anterior. Exultante eles
tinham sido dados como mortos , Rijp levou os homens em seu navio para a
Holanda,6 onde chegaram com roupas surradas e ofuscantes chapus de pele de
raposa branca.
Mas a planejada recepo como heris no se materializou. Naquele mesmo
dia, outro comboio holands voltava para casa, carregado de especiarias e
alimentos trazidos de uma viagem a Canto, contornando o cabo sul da frica. A
jornada provou que navios mercantes podiam fazer aquela longa viagem.
Mesmo que histrias de sobrevivncia fossem emocionantes, as notcias de
tesouros mexiam muito mais com o corao do povo holands. A Coroa garantiu
Companhia das ndias Ocidentais o monoplio das viagens para a sia pela
frica, e nascia assim uma pica rota de comrcio, a Estrada da Seda dos
marinheiros. Barentsz e sua tripulao foram esquecidos.
De forma perversa, o monoplio da rota africana para a sia significava que
outros empreendedores martimos s poderiam sair em busca de fortuna pelo
caminho do nordeste. Por isso, as incurses pelos 930.000km do mar de Barents
prosseguiram. Afinal, ansiosa pelo possvel duplo monoplio, a Companhia das
ndias Ocidentais mandou sua prpria expedio para o norte em 1609
capitaneada por um ingls, Henry Hudson. Mais uma vez as coisas no deram
certo. Hudson e seu navio, o Half Moon, singraram para o norte e passaram pela
ponta da Noruega, como fora programado. Mas a tripulao de quarenta
homens, metade deles holandeses, sem dvida conhecia as histrias de fome,
exposio ao frio e (que Deus os ajudasse) da pele que se soltava do corpo, dos

ps cabea. Eles se amotinaram e obrigaram Hudson a virar para oeste.


Se era aquilo que desejavam, Hudson concordou, navegando pelo caminho do
oeste at a Amrica do Norte. Passou rente Nova Esccia e atracou em alguns
locais mais ao sul, na costa do Atlntico, chegando inclusive a um rio na poca
sem nome, depois de uma pequena ilha pantanosa. Embora decepcionados por
Hudson no ter contornado a Rssia, os holandeses aproveitaram o ensejo e
fundaram naquela ilha uma colnia de comrcio chamada Nova Amsterdam,
que poucos anos depois se tornaria Manhattan. s vezes se diz que a paixo pela
aventura est nos genes. A fundao de Nova York um exemplo quase literal
disso.

7. O micrbio maquiavlico
Q uanto do D N A humano realmente humano?

EM 1909, UM FAZENDEIRO de Long Island chegou muito agitado ao Instituto


Rockefeller de Manhattan com uma galinha doente debaixo do brao. Naquela
dcada, o que parecia uma epidemia de cncer estava dizimando os galinheiros
nos Estados Unidos, e a galinha Ply mouth Rock do fazendeiro tinha desenvolvido
um tumor suspeito no lado direito do peito. Nervoso diante da perspectiva de
perder sua criao, o fazendeiro levou o animal ao cientista Francis Pey ton Rous,
conhecido apenas como Pey ton, a fim de ter um diagnstico. Para horror do
fazendeiro, em vez de tentar curar a galinha, Rous matou-a para analisar o tumor
e fazer alguns testes. A cincia ser sempre grata a esse frangocdio.
Rous extraiu o tumor e esmagou alguns gramas, criando uma pasta mida.
Depois filtrou-a numa porcelana de poros muito finos, retirando as clulas
tumorosas de circulao, e separou o fluido existente entre as clulas. Alm de
outras coisas, esse fluido ajuda na circulao de nutrientes e tambm pode
abrigar micrbios. Rous injetou o fluido no peito de outra galinha Ply mouth Rock.
Logo depois, ela desenvolveu um tumor. O pesquisador repetiu o experimento em
outras raas, como a Legorne, e em seis meses elas tambm desenvolveram
massas cancerosas de 2,5 2,5cm. O mais notvel e espantoso no processo era o
estgio de filtragem. Como Rous tinha retirado as clulas tumorosas antes de dar
as injees, os novos tumores no poderiam ter surgido das antigas clulas
tumorais e se alojado nas aves saudveis. O cncer s podia ter sado do fluido.
Embora contrariado, o fazendeiro no podia ter sacrificado sua galinha para
um candidato melhor descoberta da pandemia aviria. Mdico e patologista,
Rous tinha slida formao de pesquisa com animais domsticos. Seu pai fugira
da Virgnia pouco antes da Guerra Civil para se estabelecer no Texas, onde
conheceu a me de Pey ton. A famlia toda acabou voltando para Baltimore, e,
depois do ensino mdio, Rous matriculou-se na Universidade Johns Hopkins, onde
se sustentou, em parte, redigindo uma coluna chamada Wild Flowers of the
Month para o Baltimore Sun, sobre a flora em Charm City, recebendo US$ 5 por
texto. Rous deixou a coluna quando entrou para a escola de medicina da Johns
Hopkins, mas logo teve de interromper seus estudos. Ele feriu a mo no osso de
um cadver tuberculoso ao realizar uma autpsia; e, quando contraiu tuberculose
por causa disso, os diretores da escola determinaram uma cura por repouso.
Porm, em vez de um tratamento em estilo europeu um verdadeiro retiro num
sanatrio de montanha , Rous passou por um bom mtodo americano,
trabalhando como auxiliar num rancho do Texas. Apesar de pequeno e franzino,

ele adorava o trabalho no campo e se interessou muito pelos animais da fazenda.


Quando se recuperou, resolveu se especializar em biologia microbiana, e no em
medicina clnica.
Todo seu aprendizado no rancho, nos laboratrios, e todas as evidncias
colhidas no caso da galinha, levou Rous a uma concluso: a galinha tinha um
vrus, e o vrus era um cncer contagioso. Mas sua formao dizia-lhe que sua
ideia era ridcula e seus colegas concordavam. Cncer contagioso, dr. Rous?
Como possvel um vrus causar cncer? Alguns argumentavam que Rous tinha
se enganado no diagnstico do tumor, talvez as injees tivessem causado uma
inflamao peculiar s galinhas. O prprio Rous admitia: noite, eu tremia de
medo de ter cometido um engano. Acabou publicando os resultados, porm,
mesmo nos crculos habituais da literatura cientfica, ele mal admitia acreditar
em alguns pontos: Talvez seja demais dizer que [a descoberta] indica a
existncia de um novo grupo de entidades que provocam neoplasmas [tumores]
de caractersticas diferentes nas galinhas. Mas Rous era cuidadoso com a
circunspeco. Um contemporneo recorda que seus textos sobre os cnceres
em frangos foram recebidos com reaes que variavam de indiferena a
ceticismo e a uma hostilidade direta.
Nas dcadas seguintes, a maioria dos cientistas esqueceu o trabalho de Rous, e
por boas razes. Ainda que algumas descobertas daquela poca relacionassem
vrus e cnceres em termos biolgicos, outras continuavam a manter as duas
coisas separadas. Nos anos 1950, os cientistas determinaram que as clulas
cancerosas em parte enlouquecem por causa das disfunes em seus genes.
Determinaram tambm que os vrus dispem de pequenas provises de seu
prprio material gentico. (Alguns usavam DNA; outros, como o de Rous, o
RNA.) Embora tecnicamente no estivessem vivos, os vrus usavam aquele
material gentico para sequestrar clulas e fazer cpias de si mesmos. Por isso,
tanto os vrus quanto o cncer se reproduziam de forma incontrolvel, e os dois
usavam DNA e RNA como moeda comum. Que pistas intrigantes. Enquanto isso,
Francis Crick publicava seu dogma central, em 1958, dizendo que o DNA gera o
RNA, que gera protenas, nessa ordem. De acordo com esse entendimento
popular do dogma, um vrus do RNA, como o sugerido por Rous, no poderia
romper ou reescrever o DNA das clulas. Isso contrariava o dogma, o que no
era permitido. Portanto, a despeito da sobreposio biolgica, parecia no haver
maneiras de um RNA viral fazer uma interface com o DNA causador do cncer.
A questo prosseguiu no impasse dados versus dogma at que alguns
jovens cientistas, no fim dos anos 1960 e incio dos 1970, descobriram que a
natureza no d muita bola para dogmas. Acontece que certos vrus (o HIV o
exemplo mais conhecido) manipulam o DNA de forma hertica.
Especificamente, os vrus podem convencer uma clula infectada a reverter a
transcrio viral do RNA para o DNA. Mais assustador ainda, os vrus podem

enganar a clula fazendo-a inserir em seu genoma o DNA viral recm-produzido


por ela. Em resumo, esses vrus se fundem com a clula. No mostram respeito
nenhum pela Linha Maginot que gostaramos de ver traada entre o DNA deles
e o nosso DNA.
Essa estratgia para infectar as clulas parece tortuosa: por que um vrus do
RNA, como o HIV, se d ao trabalho de se converter em DNA, principalmente
quando a clula depois tem de transcrever esse DNA outra vez para o RNA?
Surpreende ainda mais quando se considera quanto o RNA mais gil e
habilidoso que o DNA. Um RNA solitrio pode produzir protenas rudimentares,
enquanto um DNA solitrio praticamente nada faz. O RNA tambm pode
produzir cpias de si mesmo e por si mesmo, como o desenho de M.C. Escher, de
duas mos que desenham a si prprias. Por essas razes, a maioria dos cientistas
acreditava que o RNA costumava ser o predador do DNA na histria da vida, j
que as primeiras formas de vida no teriam o sofisticado equipamento de cpia
interno de que as clulas hoje dispem. (Isso se chama teoria do mundo do
RNA.1)
De todo modo, no incio, a Terra era bruta e agitada, e o RNA bastante frgil
em comparao ao DNA. Por ter uma s fita, as letras do RNA esto sempre
expostas a ataques. O acar presente no RNA apresenta um tomo extra de
oxignio na sua molcula em forma de anel, o qual estupidamente desestrutura o
RNA e o quebra se ele ficar longo demais. Assim, para produzir qualquer coisa
duradoura, qualquer coisa capaz de explorar, nadar, crescer, lutar, se acasalar
a verdadeira vida , o frgil RNA teve de apelar para o DNA. Essa transio para
um meio menos corruptvel, alguns bilhes de anos atrs, pode ter sido o passo
mais importante na histria da vida. De certa forma, se assemelha transio
das culturas humanas desde, digamos, a poesia oral de Homero at um trabalho
em escrita sem fala. Com o aptico texto do DNA, perde-se a versatilidade do
RNA, as nuanas de voz e de gesto; mas hoje no teramos a Ilada e a Odisseia
sem o papiro e a tinta. O DNA perdura.
por isso que alguns vrus convertem o RNA em DNA depois de infectar as
clulas: o DNA mais robusto, mais resistente. Quando esses retrovrus assim
chamados por percorrerem o dogma DNA RNA protena de trs para a
frente se entrelaam no DNA de uma clula, esta vai copiar fielmente os genes
do vrus enquanto os dois estiverem vivos.
A DESCOBERTA DA MANIPULAO viral do DNA explicou as pobres galinhas
de Rous. Depois da injeo, os vrus encontraram caminho atravs do fluido
intercelular at as clulas dos msculos. Depois se insinuaram no DNA da galinha
e foraram a maquinaria de cada msculo infectado a fazer o maior nmero de
cpias possvel de si mesmos. O que aconteceu eis a chave foi que a grande

estratgia dos vrus para se espalhar como loucos era convencer as clulas que
abrigavam o DNA viral a se espalhar como loucas tambm. Os vrus fizeram isso
corrompendo os reguladores genticos que evitam que as clulas se dividam
rapidamente. Um tumor desvairado (e um monte de aves mortas) foi o resultado.
Cnceres transmissveis como esse so atpicos a maior parte deles tem outras
causas genticas , contudo, para muitos animais, os cnceres originrios de vrus
so um grande perigo.
Essa nova teoria de intruses genticas era realmente heterodoxa. (At Rous
duvidava de alguns de seus aspectos.) Mas, de qualquer forma, os cientistas da
poca subestimaram a capacidade dos vrus e outros micrbios de invadir o
DNA. Na verdade, no se pode atribuir graus palavra onipresente; uma coisa
onipresente ou no. Mas peo licena para mostrar a maravilha da completa,
total e absoluta onipresena dos micrbios numa escala microscpica. Esses
bichinhos colonizaram todas as coisas vivas os seres humanos tm dez vezes
mais micro-organismos dentro do corpo do que clulas e saturaram todo e
qualquer nicho ecolgico possvel. H mesmo uma classe de vrus que s infecta
outros parasitas2 pouco maiores que eles. Por razes de estabilidade, muitos
desses micrbios invadem o DNA e costumam ser matreiros para mudar ou
mascarar o prprio DNA, a fim de enganar ou flanquear as defesas do nosso
corpo. (Um bilogo calculou que s o vrus HIV j trocou mais A, C, G e T com
os nossos genes nas ltimas dcadas que os primatas em 50 milhes de anos.)
S depois da concluso do Projeto Genoma Humano, por volta de 2000, os
bilogos perceberam quanto os micrbios podem se infiltrar em animais
superiores. At o nome Projeto Genoma Humano tornouse inapropriado, pois
ficamos sabendo que 8% do nosso genoma no humano: de bilho de nossos
pares de bases so antigos genes de vrus. Na realidade, os genes humanos
respondem por menos de 2% do nosso DNA total; por essa medida, somos quatro
vezes mais vrus que homens. Um dos pioneiros do estudo do DNA viral, Robin
Weiss, enunciou essa relao evolutiva em termos bem frios: Se Charles Darwin
reaparecesse hoje, ponderou Weiss, ele ficaria surpreso em saber que os
homens so to descendentes dos vrus quanto dos macacos.
Mas como isso pde acontecer? Do ponto de vista de um vrus, faz sentido
colonizar o DNA animal. Apesar de toda malcia e duplicidade, os retrovrus que
provocam cncer ou doenas como a aids so bem burros em um aspecto: eles
matam seus hospedeiros muito depressa e morrem com eles. Mas nem todos os
vrus se imiscuem nos hospedeiros como gafanhotos microscpicos. Os menos
ambiciosos aprendem a no perturbar demais, e, ao mostrar certa discrio,
convencem as clulas a fazer cpias deles mesmos em silncio, durante muitas
dcadas. Ainda melhor, se o vrus se infiltrar nas clulas do espermatozoide ou do
vulo, pode fazer o hospedeiro passar os genes virais para uma nova gerao,

perpetuando o vrus indefinidamente nos descendentes do hospedeiro. ( o que


est acontecendo hoje com os coalas, pois cientistas observaram DNA de
retrovrus se disseminando pelos espermatozoides desses animais.) O fato de
esses vrus terem adulterado o DNA de tantos animais sugere que a infiltrao
acontece o tempo todo, em escalas um tanto assustadoras.
Entre todos os genes de retrovrus extintos presentes no DNA humano, a
grande maioria acumulou algumas mutaes fatais e j no funciona. Mas, de
forma geral, esses genes continuam intactos em nossas clulas e fornecem
detalhes para se estudar o vrus original. Alis, em 2006, um virologista francs
chamado Thierry Heidmann usou DNA humano para ressuscitar vrus extintos
O parque dos dinossauros numa placa de Petri e com uma facilidade
surpreendente. Linhagens de vrus antigos aparecem mltiplas vezes no genoma
humano (o nmero de cpias varia de dezenas a centenas de milhares). No
entanto, por acaso, as mutaes fatais aparecem em diferentes pontos de cada
cpia. Assim, ao comparar muitas linhagens, Heidmann conseguiu deduzir qual
deve ter sido a linhagem saudvel original simplesmente contando quais letras do
DNA eram mais comuns em cada ponto. O vrus era benigno, diz Heidmann,
mas quando o reconstituiu e o injetou em vrias clulas de mamferos gatos,
porquinhos-da-ndia e homens , todas foram infectadas.
Em vez de se apossar de sua tecnologia (nem todos os vrus ancestrais so
benignos) ou profetizar a maldio de cair em mos erradas, Heidmann
comemorou a ressurreio como um triunfo da cincia, dando o nome de
Phoenix a seu vrus, numa referncia ao pssaro mitolgico que ressurge das
prprias cinzas. Outros cientistas j reproduziram o trabalho de Heidmann com
outros vrus, e se juntaram para fundar uma nova disciplina chamada
paleovirologia. Os vrus, frgeis e minsculos, no deixam fsseis nas rochas,
como os que os paleontlogos desenterram, mas os paleovirologistas veem algo
igualmente informativo no DNA fssil.
Um exame mais detalhado desse registro fssil indica que nosso genoma pode
ser formado por at mais de 8% de vrus. Em 2009, cientistas descobriram nos
seres humanos quatro trechos de DNA de algo chamado bornavrus, que vem
infectando animais de casco desde tempos imemoriais. (O nome vem de um
surto especialmente desagradvel em cavalos, em 1885, numa unidade de
cavalaria perto de Borna, na Alemanha. Alguns cavalos do Exrcito
enlouqueciam e comeavam a bater a cabea at esmagar o prprio crnio.)
Cerca de 40 milhes de anos atrs, alguns bornavrus perdidos invadiram nossos
ancestrais smios e se refugiaram no DNA. Permaneceram imperceptveis e
insuspeitos desde ento, pois o bornavrus no um retrovrus, por isso os
cientistas acham que ele no dispunha da maquinaria molecular necessria para
converter RNA em DNA e se imiscuir por outras partes. Porm, testes de
laboratrio demonstraram que o bornavrus de alguma forma pode se entretecer

no DNA humano mais ou menos em trinta dias. E, ao contrrio do DNA mudo


que herdamos dos retrovrus, dois dos quatro trechos do DNA do vrus da doena
de Borna funcionam como genes autnticos.
Os cientistas ainda no determinaram o que esses genes fazem, mas bem
possvel que produzam protenas de que todos precisamos para viver, talvez
turbinando nosso sistema imunolgico. Dar permisso para um vrus no letal
invadir nosso DNA talvez iniba outros vrus, potencialmente mais nocivos, de
fazer o mesmo. Mais importante, as clulas podem usar as protenas do vrus
benigno para lutar contra outras infeces. Na verdade, essa uma estratgia
simples: cassinos contratam pessoas que conseguem memorizar cartas, agncias
de segurana de computadores contratam hackers, e ningum sabe como
combater e neutralizar um vrus melhor que um germe reabilitado. Pesquisas
realizadas no nosso genoma sugerem que os vrus nos deram tambm um DNA
regulador importante. Por exemplo, h muito tempo temos enzimas no nosso
trato digestivo que transformam amido em acares mais simples. Mas os vrus
nos deram chaves para que essas mesmas enzimas circulem tambm na nossa
saliva. por isso que alimentos com amido tm sabor adocicado na boca. Sem
dvida no teramos esse apetite por pes, massas e gros sem essas chaves.
Esses casos podem ser apenas o comeo. Quase metade do DNA humano
consiste em ( la Barbara McClintock) elementos mveis e genes saltadores. Um
dos transpsons, o elemento alu, com trezentas bases de comprimento, aparece 1
milho de vezes nos cromossomos humanos e representa 10% do nosso genoma.
A capacidade de esse DNA se destacar de um cromossomo, rastejar at outro e
se enterrar como um percevejo muito semelhante de um vrus. No se deve
introduzir sentimento na cincia, mas parte do fascnio de sermos 8% (ou mais)
vrus fossilizados o fato assustador de sermos 8% (ou mais) vrus fossilizados.
Sentimos uma repugnncia inata doena e impureza, e vemos vrus invasores
como algo a evitar ou afastar, no como parte de ns. Mas vrus e partculas
semelhantes a eles vm mexendo com o DNA animal desde sempre. Como disse
um cientista que rastreou os genes bornavrus humanos, destacando esse fato
singular: Toda nossa noo acerca de ns mesmos como espcie est
ligeiramente malconcebida.
E fica pior. Pela sua onipresena, micrbios de todos os tipos no apenas
vrus, mas bactrias e protozorios no tm como no conduzir a evoluo
animal. certo que micrbios moldam uma populao matando algumas
criaturas de doenas, mas isso apenas parte de seu poder. Os vrus, as bactrias
e os protozorios s vezes transmitem novos genes aos animais que podem alterar
a forma como nosso corpo funciona. Podem manipular tambm a mente dos
animais. Um desses micrbios maquiavlicos no apenas colonizou um nmero
imenso de animais sem ser detectado, como tambm roubou DNA animal e
pode at usar esse DNA para fazer lavagem cerebral em nossa mente, para seus

prprios fins.
S VEZES ADQUIRIMOS sabedoria do jeito mais difcil. Voc pode visualizar
cem gatos, disse Jack Wright certa vez. Mais que isso impossvel. Duzentos,
quinhentos, tudo parece a mesma coisa. No foi apenas especulao. Jack
aprendeu isso porque ele e a esposa, Donna, receberam o certificado do
Guinness pelo recorde mundial de ter 689 gatos em casa.
Tudo comeou com a gata Midnight. Em 1970, Wright, pintor de paredes de
Ontrio, apaixonou-se por Donna Belwa, e os dois foram morar juntos, com a
gata peluda de Donna. Uma noite, Midnight cometeu um pecadilho no quintal e
ficou grvida, e os Wright no tiveram coragem de separar a ninhada. Alis, a
presena de mais gatos abrilhantou a casa, e logo depois eles se comoveram e
adotaram vrios gatos abandonados do abrigo local para que no fossem
sacrificados. A casa dos dois ficou conhecida nas imediaes como Cat Crossing,
e as pessoas comearam a deixar mais filhotes, dois aqui, cinco ali. Quando a
revista National Enquirer organizou um concurso, nos anos 1980, para determinar
quem tinha mais gatos em casa, os Wright venceram, com 145 felinos. Logo os
dois apareceram no The Phil Donahue Show, e depois disso as doaes
cresceram bastante. Uma pessoa amarrou filhotes mesa de piquenique dos
Wright e foi embora; outra mandou um gato pelo correio, por avio, e fez os
Wright pagarem o frete. Mas os Wright nunca recusaram um gato, nem quando
a famlia chegou a setecentos gatos.
As contas chegaram a US$ 111 mil por ano, o que inclua brinquedos
embrulhados um a um, no Natal. Donna (que comeou a trabalhar em casa,
agenciando a carreira de Jack como pintor) acordava todos os dias s 5h30 da
manh e passava as quinze horas seguintes lavando camas de gato, esvaziando
caixas de areia, forando comprimidos goela abaixo e jogando gelo nos
recipientes de gua (a frico de tantas lnguas de gato deixava a gua quente
demais para ser bebida). Mas, acima de tudo, passava os dias dando de comer,
dando de comer, dando de comer. Os Wright abriam 180 latas de rao de gato
por dia e tiveram de comprar trs freezeres para guardar carne de porco,
presunto e bifes para os felinos mais enjoados. Acabaram fazendo a segunda
hipoteca da casa e, para manter o populoso chal limpo, forraram as paredes
com linleo.
Jack e Donna acabaram tendo que pr os quatro ps no cho, e no fim dos
anos 1990 tinham reduzido a populao de Cat Crossing para apenas 359 gatos.
Quase de imediato a populao voltou a crescer, pois eles no aguentaram mais
a reduo. Na verdade, se examinarmos as entrelinhas, os Wright pareciam
quase viciados em ter gatos por perto o vcio o curioso estado de obter um
grande prazer e um grande sofrimento de uma mesma coisa. Claro que
adoravam os gatos. Jack defendia sua famlia de gatos nos jornais e dava um

nome a cada um,3 mesmo aos que se recusavam a sair do armrio dele. Ao
mesmo tempo, Donna no escondia o tormento de ser uma escrava dos gatos.
Vou dizer uma coisa que difcil comer aqui, ela uma vez se queixou.
Kentucky Fried Chicken. Toda vez que eu como, preciso ficar andando pela casa
com o prato embaixo do queixo. (Em parte para manter os gatos afastados, em
parte para no haver pelos no frango.) De forma ainda mais comovente, ela
admitiu certa feita: s vezes fico um pouco deprimida. s vezes digo, Jack, me
d algum dinheiro, e saio para tomar umas cervejas. Fico fora algumas horas, e
timo. To tranquilo. Sem gatos por perto. Apesar desses momentos de
lucidez, ou apesar dos incmodos que se acumulavam,4 Donna e Jack no
conseguiam chegar concluso bvia: deviam se livrar dos malditos gatos.
Diga-se, a bem dos Wright, que o constante cuidado de Donna com a limpeza
tornava a casa em que moravam bem habitvel, em especial se comparada com
a sujeira pr-histrica da casa de alguns colecionadores manacos. Inspetores de
sade pblica s vezes encontram corpos de gatos em decomposio nos piores
lugares, ou at entre as paredes da casa, por onde os gatos provavelmente
tentavam fugir. No incomum que o piso e as paredes sofram danos estruturais
por saturao de urina de gato. O mais chocante de tudo que muitos
colecionadores desse tipo negam que as coisas estejam fora de controle sinal
clssico de dependncia.
S h pouco tempo os cientistas comearam a estabelecer as bases qumicas e
genticas da dependncia. No entanto, h cada vez mais evidncias de que, em
parte, os colecionadores de gatos se apegam a suas hostes por estarem viciados
num parasita, o Toxoplasma gondii. Toxo um protozorio unicelular, parente de
algas e amebas, e tem 8 mil genes. Embora seja originalmente um patgeno
felino, toxo vem diversificando seu portflio e pode agora infectar macacos,
morcegos, baleias, elefantes, oricteropos, tamandus, preguias, tatus e
marsupiais, alm de crianas.
Morcegos selvagens, oricteropos etc. ingerem toxo por com-lo ou por contato
com fezes infectadas, e os animais domsticos o absorvem indiretamente das
fezes presentes nos fertilizantes. Seres humanos tambm podem assimilar toxo na
comida, e os proprietrios de gatos o contraem pela pele, ao manipular a cama
dos animais. No total, toxo infecta um tero da populao mundial. Quando
invade os mamferos, em geral nada at o crebro, onde forma minsculos
cistos, em especial na amgdala, regio em forma de amndoa que administra o
processamento das emoes, inclusive prazer e ansiedade. Os cientistas no
sabem por qu, mas os cistos nas amgdalas podem diminuir o tempo de reao e
levar a comportamentos de cime ou agressividade nas pessoas. Toxo ainda
altera o olfato. Alguns colecionadores de gatos (os mais vulnerveis a toxo)
tornam-se imunes ao odor pungente da urina do animal deixam de sentir o

cheiro. Certos donos de gato chegam a admitir, envergonhados, que gostam desse
odor.
Toxo faz coisas ainda mais estranhas com os roedores, alimento comum dos
gatos. Roedores criados em laboratrio por centenas de geraes, que nunca
viram um predador na vida, ainda assim tremem de medo e se escondem em
qualquer fresta quando expostos urina de gato; um temor instintivo e
totalmente inato. Ratos expostos a toxo tm reao oposta. Continuam a temer o
cheiro de outros predadores, tm hbitos normais de sono, acasalamento,
orientao em labirintos, gostam de bons queijos e fazem tudo normalmente.
Mas esses ratos, sobretudo os machos, adoram urina de gato. Alis, eles mais que
adoram. Ao menor bafejo de urina de gato, suas amgdalas pulsam como se
tivessem encontrado uma fmea no cio, e seus testculos intumescem. Ficam
ligades com urina de gato.
Dessa forma, toxo brinca com os desejos do rato para enriquecer sua prpria
vida sexual. Quando habita o crebro de um roedor, toxo pode se dividir em dois
e se clonar pelo mesmo mtodo que a maioria dos micrbios. assim que ele se
reproduz em preguias, seres humanos e outras espcies. Ao contrrio da
maioria dos micrbios, porm, toxo tambm faz sexo (no me pergunte como) e
se reproduz sexualmente mas s no intestino dos gatos. um fetiche estranho e
especfico, mas existe. Assim como a maioria dos organismos, toxo tem desejo
sexual, no importa quantas vezes tenha passado seus genes pela clonagem, e
est sempre tramando algum esquema para voltar s erticas vsceras do gato. A
urina sua oportunidade. Ao fazer o rato se sentir atrado pela urina do gato, toxo
os aproxima dos gatos. Os gatos gostam muito do jogo, claro, e uma parte do rato
acaba exatamente onde toxo queria, no trato digestivo. Os cientistas desconfiam
que toxo aprendeu a produzir essa poo mgica em outros alimentos potenciais
de mamferos por razes similares, a fim de garantir que felinos de todos os
tamanhos, de gatinhos a tigres, continuem a com-lo.
At aqui, isso parece uma histria qualquer uma histria espertinha, mas
para a qual faltam provas. Com exceo de um aspecto. Os cientistas
descobriram que dois dos 8 mil genes de toxo ajudam a produzir uma substncia
qumica chamada dopamina. E se voc sabe alguma coisa sobre a qumica do
crebro, provvel que tenha levado um susto neste momento. A dopamina
ajuda a ativar os circuitos de gratificao do crebro, nos inundando de boas
sensaes, de uma curtio natural. Cocana, ecstasy e outras drogas tambm
jogam com os nveis de dopamina, induzindo baratos artificiais. Toxo tem o gene
dessa poderosa e viciante substncia qumica em seu repertrio duas vezes , e
sempre que um crebro infectado sente o cheiro de urina de gato,
conscientemente ou no, toxo comea a liberar a substncia. Por conseguinte, ele
influencia o comportamento do mamfero; a atrao da dopamina fornece uma

base biolgica plausvel para se ter tantos gatos.5


Toxo no o nico parasita que pode manipular animais. H um verme
microscpico, muito parecido com toxo, que prefere nadar nas vsceras das aves,
mas costuma ser ejetado fora nos excrementos. Assim, o verme ejetado se
insere nas formigas, transforma-as, deixando-as inchadas como cerejas
vermelhas, levando outros pssaros a achar que elas so deliciosas frutinhas. As
formigas-de-carpinteiro tambm so vtimas de um fungo de floresta tropical
que as transforma em zumbis descerebrados. Primeiro o fungo domina o crebro
da formiga, depois a dirige at locais midos, embaixo das folhas. A formigazumbi morde a folha e suas mandbulas travam. O fungo transforma as vsceras
da formiga numa gosma aucarada e nutritiva, proteja um talo do crebro e
libera esporos para infectar outras formigas. Existe tambm o chamado bicho de
Herodes a bactria Wolbachia, que infecta vespas, mosquitos, mariposas,
moscas e abelhas. A Wolbachia s consegue se reproduzir dentro dos ovos de um
inseto fmea. Por isso, como o Herodes da Bblia, costuma assassinar filhotes
machos por atacado, liberando toxinas geneticamente produzidas. (Em alguns
insetos de sorte, a Wolbachia tem piedade e apenas manipula os genes que
determinam o sexo dos insetos, convertendo larvas de machos em fmeas; nesse
caso, Tirsiasa poderia ser um apelido mais apropriado para o bicho.) Alm
disso, a verso de um vrus manipulada em laboratrio pode transformar o
polgamo ratosilvestre macho roedor que normalmente apresenta, como
definiu um cientista, uma atitude de amar e deixar amar, como numa cano
folclrica, as fmeas em maridos fiis e caseiros com a simples injeo de
gagueiras de DNA num gene que ajusta a qumica do crebro. Pode-se dizer
at que a exposio a esse vrus tornou os ratos mais inteligentes. Em vez de fazer
sexo com qualquer fmea, os machos comeam a associar sexo a um indivduo,
caracterstica chamada de aprendizado associativo, antes inexistente nesse tipo
de rato.
Para uma espcie como a nossa, que d valor inteligncia e autonomia,
esses casos do rato-silvestre e do toxo invadem um territrio desconfortvel.
Uma coisa descobrir sobras de genes de vrus no nosso DNA, outra admitir
que os micrbios manipulem nossas emoes e nossa vida mental interior. Mas
toxo pode fazer isso. De alguma forma, em sua longa coexistncia com os
mamferos, toxo roubou o gene da produo da dopamina, e desde ento esse
gene se mostrou muito bemsucedido em influenciar o comportamento animal
tanto disseminando prazer ao redor de gatos quanto eliminando qualquer temor
natural aos felinos. H tambm evidncias anedticas de que toxo pode alterar
outros sinais de perigo no crebro, no relacionados com gatos, e converter esses
impulsos em xtase prazeroso. Alguns mdicos de centros de atendimento de
emergncia relatam que motociclistas vtimas de acidentes apresentam um

nmero incomum de cistos de toxo no crebro. So os bambambs que voam


pelas estradas e fazem as curvas mais fechadas, pessoas para quem arriscar a
vida o grande barato. Acontece que o crebro deles est carregado de toxo.
difcil contra-argumentar com estudiosos de toxo, que embora
entusiasmados com o que o vrus revelou sobre a biologia das emoes e as
interconexes entre medo, atrao e dependncia tambm se sentem
assustados pelas implicaes desse trabalho. Um neurocientista da Universidade
Stanford que estuda toxo diz:
meio assustador. O medo algo bsico e natural. Mas existe alguma coisa
que no apenas pode eliminar esse medo, como tambm transform-lo num
fascnio. A fascinao pode ser manipulada de forma a nos atrair para o
nosso pior inimigo.
por isso que toxo merece o nome de micrbio maquiavlico. Ele no
somente pode nos manipular, mas tambm fazer com que o mal nos parea
benfico.
A VIDA DE PEYTON ROUS teve um final feliz, ainda que complicado. Durante
a Primeira Guerra Mundial, ele ajudou a estabelecer alguns dos primeiros
bancos de sangue, ao desenvolver um mtodo de armazenagem das clulas
vermelhas de sangue usando gelatina e acar uma espcie de geleia de
sangue. Rous tambm ampliou seu primeiro trabalho com as galinhas estudando
outro tumor obscuro e contagioso, as verrugas gigantes de papiloma, numa
ocasio em que se alastraram por coelhos nos Estados Unidos. Rous teve
inclusive a honra, como editor de uma revista cientfica, de publicar o primeiro
trabalho estabelecendo a relao entre genes e DNA.
No entanto, apesar desse e de outros trabalhos, Rous desconfiou de que os
geneticistas estavam botando a carroa na frente dos bois, e se recusou a ligar os
pontos que outros cientistas uniam com tamanho entusiasmo. Por exemplo, antes
de publicar o texto que relacionava genes e DNA, ele fez o cientista responsvel
escrever uma sentena sugerindo que o DNA era to importante quanto os
aminocidos para as clulas. Alis, ele chegou a rejeitar a prpria ideia de que os
vrus causassem cncer a partir de uma injeo de material gentico, ou que
mutaes do DNA provocassem algum tipo de cncer. Rous acreditava que os
vrus promoviam o cncer de outras maneiras, talvez ao liberar toxinas; e
embora ningum soubesse por qu, ele hesitou em aceitar que micrbios
pudessem influenciar a gentica dos animais da maneira como seu trabalho
indicava.
Ainda assim, Rous nunca questionou sua convico de que os vrus podem
causar tumores, e quando desvendaram os complicados detalhes do cncer

contagioso de galinhas, seus pares comearam a reconhecer ainda mais a


clareza dos primeiros trabalhos do colega. Esse respeito ainda era tmido em
algumas faces, e Rous teve de ver seu enteado, muito mais novo, receber um
Prmio Nobel de medicina, em 1963. Mas, em 1966, a comisso do Nobel afinal
compensou Francis Pey ton Rous com seu merecido prmio. O hiato de 55 anos
entre os importantes trabalhos de Rous e seu Nobel um dos mais longos da
histria. Mas a vitria acabou se revelando das mais satisfatrias, mesmo que ele
tivesse apenas quatro anos para desfrut-la antes de falecer, em 1970. Depois de
sua morte, o que Rous tinha acreditado ou rejeitado deixou de ser importante.
Jovens microbiologistas, ansiosos para explorar como os micrbios reprogramam
a vida, passaram a v-lo como um dolo, e os livros-texto atuais citam seu
trabalho como caso clssico de uma ideia condenada em sua poca e exorcizada
mais tarde por evidncias acerca do DNA.
A histria de Cat Crossing tambm terminou de forma complicada. Com o
acmulo cada vez maior de contas a pagar, os credores quase tomaram posse da
casa dos Wright. Apenas as doaes de gente que gostava de gatos os salvaram.
Nessa poca, os jornais comearam tambm a fuar o passado de Jack e
relataram que, longe de ser um inocente amante de animais, ele j fora
condenado por agresso, tendo estrangulado uma stripteaser. (O corpo dela foi
encontrado num telhado.) Mesmo depois que a crise amainou, os problemas
cotidianos continuaram para Jack e Donna. Um visitante relatou que nenhum
dos dois tirava frias, no tinham roupas, moblias ou tapetes novos. Se um deles
se levantasse durante a noite para ir ao banheiro, as dezenas de gatos aninhados
na cama se expandiam como amebas para preencher os espaos mais quentes, e
ningum podia entrar de novo embaixo das cobertas. s vezes voc pensa que
vai ficar louco, confessou certa vez Donna. No temos como escapar. Eu
choro quase todos os dias, no vero. Incapaz de aguentar aquelas pequenas
aviltaes, Donna acabou saindo de casa. Mas teve de retornar, impossibilitada
de se afastar dos gatos. Voltava todos os dias para ajudar Jack a segurar a barra.6
Apesar da quase certeza da exposio ao vrus e da infeco, ningum sabe
at que ponto (e se de fato) toxo virou a vida de Jack e Donna pelo avesso.
Mesmo que os dois estivessem infectados e mesmo que os neurologistas
conseguissem provar que toxo os manipulava de modo profundo , difcil
censurar algum por se preocupar tanto com os animais. Numa perspectiva
(muito, muito) mais abrangente, o comportamento desses colecionadores pode
estar fazendo um bem evolutivo maior ao misturar nosso DNA, segundo a tese de
Ly nn Margulis. Interaes com toxo e outros micrbios decerto vm
influenciando nossa evoluo em vrios estgios, talvez de forma profunda.
Retrovrus colonizaram nosso genoma em ondas de assalto. Alguns cientistas
argumentam que no coincidncia que essas ondas tenham aparecido pouco

antes de os mamferos comearem a prosperar e do surgimento dos primatas


homindeos. Essa descoberta refora outra teoria recente, de que os micrbios
podem esclarecer a dvida eterna acerca da origem de novas espcies. Uma das
tradicionais linhas demarcatrias entre espcies a reproduo sexual: se duas
populaes no conseguem procriar entre si e produzir filhos viveis, porque
so espcies separadas. Em geral as barreiras reprodutivas so mecnicas (os
animais no se encaixam) ou bioqumicas (no resultam em embries
viveis). Porm, em um experimento com a Wolbachia (o bicho de HerodesTirsias), cientistas aplicaram antibiticos em duas populaes de vespas
infectadas que no conseguiam produzir embries saudveis na natureza. Isso
matou a Wolbachia e de repente permitiu que as vespas se reproduzissem. O
que as separava era s uma bactria.
Dessa tica, alguns cientistas tm especulado que, se o HIV tivesse atingido
nveis epidmicos e matado a maior parte das pessoas no planeta, a pequena
porcentagem de pessoas imunes ao HIV (e elas existem) poderia evoluir numa
nova espcie humana. Mais uma vez, isso se resume a barreiras sexuais. Essas
pessoas no poderiam fazer sexo com a populao no imune (a maioria de ns)
sem exterminar todos. Qualquer filho dessa unio teria grande probabilidade de
morrer de HIV tambm. Uma vez erguidas, as barreiras sexuais e reprodutivas
afastariam as duas espcies de maneira gradual, porm inevitvel. O mais louco
ainda que, como um retrovrus, o HIV um dia poderia inserir seu DNA nesses
novos seres humanos de forma permanente, juntando-se ao genoma, como
outros vrus fizeram. Os genes do HIV seriam ento copiados para sempre nos
nossos descendentes, que no fariam ideia da devastao que ele j tinha
provocado.
Claro que dizer que os micrbios se infiltram no nosso DNA pode ser apenas
um vis centrado na prpria espcie. Os vrus dispem de uma caracterstica
haicai, segundo alguns cientistas, uma concentrao de material gentico que
falta a seus hospedeiros. Alguns pesquisadores chegam a creditar aos vrus a
criao do DNA original (a partir do RNA), bilhes de anos atrs, e argumentam
que eles at hoje inventam a maioria dos genes novos. Na verdade, os cientistas
que descobriram o DNA do bornavrus nos seres humanos acreditam que, longe
de ele forar o prprio DNA nos primatas, nossos cromossomos roubaram esse
DNA. Sempre que comea a nadar por a, nosso DNA mvel acaba agarrando
outras raspas de DNA que arrasta para onde estiver indo. O bornavrus s se
replica no ncleo das clulas, onde reside o nosso DNA, e h boa probabilidade
de que o DNA mvel tenha assaltado o bornavrus muito tempo atrs, sequestrado
seu DNA para guard-lo at se mostrar til. Eu acusei toxo de roubar o gene
dopamina de seus hospedeiros mamferos mais sofisticados. A evidncia histrica
sugere que sim. Mas toxo tambm circula no ncleo das clulas, e no h
evidncia terica de que no fomos ns que roubamos esse gene.

difcil decidir o que seria menos elogioso: os micrbios enganaram nossas


defesas e inseriram, absolutamente por acaso, as belas ferramentas genticas de
que os mamferos precisavam para assegurar os avanos evolutivos; ou os
mamferos tiveram de sacudir pequenos germes para roubar seus genes. Em
alguns casos, esses foram grandes avanos, saltos que ajudaram a nos tornar
humanos. provvel que os vrus tenham criado a placenta dos mamferos, a
interface entre me e filho que nos permite dar luz vida nova e nos capacita a
alimentar nossa prole. E mais, alm de produzir a dopamina, toxo pode mexer
com a atividade de centenas de genes dentro dos neurnios humanos, alterando a
maneira como o crebro funciona. O bornavrus tambm vive e funciona nos
ouvidos, e alguns cientistas argumentam que ele poderia ser fonte importante de
acrscimo de uma variedade do DNA que forma e administra o crebro. Essa
variedade o material bruto da evoluo; ao passar micrbios como o bornavrus
de um ser humano a outro, provavelmente via sexo, pode muito bem ter
aumentado a chance de algum obter DNA benfico. Alis, a maioria dos
micrbios responsveis por esses impulsos deve ter sido transmitida pela via
sexual. Isso significa que, se os micrbios eram to importantes no impulso para
adiante da evoluo, como sugerem alguns cientistas, as doenas sexualmente
transmissveis (DST), de alguma maneira, so responsveis pela genialidade
humana. Realmente, descendemos dos macacos.
Como observou o virologista Luis Villarreal (e seus pensamentos se aplicam a
outros micrbios): nossa incapacidade de entender os vrus, em especial os
vrus silenciosos, que limita a compreenso do papel que eles desempenham em
toda a vida. S agora, na era dos genomas, podemos ver com clareza suas
marcas onipresentes nos genomas de toda vida. Ento, talvez no seja o caso de
julgar loucas as pessoas que colecionam gatos, ou pelo menos no somente
loucas. Elas fazem parte da fascinante histria do que acontece quando se
mistura DNA de animais e de micrbios.

a Na mitologia grega, poeta cego de Tebas que passou sete anos transformado
em mulher, por ter matado uma cobra fmea enquanto ela copulava; depois
desse perodo, tendo visto novamente um casal de cobras copulando, matou o
macho, desfazendo-se ento o encantamento. (N.T.)

8. Amor e atavismo
Q uais g enes tornam os mamferos mamferos?

COMO TODOS OS ANOS nascem milhares e milhares de bebs em Tquio e


imediaes, a maioria no atrai muita ateno. Em dezembro de 2005, depois de
quarenta semanas e cinco dias de gravidez, uma mulher chamada May umi deu
luz, sem alarde, uma garota chamada Emiko. (Mudei os nomes dos membros da
famlia por questo de privacidade.) May umi tinha 28 anos, e seus exames de
sangue e o ultrassom pareciam normais durante a gravidez. O parto e as
consequncias tambm foram rotineiros embora, para o casal, o primeiro filho
nunca seja rotineiro. May umi e o marido, Hideo, que trabalhava numa
plataforma de petrleo, com certeza sentiram todas as ansiedades normais, at o
obstetra limpar o muco da boca de Emiko e provocar seu primeiro choro. As
enfermeiras colheram sangue da criana para exames de rotina, e mais uma vez
deu tudo normal. Prenderam e cortaram o cordo umbilical ligao vital com a
placenta da me , que acabou secando, escurecendo e caindo da maneira usual,
formando o umbigo. Alguns dias depois, Hideo e May umi saram do hospital em
Chiba, subrbio do outro lado da baa de Tquio, com Emiko nos braos. Tudo
parecia perfeitamente normal.
Trinta e seis dias depois de dar luz, May umi comeou a sangrar pela vagina.
Muitas mulheres sofrem hemorragias vaginais depois do parto, contudo, trs dias
depois, May umi apresentava tambm um forte quadro de febre. Com uma
recm-nascida exigindo cuidados, o casal preferiu tratar May umi em casa. Mas
em uma semana o sangramento se tornou incontrolvel, e a famlia voltou ao
hospital. Como o ferimento no cicatrizava, os mdicos suspeitaram de algo
errado no sangue de May umi. Solicitaram um exame de sangue e esperaram.
As notcias no foram boas. O exame de May umi deu resultado positivo para
um tipo grave de cncer no sangue chamado LLA (leucemia linfoblstica
aguda). Enquanto a maioria dos cnceres surge a partir de um DNA defeituoso
uma clula apaga ou copia mal um A, C, G ou T e se volta contra o corpo , o de
May umi tinha origem mais complicada. Seu DNA havia passado pelo que se
chama de uma translocao ou cromossomo Filadlfia (em referncia cidade
em que foi descoberto, em 1960). Uma translocao acontece quando dois
cromossomos no gmeos se cruzam por engano e trocam DNA. Ao contrrio do
tipo mutacional, que pode ocorrer em qualquer espcie, esse estorvo tende a
afetar animais superiores com caractersticas genticas especficas.
O DNA produtor de protenas genes na verdade compe muito pouco do

DNA total dos animais superiores, cerca de 1%. Os pesquisadores de moscas de


Morgan imaginaram que os genes praticamente trombavam uns com os outros
nos cromossomos, apinhando-se como as ilhas Aleutas, no Alasca. Na verdade,
os genes so poucos e raros, como as ilhas da Micronsia espalhadas no vasto
oceano Pacfico dos cromossomos.
Mas o que faz todo esse DNA extra? H muito os cientistas determinaram que
ele no faz nada, esnobado como DNA-lixo. Desde ento, esse termo tem
assombrado os pesquisadores. O chamado DNA-lixo, na verdade, contm
milhares de trechos crticos que ligam e desligam ou regulam os genes o lixo
administra os genes. Analisando um exemplo, os chimpanzs e outros primatas
tm calombos curtos, duros como unhas (chamados espinhos), protuberando no
pnis. Os seres humanos no apresentam esses espinhos porque, em algum
momento, nos ltimos milhes de anos, perdemos 6 mil letras de DNA-lixo
regulador DNA que de outra forma levaria certos genes (que ainda temos) a
formar os espinhos. Alm de poupar as vaginas, essa perda diminui a
sensibilidade masculina durante o sexo e prolonga a cpula. Os cientistas
acreditam que isso ajuda os seres humanos a acasalar e a se manter
mongamos. Outro DNA-lixo combate o cncer, ou nos mantm vivos.
Para surpresa deles, os cientistas at encontraram DNA-lixo ou, como eles
chamam agora, DNA no codificador amontoado nos prprios genes. As
clulas transformam DNA em RNA de maneira mecnica, sem pular nenhuma
letra. Mas com o manuscrito completo do RNA nas mos, as clulas apertam os
olhos, lambem um lpis vermelho e comeam a cortar como um escritor
plagiando outro. Esse processo de edio consiste basicamente em eliminar o
RNA desnecessrio e costurar os pedaos restantes para formar a verdadeira
mensagem do RNA. (Estranhamente, as partes excisadas so chamadas
ntrons, e as partes inclusas, xons. Vai entender os cientistas) Por
exemplo, o RNA bruto com os dois xons (letras maisculas) e ntrons
(minsculas) poderia ser lido como abcdefGHijklmnOpqrSTuvwxy z. Quando
reduzido aos xons, torna-se GHOST.
Animais inferiores como insetos, vermes e sua laia gosmenta contm somente
alguns poucos e curtos ntrons; no fosse assim, se os ntrons crescessem demais
ou se tornassem muito numerosos, as clulas ficariam confusas e no
conseguiriam mais tecer algo coerente. Nesse caso, as clulas dos mamferos
mostram mais aptido: podemos folhear pginas e pginas de ntrons inteis sem
jamais perder o fio do que os xons esto dizendo. Mas esse talento tem suas
desvantagens. Uma delas que o equipamento de edio do RNA, nos
mamferos, precisa trabalhar muitas horas no remuneradas; o gene mdio
humano contm oito ntrons, cada qual com um comprimento mdio de 3.500
letras trinta vezes mais longo que os xons que eles envolvem. O gene para a
maior protena humana, a titin, contm 178 fragmentos, totalizando 80 mil bases,

e todas devem ser emendadas com preciso. Um gene ainda mais radicalmente
espaoso o gene da distrofina, a muralha da China do DNA humano contm
14 mil bases de DNA codificador entre 2,2 milhes de bases de ntrons decisivos.
S a transcrio leva dezesseis horas. No todo, esse encaixe constante uma
incrvel perda de energia, e qualquer escorrego pode arruinar protenas
importantes. Uma disfuno gentica como um remendo inapropriado nas
clulas da pele humana elimina os sulcos e os redemoinhos das impresses
digitais, deixando as pontas dos dedos totalmente lisas. (Os cientistas apelidaram
essa condio de immigration delay disease a , j que esses mutantes causam
grande confuso quando atravessam fronteiras.) Outras perturbaes nesses
remendos so mais srias: os enganos na distrofina causam a distrofia muscular.
Os animais aguentam o desperdcio e o risco porque os ntrons conferem
versatilidade s nossas clulas. Certas clulas podem escapar dos xons de vez
em quando, ou deixar parte de um ntron no lugar, ou editar o mesmo RNA de
forma diferente. Por isso, ter ntrons e xons d s clulas a liberdade de
experimentar; elas podem produzir diferentes RNAs em momentos diversos, ou
ajustar protenas para diferentes ambientes do corpo.1 S por essa razo
especfica os mamferos aprenderam a tolerar vastos nmeros de longos ntrons.
Mas, como May umi descobriu, a tolerncia pode sair pela culatra. Longos
ntrons propiciam lugares onde cromossomos no gmeos se emaranham, j que
inexistem xons para se preocupar com o distrbio. O cromossomo Filadlfia
ocorre em dois ntrons um no cromossomo 9, outro no cromossomo 22
excepcionalmente longos, o que aumenta a probabilidade de esses trechos
entrarem em contato. No incio, nossas tolerantes clulas veem essa troca como
algo sem importncia. As clulas de May umi fundiram dois genes que jamais
poderiam se fundir genes que formaram, em sequncia, uma protena hbrida
monstruosa que no poderia fazer o trabalho de um gene individual da forma
adequada. O resultado foi a leucemia.
Os mdicos encaminharam May umi para quimioterapia, no hospital, mas o
cncer fora descoberto tarde, e ela continuou muito doente. E enquanto May umi
piorava, os doutores comearam a conjeturar: e Emiko? O LLA um cncer
clere, mas nem tanto assim. Com certeza May umi j estava doente quando
engravidou de Emiko. Ento, ser que a garotinha poderia ter pegado o cncer
da me? Cncer entre mulheres grvidas no incomum, acontece em um a
cada mil casos. Mas nenhum dos mdicos tinha visto um feto contrair cncer: a
placenta, rgo que liga a me ao filho, deveria rechaar essa invaso, pois,
alm de levar nutrientes e remover detritos, ela atua como parte do sistema
imunolgico do feto, bloqueando micrbios e clulas vils.
Mesmo assim, a placenta no a toda prova os mdicos alertam as
mulheres grvidas para no mexer em fezes de gato, pois toxo pode

ocasionalmente penetrar na placenta e bagunar o crebro do feto. Depois de


algumas pesquisas e de consultar especialistas, os mdicos perceberam que, em
raras ocasies algumas dezenas, desde o primeiro caso conhecido, nos anos
1860 , mes e fetos tm cncer ao mesmo tempo. Ningum jamais tinha
conseguido provar nada sobre a transmisso desses cnceres, pois me, fetos e
placenta so to estreitamente ligados que a questo de causa e efeito tambm se
emaranha. Em outros casos, talvez o feto tivesse passado o cncer para a me.
Talvez ambos tenham se exposto a carcingenos desconhecidos. Talvez fosse
apenas uma coincidncia doentia duas fortes predisposies genticas ao
cncer disparando ao mesmo tempo. Mas os mdicos de Chiba, trabalhando em
2006, tinham uma ferramenta de que nenhuma gerao anterior dispunha: o
sequenciamento gentico. Enquanto o caso de May umi-Emiko evolua, os
mdicos usaram o sequenciamento gentico para determinar, pela primeira vez,
se era ou no possvel a me passar cncer ao feto. Mais ainda, o trabalho de
detetive destacou algumas funes e mecanismos do DNA especficos dos
mamferos, caractersticas que podem servir como trampolim para pesquisar
como os mamferos so especiais em termos genticos.
Claro que os mdicos de Chiba no imaginavam que seu trabalho os levaria
to longe. A preocupao imediata era tratar May umi e monitorar Emiko. Para
alvio de todos, a menina estava muito bem. verdade que ela no sabia por que
havia sido afastada da me e por que a amamentao to importante para
mes e filhos mamferos foi suspensa durante a quimioterapia. Isso decerto a
fez se sentir mal. Porm, fora isso, Emiko correspondeu ao crescimento e s
marcas de desenvolvimento, e passou por inmeros exames mdicos. Deu tudo
normal.
A IDEIA ASSUSTA as mulheres grvidas, mas pode-se dizer que os fetos so
parasitas. Depois da concepo, o minsculo embrio se infiltra em seu
hospedeiro (a me) e se implanta. Em seguida, manipula os hormnios dela para
desviar alimento para si. Torna a me doente e se protege de seu sistema
imunolgico, que poderia destru-lo. Esses so jogos bemconhecidos pelos
parasitas. E ainda nem falamos da placenta.
No reino animal, a placenta praticamente o aspecto que define os
mamferos.2 Alguns mamferos maluquinhos, que se apartaram da nossa
linhagem muito tempo atrs (como os ornitorrincos), pem ovos, assim como
peixes, rpteis, pssaros, insetos e quase todas as outras criaturas. Mas, entre os
cerca de 2.150 tipos de mamferos, 2 mil tm placenta, inclusive os mamferos
mais disseminados e bem-sucedidos, como morcegos, roedores e homens. O fato
de os mamferos placentrios terem se expandido de um modesto comeo para
ocupar os cus, os mares e todos os outros nichos, dos trpicos aos polos, indica

que a placenta propiciou a eles e a ns uma grande vantagem em termos de


sobrevivncia.
Talvez o maior benefcio da placenta seja permitir que a me mamfera tenha
a criana viva e se desenvolvendo dentro dela. Em decorrncia disso, pode
manter o filho quente dentro do tero e fugir do perigo com ele, vantagens que as
criaturas que procriam na gua ou nos ninhos no possuem. Os fetos vivos
tambm tm mais tempo para gerar e desenvolver rgos energticos como o
crebro; a capacidade da placenta para expulsar detritos do corpo ajuda tambm
no desenvolvimento do crebro, pois os fetos no ficam em um banho-maria de
toxinas. Mais ainda, por investir tanta energia no feto em desenvolvimento sem
mencionar a ligao ntima e literal sentida por causa da placenta , a me
mamfera se sente incentivada a nutrir e a cuidar dos filhos, s vezes durante
anos. A extenso desse investimento algo raro entre os animais, e os filhotes
mamferos retribuem formando laos especialmente fortes com as mes. Assim,
em certo sentido, ao possibilitar tudo isso, a placenta nos transformou em
criaturas mamferas e em cuidadores.
Isso torna ainda mais inquietante o fato de a placenta, com toda a
probabilidade, ter evoludo de nossos velhos amigos retrovrus. Porm, do ponto
de vista biolgico, a relao faz sentido. Agarrar-se s clulas um talento dos
vrus; eles fundem seus envelopes (a pele externa) a uma clula antes de
injetar seu material gentico nela. Quando uma bola de clulas embrionrias
mergulha no tero e ali ancora, o embrio tambm funde parte dele mesmo s
clulas uterinas, usando protenas especiais de fuso. O DNA que primatas, ratos
e outros mamferos usam para produzir essas protenas de fuso parece um
plgio dos genes utilizados pelos retrovrus para se fixar e soldar seus envelopes.
O tero dos mamferos placentrios depende muito de outro DNA semelhante
aos dos vrus para realizar seu trabalho, empregando um gene saltador
especfico, chamado MER20, para fazer entrar 1.500 genes nas clulas uterinas.
Nos dois casos, parece que, mais uma vez, tomamos emprestado algum material
gentico de um parasita e o adaptamos para nossos prprios fins. Como bnus, os
genes virais da placenta ainda providenciam imunidade extra, j que a presena
de protenas de retrovrus (seja espantando ou competindo com elas) desestimula
outros micrbios a circular pela placenta.
Como parte de suas funes imunolgicas, a placenta filtra qualquer clula
que tente invadir o feto, inclusive clulas cancerosas. Infelizmente, outros
aspectos da placenta a tornam muito atraente para o cncer. A placenta produz
hormnios de crescimento para promover a vigorosa diviso das clulas fetais, e
alguns cnceres tambm vicejam nesses hormnios de crescimento. Alm disso,
a placenta suga enormes quantidades de sangue e esguicha nutrientes para o feto.
Isso significa que cnceres de sangue, como a leucemia, podem se insinuar e
prosperar na placenta. Cnceres geneticamente programados para se alastrar em

metstases, como o melanoma do cncer de pele, entram no sangue e circulam


pelo corpo, e tambm acham a placenta bastante hospitaleira.
De fato, o melanoma o mais comum dos cnceres desenvolvidos ao mesmo
tempo por mes e fetos. O primeiro cncer simultneo foi registrado em 1866,
na Alemanha, envolvendo um melanoma vagante que aleatoriamente se
enraizou no fgado da me e no joelho do filho. Ambos morreram em nove dias.
Outro caso horripilante ceifou uma mulher de 28 anos, na Pensilvnia, referida
apenas como R. McC por seus mdicos. Tudo comeou quando a sra. McC
sofreu uma brutal queimadura de sol em abril de 1960. Pouco depois, uma
verruga de mais de 1cm brotou entre suas espduas, e sangrava sempre que
tocada. Os mdicos retiraram a verruga, e ningum pensou mais a respeito at
maio de 1963, quando a mulher estava grvida de algumas semanas. Durante um
exame geral, os mdicos notaram um ndulo embaixo da pele, em seu
estmago. Em agosto, o mdulo tinha aumentado mais que a barriga, e surgiram
outros ndulos doloridos. Em janeiro, as leses tinham se espalhado por membros
e rosto, e os mdicos fizeram uma cesariana. O menino parecia bem pesava
3,40kg. Mas o abdmen da me estava marcado por dezenas de tumores, alguns
deles negros. No surpreende que o parto tenha esgotado as foras que lhe
restavam. Em uma hora, seu pulso caiu para 36 pulsaes por minuto. Embora os
mdicos tenham tentado ressuscit-la, ela morreu em poucas semanas.
E quanto ao garoto McC? No incio houve esperana. Apesar do cncer
disseminado, os mdicos no viram tumores no tero ou na placenta da sra. McC
o ponto de contato com o filho. Embora o menino estivesse fragilizado, um
meticuloso exame de todas as reentrncias e salincias no revelou qualquer
verruga suspeita. Mas no era possvel examin-lo por dentro. Onze dias depois
comearam a surgir pequenas manchas azulescuras na pele do recm-nascido.
As coisas deterioram depressa depois disso. Os tumores se expandiram e se
multiplicaram, matando o garoto em sete semanas.
May umi tinha leucemia, no melanoma, mas, fora isso, sua famlia viveu em
Chiba o mesmo drama de McC, quatro dcadas antes. No hospital, o estado de
May umi piorava dia aps dia, com o sistema imunolgico enfraquecido por trs
semanas de quimioterapia. Afinal ela contraiu uma infeco bacteriana e foi
acometida por encefalite, uma inflamao cerebral. Seu corpo comeou a sofrer
ataques e convulses resultado do crebro entrando em pnico, atirando a esmo
, e o corao e os pulmes tambm comearam a falhar. Apesar da terapia
intensiva, ela morreu dois dias depois de contrair a infeco.
Em outubro de 2006, nove meses depois de enterrar a esposa, Hideo teve de
voltar ao hospital com Emiko. A at ento saltitante menininha tinha gua nos
pulmes e, mais perigoso ainda, uma massa vermelha e febril desfigurando o
queixo e o lado direito da bochecha. Na ressonncia magntica (REM), aquele

queixo parecia enorme to grande quanto o pequeno crebro de Emiko. (Tente


expandir sua bochecha o mximo possvel com ar, e o tamanho no chegaria
nem perto.) Baseados na localizao dentro da bochecha, os mdicos de Chiba
diagnosticaram sarcoma, um cncer dos tecidos conectivos. Porm, com
May umi ainda na cabea, eles consultaram especialistas em Tquio e na
Inglaterra, e resolveram examinar o DNA do tumor para ver o que achavam.
Encontraram cromossomo Filadlfia. Mas no era um cromossomo Filadlfia
qualquer. Repetindo, esse cruzamento acontece em dois ntrons tremendamente
longos, com 68 mil letras num cromossomo, 200 mil letras de comprimento no
outro. (Este captulo tem cerca de 30 mil letras.) Os dois filamentos dos
cromossomos poderiam ter se cruzado em qualquer lugar entre milhares de
pontos diferentes. Mas o DNA no cncer de May umi e de Emiko tinha se cruzado
no mesmo ponto e na mesma letra. Aquilo no era uma coincidncia. Apesar de
alojado na bochecha de Emiko, tratava-se basicamente do mesmo cncer.
Mas quem passou o cncer para quem? Os cientistas nunca conseguiram
resolver esse mistrio; at o caso de McC era ambguo, j que os tumores fatais
s apareceram depois do incio da gravidez. Os mdicos examinaram o sangue
extrado de Emiko no nascimento e determinaram que o cncer j estava
presente. Exames genticos mais detalhados revelaram que as clulas normais
(no tumorosas) de Emiko no apresentavam o cromossomo Filadlfia. Ento
Emiko no tinha herdado qualquer predisposio a esse cncer. Ele foi
desenvolvido em algum momento entre a concepo e o parto, quarenta
semanas depois. Mais ainda, as clulas normais de Emiko tambm mostraram,
como esperado, tanto DNA da me quanto do pai. No entanto, as clulas
tumorosas da bochecha no continham DNA de Hideo, s de May umi. Isso
provava, de forma inquestionvel, que May umi havia passado o cncer para
Emiko, e no vice-versa.
Fosse qual fosse a sensao de triunfo dos cientistas, ela foi silenciada. Como
acontece com frequncia em pesquisas mdicas, os casos interessantes se
originam dos sofrimentos mais dolorosos. E em praticamente todos os outros
casos da histria em que um feto e a me tiveram cncer simultaneamente, os
dois sucumbiram depressa, em geral em um ano. May umi j tinha morrido, e
quando os mdicos encaminharam Emiko, com onze meses, para quimioterapia,
sem dvida achavam que as perspectivas no eram boas.
Os geneticistas envolvidos no caso se sentiram abalados de alguma forma. A
disseminao do cncer foi, em essncia, um transplante de clulas de uma
pessoa para outra. Se Emiko tivesse recebido um rgo da me ou parte do seu
tecido enxertado na bochecha, seu corpo teria rejeitado como se fossem clulas
estranhas. Mas o cncer, logo o cncer, tinha se enraizado sem disparar os
alarmes da placenta ou atrair a ira do sistema imunolgico de Emiko. Como? Os

cientistas encontraram a resposta final num aspecto do DNA bem distante do


cromossomo Filadlfia, numa rea chamada MHC.
BILOGOS DA POCA de Lineu consideravam um fascinante exerccio listar
todas as caractersticas que tornam os mamferos mamferos. Um lugar para
comear a origem do termo latino para seio, mamma a amamentao.
Alm de fornecer nutrio, o leite do seio ativa dezenas de genes nos bebs
aleitados, a maioria nos intestinos, mas talvez tambm em lugares como o
crebro. Sem querer causar mais pnico nas mulheres grvidas, parece que o
leite artificial, por mais semelhante em carboidratos, gorduras, protenas,
vitaminas e no gosto, at onde sei, no turbina o DNA do beb da mesma forma.
Outras caractersticas notveis dos mamferos incluem o pelo (at baleias e
golfinhos ostentam penteados), a estrutura do ouvido interno e da mandbula e o
antigo hbito de mastigar a comida antes de engolila (os rpteis no tm esses
modos). Porm, no plano microscpico, um bom lugar para procurar a origem
dos mamferos o complexo principal de histocompatibilidade (MHC, na sigla
em ingls para Major Histocompatibility Complex). Quase todos os vertebrados
tm um MHC, um conjunto de genes que ajuda o sistema imunolgico. Mas o
MHC especialmente apreciado pelos mamferos. Est entre os trechos de DNA
mais ricos em genes de que dispomos, mais de cem genes empacotados numa
pequena rea. Assim como nosso equipamento de edio ntron/ xon, temos um
MHC maior e mais sofisticado que o das outras criaturas.3 Alguns desses cem
genes tm mais de mil diferentes variedades nos seres humanos, oferecendo um
nmero virtualmente ilimitado de combinaes para herdar. Mesmo parentes
prximos podem se diferenciar substancialmente quanto ao MHC, e as distines
entre pessoas aleatrias so centenas de vezes maiores que nos outros trechos de
DNA. Os cientistas s vezes dizem que os seres humanos tm mais de 99% de
genes idnticos. Isso no acontece no nosso MHC.
As protenas do MHC fazem basicamente duas coisas. Primeiro, algumas
delas pegam uma amostragem aleatria de molculas dentro da clula e
colocam-nas em exposio na superfcie celular. Essa exposio faz com que
outras clulas, principalmente as imunolgicas matadoras, saibam o que est
acontecendo no interior da clula. Se vir o MHC montando apenas clulas
normais, a matadora ignora a clula. Se detectar algum material anormal
fragmentos de bactria, protenas cancergenas ou outros sinais , ela pode
atacar. A diversidade do MHC ajuda os mamferos porque diferentes protenas de
MHC se fixam e soam o alarme contra perigos diversos; por isso, quanto maior a
diversidade no MHC dos mamferos, mais coisas uma criatura pode combater.
Muito importante tambm: ao contrrio de outras caractersticas, os genes do
MHC no interferem uns nos outros. Mendel identificou as primeiras
caractersticas dominantes, casos em que algumas verses de genes venciam

outras. Com o MHC, todos os genes trabalham de forma independente, e nenhum


mascara o outro. Eles cooperam, dividem o domnio.
Quanto segunda funo, mais filosfica, o MHC faz com que nosso corpo
distinga entre ele e no ele. Enquanto as protenas acumuladas se fragmentam, os
genes do MHC fazem nascer pequenos pelos, como barbas, na superfcie de
todas as clulas; como cada criatura tem uma nica combinao de genes MHC,
essa barba celular ter uma s combinao de cores e cachos. Qualquer intruso
que no pertena ao corpo (como clulas de outros animais ou pessoas) com
certeza ter seus prprios genes MHC espetando, como barbas especficas. Nosso
sistema imunolgico to preciso que perceber essas barbas como diferentes e
mesmo que essas clulas no exibam parasitas ou sinais de doenas reunir
as tropas para matar os invasores.
Destruir invasores costuma ser uma coisa boa. Mas um dos efeitos colaterais
da vigilncia do MHC que nosso corpo rejeita rgos transplantados, a no ser
que o receptor tome drogas que suprimam seu sistema imunolgico. s vezes
nem isso funciona. O transplante feito com rgos de animais aliviaria a falta
crnica de doadores humanos, mas os animais tm um MHC to bizarro (para
ns) que nosso corpo o rejeita instantaneamente. Chegamos inclusive a destruir
tecidos e vasos sanguneos ao redor dos rgos de animais implantados, como
soldados em retirada queimando colheitas para o inimigo no aproveitar o
alimento. Provocando a paralisia total do sistema imunolgico, os mdicos
conseguem manter as pessoas vivas com corao e fgado de babunos por
algumas semanas, mas at agora o MHC sempre vence.
Por razes semelhantes, o MHC tornou as coisas difceis para a evoluo dos
mamferos. A me mamfera tem todo o direito de atacar o feto dentro do corpo
como um crescimento aliengena, j que metade de seu DNA (MHC e tais) no
dela. Ainda bem que a placenta faz a mediao desse conflito ao restringir o
acesso ao feto. O sangue se acumula na placenta, mas no chega at o beb; s
chegam os nutrientes. Em decorrncia, um feto como Emiko deveria ser
perfeito, invisvel como um parasita para as clulas imunolgicas de May umi,
que nunca poderiam ter chegado at o feto. Mesmo que algumas tivessem
passado pelo porto placentrio, o sistema imunolgico de Emiko deveria
reconhecer e destruir o MHC estrangeiro.
Porm, quando examinaram o MHC das clulas cancerosas de May umi, os
cientistas descobriram algo que seria quase admirvel por sua esperteza, se no
fosse to sinistro. Nos seres humanos, o MHC est localizado no filamento mais
curto do cromossomo 6. Os cientistas notaram que esse filamento mais curto nas
clulas cancerosas de May umi era ainda mais curto que o normal porque as
clulas tinham apagado seu MHC. Alguma mutao desconhecida simplesmente
o eliminara de seus genes. Isso o deixou funcionalmente invisvel pelo lado de

fora, por isso, nem a placenta nem o sistema imunolgico de Emiko conseguiram
classificar ou reconhecer aquelas clulas. Eles no tinham como sond-las para
saber se eram aliengenas, e muito menos se abrigavam algum cncer.
Assim, os cientistas conseguiram relacionar a invaso do cncer de May umi a
duas causas: o cromossomo Filadlfia, que as tornou malignas, e a mutao do
MHC, que as tornou invisveis e permitiu que invadissem e se alojassem na
bochecha de Emiko. A probabilidade de que uma das coisas acontecesse era
baixa; a probabilidade de acontecerem na mesma clula, ao mesmo tempo,
numa mulher que por acaso estava grvida, era astronomicamente baixa. Mas
no igual a zero. De fato, os cientistas agora desconfiam que, na maior parte dos
casos histricos em que as mes passam cncer aos fetos, algo semelhante
desabilitou ou comprometeu o MHC.
SE SEGUIRMOS AINDA MAIS o fio, o MHC pode ajudar a esclarecer outro
aspecto da histria de Hideo, May umi e Emiko, um fio que remete aos nossos
primeiros dias como mamferos. Um feto em desenvolvimento precisa conduzir
toda uma orquestra de genes dentro de cada clula, estimulando alguns DNAs a
tocar mais alto e abafando outras sees. No incio da gravidez, os genes mais
ativos so os que os mamferos herdaram de nossos ancestrais reptilianos, que
punham ovos. uma experincia de humildade folhear um livro-texto de
biologia e ver a incrvel semelhana entre o comeo do embrio humano e o de
pssaros, lagartos e peixes. Os seres humanos tm inclusive caudas e fendas de
guelras rudimentares incontestvel atavismo do nosso passado animal.
Depois de algumas semanas, o feto altera os genes reptilianos e rene um
entourage de genes especficos dos mamferos, e logo ele comea a parecer algo
que voc imagina parecido com seus avs. Mesmo nesse estgio, porm, se os
genes certos forem silenciados ou perturbados, os atavismos (isto , as regresses
genticas) podem aparecer. Algumas pessoas nascem com os mesmos mamilos
extras que as leitoas.4 A maior parte desses mamilos se dispe pela linha do
leite, que corre na vertical, ventre abaixo, mas podem aparecer at na sola do
p. Outros genes atvicos deixam pessoas com o corpo coberto de pelos,
inclusive as bochechas e a testa. Cientistas conseguem at distinguir (com o
perdo dos pejorativos) entre pelagens de co e macaco, dependendo de
espessura, cor e outras caractersticas do pelo.
Crianas nas quais falta um pedao da extremidade do cromossomo 5
desenvolvem a sndrome cri-du-chat, ou grito do gato, assim chamada por
causa dos uivos e miados. Algumas crianas tambm nascem com caudas. Em
geral centradas acima das ndegas, essas caudas tm msculos e nervos, e
chegam a medir 13cm de comprimento e 2,5cm de dimetro. s vezes elas
aparecem como efeitos colaterais de disfunes genticas recessivas que

provocam problemas anatmicos abrangentes; mas as caudas podem aparecer


de forma idiossincrtica tambm, em crianas normais quanto aos outros
aspectos. Pediatras j relataram que esses meninos e meninas conseguem curvar
as caudas como a tromba de um elefante, e que elas se contraem
involuntariamente quando as crianas tossem ou espirram.5 Todos os fetos tm
caudas durante as seis primeiras semanas, mas em geral elas se retraem depois
de oito semanas, quando suas clulas morrem, e o corpo absorve o excesso de
tecido. As caudas que persistem provavelmente so fruto de mutaes
espontneas, mas algumas crianas com caudas tm parentes com cauda. A
maioria extirpa o apndice inofensivo logo aps o nascimento, mas outras s vo
pensar nisso na idade adulta.
Todos ns temos silenciosos atavismos internos, esperando apenas os sinais
genticos apropriados para despertar. Alis, existe um atavismo gentico do qual
ningum escapa. Aproximadamente quarenta dias depois da concepo, dentro
da cavidade nasal, os seres humanos desenvolvem um tubo de mais ou menos
0,25mm de comprimento, com uma fenda de cada lado. Essa incipiente
estrutura, o rgo vomeronasal (OVN), comum entre os mamferos, que o
utilizam para mapear o mundo ao redor. Ela funciona como um nariz auxiliar, s
que, em vez de cheirar coisas, como fazem as criaturas sencientes (fumaa,
comida podre), o rgo vomeronasal detecta feromnios, que so aromas
velados, vagamente semelhantes aos hormnios; mas enquanto os hormnios
administram instrues internas ao nosso corpo, os feromnios nos do instrues
(ou ao menos piscadas e olhares significativos) a respeito de outros membros da
nossa espcie.

Beb robusto e saudvel nascido com cauda uma recesso gentica do nosso
passado primata.
Como os feromnios ajudam nas interaes sociais, em especial nos
encontros ntimos, o fechamento do OVN em certos mamferos pode ter

consequncias bisonhas. Em 2007, cientistas da Universidade Harvard


desabilitaram geneticamente o OVN de fmeas de ratos. Quando ficavam entre
elas, no havia grandes mudanas as ratas agiam normalmente. Mas se
deixadas com fmeas normais, as ratas alteradas as tratavam como os romanos
trataram as mulheres sabinas. Atacavam e montavam nas fmeas. Apesar da
falta do equipamento adequado, comeavam a mover o quadril para a frente e
para trs. As fmeas bizarras chegavam a gemer como machos, emitindo
guinchos ultrassnicos que, at ento, s eram ouvidos no orgasmo dos ratos
machos.
Os seres humanos dependem menos do aroma que outros mamferos. Ao
longo da nossa evoluo perdemos ou desligamos seiscentos genes de olfato
comuns nos mamferos. Mas isso torna ainda mais chocante que nossos genes
continuem produzindo um OVN. Os cientistas chegaram a detectar nervos
ligando o OVN fetal ao crebro, e viram esses nervos enviando sinais de ida e
volta. Porm, por razes desconhecidas, apesar de todo o trabalho de criao e
programao do rgo, nosso corpo negligencia esse sexto sentido, e depois de
dezesseis semanas ele comea a murchar. Na idade adulta, o rgo j se retraiu
tanto que a maioria dos cientistas ainda se indaga se os seres humanos tm
mesmo um OVN, quanto mais se ele ou no funcional.
O debate a respeito do OVN se insere numa discusso histrica mais ampla e
menos venervel sobre supostos vnculos entre aroma, sexualidade e
comportamento. No fim dos anos 1800, um dos amigos mais pirados de Sigmund
Freud, o dr. Wilhelm Fliess, definia o nariz como o rgo sexual mais potente. Sua
teoria da neurose do refluxo nasal era uma mixrdia nada cientfica de
numerologia, casos sobre masturbao e menstruao, mapas de hipotticos
pontos genitais dentro do nariz e experimentos que envolviam pingar cocana
na mucosa nasal das pessoas e monitorar a libido. O fracasso em explicar
realmente qualquer coisa sobre a sexualidade humana no desclassificou o
trabalho de Fliess. Ao contrrio, seu trabalho influenciou Freud, e este permitiu
que o discpulo tratasse seus pacientes (e, segundo algumas especulaes,
inclusive o prprio Freud) por excessos masturbatrios. As ideias de Fliess
acabaram morrendo, mas a sexologia pseudocientfica jamais decaiu. Nas
dcadas recentes, mascates passaram a vender perfumes e colnias enriquecidos
de feromnios que supostamente transformariam o usurio num m sexual.
(Pode esperar sentado.) E, em 1994, um cientista militar dos Estados Unidos
requisitou US$ 7,5 milhes da Fora Area para desenvolver uma bomba gay ,
baseada em feromnios. A requisio descrevia a arma como uma forma de
guerra detestvel, porm completamente no letal. Os feromnios seriam
borrifados sobre as tropas inimigas (formadas na maioria por homens), e de
algum modo aquele aroma os detalhes eram vividamente esboados, pelo
menos fora das fantasias do cientista os colocaria em tal efervescncia sexual

que todos largariam as armas e ficariam no oba-oba, em vez de guerrear. Nossos


soldados, usando mscaras de gs, s precisariam aprision-los.6
Perfumes e bombas gay parte, alguns legtimos trabalhos cientficos
revelaram que os feromnios podem influenciar o comportamento humano.
Quarenta anos atrs, cientistas determinaram que os feromnios fazem com que
os ciclos menstruais de mulheres que moram juntas confluam para a mesma
data. (No um mito.) E mesmo que o amor humano no possa ser reduzido a
uma interao de substncias qumicas, as evidncias mostram que o desejo
humano em si ou atrao, para ser mais reservado tem um forte componente
olfativo. Antigos livros de antropologia, sem mencionar o prprio Charles
Darwin, se admiravam com o fato de que, em sociedades que nunca
desenvolveram o costume de beijar, os amantes potenciais costumam se cheirar,
em vez de trocar umas beijocas. Mais recentemente, mdicos suecos realizaram
alguns experimentos que refletem o radical estudo de Harvard com as ratas. Eles
expuseram mulheres heterossexuais e homossexuais e homens heterossexuais e
homossexuais a um feromnio do suor masculino. Durante a exposio, a
sondagem do crebro das mulheres heterossexuais e dos homossexuais
masculinos mas no dos homens heterossexuais mostrou sinais de excitao.
O experimento seguinte revelou que feromnios da urina feminina excitavam
homens heterossexuais e mulheres gay s, mas no mulheres heterossexuais.
Parece que o crebro de pessoas com diferentes orientaes sexuais responde de
forma diversa aos odores de cada sexo. Isso no prova que os seres humanos
tenham um OVN funcional, mas sugere que ainda retemos parte de nossa
capacidade de detectar feromnios, talvez mudando geneticamente a
responsabilidade para o nariz normal.
Talvez a evidncia mais direta de que o cheiro pode influenciar a excitao
sexual nos seres humanos venha afinal estamos voltando a ele do MHC. Goste
ou no, seu corpo propagandeia seu MHC cada vez que voc ergue o brao. Os
seres humanos tm alta concentrao de glndulas sudorparas nas axilas;
misturados gua, ao sal e ao leo excretados h feromnios que soletram
exatamente os genes MHC que as pessoas tm para se proteger das doenas.
Essas propagandas do MHC flutuam no seu nariz, onde as clulas nasais podem
avaliar quanto o MHC de outra pessoa difere do nosso. Isso algo til no
julgamento de um parceiro, pois possvel estimar o provvel estado de sade de
qualquer filho que os dois venham a ter. Lembre-se de que os genes MHC no
interferem uns nos outros eles dividem o domnio. Se me e pai tiverem MHCs
diferentes, o beb vai herdar a resistncia a doenas combinada dos dois. Quanto
maior a resistncia gentica, melhor estar o beb.
Essa informao respinga no inconsciente do nosso crebro, mas pode se
revelar por que, sem razo, de repente achamos muito sensual uma pessoa

esquisita. Contudo, impossvel saber ao certo, sem experimentos, quando isso


acontece. A probabilidade de que o MHC da outra pessoa seja bastante
diferente do nosso. Em diversos estudos, quando mulheres cheiraram uma
camiseta usada na cama por homens que nunca viram ou conheceram,
classificavam os homens com MHC mais contrastante (comparado ao prprio)
como os mais sensuais da turma. Outros estudos indicam que, em lugares de alta
diversidade gentica, como partes da frica, ter um MHC muito diferente no
aumenta a atrao. No entanto, a relao entre MHC e atrao parece se manter
em locais mais homogneos em termos genticos, como mostraram estudos
feitos em Utah, nos Estados Unidos. Essa descoberta pode tambm ajudar a
explicar por que por serem mais semelhantes em termos de MHC que a mdia
consideramos repugnante a ideia de fazer sexo com o irmo ou a irm.
Mais uma vez, no faz sentido reduzir o amor humano a substncias qumicas;
ele muuuuuito mais complexo que isso. Porm, no estamos to distantes de
nossos companheiros mamferos quanto imaginamos. Substncias qumicas
fomentam e impulsionam o amor, e algumas das mais poderosas substncias
qumicas so os feromnios que fazem propaganda do MHC. Quando duas
pessoas de locais geneticamente homogneos como Hideo e May umi se
encontram, se apaixonam e decidem ter um filho, por mais que possamos
explicar essas coisas em termos biolgicos, provvel que os MHCs de ambos
tenham alguma coisa a ver com a histria. Isso torna ainda mais pungente o fato
de que o desaparecimento desse mesmo MHC tenha possibilitado o cncer que
quase matou Emiko.
Quase. A taxa de sobrevivncia para mes e filhos com cncer simultneo
continua incrivelmente baixa, apesar dos grandes avanos da medicina, desde
1866. Mas, ao contrrio da me, Emiko respondeu bem ao tratamento, em parte
porque os mdicos orientaram a quimioterapia para o DNA do tumor que ela
tinha. Emiko nem precisou dos dolorosos transplantes de medula impostos
maioria das crianas com esse tipo de cncer. Ela est viva at hoje (batendo na
madeira), tem quase sete anos e continua morando em Chiba.
No vemos o cncer como uma doena transmissvel. Mas gmeos podem
passar cncer um para o outro no tero; rgos transplantados podem passar
cncer para o receptor; e mes podem at passar cncer para o feto, apesar das
defesas da placenta. Porm, Emiko prova de que contrair um cncer avanado,
mesmo no tero, no precisa ser fatal. Casos como o dela vm aumentando
nossa compreenso do papel do MHC no cncer, demonstrando que a placenta
mais permevel do que a maioria dos cientistas pensava. Estou inclinado a
achar que talvez as clulas passem [pela placenta] em nmeros modestos o
tempo todo, diz um geneticista que trabalhou com a famlia de Emiko. Pode-se
aprender muito com casos muito raros na medicina.

De fato, outros cientistas j chegaram concluso de que a maioria de ns


abriga milhares de clulas clandestinas de nossas mes, resultantes de nossos dias
como feto, que se enterraram em rgos vitais. quase certo que todas as mes
secretam algumas lembranas celulares em cada um dos filhos que tiveram. Tais
descobertas esto revelando novos e fascinantes aspectos da nossa biologia.
Como ponderou um cientista: O que constitui o nosso eu psicolgico se o nosso
crebro no inteiramente nosso? Sob um aspecto mais pessoal, essas
descobertas mostram que, mesmo depois da morte de uma me ou do filho, as
clulas dela podem viver nele. Esse mais um aspecto da ligao entre me e
filho que torna os mamferos especiais.

a Em traduo livre, doena da demora de imigrao. (N.R.T.)

9. Humanzs e outros quase acertos


Q uando e por que os humanos se separaram dos macacos?

DEUS SABE QUE a evoluo dos seres humanos no parou nos pelos, nas
glndulas mamrias e nas placentas. Ns tambm somos primatas ainda que 60
milhes de anos atrs no houvesse muita razo para se gabar disso. Os primeiros
primatas rudimentares no chegavam a pesar 12kg e no passavam dos seis
anos. Provavelmente viviam em rvores, saltavam em vez de andar, no
caavam nada maior que insetos e s saam de seus abrigos noite. Mas esses
tmidos comedores de insetos noturnos tiveram sorte e continuaram a evoluir.
Dezenas de milhes de anos depois, um primata inteligente, com o polegar
opositor, surgiu na frica, bateu no peito, e alguns membros de uma dessas
linhagens de primatas ergueramse sobre dois ps e comearam a andar pelas
savanas. Cientistas estudaram essa progresso com cuidado, em busca de pistas
sobre a essncia da humanidade. Fazendo um retrospecto do quadro geral
como o daquela sequncia da National Geographic de seres humanos separando
as juntas da mo do cho, perdendo os pelos e abrindo mo do queixo prognata ,
no podemos deixar de considerar nosso surgimento como algo um tanto triunfal.
Mesmo assim, embora o surgimento dos seres humanos tenha sido algo
realmente precioso, nosso DNA assim como o escravo nos tempos da antiga
Roma, que seguia um general triunfante murmura em nosso ouvido: Lembrate de que s mortal! Na verdade, a transio entre o ancestral smio e o ser
humano moderno foi muito mais frgil do que reconhecemos. Evidncias
tatuadas nos nossos genes sugerem que a linhagem humana quase se extinguiu
diversas vezes; a natureza quase nos varreu do mapa como muitos pssaros dods
e mastodontes, sem se importer com nossos grandes planos. uma lio de
humildade constatar quanto nossa sequncia do DNA ainda lembra a dos
chamados primatas inferiores, semelhana que entra em conflito com nosso
sentimento inato de predestinao ou de que por alguma razo somos
superiores s outras criaturas.
Um forte indcio desse sentimento inato a repulsa que sentimos ideia de
misturar tecidos humanos com os de outra criatura. Porm, ao longo da histria,
cientistas competentes tentaram fazer quimeras combinando seres humanos e
animais; mais recentemente, at adulterando nosso DNA. Talvez o experimento
mais alarmante dessa histria tenha ocorrido nos anos 1920, quando um bilogo
russo chamado Ily a Ivanovich Ivanov tentou unir genes humanos com os de
chimpanzs, numa experincia de arrepiar, que ganhou a aprovao de Joseph
Stlin.

Ivanov comeou sua carreira cientfica por volta de 1900 e trabalhou com o
fisiologista Ivan Pavlov (aquele dos ces salivando) antes de se tornar especialista
mundial em inseminao pecuria, principalmente em cavalos. Ele construa
seus instrumentos de trabalho, uma esponja especial para embeber no esperma e
um cateter de borracha para inserir nas guas. Durante uma dcada trabalhou
para o Departamento de Estado para Criao de Cavalos, rgo oficial que
fornecia belas montarias ao governo dos Romanov. Em vista dessas prioridades
polticas, no difcil entender por que os Romanov foram depostos em 1917, e
quando os bolcheviques tomaram o poder e fundaram a Unio Sovitica, Ivanov
ficou desempregado.
Ivanov tambm no foi ajudado pelo fato de que a maioria das pessoas na
poca considerava a inseminao artificial algo vergonhoso, uma corrupo do
acasalamento natural. Mesmo os que defendiam a tcnica davam explicaes
ridculas para preservar uma aura de sexo orgnico. Um preeminente mdico
esperava do lado de fora do quarto do casal, ouvindo pelo buraco da fechadura
enquanto faziam amor, depois corria com uma colher de esperma, praticamente
afastava o marido e inseminava o esperma na mulher tudo para fazer os vulos
pensarem que a inseminao tinha acontecido durante o intercurso. O Vaticano
baniu a inseminao artificial para os catlicos em 1897, e a Igreja Ortodoxa
greco-russa tambm condenou qualquer um que a praticasse, como Ivanov.
Mas a ira religiosa acabou ajudando a carreira de Ivanov. Mesmo enquanto
estava ocupado na pecuria, Ivanov sempre viu seu trabalho em termos mais
amplos no somente como uma forma de produzir vacas e bodes melhores,
porm como meio de comprovar as teorias fundamentais da biologia de Darwin
e Mendel, ao misturar embries de diferentes espcies. Afinal, suas esponjas e
seus cateteres removiam a principal barreira desse trabalho, possibilitando que
animais aleatrios cruzassem. Desde 1910, Ivanov vinha ruminando sobre a
comprovao final da evoluo darwiniana, o humanz, e finalmente (depois de
consultar Hermann Muller, o cientista da drosfila favorvel aos soviticos) criou
coragem a fim de requisitar recursos para uma pesquisa, no incio dos anos 1920.
Ivanov apelou para o comissrio do povo para o esclarecimento, o funcionrio
que controlava o financiamento da pesquisa cientfica sovitica. O comissrio, no
passado perito em arte e espetculos, engavetou a proposta, mas os altos escales
bolcheviques viram algo promissor na ideia, uma oportunidade de insultar a
religio, inimiga jurada da Unio Sovitica. Esses homens de pouca viso
argumentavam que a criao do humanz seria vital em nossa propaganda e
em nossa luta pela libertao dos trabalhadores do poder da Igreja.
Ostensivamente, por essa razo, em setembro de 1925 poucos meses depois do
julgamento de John T. Scopesa nos Estados Unidos , o governo sovitico
concedeu US$ 10 mil (US$ 130 mil em valores atuais) para Ivanov comear a

pesquisa.
Ivanov tinha boas razes cientficas para achar que o trabalho daria certo. Os
cientistas sabiam, na poca, que o sangue de seres humanos e primatas tinha
notvel grau de semelhana. Ainda mais entusiasmante, um colega nascido na
Rssia, Serge Voronoff, estava desenvolvendo uma srie de experimentos
sensacionais, supostamente bem-sucedidos, para restaurar a virilidade de homens
mais velhos, transplantando glndulas e testculos de primatas. (Espalharam-se
boatos de que o poeta irlands William Butler Yeats teria passado por esse
procedimento. No passou. Porm, o fato de os boatos no terem sido
desmentidos diz muito sobre Yeats.) Os transplantes de Voronoff pareciam
demonstrar que, ao menos em termos fisiolgicos, muito pouco separava
humanos e primatas inferiores.
Ivanov tambm sabia que espcies diferentes podiam se reproduzir. Ele
prprio j misturara antlopes e vacas, porquinhos-da-ndia e coelhos, zebras e
jumentos. Alm de divertir o czar e seus subordinados (algo muito importante), o
trabalho provou que animais cujas linhagens haviam divergido milhes de anos
atrs ainda podiam gerar crias, e experimentos posteriores feitos por outros
cientistas forneceram novas evidncias disso. Quase tudo que se pudesse
fantasiar lees com tigres, ovelhas com bodes, golfinhos com orcas , os
cientistas j tinham realizado em algum lugar. verdade que alguns desses
hbridos eram e ainda so estreis, becos sem sada genticos. Mas s alguns. Os
bilogos encontraram centenas de casais bizarros na natureza, e, entre as mais de
trezentas espcies de mamferos que se multirreproduziam naturalmente, um
tero gerava filhotes frteis. Ivanov acreditava com fervor na reproduo
cruzada, e quando borrifou em seus clculos um pouco do bom e velho
materialismo marxista que negava que os seres humanos tivessem algo to
esquisito quanto uma alma que pudesse no aceitar uma comunho com
chimpanzs , os experimentos pareceram, bem, realizveis.
At hoje os cientistas no sabem se o humanz, por mais nojento e
improvvel que parea, algo possvel. O espermatozoide humano pode penetrar
a camada externa de vulos de alguns primatas no laboratrio, primeiro passo da
fertilizao, e os cromossomos de seres humanos e chimpanzs so muito
parecidos em macroescala. Que diabo, o DNA humano e o do chimpanz at
gostam da companhia um do outro. Se prepararmos uma soluo com os dois
DNAs e aquecermos at as fitas duplas se desenrolarem, o DNA humano no
ter problema em se envolver com o do chimpanz e voltar ao normal quando as
coisas esfriarem. Eles so parecidos assim.1
Mais ainda, alguns geneticistas especializados em primatas acham que nossos
ancestrais ainda apelavam para a procriao com chimpanzs muito depois de
nos separarmos e nos tornarmos uma espcie parte.

Um zumento moderno mistura de zebra com jumento. Ily a Ivanov criou


zumentos (que ele chamou de zeedonks) e muitos outros hbridos genticos antes
de partir para o humanz.

De acordo com essa controversa porm coerente teoria, copulamos com


chimpanzs muito mais tempo do que a maioria se sente confortvel em admitir,
por cerca de 1 milho de anos. Se for verdade, nossa divergncia final da
linhagem dos chimpanzs foi um rompimento complicado e tumultuoso, mas no
inevitvel. Se as coisas tivessem tomado outra direo, nossas tendncias sexuais
poderiam ter apagado o direito de existir da linhagem humana.
A teoria diz o seguinte: sete milhes de anos atrs, algum evento desconhecido
(talvez uma grande cratera aberta por um terremoto; talvez metade do grupo
tenha se perdido procurando comida durante uma tarde; talvez tenha acontecido
alguma amarga disputa) separou uma pequena populao de primatas. A cada
gerao que continuaram separados, esses dois grupos de ancestrais humanochimpanzs teriam acumulado mutaes que lhes conferiram caractersticas
especficas. At aqui, trata- se de biologia-padro. Agora vamos imaginar que os
dois grupos se reunificaram algum tempo depois. Mais uma vez, impossvel
adivinhar o motivo; talvez uma era glacial tenha eliminado a maioria dos
habitantes, espremendo todos num pequeno refgio terrestre. De qualquer forma,
no necessrio propor qualquer motivao fantstica digna do marqus de Sade
para o que aconteceu a seguir. Solitrios ou em grupos pequenos, os protohumanos apesar de afastados dos confortos dos protochimpanzs por 1 milho
de anos podem ter sido receptivos a dividir a cama (por assim dizer) quando os
dois grupos se reuniram. Um milho de anos pode parecer uma eternidade, mas
os dois grupos estariam menos diferenciados geneticamente que muitas espcies
hoje entrecruzadas. Por isso, mesmo que esse cruzamento tivesse produzido
alguns primatas mulas, talvez ele tambm tenha gerado hbridos frteis.
Aqui jaz o perigo para os proto-humanos. Na histria dos primatas, os
cientistas conhecem ao menos um caso de smios em que duas espcies havia
muito separadas recomearam a acasalar e se fundiram numa s, eliminando
qualquer diferena especfica entre elas. Nosso entrecruzamento com os
chimpanzs no foi um fim de semana de namoro repentino; foi longo e
envolvente. Se nossos ancestrais tivessem dado de ombros e continuado com os
protochimpanzs, nossos genes especficos tambm teriam se afogado na cepa
gentica geral. Sem querer soar eugnico, ns teramos sido eliminados.
Claro que tudo isso implica que chimpanzs e humanos voltaram a cruzar
entre si depois de uma separao inicial. Mas qual a prova dessa acusao?
Quase todos os indcios esto nos nossos (l vm eles de novo) cromossomos, em
especial o X. Mas esse um caso muito sutil.
Quando fmeas hbridas tm problemas de fertilidade, a questo em geral se
resume a terem um X de uma espcie e um X de outra. Seja qual for a razo, a
reproduo no se d muito bem com isso. A no combinao de cromossomos
sexuais ainda mais dura com os machos: um X e um Y de diferentes espcies

quase sempre os deixam com balas de festim. Porm, a infertilidade entre as


fmeas uma ameaa maior sobrevivncia do grupo. Alguns poucos machos
frteis ainda conseguem engravidar muitas fmeas, mas de nada adianta um
bando de machos frteis para compensar a baixa fecundidade feminina, pois as
fmeas s podem ter crias no perodo certo.
A soluo da natureza o genocdio, ou seja, o homicdio de genes. A natureza
elimina qualquer no combinao potencial entre espcies que se cruzam,
erradicando o cromossomo X de uma delas. No importa qual, uma deve
perecer. Trata-se de uma guerra de atrito, na verdade. Dependendo dos
complicados detalhes de quando protochimpanzs e protohumanos se
entrecruzaram, com quem a primeira gerao de hbridos se reproduziu e quais
as taxas diferentes de nascimento e de mortalidade dependendo de tudo isso, o
cromossomo X de uma das espcies deve ter ocorrido em maior nmero durante
a exploso gentica. Nas geraes subsequentes, o X com vantagem numrica
lentamente estrangula o outro, pois ningum com Xs semelhantes poderia cruzar
com os mestios.
Devemos notar que no h uma presso comparvel na eliminao de
cromossomos no sexuais. Estes no se incomodam em parear-se com
cromossomos de outra espcie. (Ou, se se incomodam, a disputa no vai
interferir no nascimento de bebs, que o que importa para o DNA.) Por essa
razo, os hbridos e seus descendentes poderiam estar cheios de cromossomos
no sexuais descombinados e sobreviver muito bem.
Em 2006, os cientistas perceberam que essa diferena entre cromossomos
sexuais e no sexuais explicaria uma estranha caracterstica do DNA humano.
Depois do afastamento inicial entre as duas linhagens, protochimpanzs e protohumanos deviam trilhar caminhos diferentes e acumular mutaes diversas em
cada cromossomo. E foi o que fizeram, em grande parte. Mas quando os
cientistas, hoje, observam os chimpanzs e os humanos, os cromossomos X dos
dois parecem mais uniformes que outros. A impresso que o relgio do DNA do
X foi ajustado, conservando seu frescor juvenil.
s vezes ouvimos ou lemos a informao de que temos 99% da regio
decodificadora do nosso DNA em comum com os chimpanzs, mas isso apenas
uma mdia, uma medida genrica. Ela obscurece o fato de que os cromossomos
X dos humanos e dos chimpanzs, cruciais para o trabalho de Ivanov, so ainda
mais parecidos. Uma forma modesta de explicar essa semelhana o
entrecruzamento e a guerra de atrito que talvez tenham eliminado um tipo de X.
Alis, essa a razo pela qual os cientistas desenvolveram a teoria do
acasalamento entre proto-humanos e protochimpanzs. Eles prprios admitem
que a coisa parece esquisita, mas no conseguiram bolar outro meio de explicar
por que os cromossomos X de humanos e chimpanzs tm menos variedade que

outros cromossomos.
Contudo, como era de se esperar (em vista da guerra entre os sexos),
pesquisas relacionadas ao cromossomo Y contradizem a pornogrfica evidncia
de entrecruzamento entre humanos e chimpanzs. De novo, os cientistas j
acreditaram que o Y que passou por um grande processo de encolhimento nos
ltimos 300 milhes de anos, reduzido atualmente a um pequeno trecho de
cromossomo um dia desapareceria se continuasse a distribuir genes. Isso foi
considerado um vestgio evolutivo. Mas, na verdade, o Y evoluiu depressa,
mesmo nos poucos milhes de anos desde que os humanos deram o fora nos
chimpanzs (ou vice-versa). O Y abriga os genes que produzem o
espermatozoide, e a produo de espermatozoides uma rea de competio
feroz entre espcies libertinas. Muitos protocavalheiros diferentes puderam fazer
sexo com muitas protodamas, por isso o espermatozoide do cavalheiro sempre
teve de lutar com o de outro cavalheiro no interior da vagina. Uma das
estratgias evolutivas para garantir vantagem nesse caso produzir muitos
espermatozoides a cada ejaculao. Claro que isso implica copiar e colar montes
de DNA, pois cada espermatozoide precisa de sua prpria carga gentica. E
quanto mais cpias, mais mutaes. Essa uma questo de aritmtica.
No entanto, esses inevitveis erros de cpia incomodam menos o cromossomo
X que qualquer outro cromossomo, por causa da nossa biologia reprodutiva. Da
mesma forma que na produo de espermatozoides, produzir um vulo exige
copiar e colar montes de DNA. Uma fmea tem todos os cromossomos em
pares: dois cromossomos 1, dois cromossomos 2, e assim por diante, e tambm
dois cromossomos X. Desse modo, durante a produo de vulos, cada
cromossomo, inclusive o X, copiado com a mesma frequncia. Os machos
tambm tm duas cpias de cada cromossomo, do 1 ao 22. Contudo, em vez de
dois cromossomos X, eles tm um X e um Y. Durante a produo de
espermatozoides, ento, o X copiado menos vezes quando comparado a outros
cromossomos. Por isso, sofre menos mutaes. A diferena entre X e outros
cromossomos aumenta ainda mais quando por conta da concorrncia
provocada pelo cromossomo Y os machos comeam a expelir montanhas de
espermatozoides. Por essa razo, alguns bilogos argumentam que a aparente
falta de mutaes no X, na comparao entre humanos e chimpanzs, poderia
no envolver um elaborado e ilcito histrico sexual. Talvez ele seja resultado da
nossa biologia bsica, j que X sempre deve ter passado por um nmero menor
de mutaes.2
Independentemente de quem estiver certo, o exame dessas diretrizes eliminou
a antiga viso de Y como um desajustado no genoma humano; ele bastante
sofisticado em suas limitaes. No entanto, para os homens, difcil dizer se a
reviso dessa histria melhora as coisas. A presso para desenvolver

espermatozoides viris muito maior entre chimpanzs que entre humanos, pois o
chimpanz macho faz mais sexo com diferentes parceiras. Em resposta a isso, a
evoluo refez o Y do chimpanz de alto a baixo. De forma to cabal, alis, que
ao contrrio do que a maioria dos homens gostaria de acreditar os
chimpanzs nos deixaram na poeira evolutiva. Eles tm nadadores mais
velozes e resistentes, com melhor senso de direo, tornando o Y humano
obsoleto, comparativamente.
Mas o DNA assim mesmo, uma lio de humildade. Como comenta um
especialista em cromossomo Y: Quando sequenciamos o genoma do
chimpanz, as pessoas pensaram que iramos entender por que temos linguagem
e escrevemos poesia. Contudo, uma das diferenas mais radicais a produo de
espermatozoides.
FALAR SOBRE OS EXPERIMENTOS de Ivanov em termos de DNA um
pouco anacrnico. No entanto, os cientistas daquela poca sabiam que os
cromossomos disparavam informao gentica atravs das geraes, e que os
cromossomos de mes e pais tinham de ser compatveis, especialmente quanto
aos nmeros. Baseado na preponderncia das evidncias, Ivanov decidiu que
chimpanzs e humanos tinham biologias semelhantes e que era possvel ir em
frente.
Quando obteve seu financiamento, Ivanov arranjou com um colega em Paris
a oportunidade de trabalhar numa estao de pesquisa de primatas na Guin
Francesa (atual Guin). As condies da estao eram deplorveis. Os
chimpanzs viviam em jaulas expostas s intempries, e metade dos setecentos
animais que os caadores locais haviam capturado tinham morrido por doenas
ou falta de cuidados. Assim mesmo, Ivanov envolveu seu filho (outro triplo I,
Ily a Ilich Ivanov) no trabalho e passou a viajar milhares de milhas, ida e volta,
entre Rssia, frica e Paris. Em novembro de 1926, os Ivanov afinal se
estabeleceram na sufocante Guin, prontos para dar incio aos experimentos.
Como os animais cativos eram sexualmente imaturos, jovens demais para
conceber, Ivanov passou meses verificando com insistncia, todos os dias, o pbis
das fmeas, em busca de sangue menstrual. Enquanto isso, chegavam novos
chimpanzs capturados, at o Dia dos Namorados de 1927. Ivanov tinha de
manter seu trabalho em segredo para evitar perguntas agressivas por parte dos
habitantes da Guin, que tinham fortes tabus contra o acasalamento entre
humanos e primatas, baseados em mitos locais sobre monstros hbridos. Mas
afinal, em 28 de fevereiro, duas chimpanzs chamadas Babette e Sy vette
menstruaram pela primeira vez. s oito da manh do dia seguinte, depois de
visitar um doador local annimo, Ivanov e o filho aproximaram-se das jaulas,
munidos de uma seringa de esperma. Tambm estavam armados com pistolas
Browning, porque, dois dias antes, depois de ser mordido por um chimpanz,

Ivanov Jr. fora hospitalizado. Os Ivanov no precisaram das Brownings porque


mais ou menos estupraram Babette e Sy vette, depois de prend-las em redes.
Mas as virgens lutaram bastante, e Ivanov s conseguiu enfiar a seringa na
vagina, no no tero, ponto ideal para a inseminao. No surpreende que o
experimento tenha fracassado. Babette e Sy vette voltaram a menstruar semanas
depois. Muitos jovens chimpanzs morreram de disenteria nos meses seguintes, e
Ivanov s conseguiu inseminar uma fmea naquela primavera (ela foi drogada).
Essa tentativa tambm fracassou. Isso significava que o pesquisador no tinha
nenhum humanz vivo para mostrar Unio Sovitica e solicitar novos recursos.
Ciente de que o comissrio para o esclarecimento talvez no lhe desse uma
segunda chance, Ivanov comeou a procurar outros projetos e mtodos de
pesquisa, alguns realizados em segredo. Antes de partir para a frica, ele ajudou
a abrir caminho para a primeira estao russa de estudo de primatas, em
Sukhumi, na atual Gergia, uma das poucas regies semitropicais do imprio
sovitico, convenientemente localizada no lugar onde nascera Joseph Stlin, novo
lder da Unio Sovitica. Ivanov tambm se aproximou de uma rica porm
instvel socialite cubana chamada Rosala Abreu, que administrava um santurio
para primatas em sua propriedade em Havana em parte por acreditar que os
chimpanzs tinham poderes medinicos e porque precisavam de proteo. De
incio, Rosala concordou em abrigar os experimentos de Ivanov, mas retirou a
proposta por temer que os jornais soubessem da histria. E tinha razo em se
preocupar. O New York Times tomou conhecimento da histria quando alguns
correligionrios norte-americanos de Ivanov pediram apoio financeiro
American Association for the Advancement of Atheism, que, sempre sedenta de
publicidade, comeou a divulgar a ideia. A reportagem do Times3 fez com que a
Ku Klux Klan enviasse cartas alertando Ivanov para que no fizesse o trabalho do
diabo daquele lado do Atlntico, pois aquilo era abominvel para o Criador.
Ivanov achava caro e trabalhoso manter um grande harm de chimpanzs
seguros e saudveis, por isso elaborou um plano para virar o protocolo de
experimentos do avesso. Nas sociedades de primatas, as fmeas s podem ter
filhos por um breve perodo, enquanto um macho viril espalha sua semente a
baixo custo. Assim, em vez de manter vrias fmeas para engravid-las com
esperma humano, Ivanov resolveu ficar com um chimpanz macho e engravidar
fmeas humanas. S isso.
Para tanto, o pesquisador fez contatos secretos com um mdico no Congo e
pediu que o deixasse inseminar suas pacientes. Quando o mdico perguntou por
que diabos as pacientes iriam consentir aquilo, Ivanov explicou que elas no
saberiam do experimento. Isso satisfez o mdico, e Ivanov partiu da Guin
Francesa para o Congo, onde tudo parecia pronto para a largada. No ltimo
minuto, porm, o governador local interveio e informou que Ivanov no poderia

realizar o experimento no hospital. Teria de fazer aquilo ao ar livre. Ofendido


com a interferncia, Ivanov recusou; as condies sanitrias comprometeriam o
trabalho e a segurana das pacientes, alegou ele. Mas o governador continuou
firme. Em seu dirio, Ivanov definiu a debacle como um golpe terrvel.
At seu ltimo dia na frica, Ivanov continuou procurando mulheres para
inseminar, mas sem resultados. Quando afinal partiu da Guin Francesa, em
julho de 1927, resolveu no perder mais tempo em lugares longnquos. Decidiu
mudar suas operaes para a ento recm-inaugurada estao sovitica de
primatas em Sukhumi. Conseguiu tambm contornar o problema dos harns de
chimpanzs fmeas, obtendo um macho confivel e convencendo mulheres
soviticas a se submeter inseminao.
Como receava, Ivanov teve problemas para encontrar financiamento para o
seu trabalho, mas a Sociedade de Bilogos Materialistas considerou o mtodo do
cientista apropriado aos bolcheviques e aderiu causa. Antes de comear, no
entanto, a maior parte dos primatas de Sukhumi adoeceu e morreu naquele
inverno. (Apesar de tpida para os padres soviticos, Sukhumi era muito ao
norte para os primatas africanos.) Por sorte, o nico primata que sobreviveu era
macho Tarzan, um orangotango de 26 anos. Agora Ivanov s precisava de
recrutas humanas. Mas funcionrios do governo informaram que Ivanov no
poderia oferecer dinheiro s recrutas. Elas teriam de ser voluntrias, de se
submeter ao experimento por amor ideologia do Estado sovitico, recompensa
menos tangvel que a gratificao em dinheiro. Isso atrasou mais as coisas.
Porm, assim mesmo, na primavera de 1928, Ivanov afinal conseguiu o que
desejava.
A mulher foi identificada apenas como G. No sabemos se era esbelta ou
atarracada, loira, sardenta, uma senhora ou faxineira. S temos uma comovente
e elptica carta que escreveu a Ivanov: Prezado professor, com minha vida
particular em runas, no vejo mais qualquer sentido em minha existncia futura.
Mas quando penso que posso prestar um servio cincia, sinto coragem para
entrar em contato com o senhor. Eu imploro, no me recuse.
Ivanov garantiu que ela no fosse recusada. Porm, enquanto fazia os
preparativos para levar G a Sukhumi a fim de insemin-la, Tarzan morreu de
hemorragia cerebral. Ningum teve tempo de ordenhar seu esperma. Mais uma
vez o experimento foi adiado. Dessa vez, de forma permanente. Em 1930, antes
que Ivanov conseguisse outro macaco, a polcia secreta sovitica prendeu-o, por
razes obscuras, e o mandou para o exlio no Cazaquisto. (A acusao oficial foi
a de sempre: Atividades contrarrevolucionrias.) J com mais de sessenta
anos, ele no se deu to bem na priso quanto os primatas; sua sade ficou cada
vez mais frgil. Foi absolvido das falsas acusaes em 1932, contudo, um dia
antes de sair da priso, sofreu uma hemorragia cerebral, como Tarzan. Em

poucos dias se juntou ao chimpanz na gigantesca estao de pesquisa de


primatas no cu.
Com a morte de Ivanov, seu projeto se esfacelou, pois poucos cientistas
sabiam como inseminar primatas. Outro aspecto muito importante: nenhum pas
avanado em pesquisa cientfica estava disposto, como a Unio Sovitica, a
ignorar qualquer diretriz tica para financiar um trabalho daquele tipo. (Embora,
a bem da verdade, at os implacveis funcionrios do Politburo tenham se
sentido enojados quando Ivanov revelou suas tentativas clandestinas de
engravidar mulheres hospitalizadas no Congo com esperma de chimpanz.) Por
essa razo, a partir dos anos 1920 os cientistas praticamente no fizeram pesquisa
com hbridos de humanos e primatas. Isso significa que a mais importante
pergunta de Ivanov continua sem resposta: ser que G e uma fera como Tarzan
teriam gerado um filho?
De certa forma, sim. Em 1997, um bilogo de Nova York entrou com o pedido
de patente de um processo de misturar clulas embrionrias de humanos e
chimpanzs para gestao numa barriga de aluguel. O bilogo considerava o
projeto tecnicamente vivel, mesmo que nunca pretendesse gerar a quimera
humanz; s desejava impedir que alguma mente maligna obtivesse a patente
primeiro. (O escritrio de patentes recusou o pedido em 2005, porque, entre
outras coisas, patentear um semi-humano violaria a 13 Emenda, que probe a
escravido e a posse de outro ser humano.) Mas o processo no teria exigido uma
verdadeira hibridizao nenhuma mistura do DNA das duas espcies. Isso
porque as clulas embrionrias do chimpanz e dos humanos s entrariam em
contato depois da fertilizao; por isso, cada clula individual do corpo manteria
sua natureza totalmente chimpanz ou humana. A criatura seria um mosaico, no
um hbrido.

O bilogo sovitico Ily a Ivanovich Ivanov foi mais longe que qualquer cientista
na tentativa de cruzar primatas e humanos.
Atualmente, os cientistas poderiam encaixar com facilidade pedaos de DNA
humano em embries de chimpanzs (e vice-versa), mas este seria apenas um
pequeno ajuste biolgico. A verdadeira hibridizao requer a antiquada mistura,
meio a meio, de espermatozoides e vulos, e quase nenhum cientista respeitvel
apostaria na possibilidade de fertilizao entre seres humanos e chimpanzs.
Uma das razes que as molculas que formam um zigoto e comeam a diviso
so especficas de cada espcie. Mesmo que se formasse um zigoto humanz,
humanos e chimpanzs regulam o DNA de forma bem diferente. Por isso, o
desafio de fazer todo esse DNA cooperar e comear a ligar e desligar genes em
sincronia at constituir a pele, o fgado e em especial as clulas cerebrais seria
quase intransponvel.
Outra razo para duvidar de que humanos e chimpanzs possam produzir
rebentos a diferente contagem de cromossomos nas duas espcies, fator que s

surgiu depois da poca de Ivanov. Estabelecer uma contagem precisa de


cromossomos mostrou-se surpreendentemente difcil durante a maior parte do
sculo XX. O DNA est bem enovelado dentro do ncleo, a no ser nos raros
momentos que antecedem a diviso das clulas, quando se formam
cromossomos compactos. Os cromossomos tm tambm o mau hbito de se
fundir depois da morte das clulas, o que dificulta ainda mais a contagem. Por
isso, ela fica mais fcil em amostras recm-criadas de clulas que se dividem
com frequncia como as que formam os espermatozoides dentro das gnadas.
Encontrar testculos frescos de macaco no era muito caro no incio dos anos
1900 (Deus sabe quantos macacos mataram na poca), e os bilogos
determinaram que todos os primatas com parentesco prximo, como
chimpanzs, orangotangos e gorilas, tinham 48 cromossomos. No entanto,
persistentes tabus tornavam a obteno de esperma humano mais difcil. Na
poca, as pessoas no doavam seu corpo para a pesquisa cientfica, e alguns
desesperados bilogos mais ou menos como os anatomistas que roubavam
tmulos na Renascena passaram a rondar os cadafalsos para recolher
testculos de criminosos enforcados. Simplesmente no havia outra maneira de
obter amostras frescas.
Dadas as difceis circunstncias, o trabalho acerca do nmero de
cromossomos nos seres humanos continuou a ser feito por alto; os palpites
variavam de dezesseis a cinquenta e alguma coisa. Apesar das constantes
contagens em outras espcies, alguns cientistas europeus ligados em teorias
raciais proclamavam que asiticos, negros e brancos tinham nmero diferente de
cromossomos. (No adianta tentar adivinhar quem eles achavam que tinha
mais.) Um bilogo texano chamado Teophilus Painter que depois descobriu
gigantescas glndulas salivares na mosca-das-frutas finalmente matou a teoria
do nmero varivel de cromossomos com um estudo definitivo, em 1923. (Em
vez de depender do sistema de justia criminal para colher material, Painter teve
sorte: um ex-aluno seu trabalhava num asilo para loucos e tinha acesso a
internados recm-castrados.) Todavia, mesmo os melhores slides de Painter
mostravam clulas humanas com 46 ou 48 cromossomos. Depois de dar voltas e
contar e recontar por diferentes ngulos, ele continuava indeciso. Talvez julgando
que seu trabalho seria rejeitado caso no soubesse a resposta, Painter admitiu a
confuso, respirou fundo e chutou errado. Disse que os seres humanos tinham
48 cromossomos, e esse nmero se tornou padronizado.
Depois de trs dcadas e da inveno de microscpios muito mais acurados
(sem falar do relaxamento das restries quanto a tecidos humanos), os cientistas
retificaram a informao, e j em 1955 sabiam que os seres humanos tm 46
cromossomos. Mas, como costuma acontecer, a soluo de um mistrio apenas
inaugurou outro. Agora os pesquisadores precisavam saber por que os seres
humanos tinham menos dois cromossomos.

De modo surpreendente, determinaram que o processo comeou com algo


relacionado ao cromossomo Filadlfia. Cerca de 1 milho de anos atrs, em
algum homem ou mulher, o que eram os 12 e o 13 cromossomos humanos (e
ainda so os 12 e 13 cromossomos em muitos primatas) emaranharam seus
filamentos bem na extremidade, para tentar trocar material. Contudo, em vez de
se separar, o 12 e o 13 ficaram presos. Fundiram-se nas pontas, como um cinto
afivelado em outro. Essa amlgama acabou se tornando o cromossomo humano
2.
Na verdade, fuses desse tipo no so incomuns elas ocorrem a cada mil
nascimentos , e a maioria das fuses de ponta com ponta no notada, porque
no altera a sade de ningum. (As extremidades dos cromossomos no
costumam ter genes, por isso nada perturbado.) Mas deve-se notar que uma
fuso no pode explicar por si s essa reduo de 48 para 46. A fuso deixa a
pessoa com 47 cromossomos, no 46, e a probabilidade de duas fuses idnticas
na mesma clula bastante remota. Mesmo depois de cair para 47, a pessoa
teria de passar seus genes adiante, o que seria uma grande barreira.
Os cientistas acabaram desvendando o que deve ter acontecido. Vamos voltar
atrs 1 milho de anos, quando a maioria dos proto-humanos tinha 48
cromossomos, e seguir um fulano hipottico, com 47 cromossomos. Mais uma
vez, um cromossomo fundido nas pontas no ir afetar a sade de fulano no dia a
dia. Porm, o nmero mpar de cromossomos prejudica a viabilidade de seus
espermatozoides. (Se voc prefere pensar numa fulana, o mesmo argumento se
aplica aos vulos.) Digamos que a fuso deixou fulano com um cromossomo
normal 12, um normal 13 e um 12-13 hbrido. Durante a produo de
espermatozoides, seu corpo precisa dividir esses trs cromossomos em duas
clulas, em algum ponto; se voc fizer as contas, h poucas formas possveis de
fazer essa diviso. So elas {12} e {13, 12-13}, ou {13} e {12, 12-13}, ou {12,
13} e {12-13}. Os quatro primeiros espermatozoides tm um cromossomo a
menos ou um duplicado, praticamente uma cpsula de cianureto para o embrio.
Os ltimos dois casos tm a quantidade certa de DNA para um filho normal. Mas
s no sexto caso fulano consegue passar a fuso adiante. No todo, ento, por
causa do nmero par, dois teros dos filhos de fulano morrem no tero e apenas
um sexto herda a fuso. Qualquer herdeiro da fuso ter de enfrentar as mesmas
terrveis probabilidades ao tentar se reproduzir. Essa no uma boa receita para
disseminar a fuso e, mais uma vez, isso s com 47 cromossomos, no com 46.
O que fulano precisa de uma fulana com os mesmos cromossomos
fundidos. Mas a probabilidade de duas pessoas com a mesma fuso se encontrar
e ter filhos parece infinitesimal. E mesmo exceto em famlias que procriam
entre si. Parentes partilham genes de uma forma que, se houver uma pessoa com
uma fuso, a chance de encontrar um primo ou uma meia-irm com a mesma
fuso no chega a zero. Mais ainda, embora a probabilidade de fulano e fulana

terem um filho saudvel continue baixa, a cada 36 voltas da roleta gentica (j


que 1/6 1/6 = 1/36), o filho herdaria os dois cromossomos fundidos, somando
um total de 46. E eis a compensao: o herdeiro dos 46 cromossomos teria muito
mais facilidade de ter filhos. Lembre-se de que a fuso em si no incapacita ou
arruna o DNA de um cromossomo; h uma poro de gente saudvel no mundo
com fuses. O problema s existe na reproduo, j que as fuses podem levar a
um excesso ou a um dficit de DNA nos embries. Mas, por ter um nmero par
de cromossomos, o pequeno herdeiro no possuiria clulas espermticas
desequilibradas: cada uma tem a quantidade certa de DNA para gerar um ser
humano, s o empacotamento seria diferente. Em decorrncia disso, todos os
seus filhos seriam saudveis. Se seus filhos comearem a ter filhos em especial
com outros parentes com 46 ou 47 cromossomos , a fuso comear a se
espalhar.
Cientistas tambm sabem que esse cenrio no apenas hipottico. Em 2010,
um mdico descobriu na zona agrria da China uma famlia com histrico de
casamentos consanguneos (com mesmo tipo de sangue). Entre os diversos
ramos sobrepostos da rvore genealgica, ele encontrou um homem com 44
cromossomos. No caso dessa famlia, os 14 e 15 cromossomos tinham se
fundido; de modo coerente com o exemplo de fulano e fulana, a famlia
apresentava um recorde brutal de natimortos e abortos espontneos no passado.
Porm, dos escombros emergiu um homem perfeitamente saudvel com dois
cromossomos a menos a primeira reduo estvel conhecida desde que nossos
ancestrais comearam a trilhar o caminho dos 46 cromossomos, milhes de anos
atrs.4
Assim, em certo sentido, Theophilus Painter tinha razo: durante a maior parte
da nossa histria como primata, a linhagem humana teve realmente o mesmo
nmero de cromossomos que os macacos. At essa transio, os hbridos que
Ivanov cobiava eram bem possveis. Ter um nmero diferente de cromossomos
nem sempre impede a reproduo; cavalos tm 64 cromossomos e jumentos
tm 62. Porm, mais uma vez, as engrenagens e rodas dentadas moleculares no
giram to bem quando os cromossomos no correspondem. Alis, revelador
que Painter tenha publicado seu estudo em 1923, pouco antes de Ivanov dar incio
a seus experimentos. Se Painter tivesse chutado 46, em vez de 48, poderia aplicar
um srio golpe nas esperanas do russo.
E talvez no s nas de Ivanov. A questo continua em debate, e a maioria dos
historiadores descarta a histria como lenda ou at prestidigitao. Contudo, de
acordo com documentos desenterrados dos arquivos soviticos por um historiador
da cincia russo, Joseph Stlin aprovou pessoalmente o financiamento do trabalho
de Ivanov. estranho, pois Stlin abominava gentica; algum tempo depois ele
autorizou seu carrasco cientfico, Trofim Ly senko, a tornar a gentica

mendeliana ilegal na Unio Sovitica; envenenado pela influncia de Ly senko,


rejeitou ferozmente o programa de eugenia de Hermann Muller para criar
cidados soviticos melhores. (A resposta de Muller foi fugir, e os colegas que
deixou para trs foram fuzilados como inimigos do povo.) Essa discrepncia
apoiar as propostas indecentes de Ivanov, mas rejeitar Muller de forma to
veemente levou alguns historiadores russos a sugerir (e essa a parte duvidosa)
que Stlin sonhava em usar os humanzs de Ivanov como escravos. A lenda
ganhou fora em 2005, quando, atravs de uma srie de alegaes oblquas, o
jornal Scotsman, da Gr-Bretanha, mencionou jornais no identificados de
Moscou citando outros documentos recuperados que fariam referncia a uma
declarao de Stlin: Eu quero um novo ser humano invencvel, insensvel dor,
resistente e indiferente qualidade da comida que come. No mesmo dia, o
tabloide Sun tambm citou Stlin, que teria declarado achar melhor que os
humanzs tivessem uma grande fora, mas um crebro subdesenvolvido
(presumivelmente para no se revoltar, caso se sentissem infelizes a ponto de
matar um ao outro). Stlin queria os monstrengos para construir sua ferrovia
Transiberiana pela regio dos Gulags, uma das maiores inutilidades de todos os
tempos, mas seu principal objetivo era revitalizar o Exrcito Vermelho, que na
Primeira Guerra Mundial (como em quase todas as guerras da Rssia) sofrera
pesadas baixas.
fato que Stlin aprovou recursos para Ivanov, mas eles no eram
abundantes. O ditador tambm concedeu financiamentos a centenas de outros
pesquisadores. No encontrei provas concretas ou, na verdade, qualquer prova
de que Stlin desejasse um exrcito de humanzs. (Nem que tenha planejado,
como sugerem alguns, tornar-se imortal colhendo glndulas de humanzs para
transplant-las em si mesmo e em outros altos funcionrios do Kremlin.) De
qualquer forma, devo admitir que muito engraado especular sobre isso. Se
Stlin tinha mesmo algum interesse macabro no trabalho de Ivanov, isso poderia
explicar por que este foi financiado justamente quando Stlin consolidava seu
poder e decidia reconstruir o Exrcito. Ou por que Ivanov montou a estao de
primatas na Gergia, local de nascimento de Stlin. Ou por que a polcia secreta
prendeu Ivanov depois de seus fracassos. E por que Ivanov no podia pagar pelas
mes de aluguel e teve de encontrar voluntrias que se reproduzissem por amor
Me Rssia porque, de qualquer maneira, elas entregariam os filhos e
filhas nas mos de Papai Stlin depois de um tempo. As repercusses
internacionais so ainda mais fascinantes. Ser que Stlin teria enviado batalhes
de macacos ao polo norte para invadir os Estados Unidos? Ser que Hitler teria
assinado o pacto de no agresso se soubesse que Stlin estava poluindo o
Cucaso com uma raa daquelas?
De todo modo, mesmo que Ivanov conseguisse criar os humanzs, os planos
militares de Papai Stlin teriam dado em nada. Se no fosse por isso e estou

ignorando a dificuldade de ensinar


uma Kalashnikov , s o clima
primatas de Ivanov sofriam por
palmeiras da Gergia. Por isso,

homens-macacos a dirigir tanques ou disparar


da Unio Sovitica os teria aniquilado. Os
estar muito ao norte, nas costas cheias de
duvidoso que mesmo um hbrido conseguisse
sobreviver Sibria ou a meses de guerra de trincheira.5
Na verdade, Stlin no precisava de humanzs, mas de homens de Neandertal
homindeos grandes, peludos e malvados, adaptados ao clima glido. Mas
claro que o neandertalense estava extinto h dezenas de milhares de anos, por
razes que continuam obscuras. Alguns cientistas chegaram a aventar que ns
provocamos a extino do Neandertal de propsito, por meio de guerras e
genocdios. Essa teoria caiu em desfavor, e ideias sobre competio por alimento
ou mudana climtica tomaram a dianteira. Porm, o mais provvel que no
tenha havido nada de inevitvel na nossa sobrevivncia e na morte do
Neandertal. Na verdade, durante a maior parte da nossa evoluo, os seres
humanos foram to frgeis e vulnerveis quanto os primatas de Ivanov.
Temporadas geladas, perda de hbitat e desastres naturais j dizimaram diversas
vezes o nmero de nossa populao. E no estamos muito distantes dessa histria,
pois continuamos a lidar com as repercusses. Note-se que, mais uma vez,
explicamos um mistrio do DNA humano como uma famlia miscigenada pode
descartar dois cromossomos s para suscitar outro: como o novo DNA se tornou
padro para todos os humanos. possvel que a antiga fuso 12-13 tenha criado
novos genes bacanas, dando famlia vantagens na sobrevivncia. Isso no
provvel. Uma explicao mais plausvel que passamos por um gargalo
gentico alguma coisa que varreu tudo da Terra, exceto algumas poucas tribos;
fossem quais fossem os genes desses sobreviventes de sorte, eles se alastraram.
Algumas espcies so apanhadas por gargalos e no sobrevivem vejam o
Neandertal. Como atestam as cicatrizes no nosso DNA, ns humanos tambm
passamos por gargalos muito estreitos, e poderamos muito bem ter seguido os
passos de nossos irmos de sobrancelha grossa na lata de lixo darwiniana.

a Professor submetido a julgamento por ensinar a teoria da evoluo de Darwin


aos seus alunos no Tennessee. O caso ficou conhecido como o Julgamento do
Macaco. (N.T.)

PARTE III
Genes e gnios
Como os homens se tornaram humanos demais

10. As, Cs, Gs e Ts escarlates


Por que os humanos quase foram extintos?

RATOS MILANESA. Costeletas de pantera. Torta de rinoceronte. Tromba de


elefante. Crocodilo no caf da manh. Cabea de toninha fatiada. Lngua de
cavalo. Presunto de canguru.
Sim, a vida domstica era meio extica na casa de William Buckland. Alguns
de seus convidados em Oxford se lembravam bem do corredor de entrada, com
sorridentes crnios de monstros fossilizados, alinhados como numa catacumba.
Outros recordavam os macacos vivos balanando ao redor, o ursinho de quepe e
toga acadmica, ou o porquinho-da-ndia mordiscando o p das pessoas debaixo
da mesa de jantar (ao menos at a chegada, certa tarde, da hiena de estimao).
Colegas naturalistas dos anos 1800 se recordavam das obscenas palestras de
Buckland sobre o sexo dos rpteis (embora nem sempre com prazer; o jovem
Charles Darwin o considerava um bufo, e o London Times insinuou que Buckland
precisava ter mais cuidado na presena das damas). E nenhum oxfordiano
jamais esqueceu a performance artstica montada numa primavera, quando ele
escreveu G-U-A-N-O no gramado, com fezes de morcego, para
propagandear um fertilizante. De fato, a palavra ficou brilhando em verde o
vero inteiro.
Mas a maioria das pessoas se lembrava da dieta de William Buckland.
Gelogo fiel Bblia, ele levava a histria da arca de No a srio, e passou a vida
comendo quase todo o lixo da arca, hbito que chamou de zoofagia. Qualquer
carne ou fluido de todo tipo de animal era elegvel para ingesto, fosse sangue,
pele, cartilagem ou coisa pior. Certa vez, enquanto andava por uma igreja,
Buckland assustou o vigrio que mostrava o milagroso sangue de mrtir que
gotejava das vigas todas as noites ao se abaixar e lamber o lquido no piso de
pedra. Entre duas lambidas, ele anunciou: urina de morcego. Havia poucos
animais que Buckland no conseguia encarar: O gosto de toupeira foi o mais
repugnante que experimentei, ponderou certa vez. At experimentar a
[mosca] varejeira-azul. 1

William Buckland comeu quase tudo do reino animal.


possvel que Buckland tenha aderido zoofagia enquanto coletava fsseis
em algum groto remoto da Europa, com poucas opes para o jantar. Talvez
fosse um impulso para entrar na mente dos animais extintos cujos ossos
desenterrava. Mas a principal razo era que gostava de churrasco, e manteve
suas atividades hipercarnvoras at idade avanada. Porm, em certo sentido, a
coisa mais incrvel na dieta de Buckland no era a variedade, mas que seus
intestinos, suas artrias e seu corao conseguissem digerir tanta carne sem
enrijecer, ao longo das dcadas, e acabar numa exposio mundial do corpo
humano, no sculo XIX. Nossos primos primatas jamais teriam sobrevivido
mesma dieta.
Smios e macacos tm molares e estmagos adaptados para processor
matria vegetal e mantm uma dieta basicamente vegetariana. Alguns primatas,
como os chimpanzs, comem alguns gramas de cupim ou outros animais por dia,
e adoram se banquetear com pequenos e indefesos mamferos, de vez em
quando. Mas uma dieta com muita gordura e colesterol alto acaba com as

entranhas da maioria dos smios e macacos, e elas se deterioram em ritmo


acelerado, se comparadas s dos seres humanos modernos. Primatas em
cativeiro, com acesso regular a carne (e laticnios), acabam resfolegando nas
jaulas, com colesterol a 300 e as artrias forradas de gordura. Nossos ancestrais
proto-humanos decerto tambm comiam carne; eles deixaram cortadores de
pedra demais empilhados ao lado de ossos de grandes mamferos para ser mera
coincidncia. Todavia, durante milnios, os primeiros humanos devem ter sofrido
no menos que os macacos pelo amor que tinham carne Elvis paleolticos
vagando pela savana.
Ento, o que mudou de l para c, entre Grunk, na antiga frica, e William
Buckland, em Oxford? O nosso DNA. Desde que nos separamos dos chimpanzs,
o gene APOE dos humanos mudou, nos premiando com verses diferentes. Em
termos gerais, o candidato mais forte (embora no o nico) para o gene
humano comedor de carne. A primeira mutao melhorou o desempenho de
clulas vermelhas matadoras, que atacam micrbios, como os micrbios mortais
existentes nos pedaos de carne crua. Protegeram-nos tambm contra
inflamaes crnicas, os danos colaterais nos tecidos, que acontecem quando
infeces microbianas no se curam de todo. Infelizmente, esse APOE trocou
nossa sade de longo prazo por um ganho a curto prazo: agora podemos comer
mais carne, porm, nossas artrias parecem o interior de uma lata de conserva.
Para nossa sorte, uma segunda mutao surgiu 220 mil anos atrs, ajudando a
processar o excesso de gordura e o colesterol, e nos poupando da decrepitude
prematura. Mais ainda, ao retirar do corpo as toxinas provenientes da dieta,
melhorou o desempenho das clulas e tornou nossos ossos mais densos e difceis
de quebrar na meia-idade, outra segurana contra a morte prematura. Por isso,
embora os primeiros humanos ingerissem uma verdadeira orgia romana em
comparao com seus primos frugferos, APOE e outros genes os ajudaram a
viver duas vezes mais tempo.
Porm, antes de nos congratularmos por termos um APOE melhor que o dos
macacos, vamos esclarecer alguns pontos. Para comear, ossos com marcas de
dentes e outras evidncias arqueolgicas indicam que comeamos a comer
carne ons antes do surgimento do APOE combatente do colesterol, pelo menos
h 2,5 milhes de anos. Assim, por milhes de anos, ns fomos burros demais
para relacionar ingesto de carne e aposentadoria precoce, patticos demais para
obter calorias suficientes sem carne, ou negligentes demais para deixar de comer
um alimento que sabamos ser fatal. Menos elogiosas ainda foram as
propriedades germicidas implcitas na primeira mutao do APOE. Arquelogos
j encontraram lanas de madeira afiada de 400 mil anos atrs. Por isso, naquela
poca, alguns grandalhes caverncolas j levavam toucinho para casa. Mas e
antes disso? A falta de armas adequadas e o fato de APOE combater micrbios
que vicejam em postas de carne no muito fresca, digamos indicam que os

proto-humanos iam atrs de carcaas e comiam restos apodrecidos. Na melhor


das hipteses, espervamos que outros animais comessem a caa para espantlos e roubar o que restava, atitude no muito galante. (Pelo menos estamos em
boa companhia. Cientistas tm mantido esse mesmo debate a respeito do
Tyrannosaurus rex: era um matador alfa cretceo ou um coletor preguioso?).
Mais uma vez, o DNA nos ensina uma lio de humildade e tira o brilho da
viso que temos acerca de ns mesmos. E APOE somente um entre muitos
casos em que a pesquisa do DNA transformou o conhecimento que temos sobre
nossas origens, preenchendo detalhes esquecidos em algumas narrativas,
derrubando convices antigas substituindo-as por outras, mas sempre, sempre
revelando quanto foi frgil a histria dos homindeos.
PARA AVALIAR QUANTO O DNA pode complementar, anotar ou reescrever
totalmente uma histria antiga, bom retroceder aos tempos em que os
pesquisadores passaram a escavar e estudar os restos mortais humanos o incio
da arqueologia e da paleontologia. Esses cientistas comearam confiantes na
origem dos homens, entraram em parafuso com inquietantes descobertas e s h
pouco retomaram a direo do esclarecimento (ainda que no totalmente),
sobretudo graas gentica.
Com exceo de casos no naturais, como os marinheiros holandeses que
massacraram os pssaros dod, antes de 1800 quase nenhum cientista acreditava
que uma espcie poderia ser extinta. As espcies tinham sido criadas como tais.
Ponto. Mas um naturalista francs chamado Jean Lopold Nicolas Frdric
Cuvier derrubou essa noo em 1796. Cuvier era um homem formidvel,
metade Darwin, metade Maquiavel. Depois se ligou a Napoleo e levou os
casacas-azuis do pequeno ditador aos pncaros do poder cientfico europeu; no
fim da vida, tornou-se baro de Cuvier. Enquanto viveu, o baro foi um dos
maiores naturalistas de todos os tempos (seu poder era merecido), tendo
consolidado a tese de que as espcies podiam, de fato, desaparecer. A primeira
pista surgiu quando ele reconheceu que um antigo paquiderme, desenterrado
numa pedreira perto de Paris, no tinha descendentes vivos. Ainda mais
espetacular, Cuvier desmentiu velhas lendas sobre o ento chamado esqueleto do
Homo diluvii testis. Os ossos, desencavados anos antes na Europa, lembravam um
homem deformado, com membros atrofiados. O folclore identificou o homem
como um dos lascivos e corrompidos que Deus expurgara com o dilvio de No.
O ctico Cuvier identificou o esqueleto (imagine s) como uma titnica
salamandra que havia muito tempo desaparecera da Terra.
Mas nem todos acreditavam na impermanncia das espcies de Cuvier. O
arguto naturalista amador (e presidente dos Estados Unidos) Thomas Jefferson
instruiu os exploradores Lewis e Clark a ficar atentos a preguias-gigantes e

mastodontes no territrio da Louisiana. Fsseis das duas criaturas j haviam


aparecido na Amrica do Norte, atraindo multides para os stios de escavao.
(O quadro The Exhumation of the Mastodon, de Willson Peale, registra a cena de
forma elegante.) Jefferson queria rastrear espcimes vivos desses animais por
razes patriticas: estava farto dos naturalistas europeus, que, sem ao menos
atravessar o oceano para chegar Amrica, definiam sua fauna como
adoentada, fraca e atrofiada, uma teoria esnobe conhecida como degenerao
americana. Jefferson queria provar que a vida selvagem americana era to
grande, peluda e viril quanto a dos europeus. Subjacente sua esperana de que
mastodontes e preguias-gigantes ainda vagassem pelas Grandes Plancies estava
a convico de que as espcies no se extinguiam.
Embora estivesse mais para o lado dos sbrios adeptos da extino que para o
dos entusiastas no adeptos, William Buckland contribuiu para o debate de forma
tipicamente extravagante. Em sua lua de mel, Buckland levou a esposa em uma
expedio em busca de espcimes pela Europa; mesmo enquanto galgava
territrios remotos e batia em rochas cata de fsseis, insistia em usar a toga
acadmica, e s vezes at uma cartola. Alm de ossos, Buckland ficou obcecado
com pedaos fossilizados de excrementos animais, chamados coprlitos, que
generosamente doou a museus.

The Exhumation of the Mastodon, de Charles Willson Peale, mostra a


descoberta de ossos de mastodonte em Nova York, em 1801. O ento presidente
dos Estados Unidos, Thomas Jefferson, argumentava que ainda havia
mastodontes na Amrica do Norte, e pediu que os exploradores Lewis e Clark se
mantivessem atentos a isso.
Mas Buckland fez descobertas que o perdoaram por suas excentricidades. Em um
desses casos, ele escavou em Yorkshire a toca subterrnea de um predador
extinto, com dentes afiados e um crnio mordido que fascinaram o pblico. O
trabalho teve grande mrito cientfico e entusiasmou o grupo dos adeptos da
extino; os predadores eram hienas das cavernas; como no viviam mais na
Inglaterra, aquelas hienas deveriam estar extintas. Ainda mais importante e
sintomtico, dado seu gosto pela carne , Buckland identificou alguns ossos
imensos, exumados de uma pedreira inglesa, como uma nova espcie de rptil
gigante, o primeiro exemplo dos mais terrveis carnvoros de todos os tempos, os
dinossauros. Ele o chamou de megalossauro.2
Por mais confiante que estivesse na extino de animais, Buckland comeou a
refletir, embora de maneira equivocada, sobre uma questo ainda mais

profunda: a existncia ou no de linhagens humanas antigas. Embora fosse


ministro ordenado, ele no acreditava totalmente no Velho Testamento.
Especulava se no haveria eras geolgicas antes de No princpio, tempos
povoados de criaturas como o megalossauro. Mesmo assim, como quase todos os
cientistas, Buckland hesitou em contrariar o Gnesis em relao s origens
humanas e nossa recente e especial criao. Em 1823, quando desenterrou a
cativante Dama Vermelha de Paviland um esqueleto coberto de joias feitas de
conchas martimas, empoeirado de maquilagem ocre , ele ignorou muitos dos
indcios contextuais e identificou-a como uma bruxa ou prostituta dos tempos da
antiga Roma. A dama, na verdade, tinha 30 mil anos (e era um homem).
Buckland tambm ignorou evidncias claras de outro stio com ferramentas de
slex lascado, alojadas na mesma camada geolgica de feras anteriores ao
Gnesis, como mamutes e tigres-dentes-de-sabre.
Ainda mais imperdovel, Buckland praticamente jogou um fumegante
coprlito em uma das mais espetaculares descobertas arqueolgicas de todos os
tempos. Em 1829, Philippe-Charles Schmerling desenterrou na Blgica,
misturados com antigos restos animais, alguns ossos estranhos, no muito
humanos. Baseando suas concluses sobretudo nos fragmentos de osso de uma
criana, ele sugeriu que pertencessem a uma espcie extinta de homindeos.
Buckland examinou os ossos em 1835, durante um congresso cientfico, mas no
deixou de lado as bitolas bblicas. Rejeitou a teoria de Schmerling, e em vez de
fazer isso com discrio preferiu humilh-lo. Buckland costumava dizer que,
graas a vrias alteraes qumicas, ossos fossilizados aderiam lngua
naturalmente, enquanto ossos recentes no faziam isso. Durante uma palestra
num congresso, colocou na lngua um osso animal (de um urso) que Schmerling
tinha encontrado misturado a remanescentes homindeos. O osso de urso ficou
preso, e Buckland continuou a palestra, com o osso pendurado boca, de forma
cmica. Depois desafiou Schmerling a prender os ossos de um humano extinto
na lngua. Eles caram. Portanto, no eram antigos.
Apesar de no ser uma prova definitiva, a rejeio ficou pairando na mente
dos paleontlogos. Por isso, quando crnios ainda mais estranhos surgiram em
Gibraltar, em 1848, os cientistas mais prudentes os ignoraram. Oito anos depois
e apenas meses aps a morte de Buckland, o ltimo grande cientista do Dilvio ,
mineiros encontraram mais alguns ossos estranhos em uma mina de calcrio no
vale do Neander, na Alemanha. Um estudioso, ecoando Buckland, identificou-os
como pertencentes a um cossaco deformado que teria sido ferido pelo Exrcito
de Napoleo e se arrastado para uma caverna no penhasco, a fim de morrer.
Porm, dessa vez, outros dois cientistas reafirmaram que os restos pertenciam a
uma linhagem distinta de homindeos, uma raa mais proscrita que os ismaelitas
bblicos. Talvez tenha ajudado o fato de os dois terem localizado, entre os vrios
ossos, um crnio adulto preservado at as rbitas oculares, enfatizando o cenho

pesado e carrancudo que at hoje associamos ao Neandertal.3


Com os olhos mais abertos e depois da publicao de um pequeno livro de
Charles Darwin, em 1859 , os paleontlogos comearam a encontrar homens de
Neandertal e homindeos a eles relacionados por toda a frica, no Oriente Mdio
e na Europa. A existncia de humanos ancestrais tornou-se um fato cientfico.
Mas, como era previsvel, as novas evidncias produziram outras confuses.
Esqueletos podem ser desalojados no movimento das formaes rochosas,
prejudicando tentativas de dat-los ou interpret-los. Ossos tambm se espalham
e so esmigalhados, obrigando os cientistas a reconstruir criaturas inteiras a partir
de alguns molares ou metatarsos perdidos processo subjetivo, aberto a
contestaes e diferentes interpretaes. No h sequer garantias de que os
cientistas encontraro amostras representativas: se os pesquisadores no ano
1000000 d.C. descobrirem remanescentes de Wilt Chamberlain, Tom Thumb e
Joseph Merrick [o homem-elefante], ser que os classificariam na mesma
espcie? Por essas razes, qualquer nova descoberta de Homo isso e Homo aquilo
nos anos 1800 e 1900 dava incio a frequentes debates acalorados. Dcadas se
passaram sem que as questes finais fossem esclarecidas. (Todos os humanos
arcaicos so nossos ancestrais? Se no, quantos ramos de humanidade havia?)
Como diz a antiga anedota, se pusermos vinte paleontologistas dentro de uma
sala, vamos obter 21 esquemas diferentes da evoluo humana. Svante Pbo,
especialista mundial em gentica humana arcaica, observou: Em geral fico
surpreso com a maneira como os cientistas brigam em paleontologia. Imagino
que isso ocorra porque a cincia da paleontologia pobre de dados. provvel
que existam mais paleontologistas que fsseis importantes no mundo.
Essa era a situao geral das coisas quando a gentica invadiu a paleontologia
e a arqueologia, no incio dos anos 1960 e invadiu a palavra apropriada.
Apesar de disputas, reviravoltas e ferramentas antiquadas, paleontologistas e
arquelogos tinham descoberto um bocado sobre as origens humanas. No
precisavam de um salvador, obrigado. Por isso, muitos se ressentiram da intruso
de bilogos, com seus relgios moleculares e rvores genealgicas de base
molecular, figures querendo derrubar dcadas de pesquisas com um s texto.
(Um antroplogo zombou da abordagem estritamente molecular como algo
sem musgo, sem rebulios, sem lavagem de loua. s jogar algumas
protenas num aparelho de laboratrio, chacoalhar e pronto! Temos a resposta
para perguntas que nos desafiam h trs geraes.) Na verdade, o ceticismo dos
cientistas mais velhos se justificava: a paleogentica teve de passar anos
provando seu valor.
Um dos problemas da paleogentica a instabilidade do DNA em termos
termodinmicos. Com o passar do tempo, C se degrada quimicamente em T, e G
se degrada em A. Por isso, os paleogeneticistas nem sempre devem acreditar no

que leem nas amostras arcaicas. Mais ainda, mesmo nos climas mais frios,
depois de 100 mil anos, o DNA se transforma numa linguagem inarticulada;
amostras mais antigas que isso quase no tm DNA intacto. Mesmo em amostras
relativamente recentes, cientistas podem ter de juntar 1 bilho de pares de bases
de genoma a partir de fragmentos de cinquenta letras de comprimento o
equivalente a reconstruir um livro a partir de rabiscos, volteios, serifas e outros
fragmentos menores que um pingo no i.
Ah, e a maioria desses fragmentos lixo. No importa onde tombe o corpo
a calota polar mais glida, a duna mais seca do Saara , fungos e bactrias
invadem e bagunam nosso DNA. Alguns ossos antigos contm mais de 99% de
DNA estranho, e tudo deve ser laboriosamente extrado. Esse o tipo mais fcil
de contaminao com que temos de lidar. O DNA se espalha com tanta
facilidade ao contato humano (o simples toque ou um bafejo numa amostra pode
polu-la), e os DNAs de homindeos antigos so to parecidos com os nossos que
se torna quase impossvel descartar a contaminao humana nas amostras.
Esses obstculos (e mais alguns constrangedores recuos ao longo dos anos)
levaram os paleogeneticistas beira da paranoia quanto contaminao, e agora
eles exigem controles e salvaguardas mais apropriados a um laboratrio de
guerra biolgica. Preferem amostras jamais tocadas por mos humanas em
termos ideais, as que ainda estiverem sujas de terra dos stios de escavaes
distantes, onde os trabalhadores usam mscaras cirrgicas e luvas para guardar
tudo em sacos esterilizados. O cabelo o melhor material, pois absorve menos
agentes de contaminao e pode ser descorado. Contudo, os paleogeneticistas
aceitam tambm ossos menos frgeis. (E, em vista da escassez de stios
descontaminados, em geral preferem ossos guardados em cofres de museus, em
especial aqueles to tediosos que ningum se deu ao trabalho de estudar.)
Uma vez selecionada a amostra, os pesquisadores a transportam para um
recinto limpo, mantido a uma presso mais alta que a normal, para que as
correntes de ar ou, mais exatamente, os pedacinhos flutuantes de DNA que
podem voar nas correntes no se agitem quando as portas se abrem. Qualquer
um que tenha permisso para entrar no recinto deve se cobrir dos ps cabea
com aventais esterilizados, sapatilhas e dois pares de luvas, e se acostumar com o
odor do alvejante espalhado em quase todas as superfcies. (Um laboratrio se
vangloriava de que seus tcnicos, talvez j de avental, tomavam banho de
esponja com alvejante.) Se a amostra for ssea, os cientistas utilizam brocas e
motor de dentista para raspar alguns gramas de p. Chegam at a regular as
brocas para girar somente em 100rpm, pois o calor de uma broca normal de
1.000rpm pode fritar o DNA. Depois dissolvem montculos de p em substncias
qumicas que liberam o DNA. Nesse estgio, os paleogeneticistas costumam pr
etiquetas fragmentos de DNA artificial em todos os fragmentos. Dessa forma,

eles sabem se qualquer DNA estranho, que no tiver a etiqueta,4 se infiltrou na


amostra quando se ausentaram do recinto. Podem ainda registrar a formao
racial dos tcnicos e outros cientistas do laboratrio (e talvez at dos zeladores),
de forma que, se aparecerem sequncias tnicas, eles julgam se a amostra foi
comprometida.
S depois desses preparativos comea o verdadeiro sequenciamento do DNA.
Vamos falar desse processo adiante. Basicamente, os cientistas determinam a
sequncia A-C-G-T de cada fragmento individual de DNA, depois usam um
sofisticado equipamento para juntar os infindveis fragmentos. Os
paleogeneticistas tm aplicado essa tcnica com sucesso em tecidos de zebras,
crnios de ursos das cavernas, tufos de mamutes lanudos, abelhas em mbar,
peles mumificadas e at nos adorados coprlitos de Buckland. Porm, o trabalho
mais espetacular nessa direo veio do DNA do neandertalense. Depois da
descoberta do Neandertal, muitos cientistas o classificaram como humano
arcaico o primeiro (antes do desgaste da metfora) elo perdido. Outros o
situaram em seu devido ramo evolutivo terminal, enquanto alguns pesquisadores
europeus o consideraram ancestral de algumas espcies humanas, mas no de
todas. (Mais uma vez, suspiro, voc pode adivinhar que raas eles escolheram:
africanos e aborgenes.) Independentemente da taxonomia exata, os
pesquisadores consideraram o Neandertal tosco e meio bobo, e ningum ficou
surpreso por ele ter desaparecido. Afinal, alguns dissidentes comearam a
argumentar que o neandertalense tinha mais inteligncia do que lhe era atribuda:
ele utilizava ferramentas de pedra, dominava o fogo, enterrava seus mortos (s
vezes com flores silvestres), cuidava dos fracos e desprotegidos e talvez usasse
adornos e tocasse flauta feita de osso. Mas os cientistas no podiam provar que o
neandertalense no tivesse observado os humanos fazendo isso e os imitasse, o
que no exige grande inteligncia.
O DNA mudou de forma permanente nossa viso acerca do Neandertal. J
em 1987, o DNA mitocondrial mostrou que o neandertalense no era um
ancestral direto dos humanos. Algum tempo depois, quando seu genoma
completo foi analisado, em 2010, percebemos que a vtima de tantos cartuns
cmicos era afinal muito humana: ns partilhamos mais ou menos 99% de nosso
genoma com ela. Em alguns casos, a justaposio era bem prxima: o homem
de Neandertal provavelmente tinha cabelos arruivados e pele clara; possua o tipo
sanguneo mais comum do mundo, O; e, como a maioria dos humanos, no
conseguia digerir leite depois de adulto. Outras descobertas foram mais
profundas. O neandertalense tinha genes de imunidade MHC semelhantes aos
nossos, e tambm partilhava conosco um gene, o FOXP2, associado
capacidade para linguagem, o que significa que talvez se comunicasse de forma
articulada.

Ainda no est claro se o Neandertal tinha verses alternativas do APOE, mas


obtinha mais protena da carne que ns, e provvel que tivesse algumas
adaptaes genticas para metabolizar o colesterol e combater infeces. De
fato, evidncias arqueolgicas sugerem que ele no hesitava em comer at os
prprios mortos talvez como parte de rituais xamnicos primitivos, talvez por
razes mais sombrias. Numa caverna do norte da Espanha, cientistas
descobriram restos mortais de doze adultos e crianas neandertalenses
assassinados 50 mil anos atrs, muitos aparentados entre si. Depois da execuo,
provvel que os famintos agressores os tenham trinchado com instrumentos de
pedra e quebrado seus ossos para chupar o tutano, canibalizando tudo que fosse
comestvel. A cena macabra, mas foi desse banquete de 1.700 ossos que os
cientistas extraram muito do que sabem sobre o DNA do Neandertal.
Goste-se ou no, h indcios semelhantes de canibalismo humano. Afinal,
cada adulto de 50kg podia fornecer aos companheiros famintos 20kg de preciosa
protena muscular e, ainda, gordura comestvel, cartilagens, fgado e sangue.
Mais desconfortvel ainda so as evidncias arqueolgicas indicando que h
muito os humanos comiam uns aos outros mesmo quando no estavam
esfaimados. Durante anos perdurou a pergunta sobre se o canibalismo no
determinado pela fome tinha motivaes religiosas, se era seletivo, culinrio ou
rotineiro. O DNA sugere uma rotina. Todos os grupos tnicos conhecidos no
mundo apresentam uma entre duas assinaturas genticas que ajudam nosso
corpo a combater certas doenas associadas ao canibalismo, em especial a
doena da vaca louca, consequente da ingesto do crebro de algum. quase
certo que esse DNA defensivo no se fixaria em todo mundo se no tivesse sido
muito necessrio.
COMO MOSTRA O DNA do canibalismo, os cientistas no confiam apenas em
artefatos antigos para obter informaes sobre o nosso passado. O DNA do
humano moderno tambm oferece suas pistas. Uma das primeiras coisas que os
cientistas percebem quando comeam a estudar esse DNA a falta de
variedade. Cerca de 150 mil chimpanzs e nmero semelhante de gorilas vivem
hoje no mundo, comparados aos cerca de 7 bilhes de humanos. Porm, os
humanos tm menos diversidade gentica que esses macacos, bem menos. Isso
sugere que a populao mundial de humanos naufragou muito mais que a
populao de chimpanzs, talvez mltiplas vezes. Se existisse no passado uma Lei
das Espcies Ameaadas, o Homo sapiens seria o equivalente paleoltico de
condores e pandas.
Os pesquisadores discordam quanto ao motivo de nossa populao ter
decrescido tanto. Contudo, a origem do debate remete a duas teorias diferentes
ou, na verdade, duas diferentes vises de mundo , articuladas pela primeira vez
na poca de William Buckland. Quase todos os cientistas tinham at ento uma

perspectiva catastrfica da histria enchentes, terremotos e outros cataclismos


teriam esculpido o planeta depressa, erguendo montanhas num fim de semana
prolongado e eliminando espcies da noite para o dia. Uma gerao mais jovem
em especial um aluno de Buckland, o gelogo Charles Ly ell props o
gradualismo, a ideia de que ventos, mars, eroso e outras foras gentis haviam
moldado a Terra e seus habitantes de forma lenta e dolorosa. Por vrias razes
(inclusive campanhas difamatrias pstumas), o gradualismo se tornou associado
cincia propriamente dita, restando ao catastrofismo poucos argumentos alm
de milagres teatrais bblicos. No incio dos anos 1900, o catastrofismo estava
apartado (para dizer o mnimo) da cincia. Com o tempo, o pndulo oscilou. Ele
voltou a ser respeitado a partir de 1979, quando gelogos descobriram que um
asteroide ou cometa do tamanho de uma cidade ajudou a erradicar os
dinossauros. Desde ento, os pesquisadores concordam que podem manter uma
viso gradualista adequada por boa parte da histria, e mesmo assim reconhecer
que alguns eventos apocalpticos tambm ocorreram. Essa aceitao torna ainda
mais curioso o fato de que uma antiga calamidade, os primeiros traos do que foi
descoberto um ano depois do impacto dos dinossauros, tenha recebido muito
menos ateno. Especialmente considerando que certos cientistas argumentam
que o supervulco Toba quase eliminou uma espcie mais querida para ns que
os dinossauros: o Homo sapiens.
Entender o Toba requer alguma imaginao. Ele ou foi, antes da exploso
de sua cratera de 1.000km uma montanha na Indonsia que entrou em erupo
setenta e poucos mil anos atrs. Mas como no houve sobreviventes para contar a
histria, podemos avaliar melhor o terror espalhado fazendo uma comparao
(ainda que remota) com a segunda maior erupo conhecida naquele
arquiplago, a do Tambora, em 1815.
No comeo de abril de 1815, trs pilares de fogo sados do inferno destaparam
o Tabora. Dezenas de milhares morreram quando a psicodlica lava alaranjada
surfou montanha abaixo, e um tsunami de 1,5m de altura, viajando a 230km por
hora, se formou perto das ilhas. Pessoas a 2.300km de distncia (mais ou menos a
distncia entre Nova York e Dakota do Sul) ouviram a exploso inicial, e o mundo
ficou escuro numa rea de centenas de quilmetros ao redor, quando uma
nuvem de fumaa subiu a 15km de altura, em direo ao cu. Essa fumaa
transportou enormes quantidades de substncias qumicas sulfurosas. No incio,
esse aerossol parecia inofensivo, at agradvel. Na Inglaterra, intensificou os
roxos, os alaranjados e os vermelhos fortes do pr do sol naquele vero, um
espetculo celestial que pode ter influenciado as paisagens do pintor J.M.W.
Turner. Os efeitos posteriores no foram to simpticos. J em 1816
popularmente conhecido como O ano sem vero a ejeo sulfrica tinha se
misturado de forma homognea na atmosfera superior e comeou a refletir a luz
do sol de volta para o espao. Essa perda de calor provocou tempestades de neve

malucas, em julho e agosto, nos recm-libertos Estados Unidos, arruinando


muitas colheitas (inclusive a do milho de Thomas Jefferson, em Monticello). Na
Europa, Lord By ron escreveu um poema sombrio, em julho de 1816, chamado
Darkness, que tem como abertura: I had a dream, which was not all a dream./
The bright sun was extinguishd / Morn came and went and came, and
brought no day,/ And men / Were chilld into a selfish pray er for light. a Por
acaso, alguns escritores passaram frias com By ron naquele vero, perto do lago
de Genebra, mas acharam os dias to sombrios que ficaram o tempo todo dentro
de casa. Canalizando esse estado de esprito, para se distrair, alguns resolveram
contar histrias de fantasmas uma das quais, da jovem Mary Shelley, depois se
transformou no livro Frankenstein.
Agora, sabendo tudo isso sobre o Tambora, considere que o Toba cuspiu por
um perodo cinco vezes maior e ejetou doze vezes mais material milhes de
toneladas de rocha vaporizada por segundo, no auge.5 Por ser muito maior, a
enorme nuvem de fumaa do Toba causou mais danos, proporcionalmente. Por
causa dos ventos predominantes, a maior parte da fumaa flutuou para oeste.
Alguns cientistas acreditam que o gargalo do DNA comeou quando a fumaa,
depois de passar pelo sul da sia, invadiu os campos da frica onde viviam os
humanos. Segundo essa teoria, a destruio aconteceu em duas fases. A curto
prazo, o Toba ofuscou o sol durante seis anos, perturbando chuvas sazonais,
entupindo crregos e espalhando quilmetros cbicos de cinzas quentes (imaginese vadeando um cinzeiro gigante) por hectares de vegetao, uma das principais
fontes de alimento. No difcil imaginar a queda da populao humana. Outros
primatas podem ter sofrido menos no comeo, pois os humanos estavam no lado
leste da frica, no caminho do Toba, enquanto a maioria dos primatas vivia no
interior, protegida por montanhas. No entanto, mesmo que o Toba tenha poupado
de incio alguns animais, ningum escapou da segunda fase. A Terra j estava
numa Era Glacial em 70000 a.C., e a persistente reflexo da luz do sol no espao
pode muito bem t-la exacerbado. Temos provas de que a temperatura mdia
caiu mais de 20C em alguns pontos, o que deve ter feito com que as savanas
africanas nosso lar original encolhessem como poas de gua no calor de
agosto. Em geral, a teoria do gargalo do Toba argumenta que a erupo inicial
provocou uma grande fome, mas a radicalizao da Era do Gelo foi o que
realmente manteve baixa a populao humana.
O DNA de smios, orangotangos, tigres, gorilas e chimpanzs tambm mostra
sinais de gargalos bem na poca do Toba, mas os humanos sofreram mais. Um
estudo sugere que a populao humana, no mundo todo, pode ter cado para
quarenta adultos. (O recorde mundial de pessoas que cabem numa cabine
telefnica de 25.) Trata-se de uma estimativa pessimista, mesmo entre os
pesquisadores catastrofistas, mas comum encontrar clculos de poucos

milhares de adultos, menos que algumas torcidas organizadas. Como esses


humanos talvez no estivessem num s lugar, mas espalhados em bolses
pequenos e isolados pela frica, as consequncias devem ter abalado muito o
nosso futuro. Se a teoria do gargalo do Toba for verdadeira, a falta de diversidade
do DNA humano tem uma explicao simples. Afinal, quase fomos extintos.
No surpreende mais brigas internas que muitos arquelogos considerem
essa explicao para a baixa diversidade gentica superficial demais, e a teoria
permanea sob contenda. No s a existncia de um gargalo em si que
incomoda. J est bem estabelecido que a reproduo da populao dos protohumanos (mais ou menos o equivalente ao nmero de adultos frteis) caiu de
forma alarmante algumas vezes no ltimo milho de anos. (O que, entre outras
coisas, deve ter originado a difuso dos aberrantes 46 cromossomos.) Inmeros
cientistas veem fortes evidncias no nosso DNA de que ocorreu ao menos um
grande gargalo depois do surgimento do humano anatomicamente moderno, 200
mil anos atrs. O que incomoda os cientistas a relao de qualquer gargalo com
o Toba, a desconfiana em relao ao mau e velho catastrofismo.
Alguns gelogos afirmam que o Toba no foi to poderoso como alegam os
colegas. Outros duvidam que ele possa ter dizimado populaes a milhares de
quilmetros de distncia, ou que uma montanha insignificante expelisse espuma
sulfurosa suficiente para agravar uma Era Glacial de ao global. Alguns
arquelogos descobriram sinais (contestados, como inevitvel) de utenslios de
pedra bem acima e abaixo de algumas camadas de 15cm de cinzas do Toba, o
que no implica extino, mas continuidade, exatamente onde o Toba teria
causado maiores danos. Tambm temos razes genticas para questionar o
gargalo do Toba. A mais importante que os geneticistas no conseguem
distinguir, retroativamente, entre a falta de diversidade induzida por um breve,
porm severo, gargalo e a falta de diversidade induzida por um gargalo longo e
suave. Em outras palavras, h uma ambiguidade: se o Toba, de fato, nos reduziu a
algumas dezenas de adultos, decerto constataramos isso nos padres de nosso
DNA; porm, se uma populao fosse reduzida a poucos milhares, mas mantida
de forma consistente, o DNA dessas pessoas mostraria as mesmas assinaturas
talvez depois de mil anos. Quanto maior o perodo de tempo, menos provvel que
o Toba tenha algo a ver com o gargalo.
William Buckland e outros teriam reconhecido esse debate de imediato:
pequenas e persistentes presses retardaram nossa inteligente espcie por tanto
tempo ou isso foi fruto de um cataclismo. J um progresso o fato de que, ao
contrrio da convico apocalptica dos tempos de Buckland e do sculo de
zombarias que se seguiu, os modernos catastrofistas da cincia possam dar voz
sua causa. Quem sabe? Como um dos maiores desastres do mundo, o
supervulco Toba ainda pode acompanhar os passos da rocha espacial que matou
os dinossauros.

ENTO, A QUE SE REDUZ toda essa arqueologia do DNA? medida que o


campo ganhou vida prpria, os cientistas conseguiram reunir um sumrio
abrangente de como os humanos modernos surgiram e se espalharam pelo
planeta.
Talvez o mais importante seja que o DNA confirmou nossas origens na frica.
Alguns achados arqueolgicos sempre indicaram que a humanidade surgiu na
ndia ou na sia, mas em geral uma espcie mostra sua mais alta diversidade
gentica perto da origem, onde teve mais tempo de se desenvolver. exatamente
o que os cientistas veem na frica. Um exemplo: os povos africanos tm 22
verses de um trecho especfico do DNA ligado ao muito importante gene da
insulina e apenas trs deles, no total, aparecem no resto do mundo. Durante
muito tempo, os antroplogos agruparam todos os povos africanos numa s
raa. No entanto, a verdade gentica que a maior diversidade do mundo
mais ou menos um subconjunto da diversidade africana.
O DNA tambm pode ilustrar a histria das origens humanas com detalhes
sobre como nos comportvamos muito tempo atrs, e at como ramos
fisicamente. Por volta de 220 mil anos atrs, o gene comedor de carne APOE
apareceu e comeou a se difundir, tornando possvel uma velhice produtiva.
Apenas 20 mil anos depois, outra mutao fez com que os cabelos de nossa
cabea crescessem indefinidamente (ao contrrio dos pelos dos macacos ou do
nosso corpo) um gene corte de cabelo. Depois de outros 30 mil anos,
comeamos a usar roupas de pele, fato que os cientistas determinaram
comparando os relgios do DNA dos piolhos de cabea (que s vivem no cabelo)
e outros tipos de piolho, ainda que aparentados, do corpo (que s vivem nas
roupas), e estabeleceram que eles divergem. Por grandes e pequenas razes,
essas mudanas transformaram as sociedades.
Vestidos de forma apropriada e bem-penteados, os humanos parecem ter
sado da frica rumo ao Oriente Mdio talvez cerca de 130 mil anos atrs (nosso
primeiro impulso imperial). Mas alguma coisa clima frio, saudades de casa,
predadores, um sinal de no invadir dos neandertais deteve essa marcha e os
mandou de volta frica. A populao humana caiu num gargalo por dezenas de
milhares de anos, talvez por causa do Toba. De qualquer forma, os humanos
conseguiram resistir e acabaram se recuperando. Dessa vez, contudo, em lugar
de se esconder e esperar pela prxima ameaa de extino, pequenos cls
humanos, coisa de alguns milhares, no total, comearam a estabelecer
assentamentos alm da frica, em ondas que comearam h cerca de 60 mil
anos. provvel que esses cls tenham atravessado o mar Vermelho durante a
mar baixa, ao estilo de Moiss, por um ponto ao sul chamado Bab-el-Mandeb, o
Porto da Dor. Como ficaram isolados por gargalos durante milnios, os cls
desenvolveram caractersticas genticas especficas. Por isso, quando se
espalharam por novas terras e sua populao dobrou e quadruplicou, essas

caractersticas geraram os aspectos especficos das populaes europeias e


asiticas atuais. (Num fator que Buckland teria apreciado, essa disperso
tridentada a partir da frica algo chamado teoria do Porto do den Fraco.
Mas j uma histria bem melhor que a verso bblica: ns no perdemos o
den, ns aprendemos a construir outros dens pelo mundo.)
Durante nossa expanso a partir da frica, o DNA manteve um maravilhoso
dirio de viagem. Na sia, anlises genticas revelaram duas ondas distintas de
colonizao humana; uma delas, h 65 mil anos, que contornou a ndia e resultou
em assentamentos na Austrlia, fazendo dos aborgenes os primeiros verdadeiros
exploradores da histria; e uma onda posterior, que produziu os asiticos
modernos e levou primeira exploso populacional da humanidade, 40 mil anos
atrs, quando 60% da humanidade vivia nas pennsulas da ndia, da Malsia e da
Tailndia. Na Amrica do Norte, uma pesquisa sobre diferentes tendncias
genticas sugere que os primeiros americanos devem ter estacionado h cerca
de 10 mil anos na pennsula de Bering, entre a Sibria e o Alasca, como se
tivessem medo de se separar da sia e entrar no Novo Mundo. Na Amrica do
Sul, cientistas descobriram genes MHC de amerndios em nativos da ilha da
Pscoa; a mistura uniforme desses genes e dos genes asiticos indica que algum
realizava viagens martimas como as do Kon-Tiki, de ida e volta s Amricas, no
incio dos anos 1000, quando Colombo ainda era apenas um fragmento de DNA
espalhado nas gnadas de seus tata-tata-tata-tataravs. (Anlises genticas de
batatas-doces, morangas e ossos de galinha tambm indicam contatos antes de
Colombo.) Na Oceania, cientistas relacionaram a difuso e a seleo de DNA de
pessoas difuso e seleo de linguagens. Acontece que as pessoas do sudeste
da frica, o bero da humanidade, no apenas tm o DNA mais rico que
qualquer outra; elas tambm possuem linguagens mais ricas, com mais de cem
sons diferentes. Linguagens de terras diferentes e intermedirias tm menos sons
(o ingls tem quarenta e alguma coisa). Linguagens em locais mais distantes da
nossa antiga migrao, como o Hava, usam cerca de doze sons, e o havaiano
exibe um correspondente DNA uniforme. Tudo se conjumina.
Olhando um pouco alm da nossa espcie, o DNA tambm pode esclarecer os
maiores mistrios da arqueologia: o que aconteceu com os homens de
Neandertal? Depois de terem prosperado na Europa por muito tempo, alguma
coisa os estrangulou lentamente em territrios cada vez menores, e os ltimos
expiraram cerca de 35 mil anos atrs, no sul da Europa. A profuso de teorias
para explicar o que os condenou mudana climtica, doenas contradas de
humanos, competio por comida, homicdio (pelo Homo sapiens), doena do
Neandertal louco, resultante da ingesto excessiva de crebros um sinal
inequvoco de que ningum faz a mnima ideia. Mas, com a decodificao do
genoma dos homens de Neandertal, sabemos que eles no desapareceram, no
de todo. Ns transportamos suas sementes dentro de ns para todo o planeta.

Depois de terem surgido na frica, cerca de 60 mil anos atrs, os cls de


humanos acabaram vagando por terras de neandertalenses, no Levante. Os
rapazes olharam para as garotas, os tirnicos hormnios assumiram o controle, e
logo pequenos homenzinhos de Neandertal corriam por ali uma repetio do
que aconteceu quando humanoides se acasalaram com protochimpanzs (plus a
change). O que aconteceu depois fica difuso, mas os grupos se separaram, e de
forma assimtrica. Talvez alguns idosos indignados tenham sado batendo a porta,
levando seus filhos roubados e os netos humandertais. Talvez s os homens de
Neandertal tenham transado com mulheres humanas, que depois partiram com o
prprio cl. Talvez os grupos tenham se separado amigavelmente, mas todos os
mestios deixados sob os cuidados dos homens de Neandertal morreram quando
a humanidade partiu para a colonizao do planeta como um todo. De qualquer
modo, quando esses paleolticos Lewis e Clark se separaram dos namorados da
famlia Neandertal, levaram algum DNA neandertalense na cepa gentica. O
suficiente, na verdade, para que ainda tenhamos uma pequena porcentagem
deles em ns, at hoje equivalente ao que herdamos de cada tata-tata-tatatatarav. Ainda no est claro o que todo esse DNA faz, mas parte dele era
imunidade MHC no DNA o que significa que os homens de Neandertal podem
involuntariamente ter ajudado a se destruir ao doar DNA aos humanos para
combater novas doenas nas novas terras que tiramos deles. Estranhamente,
contudo, parece no haver reciprocidade. Nenhum DNA s humano, que
combatesse doenas ou qualquer outro, apareceu em um neandertalense at
agora. Ningum sabe por qu.
Na verdade, s alguns de ns absorvemos o DNA do Neandertal. Todo esse
romance teve lugar na interseo entre a sia e a Europa, e no exatamente na
frica. Isso significa que as pessoas que levaram o DNA do Neandertal adiante
no eram os antigos africanos (os quais, at onde os cientistas sabem, nunca se
ligaram ao neandertalense), mas os primeiros asiticos e europeus, cujos
descendentes povoaram o resto do mundo. A ironia rica demais para no ser
mencionada. Quando organizaram as diferentes raas humanas em camadas,
desde pouco abaixo dos anjos at um pouco acima das bestas, os presunosos
cientistas raciais dos anos 1800 classificaram a pele negra prxima de animais
sub-humanos, como os homens de Neandertal. Mas fatos so fatos: o norteeuropeu puro carrega muito mais DNA de Neandertal que qualquer africano
moderno. Mais uma vez, o DNA humilhou.
S para frustrar os arquelogos, no entanto, em 2011 surgiram evidncias de
que os africanos tambm tm suas ligaes com outras espcies. Certas tribos
que ficaram em casa, na frica central, e que jamais viram um neandertalense,
parecem ter adquirido partes de DNA no codificado de outros humanos
arcaicos, no definidos e agora extintos. Tambm se saram bem depois que os
primeiros asiticos e europeus partiram. proporo que os cientistas

continuarem catalogando a diversidade humana pelo mundo, as memrias do


DNA de outras classes, sem dvida, surgiro em outros grupos, e teremos de
atribuir cada vez mais DNA humano a outras criaturas.
Na verdade, porm, determinar se este ou aquele grupo tnico tem menos
DNA arcaico que outros um equvoco. O mais importante e vital no quem
mais neandertalense que quem. que todos os povos, em qualquer lugar,
curtiram amantes arcaicos humanos onde puderam. Essas memrias do DNA
esto enterradas em ns mais profundamente que nosso id, e nos lembram que a
grande saga da difuso dos humanos pelo planeta ainda precisa de ajustes e
anotaes pessoais, particulares e muito humanas encontros aqui, uma
escapadela ali, e a mistura de genes em quase toda parte. Ao menos podemos
dizer que todos os humanos esto unidos na partilha dessa vergonha (se que
vergonha) e na partilha desses As, Cs, Gs e Ts escarlates.

a Eu tive um sonho, que no era absolutamente um sonho./ O sol brilhante estava


extinto / A manh ia e vinha e vinha sem trazer o dia,/ E os homens /
Arrepiavam-se em oraes egostas por luz. (N.T.)

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Como os homens g anharam crebros to g rotescamente g randes?

A EXPANSO DE NOSSOS ANCESTRAIS pelo planeta exigiu mais que sorte e


persistncia. Para evitar vrias extines, foi necessrio tambm um bom
crebro. H uma clara base biolgica para a inteligncia humana; ela universal
demais para no estar inscrita no nosso DNA, e (ao contrrio da maioria das
clulas) o crebro usa quase todo o nosso DNA. Contudo, apesar de sculos de
estudos em todas as reas, de frenologistas a engenheiros da Nasa, em assuntos
que variam de Albert Einstein a idiot savants, ningum sabe exatamente de onde
vem nossa inteligncia.
As primeiras tentativas de encontrar a base biolgica da inteligncia partiram
da ideia de que maior melhor: maior massa cerebral significava maior
capacidade de raciocnio, assim como mais msculos representam maior poder
de trao. Embora intuitiva, a teoria tem suas desvantagens; as baleias, com
crebros de 10kg, no dominam o planeta. Por isso, o baro Cuvier, a mistura de
Darwin com Maquiavel da Frana napolenica, sugeriu que os cientistas
examinassem tambm a proporo entre crebro e corpo das criaturas, a fim de
medir o peso relativo do crebro.
De todo modo, os cientistas da poca de Cuvier continuaram a afirmar que
crebro maior correspondia a mente mais arguta, sobretudo na mesma espcie. A
melhor prova aqui era o prprio Cuvier, conhecido (alis, at notvel) pela
grande abbora que equilibrava acima dos ombros. Ainda assim, ningum podia
dizer nada definitivo sobre o crebro de Cuvier at as 7h de uma tera-feira, 15
de maio de 1832, quando os maiores e mais imodestos mdicos de Paris se
reuniram para realizar sua autpsia. Abriram o ventre, reviraram as entranhas e
determinaram que os rgos eram normais. Cumprida essa parte, serraram o
crnio com entusiasmo e extraram um crebro de baleia, de 1,85kg, mais de
10% maior que qualquer crebro medido at ento. O cientista mais inteligente
que aqueles homens conheciam tinha o maior crebro j visto. Bastante
convincente.
Nos anos 1860, contudo, a teoria da importncia do tamanho para a
inteligncia comeou a murchar. Uma das razes era que os cientistas
questionavam a preciso das medidas de Cuvier pareciam muito exageradas.
Ningum pensou em preservar o crebro de Cuvier num pote de conserva,
infelizmente, por isso os cientistas posteriores se agarraram s provas que
conseguiam encontrar. Algum acabou desencavando o chapu de Cuvier,

realmente avantajado, caindo sobre os olhos de quase todos que o


experimentaram. Mas os peritos em chapelaria declararam que o chapu talvez
tivesse alargado com o passar do tempo, levando a um clculo superestimado.
Peritos em corte de cabelo sugeriram que o volumoso penteado de Cuvier fazia
sua cabea parecer enorme, levando os mdicos a antecipar (e, por antecipar, a
encontrar) um vasto crebro. Outros ainda aventaram que Cuvier talvez sofresse
de hidrocefalia (inchao do crebro e do crnio) na juventude. Nesse ltimo
caso, o cabeo de Cuvier seria acidental, no se relacionava sua genialidade.1
Debater o caso de Cuvier no resolveria coisa alguma. Por isso, para reunir
mais informaes sobre outras pessoas, anatomistas do crnio desenvolveram
mtodos para medir o volume de seu objeto de estudo. Basicamente, eles
tapavam todos os buracos e enchiam o crnio (dependendo da preferncia) com
uma quantidade conhecida de ervilhas, feijes, arroz, farelo de milho, pimenta
em gro, semente de mostarda, gua, mercrio ou chumbo de munio. Imagine
as fileiras de crnios dispostas numa mesa, com funis espetados em cada um, e
um assistente despejando baldes de mercrio ou sacas de gros dentro deles.
Monografias inteiras foram publicadas sobre esses experimentos, mas os
resultados s aumentaram a confuso. Ser que os esquims, que tinham os
maiores crebros, eram mesmo o povo mais inteligente do mundo? Ademais, os
crnios de uma recm-descoberta espcie de Neandertal eram mais volumosos
do que os dos humanos numa mdia de 100ml.

O baro Cuvier bilogo meio Darwin, meio Maquiavel que liderou a cincia
francesa durante e depois da era napolenica , um dos maiores crebros j
registrados.
Como se viu, isso era s o incio da confuso. Mais uma vez, sem estar
estritamente correlacionado, crebro maior, em geral, indicava espcie mais

inteligente. Como macacos, smios e humanos so bem espertos, os cientistas


imaginaram que devia haver uma intensa presso no DNA dos primatas para
aumentar o tamanho dos crebros. Tratava-se basicamente de uma corrida
armamentista: primatas de crebro grande conseguiam mais alimento e
sobreviviam melhor s crises, e a nica forma de vencer era ficar mais
inteligente. Contudo, a natureza tambm pode ser econmica. Baseados em
evidncias fsseis e genticas, os cientistas podem agora rastrear como a maioria
das linhagens primatas evoluiu ao longo de muitos milhes de anos. Acontece que
o corpo de certas espcies, e com frequncia tambm o crebro, encolheu com
o tempo transformando-as em nanicas cranianas. O crebro consome um
bocado de energia (cerca de 20% das calorias humanas), e em tempo de falta de
alimentos, o DNA que venceu nos primatas foi o avaro DNA que economizou na
formao do crebro.
Provavelmente o nanico mais conhecido hoje o esqueleto do hobbit da
ilha de Flores, na Indonsia. Quando foi descoberto, em 2003, muitos cientistas o
definiram como humano microcfalo (de cabea pequena); de jeito nenhum a
evoluo seria to irresponsvel a ponto de deixar diminuir tanto o crebro (logo
o rgo mais importante) de um homindeo. Porm, agora, os cientistas aceitam
que o crebro dos hobbits (oficialmente, Homo floresiensis) de fato encolheu.
Parte dessa reduo pode se relacionar ao chamado nanismo insular: como so
mais limitadas, as ilhas oferecem menos alimento, de forma que um animal
pode ajustar algumas centenas de genes que controlam seu peso e tamanho para
sobreviver com menos calorias. O nanismo insular reduziu mamutes,
hipoptamos e outros animais isolados at as dimenses de pigmeus; e no existe
motivo para que essa presso tambm no reduzisse um homindeo, mesmo que
custa de um crebro menor.2
De acordo com certos padres, os humanos modernos tambm so
tampinhas. Quase todos j estivemos em algum museu e rimos das minsculas
armaduras de algum rei ou qualquer outra grande figura da histria passada
que sujeito baixinho! Mas nossos ancestrais tambm ririam de nossas roupas.
Desde cerca de 30 mil a.C., nosso DNA reduziu o tamanho mdio do corpo
humano em 10% (mais ou menos 8cm). O orgulhoso crebro humano diminuiu
pelo menos 10% nesse perodo tambm, e poucos cientistas contestam que ele
encolheu ainda mais.
Claro que os pesquisadores que enchiam crnios com chumbo de munio ou
quirera no incio dos anos 1900 nada sabiam sobre DNA. No entanto, mesmo
com seus instrumentos rudimentares, perceberam que a teoria que relacionava
tamanho do crebro e inteligncia no fazia sentido. Um famoso estudo sobre a
genialidade que ganhou pgina dupla no New York Times, em 1912 realmente
encontrou alguns rgos vultosos. O crebro do escritor russo Ivan Turguniev

pesava 2kg, maior que a mdia humana, que de 1,4kg. Ao mesmo tempo, os
crebros do estadista Daniel Webster e do matemtico Charles Babbage, que
sonharam com o primeiro computador, ficavam apenas na mdia. E o pobre
Walt Whitman revelava-se um fanfarro, com um centro de comando de apenas
1,25kg. Pior ainda foi o caso de Franz Joseph Gall. Apesar de cientista brilhante
que props pela primeira vez que diferentes regies do crebro tinham diferentes
funes , Gall foi o criador da frenologia, a anlise dos calombos na cabea.
Para sua eterna vergonha, seu crebro pesava msero 1,2kg.
A bem da verdade, um tcnico deixou cair o crebro de Whitman antes da
medio. Ele quebrou-se em pedaos, como uma fatia de bolo seco, e no se
sabe se encontraram todos os fragmentos; portanto, talvez Walt no fosse to
maldotado assim. (Mas com Gall no houve essa desculpa.) De todo modo, nos
anos 1950, a teoria do tamanho vinculado inteligncia recebeu alguns golpes
fatais, e qualquer associao que ainda houvesse entre peso do crebro e
inteligncia morreu para sempre poucas horas depois da morte de Albert
Einstein, em 1955.
DEPOIS DE SOFRER um aneurisma na aorta no dia 13 de abril de 1955, Einstein
foi submetido a uma junta mdica internacional. Ele sucumbiu a uma
hemorragia interna 1h15 da madrugada do dia 18 de abril. Seu corpo chegou
logo depois a um hospital em Princeton, Nova Jersey, para a autpsia de rotina. A
essa altura, o patologista de planto, Thomas Harvey, encontrou-se diante de uma
difcil escolha.
Qualquer um de ns poderia se sentir tentado Quem no ia querer saber o
que fazia de Einstein um Einstein? O prprio Einstein demonstrou interesse em
que seu crebro fosse estudado depois da morte, e chegou a passar por sondagens
cerebrais. S no concordou com a preservao de sua melhor parte porque
detestava a ideia de pessoas o venerando como relquia catlica medieval em
pleno sculo XX. Mas enquanto preparava os bisturis na sala de autpsia, naquela
noite, Harvey sabia que a humanidade s tinha uma chance de salvar a massa
cinzenta do maior pensador da cincia ao longo de sculos. Ainda que a palavra
roubar possa ser forte demais, s 8h da manh seguinte sem permisso de seus
superiores e contra o desejo expresso de Einstein, que queria ser cremado ,
Harvey, digamos, liberou o crebro do fsico e devolveu o corpo famlia.
A decepo comeou de imediato. O crebro de Einstein pesava 1,22kg, bem
abaixo da mdia normal. Antes que Harvey conseguisse medir qualquer outra
coisa, a informao sobre a relquia se tornou conhecida, como Einstein temia.
No dia seguinte, durante um debate sobre a morte de Einstein, o filho de Harvey,
rapaz normalmente lacnico, desembuchou: Meu pai ficou com o crebro
dele! Um dia depois, os jornais de todo o pas comentavam os planos de Harvey
nos obiturios de primeira pgina. Harvey acabou convencendo os descendentes

de Einstein, aborrecidos, e com razo, a dar o consentimento para a realizao de


outros estudos. Assim, depois de fazer suas medies com compassos e tirar uma
foto para a posteridade com sua cmera de 35mm, em preto e branco, Harvey
serrou o crnio em 240 pedaos do tamanho de balas de chupar e colou uns nos
outros com celoidina. Logo depois, enviou os vidros de maionese para os
neurologistas, confiante de que os futuros resultados cientficos justificassem seu
pecadilho.

Os fragmentos do crebro de Einstein foram envoltos em celoidina endurecida


depois da autpsia, em 1955.
Na verdade, no era a primeira autpsia de algum famoso a dar em nada.
Mdicos separaram os ossos do ouvido de Beethoven, em 1827, para estudar sua

surdez, mas uma ordem mdica superior suspendeu o procedimento. A Unio


Sovitica fundou um instituto para estudar o crebro de Lenin e saber o que
determinava seu carter revolucionrio. (Os crebros de Stlin e Tchaikovsky
tambm mereceram preservao.) Da mesma maneira, e apesar de o corpo ter
sido mutilado no linchamento, os americanos ajudaram a salvar o crebro de
Mussolini depois da Segunda Guerra Mundial, a fim de determinar o que o
tornava um ditador. No mesmo ano, o Exrcito dos Estados Unidos recolheu 4 mil
peas de carne humana dos legistas japoneses para estudar os danos provocados
pela radiao nuclear. O material inclua coraes, fatias de fgado, crebros e
at globos oculares, tudo armazenado por mdicos em jarros a prova de
radioatividade, em Washington, a um custo de US$ 60 mil por ano para os
contribuintes. (Os Estados Unidos repatriaram esses restos mortais em 1973.)
De forma ainda mais grotesca, William Buckland num episdio
provavelmente apcrifo, mas no qual seus contemporneos acreditavam
atingiu o auge de sua carreira como gourmet quando um amigo abriu uma caixa
de rap de prata para mostrar um pedao desidratado do corao de Lus XIV.
J comi muitas coisas estranhas, mas nunca comi o corao de um rei,
ponderou Buckland. E, antes que algum conseguisse impedir, Buckland engoliu o
contedo. Uma das partes mais estranhas j roubadas de um corpo foi o rgo
mais confidencial do patrono de Cuvier, Napoleo. Um maligno mdico afanou o
pnis de LEmpereur durante a autpsia, em 1821, e um padre desonesto o
contrabandeou para a Europa. Um sculo depois, em 1927, a unidade foi venda
em Nova York, onde um observador o comparou a uma maltratada frao de
cadaro de sapatos. O pnis estava reduzido a pouco mais de 1cm, mas um
urologista de Nova Jersey o comprou assim mesmo, por US$ 2.900.
No podemos encerrar esse macabro catlogo sem mencionar que outro
mdico de Nova Jersey afanou os globos oculares de Einstein, em 1955. Tempos
depois, o mdico recusou uma oferta de Michael Jackson de dar milhes por eles
em parte porque o mdico gostava muito de olhar para os globos. Quanto ao
resto do corpo de Einstein, haja corao (desculpe). Ele foi cremado, e ningum
sabe onde a famlia espalhou as cinzas em Princeton.3
Talvez a coisa mais desanimadora em todo o fiasco de Einstein tenha sido o
pouco conhecimento obtido pelos cientistas. Neurologistas acabaram publicando
somente trs trabalhos sobre o crebro do fsico, ao longo de quarenta anos, pois
a maioria no encontrou nada de extraordinrio. Harvey continuou pedindo aos
cientistas que dessem mais uma olhada, porm, depois dos pfios resultados
iniciais, os fragmentos foram abandonados. Harvey guardou todas as partes
bem-embaladas, empilhadas em vidros de cozinha de boca larga, cheios de
formaldedo. Os vidros ficavam numa caixa de papelo rotulada Costa Cider,
no escritrio de Harvey, enfiada atrs de um refrigerador de cerveja vermelho.

Quando Harvey perdeu o emprego e partiu para as verdes pastagens do Kansas


(onde foi morar ao lado do escritor junkie William S. Burroughs), levou o crebro
no automvel.
Mas, nos ltimos quinze anos, a persistncia de Harvey acabou se justificando
um pouco. Alguns trabalhos cuidadosos tm destacado certos aspectos atpicos do
crebro de Einstein, tanto no plano microscpico quanto no macroscpico.
Combinados com inmeras pesquisas genticas sobre o crescimento do crebro,
essas descobertas ainda podem fornecer uma viso do que distingue um crebro
humano do crebro de um animal, e do que leva um Einstein alguns degraus
alm disso.
Primeiro, a obsesso pelo tamanho geral do crebro deu lugar a uma obsesso
pelo tamanho de certas partes do crebro. Os primatas apresentam neurnios
com prolongamentos particularmente carnudos (chamados axnios), quando
comparados a outros animais; podem, portanto, mandar informao por
intermdio de cada neurnio mais rapidamente. Ainda mais importante a
espessura do crtex, a camada mais externa do crebro, que comanda
pensamento, sonho e outros caminhos floridos. Os cientistas sabem que certos
genes so cruciais para o crescimento da espessura do crtex, em parte porque
fica (tristemente) bvio quando esses genes no funcionam: as pessoas acabam
com crebros pequenos e primitivos. Um desses genes o ASPM. Os primatas
tm trechos extras de DNA no ASPM, em comparao com outros mamferos; e
esses DNAs decodificam tiras extras de aminocidos que se acumulam no
crtex. (Essas tiras, em geral, comeam com os aminocidos isoleucina e
glutamina. Na abreviatura alfabtica que os bioqumicos usam para os
aminocidos, a glutamina costuma ser abreviada como Q [o G j era usado], e a
isoleucina como I o que significa que nossa inteligncia maior vem de uma tira
do DNA chamada domnio IQ,a por coincidncia.)
Alm de aumentar o tamanho do crtex, o ASPM ajuda a dirigir o processo
que aumenta a densidade de neurnios nele, outra caracterstica que se
correlaciona inteligncia. Esse aumento na densidade acontece durante os
primeiros dias de vida, quando temos montes de clulas-tronco clulas no
especializadas que podem escolher qualquer caminho e se tornar qualquer tipo de
clula. Quando comeam a se dividir no crebro incipiente, as clulas-tronco
podem produzir outras clulas-tronco ou se estabilizar, arranjar um emprego e se
tornar neurnios maduros. Os neurnios so bons, claro, mas cada vez que um
deles se forma, a produo de novas clulas-tronco (que podem formar
neurnios adicionais, no futuro) deixa de acontecer. Assim, ter um crebro
grande requer, primeiro, o acmulo da populao bsica de clulas-tronco. A
chave para fazer isso garantir que as clulas-tronco se dividam de modo igual:
se as vsceras celulares se dividirem igualmente em clulas-filhas, cada uma se

transformar em outra clula-tronco. Se a diviso for desigual, os neurnios se


formam prematuramente.
Para facilitar uma diviso equivalente, o ASPM dirige os fusos que se ligam
aos cromossomos e os divide de uma forma bela, limpa e simtrica. Se o ASPM
falhar, e a diviso for desigual, os neurnios se formam cedo demais e a criana
deixa de ter um crebro normal. Deve-se dizer que o ASPM no o gene
responsvel por crebros grandes: a diviso celular exige uma coordenao
intricada entre muitos genes, com genes mestres reguladores conduzindo tudo
desde cima, tambm. Mas o ASPM pode encher o crtex de neurnios,4 quando
estiver disparando certo ou sabotar a produo de neurnios, se os disparos
falharem.
O crtex de Einstein apresentava alguns aspectos incomuns. Um dos estudos
descobriu que, comparado ao de um homem normal, o crebro tinha o mesmo
nmero e o mesmo tamanho mdio de neurnios. No entanto, parte do crtex de
Einstein, o crtex pr-frontal, era mais delgada, o que proporcionava maior
densidade de neurnios. Neurnios densamente empacotados podem ajudar o
crebro a processar a informao mais depressa descoberta fascinante, se
considerarmos que o crtex pr-frontal orquestra os pensamentos no crebro e
ajuda a resolver problemas que se organizam em vrias etapas.
Estudos adicionais verificaram certas dobras e ranhuras no crtex de Einstein.
Assim como acontecia com o tamanho do crebro, um mito dizer que a
presena de muitas dobras torna o crebro mais potente. Porm, as dobras, em
geral, indicam funcionamento superior. Macacos menores e menos inteligentes,
por exemplo, apresentam menos corrugaes no crtex, como os seres humanos
recm-nascidos, o que interessante. Isso significa que, medida que
amadurecemos e nos tornamos jovens adultos, e medida que os genes que
enrugam nosso crebro comeam a funcionar, todos ns revivemos milhes de
anos de evoluo humana. Os cientistas tambm sabem que a ausncia de dobras
no crebro devastadora. A disfuno gentica chamada crebro liso deixa os
bebs gravemente retardados, se chegarem a sobreviver. Em vez de ser sulcado
e rugoso, um crebro liso parece estranhamente polido; a seco transversal do
rgo, em vez de mostrar o tecido cerebral amarrotado, parece uma fatia de
fgado.
Einstein tinha rugas e sulcos incomuns no crtex do lobo parietal, regio que
ajuda no raciocnio matemtico e no processamento de imagens. Isso coerente
com a famosa declarao dele, de que pensava em fsica sobretudo por meio de
imagens; ele formulou a teoria da relatividade, por exemplo, em parte
imaginando o que aconteceria se cavalgasse os raios de luz. O lobo parietal
tambm integra som, viso e outras informaes sensoriais ao resto do crebro
pensante. Einstein certa vez afirmou que conceitos abstratos s ganhavam

significado em sua mente pela conexo com experincias sensoriais; sua


famlia recorda que ele costumava praticar violino sempre que se encalacrava
com algum problema de fsica. Uma hora depois, costumava dizer Consegui!,
e voltava ao trabalho. Parece que a informao auditiva estimulava seu
pensamento. Talvez o mais revelador seja que as rugas e os sulcos parietais nos
lobos de Einstein eram grossas como esteroides, 15% maiores que o normal.
Enquanto ns, fracotes mentais, temos lobos parietais direitos raquticos e lobos
parietais esquerdos mais raquticos ainda, os de Einstein eram tambm muito
robustos.
Finalmente, uma parte do crebro central de Einstein, o oprculo parietal,
parecia ausente, ou pelo menos no se desenvolveu plenamente. Essa parte do
crebro ajuda a produzir a linguagem, e sua ausncia explica por que Einstein s
comeou a falar aos dois anos, e por que aos sete tinha de pronunciar em voz
alta, antes, qualquer sentena que quisesse formular. Mas pode haver
compensaes. Essa regio normalmente contm uma fissura, ou pequena
lacuna, e nossos pensamentos precisam se desviar no caminho. A ausncia da
lacuna pode indicar que Einstein conseguia processar certas informaes mais
depressa, com contato direto entre duas partes do crebro que costumam estar
separadas.
Tudo isso muito empolgante. Mas seria um empolgante papo furado?
Einstein temia que seu crebro virasse uma relquia, mas ser que fizemos algo
muito tolo e voltamos frenologia? O crebro de Einstein agora j virou bifes de
fgado (at a cor a mesma), o que obriga os cientistas a trabalhar basicamente
com fotografias antigas, um mtodo menos acurado. Sem querer ser chato,
Thomas Harvey foi coautor de metade dos diversos estudos sobre os
extraordinrios aspectos do crebro de Einstein, e com certeza tinha interesse
em que a cincia aprendesse alguma coisa do rgo que furtou. Alm disso,
assim como o crebro inchado de Cuvier, talvez os aspectos examinados em
Einstein sejam idiossincrticos e no tenham nada a ver com genialidade;
difcil dizer s com uma amostragem. Mais enganoso ainda, no podemos dizer
se os aspectos neurolgicos incomuns (como as dobras mais grossas) foram
causa da genialidade de Einstein ou se a genialidade permitiu que ele
exercitasse e desenvolvesse essas partes do crebro. Alguns neurologistas
cticos observam que tocar violino desde muito cedo (e Einstein comeou a ter
aulas aos seis anos) pode causar alteraes no crebro como as observadas em
Einstein.
Se voc ainda tinha esperana de mergulhar nas fatias do crebro em poder
de Harvey e extrair algum DNA, esquea. Em 1998, ele, seu vidro e um escritor
pegaram a estrada num Buick alugado para visitar a neta de Einstein na
Califrnia. Embora estranhando o crebro do vov, Evely n Einstein aceitou
receber os visitantes por uma razo. Ela era pobre, reconhecidamente obtusa e

tinha problemas para manter o emprego no era exatamente um Einstein. Na


verdade, Evely n ficou sabendo que fora adotada pelo filho de Einstein, Hans.
Mas ela sabia calcular um pouco, e quando comeou a ouvir rumores de que
Einstein tinha afagado vrias amigas depois da morte da esposa, percebeu que
poderia ser filha bastarda do cientista. A adoo talvez fosse um artifcio.
Evely n queria fazer um teste gentico de paternidade para esclarecer as coisas,
mas o processo de embalsamento desnaturara o DNA do crebro de Einstein.
Outras fontes de seu DNA ainda podem estar flutuando por a vestgios em
escovas de bigode, saliva nos cachimbos, violinos suados , mas, por enquanto,
sabemos mais sobre os genes dos homens de Neandertal, que morreram 50 mil
anos atrs, que dos genes de um homem falecido em 1955.
Se a genialidade de Einstein continua enigmtica, os cientistas tm esmiuado
muito a genialidade cotidiana dos seres humanos, comparando-a de outros
primatas. Parte do DNA que impulsiona a inteligncia humana faz isso de
maneira indireta. Uma mutao estrutural de duas letras ocorrida alguns milhes
de anos atrs desativou um gene que avolumava os msculos da nossa
mandbula. Provavelmente isso fez com que ganhssemos um crnio mais
delgado e gracioso, o que, por sua vez, liberou preciosos centmetros cbicos de
crnio para a expanso do crebro. Outra surpresa foi que APOE, o gene
comedor de carne, ajudou bastante ao ensinar o crebro a controlar o colesterol.
Para funcionar de modo adequado, o crebro necessita envolver seus axnios
com mielina, que age como o isolamento de borracha nos fios e evita falhas ou
curtos-circuitos nos sinais. O colesterol um dos componentes principais da
mielina, e certas formas de APOE fazem um bom trabalho na distribuio de
colesterol no crebro, onde ele for necessrio. Parece que APOE propicia a
plasticidade do crebro.
Alguns genes levam a mudanas estruturais diretas no crebro. O gene
LRRTM1 ajuda a determinar quais regies exatas dos neurnios controlam fala,
emoo e outras caractersticas mentais, que, por sua vez, ajudam o crebro
humano a estabelecer sua assimetria incomum e a especializao entre lados
esquerdo e direito. Algumas verses do LRRTM1 chegam a reverter partes dos
lados esquerdo e direito do crebro e ainda aumentam a chance de ser canhoto,
nica associao gentica conhecida dessa caracterstica. Outro DNA altera a
arquitetura do crebro de forma quase cmica: certas mutaes hereditrias
podem engatilhar o reflexo de espirrar com outros reflexos arcaicos, fazendo
com que as pessoas espirrem de modo incontrolvel at 43 vezes seguidas, em
alguns dos casos depois de olhar para o sol, comer demais ou ter um orgasmo.
Recentemente, cientistas tambm detectaram 3.181 pares de base de DNAlixo no crebro de chimpanzs que foram apagados nos humanos. Essa regio
ajuda a interromper o crescimento descontrolado de neurnios, que pode levar a
crebros grandes, claro, mas tambm a tumores cerebrais. Os humanos se

arriscaram ao apagar esse DNA, mas parece que o perigo vale a pena, e nosso
crebro cresceu. A descoberta mostra que nem sempre ganhamos com o DNA,
que algumas vezes perdemos, e isso que nos torna humanos. (Ou ao menos nos
torna no macacos, pois os homens de Neandertal tambm no tinham esse
DNA.)
A forma e a rapidez com que o DNA se dissemina por uma populao
revelam quais genes contribuem para a inteligncia. Em 2005, cientistas
informaram que dois genes mutantes do crebro parecem ter se disseminado em
grande quantidade nos nossos ancestrais: o da microcefalia fez isso 37 mil anos
atrs, e o ASPM h apenas 6 mil anos. Os cientistas mediram essa disseminao
usando tcnicas desenvolvidas na sala das moscas da Universidade Columbia.
Thomas Hunt Morgan descobriu que certas verses de genes so herdadas em
aglomerados, simplesmente porque residem perto umas das outras nos
cromossomos. Como exemplo, as verses A, B e D de trs genes podem
normalmente aparecer juntas; ou (em minsculas) a, b e d podem aparecer
juntas. Com o tempo, porm, seguidos cruzamentos cromossmicos misturam os
grupos, gerando combinaes como a, B e D; ou A, b e D. Depois de um nmero
suficiente de geraes, todas as combinaes aparecem.
Vamos dizer que, a certa altura, B muda para B0, e que B0 d um grande
impulso no crebro das pessoas. Nesse momento, ele poderia se espalhar por
uma populao, j que o pessoal do B0 vai ser mais esperto que os demais. (A
disseminao ser especialmente facilitada se a populao diminuir muito, pois o
novo gene ter menos concorrncia. Os gargalos no so to ruins!) Deve-se
notar que, medida que B0 se difundir pela populao, as verses de A/a e D/d
que por acaso estiverem por perto de B0 na primeira pessoa com a mutao
tambm vo se espalhar pela populao, simplesmente porque o cruzamento no
vai ter tempo de dividir o trio. Em outras palavras, esses genes iro de carona
com o gene vantajoso, no processo denominado efeito carona. Cientistas veem
sinais especialmente fortes de caronas no ASPM e no gene da microcefalia, o
que significa que eles se disseminaram de maneira bem rpida, e que talvez
tenham fornecido uma vantagem muito acentuada.
Alm de genes propulsores do crebro, a regulao do DNA poderia explicar
muito sobre nossa massa cinzenta. Uma diferena flagrante entre o DNA de
humanos e o dos macacos que nossas clulas cerebrais dividem o DNA com
mais frequncia, cortando e editando a mesma fileira de letras para muitos e
diferentes efeitos. Os neurnios mexem tanto no DNA, alis, que alguns cientistas
acham que derrubam um dogma central da biologia o de que as clulas do
nosso corpo tm o mesmo DNA. Por alguma razo, nossos neurnios permitem
muito mais liberdade entre as partes mveis do DNA, os genes saltadores que
se infiltram de forma aleatria nos cromossomos. Isso muda os padres do DNA
nos neurnios, o que pode mudar a maneira como eles funcionam. Como

observa um neurocientista: Como a mudana nos padres de disparo de


neurnios individuais pode ter efeitos marcantes sobre o comportamento,
provvel que algum [DNA mvel], em algumas clulas, em alguns humanos,
tenha efeitos significativos, se no profundos, na estrutura e na funo finais do
crebro dos homens. Mais uma vez, partculas semelhantes a vrus podem se
mostrar importantes para nossa humanidade.
SE VOC FOR CTICO quanto possibilidade de explicarmos algo to inefvel
quanto a genialidade estudando algo to redutvel como o DNA, um bom nmero
de cientistas acha exatamente o mesmo. De tempos em tempos aparece um caso
como o do savant Kim Peek. Esse caso zomba de nossa compreenso de como a
arquitetura do DNA e do crebro influencia a inteligncia, e de tal modo que at
o mais entusiasmado neurocientista afoga as mgoas numa dose de usque e
comea a pensar seriamente em mudar de profisso.
Nativo de Salt Lake City, Kim Peek era, na verdade, um mega-savant, uma
verso turbinada do que conhecido de forma indelicada, porm precisa, como
idiot savant. Em vez de se limitar a habilidades rudes e vazias, como desenhar
crculos perfeitos ou listar todos os imperadores romanos em ordem, Peek tinha
um conhecimento enciclopdico de geografia, pera, histria dos Estados Unidos,
Shakespeare, msica clssica, Bblia basicamente, de toda a civilizao
ocidental. Ainda mais intimidante, ele tinha uma memria de tipo Google de
todas as sentenas dos 9 mil livros que lera desde os dezoito meses de idade.
(Quando terminava um livro, ele o devolvia estante com a lombada de cabea
para baixo, a fim de indicar que estava lido.) Se voc quer se sentir ainda mais
inseguro, Peek sabia de cor um monte de inutilidades, como o sistema de cdigo
de endereamento postal dos Estados Unidos. Memorizou tambm Rain Man,
filme inspirado nele, e conhecia a teologia dos mrmons em torturantes
detalhes.5
Para se ter alguma medida, de qualquer tipo, dos talentos de Peek, mdicos de
Utah comearam a sondar seu crebro em 1988. Em 2005, a Nasa se envolveu
nisso por alguma razo e realizou testes de tomografia e ressonncia magntica
completos nos interstcios mentais de Peek. Os exames revelaram que ele no
tinha o tecido que liga o hemisfrio direito ao esquerdo do crebro. (O pai de
Peek se recorda, alis, de que o filho podia mover os dois olhos de forma
independente, quando criana, provavelmente pela desconexo entre os
hemisfrios.) O hemisfrio esquerdo, que se concentra nas ideias mais
abrangentes, tambm parecia malformado mais amassado e cheio de
calombos que o normal. Porm, os cientistas foram pouco alm desses detalhes.
No final, nem a tecnologia de ponta da Nasa conseguiu revelar os aspectos
anormais, os problemas no crebro de Peek. Se voc queria saber por que Peek
no conseguia abotoar a prpria roupa ou por que nunca lembrava onde estavam

os talheres, apesar de morar na casa dos pais h dcadas, a est. Quanto base
de seus talentos, a Nasa deu de ombros.
Os mdicos sabiam tambm, contudo, que Peek tinha uma rara disfuno
gentica, a sndrome FG, em que um s gene disfuncional no consegue ligar o
comutador de uma faixa de DNA de que os neurnios precisam para se
desenvolver adequadamente. (So muito seletivos, esses neurnios.) Como
ocorre com a maioria dos idiot savants, as consequncias desses problemas se
situavam no lado esquerdo do crebro de Peek, talvez porque a orientao de
maior abrangncia do hemisfrio esquerdo leva mais tempo para se desenvolver
no tero. Portanto, um gene danificado tem mais tempo de provocar estragos ali.
Porm, numa estranha distoro, uma leso no hemisfrio esquerdo,
normalmente dominante, pode despertar os talentos do hemisfrio direito, mais
atento aos detalhes. De fato, o talento da maioria dos idiot savants imitaes
artsticas, perfeita regurgitao musical, grandes feitos quanto a clculos e
calendrios se encontra na metade direita do crebro, menos vulnervel.
Infelizmente, talvez esses talentos reprimidos do crebro direito s consigam
emergir quando o dominante hemisfrio esquerdo sofre alguma leso.
Geneticistas fizeram descobertas semelhantes usando o genoma do
Neandertal. Atualmente os cientistas esto investigando o DNA humano e do
Neandertal em busca de caronistas, tentando identificar o DNA que se espalhou
pela humanidade depois da diviso entre humanos e neandertalenses, ajudando
na diferenciao. Foram encontradas cerca de duzentas regies at agora; a
maioria contm ao menos alguns genes. Algumas dessas diferenas entre
humanos e neandertalenses podem ser superficialidades relacionadas ao
desenvolvimento sseo ou ao metabolismo. Mas os cientistas tambm
identificaram um punhado de genes relacionados cognio. De maneira
paradoxal, contudo, certas variantes desses genes longe de estar ligados ao
Prmio Nobel ou que tais aumentam o risco de sndrome de Down, autismo,
esquizofrenia e outras disfunes mentais. Parece que a mente mais complicada
tambm a mais frgil; se esses genes aumentam nossa inteligncia, sua
admisso tambm introduz riscos.
Todavia, apesar de toda essa fragilidade, um crebro com um DNA defeituoso
pode, milagrosamente, resistir em outras circunstncias. Nos anos 1980, um
neurologista da Inglaterra escaneou a enorme cabea de um jovem enviado para
exame geral. Achou pouca coisa dentro do crnio alm do fluido cerebrospinal
(sobretudo gua e sal). O crtex do jovem era basicamente um balo de gua,
um saco de 1mm de espessura ao redor de uma cavidade de lquido. Os cientistas
calcularam que o crebro devia pesar 150g. O jovem tinha um QI de 126 e era
destacado estudante de matemtica na universidade. Os neurologistas nem
sequer fingem saber como esses chamados hidrocfalos de alto funcionamento
(literalmente, cabeas de gua) conseguem ter vida normal, mas um mdico que

estudou outro hidrocfalo famoso, um funcionrio pblico francs com dois


filhos, sugere que se o crebro se atrofiar lentamente sua plasticidade ser
suficiente para repor importantes funes antes de se perder de todo.
Peek que tinha uma moringa do tamanho da de Cuvier revelou um QI de
87. Provavelmente era baixo por ele se concentrar em detalhes e no conseguir
processar ideias mais intangveis. Por exemplo, os pesquisadores notaram que ele
no conseguia entender provrbios comuns o salto da metfora era muito
longo. Quando o pai pediu a Peek que abaixasse a voz no restaurante, ele foi para
baixo da cadeira, a fim de aproximar a laringe do cho. (Ele entendia que
trocadilhos eram teoricamente engraados, por envolverem uma substituio
matemtica de significados e palavras. Uma vez respondeu a uma questo sobre
o endereo de Lincoln em Getty sburg com a frase Casa de Will, 227 NW Front
St. Mas ele s ficou l uma noite e fez o discurso no dia seguinte.) Peek tinha
problemas com outras abstraes tambm, e era uma pessoa indefesa e
desprotegida, como uma criana aos cuidados do pai. Mas, dados seus outros
talentos, esse QI de 87 parece criminosamente injusto e decerto no o descreve
na totalidade.6
Peek morreu de um ataque cardaco, perto do Natal de 2009, e seu corpo foi
enterrado. Por isso no haver vida depois da morte para seu crebro notvel.
Ainda se faz mapeamento de crebro, porm, por enquanto, eles apenas nos
atormentam, mostrando as lacunas do que no sabemos sobre a escultura da
mente humana o que separava Peek de Einstein, ou mesmo o que separa a
inteligncia humana cotidiana da inteligncia dos smios. Qualquer avaliao
mais profunda da inteligncia humana exige a compreenso do DNA, que
projeta e constri a teia de neurnios que pensa nossos pensamentos e capta cada
um de nossos Ahah!. Mas exige tambm o entendimento de influncias
ambientais que, como as lies de violino de Einstein, moldam nosso DNA e
permitem que nosso grande crebro realize seu potencial. Einstein foi Einstein
por causa de seus genes, mas no s isso.
O ambiente que influenciou Einstein e os demais gnios no dia a dia no surgiu
por acidente. Ao contrrio dos outros animais, o ser humano projeta e constri o
ambiente imediato: ns temos cultura. Mesmo que o DNA que turbinou o crebro
tenha sido necessrio para criar a cultura, ele no foi suficiente. J tnhamos
crebro grande (talvez maior do que o atual) quando ainda ramos coletores. No
entanto, para chegar a uma cultura sofisticada, foi necessrio espalhar os genes
para digerir alimento cozido e usufruir um estilo de vida mais sedentrio. Talvez,
acima de tudo, precisemos de genes relativos ao comportamento, que nos
ajudem a ser tolerantes com os estranhos, a viver em paz de acordo com as
regras e a tolerar o sexo monogmico. Genes que aumentam nossa disciplina e
nos permitam adiar as gratificaes e a construir coisas na escala de tempo das

geraes. Acima de tudo, os genes moldaram a cultura que temos, mas a cultura
ricocheteou e moldou tambm o nosso DNA. O entendimento das maiores
realizaes da cultura arte, cincia, poltica exige a compreeenso de como
DNA e cultura se interceptam e evoluem juntos.

a IQ a sigla, em ingls, de intelligence quotient, que significa, em portugus,


quociente intelectual (QI). (N.R.T.)

12. A arte do gene


Q uanto da g enialidade artstica est em nosso D N A?

ARTE, MSICA, POESIA, PINTURA No h expresses mais lindas de brilho


neural. Assim como a genialidade de Einstein e Peek, a gentica pode iluminar
alguns inesperados aspectos das belas-artes. A gentica e as artes visuais chegam
mesmo a percorrer caminhos paralelos nos ltimos 150 anos. Paul Czanne e
Henri Matisse no poderiam ter desenvolvido seus cativantes estilos de cor se os
qumicos europeus no tivessem inventado novos pigmentos e tintas, nos anos
1800. Esses pigmentos e tintas permitiram tambm que os cientistas estudassem
os cromossomos, pois enfim podiam distingui-los com uma cor diferente do tom
uniforme do resto da clula. Alis, os cromossomos receberam esse nome a
partir da palavra grega para cor, chroma, e algumas tcnicas para tingir
cromossomos como transform-los em congo vermelho, ou em fundos
escuros, luzentes e esverdeados teriam provocado uma ponta de inveja em
Czanne ou Matisse. Enquanto isso, a tintura prateada produto residual das
novas artes fotogrficas forneceu as primeiras imagens ntidas de outras
estruturas celulares. A prpria fotografia possibilitou que cientistas estudassem
lapsos de tempo na diviso das clulas e entendessem como os cromossomos
passavam de umas a outras.
Movimentos como o cubismo e o dadasmo sem mencionar a fotografia
levaram muitos artistas a abandonar o realismo e a experimentar novos tipos de
arte, no comeo do sculo XX. Aproveitando essas novas imagens de clulas
tingidas, no incio dos anos 1930 o fotgrafo Edward Steichen lanou a bioarte,
primeira incurso na engenharia gentica. Jardineiro esmerado que era, uma
primavera Steichen comeou (por razes obscuras) a deixar sementes de delfnio
de molho em seu remdio contra gota. Isso dobrou o nmero de cromossomos
das flores prpuras, e, embora algumas sementes tenham gerado dejetos dbeis
e febris, outras produziram uma flora de propores jurssicas, com hastes de
quase 1m. Em 1936, Steichen exps quinhentos delfnios no Museu de Arte
Moderna de Nova York e recebeu os comentrios mais arrebatadores de jornais
de dezessete estados: Espiges gigantes, azuis profundos e brilhantes,
escreveu um dos crticos, um vermelho-azulado jamais visto, assustadores
olhos negros. Os vermelhos e azuis podem ter espantado, mas Steichen um
pantesta amante da natureza ecoou Barbara McClintock ao insistir em que a
verdadeira arte estava no controle do desenvolvimento dos delfnios. Essa viso
da arte afastou alguns crticos, no entanto Steichen persistiu: Uma coisa bela
quando realiza seu propsito quando funciona.

J nos anos 1950, a preocupao com a forma e a funo acabou levando os


artistas ao abstracionismo. Por coincidncia, os estudos do DNA seguiram o
mesmo caminho. Como qualquer escultor, Watson e Crick passaram muitas horas
criando modelos fsicos, produzindo diversas maquetes de DNA em lata ou
cartolina. Os dois se decidiram pelo modelo da dupla-hlice em parte porque sua
beleza austera os encantava. Watson recordou, certa feita, que cada vez que via
uma escada em espiral ficava mais convencido de que o DNA seria igualmente
elegante. Crick pediu esposa, Odile, artista plstica, que desenhasse a requintada
dupla-hlice que subia e descia margem do famoso texto dos dois sobre o
DNA. Mais tarde, Crick se lembrou de um Watson bbado observando o modelo
esguio e curvo, uma noite, e murmurando: to bonito, veja s, to bonito.
Crick acrescentou: Claro que era.
Mas quanto aos palpites sobre as formas do A, C, G e T, as adivinhaes de
Watson e Crick sobre o formato genrico do DNA apoiavam-se numa base meio
capenga. Pautados na velocidade com que as clulas se dividem, nos anos 1950
os bilogos calcularam que a dupla-hlice teria de se desemaranhar a 150 voltas
por segundo para se manter, o que era um ritmo furioso. Mais preocupante ainda,
certos matemticos se inspiraram na teoria dos ns para argumentar que a
separao das fitas do DNA helicoidal o primeiro passo para uma cpia era
topologicamente impossvel. Isso porque duas fitas de uma hlice no podem se
separar lateralmente esto muito entrecruzadas, emaranhadas. Assim, em
1976, alguns cientistas comearam a promover uma estrutura rival para o DNA,
um zper torcido. Aqui, em vez da hlice longa, suave e orientada para a
direita, hlices voltadas para a esquerda e para a direita alternavam-se acima e
abaixo do comprimento do DNA, o que permitia que elas se separassem
naturalmente. Para responder as crticas s duplas-hlices, Watson e Crick
chegaram a pensar em formas alternativas de DNA, mas os dois (Crick em
especial) as descartaram quase de imediato. Crick costumava dar slidas razes
tcnicas para suas dvidas, mas, uma vez, acrescentou com convico: Ainda
por cima, os modelos so feios. No fim, os matemticos tinham razo: as
clulas no podem mesmo desenrolar as duplashlices. Por isso, usam protenas
especiais para aparar o DNA, sacudir as ondulaes e sold-las outra vez.
parte a elegncia em si, a dupla-hlice implica um mtodo terrivelmente
desajeitado de replicao.1
Nos anos 1980, cientistas j tinham desenvolvido instrumentos de engenharia
gentica, e os artistas comearam a se aproximar deles para estabelecer uma
colaborao em arte gentica. Honestamente, preciso grande tolerncia com
as tolices ou estar meio drogado para levar a srio certas afirmaes da arte
gentica: citando o bioartista George Gessert, ser que plantas ornamentais,
mascotes, animais de esportes e plantas que alteram a conscincia realmente

constituem uma vasta e no reconhecida arte gentica folclrica? Algumas


perversidades foram criadas como um rato albino reconfigurado com genes de
medusa para ter brilho esverdeado , segundo admitiu o prprio artista, sobretudo
para impressionar as pessoas. Contudo, apesar de toda a superficialidade, parte
da arte gentica cumpre bem seu papel provocador; como a fico cientfica de
qualidade, questiona nossas suposies a respeito da cincia. Uma pea famosa
consistia apenas no DNA do espermatozoide de um homem numa moldura de
ao, um retrato que o artista afirmava ser o perfil mais realista da [Londons
National] Portrait Gallery porque, afinal, exibia o DNA do doador. Isso talvez
parea spero demais. Porm, o tema do retratista acabou determinando o
brao britnico do projeto biolgico mais reducionista de todos os tempos, o
Projeto Genoma Humano. Artistas encamparam tambm citaes do Gnesis
acerca do domnio do homem sobre a natureza na sequncia comum A-C-G-T
da bactria comum palavras que, caso a bactria copie seu DNA com alta
fidelidade, poderiam sobreviver milhes de anos mais que a Bblia. Desde os
antigos gregos, o impulso de Pigmaleo o desejo de produzir obras de arte
vivas tem motivado os artistas, e com o avano da biotecnologia s ir se
intensificar.
Os prprios cientistas s vezes sucumbem s tentaes de transformar o DNA
em arte. Para estudar como os cromossomos se emaranham em trs dimenses,
os pesquisadores vm desenvolvendo formas de pintar esses cromossomos
com tintas fluorescentes. Os caritipos as conhecidas imagens de 23
cromossomos pareados como bonecas de papel perderam o aspecto opaco e
dicromtico para se transformar em imagens to exageradas e incandescentes
que fariam corar um expressionista. Cientistas tambm tm usado o prprio DNA
para construir pontes, flocos de neve, nanofrascos, rostinhos sorridentes e
mapas com a projeo de Mercator de todos os continentes. H mbiles com
DNAs andadores que descem escadas, assim como caixas de DNA com
tampas que se abrem com uma chave DNA. Os cientistas-artistas chamam
essas fantasiosas construes de origamis de DNA.
Para criar um origami de DNA, os praticantes podem comear com um
bloco virtual numa tela de computador. Mas, em vez de slido, como o mrmore,
o bloco consiste em tubos alinhados, como um pacote retangular de canudinhos.
Para esculpir alguma coisa digamos, o busto de Beethoven , eles primeiro
cinzelam virtualmente a superfcie, removendo pequenos segmentos dos tubos,
at que tubos e fragmentos restantes assumam a forma adequada. Depois tecem
uma longa fita de DNA monofiltico em cada tubo. (Esse entrelaamento
acontece virtualmente, mas o computador usa a fita de DNA de um vrus real.) A
fita acaba passando na ida e na volta, at ligar todo o contorno do rosto e do
cabelo de Beethoven. A essa altura, o artista-cientista elimina os tubos para
revelar um puro DNA desdobrado, o modelo do busto.

Para construir o busto real, o artista-cientista examina a fita do DNA dobrada.


Especificamente, procura as pequenas sequncias que ficam longe da corrente
linear desdobrada do DNA, mas que est prxima na configurao dobrada.
Vamos dizer que ele encontre as sequncias AAAA e CCCC prximas uma da
outra. Agora vem o passo de mestre, quando ele constri um fragmento separado
do verdadeiro DNA, TTT-TGGGG, cuja primeira metade complementa uma
dessas sequncias de quatro letras e cuja segunda metade complementa a outra.
Eles constroem esse complemento base por base, usando substncias qumicas e
equipamentos comerciais, e misturam num longo e desenrolado DNA viral. Em
algum ponto, o TTTT do fragmento toca no AAAA da fita mais longa, e os dois
se juntam. Em meio agitao molecular, o fragmento do GGGG acaba
encontrando e aderindo ao CCCC tambm, grampeando ali a longa fita de
DNA. Se existir apenas um prendedor para cada outra juno, a escultura se
monta sozinha, j que cada prendedor vai ligar no lugar partes distantes do DNA
viral. Ao todo, demora uma semana para elaborar a escultura e preparar o DNA.
Depois, o artista-cientista mistura os prendedores e o DNA viral, incuba as coisas
a 60C por uma hora e as deixa esfriar em temperatura ambiente por mais uma
semana. Resultado: um bilho de microbustos de Ludwig van Beethoven.
ALM DE SER POSSVEL tecer o DNA numa obra de arte, essas duas coisas
esto interligadas num plano mais profundo. Mesmo nas sociedades mais
miserveis da histria humana houve tempo para esculpir, colorir e cantarolar,
forte sugesto de que a evoluo galvanizou esses impulsos nos nossos genes. At
os animais mostram inclinaes artsticas. Quando apresentados pintura,
chimpanzs costumam pular refeies para continuar borrando telas, e s vezes
tm acessos de raiva quando cientistas retiram os pincis e as paletas. (Cruzes, sol
brilhante e crculos so os principais temas desses trabalhos, e os chimpanzs
preferem traos no estilo de Juan Mir.) Alguns macacos tambm tm
preferncias musicais to impiedosas quanto qualquer crtico,2 assim como
pssaros. Os pssaros e outras criaturas so conhecedores muito mais exigentes
quanto dana que nosso Homo sapiens mdio, pois muitas espcies danam
para se comunicar ou cortejar os pares.
Mas ainda no est claro como situar esses impulsos em alguma molcula.
Ser que algum DNA artstico produz um RNA musical? Protenas poticas?
Ademais, os humanos desenvolveram uma arte qualitativa, diferente da arte
animal. Para os macacos, um bom olho para traos fortes e simetria talvez os
ajude a construir melhores instrumentos na natureza, nada mais. No entanto, os
seres humanos infundem significados simblicos mais profundos na arte. Os
alces pintados nas paredes da caverna no so apenas alces, so alces que vamos
caar amanh, ou deuses alces. Por essa razo, muitos cientistas imaginam que a
arte simblica se origina na linguagem, pois a linguagem nos ensina a associar

smbolos abstratos (como imagens e palavras) a objetos reais. E j que a


linguagem tem razes genticas, talvez o desvendamento do DNA da linguagem
possa esclarecer as origens da arte.
Talvez. Assim como na arte, muitos animais so galvanizados com habilidades
protolingusticas em seus guinchos e trinados. Estudos de gmeos humanos
mostram que mais ou menos metade da variabilidade da nossa aptido mdia
normal com sintaxe, vocabulrio, grafia e compreenso auditiva quase tudo
remete ao DNA. (Disfunes de linguagem mostram uma correlao gentica
ainda mais forte.) O problema que as tentativas de relacionar habilidades ou
deficincias lingusticas ao DNA sempre recaem num tranado de genes. A
dislexia, por exemplo, relaciona-se pelo menos a seis genes, cada qual
contribuindo em propores desconhecidas. Ainda mais confuso, mutaes
genticas semelhantes podem produzir diferentes efeitos em pessoas diferentes.
Por essa razo, os cientistas se encontram na mesma posio que Thomas Hunt
Morgan na sala das moscas-das-frutas. Eles sabem que h genes e DNA
regulador para a linguagem; mas ningum conhece exatamente como o DNA
melhora nossa eloquncia. Aumentando a contagem dos neurnios?
Embainhando clulas cerebrais de forma mais eficiente? Mexendo com os nveis
dos neurotransmissores?
Em vista dessa confuso, fcil entender o entusiasmo, e at o modismo, com
que foi acolhida a recente descoberta de um suposto gene mestre da linguagem.
Em 1990, linguistas inferiram a existncia do gene depois de estudar trs
geraes de uma famlia de Londres conhecida apenas como KE. Num padro
simples de nico gene dominante, metade dos KE sofria de um estranho conjunto
de disfunes da linguagem. Eles tinham problemas na coordenao de lbios,
mandbula e lngua, e tropeavam na maioria das palavras, tornando-se
especialmente incompreensveis ao telefone. Tambm sofriam quando lhes
pediam que imitassem uma sequncia de expresses faciais simples, como abrir
a boca, botar a lngua para fora ou emitir um som como Uuuuaaaahh. Contudo,
alguns cientistas argumentaram que os problemas dos KE iam alm da
habilidade motora e invadiam a gramtica. A maior parte da famlia sabia que o
plural de livro era livros, mas parece que s por terem memorizado isso. Se
tivessem de pr no plural palavras inventadas, como zivro ou vivro, eles no
sabiam; no viam relao entre livro/livros e zivro/zivros, mesmo depois de anos
de terapia lingustica. Tambm no conseguiam preencher testes sobre
conjugao de verbos no passado, adotando palavras erradas, como trazeu. O
QI dos KE afetados era bem baixo 86, na mdia, contra o QI de 104 dos KE
no afetados. Mas as lacunas lingusticas talvez no fossem um simples dficit
cognitivo. Alguns KE afetados tinham ndices de QI no verbal acima da mdia e
conseguiam localizar falcias lgicas em argumentos, quando testados. Ademais,
cientistas descobriram que eles entendiam muito bem a forma reflexiva (por

exemplo, ele o lavou versus ele se lavou), bem como voz passiva versus voz
ativa e possessivos.
O que deixava os pesquisadores perplexos era que um gene pudesse causar
tais sintomas disparatados. Por isso, em 1996, eles resolveram localizar e
decodificar esse gene. Centraram as atenes em cinquenta genes no
cromossomo 7, e trabalhavam laboriosamente em cada um deles quando
tiveram um golpe de sorte. Surgiu outra vtima, CS, de outra famlia. O garoto
apresentava os mesmos problemas mentais e mandibulares, e os mdicos
localizaram um translado em seus genes: uma espcie de cromossomo Filadlfia
entre os filamentos de dois cromossomos que interrompiam o gene FOXP2 no
cromossomo 7.
Assim como a vitamina A, a protena produzida pelo FOXP2 se prende a
outros genes e os ativa. Tambm como a vitamina A, o FOXP2 tem longo
alcance, interagindo com centenas de genes e coordenando o desenvolvimento
fetal de mandbula, vsceras, pulmes, corao e em especial do crebro. Todos
os mamferos tm o FOXP2. E, apesar dos bilhes de anos de evoluo, todas as
verses so bem semelhantes; os seres humanos acumularam apenas trs
aminocidos diferentes, quando comparados aos ratos. (Esse gene semelhante
em pssaros canoros tambm, e est especialmente ativo quando eles aprendem
novos cantos.) intrigante que os seres humanos tenham ficado com duas das
alteraes do nosso aminocido depois de se separar dos chimpanzs. Essas
alteraes permitem que o FOXP2 interaja com muitos outros genes. Ainda mais
intrigante, quando os cientistas criaram ratos mutantes com FOXP2 humano, eles
apresentaram uma arquitetura diferente numa regio do crebro que (em ns)
processa a linguagem, e passaram a conversar com amigos ratos soltando
guinchos em tom grave, de bartono.
Inversamente, no crebro dos KE afetados, as regies que ajudam a produzir
a linguagem so frgeis e tm baixa densidade de neurnios. Os cientistas
rastrearam essas deficincias at uma nica mutao A por G. A substituio
alterava somente um dos 715 aminocidos do FOXP2, mas o suficiente para
impedir que a protena se prenda ao DNA. Por infortnio, essa mutao ocorre
numa diferente parte do gene que aquele das mutaes nos seres humanos e nos
chimpanzs, e por isso no explica muito a evoluo e a aquisio original da
linguagem. Ainda assim, os cientistas esto diante de uma mistura de causa e
efeito, no caso dos KE: foram as deficincias neurolgicas que causaram a falta
de aptido facial, ou foi a falta de aptido facial que provocou uma atrofia no
crebro, com o desestmulo da prtica da linguagem? De qualquer maneira, o
FOXP2 no pode ser o nico gene da linguagem, uma vez que mesmo os
membros mais afetados do cl KE sabiam usar a linguagem; eles eram muito
mais eloquentes que qualquer smio. (s vezes pareciam mais criativos que os
cientistas que os testavam. Foram apresentados ao enigma Todo dia ele anda

15km. Ontem ele andou ___. Em vez de responder andou 15km, um dos KE
murmurou descansou.) No todo, ento, embora o FOXP2 revele alguma coisa
sobre a base gentica da linguagem e o pensamento simblico, at agora ele se
mostrou inarticulado.
Mesmo a nica coisa sobre a qual todos os cientistas concordavam quanto ao
FOXP2 que ele s existia nos humanos estava errada. O Homo sapiens se
separou de outra espcie de Homo centenas de milhares de anos atrs, mas os
paleogeneticistas descobriram, recentemente, a verso humana do FOXP2 no
homem de Neandertal. Isso talvez no diga nada. Mas pode significar que o
neandertalense tambm tinha boa capacidade motora para linguagem, ou pelo
menos os recursos para isso, ou as duas coisas: melhor capacidade motora
facilitava o uso da linguagem; quando usavam a linguagem, devem ter
descoberto que tinham mais a dizer.
O certo que a descoberta do FOXP2 torna mais urgente outro debate sobre
os neandertalenses, que a arte do Neandertal. Em cavernas ocupadas por eles,
os arquelogos descobriram flautas feitas de fmur de ursos e conchas de ostra
manchadas de vermelho e amarelo, perfuradas como contas de colares.
Contudo, como decidir o que essas bugigangas significavam? Mais uma vez,
talvez o neandertalense apenas imitasse os humanos e no atribusse qualquer
significado simblico a seus brinquedos. Ou talvez os humanos, que com
frequncia colonizaram stios dos neandertalenses depois que eles morreram,
tenham simplesmente jogado suas velhas flautas e conchas no lixo Neandertal,
embaralhando a cronologia. A verdade que ningum faz ideia de quo
articulados e artsticos eram os homens de Neandertal.
Portanto, at os cientistas encontrarem outra brecha outra famlia KE com
diferentes lacunas de DNA, ou desencavarem mais genes inesperados do
Neandertal , as origens genticas da linguagem e da arte simblica
permanecero difusas. Enquanto isso, teremos de nos contentar com a forma
como o DNA pode incrementar, ou bagunar, o trabalho de artistas modernos.
ASSIM COMO ACONTECE com os atletas, pequenos fragmentos de DNA
podem determinar se msicos em potencial realizaro seus talentos e ambies.
Uns poucos estudos descobriram um padro dominante parecido com o dficit da
famlia KE, j que pessoas com ouvido universal passam esse dom para metade
dos filhos. Outros estudos detectaram contribuies genticas menores e mais
sutis para o ouvido universal, e constataram que esse DNA deve agir em concerto
com influncias ambientais (como aulas de msica) para desenvolver o dom.
Alm do ouvido, atributos fsicos tambm destacam ou arruinam um msico. As
mos gigantescas de Sergei Rachmaninoff provavelmente resultado da
sndrome de Marfan, uma disfuno gentica podiam alcanar 32cm, uma
oitava e meia, no piano, o que lhe permitia compor msicas que romperiam os

ligamentos de pianistas menos dotados. Na outra ponta, a carreira de Robert


Schumann como concertista de piano entrou em colapso por causa da distonia
focal uma perda de massa muscular que fez com que seu dedo mdio direito se
curvasse ou sofresse espasmos involuntrios. Muitas pessoas nessa condio tm
uma suscetibilidade gentica, e Schumann compensou a sua compondo ao menos
uma pea em que no usava o dedo afetado. Mas ele abandonou seu frreo
cronograma de exerccios, e a armao mecnica rudimentar que inventou para
alongar os dedos pode ter exacerbado os sintomas.
Porm, na longa e gloriosa histria de msicos invlidos ou convalescentes,
nenhum DNA se mostrou amigo mais ambivalente e inimigo mais ambguo que o
do msico Niccol Paganini, do sculo XIX, o mais virtuoso de todos os virtuosos
do violino. O compositor (e conhecido epicurista) Gioacchino Rossini no gostava
de reconhecer que j havia chorado, e uma das trs vezes em que chorou foi ao
ouvir uma apresentao de Paganini.3 Rossini chorou de soluar, e no foi o
nico a se deixar encantar pelo deselegante italiano. Paganini usava longos
cabelos escuros e realizava seus concertos de casaca e cala pretas, o que
deixava seu rosto plido e suado com a aparncia de um espectro pairando no
palco. Costumava tambm distorcer os lbios em ngulos bizarros durante as
apresentaes, e s vezes cruzava os cotovelos em ngulos impossveis, nos
furiosos movimentos de arco. Alguns peritos consideravam esses concertos
histrinicos, e acusavam Paganini de enfraquecer as cordas do violino antes das
apresentaes para se romperem de maneira dramtica durante a performance.
Mas ningum jamais negou seu talento: o papa Leo XII nomeou-o Cavaleiro da
Espora Dourada, e as casas da moeda reais cunharam moedas com seu perfil.
Muitos crticos o consideram o maior violinista de todos os tempos, e ele se
mostrou a nica exceo de uma regra na msica clssica, a de que apenas
compositores conquistam a imortalidade.
Raramente Paganini executava composies dos velhos mestres em seus
concertos, preferindo as prprias, que destacavam sua incrvel habilidade com os
dedos. (Homem de palco, inclua tambm passagens toscas em que imitava
jumentos e galos ao violino.) Desde a adolescncia, nos anos 1790, Paganini
aprimorou sua msica. Mas entendia tambm de psicologia, por isso encorajou
vrias lendas sobre as origens sobrenaturais de seus dons. Dizia-se que um anjo
tinha aparecido no nascimento de Paganini, declarando que nenhum homem
jamais tocaria violino com tamanha doura. Seis anos depois, a graa divina
aparentemente o resgatou do destino, como Lzaro. Depois de entrar em coma
catalptico, os pais o deram por morto e o envolveram numa mortalha etc. ,
quando, de repente, alguma coisa fez com que ele se mexesse embaixo do pano,
salvando-o por um triz do enterro prematuro. Apesar desses milagres, era mais
frequente as pessoas atriburem o talento de Paganini necromancia, insistindo

em que havia feito um pacto com Sat e trocado a alma imortal pelo
desavergonhado talento musical. (Paganini alimentava esses rumores realizando
concertos em cemitrios, no crepsculo, e dando a suas composies ttulos
como Gargalhada do diabo e Dana das bruxas, como se tivesse vivido um
contato de primeiro grau.) Outros diziam que tinha adquirido sua percia em
calabouos, onde teria ficado encarcerado durante oito anos por ter esfaqueado
um amigo e no ter nada melhor a fazer a no ser praticar violino. Tipos mais
sbrios riam dessas histrias de bruxarias e iniquidades. Explicavam
pacientemente que Paganini havia contratado um cirurgio desonesto para cortar
os ligamentos que limitavam seus movimentos das mos. Quer mais?
Ainda que ridcula, a ltima explicao a que mais se aproxima do alvo.
Pois alm da paixo, do carisma e da dedicao ao trabalho, Paganini tinha mos
mais flexveis que o normal. Conseguia estender e esticar os dedos de modo
inimaginvel, sua pele quase se rompia. As juntas dos dedos tambm eram uma
aberrao de flexibilidade. Ele esticava o polegar por cima das costas da mo e
tocava o mindinho (tente fazer isso), e movimentava o dedo mdio lateralmente,
como um pequeno metrnomo. Por isso, Paganini conseguia tocar fraseados e
arpejos que nenhum outro violinista ousava interpretar, alcanando notas altas e
baixas em rpida sucesso chegava a mil notas por minuto, afirmam alguns.
Tocava vrias notas de uma s vez e com facilidade. Aperfeioou tcnicas
incomuns, como o pizzicato com a mo esquerda, tcnica que tirava vantagem
de sua flexibilidade. Em geral a mo direita (a do arco) que faz o pizzicato,
obrigando o violinista a escolher entre tocar com o arco ou com os dedos em
cada passagem. Com o pizzicato de mo esquerda, Paganini no precisava fazer
essa escolha. Seus dedos geis tocavam uma nota com o arco e puxavam a
seguinte, como se houvesse dois violinos tocados ao mesmo tempo.
Alm de flexveis, seus dedos eram surpreendentemente fortes, sobretudo os
polegares. O grande rival de Paganini, Karol Lipiski, assistiu a um concerto uma
noite, em Pdua, e depois foi ao quarto de Paganini para uma ceia e um batepapo com o msico e seus amigos. mesa, Lipiski considerou a refeio frugal
demais para algum da estatura de Paganini, consistindo basicamente de ovos e
po. (Paganini no comeu nem aquilo, contentando-se com algumas frutas.)
Mas, depois de tomar um pouco de vinho e de uma sesso improvisada de violo
e trompete, Lipiski examinou as mos de Paganini. Chegou a pegar nos
pequenos dedos ossudos do mestre, observando-os de vrios ngulos. Como
possvel, admirou-se Lipiski, que dedos to pequenos consigam coisas que
exigem uma fora extraordinria? Paganini respondeu: Ah, meus dedos so
mais fortes do que voc pensa. Em seguida, pegou um pires de cristal grosso,
com quatro dedos embaixo, o polegar em cima. Os amigos riram j tinham
visto o truque. Enquanto Lipiski observava, espantado, Paganini flexionou o
polegar de forma quase imperceptvel e, tlec, partiu o pires em dois. A fim de

no ficar para trs, Lipiski pegou um pires e tentou quebr-lo com o polegar,
mas no conseguiu, tampouco os amigos de Paganini. Os pires continuaram
intactos, relatou Lipiski, enquanto Paganini ria com malcia daquela
futilidade. Parecia quase injusta a combinao de fora e agilidade, e os que
conheciam melhor Paganini, como seu mdico pessoal, Francesco Bennati,
atribuam explicitamente seu sucesso s maravilhosas mos de tarntula.
Claro que, a exemplo do hbito de Einstein de tocar violino, difcil aqui
separar causa e efeito. Paganini foi uma criana frgil, adoentada e sujeita a
tosses e infeces respiratrias, mas assim mesmo comeou a estudar violino
com afinco aos sete anos. Ento, talvez tenha soltado os dedos durante os
exerccios. Porm, outros sintomas indicam que ele tinha uma condio gentica
chamada sndrome de Ehlers-Danlos (SED). Pessoas com SED no produzem
muito colgeno, fibra que confere certa rigidez aos tendes e ligamentos e
endurece os ossos. Um dos benefcios de ter menos colgeno a flexibilidade
circense. Assim como outras pessoas com SED, Paganini podia dobrar as juntas
para trs de forma alarmante (da suas contores no palco). Mas o colgeno faz
mais que impedir que toquemos a ponta dos ps com as mos: a falta crnica da
substncia pode levar fadiga muscular, pulmes fracos, intestinos irritveis,
viso fraca e pele translcida, passvel de danos. Estudos modernos tm mostrado
que os msicos apresentam altas taxas de SED e outras sndromes de mobilidade
(bem como os danarinos). Se isso lhes d grande vantagem inicial, ao longo do
tempo eles tendem a desenvolver dores debilitantes nos joelhos e nas pernas,
principalmente no caso, como era o de Paganini, de se apresentarem de p.

Considerado o maior violinista de todos os tempos, Niccol Paganini devia


muito de seu talento a uma disfuno gentica que tornava suas mos
monstruosamente flexveis. Ateno para a abertura grotesca do polegar.
As constantes turns exauriram Paganini, depois de 1810, e embora ele tivesse
pouco mais de trinta anos, seu corpo comeou a ceder. Apesar da grande fortuna,
um locador de Npoles o despejou em 1818, convencido de que algum to

magro e abatido deveria estar tuberculoso. Paganini comeou a cancelar


compromissos, incapacitado de desempenhar sua arte, e nos anos 1820 teve de
renunciar s turns a fim de se recuperar. Ele no tinha como saber que a SED
era a causa desse infortnio, pois os mdicos s descobriram a sndrome
oficialmente em 1901. Mas a ignorncia s aumentava seu desespero, e Paganini
consultou mdicos e farmacuticos. Depois do diagnstico de sfilis, tuberculose e
sabe-se mais o qu, os mdicos prescreveram plulas purgantes base de
mercrio, o que devastou suas j frgeis vsceras. A tosse persistente piorou e a
voz sumiu completamente, deixando-o mudo. Ele teve de usar culos de lentes
azuis para proteger as retinas irritadas, e em algum momento o testculo esquerdo
inchou at ficar do tamanho de uma pequena abbora, segundo seus lamentos.
Por conta de leses crnicas provocadas pelo mercrio nas gengivas, tinha de
amarrar os dentes com um cordel para comer.
Determinar a causa final da morte de Paganini, em 1840, como perguntar o
que derrubou o Imprio Romano faa sua escolha. provvel que o abuso de
drogas base de mercrio tenha causado os maiores danos, mas o dr. Bennati,
que conhecia Paganini antes de ele usar esse medicamento e foi o nico mdico
que o compositor no dispensou num acesso de raiva por ter sido ludibriado,
diagnosticou um problema anterior. Depois de examin-lo, Bennati declarou
esprios os diagnsticos de tuberculose e sfilis. E relatou: Quase todas as
indisposies recentes [de Paganini] podem ser remetidas extrema
sensibilidade de sua pele. O mdico achava que a pele fina causada pela SED
tornava o compositor vulnervel a resfriados, suores e febres, e agravava sua
frgil constituio. Bennati tambm descreveu as membranas da garganta, dos
pulmes e do clon de Paganini reas afetadas pela SED como altamente
suscetveis a irritaes. Precisamos ter cuidado para no interpretar demais um
diagnstico feito nos anos 1830, mas Bennati nitidamente atribuiu a
vulnerabilidade de Paganini a algo que ele tinha de nascena. luz do
conhecimento atual, parece provvel que as torturas e os talentos fsicos de
Paganini tivessem a mesma origem gentica.
A ps-vida de Paganini no foi mais feliz. Em seu leito de morte, em Nice, ele
recusou a comunho e a confisso, acreditando que isso apressaria sua morte.
Morreu assim mesmo, e logo durante a Pscoa; e, por no ter realizado os
sacramentos, a Igreja catlica se recusou a enterrlo da forma adequada. (A
famlia foi obrigada a mudar o corpo de lugar durante meses. No comeo, ele
ficou sessenta dias na casa de um amigo, antes da interferncia de funcionrios
da sade pblica. Depois o corpo foi transferido para um hospital de leprosos
indigentes, onde um zelador desonesto cobrava dos curiosos para v-lo, e mais
tarde para um tubo de cimento, numa fbrica de processamento de leo de oliva.
A famlia, afinal, conduziu os ossos em segredo para Gnova e enterrou o
compositor num jardim particular, onde permaneceu por 36 anos, at que a

Igreja, por fim, o perdoou e permitiu que ele fosse enterrado.4)


Os fatos transcorridos depois da morte alimentaram especulaes de que os
mores da Igreja no simpatizavam com Paganini. Na verdade, ele nada doou
instituio em seu generoso testamento. As histrias faustianas de ter vendido a
alma tambm no devem ter ajudado. Mas a Igreja tinha muitas razes no
fictcias para rejeitar o violinista. Paganini era um jogador inveterado, chegando
a apostar o violino antes de uma apresentao. (E perdeu.) Pior ainda, farreou
com criadas, faxineiras e damas de sangue azul por toda a Europa, demonstrando
grande apetite pela fornicao. Em uma de suas mais ousadas conquistas, ele
afirmava ter seduzido duas irms de Napoleo e depois as dispensado. Sou feio
como o pecado, mas s preciso tocar meu violino para as mulheres se atirarem
aos meus ps, vangloriou-se certa feita. A Igreja no se deixou impressionar.
De qualquer forma, a atividade hipersexual de Paganini revela uma questo
de gentica e de belas-artes. Dada sua onipresena, provvel que o DNA
decodifique alguns tipos de impulsos artsticos, mais quais? Por que nossa resposta
arte to forte? Uma das teorias de que o crebro anseia por afirmao e
interao social, e histrias, canes e imagens compartilhadas ajudam as
pessoas a se relacionar. Desse ponto de vista, a arte promove a coeso social.
Porm, mais uma vez, nosso anseio talvez seja um acidente. Nossos circuitos
cerebrais evoluram de forma a favorecer certas imagens, sons e emoes do
ambiente original, e as belasartes simplesmente exploram esses circuitos e
comunicam imagens, sons e emoes em doses concentradas. Nessa
perspectiva, a arte e a msica manipulam nosso crebro mais ou menos da
mesma maneira que o chocolate manipula nossa lngua.
No entanto, muitos cientistas explicam nossa paixo pela arte por um processo
chamado seleo sexual, prima da seleo natural. Na seleo sexual, as
criaturas que mais se acasalam transmitem seu DNA no necessariamente em
razo de vantagens na sobrevivncia, mas apenas porque so mais bonitos, mais
sensuais. Para a maior parte dos seres, sensual significa vigoroso, bemproporcionado ou ostensivamente enfeitado pense nos chifres do alce ou na
cauda do pavo. Mas o canto e a dana tambm chamam ateno para a sade
fsica robusta. A pintura e a poesia espirituosa destacam o poder mental e a
agilidade de um indivduo talentos cruciais para negociar alianas e hierarquias
na sociedade primata. A arte, em outras palavras, revela uma aptido mental
sensual.
Agora, se talentos como os de Matisse ou Mozart parecem um tanto
sofisticados para levar uma mulher para a cama, voc tem razo. Contudo, a
abundncia imodesta tambm uma marca registrada da seleo sexual.
Imagine como a cauda dos paves evoluiu. Penas brilhantes tornaram alguns
paves mais atraentes, muito tempo atrs. Mas penas grandes e brilhantes logo se

tornaram rotina, j que os genes dessas caractersticas se disseminaram nas


geraes seguintes. Depois, s machos com penas cada vez maiores e mais
brilhantes atraam a ateno. Outra vez, com o caminhar das geraes, todos se
equipararam. Por isso, atrair a ateno passou a exigir mais ostentao at as
coisas sarem do controle. Da mesma forma, criar um soneto perfeito ou esculpir
uma esttua de mrmore perfeita (ou de DNA) seria o equivalente da plumagem
longa dos macacos, dos chifres de catorze pontas e dos traseiros vermelhos dos
babunos.5
Mesmo que os talentos de Paganini o tenham levado ao auge da sociedade
europeia, seu DNA mal se prestou para material de estudo: ele era uma runa
fsica e mental. Isso s demonstra que os desejos sexuais das pessoas podem
facilmente se desalinhar com a necessidade utilitria de transmitir bons genes. A
atrao sexual tem sua prpria potncia e seu poder, e a cultura pode superar
nossos instintos e averses sexuais mais profundos, fazendo com que at tabus
genticos, como o incesto, paream atraentes. To atraentes, alis, que em certas
circunstncias essas mesmas perverses informam e influenciam a nossa grande
arte.
COM HENRI TOULOUSE-LAUTREC, pintor e cronista do Moulin Rouge, as
linhagens da arte e da gentica parecem to entrelaadas como as fitas de uma
dupla-hlice. A famlia de Toulouse-Lautrec remontava a Carlos Magno, e os
diversos condes de Toulouse governaram o sul da Frana como reis de fato,
durante sculos. Embora orgulhosos e prontos a desafiar o poder dos papas que
excomungaram os Toulouse-Lautrec em dez ocasies , a linhagem tambm
produziu o devoto Ray mond IV, que pela glria de Deus comandou centenas de
milhares de homens durante as pilhagens da Primeira Cruzada, em
Constantinopla e Jerusalm. Em 1864, quando Henri nasceu, a famlia tinha
perdido o poder poltico, mas ainda governava diversas provncias, e a vida tinha
se estabilizado no refgio baronial, com interminveis caadas, pescarias e
bebedeiras.
Para manter as terras da famlia indivisas, os vrios Toulouse-Lautrec
costumavam casar entre si. Esses laos consanguneos abrem brechas para que
prejudiciais mutaes recessivas saiam da toca. Todos os seres humanos vivos
carregam algumas mutaes malignas, e s sobrevivemos porque dispomos de
duas cpias de cada gene, permitindo que o mocinho vena o vilo. (O corpo se
d bem com 50% da capacidade total de fabricao, ou at menos. A protena
FOXP2 uma exceo.) A probabilidade de duas pessoas ao acaso terem
mutaes deletrias no mesmo gene muito baixa. No entanto, parentes com
DNA semelhante podem transmitir com facilidade duas cpias de um defeito
para os filhos. Os pais de Henri eram primos em primeiro grau; as avs de
ambos os lados eram irms.

Aos seis meses, Henri pesava apenas 5kg, e relatos dizem que sua moleira s
se fechou aos quatro anos. O crnio tambm parecia oco, e os braos e pernas
atrofiados se encaixavam em ngulos estranhos. J adolescente, ele s vezes
usava bengala para andar, mas isso no o impediu de cair duas vezes e fraturar
os dois fmures, e nenhum dos dois ficou bem-curado. Os mdicos modernos
no conseguem concordar no diagnstico, mas todos aceitam que ToulouseLautrec sofria de uma disfuno gentica recessiva que, entre outras agruras,
deixou seus ossos quebradios e atrofiou seus membros inferiores. (Embora
digam que ele tinha 1,50m, as estimativas de sua estatura como adulto chegam a
1,35m um torso de homem apoiado em pernas de criana.) Tampouco ele foi a
nica vtima da famlia. Seu irmo morreu na infncia, e seus primos tampinhas,
tambm produtos de casamentos consanguneos, tinham deformidades sseas e
de estatura.6
Na verdade, Toulouse-Lautrec escapou ileso se comparado a outros
aristocratas europeus frutos de casamentos consanguneos, como a infeliz dinastia
dos Habsburgo, na Espanha do sculo XVII. Assim como a maioria dos
soberanos ao longo da histria, os Habsburgo relacionavam incesto e pureza de
linhagem, e s iam para a cama com outro Habsburgo cujo pedigree
conhecessem intimamente. (Com diz o ditado, da nobreza nasce a familiaridade.)
Os Habsburgo ocuparam muitos tronos na Europa, mas o ramo ibrico parecia
favorecer o amor entre primos quatro de cada cinco Habsburgo espanhis se
casaram com membros da prpria famlia. Nos vilarejos espanhis mais
atrasados da poca, 20% dos camponeses morriam ainda bebs. Esse nmero
subia para 30% entre os Habsburgo, cujos mausolus eram lotados de fetos
abortados e natimortos; outros 20% dos filhos morriam aos dez anos. Os infelizes
sobreviventes costumavam ter como se pode ver nos retratos reais o lbio
dos Habsburgo, uma mandbula prognata malformada que lhes dava aparncia
simiesca.7 A maldio dos lbios aumentava a cada gerao, culminando com o
ltimo rei Habsburgo da Espanha, o pobre Carlos II.
A me de Carlos era sobrinha do pai dele, e sua tia era tambm sua av. O
incesto do passado j estava to estabelecido que Carlos era um pouco mais
incestuoso que o filho de uma irm com seu irmo. O resultado era feio em todos
os sentidos. Sua mandbula era to deformada que ele mal conseguia mastigar, a
lngua, to inchada que mal podia falar. O frgil monarca s comeou a andar
aos oito anos, e embora tenha morrido pouco antes dos quarenta, teve uma vida
senil, cheia de alucinaes e surtos convulsivos. Incapazes de aprender a lio,
conselheiros dos Habsburgo importaram mais uma prima para se casar com
Carlos e lhe dar filhos. Por sorte, ele tinha ejaculao precoce e acabou
impotente, por isso, no gerou herdeiros, e a dinastia se extinguiu. Carlos e outros
reis dos Habsburgo contrataram alguns dos maiores artistas do mundo para

documentar seus reinados, mas nem Ticiano, Rubens e Velzquez conseguiram


disfarar os conhecidos lbios e a queda geral dos Habsburgo em toda a
Europa. Ainda assim, numa poca de duvidosos registros mdicos, os lindos
retratos de sua feiura continuam a ser uma valiosa ferramenta para rastrear a
decadncia e a degenerao genticas.
Apesar da carga gentica, Toulouse-Lautrec escapou da desgraa mental dos
Habsburgo. Sua inteligncia rendeu-lhe inclusive popularidade entre os pares
preocupados com suas pernas e membros arqueados, amigos de infncia o
carregavam de um lugar para outro, a fim de que ele pudesse brincar. (Depois os
pais compraram para ele um triciclo imenso.) Todavia, o pai do garoto nunca
perdoou as deficincias. Mais que qualquer outro, o robusto, atraente e bipolar
Alphonse Toulouse-Lautrec romantizava o passado da famlia. Costumava se
trajar com armaduras de cota de metal, como Ray mond IV, e certa vez chegou
a lamentar para um arcebispo: Ah, Monseigneur! Passou o tempo em que os
condes de Toulouse podiam sodomizar e enforcar um monge como quisessem.
Alphonse gostava de gerar filhos s para ter companheiros de caadas, e quando
ficou claro que Henri jamais sairia pelo campo empunhando uma arma,
Alphonse deserdou o garoto.
Em lugar da caa, Toulouse-Lautrec preferiu outra tradio da famlia: a arte.
Vrios tios tinham sido bons artistas amadores, mas o interesse de Henri era mais
profundo. Desde a infncia, ele estava sempre desenhando e fazendo rabiscos.
Ao comparecer a um funeral, aos trs anos, ainda sem saber assinar o nome,
ofereceu-se para pintar um boi no livro de registro dos convidados. J
adolescente, quando ficou acamado, com a perna quebrada, comeou a
desenhar e a pintar com seriedade. Aos quinze anos, ele e a me (tambm
rejeitada pelo conde Alphonse) se mudaram para Paris a fim de que ToulouseLautrec obtivesse o grau de bacharel. Mas, quando chegou capital da arte, o
rapaz jogou os estudos para o alto e entrou para a turma dos pintores bomios
apreciadores de absinto. Os pais tinham estimulado suas ambies artsticas no
comeo, mas agora comeavam a desaprovar aquela vida dissoluta. Outros
membros da famlia se mostravam indignados. Um tio mais reacionrio
desencavou os bens juvenis deixados para trs na propriedade da famlia e fez
uma fogueira das vaidades ao estilo de Savonarola.
Mas Toulouse-Lautrec estava imerso no cenrio artstico de Paris. E foi assim,
nos anos 1880, que seu DNA comeou a moldar sua arte. A disfuno gentica o
tornou pouco atraente, tanto de corpo quanto de rosto seus dentes apodreceram,
o nariz inchou e os lbios, sempre entreabertos, babavam. A fim de se tornar
mais atraente para as mulheres, deixou crescer a barba e, como Paganini,
estimulou certos rumores. (Dizia ter ganhado o apelido de Trpode por suas
pernas atarracadas e o longo Voc sabe.)

O pintor Toulouse-Lautrec, filho de primos-irmos, sofria de uma disfuno


gentica que prejudicou seu crescimento e moldou sua arte de forma sutil.
Costumava desenhar ou pintar a partir de pontos de vista incomuns.

Mesmo assim, o ano disforme andava desesperado atrs de uma amante, por
isso comeou a vagar com as mulheres dos bares e bordis perifricos de Paris,
s vezes desaparecendo por dias. Como toda a nobreza de Paris, foi ali que
aquele aristocrata encontrou sua inspirao. Conheceu inmeras meretrizes e
diversos marginais. Apesar da baixa extrao dessas pessoas, Toulouse-Lautrec
arranjou tempo para pint-las. Seu trabalho, mesmo beirando o cmico ou o
ertico, lhes conferiu dignidade. Ele via alguma coisa humana, at nobre, em
quartos esqulidos e salas esfumaadas. Ao contrrio de seus predecessores
impressionistas, renunciou ao pr do sol, a lagoas, bosques silvestres ou a
qualquer cenrio externo. A natureza me traiu, explicava. Renegou a natureza,
preferiu tomar coquetis e retratar as mulheres de m reputao que posavam
para ele.
O DNA de Toulouse-Lautrec deve ter influenciado o tipo de arte que ele
produziu. Com braos deformados e mos de que zombava, chamando-as de
grosses pates (patonas), no era fcil manipular pincis e pintar durante longos
perodos. Isso pode ter contribudo para sua deciso de dedicar tanto tempo a
cartazes e gravuras, mdias menos valorizadas. Tambm fez muitos desenhos.
Nem sempre o Trpode estava em bordis. Nos perodos de descanso, produziu
milhares de desenhos de mulheres em momentos ntimos e contemplativos. E
mais: tanto nesses desenhos quanto nos retratos mais formais do Moulin Rouge,
ele costumava adotar pontos de vista incomuns: figuras vistas de baixo (vistas
das narinas); pernas cortadas da cena (ele detestava retratar pernas por causa
de suas prprias deficincias); cenas enfocadas de ngulos enviesados, que
algum de maior estatura e com menos dotes artsticos jamais teria percebido.
Uma modelo observou certa vez: Voc um gnio da deformao. Ele
respondeu: Claro que sou.
Infelizmente, as tentaes do Moulin Rouge sexo casual, noites em claro e,
em especial, esganar, eufemismo de Toulouse-Lautrec para beber at cair
exauriram seu corpo nos anos 1890. A me tentou desintoxic-lo com uma
internao, mas ele jamais se curou. (Em parte por ter uma bengala oca, feita de
encomenda, para encher de absinto e beber escondido.) Depois de uma recada,
em 1901, Toulouse-Lautrec sofreu um srio derrame cerebral e morreu de
falncia renal dias depois, aos 36 anos. Como havia pintores em sua gloriosa
famlia, provvel que ele tivesse alguns genes de talento artstico escondidos
dentro de si; os condes de Toulouse tambm lhe legaram o esqueleto deformado.
E, em vista de sua conhecida histria de dipsomania, possvel que tambm lhe
tivessem transmitido os genes do alcoolismo. Assim como Paganini, se o DNA de
Toulouse-Lautrec o transformou em artista, em certo sentido, ele tambm foi sua
runa final.

PARTE IV
O orculo do DNA
Gentica no passado, no presente e no futuro

13. O passado um prlogo s vezes


O que os g enes podem (ou no podem) nos ensinar sobre os heris histricos?

NENHUM DELES TEM mais salvao, por isso no est claro por que nos
preocupamos com isso. Mas seja ele Chopin (fibrose cstica?), Dostoivski
(epilepsia?), Poe (raiva?), Jane Austen (catapora na idade adulta), Vlad, o
Empalador (porfiria?), ou Vincent van Gogh (em parte DTS), ainda insistimos em
diagnosticar os mortos famosos. Na verdade, teimamos em tentar adivinhar, pois
os registros so dbios. At personagens de fico recebem aconselhamentos
mdicos no requisitados. Doutores confiantes j diagnosticaram Ebenezer
Scrooge de distrbio obsessivo-compulsivo (OCD), Sherlock Holmes de autismo e
Darth Vader de disfuno limtrofe de personalidade.
O tolo fascnio por nossos heris decerto explica parte desse impulso, e
inspirador saber como eles superaram grandes ameaas. Nisso h tambm certa
presuno: ns resolvemos um mistrio que geraes anteriores no
conseguiram solucionar. Acima de tudo, como observou um mdico no Journal
of American Medical Association, em 2010: O aspecto mais divertido do
diagnstico retrospectivo [ que] h sempre espao para debate e, dada a
inexistncia de provas, para novas teorias e afirmaes. Essas assertivas
costumam assumir a forma de extrapolaes aspectos de doenas misteriosas
que explicariam a origem de obras-primas ou de guerras. Ser que a hemofilia
derrubou a Rssia czarista? A gota ter provocado a Revoluo Americana?
Mordidas de mosquitos ajudaram a criar as teorias de Charles Darwin? Embora
nosso amplificado conhecimento de gentica torne as varreduras de antigas
evidncias cada vez mais tentadoras, na prtica a gentica, em geral, aumenta a
confuso moral e clnica.
Por vrias razes fascnio pela cultura, grande suprimento de mmias,
hordas de mortes no esclarecidas , os historiadores da medicina dedicaram
especial ateno ao Egito e a faras como Amenhotep IV (Akhenaton). Ele j foi
chamado de Moiss, dipo e Jesus Cristo em um s pacote. Se, por um lado, as
heresias que praticou acabaram destruindo sua prpria dinastia, elas tambm
asseguraram sua imortalidade, ainda que de forma elptica. No quarto ano de seu
reinado, em meados dos anos 1300 a.C., Amenhotep mudou o nome para
Akhenaton (esprito do Deus Sol Amon-R). Esse foi o primeiro passo na
rejeio do rico politesmo de seus ancestrais, rumo a uma venerao
monotesta. Akhenaton logo construiu uma nova cidade-sol para venerar Aton,
e transferiu os servios religiosos egpcios, em geral noturnos, para as primeiras

horas da tarde. Ele anunciou, ainda, a conveniente descoberta de que era o filho
havia muito perdido de Aton. Quando o populacho comeou a resmungar por
causa das mudanas, Akhenaton ordenou que os brutamontes pretorianos
destrussem todas as imagens de divindades que no fossem seu suposto pai, em
monumentos pblicos ou nas louas das famlias pobres. Ele chegou a se tornar
um nazista da gramtica, purgando todos os traos do hierglifo plural deuses no
discurso pblico.
Os dezessete anos de reinado de Akhenaton tambm presenciaram mudanas
herticas na arte. Em murais e baixos-relevos do perodo, pssaros, peixes,
cervos e flores comeam a parecer realistas, pela primeira vez. Seu harm de
artistas retratou tambm a famlia real inclusive Nefertiti, sua esposa favorita, e
Tutankamon, seu suposto herdeiro em cenas mundanas, chocantemente
domsticas, fazendo refeies ou trocando carcias e agrados. Mas, apesar do
esforo para captar bem os detalhes, os corpos dos membros da famlia parecem
grotescos, at deformados. O mais misterioso que os serviais e outros seres
humanos menos exaltados continuavam a parecer, bem, humanos. Os faras do
passado se retratavam como Adnis do norte da frica, ombros quadrados e
fsicos de danarinos. Mas no Akhenaton. Em meio a um cenrio sobretudo
naturalista, ele, Tutankamon, Nefertiti e outros de sangue azul parecem
aliengenas totais.
Arquelogos que descrevem essa arte real ecoam os anunciantes das casas de
horrores. Um promete que voc vai se espantar com esse eptome de
repugnncia fsica. Outro chama Akhenaton de louva-deus humanoide
rezando. O catlogo de caractersticas aberrantes pode se estender por pginas:
cabea em forma de amndoa, torso atarracado, braos de aranha, pernas de
galinha (inclusive com joelhos dobrados para trs), ndegas de hotentote, lbios
de botox, peito cncavo, barriga pendular, e assim por diante. Em muitas
imagens, Akhenaton tem seios, e em sua nica esttua nua conhecida, ele
andrgino, com virilha de boneco. Em resumo, esses trabalhos so antteses de
David e da Vnus de Milo na histria da arte. A exemplo do que acontece com os
retratos dos Habsburgo, alguns egiptlogos veem essas figuras como evidncias
de deformidades hereditrias da linhagem faranica. Outros indcios tambm
confirmam essa ideia. O irmo mais velho de Akhenaton morreu na infncia de
uma misteriosa doena, e alguns estudiosos acreditam que Akhenaton tenha sido
excludo de cerimnias da corte por causa da aparncia fsica. Na tumba de seu
filho Tutankamon, mesmo depois da pilhagem, os arquelogos descobriram 130
bengalas, muitas com sinal de uso. Incapazes de resistir, mdicos vm fazendo
diagnsticos retroativos desses faras e enumerando todos os tipos de doena,
como sndrome de Marfan e elefantase. Mas, ainda que sugestivos, todos eles
sofrem de falta de evidncia, o que os invalida.
Entra a gentica. O governo egpcio hesitou muito tempo at deixar que os

geneticistas examinassem as mmias mais preciosas. inevitvel que a


perfurao de tecidos e ossos destrua pequenas partes da amostra, e no incio os
palelogos se mostraram bem indignados com a contaminao e os resultados
no conclusivos. S em 2007 o Egito cedeu, permitindo que cientistas colhessem
DNA de cinco geraes de mmias, inclusive as de Tutankamon e Akhenaton.
Quando combinada a meticulosas varreduras feitas por tomografia
computadorizada (TC), a pesquisa gentica ajudou a esclarecer alguns enigmas
sobre a poltica e a arte do perodo desses faras.
Em primeiro lugar, o estudo no encontrou grandes defeitos em Akhenaton ou
em sua famlia, o que sugere que a realeza egpcia era formada por pessoas
normais. Isso significa que os retratos de Akhenaton que, sem dvida, no
parecem naturais no se interessavam pela verossimilhana, eram mera
propaganda. Parece que o fara decidiu que seu status como filho de um deus
imortal o deixava to acima da ral humana que tinha de habitar outro tipo de
corpo nos retratos pblicos. Algumas das estranhas caractersticas das figuras
(barriga distendida, ancas porcinas) remetem a deuses da fertilidade, e talvez ele
tambm quisesse se retratar como o tero do bem-estar egpcio.

O fara egpcio Akhenaton (sentado, esquerda) fez com que o artista da corte
o retratasse e sua famlia como figuras bizarras, quase aliengenas. Isso levou
os mdicos modernos a diagnsticos retroativos de que Akhenaton seria vtima de
doenas genticas.
Dito isso, as mmias mostravam deformidades mais sutis, como ps chatos e
lbios leporinos. Cada gerao sucessora tinha de suportar novos males.
Tutankamon, da quarta gerao, herdou os ps chatos e o lbio leporino. Tambm
quebrou o fmur ainda novo, como Toulouse-Lautrec, e seus ossos do p
gangrenaram por uma deficincia congnita no fluxo sanguneo. Cientistas
descobriram as mazelas de Tutankamon quando examinaram seus genes.
Algumas gagueiras do DNA (trechos de base repetidos) passam intactas de pai
para filho, por isso h uma forma de rastrear as linhagens. Infelizmente para
Tutankamon, seus pais tinham as mesmas gagueiras porque me e pai eram
irmos. Nefertiti pode ter sido a mais celebrada esposa de Akhenaton, mas, para

resolver o importante negcio de produzir um herdeiro, ele preferiu a irm.


provvel que esse incesto tenha comprometido o sistema imunolgico de
Tutankamon e acabado com a dinastia. Segundo observou um historiador,
Akhenaton tinha uma falta de interesse patolgica por qualquer coisa fora o
Egito, e os inimigos externos do imprio atacaram livremente a periferia do
reino, pondo em perigo a segurana do Estado. O problema persistiu depois da
morte de Akhenaton, e, poucos anos depois de Tutankamon assumir o trono, aos
nove anos de idade, o garoto renunciou s heresias do pai e restaurou os deuses
antigos, na esperana de um futuro melhor, o que no aconteceu. Enquanto
trabalhavam na mmia de Tutankamon, os cientistas encontraram montes de
DNA de malria nos ossos. A malria no era doena incomum na poca. Testes
similares revelaram que os dois avs de Tutankamon tiveram malria pelo
menos duas vezes, e os dois viveram at os cinquenta e tantos anos. Contudo, a
malria de Tutankamon, segundo cientistas, acrescentou a doena que faltava a
um corpo que por causa dos genes incestuosos no conseguia mais
aguentar a carga. Ele sucumbiu aos dezenove anos. Na verdade, algumas
estranhas manchas marrons nas paredes internas de sua tumba forneceram pistas
sobre quanto foi rpida sua decadncia. Anlises qumicas e de DNA revelaram
que as manchas tinham origem biolgica: a morte de Tutankamon foi to sbita
que a pintura decorativa das paredes internas da tumba ainda no tinha secado,
ganhando novos matizes quando seu squito o lacrou. O pior que Tutankamon
ampliou seus defeitos genticos na gerao seguinte, ao se casar com uma
meiairm. Os nicos filhos conhecidos que os dois tiveram morreram aos cinco e
sete meses de idade, terminando como mmias patticas na tumba de
Tutankamon, acrscimo macabro sua mscara de ouro e s bengalas.
Foras poderosas no Egito jamais esqueceram os pecados da famlia, e
quando Tutankamon morreu, sem herdeiros, um general do Exrcito usurpou o
trono. Acabou morrendo sem filhos, mas outro comandante, Ramss, assumiu.
Ramss e seus sucessores expurgaram quase todos os sinais de Akhenaton,
Tutankamon e Nefertiti dos anais dos faras, apagando-os com a mesma
determinao mostrada por Akhenaton ao eliminar os outros deuses. Num insulto
final, Ramss e seus herdeiros ergueram construes sobre a tumba de
Tutankamon a fim de ocult-la. Alis, foi to bem-escondida que mesmo os
ladres tiveram de pelejar para encontr-la. Em consequncia, os tesouros de
Tutankamon sobreviveram quase intactos durante sculos tesouros que, com o
passar do tempo, garantiriam a ele e sua famlia herege e incestuosa algo
semelhante imortalidade.
A BEM DIZER, para cada retrodiagnstico bem-fundamentado Tutankamon,
Toulouse-Lautrec, Paganini, Golias (gigantismo, definitivamente) h algumas
esquisitices. Talvez o mais egrgio retrodiagnstico tenha comeado em 1962,

quando um mdico publicou um trabalho sobre a porfiria, conjunto de disfunes


das clulas sanguneas.
A porfiria leva ao acmulo de resduos txicos que podem (dependendo do
tipo) desfigurar a pele, fazer nascer pelos indesejveis, ou interferir nos nervos e
induzir a psicose. O mdico achou que a descrio correspondia aos lobisomens,
e lanou a ideia de que as difundidas fbulas acerca dos homens-lobos teriam
base mdica. Em 1982, um bioqumico canadense deu um passo adiante.
Observou outros sintomas de porfiria bolhas causadas pela luz do sol, dentes
proeminentes, urina cor de sangue e comeou a dar palestras sugerindo que a
doena parecia inspirar outras histrias, sobre seres vampirescos. Quando
pressionado a dar explicaes, recusou-se a escrever um trabalho cientfico e
preferiu (mau sinal) comparecer a um programa de entrevistas em rede
nacional, nos Estados Unidos, no Dia das Bruxas. Os espectadores ouviram-no
explicar que vampiros com porfiria andavam noite por causa das bolhas, e
que era provvel se sentir melhora bebendo sangue, para substituir a perda de
algumas substncias. E as famosas mordidas infecciosas dos vampiros? Os genes
da porfiria so encontrados em membros de uma mesma famlia, ele discorreu,
mas costumam se manifestar depois de tenses ou choques. Um irmo ou irm
mordendo voc e sugando o seu sangue certamente algo estressante.
O programa chamou muita ateno, e logo pessoas com porfiria ficaram
preocupadas, perguntando a seus mdicos se iriam se transformar em vampiros
bebedores de sangue. (Poucos anos depois, um transtornado homem da Virgnia
chegou a esfaquear e desmembrar um amigo com porfiria para se proteger.)
Tais incidentes se mostraram ainda mais infelizes porque a teoria uma tolice.
As caractersticas do considerado vampirismo clssico, como a natureza noturna,
no eram comuns nos vampiros do folclore. (A maior parte do que sabemos hoje
vem de metforas inventadas por Bram Stoker no sculo XIX.) Nem os supostos
fatos cientficos fazem sentido. Beber sangue no traria alvio, pois os
componentes do sangue que curariam a porfiria no sobrevivem digesto. Em
termos genticos, embora muitos doentes de porfiria sofram de queimaduras de
sol, as bolhas e queimaduras horrveis que evocariam um dano sobrenatural se
limitam a um tipo raro de mutao da doena. At agora, s foram
documentadas algumas centenas de casos desse tipo, o que muito pouco para
explicar a alastrada histeria acerca de vampiros nos sculos passados. (Alguns
vilarejos da Europa Oriental revistavam os cemitrios uma vez por semana em
busca de vampiros.) Em geral, ento, o fiasco da porfiria explica mais a
moderna credulidade quanto as pessoas querem acreditar em coisas que
tenham respaldo cientfico que as origens dos monstros folclricos.
Um caso mais plausvel (mas ainda muito discutvel) de histria envolvendo a
porfiria aconteceu durante o governo do rei britnico Jorge III. Ele no se
queimava se fosse exposto ao sol, mas sua urina parecia vinho ros, entre outros

sinais de porfiria, como constipao e olhos amarelados. Tambm era acometido


por acessos de insanidade. Certa vez cumprimentou solenemente um galho de
carvalho, convencido de que tinha o prazer de conhecer o rei da Prssia. Num
sintoma tipicamente vampiresco, queixava-se de no conseguir mirar o espelho.
Quando os sintomas se agravaram, os ministros puseram Jorge numa camisa de
fora. Sim, os sintomas de Jorge no se encaixavam perfeitamente no quadro de
porfiria, e seus acessos mentais tinham uma intensidade nada comum nos que
padecem dessa doena. Contudo, seus genes talvez tivessem aspectos
complicadores. A loucura hereditria era endmica na realeza europeia entre os
anos 1500 e 1900, a maior parte dela era parenta de Jorge. Independentemente
da causa, o rei teve seu primeiro acesso no incio de 1765, o que assustou o
Parlamento o suficiente para votar uma lei esclarecendo quem assumiria o poder
caso ele enlouquecesse de vez. Ofendido, Jorge demitiu o primeiro-ministro. Em
meio a esse caos, a Lei do Selo foi aprovada, o que comeou a envenenar as
relaes das colnias americanas com Jorge. Quando o novo primeiro-ministro
assumiu, o desprezado ex-primeiro-ministro resolveu permanecer no poder e
castigar as colnias, seu passatempo favorito. Outro influente estadista, William
Pitt, que queria manter a Amrica do Norte sob seu imprio, poderia ter
abrandado a vingana, mas ele sofria de outra doena hereditria, a gota
(possivelmente acionada por uma rica dieta de vinho portugus barato com
tintura de chumbo). Acamado, Pitt faltou aos debates polticos cruciais, em 1765
e depois, e o governo do louco rei Jorge acabou pressionando demais os
habitantes das colnias americanas.
Os ento recentes Estados Unidos se livraram das linhas dinsticas e
contornaram a insanidade hereditria dos dementes governantes europeus. Claro
que os presidentes do pas tiveram seus males. John F. Kennedy era um doente
congnito passou dois teros da infncia adoentado e, enquanto cursava a
escola preparatria, foi diagnosticado (incorretamente) com hepatite e leucemia.
Quando chegou idade adulta, os mdicos abriam sua coxa a cada dois meses
para injetar cpsulas de hormnios, e consta que a famlia mantinha estojos de
primeiros socorros em cofres por todo o pas. Ainda bem. Kennedy tinha
frequentes desmaios e recebeu extrema-uno vrias vezes antes de se tornar
presidente. Historiadores sabem, hoje, que ele tinha doena de Addison, que
arruna as glndulas suprarrenais e priva o corpo de cortisona. Um dos efeitos
colaterais comuns dessa doena, a pele bronzeada, talvez fosse responsvel pela
ctis brilhante e atraente de Kennedy.
Mas essa uma doena sria, e embora seus rivais Presidncia, em 1960
primeiro Ly ndon Johnson, depois Richard Nixon , no soubessem exatamente o
que afligia Kennedy, eles no se intimidaram, e espalharam rumores de que JFK
poderia (que medo) morrer durante o primeiro mandato. Em resposta, os
correligionrios de Kennedy enganaram o pblico com declaraes bem-

formuladas. Os mdicos descobriram a doena de Addison nos anos 1800, como


efeito colateral da tuberculose, que se tornou a doena de Addison clssica.
Por isso, o pessoal de Kennedy dizia com a maior cara de pau: Ele no sofre
agora, nem jamais sofreu, de qualquer molstia classicamente descrita como
doena de Addison, a destruio tuberculosa da suprarrenal. Na verdade, a
maioria dos casos de Addison inata e representa ataques imunolgicos
coordenados por genes MHC. Ademais, provvel que Kennedy tivesse ao
menos uma suscetibilidade gentica doena de Addison, pois sua irm Eunice
tambm sofria desse mal. Contudo, a no ser que se desenterre Kennedy, a
contribuio exata da gentica (se que havia) permanecer obscura.
Em relao gentica de Abraham Lincoln, os mdicos tm um caso ainda
mais obscuro, pois no sabem ao certo se ele sofria de alguma doena. A
primeira indicao surgiu em 1959, quando um mdico diagnosticou a sndrome
de Marfan num menino de sete anos. Depois de seguir a doena pela rvore
genealgica da famlia do garoto, os mdicos descobriram, oito geraes antes,
um certo Mordecai Lincoln Jr., tatarav de Abraham. Embora fosse um bom
palpite o fsico esqueltico e os membros de aranha de Lincoln parecem
clssicos da sndrome, uma mutao gentica dominante que ocorre nas famlias
, a descoberta no provou nada, uma vez que o garoto poderia ter herdado a
mutao da sndrome de Marfan de qualquer outro ancestral.
O gene alterado da sndrome cria uma verso defeituosa da fibrona, protena
que fornece apoio estrutural aos tecidos moles. A fibrona ajuda a formar os
olhos, por exemplo, por isso as vtimas da sndrome de Marfan costumam
enxergar mal. (Isso explica por que alguns mdicos modernos diagnosticaram a
doena em Akhenaton; ele teria preferido o reinado do deus-sol s divindades
egpcias noturnas.) Mais importante ainda, a fibrona envolve os vasos
sanguneos. Vtimas da sndrome de Marfan costumam morrer cedo, quando
suas artrias se desgastam e se rompem. Alis, o exame de vasos sanguneos e
outros tecidos moles foi a nica maneira exata de diagnosticar a sndrome de
Marfan durante um sculo. Por isso, sem uma amostra dos tecidos moles de
Lincoln, os mdicos s podiam esmiuar fotos e registros mdicos, e se apoiar
em ambguos sintomas secundrios.
A ideia de fazer um teste no DNA de Lincoln surgiu nos anos 1990. A morte
violenta do presidente produziu vrios fragmentos de crnio, pedaos de fronhas
e punhos de camisa ensanguentados de onde extrair DNA. At a bala da pistola
retirada de sua cabea teria traos de DNA. Assim, em 1991, nove peritos se
reuniram para debater a viabilidade (e a tica) de realizar os testes. De imediato,
um deputado de Illinois entrou na contenda e exigiu que os peritos
determinassem, entre outras coisas, se Lincoln aprovaria aquele projeto. Isso era
muito difcil. Lincoln no apenas morreu antes de Friedrich Miescher ter
descoberto o DNA, como tambm no deixou testamento (por que deixaria?) de

seus pontos de vista a respeito de privacidade e pesquisas mdicas pstumas.


Alm disso, os testes genticos exigiam o esmagamento de pedacinhos de
artefatos preciosos e mesmo assim os cientistas poderiam no obter uma
resposta definitiva. Afinal, o Comit Lincoln percebeu tarde demais as
complicaes do diagnstico. Trabalhos da poca mostravam que a sndrome de
Marfan podia surgir de inmeras mutaes diferentes de fibrona. Por isso, os
geneticistas teriam de pesquisar longas fileiras de DNA para chegar a um
diagnstico perspectiva muito mais rdua que procurar uma mutao pontual.
Se no descobrissem nada, Lincoln ainda poderia ter sofrido da sndrome, ainda
que de uma mutao desconhecida. Ademais, outras doenas simulam a
sndrome de Marfan embaralhando outros genes e aumentando ainda mais a
encrenca. De repente, uma sria aventura cientfica comeou a tremer nas
bases, e o surgimento de pomposos rumores de que um laureado do Nobel queria
clonar e vender o autntico DNA de Lincoln guardado em joias de mbar no
aumentou a confiana de ningum. O comit acabou abandonando a ideia, que
at hoje permanece em suspenso.
Apesar de ftil, a tentativa de estudar o DNA de Lincoln acabou por fornecer
algumas diretrizes para se julgar o valor de projetos retrogenticos. A questo
cientfica mais importante sobre a qualidade da tecnologia atual e se (apesar da
frustrao da espera) os cientistas devem suspender tudo e deixar que as futuras
geraes faam o trabalho. Alm do mais, embora parea bvio que os
pesquisadores precisam primeiro provar que podem fazer diagnsticos confiveis
de doenas genticas em pessoas vivas, no caso de Lincoln eles comearam sem
essa certeza. Tampouco a tecnologia de 1991 teria contornado a inevitvel
contaminao do DNA de artefatos muito manipulados, como punhos de camisa
e fronhas ensanguentados. (Por essa razo, um dos peritos sugeriu fazer um teste
nos ossos annimos de amputados durante a Guerra Civil que se empilham nos
museus nacionais.)
Quanto s questes ticas, alguns cientistas argumentaram que os historiadores
j invadem os dirios e registros mdicos das pessoas, e que a retrogentica
apenas amplia essa licena. Mas a analogia no se sustenta, pois a gentica pode
revelar problemas que at a pessoa em questo desconhecia. Isso no to
terrvel se a pessoa estiver morta e em segurana. Contudo, qualquer
descendente vivo pode no gostar da histria. Se a invaso da privacidade for
inevitvel, o trabalho ao menos deveria tentar responder a questes de peso, que
no seriam resolvidas de outra forma. Geneticistas poderiam facilmente realizar
testes para determinar se Lincoln tinha cerume seco ou molhado, mas isso no
determina o homem Lincoln. Um diagnstico da sndrome de Marfan faria isso.
Boa parte das vtimas dessa sndrome morre jovem, pela ruptura da aorta. Ento,
talvez Lincoln, assassinado aos 56 anos,1 estivesse fadado a no concluir o

segundo mandato. Se os testes descartassem a sndrome de Marfan, isso indicaria


outra coisa. Lincoln deteriorou visivelmente durante os ltimos meses no cargo.
Em maro de 1865, o Chicago Tribune publicou um editorial pedindo que ele
tirasse um tempo para descansar, com guerra ou sem guerra, antes que o
excesso de trabalho o matasse. Mas talvez no fosse estresse. Ele poderia ter
outra doena do tipo da sndrome de Marfan. Como esses males produzem dores
significativas e at cncer, Lincoln talvez soubesse que iria morrer no cargo
(como aconteceu depois com Franklin Roosevelt). Isso traria nova luz sobre a
mudana do vice-presidente de Lincoln, em 1864, e acerca das mudanas de
plano quanto Confederao, depois da guerra. Os testes genticos tambm
revelariam se o taciturno Lincoln tinha alguma propenso gentica para a
depresso, teoria popular, porm, at hoje, apenas circunstancial.
Questes semelhantes se aplicam a outros presidentes. Em vista do mal de
Addison de Kennedy, talvez seu projeto tivesse expirado prematuramente, de
qualquer forma. (Talvez Kennedy no se esforasse para subir to depressa na
poltica se no tivesse sentido a presena da morte.) A gentica da famlia de
Thomas Jefferson apresenta fascinantes contradies a respeito de sua viso da
escravatura.
Em 1802, vrios jornais questionveis passaram a sugerir que Jefferson era
pai de filhos com concubinas escravas. Em Paris, ele prestara ateno em
Sally, quando ela trabalhou para Jefferson no perodo em que fora representante
norte-americano na cidade. (Provavelmente ela era meiairm da ltima esposa
dele; o padrasto de Jefferson tinha uma amante escrava.) Em algum momento,
depois de voltar para casa em Monticello, consta que Jefferson foi amante de
Sally. Os inimigos dele na imprensa ironizavam-na como Vnus Africana. A
legislatura de Massachusetts debateu publicamente a moral de Jefferson,
inclusive o caso Hemings, em 1805. Porm, mesmo as testemunhas oculares
amistosas se lembravam dos filhos de Sally como cpias em tom escuro de
Jefferson. Um convidado viu o garoto Hemings perto da mesa, atrs de
Jefferson, durante um jantar, e a semelhana entre os dois o deixou surpreso.
Examinando dirios e outros documentos, os historiadores determinaram que o
presidente morara em Monticello nove meses antes do nascimento de cada filho
de Sally, e Jefferson emancipou todos eles assim que completavam 21 anos,
privilgio que no estendeu a outros escravos. Depois de se mudar da Virgnia,
um desses escravos libertos, Madison, vangloriou-se nos jornais de saber que
Jefferson era seu pai. Outro, Eston, mudou o sobrenome para Jefferson, em parte
por causa da semelhana com as esttuas de Thomas Jefferson em Washington.
Mas Jefferson sempre negou ser pai de qualquer filho escravo, e muitos de
seus contemporneos tambm no acreditavam nessas suposies; alguns
preferiam culpar primos prximos ou outros parentes. Porm, nos anos 1990,
cientistas conseguiram ligar Jefferson a um polgrafo gentico. Como o

cromossomo Y no pode se cruzar nem combinar com outros cromossomos, os


homens transmitem o Y integral e inalterado para todos os filhos. Jefferson no
tinha filhos reconhecidos, mas outros parentes homens com o mesmo Y que ele,
como seu tio, tinha. Os filhos de Field Jefferson tiveram filhos, e os filhos
tambm, e o Y de Jefferson acabou sendo transmitido para alguns homens hoje
vivos. Por sorte, a linhagem de Eston Hemings tambm produziu homens a cada
gerao, e os geneticistas rastrearam membros das duas famlias at 1999. Os
cromossomos Y combinavam perfeitamente. Claro, os testes s provaram que
um Jefferson era pai dos filhos de Sally, mas no qual deles. Em vista das provas
histricas, a tese de que Jefferson teve filhos com Sally parece robusta.
Mais uma vez, fascinante especular sobre a vida particular de Jefferson o
amor brotando em Paris, seu anseio por Sally enquanto estava ocupado na
sombria Washington , no entanto, o affaire tambm esclarece a personalidade
dele. Teria se tornado pai de Eston Hemings em 1808, seis anos depois de
surgirem as primeiras acusaes, o que revela uma grande paixo ou uma
sincera devoo a Sally. No entanto, a exemplo de muitos dos monarcas ingleses
que tanto desprezava, Jefferson no reconheceu os filhos bastardos a fim de
manter sua reputao. O que mais inquietante, ele se opunha publicamente ao
casamento entre negros e brancos (e produziu legislao para torn-lo ilegal), por
temores escusos de miscigenao e impureza racial. Parece uma grande
hipocrisia daquele que talvez seja o mais filosfico dos presidentes dos Estados
Unidos.
Desde as revelaes sobre Jefferson, o teste do cromossomo Y tornou-se
instrumento importantssimo da gentica histrica. Isso tem uma desvantagem,
pois o Y patrilinear define algum de forma estrita: s se pode saber sobre um de
muitos ancestrais em qualquer gerao. (Limitaes semelhantes surgem com o
mtDNA matrilinear.) Apesar desse problema, o Y pode revelar muita coisa
surpreendente. Por exemplo, o teste do Y revela que o maior garanho biolgico
da histria no foi Casanova ou o rei Salomo, mas Gngis Khan, o ancestral de
16 milhes de homens, hoje. Um em cada duzentos homens no planeta porta seus
cromossomos, de acordo com os testes. Quando conquistavam um territrio, os
mongis geravam o maior nmero de filhos possvel com as mulheres locais,
para lig-las aos novos senhores. (Fica bem claro o que faziam quando no
estavam lutando, comentou um historiador.) Parece que Gngis Khan assumiu
boa parte dessa tarefa, e at hoje a sia est cheia de descendentes seus.
Arquelogos tm estudado o Y e outros cromossomos para desvendar
tambm a histria dos judeus. As crnicas do Velho Testamento contam como
eles se dividiram nos reinos da Judeia e de Israel, Estados independentes que
provavelmente desenvolveram marcas genticas distintas, j que as pessoas
tendiam a se casar no interior da famlia extensa. Depois de muitos milnios de
exlios e disporas dos judeus, inmeros historiadores perderam a esperana de

rastrear com exatido onde foram parar os remanescentes de cada reino. Mas a
prevalncia de assinaturas genticas especficas (inclusive doenas) entre os
judeus asquenazes modernos, bem como outras assinaturas especficas entre os
judeus orientais e sefarditas, permitiu que os geneticistas seguissem antigas
linhagens, determinando que as divises bblicas originais vm persistindo ao
longo do tempo. Estudiosos tambm seguiram origens genticas de castas
sacerdotais judaicas. No judasmo, os cohanim [membros da famlia sacerdotal],
todos descendentes de Abrao, irmo de Moiss, tm regras cerimoniais em
rituais nos templos. Essa honra passa do cohanim pai ao cohanim filho,
exatamente como o Y. Acontece que os cohanim do mundo todo tm
cromossomos Y muito semelhantes, indicando uma s linhagem patriarcal.
Novos estudos demonstram que esse Abrao cromossmico Y viveu mais ou
menos na poca de Moiss, confirmando a veracidade da tradio judaica. (Pelo
menos nesse caso. Os levitas, grupo judaico correlato, porm distinto, tambm
transmitem privilgios religiosos por linha paterna. Mas os levitas do mundo
dificilmente partilham o mesmo Y, por isso a tradio judaica errou nessa
histria 2 ou as esposas levitas dormiam com outros homens sem que os maridos
soubessem.
Alm disso, o estudo do DNA judaico ajudou a confirmar uma lenda pouco
confivel sobre os membros da tribo Lemba, na frica. Os Lemba sempre
afirmaram que tinham razes judaicas que, ons atrs, um homem chamado
Buba os levou de Israel para o sul da frica, onde continuam at hoje, abstmios
de carne de porco, circuncisando os filhos, usando quepes como o quip e
enfeitando as casas com emblemas de elefantes rodeados de estrelas de seis
pontas. A histria de Buba foi desacreditada por arquelogos, que explicavam
esses hebreus negros como um caso de transmisso cultural, no de migrao
humana. Mas o DNA dos Lemba ratifica suas razes judaicas: 10% dos homens
Lemba, em geral, e metade dos homens entre os ancios das famlias mais
reverenciadas a casta sacerdotal tm a assinatura do Y de cohanim.
EMBORA O ESTUDO DO DNA possa ser til para responder a certas questes,
nem sempre se pode dizer que algum famoso sofria alguma disfuno gentica
apenas testando seus descendentes. Isso porque, mesmo que os cientistas
encontrem o claro sinal gentico de uma sndrome, no h garantia de que os
descendentes tenham adquirido o DNA defeituoso de seu famoso tataratatarav.
Esse fato, bem como a relutncia da maior parte dos agentes funerrios em
desenterrar antigos ossos para exame, deixa muitos historiadores da medicina
com anlises genticas fora de moda mapeando doenas em rvores
genealgicas e reunindo diagnsticos a partir de uma constelao de sintomas.
Talvez o paciente mais intrigante e constrangedor atualmente em anlise seja
Charles Darwin, tanto pela natureza enganadora de sua doena quanto pela

possibilidade de que a tenha transmitido aos filhos, ao se casar com uma parenta
prxima um mau exemplo de seleo natural.
Depois de se matricular na escola de medicina de Edimburgo, aos dezesseis
anos, Darwin desistiu do curso dois anos depois, quando comearam as aulas de
cirurgia. Em sua autobiografia, ele relata de maneira concisa as cenas que
presenciou. Ao descrever a operao de um garoto doente, d para imaginar a
brutalidade e os gritos, numa poca em que no havia anestesia. Foi ao mesmo
tempo um momento de mudana e pressgio na vida de Darwin. Mudana, pois
o convenceu a desistir e a fazer outra coisa para viver. Pressgio porque a
cirurgia embrulhou o estmago de Darwin, premonio da sade frgil que o
acompanharia desde ento.
Sua sade comeou a desmoronar a bordo do HMS Beagle. Darwin j evitara
se submeter a uma avaliao fsica antes da viagem, realizada em 1831,
convencido de que seria reprovado. Em alto-mar, revelou-se um inveterado
marinheiro de gua doce, constantemente acometido de enjoo. Seu estmago s
conseguia suportar uvas-passas durante as refeies, e ele escreveu cartas aflitas
ao pai, que era mdico, em busca de conselhos. Darwin mostrou-se em forma
durante as paradas temporrias do Beagle, fazendo caminhadas de 45km, na
Amrica do Sul, para recolher montanhas de amostras. Porm, quando voltou
Europa, em 1836, e se casou, seu corpo chegou a um estado de quase invalidez,
tornando-se uma runa ofegante que chegava a repugn-lo.
Teria sido necessrio o gnio do maior caricaturista da corte de Akhenaton
para captar quanto Darwin se sentia tenso, enjoado e indisposto. Sofria de
furnculos, desmaios, taquicardia, dormncia nos dedos, insnia, enxaqueca,
tontura, eczema, via linhas brilhantes e nuvens negras pairando diante dos
olhos. O sintoma mais estranho era um zumbido nos ouvidos, depois do qual
assim como o trovo segue o relmpago ele sempre sofria horrveis crises de
gases. Mas, acima de tudo, Darwin regurgitava. Regurgitava depois do caf da
manh, depois do almoo, depois do lanche, depois do ch sempre , e
continuava at esvaziar o estmago. Nas crises mais graves, chegava a vomitar
vinte vezes em uma hora, e certa vez vomitou 27 dias seguidos. O cansao
mental invariavelmente piorava seu estmago, e nem Darwin, o bilogo mais
fecundo do perodo, conseguia entender aquilo. O que o pensamento tem a ver
com a digesto de carne assada, disse certa vez, eu no consigo entender.
A doena limitou toda a existncia de Darwin. Em busca de um ar mais
saudvel, ele retirou-se para Down House, a 23km de Londres. As indisposies
intestinais o impediam de visitar as pessoas, por medo de evacuar em privadas
alheias. Passou a inventar desculpas, razes no convincentes para os amigos no
o visitarem: Sofro de uma sade frgil de tipo peculiar, escreveu a um deles,
que me impede de qualquer agitao mental, sempre seguida por acessos

espasmdicos, e acho que no resistiria a uma conversa com voc, que me traria
tanta alegria. No que esse isolamento o tenha curado. Darwin jamais
conseguiu escrever por mais de vinte minutos sem algumas pontadas de dor em
alguma parte, e aos poucos foi perdendo anos de trabalho por causa das crises.
Chegou a instalar uma espcie de latrina atrs de uma meia-parede, em seu
estdio, por questes de privacidade e at deixou crescer a famosa e longa
barba para esconder o eczema, sempre coando no rosto.
Desse modo, a doena de Darwin tinha suas vantagens. Ele nunca precisou
dar palestras ou lecionar, deixando seu fiel defensor T.H. Huxley fazer o trabalho
sujo de lutar contra o bispo Wilberforce e outros oponentes, enquanto ficava em
casa aprimorando seu trabalho. Meses no lar sem ser interrompido tambm
permitiram que mantivesse sua correspondncia em dia, e por meio dela reuniu
valiosas provas da evoluo. Despachou muitos naturalistas perplexos para
tarefas ridculas, como, digamos, contar penas da cauda de pombos ou procurar
mastins com manchas perto dos olhos. Esses pedidos parecem estranhamente
especficos, mas revelaram formas de evoluo intermedirias. Eles
comprovaram a seleo natural. Em certo sentido, a invalidez dele foi to
importante na produo de A origem das espcies quanto sua visita s Galpagos.
compreensvel que Darwin no conseguisse ver o benefcio de enxaquecas
e indisposies, por isso passou anos em busca de alvio. Costumava engolir boa
parte da tabela peridica sob a forma de diversos medicamentos. Chapinhava em
pio, chupava limo e tomava cervejas que seguiam uma receita mdica.
Tentou uma das primeiras terapias de eletrochoque um cinto de galvanizao
carregado por baterias que eletrizava seu abdmen. O mtodo mais excntrico
foi a cura pela gua, ministrada por um ex-colega da escola de medicina. O dr.
James Manby Gully no tinha planos srios de praticar medicina enquanto estava
na escola, mas a plantao de caf da famlia na Jamaica faliu quando os
escravos jamaicanos foram libertados, em 1834, e Gully no teve escolha a no
ser tratar de pacientes em tempo integral. Abriu uma casa de repouso em
Malvern, no oeste da Inglaterra, nos anos 1840, que logo se tornou um prestigiado
spa vitoriano; Charles Dickens, Alfred, Lord Tenny son e Florence Nightingale
procuraram o local em busca de cura. Darwin partiu para Malvern em 1849,
com a famlia e os serviais.
A cura pela gua consistia basicamente em manter os pacientes molhados o
tempo todo. Depois de uma imitao de canto de galo, s 5h, os serviais
envolviam Darwin em lenis molhados, mantendo o nvel de umidade com
baldes de gua fria. A prtica era seguida por caminhadas em grupo que
incluam vrias paradas para hidratao em diversos poos e fontes minerais.
Quando voltavam aos chals, os pacientes comiam biscoito e bebiam mais gua,
e a concluso do desjejum inaugurava o dia para a principal atividade em
Malvern: os banhos. A ideia era que a gua retirava o sangue dos rgos internos

inflamados e o transportava para a superfcie da pele, produzindo alvio. No


intervalo dos banhos, os pacientes podiam fazer enemas com gua fresca ou se
afivelar numa compressa abdominal chamada Vu de Netuno. Em geral os
banhos iam at a hora do jantar, que invariavelmente consistia em carneiro,
peixe cozido e, claro, alguns borrifos de H2O local. O longo dia se encerrava
com Darwin dormindo numa cama (seca).
Ainda bem que funcionou. Depois de quatro meses nesse sanatrio hdrico,
Darwin sentiu-se forte, melhor do que estava antes da viagem no Beagle, capaz
de andar 10km por dia. De volta a Down House, continuou o tratamento de forma
menos concentrada. Construiu uma sauna para usar todas as manhs e depois
dava um mergulho de urso-polar numa imensa cisterna (2.500 litros) cheia de
gua temperatura de 4,5C. Mas, medida que o trabalho se acumulava,
Darwin voltou a se estressar, e a cura pela gua perdeu seu poder. Ele acabou
deixando o tratamento, desesperado por no conseguir descobrir a causa de sua
fragilidade.

Cenas da popular cura pela gua na era vitoriana, para pacientes com
doenas renitentes. Charles Darwin passou por prticas semelhantes para curar a
misteriosa doena que o perseguiu por grande parte da vida adulta.
Os mdicos atuais no se saram melhor. Uma lista de retrodiagnsticos mais
ou menos provveis inclui problemas no ouvido mdio, alergia a pombos,
hepatite incubada, lpus, narcolepsia, agorafobia, sndrome de fadiga crnica e
tumor na suprarrenal (este ltimo explicaria o tom bronzeado, la Kennedy,
adquirido por Darwin na velhice, embora tenha sido sempre um ingls plido,
que passava a maior parte dos dias em recintos fechados.) Um diagnstico
razoavelmente convincente de doena de Chagas, que provoca sintomas
anlogos aos da gripe. Darwin pode ter contrado a doena do inseto barbeiro
na Amrica do Sul, pois tinha um deles como mascote a bordo no Beagle.

(Ficava deliciado com a forma como o animal sugava sangue de seu dedo,
inchando como um carrapato.) Mas nem todos os sintomas se encaixam na
doena de Chagas. possvel que esse mal tenha apenas prejudicado seu trato
digestivo e o deixado vulnervel a latentes problemas genticos mais profundos.
Alis, outros diagnsticos tambm plausveis, como sndrome dos vmitos
cclicos e grave intolerncia lactose,3 tambm tm fortes componentes
genticos. Alm do mais, boa parte da famlia de Darwin teve uma infncia
doentia, e sua me, Susannah, morreu de um problema abdominal indeterminado
quando ele tinha oito anos.
Essas questes genticas se tornam ainda mais pungentes pelo que aconteceu
com os filhos de Darwin. Cerca de 10% da classe ociosa vitoriana se casava com
parentes de sangue, e Darwin fez sua parte ao se unir a Emma Wedgwood, sua
prima em primeiro grau. (Tinham o mesmo av, Josiah Wedgwood, o inovador
da cermica.) Dos dez filhos do casal, a maioria sofreu de algum mal. Trs se
revelaram adultos infrteis e trs morreram jovens, o que era o dobro da taxa de
mortalidade infantil na Inglaterra. Um, Charles Waring, sobreviveu dezenove
meses; Mary Eleanor viveu 23 dias. Quando sua filha favorita, Anne Elizabeth,
ficou doente, Darwin a levou ao dr. Gully para ser curada pela gua. Sua morte,
aos dez anos, eliminou os ltimos vestgios de f religiosa no cientista.
Apesar de possveis ressentimentos em relao a Deus, Darwin culpava
sobretudo a si mesmo pelas enfermidades dos filhos. Ainda que filhos nascidos de
primos em primeiro grau sejam saudveis (at 90% dos casos), eles correm
mais riscos de apresentar defeitos de nascena e problemas mdicos, e o nmero
ainda maior nas famlias sem sorte. Darwin antecipou-se sua poca ao
suspeitar desse perigo. Testou os efeitos da miscigenao em plantas, por
exemplo, no s para apoiar suas teorias de hereditariedade e seleo natural,
mas tambm para ver se conseguia esclarecer as enfermidades de sua famlia.
O bilogo encaminhou uma petio ao Parlamento para incluir uma questo
sobre casamentos consanguneos e sade no censo de 1871. A petio no foi
considerada, mas a ideia continuou a vicejar, e os filhos sobreviventes de Darwin
herdaram suas ansiedades. Um deles, George, argumentou em favor da
ilegalidade do casamento entre primos na Inglaterra, e seu filho, Leonard (que
no teve filhos), foi presidente do I Congresso Internacional de Eugenia, em
1912, evento dedicado, ironicamente, a produzir seres humanos mais aptos.
A cincia s poderia identificar a enfermidade de Darwin com uma amostra
de DNA. Mas, ao contrrio de Lincoln, ele morreu tranquilamente, de ataque
cardaco, sem deixar fronhas ensanguentadas. At hoje, a abadia de Westminster
se recusa a permitir que retirem uma amostra dos ossos de Darwin, em parte
porque mdicos e geneticistas no conseguem chegar a um acordo quanto ao que
procurar nos testes. Para complicar as coisas, alguns mdicos concluem que a

doena de Darwin contava tambm com boa dose de hipocondria, ou se


originava de outras causas que no podemos identificar com tanta facilidade.
Alis, nossa ateno para o DNA de Darwin pode at ser um equvoco, um
produto de nossa poca. Talvez sirva de alerta o fato de que, na poca da
ascenso das doutrinas de Freud, muitos cientistas viam a doena de Darwin
como consequncia de uma luta edipiana: a afirmao de que, incapaz de depor
seu pai biolgico (um homem autoritrio), Darwin preferiu matar o Pai do cu,
no domnio da histria natural, como bradou certo mdico. Nessa linha de
raciocnio, o sofrimento de Darwin obviamente derivava de culpa reprimida
pelo parricdio cometido.
Quem sabe, um dia, nossas tentativas de buscar as razes das doenas de
Darwin nas sequncias de DNA iro parecer ingnuas. De qualquer forma, elas
passam ao largo de uma questo fundamental em relao a Darwin e aos outros:
o fato de eles terem perseverado, a despeito de suas enfermidades. Tendemos a
tratar o DNA como alma secular, nossa essncia qumica. Porm, mesmo a
representao total do DNA de algum s consegue revelar algumas coisas.

14. Trs bilhes de pedacinhos


Por que os homens tm mais g enes que outras espcies?

CONSIDERANDO ESCALA, escopo e ambio, o Projeto Genoma Humano


(PGH) empreitada de muitas dcadas e de bilhes de dlares para sequenciar
todo o DNA humano foi apropriadamente chamado de Projeto Manhattan da
biologia. Mas no incio poucos previram que o PGH estaria envolvido em tantas
ambiguidades morais quanto a aventura em Los Alamos. Pea a seus amigos
bilogos que faam um resumo do projeto e voc ter uma boa ideia dos valores
de cada um. Ser que eles veem os cientistas do governo engajados no PGH
como pessoas altrustas e firmes, ou burocratas vacilantes? Enxergam o desafio
do setor privado ao Estado uma rebelio heroica ou um ambicioso plano de
engrandecimento prprio? Acham que o projeto deu certo ou salientam seu
fiasco? Como qualquer pico complicado, o sequenciamento do genoma humano
pode ter mltiplas e quase infinitas leituras.
O PGH teve origem nos anos 1970, quando o bilogo britnico Frederick
Sanger, j laureado pelo Nobel, inventou um mtodo de sequenciamento do DNA
para registrar a ordem dos As, Cs, Gs e Ts e assim (esperava-se) determinar o
que faz o DNA. Em resumo, o mtodo de Sanger envolvia trs passos bsicos:
aquecer o DNA em questo at as duas fitas se separarem; quebrar essas fitas
em fragmentos; e usar os As, Cs, Gs e Ts individuais para formar novas fitas
complementares baseadas nos fragmentos. De forma engenhosa, Sanger
borrifou verses radioativas especficas de cada base, que se incorporaram aos
complementos. Como conseguia distinguir se A, C, G ou T estavam produzindo
radioatividade em qualquer ponto ao longo do complemento, Sanger podia
tambm deduzir qual base se situava ali e registrar a sequncia.1
Sanger teve de ler essas bases uma a uma, num processo extenuante e tedioso.
Mas isso lhe permitiu sequenciar o primeiro genoma, as 54oo bases e os onze
genes do vrus -X174. (O trabalho rendeu-lhe um segundo Prmio Nobel em
1980, nada mau para algum que certa vez confessou que jamais teria estudado
na Universidade de Cambridge se meus pais no fossem mais ou menos ricos.)
Em 1986, dois bilogos da Califrnia automatizaram o mtodo de Sanger. Em vez
de usar bases radioativas, eles substituram as verses fluorescentes de A, C, G e
T, e cada uma delas produzia uma cor diferente quando atingida por um laser
DNA em tecnicolor. Essa mquina, operada por computador, de repente fez com
que os projetos de sequenciamento em larga escala parecessem viveis.
De modo estranho, porm, a agncia governamental dos Estados Unidos que

financiava a maioria das pesquisas biolgicas, o National Institutes of Health


(NIH), mostrou interesse zero no sequenciamento do DNA. Quem, ponderou o
NIH, ia querer vadear por 3 bilhes de letras de dados informes? Outros
departamentos tambm se mostraram indiferentes. Mas o Department of Energy
(DE) considerou o sequenciamento uma extenso natural de seu trabalho sobre
como a radioatividade prejudica o DNA, e valorizou o potencial transformador
do trabalho. Assim, em abril de 1987, o DE inaugurou o primeiro projeto genoma
do mundo, empreendimento de sete anos e US$ 1 bilho, sediado em Los
Alamos, do outro lado da cidade onde foi realizado o Projeto Manhattan.
engraado notar que, assim que ouviram a palavra com b de bilho, os
burocratas do NIH decidiram que o sequenciamento fazia sentido. Desse modo,
em setembro de 1988, o NIH fundou um instituto rival para colher sua parcela da
fatia oramentria. Em um golpe cientfico, garantiu que James Watson fosse o
diretor.
J nos anos 1980, Watson havia adquirido a reputao de Calgula da
biologia, algum que, como definiu um historiador da cincia, tinha licena
para dizer qualquer coisa que passasse pela cabea e ser levado a srio.
Infelizmente ele fazia isso com uma desfaatez leviana e brutal. Mesmo assim,
embora fosse visto com averso pessoal por alguns, Watson conservava o
respeito intelectual de seus colegas, o que se provou crucial para o novo trabalho,
pois poucos grandes nomes da biologia partilhavam seu entusiasmo pelo
sequenciamento. Alguns bilogos desaprovavam a abordagem reducionista do
PGH, que ameaava rebaixar os seres humanos a uma enxurrada de dados.
Outros temiam que, por dcadas, o projeto pudesse engolir todos os recursos de
pesquisa disponveis sem gerar resultados utilizveis, caso tpico de enrolao
pblica. Outros, ainda, consideravam o trabalho insuportavelmente montono,
mesmo com o auxlio de mquinas. (Um cientista zombou dizendo que apenas
sujeitos encarcerados deveriam fazer o sequenciamento vinte megabases
[cada um], sugeriu, com intervalos para descanso para serem precisos.)
Acima de tudo, os cientistas tinham medo de perder a autonomia. Projeto to
extenso precisaria de uma coordenao centralizada, e os bilogos no gostavam
da ideia de se tornar serviais contratados, recebendo ordens quanto pesquisa
a ser feita. Muita gente da comunidade cientfica americana, resmungou um
dos primeiros entusiastas do PGH, prefere apoiar uma pequena mediocridade a
considerar a possibilidade de um feito de grande excelncia.
Apesar de toda sua rispidez, Watson acalmou os temores dos colegas e ajudou
o PGH a resgatar o controle do projeto do DE. Ele percorreu o pas fazendo
palestras curtas e grossas sobre a urgncia do sequenciamento, enfatizando que o
PGH no iria sequenciar apenas o DNA humano, mas tambm de ratos e
moscas-das-frutas, de forma a beneficiar todos os geneticistas. Sugeriu tambm
mapear primeiro os cromossomos humanos, localizando todos os seus genes (

semelhana do que fez Charles Sturtevant, em 1911, com as moscas-das-frutas).


Com o mapa, argumentou Watson, qualquer cientista poderia encontrar seu gene
favorito e progredir no estudo, sem ter de esperar quinze anos, o cronograma do
sequenciamento do PGH. Com esse ltimo argumento, Watson estava tambm
de olho no Congresso, cujos membros inconstantes e desinformados talvez
quisessem cortar o financiamento se no vissem resultados imediatos. Para
convencer o Congresso, alguns entusiastas do PGH s faltaram prometer que, se
as propostas fossem aprovadas, o projeto libertaria os seres humanos da maioria
das doenas. (E no s de doenas; alguns insinuavam que fome, pobreza e
crime tambm seriam eliminados.) Watson engajou cientistas de outros pases
para conferir prestgio internacional ao sequenciamento, e logo o PGH ganhava
vida.
Mas Watson, por ser Watson, logo se intrometeu. No terceiro ano como diretor
do PGH, descobriu que o NIH planejava patentear alguns genes descobertos por
um dos neurocientistas. A ideia de registrar o uso exclusivo de genes repugnava a
maioria dos pesquisadores, sob o argumento de que as restries da patente iriam
interferir na pesquisa bsica. Para aumentar o problema, o NIH admitiu que
havia localizado apenas os genes que queria patentear, mas no tinha ideia do que
eles faziam. At cientistas que apoiavam as patentes de DNA (como os
executivos de biotecnologia) empalideceram diante dessa revelao. Eles
temiam que o NIH estabelecesse um terrvel precedente, que iria promover a
clere descoberta de genes. Previram uma corrida ao genoma, em que os
interesses do negcio promoveriam o sequenciamento e logo patenteariam todo
gene encontrado, para depois cobrar pedgio sempre que algum os usasse
para qualquer propsito.
Watson, que afirmava no ter sido consultado sobre tudo aquilo, ficou
apopltico, e com razo. A patente dos genes poderia minar os argumentos de
benefcio pblico do PGH e decerto alimentaria a desconfiana dos cientistas.
Porm, em vez de expor suas preocupaes de forma calma e profissional,
Calgula queimou sua chefe no NIH, dizendo pelas costas que ela era uma
poltica atrasada e destrutiva. Seguiu-se uma luta pelo poder, e a supervisora de
Watson mostrou ser melhor guerreira burocrtica. Ela espalhou boatos pelos
bastidores, segundo Watson, sobre conflitos de interesses no estoque biotcnico
dele, e prosseguiu nas tentativas de atingi-lo. Ela criou condies nas quais no
havia como eu continuar, resmungou Watson. E logo pediu demisso.
Mas no antes de provocar outras encrencas. Os neurocientistas do NIH que
tinham descoberto os genes haviam adotado, para isso, um processo automtico
que envolvia computadores, robs e pouco trabalho humano. Watson no aprovou
os procedimentos, pois eles s poderiam identificar 90% dos genes humanos, no
todo o conjunto. E mais ainda sempre esbanjando elegncia , ele advertiu que
faltavam arte e estilo ao mtodo. Num depoimento ao Senado dos Estados Unidos

sobre as patentes, Watson qualificou a operao de algo que poderia ser feito
por macacos. Isso no agradou muito ao macaco do NIH em questo, um tal
J. Craig Venter. Alis, em parte por culpa de Watson, Venter logo se tornou
infame, um vilo cientfico internacional. Mas ele se mostrou bem adequado a
seu papel. Quando Watson se foi, de repente as portas se abriram para Venter,
talvez o nico cientista vivo ainda mais polmico e que podia despertar
sentimentos ainda mais animosos.
CRAIG VENTER COMEOU a aprontar todas desde a infncia, quando entrava
de bicicleta nos aeroportos para apostar corrida com os avies (no havia cercas)
e depois fugia dos policiais que o perseguiam. No ensino bsico, perto de So
Francisco, comeou a boicotar os testes de soletrao; no curso mdio, o pai de
uma namorada de Venter apontou uma arma para sua cabea por causa do
superativo cromossomo Y do rapaz. Tempos depois, Venter fechou a escola em
que estudava para dois dias de marchas de protesto contra a demisso de seu
professor favorito que, por acaso, tinha lhe dado uma nota pssima.2
Apesar de ser um aluno bem abaixo da mdia, Venter se convenceu de que
realizaria algo de magnfico na vida, mas lhe faltava propsito por trs dessa
iluso. Aos 21 anos, em agosto de 1967, ele se alistou como enfermeiro num
hospital de campanha no Vietn, como no filme MASH. No ano seguinte, viu
morrer centenas de homens de sua idade, s vezes em suas mos, enquanto
tentava ressuscit-los. A perda de vidas o deixou enojado. Sem mais razo
alguma para viver, resolveu se suicidar, e saiu nadando pelo mar verde e
cintilante do sul da sia, a fim de se afogar. A pouco mais de 1km da costa,
serpentes marinhas subiram tona ao seu redor. Logo um tubaro comeou a
empurr-lo, testando sua presa. Como se despertasse de repente, Venter lembrase de ter pensado: Que droga eu estou fazendo? Deu meia-volta e comeou a
nadar em direo praia.
O Vietn despertou em Venter o interesse pela pesquisa mdica, e, poucos
anos depois de concluir o doutorado em psicologia, em 1975, ele aterrissou no
NIH. Entre outras pesquisas, Venter queria identificar todos os genes usados pelas
nossas clulas cerebrais, mas se desesperou com o tdio de encontrar os genes
sua disposio. A salvao surgiu quando ouviu falar do mtodo de um colega
para identificar rapidamente o RNA mensageiro que as clulas usam a fim de
produzir protenas. Venter percebeu que essa informao poderia revelar as
subjacentes sequncias dos genes, pois seria possvel para ele transcrever
reversamente o RNA em DNA. Ao automatizar a tcnica, ele reduziu o preo da
deteco de cada gene de US$ 50 mil para US$ 20, e em poucos anos j
descobrira surpreendentes 2.700 genes novos.
Foram esses genes que o NIH tentou patentear, e a celeuma estabeleceu um

padro na carreira de Venter. Ele tinha faniquitos para fazer algo grandioso, se
irritava com qualquer progresso mais lento e tentava sempre encontrar atalhos.
Alguns cientistas denunciaram seu trabalho como fraude. Uma pessoa declarou
que seu processo de descoberta de genes correspondia a sir Edmund Hillary
embarcar num helicptero para subir parte do monte Everest. Isso fazia com que
Venter tentasse obrigar seus detratores a se curvar. Mas sua arrogncia e seu mau
humor acabaram afastando tambm os aliados. Por essas razes, a sua reputao
tornou-se cada vez pior nos anos 1990. Um laureado com o Nobel se apresentou
de brincadeira diante de Venter, examinou-o de cima a baixo e disse: Eu achei
que voc tinha chifres. Venter tinha se tornado uma espcie de Paganini da
gentica.
Demonaco ou no, Venter obteve resultados. Frustrado com a burocracia do
NIH, ele se demitiu em 1992 e aderiu a uma organizao hbrida e incomum. Ela
dispunha de um ramo no lucrativo, o TIGR (The Institute of Genomic
Research), dedicado cincia pura. Mas tambm tinha mau sinal para os
cientistas um ramo voltado para a obteno de lucro, apoiado por uma
corporao de cuidados com a sade e dedicado a capitalizar com as pesquisas a
partir do patenteamento de genes. A empresa enriqueceu Venter, enchendo-o de
aes, e depois apinhou o TIGR de talentos cientficos, roubando trinta integrantes
da equipe do NIH. E, fiel sua conduta rebelde, assim que a equipe do TIGR se
estabeleceu, nos anos seguintes, aprimorou o sequenciamento shotgun, verso
mais radical dos antigos mtodos de sequenciamento de Sanger.
O consrcio do NIH planejava passar os primeiros anos e seu primeiro bilho
de dlares elaborando mapas meticulosos de cada cromossomo. Uma vez
completo o mapeamento, os cientistas dividiriam cada cromossomo em
segmentos, que enviariam para diferentes laboratrios. Cada laboratrio faria
cpias do segmento e depois os sequenciaria por shotgun usando intensas
ondas sonoras ou algum outro mtodo para fragmentlos em pedacinhos
superpostos de cerca de mil bases de comprimento. Depois os cientistas
sequenciariam cada pedao, estudando como se superpunham, e os juntariam
numa sequncia abrangente e coesa. Como notaram alguns observadores, o
processo era anlogo a dividir um romance em captulos, depois cada captulo
em sentenas. Eles fotocopiariam cada sentena e sequenciariam todas as cpias
em frases aleatrias famlias felizes so todas, so todas iguais; todas
infelizes, toda famlia infeliz infeliz e infeliz do seu prprio jeito. Depois
reconstruiriam cada sentena, baseados nas sobreposies. Finalmente, os mapas
dos cromossomos, como o ndice remissivo de um livro, diriam onde a passagem
estava situada no conjunto.
A equipe de Venter adorou o sequenciamento shotgun, mas resolveu pular o
lento processo de mapeamento. Em vez de dividir o cromossomo em captulos e
sentenas, eles queriam explodir o livro todo em fragmentos superpostos, logo de

cara. Depois recomporiam tudo de uma vez, usando bancos de dados de


computador. O consrcio havia cogitado essa abordagem do sequenciamento
shotgun, mas acabou descartando-a como algo precipitado, que deixaria lacunas
e situaria os segmentos no lugar errado. Venter, no entanto, proclamava que, a
curto prazo, a velocidade triunfaria sobre a preciso. Naquele momento, os
cientistas precisavam ter alguma informao, qualquer informao, e de
imediato, argumentava ele, e no dados precisos dentro de quinze anos. Ele teve
a sorte de comear a trabalhar nos anos 1990, quando a tecnologia da
computao eclodiu e tornou a impacincia quase uma virtude.
Quase uma virtude pois outros cientistas no se sentiram to empolgados.
Alguns geneticistas pacientes vinham trabalhando desde os anos 1980 para
sequenciar o primeiro genoma de uma criatura viva inteira, uma bactria.
(Sanger s sequenciou vrus, que no so totalmente vivos; as bactrias tm
genomas muito maiores.) Esses pesquisadores se arrastavam como tartarugas
para concluir seu genoma quando, em 1994, a equipe de Venter comeou a
explorar os 2 milhes de bases da Haemophilus influenzae, outra bactria. No
meio do processo, Venter pediu financiamento do NIH para seu trabalho. Meses
depois, recebeu um carto vermelho negando o dinheiro em razo da tcnica
impossvel que ele propunha. Venter riu. Seu genoma estava 90% completo.
Pouco depois, a lebre ganhou a corrida: o TIGR venceu os lentos rivais e publicou
seu genoma apenas um ano depois de ter comeado a pesquisa. Poucos meses
mais tarde, completou outro sequenciamento completo de uma bactria, a
Mycoplasma genitalium. Sempre exibido, Venter no apenas se vangloriou por ter
concludo os dois trabalhos primeiro e sem um centavo do NIH , como
tambm imprimiu camisetas para o segundo triunfo, que diziam I MY
GENITALIUM.
Por mais relutantes e impressionados que se sentissem, os cientistas do PGH
tinham dvidas razoveis acerca da viabilidade de se aplicar o que fizera com o
DNA bacteriano no desvendamento do muito mais complexo genoma humano. O
consrcio governamental queria reunir um genoma composto uma mistura
de DNA de mltiplos homens e mulheres que faria a mdia de suas diferenas e
definiria um ideal platnico de cada cromossomo. O consrcio considerava que
s uma abordagem cuidadosa, sentena por sentena, poderia diferenar todas as
perturbadoras repeties, os palndromos e inverses no DNA humano, de modo
a alcanar aquele ideal. Enquanto isso, microprocessadores e sequenciadores
ficavam cada vez mais velozes, e Venter apostou que, se sua equipe reunisse
informao suficiente e deixasse os computadores mastigarem-na, ele poderia
vencer o consrcio. Dando-se o devido crdito, Venter no inventou o
sequenciamento shotgun nem elaborou os cruciais algoritmos computacionais
que juntaram as sequncias. Mas teve firmeza (ou insolncia) suficiente para
ignorar seus ilustres detratores e seguir adiante.

E seguiu mesmo. Em maio de 1998, ele anunciou que havia cofundado uma
nova empresa, em parte para destruir o consrcio internacional.
Especificamente, ele planejava sequenciar o genoma humano em trs anos
quatro anos antes da concluso do consrcio e por um dcimo do oramento de
US$ 3 bilhes. (A equipe de Venter traou os planos to depressa que a empresa
ainda no tinha nome; acabou por se chamar Celera.) Para funcionar, uma
corporao prima da Celera forneceria centenas de sequenciadores de ponta, de
US$ 300 mil cada, mquinas que (ainda que talvez pudessem ser operadas por
macacos) deram a Venter mais poder de sequenciamento que ao resto do
mundo. A fim de processar os dados, a Celera construiria tambm o maior
supercomputador no militar do planeta. Como ltima zombaria, embora seu
trabalho ameaasse torn-los suprfluos, Venter sugeriu aos lderes do consrcio
que eles ainda podiam realizar um valioso trabalho, como o de sequenciar o DNA
de ratos.
O desafio de Venter desmoralizou o consrcio pblico. Watson comparou
Venter a Hitler, ao invadir a Polnia. A maioria dos cientistas do PGH temia que
ele se sasse bem. Apesar da vantagem inicial que tinham, no parecia
implausvel que Venter os alcanasse e at os ultrapassasse. Para apaziguar as
demandas de independncia por parte dos pesquisadores, o consrcio distribura o
sequenciamento para inmeras universidades dos Estados Unidos e fechara
parcerias com laboratrios na Alemanha, no Japo e na Gr-Bretanha. Mesmo
com o projeto to disseminado, alguns membros internos do PGH acreditavam
que os satlites no terminariam a tarefa a tempo. Em 1998, o oitavo dos quinze
anos do PGH, todos os grupos reunidos tinham sequenciado apenas 4% do DNA
humano. Os cientistas americanos sentiam-se especialmente temerosos. Cinco
anos antes, o Congresso vetara o supercolisor de hdrons, gigantesco acelerador
de partculas, no Texas, depois que atrasos e despesas extras haviam inchado o
oramento em bilhes de dlares. O PGH parecia igualmente vulnervel.
Cientistas vitais para o projeto, porm, recusavam-se a recuar. Francis Collins
assumiu o consrcio depois da sada de Watson, ainda que contrariando alguns
pesquisadores. Collins trabalhara em gentica fundamental na Universidade de
Michigan. Descobriu o DNA responsvel pela fibrose cstica e pelo mal de
Huntington, e fora consultor do projeto de estudar o DNA de Lincoln. Era
tambm cristo fervoroso, e alguns o consideravam ideologicamente insano.
(Quando recebeu a oferta de trabalho no consrcio, ele passou a tarde rezando na
capela, em busca da orientao de Jesus. E Jesus disse V nessa!) No ajudou
muito o fato de que, ao contrrio do vaidoso Venter, Collins parecesse desleixado,
certa vez definido como algum que cortava o cabelo em casa e usava um
bigode la Ned Flanders. Mas ele se mostrou hbil poltico. Logo depois de
Venter anunciar seus planos, Collins encontrou-se durante um voo com um dos
chefes de Venter na empresa associada da Celera, faminta por dinheiro. A

30.000m de altitude, Collins alugou o ouvido do chefo, e quando os dois


aterrissaram j o havia convencido a fornecer os mesmos sequenciadores
modernos aos laboratrios do governo. Isso deixou Venter furioso. Em seguida,
para tranquilizar o Congresso, Collins anunciou que o consrcio faria as
mudanas necessrias para concluir o sequenciamento integral dois anos mais
cedo, e j em 2001 lanaria um esboo rudimentar. Tudo aquilo soava muito
bem. Contudo, em termos prticos, o novo cronograma obrigou Collins a eliminar
muitos dos programas satlites mais lentos, cortando-os totalmente do projeto
histrico. (Um cientista dispensado se queixou de que o NIH passou vaselina
antes de bem, voc sabe o qu.)
O equivalente britnico valento e barbudo de Collins era John Sulston, um
homem de Cambridge que ajudou no sequenciamento do primeiro genoma
animal, um verme. (Sulston foi tambm o doador de esperma cujo DNA
aparecia no j mencionado retrato realista de Londres.) Durante a maior parte
de sua carreira, Sulston foi um rato de laboratrio apoltico e satisfeito quando
ficava entocado em lugares fechados fuando os equipamentos. Porm, em
meados dos anos 1990, a empresa que fornecia os sequenciadores de DNA
comeou a interferir em seus experimentos, negando a Sulston acesso a bancos
de dados brutos, a no ser que ele adquirisse uma senha cara, e argumentando
que a companhia tinha o direito de analisar os dados, possivelmente com
propsitos comerciais. A reao de Sulston foi hackear o aplicativo do
sequenciador e reescrever o cdigo, deixando a empresa de fora. A partir desse
momento, ele comeou a desconfiar dos interesses comerciais, e tornou-se um
firme defensor da necessidade de os cientistas intercambiarem livremente
informaes sobre o DNA. Seu ponto de vista tornou-se influente quando Sulston
comeou a dirigir um dos laboratrios de milhes de dlares do consrcio no
(Fred) Sanger Centre, na Inglaterra. Por acaso, a empresa parceira da Celera era
a mesma companhia com que ele tinha se desentendido por causa dos dados.
Sulston via a Celera como a prpria cobia encarnada, pronta para tornar refns
os dados sobre o DNA e cobrar taxas exorbitantes dos pesquisadores que
quisessem consult-los. Ao ouvir o anncio de Venter, Sulston convocou seus
colegas cientistas para um verdadeiro discurso do Dia de So Crispim,a durante
uma conferncia. O clmax do pronunciamento foi a afirmao de que seu
instituto iria dobrar o financiamento para lutar contra Venter. Os combatentes
deram hurras e bateram palmas.
E foi assim que comeou: Venter versus o consrcio. Uma furiosa competio
cientfica, mas muito peculiar. A vitria dependia menos da abordagem, do
raciocnio e da habilidade os critrios tradicionais da boa cincia e mais do
trabalho bruto para produzir depressa. A resistncia mental tambm era
importante, j que a competio pelo genoma apresentava, como notou um

cientista, todos os ingredientes psicolgicos de uma guerra. Era uma corrida


armamentista. Cada equipe gastava dezenas de milhes para incrementar seu
poder de sequenciamento. Havia subterfgios. A certa altura, dois cientistas do
consrcio resenharam para uma revista os novos e modernos sequenciadores
usados pela Celera. Deram opinies ambguas, mas, enquanto isso, seus patres
negociavam secretamente a compra de dezenas de mquinas para uso prprio.
Havia intimidao. Alguns cientistas terceirizados receberam um aviso de que
suas carreiras estariam acabadas se colaborassem com Venter, e este afirma que
o consrcio tentara bloquear a publicao de seu trabalho. Havia tenso entre
supostos aliados. Venter entrou em inmeras brigas com agentes, e um cientista
alemo gritou histericamente com colegas japoneses por cometerem enganos
durante uma reunio do consrcio. Havia propaganda. Venter e a Celera
comemoravam todas as suas realizaes, mas sempre que faziam isso Collins
desqualificava o feito como genoma da revista Mad, ou Sulston aparecia na
televiso para dizer que a Celera tinha aprontado outra vigarice. Havia
inclusive conversas sobre munio. Quando funcionrios receberam ameaas de
morte de grupos radicais contra a tecnologia, a Celera cortou as rvores
prximas a seu campus corporativo para evitar que abrigassem francoatiradores, e o FBI recomendou a Venter que verificasse sua correspondncia
para o caso de um pretenso Unabomber ir atrs dele.
Naturalmente, o jogo sujo da competio estimulou o pblico e monopolizou
as atenes. Mas, durante todo esse tempo, comeava a surgir um trabalho de
valor cientfico verdadeiro. Sob o fogo das crticas, a Celera sentiu que precisava,
mais uma vez, provar que o sequenciamento shotgun funcionava. Para isso,
deixou de lado suas aspiraes ao genoma humano e, em 1999, comeou a
sequenciar (em colaborao com uma equipe da Universidade da Califrnia em
Berkeley, financiada pelo NIH) o genoma de 120 milhes de bases da moscadas-frutas. Para surpresa de muitos, a produo foi um sucesso: durante uma
reunio, pouco depois do fim do trabalho da Celera, cientistas especializados na
drosfila aplaudiram Venter. E quando as duas equipes tomaram embalo no
trabalho do genoma humano, o ritmo foi de tirar o flego. Ainda havia disputas,
claro. Quando a Celera afirmou que tinha ultrapassado a marca de 1 bilho de
bases, o consrcio contestou, porque a empresa (para proteger seus interesses
comerciais) no liberou os dados para avaliao dos cientistas. Um ms depois, o
consrcio vangloriou-se de ter superado a marca de 1 bilho de bases; quatro
meses mais tarde, afirmou ter ultrapassado os 2 bilhes de bases. Mas a disputa
no podia ofuscar o que realmente interessava: em apenas alguns meses os
cientistas haviam sequenciado mais DNA, muito mais, que nas duas dcadas
anteriores. Os pesquisadores tinham acusado Venter, durante sua permanncia no
NIH, de anunciar informaes genticas sem conhecer sua funo. Agora todos
faziam seu jogo: uma Blitzkrieg de sequenciamento.

Outros valiosos conhecimentos surgiram quando os cientistas comearam a


analisar todos aqueles dados de sequenciamento, mesmo de modo preliminar.
Um deles era que os seres humanos tinham montes de DNA que pareciam
microbianos, uma possibilidade espantosa. Mais ainda, tudo indicava que nossos
genes no eram suficientes. Antes do PGH, a maioria dos pesquisadores
estimava que, com base na complexidade dos homens, ns tnhamos 100 mil
genes. Em particular, Venter lembra-se de clculos que chegavam a 300 mil.
Mas, medida que a Celera e o consrcio exploravam o genoma, a estimativa
caiu para 90 mil, depois para 70 mil e 50 mil e continuava a despencar. Nos
primeiros dias do sequenciamento, 165 cientistas fizeram um bolo de US$ 1.200
para ser entregue a quem chegasse mais perto do nmero correto. Normalmente
esses tipos de aposta formam uma curva de sino em que a resposta correta se
concentra na parte mais elevada da curva. Mas isso no aconteceu no caso dos
genes; com o passar dos dias, as estimativas mais baixas pareciam as provveis
vencedoras.
Felizmente, contudo, sempre que a cincia ameaava se tornar o principal
atrativo da histria do PGH, alguma coisa substancial acontecia para distrair todo
mundo. Por exemplo, no incio de 2000, o presidente Bill Clinton anunciou, sem
razo aparente, que o genoma humano pertencia aos povos do mundo, e
conclamou todos os cientistas, inclusive os do setor privado, a partilhar desde logo
informaes sobre o sequenciamento. Houve tambm rumores de que o governo
poria fim s patentes de genes, o que assustou os investidores que tinham posto
dinheiro nas empresas de sequenciamento. A Celera foi atropelada, perdendo
US$ 6 bilhes em valor de mercado e US$ 300 milhes de Venter em poucas
semanas. Em busca de um blsamo contra esta e outras vicissitudes, Venter
tentou se apossar de um pedao do crebro de Einstein, para ver se algum
conseguia, afinal, sequenciar seu DNA,3 mas o plano deu em nada.
De forma quase comovente, algumas pessoas continuaram esperanosas de
que a Celera e o consrcio ainda conseguissem trabalhar juntos. Sulston tinha
eliminado a possibilidade de um cessar-fogo com Venter em 1999, mas pouco
depois alguns cientistas abordaram Venter e Collins para tentar uma trgua.
Chegaram a propor a ideia de o consrcio e a Celera divulgarem o esboo
completo dos 90% do genoma humano numa publicao em conjunto. As
negociaes caminharam, mas os cientistas do governo continuaram relutantes
quanto aos interesses comerciais da Celera e se irritaram com sua recusa de
publicar os dados de imediato. Durante as negociaes, Venter mostrou seu
charme habitual: um dos cientistas do consrcio insultou-o cara a cara, enquanto
inmeros outros faziam isso pelas costas. Um perfil de Venter na revista New
Yorker da poca abria com a citao (covarde e annima) de um destacado
cientista: Craig Venter um imbecil. No surpreende que os planos para uma

publicao em conjunto acabassem se desintegrando.


Assustado com o bate-boca e de olho na prxima eleio, Bill Clinton afinal
interveio e convenceu Collins e Venter a comparecer a uma entrevista coletiva
na Casa Branca, em junho de 2000. L, os dois rivais anunciaram que a corrida
pelo sequenciamento do genoma humano tinha terminado empatada. A trgua
era arbitrria e, em vista dos ressentimentos no ar, bastante ilusria. No entanto,
em vez de rosnarem um para o outro, Collins e Venter abriram sorrisos autnticos
naquele dia de vero. E por que no? Fazia menos de um sculo que os cientistas
haviam identificado o primeiro gene humano, e menos de cinquenta anos que
Watson e Crick tinham elucidado a dupla-hlice. Agora, no novo milnio, o
sequenciamento do genoma humano prometia ainda mais. Tinha inclusive
mudado a natureza da cincia biolgica. Quase 3 mil cientistas contriburam para
os dois textos que anunciavam o primeiro esboo do genoma humano. Ficou
famosa a declarao de Clinton: A era do grande governo acabou. Comeava
a era da grande biologia.
OS DOIS TRABALHOS com o primeiro esboo do genoma humano foram
lanados no incio de 2001. A histria deveria agradecer por no terem sido
publicados em conjunto. Um s texto teria obrigado os dois grupos a chegar a um
falso consenso, enquanto os artigos em duelo ressaltavam a abordagem
especfica de cada lado e expunham factoides que eram sacralizados como
verdades cientficas.
Em sua exposio, a Celera reconheceu que tinha extrado dados do consrcio
livre para ajudar a estruturar parte de seu sequenciamento o que claramente
solapava a atitude rebelde de Venter. Alm disso, os cientistas do consrcio
argumentavam que a Celera no teria seguido adiante sem os mapas do
consrcio para guiar a montagem das peas sequenciadas aleatoriamente. (A
equipe de Venter publicou furiosas contestaes.) Sulston tambm contestou a
ideia nos termos de Adam Smith, dizendo que a concorrncia aumentava a
eficincia e obrigava os dois lados a correr riscos inovadores. Em vez disso,
argumentava ele, a Celera fizera energia do sequenciamento em prol de uma
tola atitude pblica, e acabara apressando a divulgao de um esboo falso.
Claro que os cientistas adoraram o esboo, por mais tosco que fosse, e que o
consrcio nunca teria se esforado a publicar nada to depressa se no tivesse
diante de si um Venter muito agressivo. Mesmo que o consrcio sempre tenha
sido retratado como a parte adulta os que no se importavam com a velocidade
do genoma, mas com a preciso , a maioria dos cientistas que examinaram os
dois esboos proclamou que a Celera fez um trabalho melhor. Alguns disseram
que seu sequenciamento era duas vezes melhor e menos permevel a
contaminao por vrus. O consrcio tambm se enrolou (em silncio) em suas
crticas a Venter, ao copiar a abordagem do sequenciamento shotgun em projetos

posteriores de sequenciamento, como o do genoma do rato.


quela altura, no entanto, Venter no estava por perto para aborrecer o
consrcio pblico. Depois de vrias disputas administrativas, a Celera dispensouo, em janeiro de 2002. (Um dos motivos foi que ele se recusara a patentear
quase todos os genes descobertos por sua equipe; nos bastidores, ele era um
capitalista monomanaco e indiferente.) Quando Venter se afastou, a Celera
perdeu seu momentum no sequenciamento, e o consrcio bradou vitria, em voz
alta, quando produziu, sozinho, uma sequncia do genoma humano, no incio de
2003.4
Depois de anos de competio intensa, contudo, Venter, como um astro de
futebol em declnio, no podia simplesmente ir embora. Em meados de 2002, ele
distraiu a ateno do sequenciamento que o consrcio ento fazia ao revelar que
o genoma composto da Celera continha, na verdade, 60% de DNA de seu prprio
esperma: Venter fora o principal doador annimo. Sem se deixar perturbar
pelo falatrio que se seguiu revelao presunoso, egocntrico e
cabotino eram alguns dos adjetivos mais leves , Venter resolveu analisar seu
DNA puro, inalterado pelo de outros doadores. Para essa finalidade, fundou um
novo instituto, o Center for the Advancement of Genomics, e gastaria US$ 100
milhes em quatro anos para sequenciar apenas e to somente a si mesmo.
Aquele seria o primeiro caso de um genoma individual completo o primeiro
genoma que, ao contrrio do PGH platnico, inclua as contribuies genticas da
me, do pai e de cada linhagem de mutao que particulariza uma pessoa. Mas
como o grupo de Venter passou quatro anos inteiros refinando seu genoma, base
por base, um grupo rival de cientistas resolveu entrar no jogo e sequenciar outro
indivduo ningum menos que a antiga nmesis de Venter, James Watson.
Ironicamente, a segunda equipe chamada Projeto Jim pegou uma dica de
Venter e tentou vencer a corrida com mtodos novos de sequenciamento, mais
baratos e contaminados, esmiuando o genoma de Watson inteiro, em quatro
meses, pela modesta soma de US$ 2 milhes de dlares. Venter, como sempre,
se recusou a admitir a derrota, e essa segunda competio pelo genoma
terminou, talvez de forma inevitvel, com outro empate. No vero de 2007, as
duas equipes puseram seus sequenciamentos on-line com dias de diferena. As
mquinas velozes do Projeto Jim maravilharam o mundo, porm, mais uma vez,
o sequenciamento de Venter se mostrou mais preciso e mais til para os
pesquisadores.
(A corrida para a fama ainda no terminou. Venter continua ativo na pesquisa,
tentando atualmente determinar [subtraindo DNA de micrbios, gene por gene] o
genoma mnimo necessrio vida. Por mais cabotina que parea sua atitude, a
divulgao do prprio genoma individual pode t-lo orientado rumo ao Prmio
Nobel honra que ele cobia, de acordo com as conversas de bastidores dos

cientistas, tarde da noite. Um Nobel s pode ser dividido entre trs pessoas, no
mximo, mas Venter, Collins, Sulston, Watson e outros tambm merecem o
prmio. O Comit do Nobel, na Sucia, talvez tenha de perdoar a falta de decoro
de Venter. No entanto, se lhe outorgar o prmio pela solidez de seu excelente
trabalho, ele poder dizer, afinal, que ganhou a guerra do genoma.5)
Ento, o que essa competio pelo PGH nos proporcionou em termos
cientficos? Depende de quem responder pergunta.
Quase todos os geneticistas do genoma humano queriam curar doenas, e
todos tinham certeza de que o PGH revelaria quais genes estavam relacionados a
doenas cardacas, diabetes e outros problemas comuns. Na verdade, o
Congresso gastou US$ 3 bilhes, em grande parte, por essa promessa implcita.
Mas, como Venter e outros j apontaram, praticamente nenhuma cura baseada
na gentica surgiu desde 2000; tampouco parece iminente que isso acontea. At
Collins teve de engolir em seco e reconhecer, o mais diplomaticamente possvel,
que o ritmo das descobertas deixou todos frustrados. Acontece que muitas
doenas comuns tm diversos genes alterados associados a elas, e quase
impossvel elaborar uma droga que atinja mais que alguns genes. Pior, nem
sempre os cientistas podem diferenar as mutaes significativas das inofensivas.
Em alguns casos, eles nem conseguem encontrar mutaes nas quais interferir.
Baseados nos padres de hereditariedade, eles sabem que certas doenas comuns
devem ter componentes genticos representativos e mesmo quando comparam
os genes das vtimas dessas doenas, os pesquisadores encontram pouco ou nada
em comum em relao a danos genticos. O DNA culpado ainda no foi
descoberto.
H algumas razes possveis para esses reveses. Talvez os verdadeiros viles
das doenas se localizem no DNA no codificado, que est fora dos genes, em
regies que os cientistas entendem apenas de modo vago. Talvez a mesma
mutao cause doenas diversas em pessoas diferentes pela interao com
outros genes, tambm diferentes. Talvez o fato anmalo de algumas pessoas
terem cpias duplicadas de certos genes de alguma forma seja muito importante.
Talvez o sequenciamento, que explode os cromossomos em pedaos, destrua
informaes cruciais sobre a estrutura e a variao arquitetnica do cromossomo
que poderia dizer aos cientistas quais genes funcionam juntos e como. Talvez
mais assustadora por destacar nossa ignorncia fundamental seja a ideia de
que a noo de uma doena comum e singular ilusria. Quando observam
diferentes sintomas em pessoas diversas variaes do acar no sangue, dores
nas juntas, colesterol alto , os mdicos supem que eles se originam de causas
similares. Mas a regulao do acar ou do colesterol exige que uma srie de
genes funcione junta, e uma mutao em qualquer gene da cascata poderia
desequilibrar todo o sistema. Em outras palavras, mesmo que os sintomas em

larga escala sejam idnticos, as causas genticas subjacentes aquelas de que os


mdicos precisam para localizar e tratar podem ser diferentes. (Alguns
cientistas citam erroneamente Tolsti para afirmar o seguinte: talvez todos os
corpos saudveis se paream um com o outro, enquanto cada corpo no saudvel
seja no saudvel de uma forma especfica.) Por essas razes, alguns mdicos e
cientistas tm afirmado que o PGH foi um fiasco at agora, mais ou menos. Se
for isso, talvez a melhor comparao com a grande cincia no seja o Projeto
Manhattan, mas sim o Programa Espacial Apollo, que levou o homem Lua e
depois no levou a nada.
De qualquer forma, sejam quais forem as deficincias (at agora) da
medicina, o sequenciamento do genoma humano surtiu efeitos que revigoraram,
se no reinventaram, quase todos os campos da biologia. O sequenciamento do
DNA resultou em relgios moleculares mais precisos e revelou que os animais
abrigam grandes trechos de DNA viral. Auxiliou os cientistas a reconstruir as
origens e a evoluo de centenas de ramificaes da vida, inclusive as de nossos
antepassados primatas. O sequenciamento ajudou a rastrear a migrao global
dos humanos e mostrou quanto estivemos perto da extino. Confirmou o nmero
reduzido de genes que os seres humanos tm (a estimativa mais baixa, 25.947, foi
a que ganhou o bolo) e obrigou os pesquisadores a perceber que as
caractersticas excepcionais dos homens derivam no tanto de ter um DNA
especial, mas da regulagem e da diviso especficas do DNA.
Finalmente, dispor de um genoma humano total e em especial dos genomas
individuais de Watson e Venter enfatizou uma questo que muitos cientistas
perderam de vista no clima agitado do sequenciamento: a diferena entre ler e
entender um genoma. Os dois homens arriscaram um bocado ao divulgar seus
genomas. Cientistas do mundo inteiro esmiuaram-nos letra por letra, em busca
de falhas ou revelaes constrangedoras, e cada um deles mostrou uma atitude
particular em relao a esse risco. O gene APOE implementa nossa capacidade
de comer carne, mas tambm (em algumas verses) multiplica o risco do mal
de Alzheimer. A av de Watson sucumbiu ao Alzheimer anos atrs, e a
perspectiva de perder a razo era demais. Por isso pediu que os cientistas no
revelassem que tipo de APOE ele tinha. (Infelizmente, os pesquisadores nos quais
confiou para esconder o resultado no foram bem-sucedidos.6) Venter no
barrou nada de seu genoma e at disponibilizou alguns pronturios mdicos.
Dessa forma, os cientistas puderam correlacionar os genes sua altura, ao peso e
a diversos aspectos de sua sade informaes que, combinadas, so muito mais
teis em termos clnicos que apenas os dados do genoma. Resultou que Venter
tem genes que o tornam propenso a alcoolismo, cegueira, doenas cardacas e
mal de Alzheimer, entre outras. (Mais estranho, Venter apresenta tambm longos
trechos de DNA no encontrados normalmente em seres humanos, mais comuns

em chimpanzs. Ningum sabe por qu, mas sem dvida alguns de seus inimigos
desconfiam dos motivos.) Alm disso, uma comparao entre o genoma de
Venter e o genoma platnico do PGH revelou muito mais desvios do que se
esperava 4 milhes de mutaes, inverses, inseres, eliminaes e outras
peculiaridades, e qualquer delas poderia ter sido fatal. Ainda assim, Venter, que
agora est perto dos setenta anos, vem escapando desses problemas de sade. Da
mesma forma, cientistas observaram dois locais no genoma de Watson com duas
cpias de mutaes recessivas devastadoras da sndrome de Usher (que deixa
as vtimas surdas e cegas) e da sndrome de Cockay ne (que reduz o crescimento
e faz com que as pessoas envelheam prematuramente). Mas Watson, com bem
mais de oitenta anos, nunca mostrou qualquer sinal desses problemas.
Ento, o que acontece? Ser que os genomas de Watson e Venter esto
mentindo para ns? O que h de errado com nossa leitura desses genomas?
Tampouco temos razo para pensar que Watson e Venter sejam especiais. Um
exame ingnuo do genoma de qualquer pessoa talvez a sentenciasse a doenas,
deformidades e morte rpida. Contudo, a maioria de ns escapa. Parece que, por
mais que seja poderosa, a sequncia A-C-G-T pode ser circunscrita por fatores
extragenticos inclusive os epigenticos.

a Referncia ao discurso proferido por Henrique V, na pea homnima de


Shakespeare, conclamando os bravos cavaleiros ingleses, seus seguidores, a lutar
contra a fora muito mais numerosa da Frana, na Batalha de Azincourt (1415).
(N.T.)

15. O que vem fcil vai fcil?


Por que g meos idnticos no so idnticos?

O PREFIXO epi implica uma coisa cavalgando outra. Plantas epfitas crescem
em outras plantas. Epitfios e epgrafes aparecem em lajes tumulares e em
livros portentosos. Coisas verdes como a grama refletem ondas de luz a 550
nanmetrosa (o fenmeno), mas nosso crebro registra essa luz como cor, algo
carregado de memrias e emoes (o epifenmeno). Quando o Projeto Genoma
Humano de alguma forma fez com que os cientistas soubessem quase menos do
que sabiam antes como era possvel que 22 mil mseros genes, menos que em
algumas uvas, criassem seres humanos complexos? , os geneticistas renovaram
sua nfase na regulao de genes e nas interaes genticas ambientais, inclusive
as epigenticas.
Assim como a gentica, a epigentica envolve a transmisso de certas
caractersticas biolgicas. Porm, ao contrrio das mudanas genticas, as
epigenticas no alteram a sequncia A-C-G-T herdada, pois a herana
epigentica afeta a maneira como as clulas acessam, interpretam e usam o
DNA. (Podemos pensar nos genes como hardwares e nas epigenias como
softwares.) Embora a biologia costume diferenar meio ambiente (criao) e
genes (natureza), a epigentica combina natureza e ambiente de novas maneiras.
Ela chega a sugerir que s vezes podemos herdar a parte adquirida isto ,
herdar memrias biolgicas do que nossas mes e pais (ou avs e avs)
comeram, respiraram e das coisas s quais resistiram.
Para dizer a verdade, complicado separar uma herana epigentica (ou
hereditariedade soft) de outras interaes entre genes e ambiente. Tambm
no ajuda o fato de que a epigentica tem sido um saco de ideias, o lugar onde os
cientistas jogam todos os padres estranhos de hereditariedade que descobrem.
Alm de tudo, a epigentica tem uma histria maldita, poluda por inanio,
doenas e suicdio. Mas nenhum outro campo oferece a promessa de atingir o
objetivo final da biologia humana ao dar o salto entre o minucioso PGH
molecular e a compreenso de peculiaridades e individualidades dos seres
humanos em escala abrangente.
EMBORA SEJA UMA cincia avanada, a epigentica, na verdade, revive um
antigo debate na biologia com os guerreiros que atacaram Darwin o francs
Jean-Baptiste Lamarck e seu conterrneo, nosso velho amigo, o baro Cuvier.

Assim como Darwin construiu seu nome estudando espcies obscuras


(cracas), Lamarck centrou fogo nos vermes. Naquela poca, os vermes incluam
medusas, sanguessugas, lesmas, polvos e outras coisas escorregadias que os
naturalistas no param de classificar. Mais atento e sensvel que seus colegas,
Lamarck resgatou essas criaturas da obscuridade taxonmica, destacando suas
caractersticas especficas e separando-as em filos distintos. Logo inventaria o
temo invertebrado para essa miscelnea. Em 1800, deu um salto adiante e
cunhou a palavra biologia para todo o seu campo de estudo.
Lamarck se tornou bilogo por caminhos tortuosos. No momento em que seu
autoritrio pai morreu, ele deixou a escola do seminrio, comprou uma casa
velha e, com apenas dezessete anos, saiu a galope para se alistar na Guerra dos
Sete Anos. Mais tarde sua filha diria que ele se destacara em combate e fora
promovido a oficial no campo de batalha embora ela costumasse superestimar
os feitos do pai. De qualquer forma, a carreira militar de Lamarck acabou de
maneira inglria, quando seus homens o feriram numa brincadeira que envolvia
ergu-lo pela cabea. A perda do Exrcito correspondeu a um ganho na biologia,
pois ele logo se tornou um renomado botnico e especialista em vermes.
No contente em dissecar vermes, Lamarck esboou uma teoria
grandiloquente a primeira teoria cientfica sobre a evoluo, que tinha duas
partes. A mais abrangente explicava por que a evoluo aconteceu, e ponto.
Todas as criaturas, argumentava ele, eram dotadas de desejos internos de se
aperfeioar, tornando-se mais complexas, mais semelhantes aos mamferos. A
segunda lidava com a mecnica da evoluo, a maneira como ela ocorria.
essa parte que se justape, ao menos conceitualmente, epigentica moderna,
pois Lamarck dizia que as criaturas mudavam de forma ou comportamento em
resposta ao ambiente, e depois passavam adiante essas caractersticas adquiridas.

Jean-Baptiste Lamarck pode ter vislumbrado a primeira teoria da evoluo.


Embora equivocada, de alguma forma ela remete moderna cincia da
epigentica.
Lamarck sugeriu, por exemplo, que as aves que vadeavam as guas, na luta
para manter seus traseiros secos, alongavam as pernas microscopicamente a
cada dia, acabando por adquirir pernas mais longas, que eram herdadas pelas
ninhadas. Da mesma forma, as girafas que chegavam ao topo das rvores em
busca de folhas adquiriam pescoos longos e os passavam adiante. Isso deveria
funcionar tambm com os seres humanos. Os ferreiros, depois de manejar
marretas ano aps ano, transmitiriam sua forte musculatura aos filhos. Deve-se
notar que Lamarck no dizia que criaturas nascidas com apndices mais longos,
ps mais ligeiros etc. tinham uma vantagem, mas que as criaturas trabalhavam
para desenvolver essas caractersticas. Quanto mais trabalhassem com afinco,
maior a vantagem transmitida aos filhos. (Laivos de Weber e da tica protestante

do trabalho.) Como nunca foi um tipo modesto, Lamarck anunciou a perfeio


de sua teoria j em 1820.
Depois de duas dcadas explorando essas grandes noes metafsicas sobre a
vida em abstrato, a vida fsica real de Lamarck comeou a se descortinar. Sua
posio acadmica sempre foi precria, pois a teoria das caractersticas
adquiridas jamais impressionou alguns colegas. (Uma das mais fortes refutaes,
embora superficial, era de que os garotos judeus ainda precisavam ser
circuncidados depois de trs milnios de peles aparadas.) Lamarck tambm
estava ficando cego, e, pouco depois de 1820, precisou se afastar do cargo de
professor de cursos sobre insetos, vermes e animais microscpicos. Sem fama
e sem rendimentos, logo se tornou um pobreto, totalmente dependente dos
cuidados da filha. Quando morreu, em 1829, ela s conseguiu pagar uma cova
alugada os restos mortais de Lamarck, comidos pelos vermes, s ficariam
enterrados por cinco anos, antes de serem jogados nas catacumbas de Paris, a
fim de ceder lugar a outro cliente.
Mas havia um insulto pstumo ainda maior espera de Lamarck, cortesia do
baro. Cuvier e Lamarck, na verdade, haviam colaborado quando se
conheceram na Paris pr-revolucionria, se no como amigos, ao menos como
colegas afveis. Em termos de temperamento, contudo, Cuvier era o oposto a
Lamarck. Ele queria fatos, fatos e fatos, desconfiando de qualquer coisa que
recendesse a especulao basicamente, todo o trabalho final de Lamarck.
Cuvier tambm rejeitava totalmente a evoluo. Seu patrono, Napoleo, tinha
conquistado o Egito e levado de volta Frana toneladas de butins cientficos,
inclusive pinturas com animais e mmias de gatos, crocodilos, macacos e outros.
Cuvier descartava a evoluo porque aquelas espcies nitidamente no haviam
mudado em milhares de anos, o que na poca parecia uma boa frao do tempo
de existncia da Terra.
No se limitando a refutaes cientficas, Cuvier usou seu poder poltico para
descreditar Lamarck. Em um dos muitos papis que desempenhou, ele comps
loas Academia de Cincias da Frana, tendo criado os loges para solapar
sutilmente colegas falecidos. Usando o encmio como veneno, abriu o obiturio
de Lamarck enaltecendo sua dedicao aos vermes. Alm disso, a honestidade
compeliu Cuvier a apontar as muitas e muitas vezes que seu caro amigo JeanBaptiste tinha se perdido em inteis especulaes sobre a evoluo. O baro
Cuvier tambm distorceu os dons inegveis do ex-colega tecendo analogias
contra ele, adornando o ensaio com as caricaturas de girafas elsticas e os papos
de pelicanos que acabaram indelevelmente ligados ao nome de Lamarck.
Sistema apoiado em tais bases diverte a imaginao de um poeta, resumiu
Cuvier, mas nem por um momento resiste ao exame de algum que tenha
dissecado uma vscera, uma mo ou mesmo uma pena. De modo geral, o
elogio merece o ttulo de obra-prima da crueldade que o historiador da

cincia Stephen Jay Gould lhe aplicou. Contudo, parte a moralidade, preciso
reconhecer as qualidades do baro. Para a maioria dos homens, um elogio algo
mais que uma pedra no sapato. Cuvier percebeu que podia transformar essa
pequena carga em algo poderoso, e foi inteligente ao fazer isso.
Depois da queda de Cuvier, alguns cientistas romnticos se apegaram s
vises lamarckianas de plasticidade ambiental, enquanto outros, como Mendel,
achavam que as teorias lamarckianas deixavam a desejar. Muitos, porm,
ficaram em dvida sobre o caminho a seguir. Darwin reconheceu, por escrito,
que Lamarck fora o primeiro a propor uma teoria da evoluo, definindo-o como
naturalista celebrado com justia. Darwin tambm acreditava que algumas
caractersticas adquiridas (inclusive, em casos raros, pnis circuncidados)
podiam ser transmitidas a futuras geraes. Ao mesmo tempo, em cartas a
amigos, ele descartava a teoria de Lamarck como verdadeira bobagem e
extremamente pobre; no consigo extrair dela fatos ou ideias.
Uma das cismas de Darwin era sua convico de que as criaturas haviam
adquirido vantagens sobretudo atravs de traos hereditrios, estabelecidos no
nascimento, e no dos traos adquiridos de Lamarck. Darwin enfatizava, ainda, o
ritmo lento da evoluo, o quanto tudo demorava, pois as caractersticas inatas s
podiam se disseminar quando os seres com as vantagens se reproduziam. As
criaturas de Lamarck, por sua vez, assumiam o controle da prpria evoluo;
membros longos ou grandes msculos se espalhavam num timo, em uma
gerao. Talvez o pior, para Darwin e os demais, era que Lamarck promovia
exatamente o tipo de teleologia oca noes msticas de animais que se
aperfeioavam e se realizavam pela evoluo que os bilogos queriam banir
para sempre de seu campo de estudos.1
Tambm prejudicou Lamarck o fato de a gerao posterior a Darwin
descobrir que o corpo traa uma linha estrita de demarcao entre as clulas
normais e os vulos e espermatozoides. Assim, mesmo que um ferreiro tivesse
trceps, bceps e deltas do prprio Atlas, isso no significava coisa alguma. O
espermatozoide independia das clulas dos msculos. Portanto, se o
espermatozoide do ferreiro tivesse a fraqueza de 100mg em termos de DNA,
seus filhos tambm seriam fracotes. Nos anos 1950, cientistas reforaram essa
ideia de independncia ao provar que as clulas do corpo no podem alterar o
DNA das clulas do espermatozoide ou do vulo, o nico DNA que conta para a
hereditariedade. Parecia que Lamarck estava morto para sempre.
Nas ltimas dcadas, porm, os vermes se transformaram. Agora os cientistas
veem a hereditariedade como algo mais fluido, e as barreiras entre genes e o
ambiente so mais porosas. Nem tudo gira s em torno de genes, mas tem a ver
com a expresso dos genes, de ligar ou desliglos. Em geral, as clulas desligam
o DNA pontilhando-o com pequenas salincias chamadas grupos metila, ou ligam

o DNA usando grupos acetila, para desenrolar o DNA dos carretis de protena.
Os cientistas sabem agora que as clulas transmitem esses exatos padres de
metila e acetila para as clulas-filhas sempre que se dividem uma espcie de
memria celular. (Alis, os pesquisadores j acharam que as metilas dos
neurnios registravam fisicamente memrias no nosso crebro. No assim,
mas a interao com metilas e acetilas pode interferir na formao da
memria.) O ponto-chave que esses padres, ainda que basicamente estveis,
no so permanentes: certas experincias ambientais podem adicionar ou
subtrair metilas e acetilas, alterando os padres. Na verdade, isso um registro
da memria do que o organismo estava fazendo ou vivenciando em suas clulas
um primeiro passo crucial para qualquer hereditariedade lamarckiana.
Infelizmente, algumas experincias ruins podem ser gravadas nas clulas com
a mesma facilidade que as boas. Uma intensa dor emocional s vezes inunda o
crebro de um mamfero com substncias neuroqumicas que fixam grupos
metila onde eles no deveriam estar. Ratos oprimidos por outros ratos quando
pequenos (por mais contraditrio que isso soe) costumam exibir estranhos
padres de metila no crebro. O mesmo acontece com ratos bebs (sejam
adotados ou biolgicos) criados por mes negligentes, que se recusam a lamber e
a acariciar o filhote e a cuidar dele. Quando adultos, esses ratos negligenciados
no resistem a situaes de estresse. Isso pode ser o resultado de genes frgeis,
pois tanto os filhos biolgicos quanto os adotados podem ser igualmente histricos.
Quando padres de metila aberrantes so gravados desde cedo, os neurnios
continuam a se dividir, e o crebro continua a crescer, os padres se perpetuam.
De modo semelhante, os acontecimentos do 11 de Setembro de 2001 talvez
tenham marcado o crebro dos seres humanos ainda no nascidos. Algumas
mulheres grvidas, em Manhattan, desenvolveram disfunes de estresse pstraumtico que podem ativar e desativar epigeneticamente ao menos uma dzia
de genes, inclusive cerebrais. Essas mulheres, em especial as afetadas durante o
terceiro trimestre da gestao, tiveram filhos mais ansiosos e perturbados de
forma aguda que outras crianas, quando confrontados com estmulos
desconhecidos.
Deve-se notar que essas alteraes do DNA no so genticas, pois a fita A-CG-T permanece a mesma durante o processo. Contudo, as alteraes
epigenticas so de fato mutaes; os genes podem tambm no funcionar. E,
assim como as mutaes, as alteraes epigenticas continuam vivas nas clulas
dos descendentes. Na verdade, todos ns acumulamos cada vez mais alteraes
epigenticas especficas, medida que envelhecemos. Isso explica por que as
personalidades e at a fisionomia de gmeos idnticos, apesar do DNA idntico,
ficam diferentes a cada ano. Significa tambm que a histria policial do gmeo
que comete um crime e se livra da acusao porque os testes de DNA no
conseguem diferenar os dois irmos no se sustenta sempre. O epigenoma de

cada um pode conden-los.


Claro que todas essas evidncias provam apenas que as clulas do corpo
podem registrar fatores ambientais e transmiti-los a outras clulas, numa forma
limitada de hereditariedade. Normalmente, quando o espermatozoide e o vulo
se juntam, os embries apagam essa informao epigentica fazendo com que
voc se torne voc, isento do que seus pais tenham feito. Mas outras evidncias
sugerem que algumas alteraes epigenticas, por meio de enganos e
subterfgios, s vezes entram de contrabando na nova gerao de pupas, filhotes,
pintinhos ou crianas um fenmeno to lamarckiano que faria Cuvier e Darwin
ranger os dentes.
A PRIMEIRA VEZ que os cientistas flagraram esse contrabando epigentico em
ao foi em verkalix, aldeia rural no joelho entre a Sucia e a Finlndia. Aquele
era um lugar difcil para se crescer durante os anos 1800. L, 70% das famlias
tinham cinco ou mais filhos um quarto delas tinha dez ou mais , e em geral
todas as bocas deviam ser alimentadas com 4.000m de solo pobre, que era o que
a maioria das famlias conseguia juntar. O clima tambm no ajudava, nesse
lugar que fica acima dos 66 graus de latitude norte, onde o frio devastava o milho
e outras colheitas a cada cinco anos, ou algo assim. Durante certos perodos,
como na dcada de 1830, as colheitas morriam quase todo ano. O pastor local
registrou esses fatos nos anais de verkalix com uma firmeza quase insana.
Nada de excepcional a observar, escreveu certa vez, alm do oitavo ano
[consecutivo] de perda da colheita.
Nem todos os anos a runa era total, claro. De tempos em tempos, a terra
abenoava o povo com alimentos em abundncia, e mesmo famlias com quinze
filhos podiam se empanturrar e esquecer os perodos de escassez. Todavia,
durante os invernos mais rigorosos, quando o milho ressecava e as densas
florestas escandinavas e o gelo do Bltico impediam a chegada de suprimentos
de emergncia a verkalix, as pessoas cortavam a garganta dos porcos e vacas e
iam se mantendo a duras penas.
Essa histria mais ou menos comum na fronteira talvez tivesse passado
despercebida no fossem os cientistas suecos. Eles se interessaram por verkalix
porque desejavam saber se fatores ambientais, como a escassez de comida,
predisporia o filho de uma mulher grvida a sofrer problemas de sade a longo
prazo. Os cientistas tinham razes para pensar dessa forma, baseados em estudos
de 1.800 crianas nascidas durante e logo depois de um perodo de fome na
Holanda ocupada pela Alemanha o Hongerwinter de 1944-45. Aquele
tenebroso inverno congelou os canais por onde passavam os navios de carga. E
como um dos ltimos favores prestados Holanda, os nazistas destruram pontes
e estradas que trariam alvio por terra. A rao diria dos holandeses adultos caiu

para quinhentas calorias no incio da primavera de 1945. Alguns fazendeiros e


refugiados (inclusive Audrey Hepburn e sua famlia, isoladas na Holanda durante
a guerra) comearam a mastigar bulbos de tulipa.
Depois da libertao, em maio de 1945, a rao subiu para 2 mil calorias, e
esse salto deu margem a um experimento natural: cientistas podiam comparar os
fetos gestados durante a fome queles gerados depois e ver quais eram mais
saudveis. Como era previsvel, os fetos famintos, em geral, eram menores e
mais frgeis no nascimento, e nos anos subsequentes tambm apresentavam
taxas mais altas de esquizofrenia, obesidade e diabetes. Como os bebs se
originavam da mesma cepa gentica bsica, as diferenas deveriam ser
causadas pela programao epigentica: a falta de alimento alterava a qumica
do tero (o ambiente do beb), portanto mudava a expresso de certos genes.
Mesmo aps sessenta anos, o epigenoma dos que tinham passado fome no prnatal parecia marcadamente distinto, e as vtimas de outras fomes modernas do
cerco de Leningrado, da crise de Biafra na Nigria, do Grande Salto da China
maoista mostraram efeitos semelhantes a longo prazo.
Mas como perodos de fome eram muito frequentes em verkalix, os
cientistas suecos perceberam a oportunidade de estudar algo ainda mais
intrigante: se os efeitos epigenticos poderiam persistir atravs de mltiplas
geraes. J havia algum tempo que os reis da Sucia exigiam registros das
colheitas em todas as parquias (para evitar furtos da vassalagem), por isso havia
informaes sobre a agricultura de verkalix desde antes de 1800. Assim, os
pesquisadores compararam os dados com os meticulosos registros de
nascimento, morte e sade mantidos pela igreja luterana local. Como bnus,
verkalix tinha um fluxo gentico muito pequeno. O risco de enregelamento e o
extravagante sotaque local evitavam que a maioria dos suecos e lapes se
mudasse para l; dos 320 habitantes acompanhados pelos cientistas, s nove
saram de verkalix em busca de pastagens mais verdes, por isso foi possvel
acompanhar as famlias ao longo de anos.
Parte do que a equipe sueca apurou como o vnculo entre a nutrio
materna e a sade futura do filho fazia sentido, porm, muitas outras coisas,
no. O mais notvel foi que eles descobriram uma forte relao entre a sade
futura de um filho e a dieta do pai. Os pais no geram os filhos no corpo, portanto
o efeito devia ter escorregado pelo espermatozoide. Ainda mais estranho, a
criana gozava de sade melhor se o pai tivesse passado fome. Se o pai tivesse se
empanturrado, o filho vivia menos e tinha mais doenas.
A influncia dos pais acabou se mostrando to forte que os cientistas
conseguiam rastre-la at o pai do pai tambm se o vov Harald tivesse
passado fome, o neto beb Olaf seria beneficiado, e os efeitos no eram sutis. Se
Harald gostasse de encher a cara, o risco de diabetes aumentava quatro vezes em

Olaf. Se Harald apertasse o cinto, Olaf vivia uma mdia de trinta anos a mais
(depois de ajustadas as disparidades sociais). Deve-se notar que esse era um
efeito bem maior que o exercido pela fome ou a glutonaria sobre o prprio vov.
Os vovs que passavam fome, os vovs que se empanturravam e os vovs que
comiam a quantidade certa, todos viviam at a mesma idade, setenta anos.
Essa influncia do pai/av no fazia sentido em termos genticos. A fome no
poderia ter mudado a sequncia do DNA dos pais ou dos filhos, j que isso era
estabelecido no nascimento. O ambiente tampouco era o vilo. Homens que
passaram fome acabaram se casando e se reproduzindo em pocas diferentes,
por isso os filhos e netos cresceram em dcadas diferentes, em verkalix,
algumas boas, outras ms mas todos se beneficiavam se o pai ou o pai do pai
tivessem passado necessidade.
No entanto, a influncia poderia fazer sentido em termos epigenticos. Mais
uma vez, o alimento rico em acetilas e metilas que podem ligar e desligar
genes. Por isso, beber ou passar fome mascaram ou desmascaram o DNA que
regula o metabolismo. Quanto explicao de como essas alteraes
epigenticas se inseriram entre geraes, os cientistas encontraram uma pista nos
perodos de fome. Passar fome durante a puberdade, a infncia ou os anos de
pico de fertilidade, nada disso importava para a sade do filho ou do neto de um
homem. O que contava era se ele se empanturrava ou passava fome ao longo de
seu lento perodo de crescimento, um intervalo entre os nove e os doze anos de
idade, pouco antes da puberdade. Durante essa fase, os homens comeam a pr
de lado um estoque de clulas que se tornaro espermatozoides. Assim, se o lento
perodo de crescimento coincidia com fome ou banquetes, o prespermatozoide
seria marcado com padres incomuns de metila e acetila, padres que com o
tempo marcavam os prprios espermatozoides.
Os cientistas continuam trabalhando nos detalhes moleculares do que deve ter
acontecido em verkalix. Mas um punhado de outros estudos sobre
hereditariedade soft paterna entre seres humanos apoia a ideia de que a
epigentica do espermatozoide tem efeitos profundos e transmissveis. Homens
que comearam a fumar antes dos onze anos tero filhos mais rechonchudos
(principalmente os meninos) que homens que comearam a fumar mais tarde,
mesmo que os fumantes mais precoces abandonem esse hbito mais cedo. Da
mesma forma, as centenas de milhes de homens na sia e na frica que
mastigam a polpa da noz-deareca um estimulante com a potncia de um
cappuccino tm filhos com o dobro de risco de doenas cardacas e
indisposies metablicas. Embora nem sempre consigam identificar diferenas
anatmicas entre crebros saudveis e crebros com doenas mentais, os
neurocientistas conseguem detectar diferentes padres de metila no crebro dos
esquizofrnicos e dos manaco-depressivos, assim como em seus
espermatozoides. Esses resultados obrigaram os cientistas a revisar suas

suposies de que um zigoto elimine toda a borra ambiental das clulas do


espermatozoide (e do vulo). Parece que, assim como Jeov, a culpa biolgica
dos pais pode ser transmitida aos filhos e aos filhos de seus filhos.
A primazia do espermatozoide na determinao da sade do filho, a longo
prazo, talvez seja o aspecto mais curioso de toda a questo da hereditariedade
soft. A sabedoria popular afirmava que as impresses maternas, tal como a
exposio a um monstro, seriam devastadoras; a cincia moderna diz que as
impresses paternas contam tanto ou mais. De qualquer maneira, esses efeitos
especficos dos pais no eram totalmente inesperados, pois os cientistas j sabiam
que os DNAs materno e paterno no contribuem do mesmo modo para as
caractersticas dos filhos. Se um leo se acasalar com uma tigresa, os dois
produzem um ligre um felino de 4m e duas vezes mais pesado que a mdia do
rei da selva. Mas se um tigre transar com uma leoa, o tileo resultante no ser
to forte. (Outros mamferos mostram discrepncias semelhantes. Isso significa
que as tentativas de Ily a Ivanov de engravidar chimpanzs fmeas e fmeas
humanas no seriam to simtricas quanto ele esperava.) De vez em quando o
DNA materno e paterno chegam a se engajar em combate direto pelo controle
do feto. Considere o gene IGF (por favor).
s vezes, as letras do nome de um gene ajudam a entend-lo: IGF representa
insulin-like growth factor (fator de crescimento semelhante insulina), e faz os
bebs atingirem um determinado tamanho no tero muito antes que o tempo
normal. Mas se os pais querem os dois genes IGF dos filhos no mximo, para
produzir um beb grande e saudvel, que cresa rpido e transmita seus genes
depressa e com frequncia, as mes desejam temperar o IGF de modo que o
filho nmero um no esmague suas entranhas nem a mate durante o trabalho de
parto antes de ter outros filhos. Assim, a exemplo de um casal brigando por causa
do termostato, o espermatozoide tende a ligar seu IGF em posio de destaque,
enquanto o vulo desliga os dele.
Centenas de outros genes imprinted ligam e desligam dentro de ns,
baseados no que foi vivido pelos pais. No genoma de Craig Venter, 40% dos
genes apresentavam diferenas maternas/paternas. A eliminao do mesmo
trecho exato de DNA pode levar a diferentes doenas, se o cromossomo
deficiente for da me ou do pai. Alguns genes imprinted chegam at a mudar
de lado com o tempo. Nos camundongos (e talvez nos humanos), os genes
maternos mantm o controle do crebro da criana, enquanto os genes paternos
assumem o comando depois. Na verdade, provvel que no consegussemos
sobreviver sem o imprinting genmico adequado do epigene. fcil para os
cientistas produzir embries de camundongos com dois conjuntos de
cromossomos machos ou dois conjuntos de cromossomos fmeas. De acordo
com a gentica tradicional, isso no seria grande coisa. Mas esses embries de
gnero duplo expiram no tero. Quando os cientistas misturaram algumas clulas

do sexo oposto para ajudar os embries a sobreviver, os machos2 se tornaram


bebs gigantes (graas ao IGF), mas com crebros insignificantes. As fmeas
tinham o corpo pequeno, porm crebros desproporcionalmente grandes.
Portanto, a variao entre o tamanho do crebro de Einstein e o de Cuvier pode
no passar de uma peculiaridade das linhagens sanguneas dos pais, como a
calvcie paterna nos homens.
Os chamados efeitos de origem dos pais tambm reacenderam o interesse por
uma das mais egrgias fraudes cientficas j perpetradas. Dada a sutileza da
epigentica os cientistas mal tocaram no assunto, nos ltimos vinte anos ,
imagina-se que um cientista que examinasse esses padres, tempos atrs, teria
dificuldade para interpretar os resultados, e mais ainda para convencer os
colegas a esse respeito. Mas o bilogo austraco Paul Kammerer foi luta na
cincia, no amor, na poltica e em tudo o mais. Alguns epigeneticistas atuais
veem sua histria talvez (apenas talvez) como a torturante lembrana do perigo
de uma descoberta antes do tempo.
PAUL KAMMERER TINHA a ambio de um alquimista para recriar a
natureza, combinada a um talento adolescente de atormentar pequenos animais.
Ele afirmava mudar a cor das salamandras ou pint-las com bolinhas ou listras
simplesmente inserindo-as em paisagens de matizes incomuns. Obrigava os
louva-deus, que amavam o sol, a jantar no escuro e amputava probscides de
caramujos marinhos s para ver o efeito sobre os futuros filhotes. Chegava a
dizer que conseguia criar certos anfbios com ou sem olhos, dependendo de
quanta luz de sol recebessem quando novos.
O triunfo de Kammerer, e tambm sua queda, foi uma srie de experimentos
realizados com o sapo-parteiro, uma espcie bastante peculiar. A maioria dos
sapos se acasala na gua, deixando os ovos fertilizados flutuarem livremente. O
sapo-parteiro faz amor no solo, mas, como os girinos so mais vulnerveis em
terra, o sapo macho amarra uma carga de ovos nas patas traseiras, como um
cacho de uvas, e fica com eles at chocarem. Insensvel a esse hbito
encantador, em 1903, Kammerer resolveu obrigar sapos parteiros a se acasalar
na gua elevando muito a temperatura do aqurio. A ttica funcionou os sapos
teriam enrugado como figos secos se no passassem o tempo todo submersos , e
os que sobreviveram se tornaram mais aquticos a cada nova gerao. Tinham
guelras mais longas, produziam uma gelatina escorregadia para proteger os ovos
na gua e (lembre-se disso) desenvolviam asperidades nupciais apndices
pretos e calosos nos membros frontais, para ajudar os sapos machos a agarrar
suas escorregadias parceiras durante o coito aqutico. Mais intrigante, quando
Kammerer punha de volta esses sapos maltratados em tanques menos aquecidos
e os deixava reproduzir, os descendentes (que nunca haviam passado pela

experincia de calor) herdavam a preferncia de reproduo na gua e a


transmitiam aos descendentes.
Kammerer anunciou esses resultados por volta de 1910. Na dcada seguinte,
usou este e outros experimentos (e parece que nenhum de seus experimentos
falhou) para argumentar que os animais podiam ser moldados para fazer quase
qualquer coisa, dado o ambiente adequado. Na poca, dizer algo assim tinha
profundas implicaes marxistas, uma vez que, segundo essa doutrina, a nica
coisa que mantinha as infelizes massas oprimidas era o terrvel ambiente em que
viviam. Como era um socialista engajado, Kammerer logo estendeu seus
argumentos sociedade humana: no seu modo de ver, ambiente era natureza,
num conceito unificado.
De fato, enquanto a prpria biologia se envolvia numa sria confuso, na
poca o darwinismo continuava controverso, o lamarckismo estava morto e as
leis de Mendel ainda no tinham triunfado , Kammerer apregoava que o
ambiente adequado podia provocar o surgimento de genes vantajosos. Em vez de
provocar galhofas, as pessoas aclamaram essas teorias. Os livros de Kammerer
se tornaram best-sellers, ele dava palestras para plateias do mundo todo. (Nesses
grandes programas de entrevistas, tambm sugeriu a cura de homossexuais
com transplantes de testculos e aplicar a Lei Seca, implantada nos Estados
Unidos, ao resto do mundo, pois a proibio, sem dvida, daria origem a uma
gerao de bermenschen (super-homens) americanos, uma raa nascida sem
desejo de destilados.)
Infelizmente, quanto mais Kammerer se destacava ele chegou a se
denominar segundo Darwin , mais frgil parecia sua cincia. Perturbador era
o fato de que Kammerer havia omitido detalhes cruciais sobre os experimentos
com anfbios em seus artigos cientficos. Em decorrncia da posio ideolgica
que assumia, muitos bilogos desconfiavam de que ele s fazia uma cortina de
fumaa. O principal deles era William Bateson, fiel defensor de Mendel na
Europa.
Impiedoso, Bateson nunca hesitou em atacar outros cientistas. Durante o
eclipse do darwinismo, por volta de 1900, entrou numa disputa especialmente
feia com seu ex-mentor, um defensor de Darwin chamado Walter Weldon.
Bateson deu uma de dipo, conseguiu participar da junta de uma sociedade
cientfica que concedia fundos de pesquisas em biologia e boicotou Weldon. As
coisas pioraram depois, quando este ltimo morreu, em 1906, e a viva culpou o
rancor de Bateson pelo falecimento do marido, embora este tenha sucumbido a
um ataque cardaco enquanto andava de bicicleta. Nesse meio-tempo, um aliado
de Weldon, Karl Pearson, impedia que os artigos de Bateson fossem aceitos pelas
publicaes cientficas e o atacava em sua (de Pearson) revista especializada, a
Biometrika. Quando Pearson recusou a Bateson a cortesia do direito de resposta,

este imprimiu falsos exemplares da Biometrika, inclusive com fac-smiles das


capas, inseriu sua resposta e distribuiu-os em bibliotecas e universidades sem
qualquer indicao de que eram falsos. Um poema satrico da poca resumiu as
coisas da seguinte maneira: Karl Pearson is a biometrician/ and this, I think, is
his position./ Bateson and co./ [I] hope they may go/ to monosy llabic perdition. b

Paul Kammerer, atormentado bilogo austraco que cometeu uma das


maiores fraudes da histria da cincia, talvez tenha sido o involuntrio pioneiro da
epigentica.

Bateson queria examinar os sapos de Kammerer. Este o confrontou e se


recusou a fornecer os espcimes. Os crticos continuaram a acossar Kammerer,
sem se deixar impressionar com suas desculpas. O caos provocado pela Primeira
Guerra Mundial interrompeu o debate por um tempo, alm de reduzir o
laboratrio de Kammerer a escombros e matar seus animais. Mas, como
observou um escritor: Se a Primeira Guerra Mundial no tivesse arruinado a
ustria, e Kammerer com ela, Bateson agiria depois do conflito para pr fim ao
trabalho. Sob tremenda presso, em 1926, Kammerer afinal permitiu que um
aliado americano de Bateson examinasse o nico sapo-parteiro que tinha
preservado. O bilogo e especialista em rpteis Gladwy n Kingsley Noble relatou
revista Nature que o sapo parecia totalmente normal, a no ser por uma coisa:
as asperidades nupciais estavam ausentes. Contudo, algum havia injetado tinta
preta por baixo da pele do animal para parecer que estavam l. Noble no usou a
palavra fraude, mas nem precisava.
A biologia entrou em erupo. Kammerer negou qualquer fraude, atribuindo
aquilo sabotagem e a inimigos polticos no nomeados. Mas o alarido de outros
cientistas aumentou, e Kammerer ficou desesperado. Pouco antes do
condenatrio artigo da Nature, ele aceitara um cargo na Unio Sovitica, Estado
que favorecia suas teorias neolamarckianas. Seis semanas depois, escreveu a
Moscou dizendo que no podia mais assumir o emprego. Toda a ateno negativa
sobre ele refletiria mal sobre o grande Estado sovitico.
Em seguida, a carta de renncia tomava um caminho sinistro. Espero reunir
coragem e fora suficientes, escreveu Kammerer, para pr fim, amanh, []
minha vida arruinada. E foi o que fez, suicidando-se com um tiro na cabea em
23 de setembro de 1926, numa trilha de montanha perto de Viena. Parecia uma
clara admisso de culpa.
Ainda assim, Kammerer tinha seus adeptos, e alguns historiadores montaram
um caso no de todo incoerente acerca de sua inocncia. Alguns peritos
acreditam que as asperidades nupciais realmente apareceram, e que Kammerer
(ou um assistente demasiado zeloso) injetou a tinta apenas para ressaltar a
evidncia. Outros acreditam que adversrios polticos conspiraram contra
Kammerer. O Partido Nacional-Socialista local (precursor do Partido Nazista)
talvez quisesse macular Kammerer, que era metade judeu, pois suas teorias
lanavam dvidas sobre a superioridade gentica inata dos arianos. Ainda mais, o
suicdio pode no ter sido necessariamente motivado pela denncia de Noble.
Kammerer tinha problemas financeiros crnicos e estava obcecado por certa
Alma Mahler Gropius Werfel. Alma trabalhava ocasionalmente como assistente
de laboratrio de Kammerer, sem receber salrio, mas conhecida como a
intempestiva ex-esposa do compositor Gustav Mahler (entre outros).2 Ela teve
um flerte com o aloprado Kammerer. Enquanto para Alma aquilo era apenas

mais uma conquista, ele ficou obcecado. Chegou a ameaar estourar os miolos
sobre a tumba de Mahler se ela no se casasse com ele. Alma riu.
Por outro lado, qualquer promotor pblico no caso de Kammerer apontaria
alguns fatos desconfortveis. Primeiro, at a pouco cientfica Alma, socialite
diletante, compositora de cantigas leves, reconhecia que Kammerer era
desleixado no laboratrio, que seus registros eram terrveis e que sempre
ignorava (embora inconscientemente, ela acreditava) resultados que
contrariavam suas teorias preferidas. Ainda mais indicativo, publicaes
cientficas j haviam pilhado Kammerer alterando dados. Um cientista o definiu
como o pai da manipulao da imagem fotogrfica.
Independentemente do motivo, o suicdio de Kammerer acabou, por osmose,
maculando o lamarckismo, pois alguns desagradveis polticos na Unio Sovitica
adotaram a causa de Kammerer. Funcionrios do governo resolveram fazer um
filme de agitao e propaganda a fim de defender a honra dele. Salamandra
conta a histria de um Kammerer transformado em heri (o professor Zange),
prejudicado pelas maquinaes de um padre reacionrio (um representante de
Mendel?). Uma noite, o padre e um assecla invadem o laboratrio de Zange e
injetam tinta numa salamandra. No dia seguinte, Zange humilhado quando
algum joga o espcime numa banheira, diante de outros cientistas, e a tinta
vaza, manchando a gua. Depois de perder o emprego, o cientista acaba
mendigando comida na rua (acompanhado, estranhamente, por um macaco
resgatado de um dos laboratrios do mal). Contudo, quando ele resolve se matar,
uma mulher o salva e o leva consigo para o paraso sovitico. Por mais risvel
que isso parea, Trofim Ly senko, que logo seria o czar da agricultura na Unio
Sovitica, acreditava no mito. Considerava Kammerer um mrtir da biologia
socialista e comeou a defender suas teorias.
Ou, ao menos, parte das teorias. Com Kammerer convenientemente morto,
Ly senko podia enfatizar apenas suas ideias neolamarckianas, que combinavam
melhor com a ideologia sovitica. E foi com um ardente zelo lamarckiano que
Ly senko subiu ao poder, nos anos 1930, e comeou a liquidar inmeros
geneticistas no adeptos de Lamarck (inclusive um protegido de Bateson),
mandando mat-los ou deixando-os para morrer de fome no Gulag.
Infelizmente, quanto mais pessoas desapareciam, mais os bilogos soviticos
tinham de prestar lealdade s distorcidas ideias de Ly senko. Na ocasio, um
cientista britnico relatou que falar sobre gentica com Ly senko era como tentar
explicar clculo diferencial a um homem que no sabia a tabuada. Ele era
uma quadratura do crculo ambulante. No surpreende que Ly senko tenha
destrudo a agricultura sovitica milhes morreram durante as pocas de fome
, mas os funcionrios do governo se recusaram a abandonar o que viam como o
esprito de Kammerer.

Por maior que seja a injustia, nas dcadas seguintes, a associao com o
Kremlin arruinou tanto a reputao de Kammerer quanto o lamarckismo, ainda
que os defensores de Kammerer continuassem a defender o seu caso. notvel
(e irnico, dadas suas denncias do comunismo em outras partes) que, em 1971,
o romancista Arthur Koestler tenha escrito um livro de no fico chamado The
Case of the Midwife Toad, para resgatar o prestgio de Kammerer. Entre outras
coisas, Koestler desenterrou um artigo de 1924 sobre a descoberta de um sapoparteiro silvestre com asperidades nupciais. Isso no necessariamente inocenta
Kammerer, mas indica que o sapo-parteiro tem genes latentes para asperidades
nupciais. Talvez uma mutao tenha ressurgido durante os experimentos do
austraco.
Ou talvez fosse a epigentica. Alguns cientistas tm observado que, entre
outros efeitos, os experimentos de Kammerer mudaram a espessura da camada
gelatinosa que envolve os ovos do sapo-parteiro. Como essa gelatina rica em
metila, alteraes na espessura podem ligar ou desligar genes, inclusive genes
atvicos para asperidades nupciais e outras caractersticas. Tambm intrigante
que Kammerer tenha insistido em que a preferncia do sapo pai pela procriao
na terra ou na gua tenha dominado incontestavelmente na fmea das
geraes seguintes. Se o pai gostava de sexo no seco, o mesmo acontecia com
filhos e netos, e tambm se mostrava vlido caso o pai preferisse sexo na gua.
Tais efeitos originrios dos pais tm um papel importante na hereditariedade
soft. Essas tendncias nos sapos ecoam as de verkalix.
A bem da verdade, mesmo que tenha tropeado nos efeitos epigenticos,
Kammerer no os compreendeu e ainda assim provvel (a no ser que se
acredite numa conspirao protonazista) que tenha cometido fraude ao injetar a
tinta. Porm, de alguma forma isso torna Kammerer ainda mais fascinante. O
registro de bazfias, propaganda e escndalos ajuda a explicar por que muitos
cientistas, mesmo durante o catico eclipse do darwinismo, se recusaram a
aceitar teorias epigenticas como a hereditariedade soft. Mas Kammerer pode
ter sido ao mesmo tempo um impostor e um pioneiro involuntrio: algum que,
afinal, pode no ter mentido. De qualquer forma, ele lidou com as mesmas
questes que os geneticistas hoje debatem como ambiente e genes interagem,
qual deles, se que algum, afinal, domina. Alis, comovente imaginar como
Kammerer teria reagido se tivesse conhecido o caso de verkalix, por exemplo.
Ele vivia e trabalhava na Europa exatamente quando alguns efeitos
transgeracionais estavam surgindo no vilarejo sueco. Fraude ou no, se ao menos
tivesse presenciado indcios de seu adorado lamarckismo, Kammerer talvez no
se sentisse to desesperado a ponto de dar fim vida.
A EPIGENTICA SE EXPANDIU to depressa na ltima dcada que bem

estafante tentar catalogar todos os seus avanos. Mecanismos epigenticos fazem


coisas to frvolas quanto dar rabos com bolinhas a camundongos ou to srias
quanto levar pessoas ao suicdio (talvez uma ironia final no caso de Kammerer).
Drogas como a cocana e a herona parecem enrolar e desenrolar o DNA que
regula neurotransmissores e neuroestimulantes (o que explica por que fazem as
pessoas se sentirem to bem), mas, se voc continuar cavalgando o drago, o
DNA pode se tornar permanentemente dissociado, o que leva dependncia. A
restaurao de grupos de acetila nas clulas do crebro de fato reviveu
memrias esquecidas em camundongos, e a cada dia surgem novos trabalhos
mostrando que clulas tumorosas podem manipular grupos de metila para
desligar os reguladores genticos que normalmente impediriam o crescimento.
Alguns cientistas acham que um dia ser possvel extrair informaes sobre a
epigentica do homem de Neandertal.
Dito isso, se voc quiser irritar um bilogo, comece a falar sobre como a
epigentica vai reescrever a evoluo ou nos ajudar a escapar de nossos genes,
como se eles fossem correntes. A epigentica, de fato, altera a maneira como os
genes funcionam, mas no os corrompe. Embora haja efeitos epigenticos nos
seres humanos, muitos bilogos suspeitam que eles vm fcil, mas tambm se
vo com a mesma facilidade: metilas, acetilas e outros mecanismos podem
muito bem se dissipar em poucas geraes se o ambiente acionar alguma
mudana. Simplesmente no sabemos ainda se a epigentica pode alterar nossa
espcie de forma permanente. Talvez a subjacente sequncia A-C-G-T sempre
se imponha, como uma parede de granito que surge quando a pichao de metila
e acetila se esvai.
Na verdade, esse pessimismo desconsidera o fato e a promessa da
epigentica. A baixa diversidade gentica e a baixa contagem de genes dos seres
humanos parecem incapazes de explicar nossa complexidade e variedade. As
milhares de milhares de diferentes combinaes de epigenes poderiam fazer
isso. Mesmo que a hereditariedade soft se dissipe depois de, digamos, meia
dzia de geraes, cada um de ns vive somente ao longo de duas ou trs
geraes e nesse tipo de escala temporal a epigentica faz uma grande
diferena. muito mais fcil reescrever o software epigentico que reescrever
os prprios genes. Se a hereditariedade soft no levar a uma verdadeira
evoluo gentica, ela ao menos permite que nos adaptemos a um mundo que
muda depressa. Alis, graas aos novos conhecimentos produzidos pela
epigentica sobre cncer, clonagem e engenharia gentica , provvel que
nosso mundo mude cada vez mais depressa no futuro.

a 1 nanmetro (nm) = 1 109m. (N.T.)

b Karl Pearson um biometrista,/ e essa, acho, sua posio./ Bateson e Cia./


[Eu] espero que possam ir/ a uma perdio monossilbica. (N.T.)

16. A vida tal como a conhecemos (ou no a conhecemos)


Q ue diabo v ai acontecer ag ora?

NO FIM DOS ANOS 1950, um bioqumico estudioso do DNA (e membro do


RNA Tie Club) chamado Paul Doty caminhava por Nova York, pensando na vida,
quando os artigos de um camel chamaram sua ateno e fizeram com que
parasse, perplexo. O vendedor oferecia broches, e um dos mais comuns dizia
DNA. Poucas pessoas no mundo sabiam mais a respeito de DNA que Doty,
mas ele imaginava que o pblico conhecia pouco seu trabalho, e que tampouco
se interessava por ele. Convencido de que as iniciais significavam outra coisa,
Doty perguntou ao camel o que seria D-N-A. O vendedor mirou o grande
cientista de cima a baixo. Se liga, cara, respondeu com seu sotaque novaiorquino. Isso o gene!
Vamos saltar quatro dcadas, para o vero de 1999. O conhecimento do DNA
tinha se disseminado, e os legisladores da Pensilvnia, ruminando sobre a
iminente revoluo que ele representava, pediram a um perito em biotcnica (e
membro da diretoria da Celera) chamado Arthur Caplan que os assessorasse,
para determinar como os formuladores de leis regulamentariam a gentica.
Caplan aceitou, mas as coisas comearam de forma estranha. Para cativar sua
plateia, Caplan abriu com uma pergunta: Onde esto os seus genes? Onde eles
esto localizados no corpo? As melhores e mais brilhantes cabeas da Pensilvnia
no sabiam. Sem embarao ou ironia, um quarto da plateia associou os genes s
gnadas. Muito autoconfiante, um quarto achou que eles moravam no crebro.
Outros haviam visto imagens de hlices, ou coisa assim, mas no sabiam o que
aquilo significava. No fim dos anos 1950, o termo DNA j fazia parte do esprito
da poca a ponto de adornar broches oferecidos por um camel. Isso o gene.
Desde ento, a percepo por parte do pblico se estabilizou. Caplan depois
decidiu, por causa dessa ignorncia, pedir a polticos que elaborem regras e
regulamentaes sobre gentica perigoso. Claro, confuso e perplexidade a
respeito da tecnologia dos genes e do DNA no impedem ningum de ter opinies
firmes sobre o assunto.
Isso no deveria nos surpreender. A gentica tem fascinado as pessoas desde
que Mendel cultivou sua primeira ervilha. Mas o parasita da reao e da
barafunda se alimenta desse fascnio, e o futuro da gentica vai depender de
conseguirmos resolver esse cabo de guerra entre a certeza e a ambivalncia. A
impresso de que nos sentimos, ao mesmo tempo, fascinados e horrorizados
com a engenharia gentica (inclusive a clonagem) e com as tentativas de

explicar o comportamento diverso e complexo dos seres humanos em termos de


meros genes duas ideias em geral mal-entendidas.
Embora os homens venham alterando geneticamente plantas e animais desde
o advento da agricultura, 10 mil anos atrs, a primeira engenharia gentica
explcita teve incio nos anos 1960. Basicamente, os cientistas comearam a
jogar ovos de moscas-das-frutas numa gosma de DNA, esperando que os ovos
porosos absorvessem alguma coisa. De modo surpreendente, esses experimentos
rudimentares funcionaram; as asas e os olhos das moscas mudaram de forma e
cor, e essas alteraes se tornaram hereditrias. Uma dcada depois, j em
1974, um bilogo molecular desenvolveu ferramentas para tranar DNA de
diferentes espcies, a fim de formar hbridos. Ainda que essa Pandora se
limitasse a micrbios, alguns bilogos olharam para aquelas quimeras e
estremeceram quem sabia o que viria a seguir? Eles decidiram que os cientistas
estavam andando depressa demais, e convocaram uma moratria nessa pesquisa
de recombinao do DNA. De forma espantosa, a comunidade biolgica
(inclusive Pandora) concordou e cessou os experimentos voluntariamente, para
debater regras de conduta e de segurana, num evento quase singular na histria
da cincia. Em 1975, os bilogos decidiram, afinal, que entendiam o suficiente
para prosseguir, mas essa demonstrao de prudncia tranquilizou o pblico.
A paz no durou. Ainda em 1975, um entomologista especializado em
formigas, ligeiramente dislxico, nascido no ambiente evanglico do Alabama, e
que trabalhava em Harvard, publicou um livro de 3kg e 697 pginas chamado
Sociobiologia: a nova sntese. Edward O. Wilson tinha trabalhado por dcadas
com suas adoradas formigas, tentando descobrir como reduzir as interaes
sociais bizantinas de operrias, soldados e rainhas em leis comportamentais
simples, e at em equaes precisas. Em Sociobiologia, o ambicioso Wilson
estendeu suas teorias para outras classes, famlias e at filos, ascendendo a
escada evolutiva, degrau por degrau, at peixes, anfbios, pequenos mamferos,
mamferos carnvoros e primatas. Em seguida, Wilson passou para chimpanzs e
gorilas, at chegar ao conhecido 27 captulo, Homem. Nele, sugeriu que os
cientistas podiam basear a maior parte ou at todo o comportamento humano
arte, tica, religio e as mais feias agresses no DNA. Isso implicava dizer que
os seres humanos no eram infinitamente maleveis, mas tinham uma natureza
fixa. O trabalho de Wilson tambm sugeria que algumas diferenas sociais e de
temperamento (entre, digamos, homens e mulheres) talvez tivessem razes
genticas.
Depois, Wilson admitiu que fora politicamente idiota por no antecipar a
tempestade de fogo, a catstrofe, o furaco e a praga de gafanhotos que essas
sugestes causariam no mundo acadmico. De fato, alguns colegas de Harvard,
incluindo o paparicado Stephen Jay Gould, criticaram Sociobiologia, definindo o
trabalho como tentativa de racionalizar o racismo, o sexismo, a pobreza, a

guerra, a falta de tortas de ma e tudo o mais que as pessoas decentes


abominavam. Wilson foi tambm explicitamente relacionado a campanhas
eugnicas e pogroms nazistas por alguns, que depois se mostraram surpresos
quando outras pessoas aderiram ao ataque. Em 1978, ele defendia seu trabalho
numa conferncia cientfica quando alguns ativistas bobalhes invadiram o palco.
Sentado numa cadeira de rodas, com o tornozelo fraturado, Wilson no pde
fugir nem reagir, e eles tiraram o microfone de suas mos. Depois de acus-lo
de genocida, despejaram gua gelada em sua cabea e gritaram: Voc est
todo molhado.
Nos anos 1990, graas disseminao promovida por outros cientistas (em
geral, de formas mais sutis), a ideia de que o comportamento humano tem razes
genticas firmes quase j no chocava ningum. Do mesmo modo, hoje
acatamos outra doutrina sociobiolgica, de que nosso antepassado
caador/coletor nos legou um DNA que ainda interfere em nosso pensamento.
Mas assim que a brasa da sociobiologia comeou a esfriar, cientistas escoceses
jogaram querosene nos temores populares da gentica, ao anunciar, em
fevereiro de 1997, o nascimento do que talvez tenha sido o mais famoso animal
no humano de todos os tempos. Depois de injetar DNA de uma ovelha adulta
em quatrocentos vulos de ovelhas, e em seguida eletrocutar todos eles, no estilo
Frankenstein, os cientistas conseguiram produzir vinte embries viveis clones
dos doadores adultos. Esses clones passaram seis dias em tubos de ensaio, depois
145 dias em teros. Nesse perodo, houve dezenove abortos espontneos, mas
Dolly sobreviveu.
Na verdade, todo o espanto dos seres humanos diante daquela ovelhinha no
tinha nada a ver com Dolly como tal. O Projeto Genoma Humano trovejava ao
fundo, prometendo aos cientistas um mapa da humanidade, e Dolly provocou
temores de que os pesquisadores tentassem clonar um de seus pares e sem
nenhuma moratria vista. Isso realmente apavorou quase todo mundo, embora
Arthur Caplan tenha recebido entusisticos telefonemas para saber da
possibilidade de se clonar Jesus Cristo. (Os que ligaram planejavam extrair DNA
do Santo Sudrio. Caplan lembra-se de ter pensado: Vocs esto tentando trazer
uma das poucas pessoas que j esto destinadas a voltar.)
As colegas de estbulo aceitaram Dolly sem se importar com seu status
ontolgico de clone. Nem seus namorados ela teve seis carneirinhos
(concebidos naturalmente), todos sadios. Mas, por alguma razo, os seres
humanos sentem um medo quase instintivo de clones. Na esteira de Dolly,
pessoas criaram fantasias sensacionais a respeito de exrcitos de clones
marchando sobre as capitais, em passo de ganso, ou ranchos onde se criariam
clones para colher rgos. Menos fantasiosos, alguns temiam que os clones
pudessem ser portadores de doenas ou de profundas deficincias moleculares. A
clonagem de um DNA adulto requer despertar genes adormecidos e forar as

clulas a se dividir, dividir, dividir. Isso parece demais com o que acontece no
caso do cncer, e tudo indica que os clones tm uma tendncia a desenvolver
tumores. Muitos cientistas concluram tambm (embora os parteiros de Dolly
ainda discordem a respeito) que Dolly nasceu geneticamente idosa, com clulas
velhas e decrpitas. De fato, a artrite enrijeceu as patas de Dolly em idade
precoce, e ela morreu aos seis anos (metade da mdia de vida de uma ovelha),
ao contrair um vrus la Pey ton Rous, que lhe causou um cncer no pulmo. O
DNA adulto usado para clonar Dolly como qualquer DNA adulto foi salpicado
de mudanas epigenticas e retorcido por mutaes com freios malremendados.
Essas deficincias podem ter corrompido seu genoma antes do nascimento.1

Dolly, o primeiro mamfero clonado, passa por um checkup.


Mas, j que estamos brincando de ser Deus, podemos tambm fazer o papel
do advogado do diabo. Vamos supor que os cientistas superem todas as limitaes
mdicas e produzam clones com sade perfeita. Muitos, por princpio,
continuariam contrrios clonagem humana. Parte desse raciocnio se baseia
em suposies compreensveis, mas felizmente errneas, sobre o determinismo
gentico: a noo de que o DNA dita de maneira rgida nossa biologia e nossa
personalidade. A cada novo genoma que os cientistas sequenciam, torna-se mais
claro que os genes lidam com probabilidades, no com certezas. Uma influncia
gentica apenas isso, uma influncia. Igualmente importante, as pesquisas
epigenticas mostram que o ambiente muda a forma como os genes funcionam
e interagem, portanto, clonar algum fielmente pode exigir a preservao de

todas as etiquetas epigenticas para cada refeio perdida ou cigarro fumado.


(Boa sorte!) A maioria das pessoas tambm esquece que j tarde demais para
evitar a exposio a clones humanos. Eles esto entre ns neste exato momento,
as monstruosidades chamadas gmeos idnticos. Um clone e seu genitor no
seriam muito diferentes de dois gmeos, com toda a diversidade epigentica, e
temos razes para acreditar que haveria ainda menos semelhanas entre eles.
Considere isso: os filsofos gregos debatiam a ideia de um navio cujos casco e
tombadilho fossem gradualmente apodrecendo, tbua por tbua; no final, depois
de dcadas, todas as partes do navio original teriam sido substitudas. Ainda seria
o mesmo navio? Por que sim ou por que no? Os seres humanos representam
enigma semelhante. Os tomos do nosso corpo se reciclam muitas e muitas vezes
antes de morrermos, e ns mantemos o mesmo corpo ao longo da vida. Ainda
assim, nos sentimos a mesma pessoa. Por qu? Porque, ao contrrio dos navios,
cada ser humano tem um estoque ininterrupto de pensamentos e lembranas. Se
houver uma alma humana, ela ser o repositrio mental da memria. Mas um
clone teria memrias diferentes das de seu genitor cresceria com msicas e
heris diferentes, estaria exposto a alimentos e substncias qumicas distintos,
teria um crebro ligado a novas e diversificadas tecnologias. A soma dessas
diferenas resultaria em gostos e inclinaes distintos levando a temperamentos
diversos e a uma alma diferente. Por isso a clonagem no produziria uma
contraparte, a no ser em termos de superficialidades literais. Nosso DNA no
nos circunscreve, mas esse lugar onde entramos no campo das suas
probabilidades nossa estatura, que doenas vamos contrair, como nosso crebro
vai equacionar o estresse, as tentaes e os reveses depende de elementos
outros que no apenas o DNA.
No se engane, no estou argumentando a favor da clonagem. Alis, seria at
um argumento em contrrio pois qual seria o sentido disso? Pais aflitos
poderiam desejar clonar o Jnior e amenizar aquela dor que sentem ao passar
diante do quarto vazio; psiclogos talvez quisessem clonar Ted Kaczy nski ou Jim
Jones para saber como desfazer um sociopata. Contudo, se a clonagem no vai
atender a essas demandas e quase certo que no vai , por que se dar ao
trabalho de pratic-la?
A CLONAGEM NO S ASSUSTA as pessoas por causa dos horrores
improvveis, ela tambm as distrai de outras controvrsias sobre a natureza
humana a que a pesquisa gentica pode nos arrastar (e tem arrastado). Por mais
que tentemos fechar os olhos a essas disputas, pouco provvel que elas
desapaream.
A orientao sexual tem certa base gentica. Abelhas, pssaros, besouros,
caranguejos, peixes, lagartos, cobras, sapos e mamferos de todos os padres
(bisontes, lees, guaxinins, golfinhos, ursos, macacos) podem se divertir muito

com o prprio sexo, e em geral essa tendncia tem a ver com os genes. Cientistas
descobriram que a desativao de um s gene no camundongo o famoso e
sugestivo gene fucM pode tornar lsbicas as camundongos fmeas. A
sexualidade humana mais gradativa, contudo, os gay s masculinos (que tm sido
mais estudados que as gay s femininas) tm mais parentes gay s que
heterossexuais masculinos criados em circunstncias similares, e os genes
parecem ser um forte diferencial.
Isso apresenta um enigma darwinista. Ser gay diminui a probabilidade de ter
filhos e, assim, de passar adiante qualquer gene gay , mas o homossexualismo
vem persistindo em todos os cantos do mundo ao longo da histria, apesar das
perseguies violentas. Uma teoria argumenta que talvez os genes gay s sejam,
na verdade, genes que amam o homem um DNA andrfilo que faz os
homens amarem outros homens, mas que tambm faz as mulheres portadoras se
sentirem atradas por homens, aumentando suas chances de ter filhos. (Viceversa para o DNA ginfilo.) Ou talvez a homossexualidade aparea como efeito
colateral de outras interaes genticas. Diversos estudos j mostraram
propores mais altas de canhotos e ambidestros entre gay s masculinos, que
tambm costumam ter dedos mais longos. Ningum realmente acredita que
segurar um garfo com uma das mos ou com a outra produza o
homossexualismo, mas algum gene de longo alcance poderia influenciar as duas
caractersticas, talvez manipulando o crebro.
Essas descobertas tm dois gumes. O descobrimento de relaes genticas
validaria o fato de ser gay como algo inato e intrnseco, e no como escolha ou
desvio. Assim, as pessoas j tremem de pensar na possibilidade de busca e
identificao de homossexuais, mesmo em potencial, em idade mais jovem. E
esses resultados podem no ser representativos. Um dos fortes sinais de
homossexualidade o nmero de irmos biolgicos mais velhos: cada irmo
aumenta a probabilidade de 20% a 30%. A explicao mais usual que o sistema
imunolgico da me acumula uma resposta cada vez mais forte a cada
cromossomo Y estrangeiro no tero, e essa resposta imunolgica de alguma
forma induz o homossexualismo no crebro do feto. Mais uma vez, esta seria
uma base biolgica para a homossexualidade porm, possvel ver como um
observador ingnuo, ou malicioso, distorceria retoricamente esse vnculo
imunolgico e definiria o homossexualismo como doena a ser erradicada. Essa
uma imagem carregada.
A raa tambm provoca um bocado de desconforto entre os geneticistas. De
sada, a existncia de raas faz pouco sentido. Os seres humanos tm menos
diversidade gentica que quase qualquer outro animal. Todavia, cores,
propores e aspectos fisionmicos dos homens variam tanto quanto os finalistas
anuais de Westminster. Uma teoria sobre a raa argumenta que ameaas de
extino isolaram bolses dos primeiros humanos com pequenas diferenas;

quando esses grupos migraram para alm da frica e cruzaram com homens de
Neandertal, homens de Denisova e sabe-se l mais quem, essas variaes se
tornaram exageradas. De qualquer maneira, algum DNA deve diferir entre os
grupos tnicos. Um casal de aborgenes da Austrlia nunca produzir um irlands
de sardas e cabelo ruivo, mesmo que se mudasse para Dublin e se reproduzisse
at o fim dos tempos. A cor est codificada no DNA.
O que isso ressalta, obviamente, no so as variaes cosmticas, como o tom
da pele, mas outras diferenas em potencial. Bruce Lahn, geneticista da
Universidade de Chicago, comeou sua carreira catalogando palndromos e
inverses dos cromossomos Y, mas em 2005 passou a estudar os genes da
microcefalia e ASPM do crebro, que influenciam o crescimento de neurnios.
Embora haja diversas verses nos humanos, uma verso de cada gene tinha
inmeros caronas e parecia ter se espalhado pelos nossos ancestrais com a
velocidade da luz. Isso implicava uma forte vantagem para a sobrevivncia.
Baseado nessa capacidade de produzir neurnios, Lahn deu um pequeno salto e
argumentou que esses genes concederam aos humanos um impulso cognitivo.
Intrigado, ele percebeu que as verses da microcefalia e do ASPM que
impulsionam o crebro comearam a se difundir, respectivamente, entre 35000
a.C. e 4000 a.C., quando surgiram a primeira arte simblica e as primeiras
cidades. Com a trilha ainda quente, Lahn examinou diferentes populaes vivas
at hoje e determinou que as verses que impulsionam o crebro apareceram
diversas vezes com mais frequncia entre asiticos e caucasianos que entre
nativos da frica. Agora engula essa!
Outros cientistas disseram que as descobertas eram especulativas,
irresponsveis, racistas e errneas. Esses dois genes exercem influncia em
muitas outras partes, alm do crebro, de modo que podem ter ajudado europeus
e asiticos em outras coisas. Os genes parecem auxiliar o espermatozoide a bater
a cauda com mais velocidade, por exemplo, e pode ter equipado o sistema
imunolgico com novas armas. (Tambm j foram relacionados ao ouvido
universal, assim como s linguagens tonais.) Complicando ainda mais, estudos
posteriores determinaram que pessoas com esses genes se saem melhor em
testes de QI que as que no os tm. Isso quase matou a hiptese do estmulo
cerebral, e Lahn que, s para deixar claro, imigrante chins logo admitiu:
Em termos cientficos, sinto-me um pouco desapontado. Porm, no contexto da
controvrsia social e poltica, sinto-me um pouco aliviado.
E ele no foi o nico. A raa realmente separa os geneticistas. Alguns juram
para todos os lados que raa no existe. biologicamente insignificante,
afirmam, uma construo social. De fato, raa um termo carregado, e a
maioria dos geneticistas prefere usar eufemismos e dizer grupos tnicos ou
populaes. Mesmo assim, h geneticistas que desejam censurar as
investigaes sobre grupos tnicos e aptides mentais como algo inerentemente

danoso eles querem uma moratria. Outros continuam confiantes em que um


bom estudo ainda ir mostrar a igualdade racial. Por isso, qual , vamos deixar
que prossigam. (Claro que o prprio ato de falar sobre raa, at mesmo apontar
sua no existncia, talvez reforce a ideia. Rpido: nunca pense em girafas
verdes.)
Enquanto isso, alguns pesquisadores especialistas em outros aspectos acham
que essa histria de biologicamente insignificante bobagem. Uma das razes
que alguns grupos tnicos respondem muito mal por motivos bioqumicos a
certos medicamentos para hepatite C e doenas cardacas, entre outros males.
Outros grupos, pelas condies de escassez em seus pases de origem, tornaramse vulnerveis a disfunes metablicas dos tempos modernos de fartura. Uma
controversa teoria argumenta que descendentes de pessoas capturadas em
caadas de escravos na frica continuam a elevar as taxas de hipertenso at
hoje, em parte porque os ancestrais daqueles cujos corpos acumulavam
nutrientes, em particular o sal, sobreviviam com mais facilidade s terrveis
viagens ocenicas at suas novas casas. Alguns poucos grupos tnicos
apresentam mais imunidade ao HIV, porm, cada um deles por razes
bioqumicas diferentes. Nestes e em outros casos doena de Crohn, diabetes,
cncer de mama , mdicos e epidemiologistas que negam totalmente a
existncia de raa podem prejudicar seus pacientes.
Em sentido mais amplo, alguns pesquisadores argumentam que as raas
existem porque cada populao geogrfica apresenta diferentes verses de
certos genes. Se examinarmos algumas centenas de fragmentos de DNA de
algum, quase em 100% das vezes possvel localizar o doador dentre alguns
grupos abrangentes de ancestrais. Gostemos ou no, esses grupos em geral
correspondem noo tradicional que as pessoas tm de raa africanos,
asiticos, caucasianos (ou porcos cor-de-rosa, como define um antroplogo), e
assim por diante. Sim, verdade que sempre h justaposies genticas entre
grupos tnicos, em especial em cruzamentos geogrficos, como na ndia, coisa
que torna o conceito de raa intil impreciso demais para muitos estudos
cientficos. Mas a raa social com que as pessoas se identificam caracteriza
muito bem seu grupo populacional biolgico. E como no sabemos o que faz
cada verso diferente de cada trecho de DNA, alguns cientistas polmicos e
teimosos que estudam raas, populaes, ou o que seja, argumentam que
explorar as diferenas em potencial do intelecto um jogo de cartas marcadas
eles temem ser censurados. Como seria de se esperar, tanto os que afirmam
quanto os que negam a existncia das raas acusam o outro lado de tingir a
cincia com colorao poltica.2
Alm de raa e sexualidade, a gentica recentemente vem debatendo temas
que envolvem crime, relaes entre gneros, vcios, obesidade e muitos outros.

Durante as prximas dcadas, suscetibilidades e fatores genticos iro surgir para


explicar quase todas as caractersticas e todos os comportamentos humanos
pode acreditar. Mas, independentemente do que os geneticistas descubram sobre
esses comportamentos e caractersticas, devemos ter em mente algumas
diretrizes quando aplicarmos a gentica s questes sociais. Deixando de lado as
bases biolgicas de uma caracterstica, pergunte a si mesmo se realmente faz
sentido condenar ou descartar algum baseado no comportamento de alguns
poucos genes. Lembre-se tambm de que a maior parte de nossas predilees
genticas de comportamento foi moldada pela savana africana, muitos milhares
(ou at milhes) de anos atrs. Assim, ainda que sejam naturais, em certo
sentido, essas predilees no necessariamente continuam a nos servir hoje, pois
vivemos num ambiente muitssimo diferente. De qualquer forma, o que acontece
na natureza um modelo fraco para as tomadas de deciso. Um dos maiores
enganos da filosofia tica a falcia naturalista que equipara a natureza ao que
est certo, usando o que natural para justificar ou desculpar um
preconceito. Os seres humanos so humanos em grande parte porque enxergam
alm da prpria biologia.
Em qualquer estudo que aborde temas sociais, devemos ao menos fazer uma
pausa e no tirar concluses sensacionais sem uma evidncia razovel e
completa. Nos ltimos cinco anos, os cientistas tm pesquisado e sequenciado
DNAs de um nmero cada vez maior de grupos tnicos de todo o mundo, a fim
de expandir aquilo que continua a ser, at hoje, uma cepa de genomas sobretudo
europeia, disponvel para estudo. Alguns resultados preliminares, em especial do
autoexplicativo Projeto 1.000 Genomas, indicam que os cientistas podem ter
superestimado a importncia das varreduras genticas as mesmas varreduras
que acenderam os fogos de artifcio da relao entre raa e inteligncia
estabelecida por Lahn.
Em 2010, os geneticistas j tinham identificado 2 mil verses de genes
humanos, demonstrando sinais de que foram arrastados conosco;
especificamente, graas baixa diversidade em torno desses genes, parecia ter
havido uma carona. E quando os pesquisadores procuraram o que diferenciava
essas verses continuadas das verses no continuadas, encontraram casos em
que uma trinca de bases tinha se alterado e agora requeria um novo aminocido.
Isso fazia sentido. Um novo aminocido poderia alterar a protena, e se essa
alterao tornava algum mais apto, a seleo natural realmente se disseminaria
pela populao. No entanto, quando examinaram outras regies, os cientistas
encontraram os mesmos sinais de disseminao em genes com mutaes
silenciosas mutaes que, em decorrncia da redundncia em seu cdigo
gentico, no alteraram o aminocido. A seleo natural no pode ter carregado
essas alteraes conosco, pois a mutao seria invisvel e no significaria
benefcios. Em outras palavras, muitos DNAs que parecem ter sido trazidos

poderiam ser esprios, artefatos de outros processos evolutivos.


Isso no quer dizer que as disseminaes nunca tenham acontecido. Os
pesquisadores ainda acreditam que os genes da tolerncia lactose, da estrutura
de pelos e algumas outras caractersticas (inclusive, ironicamente, a cor da pele)
de fato se espalharam por vrios grupos tnicos, em diferentes pontos, quando os
migrantes encontraram novos ambientes fora da frica. Mas estes podem ser
casos raros. A maioria das mudanas humanas se dissemina lentamente, e
provvel que nenhum grupo tnico jamais tenha saltado frente numa corrida
gentica, adquirindo genes do tipo arrasa quarteires. Qualquer afirmao em
contrrio em especial se considerarmos a frequncia com que as supostas
afirmaes cientficas sobre grupos tnicos tm desmoronado deve ser
examinada com cuidado. Como diz o velho ditado, no o que no sabemos que
causa problemas, o que sabemos que no .
CONHECER MAIS COMO OPERA a gentica no exigir apenas avanos na
compreenso de como os genes funcionam, mas tambm o progresso da
capacidade computacional. A lei de Moore para os computadores segundo a
qual os microprocessadores ficam cerca de duas vezes mais rpidos a cada dois
anos vem se confirmando h dcadas, e isso explica por que computadores de
bolso tm melhor desempenho que mainframes da Misso Apollo. Mas desde os
anos 1900, a tecnologia gentica tem sobrepujado at as projees de Moore.
Um moderno sequenciador de DNA pode gerar mais dados em 24 horas que o
Projeto Genoma Humano em dez longos anos, e a tecnologia tornou-se
disseminada, espalhando-se por laboratrios e campos de experimentao no
mundo todo. (Quando Osama bin Laden foi morto, em 2011, tcnicos do Exrcito
dos Estados Unidos o identificaram comparando seu DNA com amostras
colhidas de parentes em poucas horas, no meio do oceano, na calada da noite.)
Ao mesmo tempo, o custo do sequenciamento de um genoma inteiro despenca
em queda livre de US$ 3 bilhes para US$ 10 mil, de US$ 1 por par de base
para mais ou menos US$ 0,0003. Quando os cientistas querem estudar um nico
gene, em geral fica mais barato sequenciar o genoma inteiro do que se
preocupar em isolar primeiro o gene e sequenciar s aquela parte.
Claro que os cientistas ainda precisam analisar os zilhes de As, Cs, Gs e Ts
que esto reunindo. Depois da lio de humildade do PGH, eles sabem que no
podem simplesmente olhar uma fileira de dados brutos e esperar que as sacaes
apaream, como no filme Matrix. Eles precisam considerar como as clulas
entrelaam o DNA e acrescentar o efeito epigentico, processos muito mais
complicados. Devem estudar como os genes funcionam em grupos e como o
DNA se empacota em trs dimenses dentro do ncleo. Igualmente importante,
tm de determinar como a cultura em si mesmo um produto parcial do DNA
rebate e tambm influencia a evoluo gentica. Alis, alguns cientistas

argumentam que o elo de retroalimentao entre o DNA e a cultura no somente


influenciou, como tambm dominou diretamente a evoluo humana ao longo
dos ltimos 60 mil anos, ou algo parecido. Para lidar com tudo isso ser preciso
um radical poder de computao. Craig Venter desejava um supercomputador,
mas os geneticistas do futuro podem vir a apelar para o prprio DNA e
desenvolver ferramentas baseadas na espantosa capacidade computacional.
No aspecto da base de dados, o chamado algoritmo gentico talvez ajude a
resolver complicados problemas, dominando o poder da evoluo. Em resumo,
os algoritmos genticos lidam com os comandos do computador ajustados pelos
programadores como genes individuais, entretecidos para formar
cromossomos digitais. O programador pode comear com uma dzia de
programas diferentes para testar. Ele decodifica os comandos-genes em cada um
como 0s e 1s binrios, e os alinha numa longa sequncia, como a dos
cromossomos (0001010111011101010). A vem a parte divertida. O
programador roda cada programa, faz uma avaliao e seleciona os melhores
programas para o cruzamento alterar os fios de 0s e 1s, da mesma forma
que os cromossomos trocam DNA. Depois roda esses programas hbridos e os
avalia. A essa altura, o melhor cruzamento o que altera mais 0s e 1s. O
processo ento se repete vezes e vezes, fazendo com que os programas evoluam.
Ocasionais mutaes 0s adejando em 1s, e vice-versa aumentam a
variedade. Em geral, os algoritmos genticos combinam os melhores genes de
muitos diferentes programas num gene quase perfeito. Mesmo partindo de
programas toscos, a evoluo gentica os aperfeioa automaticamente e
converge para os melhores.
No aspecto hardware (ou wetware) das coisas, o DNA poder um dia
substituir ou incrementar transistores de silcio e realizar clculos fsicos. Numa
famosa demonstrao, um cientista usou DNA para resolver o problema clssico
do caixeiro-viajante. (Nesse desafio mental, um vendedor precisa percorrer,
digamos, oito cidades espalhadas num mapa. Tem de visitar cada cidade uma
vez, e quando sair dela no poder mais voltar nem passar por ela a caminho de
outro local. Infelizmente, as cidades so ligadas por estradas labirnticas, por isso
a forma de visit-las no bvia.)
Para saber como o DNA resolveria esse problema, considere um exemplo
hipottico. Primeiro, voc faria dois conjuntos de fragmentos de DNA, todos de
fita nica. O primeiro conjunto consiste nas oito cidades a visitar, e esses
fragmentos podem ser linhas aleatrias A-C-G-T: Sioux Falls pode ser
AGCTACAT, Kalamazoo pode ser TCGACAAT. Para o segundo conjunto, use o
mapa. Cada estrada entre duas cidades recebe um fragmento de DNA. Porm
e esta a chave , em vez de deixar esses fragmentos aleatrios, voc faz algo
mais inteligente. Vamos dizer que a Rodovia 1 comece em Sioux Falls e termine
em Kalamazoo. Se voc chamar a primeira metade do fragmento da rodovia de

complemento A/T e C/G de metade das letras de Sioux Falls, e chamar a segunda
metade do fragmento da rodovia de complemento A/T e C/G o complemento de
metade das letras de Kalamazoo, o fragmento da Rodovia 1 pode ligar
fisicamente duas cidades:

Depois de codificar todas as estradas e cidades de forma semelhante,


comeam os clculos. Voc mistura um bocado de todos esses fragmentos de
DNA em um tubo de ensaio e pronto, uma boa sacudida realiza a computao da
resposta. Em algum lugar no frasco haver uma fileira mais longa de um (agora)
DNA de fita dupla, com oito cidades ao longo de uma fita, na ordem que o
vendedor seguiria, e todas as estradas de ligao na fita complementar.
Claro que essa resposta estar escrita no equivalente biolgico do cdigo da
mquina (GCGAGACGTACGAATCC), e tudo precisar ser decifrado. Mesmo
que o tubo de ensaio contenha muitas cpias da resposta correta, o DNA flutuante
livre rebelde, e o tubo contm tambm trilhes de solues erradas percursos
que saltaram cidades e passaram e repassaram infinitas vezes pelos mesmos
lugares. Alm disso, isolar a resposta exige um trabalho tedioso de purificar o
segmento de DNA no laboratrio. Ento, sim, o computador de DNA no est
pronto para participar do programa Jeopardy. Mas d para entender o zumbido.
Um grama de DNA pode armazenar o equivalente a 1 trilho de CDs, o que faz
nossos laptops parecerem do tamanho de um estdio de futebol. Mais ainda, esses
transistores de DNA podem funcionar em clculos mltiplos simultaneamente,
com mais facilidade que circuitos de silcio. Talvez melhor que tudo isso, os
transistores de DNA podem se reunir e copiar a si mesmos a baixo custo.
Se o cido desoxirribonucleico for mesmo capaz de substituir o silcio nos
computadores, os geneticistas estariam efetivamente usando o DNA para analisar
seus hbitos e sua histria. O DNA j pode reconhecer a si mesmo; como as
fitas se juntam. Portanto, computadores de DNA confeririam molcula mais
um nvel de reflexividade e autoconscincia. Computadores de DNA poderiam
at ajudar o DNA a se aprimorar e melhorar sua funo. (D at para se
perguntar quem est no comando.)
Que espcie de melhorias do DNA um computador de DNA significa? A mais
bvia que poderamos erradicar as disfunes e gagueiras sutis que levam a

muitas doenas genticas. Essa evoluo controlada finalmente nos permitiria


contornar o inflexvel desperdcio da seleo natural, que exige que muitos
nasam com defeitos genticos para que poucos avancem de forma significativa.
Poderamos tambm incrementar nossa sade cotidiana, apertando o cinto com a
elaborao de um gene para queimar xarope de milho rico em frutose (uma
resposta moderna ao antigo gene de comer carne APOE). Pensando com mais
ousadia, talvez seja possvel reprogramar nossas impresses digitais e nosso tipo
de cabelo. Se as temperaturas globais continuarem a subir, seria til aumentar
nossa rea de superfcie para irradiar calor, j que corpos mais atarracados
retm mais calor. (Essa uma das razes por que os homens de Neandertal na
Europa da Era Glacial tinham trax que pareciam barris de cerveja.) Alm
disso, alguns pensadores sugerem fazer ajustes no DNA no burilando os genes
existentes, mas fazendo atualizaes num par de cromossomos extra para inserilo em embries3 um remendo no aplicativo. Isso evitaria a reproduo
intergeracional, mas nos traria de volta o alinhamento com o padro primata dos
48 cromossomos.
Essas mudanas tornariam o DNA no mundo todo ainda mais semelhante do
que agora. Se comearmos a alterar nosso cabelo e a cor de nossos olhos e
silhuetas, acabaremos parecidos uns com os outros. Contudo, com base no padro
histrico de outras tecnologias, as coisas podem seguir na direo oposta: nosso
DNA se tornaria to diverso quanto nosso gosto por roupas, msicas ou comidas.
Nesse caso, o DNA se tornaria ps-moderno, e a prpria noo de um padro
para o genoma humano desapareceria. O texto genmico se tornaria um
palimpsesto interminavelmente sobrescrito, e a metfora do DNA como o
mapa ou o livro da vida no resistiria mais.
No que j tenha resistido, a no ser na nossa imaginao. Ao contrrio de
livros e mapas, que so criaes humanas, o DNA no tem um significado fixo
ou deliberado. Ou melhor, tem apenas o significado que atribumos a ele. Por
essa razo, preciso interpret-lo com cautela, menos como prosa, mais como
os murmrios solenes e complicados de um orculo.
Assim como os cientistas que estudam o DNA, os peregrinos que iam ao
orculo de Delfos, na antiga Grcia, sempre aprendiam algo profundo sobre si
mesmos mas raramente o que supunham que iriam aprender ao iniciarem a
viagem. O rei e general Creso certa vez perguntou a Delfos se entraria em
batalha com outro imprio. O orculo respondeu: Voc destruir um grande
imprio. Creso fez isso com seu prprio imprio. O orculo disse a Scrates:
Ningum mais sbio. Scrates duvidou, at examinar e interrogar todos os
renomados sbios ao seu redor. Depois percebeu que, diversamente dos outros,
ele ao menos admitia sua ignorncia e no se fazia de tolo, sabendo coisas que
na verdade desconhecia. Em ambos os casos, a verdade apareceu depois de

algum tempo, com a reflexo, quando as pessoas reuniram todos os fatos e


analisaram as ambiguidades. O mesmo se aplica ao DNA, que com muita
frequncia nos diz o que queremos ouvir. Qualquer dramaturgo teria alguma
coisa a aprender sobre a ironia desse fato.
Ao contrrio de Delfos, nosso orculo continua a falar. Desde seu humilde
comeo, apesar de desvios e de quase extines, nosso DNA (e RNA e outros
NAs) conseguiu nos criar criaturas com inteligncia suficiente para descobrir e
decifrar o DNA dentro delas. Contudo, com inteligncia suficiente tambm para
perceber quanto esse DNA as limita. O DNA revelou um ba de histrias sobre
nosso passado que pensvamos ter perdido para sempre, e nos dotou de um
crebro e de uma curiosidade capazes de continuar a explorar esse ba por mais
alguns sculos. Apesar desse cabo de guerra entre a certeza e a ambivalncia,
quanto mais aprendemos, mais tentador (e at mais desejvel) alterar esse
DNA. O DNA nos dotou de imaginao, e podemos agora imaginar a libertao
das difceis e comoventes algemas que coloca em nossa vida. Podemos nos
imaginar refazendo nossa prpria essncia qumica; podemos nos imaginar
refazendo a vida tal como a conhecemos. Essa molcula oracular parece
prometer que, se continuarmos adiante, se prosseguirmos explorando, sondando e
esmiuando nosso material gentico, a vida tal como a conhecemos deixar de
existir. Alm de toda a beleza intrnseca da gentica, de todos os entendimentos
sbrios e de todas as inesperadas risadas que ela propicia, essa promessa que
nos faz voltar gentica para aprender cada vez mais, e ainda um pouco mais,
sobre nosso DNA e nossos genes, nossos genes e nosso DNA.

Eplogo
A genmica torna-se pessoal

MESMO QUE SAIBAM bastante, muitas pessoas versadas em cincia e at


muitos cientistas ainda temem os prprios genes, no plano subliminar. Pois no
importa quanto entendamos intelectualmente as coisas, e quantos exemplos em
contrrio apaream, continua difcil aceitar o fato de que portar a assinatura do
DNA de uma doena no condena a pessoa a desenvolver essa doena. Mesmo
quando o fato se registra no crebro, as vsceras resistem. Essa discrdia explica
por que memrias da av doente de Alzheimer convenceu James Watson a
suprimir o status de seu APOE. Explica tambm, quando examino meus genes,
por que as lembranas de fugir do meu av me convenceram a esconder
qualquer sugesto sobre a doena de Parkinson.
Enquanto escrevia este livro, no entanto, descobri que Craig Venter publicou
tudo sobre o prprio genoma, sem qualquer censura. Mesmo que o lanamento
pblico fosse meio amalucado, admirei seu desembarao ao encarar o prprio
DNA. Seu exemplo me fortaleceu. A cada dia que passava, a discrepncia entre
o que tinha concludo (que as pessoas devem, na verdade, encarar os prprios
genes) e a forma como eu estava me comportando (escondendo meu status de
candidato doena de Parkinson) me atormentava cada vez mais. Acabei
absorvendo aquilo, acessei a empresa de testes e cliquei para romper o selo
eletrnico daquele resultado.
Tenho de admitir que se passaram alguns segundos at eu erguer os olhos do
teclado do laptop para a tela. Assim que fiz isso, senti uma onda de alvio me
percorrer. Senti os ombros e os braos relaxarem: segundo a empresa, afinal, eu
no corria mais risco de desenvolver Parkinson.
Dei hurras. Fiquei eufrico mas ser que deveria? Definitivamente, havia
ironia na minha felicidade. Genes no lidam com certezas, mas com
probabilidades. Esse era o meu mantra antes de saber, a minha maneira de me
convencer de que, mesmo se eu tivesse um DNA de risco, a devastao do meu
crebro no seria inevitvel por causa disso. Porm, depois que as coisas
pareciam menos funestas, de repente dispensei as incertezas com prazer,
ignorando o fato de que DNA de baixo risco no significa que vamos escapar
inevitavelmente de qualquer coisa. Os genes lidam com probabilidades, e
algumas delas continuavam a existir. Eu sabia disso e, mesmo assim, meu alvio
foi muito real. o paradoxo da gentica pessoal.
Nos meses subsequentes, afastei essa pequena e inconveniente dissonncia
cognitiva e me concentrei na concluso do livro, esquecendo que o DNA tem

sempre a ltima palavra. No dia em que apliquei o pingo no ltimo i, a empresa


que fez o teste anunciou algumas atualizaes para resultados antigos, baseadas
em novos estudos cientficos. Lancei mo do mouse e percorri a barra de
rolagem. J tinha visto outras rodadas de atualizaes, e em todos os casos os
novos resultados apenas corroboravam o que eu j sabia; meus riscos no
mudavam muito. Por isso, mal hesitei quando vi uma atualizao para Parkinson.
Fortalecido e meio doido, cliquei e fui em frente.
Antes de minha mente registrar qualquer coisa, meus olhos se fixaram em
algumas letras verdes em fonte grada que reforaram minha complacncia.
(S letras vermelhas seriam sinal de perigo.) Por isso, precisei ler o texto que
vinha abaixo algumas vezes para entender: Probabilidade levemente mais
elevada de desenvolver a doena de Parkinson.
Mais alta? Examinei melhor. Um novo estudo esmiuara o DNA em um local
diferente do genoma depois dos resultados que eu j conhecia. A maioria dos
caucasianos, como eu, portadora do CT ou TT na regio em pauta, ou
cromossomo 4. Eu tinha o CC ali (segundo as letras verdes e gordas). Isso
significava, segundo o estudo, probabilidade mais elevada.
Eu fora trado. Uma coisa aguardar um julgamento gentico e ser
condenado no devido curso. Mas esperar a pena, ser perdoado e ser condenado
outra vez? A tortura era infinitamente maior.
Todavia, por alguma razo, receber essa sentena gentica no apertou minha
garganta como eu esperava. No senti pnico, tampouco nenhuma turbulncia
nos neurotransmissores. Psicologicamente, teria sido a pior coisa a suportar
mas minha mente no entrara em erupo. Eu no estava exatamente animado
com as notcias, mas me senti mais ou menos tranquilo, impassvel.
Ento, o que aconteceu entre a primeira revelao e a segunda, o estabelecido
e o pretenso nocaute? Sem querer soar muito pomposo, acho que eu tinha
adquirido conhecimentos. Agora eu sabia que numa doena complexa como
Parkinson sujeita ao enxame de muitos genes provvel que qualquer gene
contribua um pouco para o meu risco. Depois fiquei sabendo que um risco
levemente mais elevado quer dizer coisa de 20%, isso para uma doena que
afeta (segundo revelaram outras pesquisas) apenas 1,6% dos homens. O novo
estudo, segundo a empresa admitia, era preliminar, sujeito a correes e talvez
at a reverses. Eu ainda estaria ameaado pela doena de Parkinson na velhice;
mas, em algum lugar no baralhamento dos genes entre geraes, em algum
lugar entre vov Kean, Gene e Jean, os pedacinhos perigosos poderiam ter sido
descartados. Mesmo que continuem espreita, no h garantia de que iro
disparar. No h razo para o garotinho dentro de mim continuar a fugir.
Finalmente tinha entrado na minha cabea: probabilidades, no certezas. No
estou dizendo que gentica pessoal algo intil. Fico contente em saber, por

exemplo (como me disseram outros estudos), que tenho probabilidade mais


elevada de desenvolver cncer de prstata; por isso, sempre me apresento a um
mdico que usa luvas de borracha para verificar isso, medida que fico mais
velho. ( uma orientao a seguir.) Contudo, na clnica, para determinado
paciente, os genes so apenas mais uma ferramenta, como o exame de sangue
ou de urina, ou o histrico familiar. Na verdade, as mudanas mais profundas que
a cincia da gentica nos traz no sero diagnsticos instantneos ou panaceias
medicinais, mas um enriquecimento mental e de esprito um sentido mais
ampliado do que somos ns, seres humanos, existencialmente, e como nos
situamos em relao a outras formas de vida na Terra. Gostei de ter sequenciado
meu DNA, e faria isso de novo. No para ganhar alguma vantagem em termos
de sade, mais como estou feliz porque eu estava aqui, eu estou aqui, no
comeo.

Notas

1. Genes, aberraes, DNA


1. Esta nota oferece um lembrete das propores mendelianas: Mendel
trabalhava com caractersticas dominantes (como altura, com A maisculo) e
caractersticas recessivas (como pequenez, com a minsculo). Qualquer planta
ou animal tem duas cpias de cada gene, uma da mame, outra do papai. Ento,
quando Mendel cruzava plantas AA com plantas aa (abaixo, esquerda), a
prognie resultava toda em Aa, portanto todas altas (j que A domina a):

Quando Mendel cruzava uma Aa com outra (acima, direita), as coisas


ficavam mais interessantes. Cada Aa pode transmitir A ou a, portanto, h quatro
possibilidades para os descendentes: AA, Aa, aA e aa. Mais uma vez, as trs
primeiras so altas, mas a ltima ser baixa, apesar de ter pais altos. Da a
proporo de 3:1. S para esclarecer, essa proporo se mantm em plantas,
animais, seja o que for; no h nada de especial nas ervilhas.
Outra proporo-padro mendeliana acontece quando Aa cruza com aa. Nesse
caso, metade da cria ser de aa e no mostrar caractersticas dominantes.
Metade ser de Aa e mostrar essa caracterstica.

Esse padro especialmente comum em rvores genealgicas nas quais uma


caracterstica dominante A rara ou surge espontaneamente por uma mutao,
pois cada Aa rara ter de cruzar com a aa mais comum.
Em geral, as propores 3:1 e 1:1 aparecem sempre na gentica clssica. Se
voc estiver interessado, os cientistas identificaram o primeiro gene recessivo nos
homens em 1902, numa disfuno que torna a urina escura. Trs anos depois,

identificaram o primeiro gene humano dominante em dedos excessivamente


curtos e grossos.
2. A quase morte de Darwin
1. Os detalhes sobre a vida particular de Bridges esto em Os senhores da mosca,
de Robert Kohler.
2. Quando os dois eram jovens, nos anos 1830, Darwin convenceu seu primoirmo Francis Galton a desistir da escola de medicina para cursar matemtica.
Os posteriores adeptos de Darwin devem ter lamentado muitas e muitas vezes
esse conselho, pois foi o pioneiro trabalho estatstico de Galton sobre as curvas de
sino e os incansveis argumentos de Galton, baseados nesse trabalho que mais
minaram a reputao de Darwin.
Como detalhado em A Guinea Pigs History of Biology, Galton reuniu parte de
suas evidncias da curva de sino, do seu jeito tipicamente excntrico, na
Exposio Internacional de Sade de Londres, em 1884. A exposio era ao
mesmo tempo um empreendimento cientfico e um evento social: enquanto
apreciavam instalaes sanitrias e esgotos, os frequentadores tomavam refresco
de menta, aguardente de melado e kumiss (leite de gua fermentado produzido
por animais no local), e de modo geral divertiam-se muito. Galton montou um
estande na exposio e aferiu fielmente a estatura, a viso e a audio de 9 mil
ingleses, s vezes bbados. Testou tambm a fora deles em jogos de salo que
envolviam esmurrar e espremer diversas engenhocas, tarefa que se mostrou
mais difcil do que Galton tinha previsto: brutamontes que no entendiam o
equipamento quebravam os aparelhos, outros queriam demonstrar fora para
impressionar as garotas. Era uma atmosfera de festa, mas Galton no se divertiu
muito. Depois descreveu a estupidez e a cabea obtusa de seus companheiros
de feira como to grande que mal se podia acreditar. Porm, tal como
esperado, ele reuniu dados suficientes para confirmar que as caractersticas
humanas tambm seguem curvas de sino. A descoberta aumentou sua confiana
de que ele, e no o primo Charles, compreendia como ocorria a evoluo, e que
pequenas variaes e pequenas mudanas no tinham nela papel importante.
No foi a primeira vez que Galton se ops a Darwin. Desde a publicao de A
origem das espcies Darwin j tinha conscincia de que faltava alguma coisa
importante em sua teoria. A evoluo por seleo natural exige que criaturas
herdem caractersticas favorveis, mas ningum (a no ser um monge obscuro)
tinha qualquer ideia de como aquilo funcionava. Por isso Darwin passou os
ltimos anos de vida elaborando uma teoria, a pangnese, para explicar o
processo.

A pangnese afirmava que todos os rgos e membros expeliam esporos


microscpicos, chamados gmulas. Estas circulavam dentro das criaturas,
transportando informaes sobre suas caractersticas inatas (sua natureza) e
tambm quaisquer caractersticas adquiridas durante o ciclo de vida (ambiente
ou nutrio). As gmulas eram excretadas pelas zonas ergenas do corpo, e a
copulao permitia que as gmulas masculinas e femininas se misturassem
como duas gotas de gua quando os machos depositavam seu smen.
Embora totalmente errnea, a pangnese era uma teoria elegante. Assim,
quando Galton criou um experimento tambm elegante para localizar gmulas
em coelhos, Darwin apoiou a tarefa com entusiasmo. Sua esperana logo ruiu
por terra. Galton raciocinou que se as gmulas circulavam, elas deviam fazer
isso no sangue. Por isso comeou a fazer transfuses de sangue em lebres pretas,
brancas e prateadas, esperando produzir alguns mestios pintados quando se
reproduzissem. Contudo, depois de anos de reproduo, os resultados ficaram no
preto e branco, no apareceu nenhum coelho mesclado. Galton publicou um
apressado artigo cientfico sugerindo que as gmulas no existiam, e nesse
momento o normalmente gentil Darwin ficou apopltico. Os dois homens vinham
trocando uma afetuosa correspondncia durante anos sobre assuntos cientficos e
pessoais, em geral incentivando as ideias um do outro. Dessa vez, Darwin se
enfureceu com Galton, esbravejando que nunca havia mencionado que as
gmulas circulavam no sangue, por isso a transfuso de sangue entre coelhos no
provava absolutamente nada.
Alm de ser parcial Darwin nunca tinha dito nada sobre o sangue no ser um
bom veculo para as gmulas enquanto Galton fazia todo o trabalho , ele estava
enganando a si mesmo tambm. Galton tinha realmente destrudo a pangnese e
as gmulas num s golpe.
3. Caractersticas relacionadas ao sexo, como esta, aparecem mais em machos
que em fmeas por uma simples razo. Uma fmea XX com um raro gene
branco de olho em um X quase certamente teria o gene de olho vermelho do
outro X. Como o vermelho domina o branco, ela no teria olhos brancos. Mas um
macho XY no ter uma cpia se tiver o gene de olho branco em seu X; e ter
olho branco por uma falha. Os geneticistas chamam fmeas com uma verso
recessiva de portadoras, e elas transmitem o gene para metade das crias do
sexo masculino. Nos seres humanos, a hemofilia um exemplo de caracterstica
relacionada ao sexo, a cegueira s cores vermelha e verde de Sturtevant outra.
4. Vrios livros falam um pouco sobre a sala das moscas, mas, para a histria na
ntegra, verifique A Guinea Pigs History of Biology, de Jim Endersby, um dos
meus livros favoritos. Endersby tambm menciona as aventuras de Darwin com
as gmulas, Barbara McClintock (do Captulo 5) e outras histrias fascinantes.

5. Um historiador observou certa vez com sabedoria que, ao ler Darwin, assim
como ao ler Shakespeare ou a Bblia, possvel apoiar quase qualquer ponto de
vista desejvel concentrando-se em certas passagens isoladas. Por isso preciso
tomar cuidado ao tirar concluses genricas das citaes de Darwin. Desse
modo, a averso de Darwin pela matemtica parecia genuna, e alguns j
sugeriram que mesmo equaes elementares o deixavam frustrado. Em uma das
ironias da histria, Darwin fez experimentos em plantas do gnero da prmula,
assim como De Vries, e chegou a ntidas propores de 3:1 nas caractersticas
dos descendentes. Obviamente ele no relacionou isso a Mendel, mas parece que
no entendeu que essas propores podiam ser importantes.
6. A drosfila passa por um estgio de pupa quando se encasula na saliva
pegajosa. Para se obter o maior nmero possvel de genes produtores de saliva,
as clulas das glndulas salivares dobram repetidamente seus cromossomos, o
que cria enormes puffs cromossmico, cromossomos de estatura realmente
gigantesca.
3. A ruptura do DNA
1. Apesar de seu nome rgio, o dogma central tem um legado mestio. De incio,
Crick pretendia que o dogma significasse algo genrico, como DNA produz RNA,
RNA produz protenas. Depois ele reformulou de maneira mais precisa, falando
sobre como a informao flua do DNA para o RNA e para a protena. Mas
nem todos os cientistas absorveram a segunda iterao, e, assim como os velhos
dogmas religiosos, este acabou impedindo o pensamento racional entre alguns
adeptos. Dogma implica uma verdade inquestionvel, e Crick depois admitiu,
rolando de rir, que nem sabia a definio de dogma quando definiu o seu
apenas lhe pareceu algo erudito. Outros cientistas prestaram ateno Igreja, no
entanto, e quando esse suposto dogma inviolvel foi divulgado, transformou-se,
inadequadamente, na cabea de muita gente, como algo menos preciso, algo
como o DNA existe s para produzir RNA, RNA s para produzir protenas. At
hoje, livros- texto se referem a isso como o dogma central. Infelizmente, esse
dogma abastardado deforma a verdade. Confundiu durante dcadas (e ainda
confunde s vezes) o reconhecimento de que o DNA, e especialmente o RNA,
faz muito mais que produzir protenas.
Realmente, embora a produo de protena bsica exija RNA mensageiro
(mRNA), RNA transportador (tRNA) e RNA ribossmico (rRNA), h dezenas de
outros tipos de RNA reguladores. Aprender sobre todas as diferentes funes do
RNA como fazer uma palavra cruzada em que voc conhece as ltimas letras
de uma resposta, mas no as iniciais, e precisa percorrer o alfabeto em voz
baixa. J vi referncias a aRNA, bRNA, cRNA, dRNA, eRNA, fRNA, e assim

por diante, at os estrambticos qRNA e zRNA. Existem ainda rasiRNA e


tasiRNA, piRNA e snoRNA, alm do RNAi de Steve Jobs e outros. Ainda bem
que o mRNA, o rRNA e o tRNA abrangem toda a gentica de que precisamos
neste livro.
2. Para esclarecer, cada cdon representa apenas um aminocido. Mas o inverso
no verdade, pois alguns aminocidos so representados por mais de um cdon.
Por exemplo, GGG s pode ser glicina. Mas GGU, GGC e GGA podem tambm
codificar a glicina, e a que entra a redundncia, porque realmente no
precisamos dos quatro.
3. Alguns outros eventos na histria expuseram muita gente radioatividade,
sendo que o mais notvel foi o da usina nuclear de Chernoby l, na atual Ucrnia.
O derretimento de 1986 em Chernoby l exps pessoas a tipos de radiao
diferentes das bombas de Hiroshima e Nagasaki menos raios gama e mais
verses radioativas de elementos como csio, estrncio e iodo, que podem
invadir o corpo e sobrecarregar o DNA a curta distncia. Funcionrios do
governo sovitico relataram perto de 7 mil casos de cncer na tireoide, e
mdicos do governo avaliam que haver 16 mil casos de mortes de cncer
durante as prximas dcadas, um aumento de 0,1% sobre os nveis habituais de
cncer.
Ao contrrio de Hiroshima e Nagasaki, o DNA dos filhos de vtimas de
Chernoby l, em especial filhos de homens prximos do lugar, mostra sinais de
aumento de mutaes. Esses resultados permanecem discutveis, mas, dados os
diferentes padres de exposio e nveis de dosagem Chernoby l liberou
centenas de vezes mais radioatividade que qualquer das bombas atmicas , eles
podem ser verdadeiros. Ainda no se sabe se essas mutaes na verdade se
traduzem ou no em problemas de sade a longo prazo entre os filhos de
Chernoby l. (Como comparao imperfeita, alguns pssaros e plantas nascidos
depois de Chernoby l mostraram altas taxas de mutao, mas a maioria parecia
sofrer pouco com isso.)
Infelizmente, o Japo ter agora de monitorar seus cidados, mais uma vez,
por efeitos de longo prazo de precipitao radioativa por causa da rachadura na
usina nuclear de Fukushima Daiichi, na primavera de 2011. Os primeiros
relatrios do governo (alguns dos quais contestados) indicam que os prejuzos
foram circunscritos a uma rea igual a 110 do tamanho dos limites da exposio
de Chernoby l, principalmente porque os elementos radioativos de Chernoby l
foram liberados no ar, enquanto no Japo o solo e a gua os absorveram. O Japo
tambm interceptou em seis dias a maior parte dos alimentos e bebidas
contaminados nas proximidades de Fukushima. Em consequncia, peritos
mdicos imaginam que o nmero total de mortes por cncer no Japo ser

relativamente pequeno cerca de mil mortes a mais durante as prximas


dcadas, comparado com os 20 mil que morreram no terremoto e no tsunami.
4. Para um relato completo da histria de Yamaguchi e de mais oito histrias
igualmente empolgantes , ver Nine Who Survived Hiroshima and Nagasaki, de
Robert Trumbull. Altamente recomendvel.
Para mais detalhes sobre Muller e muitas outras figuras que esto na origem
da gentica (inclusive Thomas Hunt Morgan), leia o maravilhoso e abrangente
Mendels Legacy, de Elof Axel Carlson, ex-aluno de Muller.
Para um detalhado, porm acessvel, relato da fsica, da qumica e da biologia
de como as partculas radiotaivas afetam o DNA, ver Radiobiology for the
Radiologist, de Eric J. Hall e Amato J. Giaccia. Eles tambm debatem
especificamente as bombas de Hiroshima e Nagasaki
Finalmente, para um exame das primeiras tentativas de decifrar o cdigo
gentico, recomendo Brian Hay es em The invention of the genetic code, na
edio de jan-fev de 1998 da American Scientist.
4. A partitura musical do DNA
1. O prprio Zipf acreditava que sua lei revelava algo universal sobre a mente
humana: a preguia. Quando falamos, queremos gastar o mnimo de energia
possvel para comunicar nossas questes, argumentava ele, por isso usamos
palavras comuns como mau, por serem curtas e surgirem logo na mente. O que
nos impede de definir um covarde, patife, canalha, bastardo, imbecil, cretino,
cabea-oca e misantropo como mau outra das preguias das pessoas, pois
elas no querem elaborar mentalmente todos os significados possveis da palavra.
Querem apenas preciso. Esse cabo de guerra de indolncia resulta em
linguagens em que as palavras comuns fazem a maior parte do trabalho, mas
palavras mais raras e mais descritivas precisam aparecer de vez em quando para
agradar aos leitores mais chatos.
Esse um argumento inteligente at certo ponto, mas muitos pesquisadores
afirmam que qualquer explicao profunda da lei de Zipf, para usar outra
palavra comum, bobagem. Explicam que algo semelhante a uma distribuio
zipfiana pode surgir em quase qualquer situao catica. At programas de
computadores que cospem letras e espaos aleatoriamente orangotangos
digitais martelando mquinas de escrever podem mostrar distribuies
zipfianas nas palavras resultantes.
2. A analogia entre linguagem gentica e linguagem humana parece confusa
para alguns, quase bonita demais para ser verdade. Analogias s podem ser feitas

at certo ponto, mas acho que parte dessa resistncia se origina da nossa
tendncia meio egosta de achar que linguagem so s os sons produzidos por
homens. A linguagem mais ampla que ns; ela so as regras que governam
qualquer comunicao. E as clulas podem recolher informao de seu
ambiente tanto quanto os homens, e se ajustar ao que ele diz em resposta. O
que elas fazem com as molculas, em vez de ondas de presso no ar (ou seja,
som), no deve nos tornar preconceituosos. Reconhecendo isso, alguns textos
recentes sobre biologia celular incluem captulos sobre as teorias de Chomsky a
respeito da estrutura subjacente das linguagens.
3. O palndromo quer dizer algo como o fazendeiro Arepo trabalha com seu
arado, com rotas, literalmente, rodas, referindo-se ao movimento para a
frente e para trs que o arado faz durante o cultivo. Esse quadrado mgico
deleitou os amantes de enigmas durante sculos, mas estudiosos tm sugerido que
pode ter servido a outro propsito durante os reinados de terror do Imprio
Romano. Um anagrama dessas 25 letras recita o paternoster, o Pai-nosso, duas
vezes, numa cruz entrelaada. As quatro letras que sobram do anagrama, dois as
e dois bs, podiam se referir ao alfa e mega (depois famoso pelo livro da
Revelao). A teoria de que, ao rabiscar esse palndromo incuo em suas
portas, os cristos trocavam sinais sem despertar a suspeita dos romanos. Consta
tambm que o quadrado mgico espantava o demnio, que tradicionalmente
(assim dizia a Igreja) se confundia ao ler os palndromos.
4. O chefe de Friedman, coronel George Faby an, tinha um vido. O pai de
Faby an comeou uma empresa de algodo chamada Bliss Faby an e criou o filho
para assumir o negcio. Mas o garoto sucumbiu vontade de viajar e fugiu de
casa para trabalhar como lenhador em Minnesota, e seu indignado pai o
deserdou. Dois anos depois, Faby an cansou de brincar de Paul Buny an e resolveu
voltar para o negcio da famlia candidatando-se a um emprego, com nome
falso, num escritrio da Bliss Faby an em St. Louis. Logo batia recordes de
vendas, e seu pai no QG corporativo em Boston chamou aquele jovem promissor
para ir ao seu escritrio conversar sobre uma promoo. Quem chegou foi seu
filho.
Depois dessa reunio shakespeariana, Faby an progrediu no negcio de algodo
e usou sua fortuna para abrir um centro de estudos. Financiou vrios tipos de
pesquisa ao longo dos anos, mas continuou obcecado com cdigos
shakespearianos. Tentou publicar um livro sobre ter quebrado esse cdigo, mas
um cineasta que trabalhava numa adaptao de Shakespeare abriu um processo
contra a publicao, argumentando que o contedo destroaria a reputao de
Shakespeare. Por alguma razo, o juiz local aceitou o caso sculos de crtica
literria caram sob sua jurisdio e, inacreditavelmente, ficou do lado de

Faby an. Sua deciso concluiu: Francis Bacon o autor dos trabalhos to
erroneamente atribudos a William Shakespeare, e ordenou que o produtor do
filme pagasse US$ 5 mil pelos prejuzos.
A maioria dos estudiosos v os argumentos contra a autoria de Shakespeare
com a mesma tolerncia que os bilogos veem as teorias sobre impresses
maternas. Porm, diversos juzes da Suprema Corte dos Estados Unidos, mais
recentemente, em 2009, tambm expressaram opinio de que Shakespeare no
teria escrito as peas. A verdadeira lio aqui que parece que os advogados tm
diferentes padres de verdade e evidncia que os cientistas e historiadores.
5. Golpes em cassinos nunca do certo. A ideia comeou com o engenheiro
Edward Thorp, que em 1960 recrutou Shannon para ajud-lo. Na mesa da roleta,
os dois trabalhavam como equipe, ainda que fingissem no se conhecer. Um
observava a bola da roleta girando e anotava o momento exato em que passava
por certos pontos. Depois usava um sinalizador no sapato, acionado pelo dedo,
para enviar sinais ao pequeno computador no bolso, que por sua vez transmitia
sinais de rdio. O outro homem, usando um fone de ouvido, escutava os sinais
como notas musicais e, baseado na melodia, sabia onde apostar. Pintavam os fios
que apareciam (como o do fone de ouvido) da cor da pele e se disfaravam com
maquiagem.
Thorp e Shannon calcularam um rendimento projetado de 44% nesse
esquema, mas Shannon se acovardou no primeiro teste no cassino, e fazia apenas
apostas pequenas. Eles ganhavam mais que perdiam, mas, talvez depois de ter
examinado os brutamontes que vigiavam as portas do cassino, Shannon perdeu o
gosto pelo empreendimento. (Considerando que os dois mandaram fazer uma
roleta de US$ 1.500 em Reno para praticar, o mais provvel que tenham
perdido dinheiro na aventura.) Abandonado pelo parceiro, Thorp publicou seu
trabalho, mas ainda levou alguns anos para os cassinos vetarem dispositivos
eletrnicos em suas dependncias.
5. A defesa do DNA
1. Para um relato do constrangimento e do desdm que Watson e Crick
suportaram por causa desse estranho modelo do DNA, leia meu livro anterior, A
colher que desaparece.
2. Para um relato mais completo da vida de Miriam, recomendo muito The Soul
of DNA, de Jun Tsuji.
3. Usando essa lgica, os cientistas sabem tambm que a Eva Mitocondrial teve

um parceiro. Todos os machos herdam os cromossomos Y s dos pais, j que as


fmeas no tm o Y. Por isso, todos os homens podem seguir linhas paternas no
tempo at encontrar o Ado de cromossomo Y. A complicao que, se, por um
lado, leis matemticas demonstram que esses Ado e Eva devem ter existido, as
mesmas leis revelam que Eva viveu dezenas de milhares de anos antes de Ado.
Ento, o casal do den no poderia jamais ter se conhecido, mesmo levando em
conta a extraordinria expectativa de vida da Bblia.
Na verdade, se desprezarmos o aspecto estritamente patrilinear ou matrilinear
e procurarmos pelo ltimo ancestral que atravs de homens ou mulheres
transmitiram pelo menos algum DNA para todos os que esto vivos hoje, essa
pessoa viveu apenas h cerca de 5 mil anos, bem depois que os humanos se
disseminaram pelo planeta todo. Os humanos so fortemente tribais, mas os
genes sempre encontram um jeito de se espalhar.
4. Alguns historiadores argumentam que Barbara McClintock lutou para
comunicar suas ideias em parte porque no sabia desenhar, ou pelo menos no
desenhava. Mas nos anos 1950, os bilogos moleculares e geneticistas tinham
desenvolvido grficos em cartolina altamente estilizados para descrever
processos genticos. Barbara McClintock, de uma gerao mais velha, nunca
aprendeu as notaes convencionais, deficincia que combinada
complexidade original do milho teriam tornado suas ideias confusas demais. Na
verdade, alguns alunos de Barbara McClintock dizem no se lembrar de ela ter
desdenhado nenhum diagrama para explicar qualquer coisa. Era simplesmente
uma pessoa verbal, enraizada no logos.
Compare essa atitude com a de Albert Einstein, ao afirmar que sempre
pensava em imagens, mesmo sobre os fundamentos do espao e do tempo.
Charles Darwin era da estirpe de Barbara McClintock. Incluiu uma nica
imagem, de uma rvore da vida, nas centenas de pginas de A origem das
espcies; um dos historiadores que estudaram o caderno de esboos originais de
plantas e animais de Darwin admitiu que ele era pssimo desenhista.
5. Se estiver interessado em saber mais sobre a recepo ao trabalho de
McClintock, Nathaniel Comfort o estudioso mais apropriado para contestar a
verso cannica da histria da vida dela.
6. Os sobreviventes, os longevos
1. A maioria das crianas nascidas com ciclopia (o termo mdico) no vive
muito depois do parto. Porm, uma menina nascida com ciclopia na ndia, em
2006, surpreendeu os mdicos ao sobreviver duas semanas, o suficiente para os
pais a levarem para casa. (No houve informaes sobre sua sobrevivncia

depois das notcias iniciais.) Em vista dos sintomas clssicos da garota o crebro
no dividido, sem nariz e um olho s , quase certo que o sonic hedgehog estava
disfuncional. Realmente, as notcias divulgaram que a me havia tomado uma
droga experimental contra o cncer que bloqueia o sonic.
2. O prncipe Mo pertencia casa de Orange, da Holanda, famlia com uma
lenda incomum (e possivelmente apcrifa) ligada a seu nome. Sculos atrs, as
cenouras silvestres eram predominantemente prpuras. Mas, por volta de 1600,
fazendeiros holandeses plantadores de cenouras, tomando liberdades com
tcnicas genticas antiquadas, comearam a criar e cultivar algumas espcies
mutantes que por acaso tinham altas concentraes da variante betacaroteno da
vitamina A e, ao fazer isso, desenvolveram as primeiras cenouras alaranjadas.
No se sabe at hoje se realizaram o feito por conta prpria ou (como dizem
certos historiadores) para homenagear a famlia de Maurcio, mas os fazendeiros
mudaram para sempre a textura, o sabor e a cor dessa raiz.
3. Embora tenha sido bilogo excepcional e famoso, Weismann certa vez
afirmou o que risvel, dado o tamanho do livro ter lido A origem das
espcies de uma assentada.
4. Alguns cientistas chegaram a expandir o alfabeto para seis, sete ou oito letras,
baseados em variaes qumicas da citosina metilada. Essas letras so chamadas
(se voc ligado em abreviaturas) de hmC, fC e caC. No est claro, porm, se
essas letras funcionam de maneira independente ou so apenas passos
intermedirios no confuso processo pelo qual as clulas retiram o m da mC.
5. A histria do fgado do husky dramtica, envolvendo uma fatdica exposio
para chegar ao polo sul. No vou me estender na histria, mas escrevi algo a
respeito e postei on-line em http://samkean.com/thumb-notes. Meu site contm
ainda links para toneladas de fotos (http://samkean.com/thumb-pictures), bem
como outras notas um pouco digressivas demais para se incluir aqui. Assim, se
estiver interessado em ler sobre o papel de Darwin na msica, um bilhete suicida,
uma fraude cientfica infame ou ver o pintor Henri Toulouse-Lautrec nu em uma
praia, d uma olhada.
6. Os europeus no viram mais Huy s at 1871, quando uma expedio de
exploradores refez seu trajeto. As vigas brancas estavam esverdeadas de musgo,
e a cabana estava vedada hermeticamente pelo gelo. Os exploradores
recuperaram, entre outros detritos, espadas, livros, um relgio, uma moeda,
utenslios, mosquetes, uma flauta, os pequenos sapatos do grumete do navio que
tinha morrido ali e a carta que Barentsz deixou na chamin, por segurana, para

justificar o que algum poderia considerar uma deciso covarde de abandonar


seu navio no gelo.
7. O micrbio maquiavlico
1. Embora o mais provvel seja que o RNA tenha precedido o DNA, outros
cidos nucleicos como GNA, PNA ou TNA podem ter precedido os dois. O
DNA forma sua estrutura principal a partir do acar desoxirribose de estrutura
cclica, que mais complicado que os blocos estruturais possivelmente
disponveis na terra primordial. O cido glicol nucleico e o peptdio nucleico so
melhores candidatos, pois nenhum usa acares com estrutura cclica em sua
estrutura (o PNA no usa nem fosfatos). O cido nucleico da treose usa acares
com estrutura cclica, mas so acares mais simples que os do DNA. Os
cientistas desconfiam que estruturas mais simples se mostraram mais robustas
tambm, dando s NAs uma vantagem sobre o DNA na terra primordial
causticada pelo sol, quase toda formada de lava e bombardeada com muita
frequncia.
2. A noo de parasitas se banqueteando com outros parasitas sempre me lembra
um trecho dos versos de Jonathan Swift: So natralists observe, a flea/ Hath
smaller fleas that on him prey,/ And these have smaller fleas that bite em,/ And
so proceed ad infinitum (Como os naturalistas observam, uma pulga/ Tem
pulgas menores que a assolam,/ E estas tm pulgas menores que as picam,/ E
assim segue ad infinitum).
Para minha satisfao, um matemtico chamado Augustus de Morgan superou
Swift no tema: Great fleas have little fleas upon their backs to bite em,/ And
little fleas have lesser fleas, and so ad infinitum./ And the great fleas themselves,
in turn, have greater fleas to go on,/ While these again have greater still, and
greater still, and so on (Grandes pulgas tm pequenas pulgas nas costas para
pic-las,/ E pequenas pulgas tm pulgas menores, e assim ad infinitum./ E as
grandes pulgas elas mesmas, por sua vez, tm pulgas maiores para assolar,/
Enquanto estas, por sua vez, tm outras maiores ainda, maiores ainda, e assim
por diante).
3. Uma amostra: Stinky, Blindy, Sam, Pain-in-the-Ass, Fat Fuck, Pinky, Tom,
Muffin, Tortoise, Stray, Pumpkin, Yankee, Yappy, Boots the First, Boots the
Second, Boots the Third, Tigger e Whisky.
4. Alm dos US$ 111 mil por ano, havia despesas ocasionais inesperadas, como
quando um defensor da liberdade dos animais fez um buraco na cerca para soltar
o maior nmero de gatos possvel. Jack disse que havia tantos gatos que eles nem

perceberam as dezenas que fugiram, at uma freira bater na porta e perguntar se


os gatos que estavam subindo nos telhados da vizinhana eram deles.
5. Sendo escrupuloso: os cientistas ainda no realizaram estudos controlados sobre
a relao entre nveis de toxo no crebro e o hbito de ter gatos. Ento, possvel
que a ligao entre toxo, a dopamina e colecionar gatos no existia. Nem toxo
consegue explicar tudo sobre esse comportamento, pois s vezes as pessoas
tambm colecionam ces.
Mas a maioria dos colecionadores de animais prefere os felinos, e cientistas
envolvidos em estudos do toxo encontraram relaes plausveis e anunciaram
isso em pblico. Simplesmente viram muitas evidncias de como o toxo muda o
comportamento dos roedores e de outras criaturas. E, independentemente do
poder de sua influncia, o toxo infiltra dopamina no nosso crebro.
6. Ao longo dos anos, Jack e Donna deram muitas entrevistas sobre sua vida e
suas batalhas. Algumas fontes incluem: Cats I Have Known and Loved, de Pierre
Berton; No room to swing a cat!, de Philip Smith, The People, 30 jun 1996;
Couples cat colony makes record books and lots of work!, de Peter Cheney,
Toronto Star, 17 jan 1992; Current Science, 31 ago 2001; Kitty fund, KitchenerWaterloo Record, 10 jan 1994; $10,000 averts ruin for owners of 633 cats, de
Kellie Hudson, Toronto Star, 16 jan 1992; e Scorned and Beloved: Dead of Winter
Meetings with Canadian Eccentrics, de Bill Richardson.
8. Amor e atavismo
1. Em um exemplo radical, as moscas-das-frutas fazem do gene Dscam 38.016
diferentes produtos mais ou menos o triplo do nmero de genes que a
moscadas-frutas tem. Isso que uma teoria de um gene/uma protena!
2. A natureza adora pregar peas, e para quase tudo o que chamamos de
caracterstica especfica dos mamferos h uma exceo: rpteis com uma
placenta rudimentar, por exemplo, ou insetos que do luz sua prole. Mas, no
geral, so caractersticas de mamferos.
3. Nos humanos, o MHC costuma ser chamado de HLA, mas, como estamos
falando aqui de mamferos, vou usar o termo genrico.
4. Embora mais bem conhecido pelo telefone, Alexander Graham Bell se
interessava muito por gentica e sonhava com o desenvolvimento de homens
mais aptos. Para saber mais sobre biologia, ele criou ovelhas com mamilos
extras e estudou padres de hereditariedade.

5. Para saber mais sobre caudas humanas, ver o maravilhoso A Cabinet of


Medical Curiosities, de Jan Bondeson. O livro tem tambm um surpreendente
captulo sobre impresses maternas (como as do Captulo 1), alm de muitas
outras histrias horrveis da histria da anatomia.
6. O cientista acabou no obtendo financiamento para essa pesquisa. E, para ser
justo, ele no pretendia gastar os US$ 7,5 milhes s para desenvolver as bombas
gay. Parte desse dinheiro seria destinado a outros projetos, entre eles uma bomba
que provocaria um mau hlito pico ao inimigo, a ponto de induzir a nusea.
Ningum comentou se o cientista chegou a perceber que poderia combinar as
duas bombas em uma das armas mais frustrantes da histria.
9. Humanzs e outros quase acertos
1. Na verdade, foi assim que os cientistas determinaram que os chimpanzs, no
os gorilas, so nossos parentes vivos mais prximos. Pesquisadores fizeram os
primeiros experimentos de hibridizao de DNA, nos anos 1980, misturando
DNA de chimpanzs, gorilas e homens num banho quente e espumante. Quando
as coisas esfriaram, o DNA humano ligava-se ao DNA do chimpanz com mais
facilidade do que com o DNA do gorila. CQD (Como Queramos Demonstrar).
2. Aqui no o lugar para tentar resolver esse debate, mas os cientistas que
propuseram pela primeira vez a teoria de reproduo entre espcies tentaram,
claro, contrariar essa suposta refutao. E os cientistas originais tm certa razo:
no artigo que anunciou a teoria, em 2006, eles realmente anteciparam essa
crtica sobre o X parecer mais uniforme, em razo das taxas de produo de
espermatozoide. Especificamente, eles notaram que, enquanto os cromossomos
X deveriam mesmo ser mais parecidos por essa razo, os cromossomos X que
estudaram eram ainda mais parecidos do que o cenrio poderia justificar.
Naturalmente, os cientistas que refutaram estavam ocupados se defendendo
das contrarrefutaes. Tudo muito tcnico e um pouco antigo, mas empolgante,
dado o que est em questo
3. Alm dos detalhes lascivos, a reportagem do Times incluiu tambm a seguinte
frase bizarra e bizarramente igualitria: um cientista estava convencido de que
se o orangotango for hibridizado com a raa amarela, o gorila com a raa negra
e os chimpanzs com a raa branca, os trs hbridos se reproduziro. O mais
surpreendente, em especial pela poca, a insistncia em que todos os seres
humanos, independentemente de cor, eram parentes de feras.

4. Para antecipar essa questo, sim, os cromossomos podem se dividir tambm,


por um processo chamado fisso. Na linhagem dos primatas, o nmero atual dos
nossos cromossomos 3 e 21 j formaram um time, e foram o nosso mais longo
cromossomo por milhes de anos. Os nmeros 14 e 15 tambm se separaram
antes do surgimento dos grandes macacos, muito tempo atrs, e os dois mantm
um formato engraado como legado, descentralizado at hoje. Por alguma
razo, ento, a fuso do 14 com o 15 nos chineses foi um atavismo gentico
definitivo, retornando ao estado ancestral anterior ao macaco!
5. Para saber mais sobre a vida de Ivanov, a referncia de maior autoridade e
menos sensacionalismo o artigo de Kirill Rosiianov, publicado em Science in
Context, na edio do vero de 2002: Bey ond species: Ily a Ivanov and his
experiments on crossbreeding humans with anthropoid apes.
10. As, Cs, Gs e Ts escarlates
1. A coleo de anedotas sobre Buckland praticamente infindvel. Uma das
favoritas entre seus amigos conta de uma ocasio em que ele e um estranho,
sentados frente a frente numa longa viagem de trem, adormeceram. Buckland
acordou e percebeu que algumas lesmas vermelhas que havia guardado nos
bolsos tinham escapado e agora subiam na careca de seu companheiro de
viagem. Buckland desceu discretamente na estao seguinte. Buckland tambm
inspirou Frank, seu filho tambm excntrico, que herdou sua predileo por
zoofilia e lanou alguns dos mais extravagantes pratos ingeridos pela famlia
Buckland. Frank tinha um acordo estvel com o Zoolgico de Londres para
receber a canela de qualquer animal que morresse nas dependncias.
Apesar de ser insultuoso com Buckland, Darwin tambm tinha seu lado zofilo,
tendo inclusive participado do Glutton Club de Cambridge, onde ele e amigos
jantavam falces, corujas e outros animais. Na viagem a bordo do Beagle,
Darwin comeu omelete de avestruz e tatu assado no casco, e depois
experimentou uma paca, roedor amarronzado que pesa 10kg, definida por ele
como a melhor carne que j comi.
Para mais detalhes sobre vida, trabalho, famlia e excentricidades de Buckland,
recomendo The Heyday of Natural History, de Ly nn Barber, e Bones and Ochre,
de Marianne Sommer.
2. Depois veio luz que outro cientista havia descoberto ossos de megalossauro
nos anos 1600, inclusive um fmur do tamanho de um tronco de rvore. Mas ele
classificou os ossos como de seres humanos gigantes, deciso que o trabalho de
Buckland refutou. Estranhamente, duas cabeas daquele fmur pareciam

remeter verossimilhana de Michelangelo metade inferior do pacote


masculino. Pode-se dizer, ento, baseado na prioridade cientfica da
nomenclatura, que a primeira espcie de dinossauro conhecida deveria ser
chamada de Scrotum humanum. Mas o nome dado por Buckland, mais
apropriado, pegou.
3. O professor que identificou o suposto cossaco decidiu que o cenho tinha aquele
formato porque a vtima passara muitos dias franzindo o cenho por causa da dor.
Parece que o professor acreditou tambm que o cossaco tinha escalado 20
metros de rocha escarpada mortalmente ferido, se despido completamente e se
enterrado em 60 centmetros de argila.
4. Posteriormente, etiquetas de DNA (vulgo marcas-dgua de DNA) ficaram
mais elaboradas, decodificando nomes, endereos de e-mail ou citaes famosas
coisas que a natureza no poderia ter inserido por acaso. Uma equipe de
pesquisadores liderada por Craig Venter codificou as seguintes citaes em As,
Cs, Gs e Ts, e teceu-as num genoma sinttico que criaram do zero e inseriram
numa bactria: Viver, errar, cair, triunfar e recriar a vida a partir da vida
(James Joy ce, Retrato do artista quando jovem); Ver as coisas no como elas
so, mas como poderiam ser (de American Prometeus, livro sobre Robert
Oppenheimer); O que eu no consigo construir no consigo entender (Richard
Fey nman, palavras escritas em seu quadronegro no dia em que morreu).
Infelizmente, Venter fez confuso com a ltima citao. Na verdade Fey nman
escreveu: O que no consigo criar, eu no entendo. Venter tambm teve
problemas com a citao de Joy ce. A famlia de Joy ce (que controla seu esplio)
conhecida pela severidade na permisso de qualquer um (inclusive uma
bactria) de citar o autor sem permisso por escrito.
5. Comparado com o monte Saint Helens, o Toba cuspiu 2 mil vezes mais
porcaria no ar. Dos vulces ao redor do planeta, o Toba um dos poucos
comparveis ao gigavulco efervescendo atualmente no Wy oming, que um dia
explodir e mandar pelos ares o parque de Yellowstone e tudo ao seu redor.
11. Tamanho documento
1. Stephen Jay Gould faz um relato muito divertido da histria da autpsia de
Cuvier em The Pandas Thumb. Gould escreveu tambm um artigo genial em
duas partes sobre a vida de Jean-Baptiste Lamarck que encontraremos no
Captulo 15 em sua coleo The Lying Stones of Marrakech.
2. Em parte para determinar como e por que os hobbits encolheram, agora esto

abrindo um dente de hobbit para extrair o DNA. um procedimento incerto, pois


os hobbits (ao contrrio dos homens de Neandertal) viviam num tipo de clima
tropical que deteriora o DNA mais depressa. At agora, todas as tentativas de
extrair DNA de um hobbit falharam.
O estudo do DNA do hobbit deve ajudar os cientistas a determinar se ele
realmente pertence ao gnero Homo, um ponto discutvel. At 2010, cientistas
sabiam de somente duas outras espcies de Homo o Neandertal e talvez o
hobbit ainda vivos quando o Homo sapiens comeou a tomar o planeta. Mas,
recentemente, os cientistas tiveram de acrescentar mais um lista, o Homem de
Denisova, que recebeu o nome de uma caverna na gelada Sibria, em que uma
garota de cinco anos morreu dezenas de milhares de anos atrs. Os ossos
pareciam de Neandertal quando os cientistas os descobriram em meio a
camadas antigas de terra e fezes de bode, em 2010, mas o DNA extrado de uma
junta ssea mostra diferenas significativas, indicando uma linhagem separada
de Homo a primeira espcie antiga descoberta apenas via evidncia gentica
(no anatmica).
Vestgios de DNA do Denisova so encontrados hoje nos melansios, os povos
que originalmente se estabeleceram nas ilhas entre Fiji e Nova Guin.
Aparentemente os melansios se encontraram com o Denisova em algum ponto
da grande jornada desde a frica aos mares do Sul, e, assim como ocorreu entre
seus ancestrais e o Neandertal, se misturaram. Hoje os melansios tm at 8%
de DNA no Homo sapiens. Mas, alm desses indcios, o Denisova continua um
mistrio.
3. Quer mais? O dedo de Galileu, o crnio de Oliver Cromwell e a cabea inteira
decapitada de Jeremy Bentham (inclusive sua pele estranhamente encolhida)
ficaram em exposio pstuma durante sculos. Consta que o corao de
Thomas Hardy foi comido por um gato. Frenologistas roubaram a cabea de
Joseph Hay dn logo depois do enterro, e os funcionrios do cemitrio roubaram os
cabelos cheios de larvas de Franz Schubert quando o transferiram para outra
cova. Algum chegou a roubar um jarro que serviu a Thomas Edison em suas
ltimas convulses, para recolher seu ltimo alento. O jarro foi posto
imediatamente em exposio num museu.
Eu poderia preencher mais uma pgina listando partes de corpos de gente
famosa que encontraram nova vida o corao de Percy By sshe Shelley, a
mandbula cancerosa de Grover Cleveland, supostos pedaos do prepcio de
Jesus (o Divino Prepcio) , mas vou concluir afirmando que no h fundamento
no persistente boato de que o Simithsonian Institute tem o pnis de John Dillinger.
4. O algoritmo gentico geral para acrescentar volume e densidade ao crebro
pode ser surpreendentemente simples. O bilogo Harry Jerison props o seguinte

exemplo: imagine uma clula-tronco cujo DNA a programa para dividir 32


vezes e depois parar. Se nenhuma clula morrer, voc vai ter 4.294.967.296
neurnios. Agora, imagine alterar esse cdigo para dividir 34 vezes e depois
parar. Isso levaria a dois dobros a mais, ou 17.179.869.184 neurnios.
A diferena entre 4,3 bilhes de neurnios e 17,2 bilhes de neurnios,
observou Jerison, seria mais ou menos a diferena entre a populao do crtex
do chimpanz e a populao do crtex humano. O cdigo pode parecer
simples, diz Jerison, mas as instrues so muito mais complexas, e podem
estar alm da capacidade de os genes codificarem a informao.
5. No est claro se Peek, mrmon devoto, sabia sobre o cisma que a arqueologia
gentica havia aberto recentemente com a Igreja dos Santos dos ltimos Dias.
Tradicionalmente, os mrmons acreditavam desde que Joseph Smith, de
apenas catorze anos, copiou as palavras do prprio Jeov, em 1820 que os
polinsios e amerndios descendiam de um intrpido profeta judeu, Lehi, que
navegou de Jerusalm para a Amrica em 600 a.C. Mas todos os testes de DNA
conduzidos nesses povos discordaram desse ponto: eles no tm nada de povos do
Oriente Mdio. E essa contradio no apenas invalida o aspecto literal dos livros
santos dos mrmons, como tambm perturba a complicada escatologia mrmon
sobre quais povos sero salvos no fim dos tempos e quais grupos precisam de
proselitismos, enquanto isso. Essa descoberta causou muita aflio espiritual entre
alguns mrmons, principalmente entre cientistas de universidades. Para alguns,
acabou com a prpria f. A maioria dos adeptos habituais da Igreja dos Santos
dos ltimos Dias no sabe, ou no absorveu, essa contradio e seguiu em frente.
6. Para um relato que retrata bem os talentos de Peek, ver Inside the mind of a
savant, de Donald Treffert e Daniel Christensen, Scientific American, dez 2005.
12. A arte do gene
1. O modelo do zper torcido com suas hlices alternando-se em esquerda e
direita na verdade estreou duas vezes em 1976 (mais uma descoberta
simultnea). Primeiro, uma equipe da Nova Zelndia publicou a ideia. Pouco
depois, um grupo trabalhando de forma independente na ndia apareceu com
dois modelos de zper torcido, um idntico ao dos neozelandeses e outro com
algumas As, Cs, Gs e Ts viradas de cabea para baixo. Fiel ao clich de rebeldes
intelectuais por toda parte, quase todos os integrantes das duas equipes eram
marginais da biologia molecular e no tinham noes preconcebidas de que o
DNA tinha dupla-hlice. Um dos neozelandeses nem era cientista profissional, e
um dos indianos nunca tinha ouvido falar de DNA!

2. Os macacos costumam ignorar a msica humana ou consider-la irritante,


porm, recentes estudos com saguis-cabea-de-algodo, da Amrica do Sul,
confirmaram que eles respondem bem a msicas feitas especialmente para eles.
David Teie, violoncelista de Mary land, trabalhou com primatologistas na
composio de msica pautada nos sinais usados pelos saguis para transmitir
medo ou alegria. Especificamente, Teie baseou seu trabalho nos tons ascendentes
e descendentes dos chamados, bem como nas duraes, e, quando tocou os
vrios opus, os saguis mostraram sinais visveis de relaxamento ou inquietao.
Mostrando bom senso de humor, Teie comentou para um jornal: Eu posso ser
apenas um boboca para vocs. Mas, cara, para os macacos eu sou o Elvis.
3. J que voc est morrendo de vontade de saber, a primeira vez que Rossini
chorou foi quando sua primeira pera foi um fracasso. O choro com Paganini foi
o segundo. O terceiro, e ltimo, foi quando Rossini, gluto assumido, estava
andando de barco com amigos quando horror dos horrores sua cesta de
piquenique caiu na gua com um magnfico peru trufado.
4. So poucas as biografias de Paganini em ingls. Uma introduo curta e vvida
sua vida com vrios detalhes sobre suas doenas e problemas pstumos
Paganini, de John Sugden.
5. Por alguma razo, alguns escritores americanos clssicos atentaram para os
debates do incio dos anos 1900 sobre seleo sexual e seu papel na sociedade
humana. F. Scott Fitzgerald, Ernest Hemingway, Gertrude Stein e Sherwood
Anderson, todos abordaram aspectos animais de namoro, paixo masculina e
cime, ornamentao sexual, e assim por diante. De forma similar, a prpria
gentica abalou alguns desses escritores. Em seu fascinante Evolution and the
Sex Problem, Bert Bender escreve que, embora a gentica mendeliana fosse
uma descoberta bem-vinda a Jack London, que a abraou com entusiasmo como
um rancheiro praticando reproduo seletiva, outros, como Anderson, Stein e
Fitzgerald, ficaram profundamente perturbados. Fitzgerald em especial parecia
obcecado com a evoluo, a eugenia e a hereditariedade. Bender mostra que ele
faz constantes referncias a ovos em seu trabalho (Ovo Ocidental e Ovo Oriental
so apenas dois exemplos). O romancista certa vez escreveu sobre sistema
lavrado nas danas, que favorece os mais aptos. At o bom companheiro de
Gatsby, seu apelido para Nick Carraway, o narrador de O grande Gatsby, pode
ter razes no antigo hbito entre os geneticistas de chamar os mutantes de
sports.
6. Mutants, de Armand Leroi, explora com mais detalhes a doena especfica
que Toulouse-Lautrec poderia ter, e tambm os efeitos na sua arte. Alis,

recomendo o livro principalmente pelas inmeras e fascinantes histrias, como


as anedotas sobre o defeito de nascena tipo garra de lagosta, mencionado no
Captulo 1.
7. O lbio ficava mais bvio em fotos de homens, mas as mulheres no
escaparam desses genes. Maria Antonieta, parte de outro ramo da famlia, tinha
sinais marcantes do lbio dos Habsburgo.
13. O passado um prlogo s vezes
1. Curiosamente, o assassino de Lincoln foi apanhado num contratempo gentico
nos anos 1990. Na poca, dois historiadores estavam apregoando uma teoria de
que John Wilkes Booth no fora o autor do crime, mas sim um espectador
inocente, capturado pelos soldados da Unio e morto em Bowling Green, na
Virgnia, em 1865, doze dias depois do assassinato. A dupla afirmava que Booth
tinha escapado dos soldados e fugido para o leste, onde viveu 38 anos em Enid,
Oklahoma, cada vez mais desgraado, antes de se suicidar, em 1903. A nica
maneira de saber era exumando o corpo na cova de Booth, extrair o DNA e
comparar com o de parentes vivos. Os coveiros do cemitrio se recusaram, mas
a famlia de Booth (estimulada pelos historiadores) abriu processo. Um juiz
negou a petio, em parte porque a tecnologia da poca provavelmente no
resolveria o mistrio; mas, em teoria, o caso poderia ser reaberto agora.
Para mais detalhes sobre o DNA de Booth e de Lincoln, ver Abraham Lincolns
DNA and Other Adventures in Genetics, de Philip R. Reilly, que instituiu o
primeiro comit para estudar a viabilidade de realizar testes em Lincoln.
2. Acima de tudo, porm, o povo judeu era um observador atento dos fenmenos
da hereditariedade. J em 200 d.C., o Talmude inclua uma iseno para no
circuncidar um garoto se os dois irmos mais velhos tivessem morrido de
hemorragia quando foram circuncidados. Mais ainda, a lei judaica depois isentou
meios-irmos do falecido tambm mas s se tivessem a mesma me. Se o
meio-irmo tivesse o mesmo pai, a circunciso poderia ser realizada. Os filhos
de mulheres cujos filhos das irms tivessem morrido de hemorragia tambm
ficaram isentos, mas no os filhos de homens cujos filhos dos irmos tivessem
morrido durante o mesmo procedimento. Claramente, o povo judeu entendeu
muito tempo atrs que a doena em questo provavelmente hemofilia, uma
incapacidade de o sangue coagular uma doena ligada ao sexo que afeta
principalmente homens, mas que transmitida pela me.
3. Se o mundo fosse justo, ns no chamaramos essa condio de intolerncia
lactose, mas de tolerncia lactose, pois a capacidade de digerir leite uma

raridade que s ocorreu por uma recente mutao. Na verdade, duas mutaes
recentes, uma na Europa e outra na frica. Nos dois casos, a mutao desabilitou
uma regio no cromossomo 2, que, nos adultos, deveria deter a produo da
enzima que digere a lactose, um acar no leite. Embora a mutao europeia
tenha acontecido primeiro, em termos histricos (cerca de 7000 a.C.), um
cientista disse que o gene africano se disseminou de forma muito rpida:
Basicamente, o mais forte sinal de seleo j observado em qualquer
genoma, em qualquer estudo, em qualquer populao do mundo. A tolerncia
lactose tambm um maravilhoso exemplo de coevoluo gentica e cultural,
pois a capacidade de digerir leite no teria beneficiado ningum antes da
domesticao do gado e outros animais, que possibilitou um fornecimento estvel
de leite.
14. Trs bilhes de pedacinhos
1. Se voc gosta de sujar as mos, pode visitar http://samkean.com/thumb-notes
para os detalhes escabrosos do trabalho de Sanger.
2. No foi um professor de biologia, mas um professor de ingls que inspirou essa
devoo em Venter. E que professor de ingls! Foi Gordon Lish, o famoso editor
de Ray mond Carver.
3. O pessoal da Celera era chegado a um aspecto kitsch do DNA de celebridades.
Segundo o interessante livro de James Shreeve, The Genome War, o principal
arquiteto do engenhoso programa do supercomputador da Celera mantinha em
seu escritrio um esparadrapo sujo de pus num tubo de ensaio uma
homenagem a Friedrich Miescher. A propsito, se estiver interessado em um
longo relato interno do PGH, o livro de Shreeve o mais bem escrito e o mais
divertido que conheo.
4. Na verdade, essa declarao tambm foi arbitrria. O trabalho em algumas
partes do genoma humano como a hipervarivel regio MHC continuou por
anos, e o trabalho de depurao continua at hoje, com cientistas ajustando
pequenos erros e segmentos de sequncias que, por razes tcnicas, no podem
ser sequenciadas pelas formas convencionais. (Por exemplo, os cientistas, em
geral, usam bactrias no estgio da fotocpia. Mas alguns trechos do DNA
humano s vezes envenenam as bactrias, e por isso a bactria os apaga, em vez
de copi-los, e eles desaparecem.) Finalmente, os cientistas ainda no abordaram
os telmeros e centrmeros, segmentos que, respectivamente, formam os cintos
das pontas e centrais dos cromossomos, pois essas regies so repetitivas demais
para ser captadas pelos sequenciadores convencionais.

Ento, por que os cientistas declararam o trabalho terminado em 2003? O


sequenciamento na poca chegou ao ponto final por definio: menos de um erro
por 10 mil bases em mais de 95% das regies do DNA que contm genes.
Igualmente importante, porm, em termos de RP, o incio de 2003 marcou o 15
aniversrio da descoberta da dupla-hlice por Watson e Crick.
5. Por outro lado, isso poderia ter fortalecido a reputao de Venter de uma
maneira abstrusa, se ele tivesse perdido o Nobel. A perda confirmaria seu status
como outsider (o que o valorizaria para muita gente) e daria aos historiadores
algo para debater durante geraes, transformando Venter em figura central (e
talvez trgica) da histria do PGH.
O nome de Watson no aparece com muita frequncia nos debates sobre o
Nobel, mas pode-se dizer que ele o merecia por convencer o Congresso sem
mencionar a maioria dos geneticistas do pas a dar uma oportunidade ao
sequenciamento. Desse modo, as recentes gafes de Watson, em especial seu
disparatado comentrio sobre a inteligncia dos africanos (mais sobre isso
adiante), podem ter eliminado suas chances. Soa cruel dizer isso, mas o comit
do Nobel poderia esperar Watson bater as botas antes de conferir qualquer
prmio relacionados ao PGH.
Se Watson ou Sulston vencessem, seria o segundo Nobel dos dois,
equiparandoos a Sanger como os nicos vencedores duplos em
medicina/psicologia. (Sulston recebeu seu prmio pelo trabalho com vermes, em
2002.) Assim como Watson, Sulston emaranhou-se em questes polticas
controversas. Quando Julian Assange, fundador do Wikileaks, foi preso em 2010
acusado de agresso sexual na Sucia, a ptria do Nobel , Sulston ofereceu
milhares de libras para pagar sua fiana. Parece que o compromisso de Sulston
com o fluxo livre e desimpedido de informao no para na porta do laboratrio.
6. Um cientista amador chamado Mike Cariaso revelou o status do APOE de
Watson tirando vantagem do efeito carona. Mais uma vez, por causa da carona,
cada verso diferente de um gene ter, puramente por acaso, certas verses de
outros genes associados a ela genes que viajam juntos por geraes. (Ou, se
no existirem genes por perto, cada verso do gene ter ao menos certo lixo
DNA associado a ela.) Assim, se voc quisesse saber qual verso do APOE
algum possui, pode procurar somente no APOE, ou, com o mesmo resultado,
procurar nos genes que o flanqueiam. Os cientistas encarregados de filtrar essa
informao do genoma de Watson sem dvida sabiam disso e apagaram a
informao perto do APOE. Mas no apagaram o bastante. Cariaso percebeu o
erro e, ao observar o DNA de Watson disponvel para o pblico, desvendou o
status de seu APOE.
Como foi descrito em Here Is a Human Being, de Misha Angrist, a revelao

de Cariaso foi um choque, no menos por ele ser uma espcie de vagabundo
errante: Os fatos eram inescapveis: o vencedor do Prmio Nobel [Watson]
pediu que, de seus mais de 20 mil genes, apenas um maldito gene um! no
fosse tornado pblico. Essa tarefa foi deixada em confiana ao banco de
crebros da Universidade Bay lor, um dos mais destacados centros genmicos do
mundo. Mas a equipe da Bay lor foi ludibriada por um autodidata de trinta
anos, com um diploma de bacharel, que passava a maior parte do tempo na
fronteira entre Taiti e Burma distribuindo laptops e ensinando a garotada a
programar e fazer buscas no Google.
15. O que vem fcil vai fcil?
1. A histria tem um senso de humor peculiar. O av de Darwin, o mdico
Erasmus Darwin, publicou uma teoria da evoluo independente e um tanto
bizarra (em versos, imagine) que se assemelhava de Lamarck. Samuel Tay lor
Coleridge chegou a cunhar a palavra darwinismo para debochar dessa
especulao. Erasmus tambm iniciou a tradio da famlia de provocar a turma
da religio, pois seu trabalho foi listado no ndex papal de livros banidos.
Em outra ironia, logo aps a morte de Cuvier, ele prprio foi maculado da
mesma forma como maculou Lamarck. Com base em seus pontos de vista,
Cuvier ficou ligado de maneira indelvel ao catastrofismo e viso antievolutiva
na histria natural. Assim, quando a gerao de Charles Darwin precisou de uma
vtima para representar o velho pensamento idiota, o francs cabea de
abbora se mostrou perfeito, e a reputao de Cuvier sofre at hoje por causa
disso. A vingana uma coisa terrvel.
2. Alma Mahler teve tambm o bom gosto de se casar com o pintor Gustav Klimt
e com o designer da Bauhaus Walter Gropius, entre outros. Tornou-se uma
vampe to conhecida em Viena que Tom Lehrer escreveu uma cano sobre ela.
O refro o seguinte: Alma, tell us!/ All modern women are jealous./ Which of
y our magical wands/ Got y ou Gustav and Walter and Franz? (Alma, diga para
ns!/ Todas as mulheres modernas so ciumentas./ Com qual de suas varinhas de
condo/ Voc conseguiu Gustav e Walter e Franz?) H um link com a letra
completa no meu site.
16. A vida tal como a conhecemos (ou no a conhecemos)
1. Desde Dolly, os cientistas j clonaram gatos, ces, bfalos aquticos, camelos,
cavalos e ratos, entre outros mamferos. Em 2007, cientistas criaram clones
embrionrios de clulas de macacos adultos e deixaram elas se desenvolverem
at conseguirem diferentes tecidos. Mas eliminaram os embries antes da

concluso, por isso no ficou claro se os clones dos macacos teriam se


desenvolvido normalmente. Os primatas so mais difceis de clonar que outras
espcies porque a remoo do ncleo do vulo do doador (para abrir espao para
os cromossomos clones) elimina alguns aparatos especiais que as clulas dos
primatas precisam para se dividir de forma apropriada. Outras espcies tm
mais cpias desse aparato do que os primatas, chamadas fibras de fuso. Isso
ainda um grande obstculo tcnico clonagem humana.
2. Pode psicanalisar do jeito que voc quiser, mas tanto James Watson quanto
Francis Crick queimaram a lngua com comentrios pblicos imprudentes sobre
raa, DNA e inteligncia. Crick apoiou uma pesquisa, nos anos 1970, para saber
por que alguns grupos raciais apresentavam ou, na verdade, foram testados por
isso QI mais alto ou mais baixo que outros. Crick achou que poderamos
elaborar polticas sociais melhores se soubssemos que certos grupos tinham tetos
intelectuais mais baixos. Disse tambm, mais abertamente: Acho provvel que
mais da metade da diferena entre o QI mdio dos americanos brancos e negros
se deve a razes genticas.
A gafe de Watson aconteceu em 2007, quando estava em turn para promover
sua autobiografia, ironicamente intitulada Avoid Stupid People. A certa altura, ele
proclamou: Estou intimamente desanimado com a perspectiva da frica, pois
as polticas sociais so baseadas no fato de que a inteligncia deles igual
nossa. De acordo com o que dizem todos os testes, na verdade no . Depois de
ser aoitado pela mdia, Watson perdeu o emprego (como chefe do Laboratrio
de Cold Spring Harbor, o antigo laboratrio de Barbara McClintock) e mais ou
menos se aposentou em desgraa.
difcil saber quanto se pode levar Watson a srio nesse caso, dada sua histria
de afirmar coisas grosseiras e provocadoras sobre cor da pele e preferncia
sexual, sobre mulheres (As pessoas dizem que seria terrvel fazermos todas as
garotas bonitas. Eu acho que seria timo), sobre aborto e sexualidade (Se for
possvel encontrar o gene que determina a sexualidade e uma mulher resolver
que no quer um filho homossexual, que seja), sobre pessoas obesas (Sempre
que voc entrevista gente gorda, se sente mal, porque sabe que no vai contratar
aquela pessoa) etc. O pesquisador de estudos negros de Harvard Henry Louis
Gates Jr. depois sondou Watson sobre seus comentrios a respeito dos africanos,
numa reunio particular, e concluiu que ele no era to racista, mas racialista
algum que v o mundo em termos raciais e acredita que h hiatos genticos
entre grupos raciais. Contudo, Gates observou ainda que Watson acredita que, se
tais hiatos existem, as diferenas de grupo no deveriam influenciar nossos
pontos de vista em relao a indivduos talentosos. ( anlogo a dizer que os
negros podem ser melhores no basquetebol, mas que Larry Bird pode dar certo.)
Voc pode ler as consideraes de Gates em http://www.washingtonpost.com/wp-

dy n/content/article/2008/07/10/AR2008071002265.html.
Como sempre, o DNA teve a ltima palavra. Com sua autobiografia, Watson
apresentou seu genoma ao pblico em 2007, e alguns cientistas resolveram partir
em busca de sinais de etnicidade. Pois vejam s, eles descobriram que Watson,
dependendo da preciso de seu sequenciamento, devia ter dezesseis vezes mais
genes de africanos negros que um caucasiano tpico o equivalente gentico de
um tatarav negro.
3. Entre outros, Nicholas Wade faz essa sugesto em Before the Dawn, excelente
turn por todos os aspectos das origens humanas lingustica, gentica, cultural e
outras.

Referncias bibliogrficas

A seguir, uma lista de livros e artigos que consultei enquanto escrevia O polegar
do violinista. Recomendo especialmente os marcados com asterisco. Anotei os
que recomendo com destaque para quem quiser ler mais sobre o assunto.
1. Genes, aberraes, DNA
* Bondeson, Jan. A Cabinet of Medical Curiosities. W.W. Norton, 1999. Tem um
assombroso captulo sobre impresses maternas, incluindo o garoto-peixe de
Npoles.
Darwin, Charles. On the Origin of Species, com Introduo de John Wy on
Burrow. Penguin, 1985.
_____. The Variation of Animals and Plants Under Domestication. J. Murray, 1905.
* Henig, Robin Marantz. The Monk in the Garden. Houghton Mifflin Harcourt,
2001.
Maravilhosa biografia geral de Mendel.
Lagerkvist, Ulf. DNA Pioneers and Their Legacy. Yale University Press, 1999.
* Leroi, Armand Marie. Mutants: On genetic variety and the human body.
Penguin, 2005. Fascinante relato de impresses maternais, inclusive defeitos de
nascena do tipo garra de lagosta.
2. A quase morte de Darwin
* Carlson, Elof Axel. Mendels Legacy. Cold Spring Harbor Laboratory Press,
2004. Um monte de anedotas sobre Morgan, Muller e muitos outros atores
importantes dos primrdios da gentica, contadas por um aluno de Muller.
* Endersby, Jim. A Guinea Pigs History of Biology. Harvard University Press,
2007. Maravilhosa histria da sala das moscas. Um dos meus livros favoritos
de todos os tempos. Endersby tambm aborda as aventuras de Darwin com
gmulas, Barbara McClintock e outras histrias.
Gregory, Frederick. The Darwinian Revolution. DVDs. Teaching Company, 2008.
Hunter, Graeme K. Vital Forces. Academic Press, 2000.
* Kohler, Robert E. Lords of the Fly. University of Chicago Press, 1994. Inclui
detalhes sobre a vida privada de Bridges, como a anedota sobre sua princesa
indiana. Steer, Mark et al. (orgs.). Defining Moments in Science. Cassell
Illustrated, 2008.

3. A ruptura do DNA
* Hall, Eric J. e Amato J. Giaccia. Radiobiology for the Radiologist. Lippincott
Williams and Wilkins, 2006. Relato detalhado, porm de fcil leitura, de como
exatamente as partculas radioativas atacam o DNA.
* Hay es, Brian. The invention of the genetic code. American Scientist, jan-fev
1998. Divertido apanhado das primeiras tentativas de decifrar o cdigo
gentico.
* Judson, Horace F. The Eighth Day of Creation. Cold Spring Harbor Laboratory
Press, 2004. Inclui a histria de que Crick no sabia o significado de dogma.
Seachrist Chiu, Lisa. When a Gene Makes You Smell Like a Fish. Oxford
University Press, 2007.
* Trumbull, Robert. Nine Who Survived Hiroshima and Nagasaki. Dutton, 1957.
Para uma verso mais completa da histria de Yamaguchi e outras histrias
igualmente fascinantes , recomendo muito este livro.
4. A partitura musical do DNA
Flapan, Erica. When Topology Meets Chemistry. Cambridge University Press,
2000.
Frank-Kamenetskii, Maxim D. Unraveling DNA. Basic Books, 1997.
Gleick, James. The Information. HarperCollins, 2011.
Grafen, Alan e Mark Ridley (orgs.). Richard Dawkins. Oxford University Press,
2007.
Zipf, George K. Human Behavior and the Principle of Least Effort. AddisonWesley, 1949.
_____. The Psycho-biology of Language. Routledge, 1999.
5. A defesa do DNA
* Comfort, Nathaniel C. The real point is control. Journal of the History of
Biology, n.32, 1999, p.133-62. Comfort o maior estudioso responsvel pela
contestao da verso mtica e de contos de fadas da vida e do trabalho de
Barbara McClintock.
* Truji, Jan. The Soul of DNA. Llumina Press, 2004. Para um relato mais
detalhado sobre irm Miria recomendo muito este livro, que narra sua vida
desde os primeiros dias at a morte.
* Watson, James. The Double Helix. Penguin, 1969. Watson rememora mltiplas
vezes sua frustrao com os diferentes formatos de cada base de DNA.

6. Os sobreviventes, os longevos
Hacquebord, Louwrens. In search of Het Behouden Huys. Arctic, n.48, set
1995, p.248-56.
Veer, Gerrit de. The Three Voyages of William Barents to the Arctic Regions. S.n.,
1596.
7. O micrbio maquiavlico
Berton, Pierre. Cats I Have Known and Loved. Doubleday Canada, 2002.
Dulbecco, Renato. Francis Pey ton Rous, in Biographical Memoirs, v.48.
National Academies Press, 1976.
McCarty, Macly n. The Transforming Principle. W.W. Norton, 1986.
Richardson, Bill. Scorned and Beloved: Dead of Winter Meetings with Canadian
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Villarreal, Luis. Can viruses make us human?. Proceedings of the American
Philosophical Society, n.148, set 2004, p.296-323.
8. Amor e atavismo
* Bondeson, Jan. A Cabinet of Medical Curiosities. W.W. Norton, 1999.
Maravilhosa seo sobre caudas humanas em um livro cheio de histrias
chocantes e tenebrosas na anatomia.
Isoda, T., A. Ford et al. Immunologically silent cancer clone transmission from
mother to offspring. Proceedings of the National Academy of Sciences of the
United States of America, v.106, n.42, 20 out 2009, p.17882-5.
Villarreal, Luis P. Viruses and the Evolution of Life. ASM Press, 2005.
9. Humanzs e outros quase acertos
* Rossiianov, Kirill. Bey ond species. Science in Context, v.15, n.2, 2002, p.277316. Para mais informaes sobre a vida de Ivanov, esta a fonte mais
autntica e menos sensacionalista.
10. As, Cs, Gs e Ts escarlates
* Barber, Ly nn. The Heyday of Natural History. Cape, 1980. Grande fonte de
informaes sobre os Buckland, pre e fils.
Carroll, Sean B. Remarkable Creatures. Houghton Mifflin Harcourt, 2009.
Finch, Caleb. The Biology of Human Longevity. Academic Press, 2007.
Finch, Caleb e Craig Stanford. Meat-adaptive genes involving lipid metabolism

influenced human evolution. Quarterly Review of Biology, v.79, n.1, mar 2004,
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Sommer, Marianne. Bones and Ochre. Harvard University Press, 2008.
* Wade, Nicholas. Before the Dawn. Penguin, 2006. Excelente turn por todos os
aspectos das origens humanas.
11. Tamanho documento
* Gould, Stephen Jay. Wide hats and narrow minds. The Pandas Thumb. W.W.
Norton, 1980. Divertidssima interpretao da histria da autpsia de Cuvier.
Isaacson, Walter. Einstein: His Life and Universe. Simon and Schuster, 2007.
Jerison, Harry. On theory in comparative psy chology . The Evolution of
Intelligence. Psy chology Press, 2001.
* Treffert, D. e D. Christensen. Inside the mind of a savant. Scientific
American, dez 2005. Adorvel retrato de Peek feito pelos dois cientistas que
melhor o conheceram.
12. A arte do gene
* Leroi, Armand Marie. Mutants: On Genetic Variety and the Human Body.
Penguin, 2005. Este maravilhoso livro debate em detalhes qual doena
especfica Toulouse-Lautrec teria, e tambm os efeitos em sua arte.
* Sugden, John. Paganini. Omnibus Press, 1986. Uma das poucas biografias de
Paganini em ingls. Curta, porm muito bem-feita.
13. O passado um prlogo s vezes
* Reilly, Philip R. Abraham Lincolns DNA and Other Adventures in Genetics. Cold
Spring Harbor Laboratory Press, 2000. Reilly baseou-se no comit original que
estudou a viabilidade de testar o DNA de Lincoln. Aborda tambm os testes de
DNA do povo judeu, entre outras grandes sees.
14. Trs bilhes de pedacinhos
* Angrist, Misha. Here Is a Human Being. HarperCollins, 2010. Adorvel e
pessoal reflexo sobre futura era da gentica.
* Shreeve, James. The Genome War. Ballantine Books, 2004. Se voc estiver
interessado numa viso interna do Projeto Genoma Humano, o livro de
Shreeve o mais interessante e o mais bem escrito que conheo.
Sulston, John e Georgina Ferry. The Common Thread. Joseph Henry Press, 2002.
* Venter, J. Craig. A Life Decoded: My Genome My Life. Penguin, 2008. A

histria da vida toda de Venter, do Vietn ao PGH e mais.


15. O que vem fcil vai fcil?
Gliboff, Sander. Did Paul Kammerer discover epigenetic inheritance? No and
why not. Journal of Experimental Zoology, n.314, 15 dez 2010, p.616-24.
* Gould, Stephen Jay. A division of worms. Natural History, fev 1999.
Excelente artigo em duas partes sobre a vida de Jean-Baptiste Lamarck.
Koestler, Arthur. The Case of the Midwife Toad. Random House, 1972.
Serafini, Anthony. The Epic History of Biology. Basic Books, 2002.
Vargas, Alexander O. Did Paul Kammerer discover epigenetic inheritance?.
Journal of Experimental Zoology, n.312, 15 nov 2009, p.667-78.
16. A vida tal como a conhecemos (ou no a conhecemos)
Caplan, Arthur. What if any thing is wrong with cloning a human being?. Case
Western Reserve Journal of International Law, n.35, outono 2003, p. 69-84.
Segerstrle, Ullica. Defenders of the Truth. Oxford University Press, 2001.
* Wade, Nicholas. Before the Dawn. Penguin, 2006. Entre outros estudiosos,
Nicholas Wade sugeriu o acrscimo de um par extra de cromossomos.

Crditos das ilustraes

Biblioteca da Universidade de Tbingen.


American Philosophical Society.
Cortesia da National Library of Medicine.
Cortesia de Alexander Rich.
John Tenniel.
Arquivos da Universidade de Siena Heights.
National Institutes of Health e Smithsonian Institution, National Museum of
American History.
Detalhe da Carta Marina de 1539, mapa da Escandinvia, de autoria de Olaus
Magnus.
Gerrit de Veer, The Three Voyages of William Barents to the Arctic Regions.
Jan Bondeson, A Cabinet of Medical Curiosities, reproduzido com permisso.
Tracy N. Brandon.
Instituto de Histria das Cincias Naturais e da Tecnologia, Academia de Cincias
da Rssia.
Antoine Claudet.
MA5911, cortesia da Sociedade Histrica de Mary land.
James Thomson.
Getty Images.
Cortesia da Biblioteca do Congresso.
Henri Toulouse-Lautrec, litografia, La loge au mascaron dor (1893).
Museu Egpcio de Berlim, foto de Andreas Praefcke.
Cortesia da Biblioteca Nacional de Medicina.
Louis-Lopold de Boilly.
Cortesia da Biblioteca do Congresso.
Cortesia do Roslin Institute, Universidade de Edimburgo.

Agradecimentos

Em primeiro lugar, agradeo a meus entes queridos. A Paula, que uma vez
segurou minha mo e riu comigo (e de mim, quando eu mereci). Aos meus dois
irmos, duas das melhores pessoas que conheo, felizes acrscimos minha
vida. A todos os meus amigos e famlia em Washington, em Dakota do Sul e por
todo o pas, que me ajudaram a manter as coisas em perspectiva. E, finalmente,
a Gene e Jean, cujos genes tornaram tudo isso possvel.
Agradeo tambm a meu agente, Rick Broadhead, por ter embarcado em
outro livro comigo. E obrigado tambm a John Parsley, meu editor na Little,
Brown, que me ajudou a dar forma e melhorar muito o trabalho. Foram tambm
muito valiosas outras pessoas na Little, Brown e seu entorno, que trabalharam
comigo neste livro e em A colher que desaparece, incluindo William Boggess,
Caroly n OKeefe, Morgan Moroney, Peggy Freudenthal, Bill Henry, Deborah
Jacobs, Katie Gehron e muitos outros. Agradeo ainda aos muitos, muitos
cientistas e historiadores que contriburam para captulos ou passagens
especficas, revelando histrias, me ajudando a sair cata de informaes ou
oferecendo seu tempo para me explicar alguma coisa. Se deixei algum de fora
desta lista, peo desculpas. Continuo agradecido, ainda que envergonhado.

ndice remissivo

Os nmeros de pginas em itlico referem-se s ilustraes.


acetila, grupos, 1-2, 3-4, 5, 6-7
A-C-G-T, bases nucleicas:
citaes decodificadas, 1, 2
formas, 1-2
letras adicionais, 1, 2
ligao do hidrognio, 1-2
na estrutura da dupla-hlice, 1-2, 3
no RNA, 1-2
palndromos, 1-2
pareamento, 1, 2, 3
processos de reparo, 1-2
propriedades musicais, 1-2
redundncia, 1-2, 3, 4-5, 6
tcnica de sequenciamento, 1-2
ver tambm DNA
acidentes nucleares:
Chernoby l, 1-2
Fukushima, 1
acmulo, 1-2, 3, 4, 5
Addison, doena de, 1-2
Akhenaton, 1-2, 3
algoritmos genticos, 1-2, 3
Alice no Pas das Maravilhas (Carroll), 1, 2-3, 4
Amenhotep IV, 1; ver tambm Akhenaton
amgdalas, cistos nas, 1, 2
aminocidos:
mutaes, 1
na sntese de protenas, 1, 2
no crtex cerebral dos primatas, 1
nmero de, 1, 2-3, 4
paralelos lingusticos, 1-2, 3-4
primeiras molculas orgnicas, 1
propriedades musicais, 1

redundncia RNA/DNA, 1-2, 3, 4-5, 6, 7


varreduras genticas, 1
ver tambm protenas
animais, acmulo de, 1-2, 3, 4, 5
gentica, aplicaes matemticas , 1-2
APOE, gene, 1-2, 3, 4, 5, 6-7, 8
armas nucleares, radiao de, 1, 2, 3-4
artes e artistas:
arte do Neandertal, 1
arte gentica, 1-2, 3
habilidade para a linguagem, 1-2
habilidades musicais, 1, 2-3
Henri Toulouse-Lautrec, 1-2, 3-4, 5
Niccol Paganini, 1-2, 3
origami de DNA, 1-2
paralelos com a gentica, 1-2
razes genticas da criatividade, 1, 2
representaes de Akhenaton, 1-2, 3, 4
Robert Schumann, 1
seleo sexual, 1-2
Sergei Rachmaninoff, 1
ASPM, gene, 1-2, 3, 4
atavismos, 1-2
axnios, crebro, 1-2
Barentsz, Willem, 1-2, 3-4, 5, 6-7, 8
retratos da viagem, 1
bases nucleicas:
citaes decodificadas, 1, 2
formas, 1-2
letras adicionais, 1, 2
ligaes do hidrognio, 1-2
na estrutura da dupla-hlice, 1-2, 3
no RNA, 1-2
palndromos, 1-2
pareamento, 1, 2, 3
processos de reparo, 1-2
propriedades musicais, 1-2

redundncia, 1-2, 3, 4-5, 6


tcnica de sequenciamento, 1-2
ver tambm DNA
Bateson, William, 1-2, 3-4
batismo de genes, 1-2, 3
Bell, Alexander Graham, 1
bicho de Herodes, bactria Wolbachia, 1, 2
biotcnicas:
clonagem, 1, 2-3, 4
homossexualidade, 1-2
raa, 1-2
recombinao do DNA, 1
retrogentica, 1-2
revelaes de testes do genoma pessoal, 1-2, 3, 4-5, 6-7, 8
biotecnologia:
arte gentica, 1-2, 3
clonagem, 1, 2-3, 4
recombinao do DNA, 1
Blemmy ae, 1, 2
bombardeios de Hiroshima e Nagasaki, 1-2, 3-4, 5-6
Booth, John Wilkes, 1-2
bornavrus, 1, 2, 3
Bridges, Calvin, 1-2, 3, 4, 5, 6, 7, 8-9, 10-11
Buckland, William, 1-2, 3, 4-5, 6, 7
By ron, George Gordon, Lord, 1
cncer:
atrao do cncer pelas clulas da placenta, 1
cromossomo Filadlfia, 1-2
disfuno no complexo principal de histocompatibilidade (MHC), 1-2
efeitos de longo prazo da radiao, 1-2, 3-4
ocorrncia simultnea na me e no feto, 1-2, 3-4, 5
teoria do vrus, 1-2, 3-4, 5-6
transmisso para o feto, 1-2, 3-4, 5-6
canibalismo, 1-2
Caplan, Arthur, 1-2, 3
caronas e varreduras genticas, 1, 2, 3, 4-5, 6
carretel de histona, 1

Carroll, Lewis, 1, 2-3, 4


Carta Marina (1539), 1
casamentos consanguneos:
Akhenaton, 1
Charles Darwin, 1-2
famlia Habsburgo, 1-2
famlia Toulouse-Lautrec, 1
fuso de cromossomos e, 1-2
Case of the Midwife Toad, The (Koestler), 1
Celera, 1, 2-3, 4
clulas, especializao das, 1, 2-3
clulas-tronco, 1
Center for the Advancement of Genomics, 1
crebro:
bornavrus, 1
clulas-tronco, 1
cistos nas amgdalas, 1, 2
de Einstein, 1-2, 3, 4-5
disseminao do DNA pela populao, 1
DNA defeituoso, 1
dopamina, 1, 2, 3
drogas que causam dependncia, 1
e a cultura, 1-2
encolhimento evolutivo, 1-2
fatores epigenticos, 1
fatores genticos no comportamento e na inteligncia, 1-2, 3-4, 5
gene ASPM, 1-2, 3, 4
gene da microcefalia, 1-2, 3-4
gene LRRTM1, 1
grupos acetila e memria, 1-2, 3-4
grupos metila e danos psicolgicos, 1, 2
impulsos artsticos, 1
infeco pelo toxo (Toxoplasma gondii), 1-2, 3, 4, 5-6, 7
savant, 1-2
tamanho, inteligncia e, 1-2
tamanho e densidade dos neurnios, 1-2, 3
Chagas, doena de, 1
Chargaff, Erwin, 1

Chase, Martha, 1
Chernoby l, derretimento da usina nuclear de, 1-2
chimpanzs:
DNA cerebral dos, 1
experimento de reproduo com
humanos, 1-2, 3-4
hibridizao humano-chimpanz, 1-2
impulsos artsticos, 1
semelhana gentica com os humanos, 1-2, 3
Chomsky, Noam, 1
ciclopia, 1, 2
citaes decodificadas nas bases nucleicas, 1, 2
citosina metilada (mC), 1, 2
Clinton, Bill, 1-2
clonagem:
de primatas, 1
de salamandras, 1
diferenas entre clones e genitores, 1-2
limitaes mdicas, 1
primeiro clone mamfero, 1-2, 3
temores e objees, 1-2
Collins, Francis, 1-2
complexo principal de histocompatibilidade (MHC):
diversidade nos seres humanos, 1
funes, 1
incapacitao do, 1-2
influncia e surgimento, 1-2
na doena de Addison, 1
no Neandertal, 1
rejeio de rgos implantados, 1
crtex, tamanho do, e inteligncia, 1
Creighton, Harriet, 1-2
criatividade ver artes e artistas
Crick, Francis, 1
comentrios politicamente incorretos, 1
dogma central da biologia molecular, 1, 2, 3
modelo da dupla-hlice, 1, 2, 3-4
utilizao de estudos de outros cientistas, 1-2

cromossomos:
caractersticas relacionadas ao sexo, 1-2, 3
contagem dos cromossomos humanos, 1-2
cruzamentos de, 1, 2, 3-4, 5, 6
de humanos e de chimpanzs, 1-2
em hbridos, 1-2
fisso, 1
fuso, 1-2
influncias epigenticas, 1-2
inverses e palndromos, 1-2
localizao fixa de genes, 1-2, 3
mltiplos genes, 1, 2
na estrutura celular, 1-2
no disjuno, 1
nomes dos, 1-2
primeiros mapas, 1
teste do cromossomo Y, 1-2
translocao, 1
transmisso de informao sobre hereditariedade, 1
troca de material, 1
ver tambm DNA; genes
cromossomos sexuais:
caractersticas relacionadas ao sexo, 1-2
cruzamentos, 1
de humanos e chimpanzs, 1-2
diviso durante a formao de espermatozoides e vulos, 1
em hbridos, 1-2
homossexualidade e, 1
influncias epigenticas, 1-2
inverses e palndromos, 1-2
teste do cromossomo Y, 1-2
cromossomos X ver cromossomos sexuais
cromossomos Y ver cromossomos sexuais
cruzamentos de cromossomos, 1, 2, 3-4, 5, 6
cura pela gua, era vitoriana, 1, 2, 3
curva de sino, caractersticas das, 1, 2
Cuvier, Jean Lopold Nicolas Frdric, 1-2, 3-4, 5, 6-7, 8

Dama Vermelha de Paviland, fssil, 1


Darwin, Charles:
antipatia pela matemtica, 1, 2
cura pela gua, 1, 2, 3
doena e fragilidade, 1-2
experimentos originais, 1, 2
sobre a teoria da evoluo de Lamarck, 1-2
teoria da pangnese, 1-2
zoofilia, 1
darwinismo, 1, 2-3, 4-5, 6-7
DE (Department of Energy ), 1-2
De Vries, Hugo, 1-2
declnio populacional, humanos, 1, 2-3, 4-5
defeitos de nascimento:
causados por radiao, 1-2
ciclopia, 1, 2
e excesso de vitamina A, 1-2
em casamentos consanguneos, 1-2, 3-4, 5-6, 7
sndrome de Down, 1, 2
teoria das impresses maternas, 1-2
Dennert, Eberhard, 1
Department of Energy (DE), 1-2
dependncia:
caractersticas, 1-2
efeito de drogas no DNA, 1
toxo (Toxoplasma gondii), infeco pelo, 1-2, 3, 4
diagnstico mdico ps-morte ver figuras histricas e famosas
DNA:
comprimento da molcula, 1
descoberta do, 1
DNA-lixo, 1, 2, 3
grupos metila e acetila, 1-2, 3-4, 5, 6-7
mitocondrial, 1-2
modelo da dupla-hlice, 1, 2, 3-4
modelo do zper torcido, 1, 2
molculas constituintes, 1
DNA mvel, 1-2, 3, 4, 5-6
ns e emaranhados, 1-2

predisposio versus predeterminao de caractersticas, 1, 2-3, 4-5


propriedades musicais, 1-2
sntese de protenas, 1, 2-3, 4-5, 6
versus genes, 1-2
ver tambm A-C-G-T, bases nucleicas;
cromossomos; genes; mutaes
DNA, computador de, 1-2
DNA, origami de, 1-2
DNA, sequenciamento do:
aplicaes em outros campos da biologia, 1, 2
custo, 1, 2, 3-4
fracasso na busca de curas, 1-2
genoma da bactria, 1-2
genoma do vrus, 1
paleogentica, 1, 2, 3-4, 5, 6, 7, 8
processo, 1, 2, 3
ver tambm PGH (Projeto Genoma Humano)
DNA fssil (paleogentica), 1-2, 3, 4-5, 6, 7, 8
DNA mitocondrial (mtDNA), 1-2
DNA mvel, 1-2, 3, 4, 5-6
DNA no codificado (DNA-lixo), 1, 2, 3, 4
DNA-lixo (DNA no codificador), 1, 2, 3, 4
dogma central da biologia molecular, 1, 2, 3
Dolly (ovelha clonada), 1-2, 3
dopamina, 1, 2, 3
Down, sndrome de, 1, 2
drogas, efeitos no DNA, 1
drosfila, pesquisa com:
batizando os genes mutantes, 1-2
modelo de relao entre gene e cromossomo, 1-2, 3
mutaes, 1-2, 3-4
sntese de seleo natural com gentica, 1, 2
dupla-hlice, modelo da, 1, 2, 3-4
Ehlers-Danlos (SED), sndrome de, 1-2
Einstein, Albert, 1-2, 3-4
elo de retroalimentao cultura-gene, 1, 2, 3
endossimbiose, teoria da, 1-2

engenharia gentica:
arte gentica, 1-2
clonagem, 1, 2-3, 4
recombinao de DNA, 1
envelhecimento, alteraes epigenticas cumulativas, 1-2
enzimas de restrio, 1
epigentica:
alteraes no crebro, 1
como mutaes, 1
efeitos cumulativos no processo de envelhecimento, 1-2
grupos metila e acetila, 1-2, 3-4, 5, 6-7
influncia paterna na hereditariedade, 1-2
no sapo-parteiro, 1, 2, 3-4
padres de hereditariedade impermanentes, 1-2, 3
primeiras observaes, 1-2
escavaes de fsseis:
coprlitos, 1, 2
Dama Vermelha de Paviland, 1
Exhumation of the Mastodon, The (Peale), 1, 2
hienas das cavernas, 1
homindeos, 1-2
Homo diluvii testis, 1
megalossauro, 1-2, 3
preguias-gigantes e mastodontes, 1
evoluo:
adaptao ao ambiente, 1-2, 3
DNA mvel e, 1
dos seres humanos, 1-2, 3-4
elo de retroalimentao gene e cultura, 1, 2, 3
encolhimento do crebro dos primatas, 1-2
micrbios e a, 1, 2, 3-4, 5-6
mitocndrias e a, 1-2
mudanas graduais versus saltos, 1-2, 3, 4
seleo natural, 1, 2-3, 4-5, 6
seleo sexual, 1-2
taxas de alteraes do DNA, 1
teoria da fuso, 1
teoria da mutao, 1, 2-3

Exhumation of the Mastodon, The (Peale), 1, 2


xons e ntrons, 1-2
expedio de Lewis e Clark, 1
extino:
catastrofismo versus viso gradualista, 1-2
evidncias paleolgicas, 1-2
homindeos, 1-2, 3
humanos prximos da, 1, 2-3
Neandertal, 1, 2-3
teoria do gargalo, 1, 2-3, 4-5
Faby an, George, 1-2
fatores de transcrio, 1
feromnios, 1-2
feto:
atavismos, 1-2
como parasita, 1-2, 3
placenta, 1, 2-3, 4-5, 6-7, 8
transmisso de cncer para, 1-2, 3-4, 5-6
FG, sndrome, 1
figuras histricas e famosas:
Abraham Lincoln, 1-2, 3
Akhenaton, 1-2, 3
Albert Einstein, 1-2, 3-4
Charles Darwin, 1-2
diagnstico retrospectivo de doenas, 1-2
famlia Habsburgo, 1-2
Gngis Khan, 1
Henri Toulouse-Lautrec, 1-2, 3-4
John F. Kennedy, 1-2
John Wilkes Booth, 1-2
Jorge III, rei da Inglaterra, 1
na histria dos mrmons, 1-2
na histria judaica, 1-2
Niccol Paganini, 1-2, 3
partes do corpo preservadas, 1-2, 3
testes do cromossomo Y, 1-2
Thomas Jefferson, 1-2

Filadlfia, cromossomo, 1, 2, 3-4, 5


FOXP2, gene, 1, 2-3
Franklin, Rosalind, 1
Friedman, William, 1-2
Fukushima, acidente nuclear de, 1
fuso, cromossomos, 1-2
Galton, Francis, 1-2
Gamow, George, 1, 2
gmeos idnticos, 1-2, 3
gene comedor de carne (APOE), 1-2, 3, 4, 5, 6-7, 8
genes:
batismo de, 1-2, 3
clulas de especializao, 1, 2-3
durante o processo de cruzamento, 1
elo de retroalimentao gene-cultura, 1, 2, 3
gene IGF, 1-2
genes conservados, 1, 2
genes Hox, 1-2
localizaes fixas dos cromossomos, 1-2, 3
mltiplos, em hereditariedade de caractersticas, 1
patentes de, 1, 2, 3
unificao de hereditariedade, 1
versus DNA, 1-2
ver tambm cromossomos; DNA
genes conservados, 1, 2-3
genes saltadores (DNA mvel), 1-2, 3, 4, 5-6
Gngis Khan, 1
genoma humano:
baixa diversidade, 1, 2-3, 4, 5
DNA de vrus e microbiano, 1-2, 3-4, 5
DNA do Neandertal, 1, 2
publicao de genes pessoais, 1, 2-3, 4-5
publicao de trabalhos, 1-2
semelhanas com o genoma do chimpanz, 1-2, 3
testes pessoais, 1-2, 3-4
Gould, Stephen Jay, 1, 2
grupos tnicos, 1-2

grupos raciais, 1-2


habilidades para linguagem, 1-2
Habsburgo, famlia, 1-2
Harvey, Thomas, 1-2, 3-4
Heidmann, Thierry, 1-2
herana branda (epigentica):
alteraes no crebro, 1
como mutaes, 1
efeitos cumulativos no processo de envelhecimento, 1-2
grupos metila e acetila, 1-2, 3-4, 5, 6-7
influncia paterna na hereditariedade, 1-2
no sapo-parteiro, 1, 2, 3-4
padres de hereditariedade impermanentes, 1-2, 3
primeiras observaes, 1-2
Hershey, Alfred, 1
hbridos, 1-2, 3-4, 5-6, 7
de zebra com jumento (zumento), 1, 2
hidrognio, ligaes do, 1-2
hienas, escavao de, 1
Hilbert, David, 1
Hiroshima e Nagasaki, bombardeios de, 1-2, 3-4, 5-6
HIV, 1, 2, 3
HLA ver complexo principal de histocompatibilidade (MHC)
hobbits (Homo floresiensis), 1, 2
Homo diluvii testis, 1
homossexualidade, 1-2
homnculo, teoria do, 1
Hoppe-Sey ler, Felix, 1-2
Hox, genes, 1-2
humanos:
ancestrais homindeos extintos, 1-2, 3
atavismos, 1-2
baixa diversidade gentica, 1, 2-3, 4, 5
canibalismo, 1-2
clonagem de, 1
contagem de cromossomos, 1-2
declnios populacionais e quase extines, 1, 2-3, 4-5

experincias de reprodues, 1-2, 3-4


migrao da frica, 1-2
origens segundo a Bblia, 1
semelhana gentica com o Neandertal, 1-2, 3-4
semelhana gentica com os chimpanzs, 1-2, 3
teoria do Porto do den Fraco, 1
humanos, genoma dos:
baixa diversidade, 1, 2-3, 4, 5
DNA de vrus e microbiano, 1-2, 3-4, 5
DNA do Neandertal, 1, 2
publicao de genes pessoais, 1, 2-3, 4-5
publicao de trabalhos, 1-2
semelhanas com o genoma do chimpanz, 1-2, 3
testes pessoais, 1-2, 3-4
IGF, gene, 1-2
impresses maternas, teoria das, 1-2
Institute of Genomic Research, The (TIGR), 1, 2
inteligncia:
fatores genticos, 1-2, 3-4, 5
tamanho do crebro, 1-2
tamanho do crtex, 1
tamanho e densidade dos neurnios, 1-2, 3
inteligncia humana:
fatores genticos, 1-2, 3-4, 5
tamanho do crebro, 1-2
tamanho do crtex, 1
tamanho e densidade dos neurnios, 1-2, 3
ntrons e xons, 1-2
inverses, cromossomos, 1-2; ver tambm palndromos
Ivanov, Ily a Ivanovich, 1-2, 3, 4-5, 6, 7-8
Japo:
acidente nuclear de Fukushima, 1
bombardeio do, 1-2, 3-4, 5-6
bombas nucleares, 1-2, 3-4, 5-6
Jefferson, Thomas, 1-2
Jerison, Harry, 1
Johannsen, Wilhelm, 1

Jorge III, rei da Inglaterra, 1


judeus, 1-2, 3
Kammerer, Paul, 1-2, 3
Kelvin, William Thomson, Lord, 1-2
Kennedy, John F., 1-2
Koestler, Arthur, 1
Lahn, Bruce, 1-2
Lamarck, Jean-Baptiste, 1-2, 3
Lemba, tribo africana, 1
leucemia linfoblstica aguda (LLA), 1-2, 3-4, 5-6
Lincoln, Abraham, 1-2, 3
Lineu, 1, 2
LLA (leucemia linfoblstica aguda), 1-2, 3-4, 5-6
LRRTM1, gene, 1
mamferos:
atavismos, 1-2
caractersticas diferenciadoras dos, 1
clones, 1-2, 3
complexo principal de histocompatibilidade, 1-2
placenta, 1, 2-3, 4-5, 6-7, 8
suscetibilidade infeco pelo toxo, 1-2, 3
mapeamento do DNA:
aplicaes a outros campos da biologia, 1, 2
custo, 1, 2, 3-4
fracasso na busca de curas, 1-2
genoma da bactria, 1-2
genoma do vrus, 1
paleogentica, 1, 2, 3-4, 5, 6, 7, 8
processo, 1, 2, 3
ver tambm Projeto Genoma Humano (PGH)
Marfan, sndrome de, 1, 2, 3-4, 5-6
Margulis, Ly nn, 1-2
mastodontes, escavao de, 1
mC (citosina metilada), 1, 2
McClintock, Barbara, 1-2
megalossauro, 1-2, 3

Mendel, Gregor, e o mendelismo, 1, 2-3, 4-5, 6-7, 8-9


metila, grupos, 1, 2-3, 4, 5
MHC (complexo principal de histocompatibilidade):
diversidade nos seres humanos, 1
funes, 1
incapacitao do, 1-2
influncia e surgimento, 1-2
na doena de Addison, 1
no Neandertal, 1
rejeio de rgos implantados, 1
micrbios ver vrus e micrbios
microcefalia, gene da, 1-2, 3-4
Miescher, Johannes Friedrich, 1, 2-3, 4, 5
modelo do zper torcido do DNA, 1, 2
molculas orgnicas, primeiras na Terra, 1
Morgan, Augustus de, 1
Morgan, Thomas Hunt:
assistentes, 1, 2-3, 4-5, 6
batizando os genes mutantes, 1-2
modelo de relao entre gene e cromossomo, 1-2, 3
pesquisa com mutaes da mosca-dasfrutas, 1-2, 3-4
Prmio Nobel, 1, 2
sala das moscas, 1, 2
snteses de seleo natural com gentica, 1, 2
mrmons, 1-2
mosca-das-frutas, pesquisas com ver drosfila, pesquisa com
mtDNA (DNA mitocondrial), 1-2
Muller, Hermann, 1-2, 3-4, 5, 6
mundo do RNA, teoria do, 1
Mnster, Sebastian, 1
msica e msicos:
lies, 1, 2
Niccol Paganini, 1-2, 3
ouvido universal, 1
propriedades musicais do DNA, 1-2
Robert Schumann, 1
Sergei Rachmaninoff, 1
mutaes:

alteraes epigenticas, 1-2


batismo de genes mutantes, 1-2
casamentos consanguneos, 1-2, 3-4, 5-6, 7
correes no cromossomo Y, 1
desenvolvimento de novas espcies, 1, 2
disseminao por populaes, 1
durante a replicao do DNA, 1
erros no entranamento do DNA, 1
gene APOE, 1-2, 3
por radiao, 1, 2-3, 4
redundncia do DNA/RNA e, 1, 2-3, 4
teoria, 1, 2-3
tipos, 1
tipos benficos, 1, 2
translocao do DNA, 1-2, 3-4
Nagasaki e Hiroshima, bombardeios de, 1-2, 3-4, 5-6
nanismo insular, 1
no disjuno nos cromossomos, 1
National Institutes of Health (NIH), 1; ver tambm Projeto Genoma Humano
(PGH)
Neandertal:
arte, 1
classificao cientfica do, 1
descoberta do, 1
DNA em comum com os humanos, 1-2, 3-4
revelaes de anlises do DNA, 1-2
volume do crnio, 1
neurnios:
afetando os genes, 1-2, 3-4
clulas-tronco e, 1
DNA mveis e, 1
infeco pelo toxo (Toxoplasma gondii), 1
tamanho e densidade, 1-2, 3
NIH (National Institutes of Health), 1
ns, teoria dos, 1-2, 3
rgo vomeronasal (OVN), 1-2
Orgel, Leslie E., 1

orientao sexual, 1-2


verkalix, estudos de, 1-2
OVN (rgo vomeronasal), 1-2
Pbo, Svante, 1
Paganini, Niccol, 1-2, 3-4, 5
Painter, Theophilus, 1-2, 3
paleogentica:
anlise do Neandertal, 1-2, 3
desafios e obstculos, 1-2, 3
exame de DNA mitocondrial, 1, 2
extrao e sequenciamento de DNA, 1-2, 3
reconstituio de vrus extintos, 1-2
paleontologia, 1-2
paleovirologia, 1
palndromos, 1-2
pangnese, teoria da, 1-2
paralelos lingusticos em gentica, 1-2, 3-4, 5-6
parasitas:
bicho de Herodes, bactria Wolbachia, 1, 2
estratgias de manipulao, 1-2
fetos como, 1-2, 3
toxo (Toxoplasma gondii), 1-2, 3, 4, 5, 6
patentes de genes, 1, 2, 3
Peale, Charles Willson, 1
Peek, Kim, 1-2
pesquisa de recombinao do DNA, 1
PGH (Projeto Genoma Humano):
competio com empresas do setor privado, 1-2
compilao do genoma composto, 1
diretores, 1-2, 3-4
planos para patentear genes, 1, 2
processo de mapeamento de cromossomos, 1, 2
publicao do genoma, 1-2
Phoenix, vrus, 1
placenta:
atrao de clulas cancerosas, 1
como caracterstica dos mamferos, 1, 2-3, 4-5, 6-7, 8

evoluo da, 1-2


funo imunolgica, 1, 2-3, 4
permeabilidade, 1-2, 3
polimerase, 1-2
porfiria, 1-2
pr-formismo, 1
Prmio Nobel:
Barbara McClintock, 1-2
concorrentes, 1, 2
Francis Pey ton Rous, 1
Frederick Sanger, 1-2
Hermann Muller, 1
Thomas Hunt Morgan, 1, 2
Projeto Genoma Humano (PGH):
competio com empresas do setor privado, 1-2
compilao do genoma composto, 1
diretores, 1-2, 3-4
planos para patentear genes, 1, 2
processo de mapeamento de cromossomos, 1, 2
publicao do genoma, 1-2
propores mendelianas, 1-2, 3, 4
protenas:
como meio de hereditariedade, 1-2
como meio gentico, 1-2
em vrios ambientes do corpo, 1
impacto da radiao, 1
polimerase, 1-2
processo de sntese, 1, 2-3, 4-5, 6-7, 8
quantidade de DNA produtor de protena, 1
ver tambm aminocidos
questes ticas e sociais:
clonagem, 1-2, 3
homossexualidade, 1-2
raa, 1-2
recombinao do DNA, 1-2
retrogentica, 1-2
revelaes de testes de genoma pessoal, 1-2, 3, 4-5, 6-7, 8

Rachmaninoff, Sergei, 1
radiao e radioatividade, 1-2, 3, 4-5, 6-7
radicais livres, 1, 2, 3
raios gama, 1, 2, 3-4, 5
redundncia, 1-2, 3, 4-5, 6, 7
reproduo consangunea:
Akhenaton, 1
Charles Darwin, 1-2
famlia Habsburgo, 1-2
famlia Toulouse-Lautrec, 1
fuso de cromossomos, 1-2
retrogentica ver figuras histricas e famosas
retrovrus, 1-2, 3-4, 5-6
ribossomos, 1
Rich, Alexander, 1
Riddle, Robert, 1
RNA:
cdons de parada, 1
fragilidade, 1
ntrons e xons, 1-2
na sntese de protenas, 1-2
polimerase, 1-2
redundncia, 1-2
RNA mensageiro, 1, 2, 3
RNA transportador, 1
RNA viral, 1-2
tipos, 1
RNA mensageiro (mRNA), 1, 2, 3
RNA Tie Club, 1-2, 3
RNA transportador, 1
Rous, Francis Pey ton, 1-2, 3-4
salamandra, clone, 1
Sanger, Frederick, 1-2
Santo Sudrio, 1
sapo-parteiro, 1, 2, 3-4
savant, 1-2
Schmerling, Philippe-Charles, 1

Schumann, Robert, 1
seleo natural, 1, 2-3, 4-5, 6
seleo sexual, 1-2
sequenciamento de genoma pessoal, 1-2, 3, 4-5, 6-7, 8
sequenciamento do DNA:
aplicaes em outros campos da biologia, 1, 2
custo, 1, 2, 3-4
fracasso na busca de curas, 1-2
genoma da bactria, 1-2
genoma do vrus, 1
paleogentica, 1, 2, 3-4, 5, 6, 7, 8
processo, 1, 2, 3
ver tambm Projeto Genoma Humano (PGH)
sequenciamento do genoma de bactrias, 1-2
sequenciamento do genoma humano:
aplicaes em outros campos da biologia, 1, 2
custo, 1, 2, 3-4
descoberta do DNA microbiano, 1
fracasso na busca de curas, 1-2
processo, 1, 2, 3
sequenciamento gentico:
aplicaes em outros campos da biologia, 1, 2
custo, 1, 2, 3-4
descoberta do DNA microbiano, 1
fracasso na busca de curas, 1-2
genoma da bactria, 1-2
genoma do vrus, 1
paleogentica, 1, 2, 3-4, 5, 6, 7, 8
processo, 1, 2, 3
Shannon, Claude, 1-2, 3
Shaw, George Bernard, 1
Shh, gene (sonic hedgehog), 1-2
sistema imunolgico:
comprometimento por radiao, 1
do Neandertal, 1, 2
homossexualidade, 1
placenta, 1, 2-3, 4
protenas no complexo principal de histocompatibilidade, 1-2

rejeio de rgos transplantados, 1


vrus no letais, 1
Smith, John May nard, 1
Sociobiologia: a nova sntese (Wilson), 1
sonic hedgehog (gene Shh), 1-2
Spemann, Hans, 1
Stlin, Joseph, 1, 2, 3, 4-5
Steichen, Edward, 1-2
Stimson, Miriam Michael, 1-2, 3
Sturtevant, Alfred, 1-2, 3-4, 5-6
Sulston, John, 1-2, 3, 4-5
Swift, Jonathan, 1
Systema Naturae (Lineu), 1, 2
Teie, David, 1
Teller, Edward, 1
teoria de informao, 1
teoria do gargalo, 1, 2-3, 4-5
teoria do Porto do den Fraco, 1
Thorp, Edward, 1
TIGR (The Institute of Genomic Research), 1, 2
Toba, supervulco, 1-2, 3
tolerncia lactose, 1, 2, 3
topoisomerase, 1-2
Toulouse-Lautrec, Henri, 1-2, 3-4, 5
toxo (Toxoplasma gondii), 1-2, 3, 4, 5, 6
translado (microssomo Filadlfia), 1, 2, 3-4, 5
transpsons (DNA mvel), 1-2, 3, 4, 5-6
Turing, Alan, 95 Tutankamon, 1-2
ursos-polares, 1-2, 3-4
varreduras e caronas genticas, 1, 2, 3, 4-5, 6
Venter, J. Craig:
arrogncia e aspereza, 1-2
Celera, 1, 2-3
Center for the Advancement of Genomics, 1
como concorrente ao Prmio Nobel, 1, 2
competio pelo mapeamento do genoma humano, 1-2

etiquetas de DNA, 1
publicao do genoma humano, 1, 2
publicao dos genomas das bactrias, 1
tcnica de mapeamento gentico, 1-2
TIGR (The Institute of Genomic Research), 1, 2
Villarreal, Luis, 1
vrus e micrbios:
bicho de Herodes, bactria Wolbachia, 1, 2
bornavrus, 1, 2, 3
e a evoluo, 1, 2, 3-4, 5-6
e o cncer, 1-2, 3-4, 5-6
e o DNA mvel, 1
e o material gentico, 1-2
enzimas de restrio, 1
HIV, 1, 2, 3
invaso do DNA animal, 1, 2, 3-4, 5-6
nas primeiras formas de vida, 1-2
no genoma humano, 1-2, 3-4, 5
no origami de DNA, 1
no sistema imunolgico, 1
paleovirologia, 1
primeiro genoma sequenciado, 1
retrovrus, 1-2, 3-4, 5-6
toxo (Toxoplasma gondii), 1-2, 3, 4, 5, 6
vrus Phoenix, 1
vitamina A, 1-2, 3, 4, 5-6, 7
Voronoff, Serge, 1-2
Watson, James, 1
comentrios politicamente incorretos, 1, 2-3
como concorrente ao Prmio Nobel, 1, 2
como diretor do Projeto Genoma Humano, 1-2
modelo da dupla-hlice, 1, 2, 3-4
publicao do genoma pessoal, 1, 2-3, 4, 5
utilizao de trabalhos de outros cientistas, 1-2
Weismann, August, 1
Weiss, Robin, 1-2
Wilson, Edward O., 1

Wolbachia, bactria, bicho de Herodes, 1, 2


Wright, Jack e Donna, 1-2, 3, 4, 5
Yamaguchi, Tsutomu, 1-2, 3-4, 5-6, 7-8
Zipf, lei de, 1-2, 3-4
zoofagia, 1-2, 3
zumento, (hbrido de zebra com jumento), 1, 2

Ttulo original:
The Violinists Thumb
(And Other Lost Tales of Love, War, and Genius, as Written by Our Genetic Code)
Traduo autorizada da primeira edio americana,
publicada em 2012 por Little, Brown and Company,
uma diviso de Hachette Book de Nova York, Estados Unidos
Copy right 2012, Sam Kean
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ou em parte, constitui violao de direitos autorais. (Lei 9.610/98)
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Acordo Ortogrfico da Lngua Portuguesa
Capa: Srgio Campante
Produo do arquivo ePub: Simplssimo Livros
Edio digital: julho 2013
ISBN: 978-85-378-1103-0