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Introduccion Aos atrs se pensaba que la peste y las infecciones eran causadas por demonios y espritus malignos y, por

lo mismo, los mtodos para combatirlas eran muy diferentes a los actuales, basados en el conocimiento cientfico moderno. La sepsis ocasiona en el mundo 1.400 muertes cada da, muchos de estos pacientes adquieren la infeccin estando hospitalizados y constituye la complicacin intrahospitalaria ms frecuente. La infeccin nosocomial de pacientes por las manos contaminadas del personal de salud es una de la formas de diseminacin de los agentes infecciosos. En la actualidad, la higiene de las manos es el factor individual ms importante para el control de las infecciones. An en nuestros das, el lavado de manos es realizado slo un tercio a la mitad de lo frecuente que debera ser hecho1. En la actualidad, es difcil entender que un hecho tan rutinario en la prctica de la medicina, como lavarse las manos previo a examinar a un paciente, haya causado tanta controversia. En cuanto al contexto mdico histrico los ltimos aos del siglo XIX son de gran trascendencia para el desarrollo de la medicina contempornea. Adems de Skoda, Rockitansky y Hebra, despunta la figura de Rudolf Virchow, quin comienza a desarrollar las disciplinas de higiene y medicina social, en los orgenes de lamedicina preventiva actual. Es el mismo Virchow el que postula la teora de "Omnia cellula a cellula" (toda clula proviene de otra clula) y explica a los organismos vivos como estructuras formadas por clulas. En 1848 Claude Bernard descubre la primera enzima (lipasa pancretica). En ese ao comienza a emplearse el ter para sedar a los pacientes antes de la ciruga y a finales de este siglo Luis Pasteur, Robert Koch y Joseph Lister demostrarn inequvocamente la naturaleza etiolgica de los procesos infecciosos. En este trabajo se tocar el tema de Ignaz Semmelweis, quin lucho toda su vida defendiendo su hiptesis sobre las muertes producidas por fiebre puerperal de las mujeres que daban a luz en su hospital mediante la recomendacin a los obstetras de que se lavaran las manos con una solucin de cal clorurada antes de atender a los partos. Esta hiptesis que fue rechazada por sus colegas incesantemente, llegando incluso a calificarlos de asesinos por no atender a sus postulados sobre la fiebre puerperal. Desarrollo del Tema Ignaz Semmelweis, un obstetra hngaro que a mediados del siglo XIX, precediendo los hallazgos de Pasteur y Lister, logr descubrir la naturaleza infecciosa de la fiebre puerperal, logrando controlar su aparicin con una simple medida de antisepsia. Debi luchar con la reticencia de sus colegas que no aceptaron sus observaciones que, por primera vez en la historia, fueron apoyadas con datos estadsticos. Esta comunicacin

describe datos biogrficos de este trascendente cientfico y las circunstancias que rodearon su extraa muerte, apoyada en informacin infrecuentemente divulgada. Naci el 1 de julio de 1818 en Taban, a la orilla derecha del ro Danubio, capital de Hungra. Fue el quinto de siete hermanos e hijo de comerciantes. Hungra era entonces parte del imperio austraco, cuya capital era Viena. Sus estudios mdicos los realiz inicialmente en Hungra y luego en Viena, gradundose como mdico obstetra en agosto de 1844. En Viena logr amistad con destacados mdicos como el antomo-patlogo Karl von Rokitansky, Josef Skoda y Ferdinand von Hebra. Rokitansky es uno de los fundadores de la anatoma patolgica, Skoda de los mtodos de auscultacin y percusin pulmonar y Hebra es considerado padre de la dermatologa. En 1846, con 28 aos, obtiene el doctorado en obstetricia y es nombrado asistente del profesor Klein, en una de las Maternidades del Hospicio General de Viena. La clnica vienesa reciba estudiantes de varias partes de Europa, pero la fiebre puerperal haca estragos. Semmelweis, muy conmovido por lo que observaba, empez a recopilar informacin, a cuantificar datos y reflexionar sobre lo que estudiaba. Comenz a apreciar diferencias en las frecuencias de presentacin de la enfermedad entre las dos salas de maternidad existentes y concluy, luego de grandes esfuerzos y bsquedas, con la elaboracin de un nuevo concepto: exista una "materia cadavrica" que era transportada por las manos de los mdicos y estudiantes que tenan a su cargo la atencin de las madres en trabajo de parto en la Clnica 1 y generaba en ellas la fatal enfermedad. Propuso el uso de soluciones con cloro para el lavado de manos de los mdicos, antes y despus de atender y examinar a sus pacientes. Esta medida se inici a mediados de mayo de 1847. Minuciosamente anot durante temporadas el comportamiento de las muertes y descubri que, con la medida del lavado de manos, stas disminuyeron extraordinariamente. Consult los archivos y registros del hospital de maternidad de Viena desde su apertura en 1784 hasta 1848. Elabor tablas con los datos de partos, defunciones, y tasas de mortalidad para esos aos. Registr enormes diferencias en las tasas de mortalidad, por ejemplo, del 12,11% n 1842 contra el 1,28% en 1848. Verific el efecto fatal de la atencin obsttrica por parte de los estudiantes de medicina, en comparacin con las tasas menores entre las pacientes asignadas a las matronas en la Clnica 2, quienes no tenan contacto con los estudios anatmicos en cadveres. El doctor Klein no est de acuerdo con las conclusiones de Semmelweis: sus propias teoras acerca del problema van desde la brusquedad de los estudiantes a la hora de realizar los exmenes vaginales hasta el hecho de que la mayor parte de ellos sean extranjeros (procedentes de Hungra, sobre todo). Otras razones que se daban eran la angustia que causaba el sonido de la campanilla del aclito que preceda al sacerdote, cuando ste se diriga all para administrar los sacramentos a las moribundas; la vergenza que sentan

las mujeres ante los estudiantes, y la mala ventilacin. El hecho decisivo fue la muerte de su amigo Kolletschka, profesor de medicina legal: al hacer una autopsia un discpulo lo hiri en un dedo. Muri con los mismos sntomas que los de la fiebre puerperal, y los hallazgos de su necropsia fueron, en todo, similar a lo hallado en las madres y sus hijos vctimas de la fiebre puerperal. Semmelweis defendi con vigor su descubrimiento y la salud de sus pacientes, Hay que terminar con la matanza, escribi. Concluye: "...Una vez que se identific la causa de la mayor mortalidad de la primera clnica como las partculas de cadveres adheridas a las manos de los examinadores, fue fcil explicar el motivo por el cual las mujeres que dieron a la luz en la calle tenan una tasa notablemente ms baja de mortalidad que las que dieron a luz en la clnica...". Postul que estas partculas cadavricas entraban por el torrente sanguneo de la persona afectada y que poda afectar no slo a purperas sino a las embarazadas y a sus propios hijos recin nacidos. Semmelweis indujo la enfermedad en animales como conejos, pero decidi no utilizar el microscopio para observar los tejidos afectados, ya que lo consider irrelevante3-7-11. Sus observaciones no tuvieron eco, l mismo fue amenazado. No era posible que se culpara a los propios mdicos de estas muertes, era un insulto para la imagen de los mdicos. El Profesor Klein, estuvo en contra de l y prohibi esta medida sanitaria, relevando del cargo a Semmelweis en 1849 y dejando a Braun, quien crea que todo era problema de mala ventilacin: con lo que la tasa de mortalidad aument nuevamente. Lleno de amargura dej la clnica, asumi la ctedra de Obstetricia Terica y Prctica en la Universidad de Pest en Hungra, logrando aplicar su mtodo y reduciendo notoriamente la tasa de mortalidad. El ambiente hostil le empuja a escribir una carta a todos los profesores de obstetricia acerca de su descubrimiento y llama asesinos a todos aquellos que se oponan a las normas que l haba preescrito sobre la fiebre puerperal. Este gesto empeora su situacin pblica y comienza un perodo de declive intelectual, en el que llega a pegar pasquines por las paredes de su ciudad en los que advierte a los padres de las mujeres embarazadas del riesgo que corren si acuden a los mdicos. Sufre alucinaciones, busca tesoros escondidos en las paredes de su casa y finalmente es internado en un asilo. Algunos autores han sugerido la posibilidad de que Semmelweis hubiera padecido durante estos aos algn tipo de demencia precoz, o Alzheimer. En abril de 1865, tras presentar sntomas de mejora, es dado de alta. Aprovecha su libertad para entrar en el pabelln de anatoma donde, delante de los alumnos, abre un cadver y utiliza despus el mismo bistur para provocarse una herida. Skoda acude a

Budapest, pero tras tres semanas de fiebre y los mismos sntomas que los de las mujeres que tantas veces vio morir, l mismo fallece a los 47 aos en brazos de su profesor. Su nica obra en que resume su experiencia se public en 1861: Etiologa, concepto y profilaxis de la fiebre puerperal. Conclusin