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El guila de plata

Ben Kane

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El guila de plata

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BEN KANE

EL GUILA
DE PLATA

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NDICE

RESUMEN ................................................................................... 6 Captulo 1.................................................................................. 7 Captulo 2................................................................................ 27 Captulo 3................................................................................ 47 Captulo 4................................................................................ 66 Captulo 5................................................................................ 80 Captulo 6................................................................................ 95 Captulo 7.............................................................................. 109 Captulo 8.............................................................................. 125 Captulo 9.............................................................................. 140 Captulo 10............................................................................ 150 Captulo 11............................................................................ 169 Captulo 12............................................................................ 178 Captulo 13............................................................................ 187 Captulo 14............................................................................ 204 Captulo 15............................................................................ 215 Captulo 16............................................................................ 230 Captulo 17............................................................................ 241 Captulo 18............................................................................ 262 Captulo 19............................................................................ 278 Captulo 20............................................................................ 294 Captulo 21............................................................................ 306 Captulo 22............................................................................ 319 Captulo 23............................................................................ 333 Captulo 24............................................................................ 346 Captulo 25............................................................................ 353 Captulo 26............................................................................ 367 Captulo 27............................................................................ 383 NOTA DEL AUTOR .................................................................. 411 GLOSARIO .............................................................................. 414

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Para mi extraordinaria esposa Sair, sin cuyo amor, apoyo y tolerancia todo me parecera mucho ms difcil. Este libro es para ti.

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RESUMEN

La legin olvidada diez mil legionarios que fueron capturados por los partos ha partido hacia Margiana, en las fronteras del mundo conocido. En ella se encuentran el gladiador Romulus, el galo Brennus y el vidente Tarquinius. Un ataque sangriento de las tribus escitas deja un reguero de muerte y destruccin, y plantea un nuevo peligro para Romulus y sus compaeros. Pronto, la legin olvidada se encontrar con su mayor amenaza, una que puede significar su aniquilacin o su gloria. Y aunque parece que no hay ninguna posibilidad tangible de volver a Roma, un nuevo dios, Mitras, ofrece un rayo de esperanza

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Captulo 1

El Mitreo
Este de Margiana, invierno de 53-52 a. C.
Los partos se detuvieron por fin a unos dos kilmetros del fuerte. Cuando ces el crujido continuo de las botas y las sandalias sobre el terreno helado, un silencio sobrecogedor se apoder del lugar. Las toses amortiguadas y el tintineo de las cotas de malla se desvanecieron, absorbidos por el aire glido. An no haba oscurecido por completo, lo cual permiti a Romulus hacerse una idea de su destino: la pared anodina de un despeadero de erosionadas rocas parduscas que conformaban el margen de una cordillera baja. Al escudriar la oscuridad que iba cernindose sobre el lugar, el soldado joven y robusto intentaba discernir el motivo que haba conducido a los guerreros hasta all. No haba edificios ni estructuras a la vista, y el sendero serpenteante que haban seguido pareca desembocar al pie del despeadero. Enarc una ceja y se volvi hacia Brennus, su amigo, que era como un padre para l. Por Jpiter, qu estamos haciendo aqu? Tarquinius sabe algo mascull Brennus, encogiendo sus enormes hombros bajo la gruesa capa militar. Para variar. Pero no nos lo quiere decir! Romulus ahuec las manos y se sopl en ellas para intentar evitar que los dedos y la cara se le entumecieran por completo. La nariz aguilea ya ni la senta. Todo se acaba descubriendo repuso el galo con trenzas, riendo por lo bajo. Romulus dej de protestar. Su ansia no agilizara el proceso. Paciencia, pens. Ambos hombres vestan jubones a ras de piel. Y encima de stos, llevaban las habituales cotas de malla. Pese a protegerlos bien de las hojas de las espadas, los gruesos anillos de hierro les absorban el calor corporal. Las capas y bufandas de lana y el forro de fieltro de los cascos de bronce con penacho ayudaban un poco, pero los

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pantalones rojizos hasta la pantorrilla y las cligas de gruesos tachones dejaban al descubierto demasiada piel como para sentirse a gusto. Ve a preguntarle inst Brennus con una sonrisa. Antes de que se nos caigan los huevos. Romulus sonri. Ambos haban pedido una explicacin al arspice etrusco cuando ste haba aparecido haca un rato en el cuarto del barracn, donde el ambiente estaba muy cargado. Como de costumbre, Tarquinius no solt prenda, pero haba musitado algo sobre una peticin especial de Pacoras, su comandante. Y la posibilidad de ver si haba manera de salir de Margiana. Como no queran dejar marchar solo a su amigo, tambin ellos decidieron aprovechar la oportunidad de obtener ms informacin. Los ltimos meses haban supuesto un agradable descanso tras las luchas sin tregua de los dos aos anteriores. Sin embargo, poco a poco, la vida en el fuerte romano se fue convirtiendo en una rutina entumecedora. El entrenamiento fsico iba seguido de las guardias, mientras que la reparacin de los pertrechos sustitua a las prcticas de desfile. Las rondas ocasionales tampoco ofrecan demasiada diversin. Ni siquiera las tribus que saqueaban Margiana se mantenan activas durante la temporada invernal. As pues, el ofrecimiento de Tarquinius pareca un regalo de los dioses. No obstante, lo que motivaba a Romulus aquella noche era algo ms que la mera bsqueda de emociones. Estaba desesperado por or ni que fuera la menor mencin de Roma. Su ciudad natal estaba en el otro extremo del mundo, separada por miles de kilmetros de paisaje inhspito y pueblos hostiles. Existira la posibilidad de regresar a ella algn da? Como casi todos sus compaeros, Romulus soaba da y noche con esa posibilidad. All en los confines del mundo, no haba ninguna otra cosa a la que aferrarse, y aquella misteriosa excursin quizs arrojara un rayo de esperanza. Esperar contest al final. Despus de todo, nos ofrecimos voluntarios para venir. Dio un zapatazo de resignacin con cada pie. El escudo oval alargado, o scutum, que llevaba colgado de una cinta de cuero, se le balance en el hombro con el movimiento. Y ya has visto de qu humor est Pacorus. Probablemente me cortara los huevos por preguntar. Prefiero que se me hielen. Brennus solt una risotada atronadora. Pacorus, bajito y moreno, iba en cabeza; vesta un jubn muy ornamentado, pantalones y botines, adems de una gorra parta cnica y una larga capa de piel de oso para abrigarse. Bajo la piel, le cea la cintura un delicado cinturn de oro del que colgaban dos puales curvos y una espada con la empuadura llena de incrustaciones. Pacorus, un hombre valiente pero despiadado, lideraba la Legin Olvidada, los vestigios de un numerossimo ejrcito romano que el general parto

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Surea haba derrotado el verano anterior. Junto con Tarquinius, ahora los amigos no eran ms que tres de sus soldados rasos. Romulus volva a ser prisionero. Pens en lo irnico que resultaba pasarse la vida cambiando de amo. El primero haba sido Gemellus, el cruel comerciante propietario de toda su familia: Velvinna, la madre, Fabiola, su hermana melliza y l. En poca de vacas flacas, Gemellus haba vendido a Romulus con trece aos a Memor, el lanista del Ludus Magnus, la escuela de gladiadores ms importante de Roma. Aunque no era tan gratuitamente cruel como Gemellus, el nico inters de Memor estribaba en preparar a esclavos y criminales para luchar y morir en la arena. La vida de los hombres no significaba nada para l. Al recordarlo, Romulus escupi. Para sobrevivir en el ludus, se haba visto obligado a acabar con la vida de un hombre. En ms de una ocasin. Mata o te matarn, resonaba en sus odos el mantra de Brennus. Romulus comprob que el gladius corto y de doble filo estuviera suelto en su vaina, y el pual con mango de hueso que llevaba al otro lado del cinturn, listo para usar. Estos gestos se haban convertido en instintivos para l. La sonrisa le arrug las facciones cuando advirti que Brennus haca lo mismo. Al igual que todos los soldados romanos, tambin llevaban dos jabalinas con punta de hierro, o pila. Sus compaeros, una veintena de los mejores guerreros de Pacorus, contrastaban claramente con ellos. Vestidos con versiones ms sencillas del atuendo de su superior, y con capas de lana abiertas por los lados en vez de pieles gruesas, iban armados con un cuchillo largo; de la cadera derecha, les colgaba una fina vaina lo suficientemente grande para albergar el arco compuesto recurvado y una reserva de flechas. Los partos, diestros en el manejo de muchas armas, eran ante todo un pueblo de arqueros sumamente hbiles. Romulus se consideraba afortunado por no haber tenido que enfrentarse a ninguno de ellos en la arena. Cualquier parto poda lanzar media docena de astas en el tiempo que un hombre tarda en dar cien pasos corriendo; y con puntera para matar. Por suerte, en el ludus tambin haba conocido a Brennus. Romulus le dedic una mirada de agradecimiento. Sin la amistad del galo, enseguida habra sido vctima de aquel entorno tan salvaje. No obstante, a lo largo de casi dos aos slo haba sufrido una herida realmente grave. Luego, una noche, una reyerta callejera se les haba ido de las manos y los amigos haban tenido que huir de Roma juntos. Se alistaron en el ejrcito como mercenarios y el general Craso se convirti en su nuevo amo. El poltico, millonario y miembro del triunvirato que gobernaba Roma, buscaba desesperadamente el reconocimiento militar del que gozaban sus otros dos colegas, Julio Csar y Pompeyo Magno. Menudo imbcil arrogante pens Romulus. Si se pareciera ms a Csar, ya estaramos todos en casa. En vez de cosechar fama y gloria, Craso haba conducido a treinta y cinco mil hombres a una derrota sangrienta e ignominiosa en Carrhae. Los partos, cuya brutalidad superaba incluso la de

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Memor, haban hecho prisioneros a los supervivientes: aproximadamente, un tercio del ejrcito. Puestos a elegir entre que les vertieran oro fundido por la garganta, ser crucificados o servir en una fuerza fronteriza del lmite oriental indefinido de Partia, Romulus y sus compaeros se haban decantado por esta ltima opcin. Romulus exhal un suspiro, pues ya no estaba tan convencido de que su decisin hubiera sido la correcta. Daba la impresin de que iban a pasar el resto de sus das luchando contra los enemigos histricos de sus captores: tribus nmadas asalvajadas de Sogdia, Bactria y Escitia. Estaba ah para averiguar si ese desventurado destino poda evitarse. Tarquinius escudri la ladera de roca con sus ojos oscuros. Ni rastro de nada. El aspecto de Tarquinius difera del de los dems: tena unos rizos rubios sujetos por una cinta que le despejaba el rostro delgado, de pmulos marcados, y llevaba un pendiente de oro en la oreja derecha. El etrusco vesta una pechera de piel cubierta de diminutos aros de bronce entrelazados y una falda corta de centurin con el ribete de cuero. De la espalda le colgaba un morral pequeo y gastado; del hombro derecho, un hacha de guerra de doble filo sujeta con una correa. A diferencia de sus compaeros, el arspice prescinda de la capa: quera estar completamente alerta. Y bien? pregunt Pacorus. Ves la entrada? Tarquinius frunci ligeramente el ceo, pero no respondi. Los muchos aos de formacin al lado de Olenus, su mentor, le haban enseado a hacer gala de una paciencia infinita que, a ojos de los dems, rayaba en la petulancia. El comandante desvi los ojos ligeramente hacia la derecha. Tarquinius mir hacia el otro lado a propsito. Mitra pens. El Grande. Ensame tu templo. Pacorus ya no poda contenerse. No est ni a treinta pasos de distancia se mof. Varios guerreros rieron burlonamente. Con toda tranquilidad, Tarquinius se tom la molestia de dirigir la vista hacia donde el comandante haba mirado haca un momento. Observ el despeadero fijamente durante un buen rato, pero no vea nada. Eres un charlatn. Siempre lo he sabido gru Pacorus. Ascenderte a centurin fue un error garrafal. Era como si el parto hubiera olvidado que l, Tarquinius, haba proporcionado su arma secreta a la Legin Olvidada, pens el arspice con amargura. Un rub que

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Olenus le haba regalado haca aos les haba permitido comprar la seda que incluso ahora cubra los scuta de ms de cinco mil hombres, lo cual les permita soportar las flechas de arcos recurvados que antes podan con todo. Haba sido idea suya que forjaran miles de lanzas largas, armas capaces de mantener a raya a cualquier caballera. Gracias a l haban aniquilado a 1a. inmensa banda de guerreros sogdianos que arrasaban pueblos a su paso por Margiana. Adems, sus conocimientos mdicos haban salvado la vida de numerosos soldados heridos. Su ascenso a centurin era un reconocimiento tcito de todo aquello, y de la estima que le tena la tropa. No obstante, no se atrevi a replicar. Pacorus era el dueo de sus vidas. Plasta el momento, lo que haba protegido a Tarquinius, y en cierto modo a sus amigos, de la tortura o la muerte haba sido el temor del comandante a su capacidad proftica. Y, por primera vez en su vida, el etrusco pareca haberla perdido. El temor, una emocin nueva para Tarquinius, se haba convertido en su compaero diario. Durante meses haba puesto en prctica su ingenio, pero sin ver nada realmente significativo. Tarquinius observaba cada nube, cada rfaga de viento y cada pjaro y animal que vea. Nada. Los sacrificios de gallinas y corderos, que solan ser un mtodo excelente de adivinacin, haban resultado intiles una y otra vez. Sus hgados prpura, la mayor fuente de informacin de todos los arspices, no le proporcionaban ninguna pista. Tarquinius no lo entenda. Hace casi veinte aos que soy arspice pensaba con amargura. Nunca he sufrido tamaa sequa de visiones. Los dioses deben de estar realmente furiosos conmigo. Le vino a la cabeza Caronte, el demonio etrusco del Hades, que surga del interior de la tierra para engullirlos a todos. Pelirrojo y de piel azulada, caminaba a la sombra de Pacorus, con la boca repleta de dientes babosos dispuestos a despedazar a Tarquinius cuando la paciencia del comandante llegara a su fin. Para lo cual no faltaba mucho. No haca falta ser arspice para interpretar el lenguaje corporal de Pacorus, cavil Tarquinius cansinamente. Era como un fragmento de cuerda tan tensa que poda romperse en cualquier momento. Por lo ms sagrado espet Pacorus, os lo voy a ensear. Le arrebat la antorcha a un guarda y encabez la marcha. Los dems lo siguieron. Se detuvo a tan slo veinte pasos. Mirad! orden, sealando al frente con la llama. Tarquinius abri los ojos como platos. Justo delante haba una zona bien cuidada de adoquines prcticamente iguales. En el centro del suelo haba una gran abertura hecha a mano. Haban dispuesto unas pesadas losas de piedra de manera que formaran un orificio cuadrado. Las superficies erosionadas estaban repletas de inscripciones y grabados. Tarquinius se acerc para mirar y reconoci la silueta de un cuervo, un toro agachado y una corona ornamentada de siete rayos. Acaso aquella silueta era la de un gorro frigio? Se pareca a los gorros de pico romo que llevaban los

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arspices desde el albor de los tiempos, pens con una punzada de emocin. Aquel pequeo detalle resultaba intrigante, porque se trataba de un posible vnculo con los orgenes inciertos del pueblo de Tarquinius. Antes de colonizar el centro de Italia muchos siglos atrs, los etruscos haban viajado desde el este. En Asia Menor existan vestigios de su civilizacin; pero, segn la leyenda, provenan de mucho ms lejos. Al igual que Mitra. Haba pocas cosas capaces de emocionar a Tarquinius y sta era una de ellas. Haba dedicado varios aos de su vida a buscar pruebas del pasado etrusco, aunque con poco xito. Quizs ahora, aqu en el este, la impenetrable niebla de los tiempos empezara a disiparse. Olenus haba acertado, como siempre. El anciano haba predicho que quiz descubriera ms viajando a Parta y ms all. Normalmente, en un Mitreo slo entran los creyentes anunci Pacorus. Entrar sin cumplir ese requisito se castiga con la muerte. Tarquinius hizo una mueca y el placer que senta fue desapareciendo. Sobrevivir era ms importante que obtener informacin sobre el mitrasmo. Se te permite entrar con el fin de predecir mi futuro y el de la Legin Olvidada anunci Pacorus. Si tus palabras resultan poco convincentes, morirs. Tarquinius lo observ fijamente controlando sus emociones. La cosa no acababa all. Pero antes musit Pacorus desviando la mirada hacia Romulus y Brennus, tus amigos sern asesinados lenta y dolorosamente. Delante de ti. Enfurecido, Tarquinius fulmin a Pacorus con la mirada. Y, al cabo de unos instantes, el parto retir la vista. Sigo teniendo cierto poder, pens el arspice. Sin embargo, esa constatacin fue como ceniza en su boca seca. All era Pacorus quien tena la sartn por el mango, no l. Si los dioses no le concedan una visin significativa en el Mitreo, acabaran todos muertos. Por qu haba insistido en que sus amigos lo acompaaran aquella noche? No haba sido ms que un ligero presentimiento. Tarquinius no sufra por su persona, pero el corazn se le inundaba de culpabilidad al pensar que el grandulln y valiente Brennus, y Romulus, el joven al que haba llegado a querer como a un hijo, tuvieran que pagar por sus fracasos. Se haban conocido poco despus de alistarse en el ejrcito de Craso, donde haban trabado una fuerte amistad. Gracias a la precisin de sus adivinaciones, los otros dos haban llegado a confiar en Tarquinius con los ojos cerrados. Despus de Carrhae, ante la posibilidad de huir al amparo de la oscuridad, haban seguido su consejo y se haban quedado, con lo que haban unido ciegamente su destino a l. Los dos se dejaban asesorar por l. Esto no puede acabar ni as ni ahora pens Tarquinius con vehemencia. No puede ser! Que as sea proclam con su mejor tono proftico. Mitra me enviar una seal.

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Romulus y Brennus giraron rpidamente la cabeza y Tarquinius vio la esperanza reflejada en sus rostros. Sobre todo, en el de Romulus. Consolado por tal actitud, aguard. Pacorus ense la dentadura con actitud expectante. Sgueme! indic. Coloc el pie en el primer escaln y Tarquinius lo sigui sin demora. El guardaespaldas personal de Pacorus, un guerrero mastodntico, fue el nico que los sigui, con un pual preparado en la mano derecha. El grupo de guardas se dispers, y plantaron las antorchas en los huecos colocados estratgicamente entre las losas. El crculo de ceniza dejado por una hoguera pona de manifiesto que ellos, u otros, haban estado all con anterioridad. A Romulus segua asombrndole el modo en que Pacorus y Tarquinius haban desaparecido. Se haba fijado en las losas grandes con forma, pero no haba visto que se trataba de una entrada. Ahora que el lugar estaba relativamente bien iluminado, Romulus apreci los dibujos grabados a ambos lados del orificio. Se emocion cuando empez a comprenderlo todo: era un templo dedicado a Mitra. Adems, Tarquinius pareca estar convencido de que el interior le revelara algo. Ansioso por saber ms, Romulus hizo ademn de seguir al arspice, pero media docena de partos le bloquearon el paso. Ah no baja nadie ms!gru uno. El Mitreo es un terreno sagrado. La escoria como t no es bien recibida. Todos los hombres son iguales a ojos de Mitra contraatac Romulus al recordar lo que Tarquinius le haba contado. Y yo soy un soldado. El parto pareca desconcertado. El comandante decide quin puede entrar acab diciendo. Y a vosotros dos no os ha mencionado. Entonces nos limitamos a esperar? pregunt Romulus, cada vez ms enfurecido. As es repuso el guerrero, dando un paso adelante. Unos cuantos ms hicieron lo mismo, llevndose las manos a las aljabas. Nos quedamos todos aqu hasta que Pacorus quiera, entendido? Intercambiaron miradas desafiantes. Aunque los partos y los legionarios haban luchado juntos varias veces, captores y cautivos no se tenan demasiado aprecio. Los romanos nunca lo tendran. Romulus comparta ese sentimiento. Aquellos hombres haban ayudado a matar a sus camaradas en Carrhae.

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Not el brazo de Brennus en el suyo. Djalo dijo el galo con serenidad. No es el momento. La intervencin de Brennus era una reaccin meramente instintiva. A lo largo de los cuatro ltimos aos, Romulus se haba convertido en una especie de hijo para l. Desde que el destino los uniera, al galo le pareca que su torturada vida era mucho ms fcil. Romulus le ofreca un motivo para no morir. Y ahora, gracias al entrenamiento implacable y repetitivo de Brennus, el joven de diecisiete aos se haba transformado en un luchador consumado. Los esfuerzos de Tarquinius tambin lograron que Romulus no fuera un inculto, y que incluso hubiera aprendido a leer y escribir. Muy de vez en cuando, cuando lo provocaban sobremanera, Romulus perda los estribos. Yo tambin era as, pensaba Brennus. Romulus respir hondo y se march airadamente mientras el parto sonrea complacido a sus compaeros. Odiaba tener que retirarse. Sobre todo, cuando se le presentaba la ocasin de presenciar algo tan importante. Pero, como de costumbre, lo ms prudente era marcharse. Por qu Tarquinius se ha molestado en hacer que lo acomparamos? Retrocede! De quin? De esos perros miserables? Romulus seal a los partos, incrdulo. Son veinte. Y llevan arcos. Lo tenemos mal, cierto. El galo se encogi de hombros. Ser que no tiene nadie ms a quien pedrselo. Es por algo ms espet Romulus. Tarquinius debe de tener algn otro motivo. Nos necesita aqu. Brennus gir la greuda cabeza rubia a uno y otro lado y contempl el paisaje baldo. Se estaba desvaneciendo en la oscuridad de otra noche amarga. No s por qu concluy. Este sitio est dejado de la mano de los dioses. Aqu no hay ms que tierra y rocas. Romulus estaba a punto de darle la razn, cuando dos puntos de luz que reflejaban el resplandor de las antorchas le llamaron la atencin. Se qued inmvil y entrecerr los ojos para ver en la oscuridad. Un chacal los observaba desde el lmite de lo observable. No se mova, y slo el brillo de sus ojos revelaba que no se trataba de una estatua. No estamos solosmusit encantado. Ah! Mira! Brennus sonri orgulloso ante las dotes observadoras de su amigo. El, que era un cazador experto, no haba advertido al pequeo depredador. Estas situaciones se repetan cada vez ms. Ahora Romulus era capaz de seguir a los animales por las rocas peladas, pues posea una asombrosa habilidad para advertir el menor detalle:

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una ramita fuera de lugar, una brizna de hierba doblada, el cambio de profundidad de unas huellas cuando la presa estaba herida. Existan pocos hombres con semejante capacidad. Brac haba sido uno de ellos. Las emociones del pasado brotaron en el interior de Brennus: el dolor por el hecho de que su joven primo no tuviera la oportunidad de estar all con l. Al igual que la esposa, el beb de Brennus y toda la tribu de albroges, Brac haba muerto, masacrado por los romanos ocho aos atrs. Exactamente a la edad que Romulus tena ahora. Intent aflojar las garras afiladas que le aprisionaban el corazn moviendo sin parar sus enormes hombros y repitiendo en silencio las palabras de Ultan, el druida albroge. La profeca secreta que Tarquinius pareca conocer de alguna manera. Un viaje ms all de donde un albroge ha llegado nunca. O llegar jams. Y en la frontera oriental de Margiana, unos cuatro meses de marcha al este de Carrhae y a ms de cuatro mil kilmetros de la Galia, Brennus haba cumplido la profeca. Quedaba por ver cmo y cundo terminara su viaje. Romulus sealaba con impaciencia el chacal y volvi a centrar la atencin en ste. Por Belenus! susurr Brennus. Se comporta como un perro, lo ves? Resultaba curioso que el animal estuviera sentado sobre las patas traseras, como un perro que observa a su amo. Esto es obra de los dioses musit Romulus. Se pregunt cmo lo interpretara Tarquinius. Por fuerza. Puede que tengas razn convino Brennus, incmodo. Sin embargo, los chacales son animales carroeros; se alimentan de la carne muerta que encuentran a su paso. Intercambiaron una mirada. Esta noche habr muertos. Brennus se estremeci. Lo presiento. Tal vez repuso Romulus con aire pensativo. Pero creo que el chacal es una buena seal. En qu sentido? No lo s. En silencio, Romulus intent hacer encajar los retazos de informacin que Tarquinius dejaba caer de vez en cuando. Se centr en la respiracin, en el chacal y en el aire que lo envolva, buscando algo ms de lo que sus ojos azules vean. Pas toda una eternidad sin moverse, mientras el aliento que exhalaba formaba una nube densa y gris a su alrededor.

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Brennus lo dej en paz. Los partos, enfrascados en el encendido de una hoguera, no les prestaban atencin alguna. Al final Romulus se volvi. Su rostro reflejaba una gran decepcin. Brennus mir al chacal, que segua inmvil. No has visto nada? Romulus neg con la cabeza, entristecido: Est aqu para vigilarnos, pero no s por qu. Seguro que Tarquinius lo sabra. No te preocupes dijo el galo dndole una palmada en el hombro. Ahora somos cuatro contra veinte. Romulus no pudo evitar rerle el comentario. Donde ellos estaban haca mucho ms fro, pero los dos sentan ms afinidad con el chacal que con los hombres de Pacorus. En vez de acercarse al calor de la hoguera, se acurrucaron junto a una gran roca redondeada. Result ser que esa decisin fue la que probablemente les salv la vida. Tarquinius not que se le aceleraba el pulso al bajar por los toscos escalones de tierra, fciles de ver gracias a la antorcha de Pacorus. La estrecha escalera estaba excavada en la tierra, con vigas de madera que sostenan los laterales. Ni el comandante ni el guarda hablaron, lo cual Tarquinius agradeci. El aprovech ese momento para rezar a Tinia, el dios etrusco todopoderoso; y a Mitra, a quien nunca antes haba dedicado una oracin. El mitrasmo, misterioso y desconocido, haba fascinado a Tarquinius desde que oyera hablar de l por primera vez, en Roma. La religin haba llegado hasta all haca slo una dcada, a travs de los legionarios que haban luchado en Asia Menor. Los seguidores de Mitra, sumamente reservados, juraban respetar los valores de la verdad, el honor y el coraje. Deban soportar dursimos rituales para pasar de un nivel de devocin a otro. Aquello era todo lo que el arspice saba. Por supuesto, no era de extraar que en Margiana hubiera indicios de la deidad guerrera. En aquella zona se le renda el ms frreo culto, quizs incluso fuera donde todo haba comenzado. No obstante, el descubrimiento poda haberse realizado en circunstancias ms propicias. Tarquinius sonri sardnicamente. l y sus amigos se encontraban bajo la amenaza de una muerte inmediata. As que haba llegado el momento de la osada. Con un poco de suerte, el dios no se enojara ante la peticin de un no iniciado que entraba en un Mitreo de forma tan poco ortodoxa. Al fin y al cabo, no soy slo arspice pens con orgullo, sino tambin guerrero.

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Gran Mitra, acucio a venerarte con el corazn humilde. Suplico una seal que rae demuestre tu favor. Algo para aplacar a tu siervo, Pacorus. Vacil unos instantes antes de ir a por todas: Tambin necesito que me orientes para encontrar un camino de regreso a Roma. Tarquinius envi su plegaria hacia lo alto con todas sus fuerzas. El silencio que obtuvo como respuesta le result ensordecedor. Intent no sentirse decepcionado... en vano. Llegaron al fondo despus de bajar ochenta y cuatro escalones. Una rfaga de aire ascendi por el tnel. Era una mezcla de sudor masculino, incienso y madera quemada. Tarquinius contrajo las narinas y se le puso la piel de gallina en los brazos. All el poder resultaba palpable. Si el dios estaba de buenas, quiz sus dotes adivinatorias tuvieran la ocasin de reavivarse. Pacorus, que estaba medio girado, se percat de su reaccin y sonri. Mitra es poderoso asever. Y si mientes lo sabr. Tarquinius lo mir de hito en hito. No os preocupis dijo con voz queda. Pacorus se contuvo de decir algo ms. Al principio, se haba quedado asombrado ante la capacidad de Tarquinius para adivinar el futuro y dar con la solucin a problemas abrumadores como si tal cosa. Aunque no estaba dispuesto a reconocerlo abiertamente, los xitos iniciales de la Legin Olvidada al expulsar a las tribus que los acosaban se haban debido casi exclusivamente a los dones del arspice. Pero, desde haca varios meses, las predicciones precisas de Tarquinius se haban agotado y haban sido sustituidas por comentarios vagos y generalizaciones. En un primer momento, a Pacorus no le haba importado, pero pronto haba cambiado de actitud. Necesitaba las profecas, porque su posicin como comandante de la frontera oriental de Parta era un arma de doble filo. Si bien supona un ascenso muy considerable con respecto a su rango anterior, tambin implicaba grandes expectativas. Pacorus confiaba en la ayuda divina para su mera supervivencia. Durante un tiempo haban sufrido frecuentes ataques por parte de guerreros de tierras vecinas. El motivo era sencillo. Anticipndose a la invasin de Craso, todas las guarniciones locales se haban vaciado ms de doce meses antes. El rey Orodes, el gobernante parto, haba desviado a todos los hombres disponibles hacia el oeste, por lo que la regin fronteriza se haba quedado con pocas defensas. Las tribus nmadas haban aprovechado rpidamente la oportunidad de destruir y saquear todos los asentamientos a los que resultaba fcil acceder desde la frontera. Cada vez ms envalentonados por los xitos cosechados, pronto pugnaron por destruir Margiana. La misin que Orodes haba encomendado a Pacorus era sencilla: aplastar toda oposicin y restablecer la paz. Rpido. Y eso hizo. Pero su rutilante xito pona en

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peligro su cargo: el rey recelaba de oficiales demasiado eficientes. Ni siquiera el general Surea, el lder que haba logrado la asombrosa victoria de Carrhae, se haba salvado de su desconfianza. Inquieto ante la sbita popularidad de Surea, Orodes haba ordenado su ejecucin poco despus de la batalla. Tales noticias mantenan a oficiales como Pacorus en una constante incertidumbre: vidos por satisfacer, inseguros sobre cmo actuar y desesperados por obtener ayuda de gente como Tarquinius. El miedo es la ltima ventaja mental que tengo sobre Pacorus, pensaba el arspice. Incluso eso haba menguado. El hasto lo embargaba. Si el dios no le revelaba nada, tendra que inventarse algo lo suficientemente creble para disuadir al despiadado parto de matarlos a todos. Sin embargo, tras meses de infundir falsas esperanzas en Pacorus, Tarquinius dud que su imaginacin diera para ms. Recorrieron en silencio un pasillo construido igual que la escalera. Al final desembocaba en una cmara larga y estrecha. Pacorus se mova a derecha e izquierda para encender lmparas de aceite situadas en pequeos huecos. Cuando la estancia se inund de luz, Tarquinius advirti las pinturas de los muros, los asientos bajos a cada lado y los pesados postes de madera que sostenan el techo bajo. Sin embargo, no pudo evitar que los ojos se le fueran hacia el fondo del Mitreo, donde haba un tro de altares bajo la espectacular imagen colorida de una figura envuelta en una capa y un gorro frigio que, agachada sobre un toro rendido a sus pies, clavaba al astado un pual en lo ms hondo del pecho. Mitra. Las estrellas de la capa verde oscuro que llevaba puesta resplandecan; a cada lado, una figura misteriosa portaba una antorcha encendida mientras presenciaba la escena. La tauroctonia susurr Pacorus inclinando la cabeza en un gesto reverencial. Mitra engendr el mundo matando al toro sagrado. Not que, detrs, el guarda haca una reverencia. l lo imit. Pacorus los condujo lentamente al altar. Se inclin de cintura para arriba mientras murmuraba una breve oracin. El dios est presente dijo, hacindose a un lado. Esperemos que te revele algo. Tarquinius cerr los ojos e hizo acopio de fuerzas. Le sudaban las palmas de las manos, lo cual era poco habitual en l. En ninguna otra ocasin haba necesitado ms ayuda. Haba realizado predicciones trascendentales con anterioridad, muchas veces, pero no bajo la amenaza de una ejecucin inmediata. Y all no haba viento ni nubes ni bandadas de pjaros que observar, ni siquiera un animal que sacrificar. Estoy solo pens el arspice. Se arrodill de forma instintiva. Gran Mitra, aydame!

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Alz la mirada hacia la representacin de la figura piadosa que tena encima. Los ojos bajo la capucha tenan una expresin cmplice. Qu me ofreces a cambio? parecan decir. Aparte de a s mismo, Tarquinius no tena nada ms que ofrecer. Ser tu siervo fiel. Esper un buen rato. Nada. Y bien? pregunt Pacorus con dureza. Su voz reson en tan reducido espacio. La desolacin embarg a Tarquinius. Tena la mente completamente en blanco. Enfurecido, Pacorus dijo unas cuantas palabras a su guarda, que se le acerc. Se acabpens Tarquinius enfadado. Olenus se equivoc al pensar que regresara de Margiana. Voy a morir solo, en un Mitreo. A Romulus y a Brennus tambin los matarn. He desperdiciado toda mi vida. Y entonces, surgida de la nada, una imagen le ardi en la retina. Casi cien hombres armados acechaban a una veintena de guerreros partos que estaban sentados alrededor de una hoguera. A Tarquinius se le puso la carne de gallina. Los partos, que charlaban entre ellos, no se haban dado cuenta. Peligro! espet, dando un respingo. Se acerca un gran peligro. El guarda se qued quieto, pero an con el pual preparado. De dnde? pregunt Pacorus. Sogdia? Bactria? No lo entendis! exclam el arspice. Aqu! Ahora! Pacorus arque las cejas en seal de descrdito. Debemos advertir a los dems inst Tarquinius. Regresar al fuerte, antes de que sea demasiado tarde. Es de noche y estamos en pleno invierno se burl Pacorus. Tenemos a veinte de los mejores hombres de Partia vigilando en el exterior. Igual que tus amigos. Y hay nueve mil de mis soldados a menos de dos kilmetros de distancia. Qu peligro podra haber? El guarda le dedic una mirada lasciva. Estn a punto de sufrir un ataque se limit a responder Tarquinius. Pronto. Qu? As es como disimulas tu incompetencia? sulfurndose. Eres un maldito mentiroso! grit Pacorus,

En vez de negar la acusacin, Tarquinius cerr los ojos y evoc la imagen que acababa de ver. Consigui no caer presa del pnico. Necesito ms, gran Mitra.

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Acaba con l! orden Pacorus. Tarquinius not la proximidad del pual, pero permaneci inmvil. Aqulla era la ltima prueba de su capacidad adivinatoria. No poda hacer nada ms, ni pedir nada ms al dios. El aire fresco le roz el cuello cuando el guarda alz el brazo. Pens en sus amigos inocentes que estaban arriba. Perdonadme! Por el tnel les lleg el sonido inconfundible de un hombre que gritaba alarmado. La conmocin se reflej en el rostro de Pacorus, pero enseguida recobr la compostura. Perro traicionero! Has dicho a tus amigos que gritaran al cabo de un rato, no? Tarquinius neg con la cabeza en silencio. Se produjo una pausa antes de que el ambiente se llenara de unos gritos aterradores. Mucho ms ruido del que dos hombres eran capaces de hacer. Pacorus palideci. Vacil unos instantes, se gir y sali corriendo de la cmara, seguido de cerca por el guarda. Tarquinius hizo ademn de seguirles, pero entonces sinti una oleada de poder. La revelacin del dios no haba terminado. Sin embargo, sus amigos corran peligro de muerte. El sentimiento de culpa se mezclaba con la ira y el deseo de saber ms. Volvi a arrodillarse. Tena tiempo. Algo de tiempo. Pas una larga media hora. La temperatura, que durante todo el da haba rondado los cero grados, cay en picado. Los guerreros echaron mano de una pila de lea dejada all expresamente y fueron alimentando el fuego en llamas hasta hacer que alcanzara la altura de un hombre. Si bien unos pocos guerreros montaban guardia en un permetro de aproximadamente unos treinta pasos, los dems charlaban entre ellos acurrucados alrededor de la hoguera. Pocos se dignaban siquiera mirar a Romulus y Brennus, los intrusos. Los dos amigos iban de un lado para otro intentando mantener a toda costa el calor corporal. Era intil. No obstante, seguan sin tener ganas de juntarse con los partos, cuya actitud hacia ellos era, cuando menos, despectiva. Brennus se sumi en una profunda ensoacin sobre su futuro mientras Romulus observaba al chacal, esperando comprender los motivos de su permanencia all. Pero sus esfuerzos fueron en vano. Al final el animal se incorpor, se sacudi con tranquilidad y se march trotando hacia el sur. Lo perdi de vista al instante.

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Ms tarde, Romulus recordara aquel momento sobrecogido. Por todos los dioses! musit Brennus mientras le castaeteaban los dientes. Ojal Tarquinius acabe pronto. De lo contrario, tendremos que juntarnos con esos cabrones al lado del fuego. No tardar mucho contest Romulus, confiado. A Pacorus se le ha acabado la paciencia con l. Todos los hombres de la Legin Olvidada saban que, cuando su comandante perda los estribos, ejecutaba a algn hombre. El muy cabrn parece nervioso ltimamente convino Brennus, contando a los partos por ensima vez. Decidi que eran demasiados. Probablemente ordene que despus nos maten a todos. Lstima que el chacal no se quedara para ayudar, eh? Romulus estaba a punto de responder cuando se fij en los dos centinelas ms alejados. Detrs de ellos haban aparecido dos siluetas fantasmales armadas con largos cuchillos. Los observ con incredulidad durante una fraccin de segundo antes de abrir la boca para proferir una advertencia. Pero era demasiado tarde. Los partos cayeron hacia atrs y desaparecieron mientras un chorro silencioso de sangre les brotaba del cuello cortado. Ninguno de sus compaeros se dio cuenta. A las armas!rugi Romulus. Nos estn atacando desde el este! Alarmados, los dems guerreros se pusieron de pie, sujetaron las armas y miraron hacia la profunda oscuridad. De all surgan unos gritos espantosos que llenaban el ambiente glido. Brennus enseguida se coloc junto a Romulus. Espera! advirti. No te muevas todava. El fuego los hace ms visibles dijo Romulus, cuando se percat del motivo de la advertencia. Imbciles! musit Brennus. Las primeras flechas descendieron mientras observaban. Provenan de ms all del resplandor de la hoguera y caan formando una lluvia compacta y mortfera. Era una emboscada planificada a la perfeccin y, en cierto sentido, hermosa de ver. Ms de la mitad de los partos murieron en el acto bajo la lluvia de flechas, y alguno que otro result herido. El resto agarr con frenes los arcos y lanz a ciegas asta tras asta a modo de respuesta. Romulus alz el scutum recubierto de seda y se dispuso a correr hacia all pero, de nuevo, la manaza de Brennus se lo impidi.

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Tarquinius! protest. Por ahora, est a salvo bajo tierra. Romulus se relaj ligeramente. Ahora volvern a la carga dijo el galo mientras los gritos de terror suban de volumen y, cuando lo hagan, les daremos una pequea sorpresa. La suposicin de Brennus era acertada. Lo que no haba previsto era el nmero de atacantes. Se produjo otra descarga de flechas y entonces el enemigo se acerc corriendo. Docenas de hombres. Con arcos como los de los partos colgados del hombro, blandiendo espadas, puales y hachas cortas de aspecto sanguinario. Teniendo en cuenta su vestimenta, con sombreros de fieltro, cotas de malla escamadas y botas de caa alta, aquellos hombres de tez morena slo podan tener una nacionalidad: escita. Romulus y Brennus ya se las haban visto con esos nmadas fieros en escaramuzas a pie de frontera. Aunque su imperio ya no estaba en apogeo, los escitas seguan siendo enemigos implacables. Y las puntas en forma de gancho de sus flechas estaban revestidas con un veneno mortfero llamado scythicon. Cualquiera que se hiciera ni que fuera un rasguo con ellas mora sumido en un dolor agnico. Brennus maldijo en voz baja y a Romulus se le encogi el estmago. Tarquinius segua en el Mitreo y no podan abandonarlo a su suerte. Por otra parte, si intentaban rescatar al arspice, todos ellos sufriran una muerte segura. Entonces haba por lo menos cincuenta escitas a la vista e iban apareciendo ms. A Romulus lo invadi una sensacin de amargura al darse cuenta de lo azarosa que era la vida. En esos momentos, la idea de regresar a Roma le pareca risible. Seguro que han odo el alboroto susurr Brennus. Pacorus no es ningn cobarde. Saldr a la carga de un momento a otro. Y slo hay una manera de salvarles la vida. Entra, rpido y en silencio dijo Romulus. Brennus asinti, satisfecho: Ataca a todo escita que est en la entrada del templo. Coge a Tarquinius y a los dems. Y echa a correr. Romulus encabez la marcha teniendo esas indicaciones muy presentes. Corrieron con tanto ahnco que los msculos les dolan del esfuerzo. Por suerte, enseguida les subi la adrenalina, y eso les hizo ganar velocidad. Jabalina en mano, ambos echaron el brazo derecho hacia atrs para preparar el lanzamiento llegado el momento. Absortos en los partos que seguan vivos, los escitas ni siquiera miraban hacia fuera. Haban rodeado a sus enemigos y los estaban cercando.

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Con una centuria detrs pens un Romulus nostlgico, los machacaramos. Sin embargo, ahora deban confiar en que Tarquinius saliera en el instante adecuado y pudieran huir al amparo de la noche. Era una tmida esperanza. Como si de dos espectros vengadores se tratara, se acercaron a la entrada desprotegida del Mitreo. Seguan sin ser vistos. Los gritos de terror llenaron el ambiente cuando los ltimos partos se dieron cuenta de que su suerte estaba echada. A escasos pasos del orificio, Romulus empez a pensar que lo conseguiran. Entonces un escita ms bien delgado que estaba tendido boca abajo junto a un parto se incorpor y limpi la espada en la ropa del cadver. Abri y cerr la boca en cuanto los vio. Solt una orden y sali disparado hacia delante. Lo siguieron ocho hombres, algunos de los cuales desenvainaron el arma y descolgaron el arco. Ve a buscar a Tarquinius! grit Romulus cuando se detuvieron en la abertura de un patinazo. Yo los contendr! Como tena una fe ciega en su amigo, Brennus solt su pila a los pies de Romulus. Agarr rpidamente una antorcha del suelo y baj las escaleras con estrpito. No tardar! grit. Si tardas, soy hombre muerto. Con gran resolucin, Romulus cerr un ojo y apunt. Con la facilidad que le otorgaba la experiencia, lanz su primer pilum describiendo un arco bajo y curvo. El arma alcanz al escita que iba en cabeza a unos veinte pasos de distancia, le atraves la cota de escamas y se le clav en el pecho, haciendo que se desplomara como una mula noqueada. Pero sus compaeros no se amilanaron. La segunda jabalina de Romulus se clav en el vientre de un fornido escita al que dej fuera de combate. Fall el tercer lanzamiento, pero con el cuarto le atraves el cuello a un guerrero de larga barba negra. Entonces le demostraron un poco ms de respeto: tres de los escitas aminoraron la marcha y tensaron las astas en el arco. Los otros cuatro redoblaron la velocidad. Siete hijos de puta pens Romulus, mientras el corazn le palpitaba con una combinacin de locura y temor. Encima, con flechas envenenadas. Malas noticias. Qu hago? De repente, se acord de Cotta, su entrenador del ludus. Si todo falla, enfrntate a un enemigo confiado. El factor sorpresa no tiene precio. No se le ocurra nada ms, y segua sin haber ni rastro de Brennus o Tarquinius. Romulus grit a voz en cuello y embisti. Los escitas sonrieron ante su temeridad. Otro loco al que matar.

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Cuando alcanz al primero, Romulus emple el mtodo del izquierdazo seguido de un derechazo con el tachn del escudo de metal, seguido de una estocada con el gladius. Funcion. Mientras se apartaba con un giro del enemigo que caa, oy que una flecha le alcanzaba el scutum. Y luego otra. Afortunadamente, la seda cumpli su cometido y ninguna de las dos lo atraves. Otra le pas silbando al lado de la oreja. Como saba que dispona de unos instantes antes de que lanzaran ms, Romulus atisbo por encima del borde de hierro. Tena dos escitas prcticamente encima. El ltimo estaba a escasos pasos de distancia, mientras que el tro de arqueros colocaba la segunda asta. A Romulus se le sec la boca por completo. Entonces un grito de guerra conocido inund el ambiente. Los escitas titubearon; Romulus se atrevi a mirar por encima de su hombro. Brennus haba irrumpido en escena como un gran oso y se haba propulsado media docena de pasos ms all. A continuacin apareci Pacorus, gritando de rabia. El enorme guarda le segua de cerca, blandiendo el pual por encima de su cabeza. No haba ni rastro de Tarquinius. Romulus no tena tiempo de pararse a pensar. Gir en redondo y a duras penas consigui esquivar un fuerte puetazo de un escita. Intent apualarlo, pero fall. Entonces, el compaero a punto estuvo de partirle la empuadura de la espada con un fuerte golpe descendente. Fall por bien poco. Salieron chispas cuando la hoja de hierro golpe las losas y Romulus se movi con rapidez. El segundo escita se haba estirado en exceso con tan osado golpe y haba dejado el cuello al descubierto. Romulus se inclin hacia delante y le clav el gladius en la zona desprotegida, entre el sombrero de fieltro y la cota de malla. Le atraves piel y msculo hasta penetrar en la cavidad torcica, as que le cort la mayora de las arterias principales. El escita yaca cadver incluso antes de que Romulus intentara retirar la hoja. Conmocionado, a su compaero todava le qued aplomo suficiente para bajar el hombro derecho y embestir a Romulus por el costado izquierdo. De repente se qued sin aire en los pulmones y Romulus cay mal en el terreno helado. Sin saber muy bien cmo, segua con el gladius en la mano. Lo alz a la desesperada y not que rozaba la clavcula de su enemigo, demasiado lento. No haba nada que hacer. Con los labios entreabiertos de satisfaccin, el escita dio un salto para situarse sobre Romulus. Alz el brazo derecho, dispuesto a propinarle el golpe de gracia. Por curioso que parezca, Romulus no dejaba de pensar en Tarquinius. Dnde estaba? Habra visto algo?

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El escita profiri un agudo lamento de dolor. Sorprendido, Romulus alz la vista. De la cuenca del ojo izquierdo de su enemigo sobresala un pual que reconoci al instante. Le entraron ganas de dar saltos de alegra: perteneca a Brennus. El galo le haba salvado la vida. Con un fuerte puntapi, Romulus hizo que el escita se tambaleara hacia atrs. Estir el cuello en busca de los dems. Brennus y Pacorus estaban al lado, luchando codo con codo. Por desgracia, al guarda ya lo haban abatido y le sobresalan dos flechas del vientre. Pero ahora les quedaba alguna posibilidad. Romulus recuper el scutum con cuidado, se incorpor y se protegi de las astas enemigas. Una choc contra l inmediatamente, pero consigui hacerse cargo de la situacin. El tro de arqueros segua en pie. Y al menos una veintena de escitas corran a entrar en liza. Rodeado por una lluvia de flechas, Romulus consigui retirarse ileso al lado de Brennus. Dame tu escudo! le orden Pacorus de inmediato. Romulus mir de hito en hito a su comandante. Mi vida o la suya? se plante. Morir ahora o ms tarde? S, seordijo lentamente, sin moverse. Por supuesto. Ya! grit Pacorus. Los arqueros se echaron atrs al unsono y volvieron a lanzar. Las tres flechas salieron disparadas hacia delante, en busca de carne humana. Alcanzaron a Pacorus en el pecho, el brazo y la pierna izquierda. El comandante cay aullando de dolor. Maldito seas! exclam. Soy hombre muerto. Ms y ms astas silbaron en el aire. Dnde est Tarquinius? grit Romulus. Sigue en el Mitreo. Pareca que estaba rezando. Brennus hizo una mueca. Quieres que salgamos por pies? Romulus neg enrgicamente con la cabeza: Ni hablar! Yo tampoco.

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Se volvieron al unsono para enfrentarse a los escitas.

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Captulo 2

Scaevola
Cerca de Pompeya, invierno de 53-52 a.C.
Seora? Fabiola abri los ojos sobresaltada. Detrs de ella haba una mujer de mediana edad y facciones agradables vestida con un sencillo blusn y unas sandalias de cuero planas. Sonri. Docilosa era la nica amiga verdadera de Fabiola, adems de su aliada, alguien en quien poda confiar plenamente. Ya te he dicho que no me llames as. Docilosa frunci los labios. Haba sido esclava domstica y haba recibido la manumisin al mismo tiempo que su nueva seora. Pero costaba deshacerse de las costumbres de toda una vida. S, Fabiola dijo con cautela. Qu ocurre? pregunt Fabiola, levantndose. Posea una belleza espectacular: era esbelta, de pelo negro, y llevaba un camisn de seda y lino sencillo pero caro. Las joyas bien elaboradas de oro y plata le tintineaban en el cuello y los brazos. Docilosa? Se produjo un silencio. Han llegado noticias del norte anunci Docilosa. De Brutus. La alegra inicial fue reemplazada por el terror. Aquello era lo que Fabiola deseaba: noticias de su amado. Dos veces al da sin falta, rezaba en el altar de un rincn del patio principal de la villa. Ahora que Jpiter haba respondido a sus plegarias, seran buenas noticias? Fabiola escudri el rostro de Docilosa para ver si intua algo. Decimus Brutus estaba aislado en Ravenna con Csar, su general, que planificaba el regreso a Roma. Estratgicamente situada entre la capital y la frontera con la Galia Transalpina, Ravenna era el refugio invernal preferido de Csar. All,

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rodeado de sus ejrcitos, poda controlar la situacin poltica, lo cual estaba permitido al norte del ro Rubicn. Pero que un general lo cruzara sin renunciar a su mando militar, es decir, entrando en Italia armado, se consideraba un acto de alta traicin. As pues, todos los inviernos Csar observaba y esperaba. El Senado, descontento, poco poda hacer al respecto, mientras que Pompeyo, el nico hombre con la fuerza militar suficiente para plantar cara a Csar, no se pronunciaba. La situacin cambiaba a diario, pero una cosa era segura: haba problemas a la vista. Por consiguiente, a Fabiola le sorprendieron las noticias de Docilosa. Ha estallado la rebelin en la Galia Transalpina revel. Hay luchas encarnizadas en muchas zonas. Segn parece, estn masacrando a los colonos y comerciantes romanos de las ciudades conquistadas. Fabiola exhal lentamente intentando domear el pnico ante la nueva amenaza que se cerna sobre Brutus. Recuerda lo que has superado pens. Has vivido situaciones mucho peores que sta. Gemellus, su cruel amo anterior, haba vendido a Fabiola virgen con trece aos de edad a un prostbulo caro. Para colmo del horror, tambin haba vendido a su hermano Romulus a una escuela de gladiadores. Se le parta el corazn slo de pensarlo. Haba pasado cuatro aos en el Lupanar obligada a prostituirse. Entonces no perd la esperanza. Fabiola mir la estatua del altar con veneracin. Y Jpiter me libr de la vida que despreciaba. La salvacin haba llegado en forma de Brutus, uno de los amantes ms entregados de Fabiola, que la compr a Jovina, la madama del burdel, a cambio de una gran cantidad de dinero. Lo imposible siempre es posible, cavil Fabiola, y se sinti ms tranquila. Seguro que Brutus estaba a salvo. Crea que Csar haba conquistado toda la Galia... coment. Eso dicen musit Docilosa. Aun as, no ha habido ms que conflictos replic Fabiola. Ayudado por Brutus, el general ms osado de Roma no haba dejado de sofocar problemas desde que su sangrienta campaa se haba dado supuestamente por concluida. Qu ocurre ahora? El jefe Vercingtorix ha exigido, y conseguido, el reclutamiento de las tribus explic Docilosa. Decenas de miles de hombres acuden en tropel a luchar bajo su estandarte. Fabiola frunci el ceo. No era la noticia que quera escuchar. Teniendo en cuenta que la mayora de sus fuerzas estaban destacadas en los cuarteles de invierno justo en el interior de la Galia Transalpina, Csar poda enfrentarse a verdaderos problemas. Los galos eran guerreros fieros que se haban resistido con fuerza a la conquista romana, y que haban perdido debido a la extraordinaria capacidad de Csar como estratega y a la disciplina frrea de las legiones. Si las tribus de verdad se unan, un alzamiento poda tener consecuencias catastrficas.

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Y lo que es peor continu Docilosa. Ha cado mucha nieve en las montaas de la frontera. Fabiola apret los labios. En su ltimo mensaje, Brutus le deca que pronto ira a visitarla. Ahora no sera posible. Y, si Csar no contactaba a tiempo con sus tropas para sofocar la rebelin antes de la primavera, el problema se extendera por todas partes. Vercingtorix haba elegido cuidadosamente el momento, pens Fabiola enfadada. Si la revuelta tena xito, todos los planes que ella haba urdido a conciencia se iran al garete. No caba la menor duda de que miles de hombres perderan la vida en la lucha subsiguiente, pero tena que pasar por alto tan elevado coste. Independientemente de lo que ella deseara, esos hombres moriran de todos modos. Si Csar obtena una victoria rpida, el derramamiento de sangre sera menor. Fabiola lo deseaba ardientemente porque as Brutus, su ferviente seguidor, se cubrira de gloria. Pero no se trataba slo de eso. Fabiola tena un solo objetivo en mente: si Csar triunfaba, ella tambin recogera sus frutos. Sinti una punzada de culpabilidad al darse cuenta de que su primera preocupacin no haba sido la seguridad de Brutus. Como soldado profesional, y sumamente valeroso, quiz resultara herido o incluso asesinado en las prximas luchas. Eso sera duro de sobrellevar, pens, y ofreci otra plegaria. Aunque nunca se haba permitido amar a nadie, Fabiola apreciaba a Brutus de todo corazn. Siempre se haba mostrado carioso y amable con ella, incluso cuando la desvirg. Sonri. No se haba equivocado cuando decidi desplegar todos sus encantos para seducirlo. Anteriormente haba tenido muchos clientes parecidos, todos ellos nobles poderosos cuyo mecenazgo podra haberle garantizado el ascenso en el escalafn social de Roma. Sin perder de vista ese objetivo, Fabiola se las haba ingeniado para desmarcarse de lo degradante que era su trabajo. Igual que ellos se servan del cuerpo de Fabiola, ella los aceptaba por lo que pudieran darle: oro, informacin o, lo mejor de todo, influencia. Brutus se haba diferenciado del resto de los clientes desde el principio, lo cual haca que el sexo con l fuera ms fcil. Lo que acab inclinando la balanza a su favor fue el estrecho vnculo con Csar, un poltico que haba suscitado el inters de Fabiola cuando escuchaba a hurtadillas las conversaciones que mantenan los nobles mientras se relajaban en las termas del burdel. Los secretos de alcoba que sonsacaba a sus clientes satisfechos tambin haban apuntado hacia la idoneidad de Csar. Quizs haba sido Jpiter quien la haba llevado a convertirse en amante de Brutus, pens Fabiola. Durante un banquete al que asisti con l, vio una estatua del Csar que le record muchsimo a Romulus. Desde aquel momento, la sospecha la corroa. Las palabras de Docilosa la devolvieron a la realidad: Los optimates celebraron un banquete cuando la noticia de la rebelin de Vercingtorix lleg a Roma. Pompeyo Magno fue el invitado de honor.

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Por todos los dioses mascull Fabiola. Algo ms? Csar tena enemigos en todas partes y, sobre todo, en la capital. El triunvirato que gobernaba la Repblica haba quedado reducido a una sola persona tras la muerte de Craso y, desde entonces, daba la impresin de que Pompeyo no saba cmo actuar ante los imparables xitos militares de Csar, el gran beneficiado con esta situacin. Pero ahora los optimates, el grupo de polticos que se opona a l, cortejaban abiertamente a Pompeyo, su nico rival. Csar segua teniendo posibilidades de ser el prximo gobernante de Roma, siempre y cuando la revuelta de Vercingtorix fracasara y l mantuviera suficientes apoyos en el Senado. De repente, Fabiola se sinti muy vulnerable. En el Lupanar haba sido un pez gordo en un estanque pequeo. Fuera, en el mundo real, no era nadie. Si Csar fracasaba, Brutus tambin. Y, sin su apoyo, qu posibilidades tena ella de triunfar en la vida? A no ser, claro est, que se prostituyera con algn otro hombre. A Fabiola se le revolvi el estmago slo de pensarlo. Los aos pasados en el Lupanar le bastaban para toda una vida. Aquella situacin exiga medidas drsticas. Tengo que ir al templo del Capitolio declar Fabiola. A realizar una ofrenda y rezar para que Csar aplaste pronto la rebelin. Docilosa disimul su sorpresa: El viaje hasta Roma durar por lo menos una semana. O ms, si hay mala mar. Fabiola tena una expresin serena. En ese caso, viajaremos por tierra resolvi. Entonces la mujer mayor s que mostr su asombro: Acabaremos siendo violadas y asesinadas! El campo est lleno de bandidos! No ms que las calles de Roma repuso Fabiola speramente. Adems, podemos llevarnos a los tres guardaespaldas que Brutus dej aqu. Sern suficiente proteccin. No tan buena como Benignus o Vettius, pens al recordar con cario a los imponentes porteros del Lupanar. Pese a la devocin que stos sentan por Fabiola, Jovina los consideraba demasiado valiosos para venderlos tambin a ellos. Cuando regresara a la capital, volvera a plantearse esa posibilidad. Aquel par de hombres duros le resultaran muy tiles. Qu dir Brutus cuando se entere? Lo comprender respondi Fabiola con alegra. Lo hago por l. Docilosa suspir. No iba a ganar aquella discusin. Y, dadas las escasas diversiones de Pompeya, aparte de las termas o el mercado cubierto, la vida se haba

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vuelto muy prosaica en la villa, que estaba prcticamente vaca. Como siempre, Roma ofrecera un poco de diversin. Cundo nos marchamos? Maana. Informa al puerto para que el capitn prepare el Ajax. Por la maana sabr si el tiempo es lo bastante propicio para navegar. Al llegar al norte, Brutus haba devuelto inmediatamente su preciada galera liburnia para que estuviera a disposicin de su amada. Propulsada por cien esclavos que trabajaban en una nica fila de remos, la galera corta y de armazn bajo era el tipo de navo ms rpido que construan los romanos. El Ajax haba estado anclado en el muelle de Pompeya y Fabiola no haba previsto necesitar de sus servicios hasta la primavera siguiente. Ahora la situacin haba cambiado. Docilosa hizo una inclinacin de cabeza y se retir. Dej a su seora cavilando. La visita al templo tambin brindara otra oportunidad a Fabiola de preguntar a Jpiter quin haba violado a su madre. Velvinna slo lo haba mencionado de pasada; pero, por motivos obvios, no lo haba olvidado. Descubrir la identidad de su padre era la fuerza motriz de su vida. Y en cuanto la descubriera, no dudara en vengarse. A toda costa. El hecho de tener que ocuparse del degradado latifundio tras la marcha de Brutus haba intimidado profundamente a Fabiola. Pero aquello tambin le proporcionaba cierta satisfaccin. Ser la seora de la enorme finca que rodeaba a la villa era una prueba tangible de su venganza sobre Gemellus, su primer amo. Por tanto, se haba entregado en cuerpo y alma a la labor desde un buen principio. La primera vez que visit la casa le qued claro que, al igual que en su residencia de Roma, Gemellus tena un gusto ordinario y chilln. Le haba producido un inmenso placer hacer redecorar todos y cada uno de los dormitorios, salones y despachos opulentos. Las numerosas estatuas de Prapo que tena el comerciante haban quedado reducidas a pedazos; sus enormes miembros erectos eran un recordatorio demasiado poderoso del sufrimiento que Fabiola haba visto a Gemellus infligir a su madre. La gruesa capa de polvo que cubra los mosaicos del suelo fue retirada; las fuentes se desatascaron y se eliminaron las hojas secas. Incluso haba cambiado las plantas descuidadas de los patios. Lo mejor de todo era que las paredes de la zona de baos climatizada se haban vuelto a pintar con imgenes brillantes de dioses, criaturas marinas mitolgicas y peces. Uno de los recuerdos ms impactantes de su primer da en el Lupanar era el del momento en que vio aquellas imgenes en las termas. Haba decidido que algn da ella disfrutara del mismo entorno exuberante. Ahora, su deseo se haca realidad. De todos modos, le costaba no sentirse culpable, pens ms tarde ese mismo da. Mientras que a ella no le faltaba de nada, caba la posibilidad de que Romulus

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estuviera muerto. Las lgrimas se le agolpaban en el rabillo del ojo. En el prostbulo, no haba dejado piedra sin mover para encontrarlo; por increble que parezca, despus de ms de un ao, haba averiguado que su hermano mellizo segua vivo. En la brutalidad de la arena donde luchaban los gladiadores, Jpiter lo haba protegido. La otra revelacin de que Romulus se haba alistado en las legiones de Craso no desanimaba a Fabiola, pero entonces ocurri una catstrofe. Haca unos meses que la terrible noticia de Carrhae haba llegado a Roma. Fabiola haba perdido toda esperanza de un plumazo: sobrevivir a un horror para acabar en un ejrcito condenado al fracaso le pareca una crueldad sin parangn. Ansioso por ayudar, Brutus haba hecho todo lo posible por averiguar ms, pero todas las noticias eran malas. La derrota era una de las peores que haba sufrido la Repblica, con gran cantidad de bajas. Seguramente Romulus no se contaba entre los hombres de la legin que haban sobrevivido y huido con el legado Casio Longino. Haban repartido en vano mucho dinero entre los veteranos de la Octava. Fabiola suspir. Probablemente los huesos de su hermano mellizo, descoloridos por el sol, siguieran desperdigados en la arena donde ste haba cado. O eso o haba logrado huir hasta los confines de la tierra, a un lugar llamado Margiana dejado de la mano de los dioses, el lugar adnde los partos haban enviado a sus diez mil prisioneros. Y nunca nadie haba regresado de all. Las lgrimas surcaron las mejillas de Fabiola, que raras veces lloraba. Mientras existiera la posibilidad, por nfima que fuera, de volver a ver a Romulus, no se desesperara por completo; sin embargo, ahora la tozudez empezaba a ganar terreno a la esperanza. Jpiter Optimus Maximus, escchame pens entristecida. Haz que mi hermano siga con vida, como sea. Decidida a no perder el control de sus emociones, Fabiola se sec los ojos y fue a buscar a Corbulo, el anciano vlico, o capataz, del latifundio. Como de costumbre, se lo encontr muy ajetreado supervisando a los trabajadores. Fabiola, que nunca haba vivido en el campo, saba muy poco de aquello y de la agricultura, por lo que pasaba la mayora de los das en compaa de Corbulo. Las noticias procedentes de la Galia no iban a hacerle cambiar de costumbre. Ahora ella era la responsable del latifundio. Gracias a Corbulo, Fabiola se haba enterado de que los das en que los agricultores trabajaban sus propios campos estaban llegando rpidamente a su fin, ya que el grano barato procedente de Sicilia y Egipto los dejaba sin negocio. Durante ms de una generacin, la agricultura haba estado reservada a quienes eran lo bastante ricos para comprar tierras y trabajarlas con esclavos. Por suerte para esa gente, las inclinaciones belicistas de la Repblica haban suministrado un flujo interminable de almas desventuradas procedentes de todos los rincones del mundo que les generaban riqueza. La finca de Fabiola, antes propiedad de Gemellus, no era diferente del resto.

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Fabiola, que recientemente haba sido manumitida, odiaba la esclavitud. Al principio, ser la seora de varios cientos de personas hombres, mujeres y nios la angustiaba. Sin embargo, en la prctica poco poda hacer. Liberar a griegos, libios, galos y nmidas supondra la ruina para su nueva propiedad. As pues, decidi consolidar su posicin como amante de Brutus, cultivar la amistad de los nobles en la medida de lo posible e intentar descubrir la identidad de su padre. Quizs en el futuro, con la ayuda de Romulus, pudiera hacer algo ms. Fabiola recordaba que su hermano idolatraba a Espartaco, el gladiador tracio cuya rebelin de esclavos haba hecho temblar los cimientos de Roma haca tan slo una generacin. Esa idea hizo sonrer a Fabiola cuando lleg al gran patio situado detrs de la villa. All, las barracas hmedas y deprimentes de los esclavos destacaban en marcado contraste con las slidas construcciones de las zonas de almacenamiento. Y decidi que algo habra que hacer para remediar la situacin en la que aquella gente se encontraba. Tambin haba cuadras, un molino de dos plantas y numerosos cobertizos de piedra, construidos sobre pilotes de ladrillo para permitir la circulacin constante de aire por debajo e impedir el acceso a los roedores. Unos estaban llenos hasta el techo de grano y avena, mientras que otros eran el vivo ejemplo de la rica variedad de productos de la finca. Los tarros de aceite de oliva sellados con resina estaban apilados de manera ordenada. Haba tarrinas de garum, una pasta de pescado muy solicitada que gozaba de gran aceptacin, junto a toneles de mjol en salazn y recipientes de barro llenos de aceitunas. Manzanas, membrillos y peras preparados para ser consumidos durante el invierno se almacenaban en hileras sobre lechos de paja. Las terrosas cabezas de ajo estaban dispuestas en pequeas pirmides. Los jamones curados colgaban de las vigas al lado de manojos de zanahorias, achicoria y hierbas aromticas: salvia, hinojo, menta y tomillo. El vino, uno de los mejores productos, se preparaba y almacenaba en la bodega de otro edificio. Primero fermentaba en las dolia, unas jarras enormes recubiertas de brea que se enterraban parcialmente en el suelo, el jugo de las uvas aplastadas se conservaba all sellado y luego se dejaba envejecer. Slo las mejores cosechas se decantaban en nforas y se trasladaban al edificio principal, donde se colocaban en un depsito especial en el trozo de tejado que quedaba libre por encima de una de las chimeneas. A Fabiola le encantaba visitar cada uno de los almacenes, porque todava le asombraba que toda aquella comida le perteneciera. De nia, el hambre haba gobernado su da a da. Y ahora tena alimento suficiente para toda una vida. Era consciente de lo irnico de la situacin, por eso se aseguraba de que la dieta de los esclavos fuera adecuada. La mayora de los terratenientes apenas daban a los esclavos comida para subsistir, y mucho menos para sobrevivir ms all de la mediana edad. Si bien es cierto que Fabiola no pensaba liberarlos, estaba decidida a ser una seora humana. El empleo de la fuerza quiz fuera necesario en alguna ocasin para garantizar la obediencia, pero no a menudo.

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Ya casi haban terminado las labores ms importantes del ao: sembrar, ocuparse de las tierras y cosechar. Aquel da, sin embargo, el patio era un enjambre de actividad. Corbulo iba de un lado a otro con paso resuelto dando rdenes a gritos. Fabiola vio a hombres que reforjaban arados rotos y arreglaban arreos de cuero gastados para los bueyes. A su lado, mujeres y nios vaciaban carretas de hortalizas que maduraban ms tarde: cebollas, remolachas y la famosa col de Pompeya. Otros trabajaban en grupo la lana de las ovejas esquiladas durante el verano; ahora la cardaban y lavaban, para despus hilarla. Corbulo hizo una reverencia al verla: Seora. Fabiola inclin la cabeza de forma solemne, procurando adoptar la actitud de mando a la que tan poco acostumbrada estaba. Su pelo castao entrecano, el rostro redondo y la figura encorvada apenas llamaban la atencin. Vesta de forma anodina. Lo nico que revelaba que no se trataba de un mero esclavo agrcola eran el ltigo de mango largo y el amuleto de plata que le colgaba de una cinta alrededor del cuello. Corbulo haba sido capturado de nio en la costa del norte de frica y desde entonces haba pasado toda su vida en el latifundio. El hecho de que su ama fuera una mujer joven no pareca molestar al viejo vlico. Brutus haba dejado bien claro que, en su ausencia, Fabiola era la seora de la casa. Y Corbulo estaba encantado de que alguien le dijera qu hacer para frenar el deterioro de la finca, palpable durante aos. Qu haces? Superviso a este grupo, seora respondi Corbulo, sealando a los esclavos que tena ms cerca. Siempre hay tareas rutinarias para mantenerlos ocupados. Fabiola senta curiosidad por la vida diaria del latifundio. No se imaginaba a su ex amo en la misma situacin. Gemellus mostraba algn tipo de inters por este lugar? Cuando lo compr, s contest Corbulo. Sola venir cada pocos meses. Fabiola disimul su sorpresa. Trajo los nuevos olivos de Grecia e hizo construir los estanques de peces explic el vlico. Incluso escogi las mejores laderas para plantar vides. A Fabiola le desagradaba pensar que su anterior amo posea una vertiente creativa. En su casa de Roma, en la que ella y Romulus se haban criado, no haba mostrado ms que brutalidad. Y qu pas luego? pregunt ella.

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Corbulo se encogi de hombros. El negocio empez a irle mal. Primero fueron los productos de Egipto. Todava recuerdo el da en que me enter de la noticia. El rostro surcado de arrugas de Corbulo adopt una expresin angustiada. Doce barcos se hundieron cuando venan de Egipto. Se lo imagina, seora? Fabiola suspir de forma expresiva para fingir empata. En realidad, intentaba comprender cmo poda ser que a un hombre como Corbulo le preocupara que la suerte de su amo empeorara. Ella se haba alegrado sobremanera cuando Brutus le haba explicado los motivos que haban llevado a Gemellus a vender el latifundio. No obstante, supuso que era inevitable que en cierto modo los esclavos se identificaran con sus amos. Fabiola recordaba lo orgulloso que Romulus se haba sentido cuando haba trado sin problemas una nota de Craso a casa de Gemellus, despus de haber burlado a los hombres de los prestamistas que siempre haba apostados ante la puerta principal. Sin embargo, su hermano mellizo odiaba a Gemellus tanto como ella. Incluso quienes no gozaban de libertad se enorgullecan de la vida que llevaban. Por tanto, no deba juzgar a Corbulo slo por eso. Aunque haba trabajado para Gemellus durante ms de veinte aos, por el momento el vlico se haba mostrado leal, digno de confianza y muy trabajador. Como si le leyera el pensamiento, Corbulo rega con dureza a un esclavo que afilaba una guadaa con movimientos lentos y desinteresados. Aflalo con garbo, imbcil! Dio un golpecito al ltigo que le colgaba del cinturn. O notars esto en la espalda! El esclavo se apresur a inclinarse sobre la hoja de hierro curvado y a recorrerla con una piedra de afilar de arriba abajo. Fabiola sonri satisfecha. Aunque no era un hombre cruel, a Corbulo no le asustaba emplear la fuerza. El hecho de que bastara con una amenaza era buena seal. Crea que tena una inmensa fortuna dijo Fabiola, deseosa de obtener ms informacin. S que la tena. Corbulo suspir. Pero los dioses le dieron la espalda. Todo lo que el amo tocaba se converta en polvo. Empez a pedir dinero sin medios para devolverlo. Fabiola recordaba los matones apostados en el exterior del domus de Gemellus da y noche, y los rumores que circulaban en la cocina, donde los esclavos se reunan a cotillear. Brutus mencion que una operacin con animales para la arena fue la gota que colm el vaso. Corbulo asinti a regaadientes:

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S, seora. Eso tena que haber procurado a Gemellus un dineral. Haba financiado un tercio de la expedicin de un bestiarius para capturar animales salvajes en el sur de Egipto. Fabiola sinti una punzada de nostalgia: su hermano Romulus sola imaginar que era bestiarius, aunque luego se haba convertido en gladiador. No dej traslucir emocin alguna en su rostro. El Lupanar la haba dotado de una gran capacidad para ocultar sus sentimientos de todo el mundo, incluido Brutus. De repente, aflor un viejo recuerdo. Poco antes de ser vendidos, ella y Romulus haban odo por casualidad una conversacin entre Gemellus y su contable. Trataba sobre la captura de animales para el circo, una iniciativa de la que podan extraerse pinges beneficios. A los mellizos les haba sorprendido que el comerciante no dispusiera del desembolso inicial. Como esclavos pobres de la casa que eran, la riqueza de su amo siempre les haba parecido inconmensurable. Aquello podra haberle permitido saldar las deudas dijo Fabiola con total tranquilidad. Pero resulta que los barcos se hundieron anunci Corbulo. Otra vez. Todos ellos? Del primero al ltimo respondi el vlico con expresin sombra. Una tormenta inslita. Fabiola dej escapar un grito ahogado: Pues qu mala suerte! Fue algo ms que eso. Los adivinos dicen que el mismsimo Neptuno estaba enfadado. Corbulo profiri un fuerte insulto, pero enseguida se sonroj al recordar con quin estaba hablando. Disculpe, seora mascull. Entonces, Fabiola decidi mostrar su autoridad ante los esclavos. Haba visto que Brutus lo haca con regularidad, para asegurarse de que le teman adems de respetarle. No olvides quin soy! espet. Corbulo inclin la cabeza y esper el castigo. Quiz su nueva ama joven no difiriera demasiado de Gemellus. En realidad, Fabiola haba odo cosas peores en el Lupanar, pero eso Corbulo no lo saba. Todava estaba aprendiendo a dar rdenes, por lo que la reaccin de Corbulo le inspir seguridad. Contina indic Fabiola con un tono ms suave. El vlico inclin la cabeza a modo de agradecimiento:

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Gemellus nunca fue de los que hacen caso de las profecas, pero hubo una justo antes de que esos barcos se perdieran. Fabiola frunci los labios. Los arspices slo saben decir mentiras! exclam. Confiando en obtener una seal de liberacin de su miserable existencia, muchas chicas del burdel se gastaban grandes cantidades de sus escasos ahorros en adivinos. Fabiola haba visto muy pocas predicciones cumplidas. Las que se haban materializado eran de poca monta, lo cual haba reforzado su decisin de confiar exclusivamente en s misma. Y en el dios Jpiter, que por fin haba respondido a sus plegarias para conseguir la libertad. Cierto, seora convino Corbulo. Gemellus deca lo mismo. Pero esta profeca no la realiz uno de esos charlatanes que pululan por el gran templo, sino un desconocido con un gladius que acab aceptando hacer una lectura de mala gana. Guard silencio a propsito durante unos instantes. Y prcticamente todo se cumpli. A Fabiola le pic la curiosidad. Los adivinos no llevaban armas. Explcate! orden. Predijo que Craso se marchara de Roma y nunca regresara. Fabiola abri los ojos como platos. De todos era sabido que el tercer integrante del triunvirato anhelaba el xito militar para ganarse el favor del pblico. La decisin de Craso de ocupar el cargo de gobernador de Siria haba sido poco ms que una oportunidad de invadir Partia. Muy pocos podan haber predicho que ese viaje al extranjero sera el ltimo. Tena que tratarse de un verdadero adivino; alguien que, por tanto, podra saber algo de Romulus. Y qu ms dijo? musit. El vlico trag saliva. Que una tormenta en el mar hara naufragar los barcos y que los animales se ahogaran contest. Eso es todo? Corbulo lanz una mirada rpida a derecha e izquierda. Dijo otra cosa reconoci, nervioso. Gemellus slo la mencion en una ocasin, la ltima vez que lo vi. Fabiola salt como un halcn sobre su presa: De qu se trata? El arspice le dijo que algn da un hombre llamara a su puerta.

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Fabiola se puso tensa. Romulus? Pareca obsesionado con esa idea concluy Corbulo. Sera un gladiador? No, seora. Fabiola se desanim. Un soldado solt el vlico. Y la seora se volvi a animar. Confundido ante tal muestra de inters, Corbulo la mir para recibir su aprobacin. Sin embargo, slo recibi una sonrisa rutinaria. Fabiola no pensaba revelar nada. No era un gladiador, pens con aire triunfal, sino un soldado, precisamente aquello en lo que su hermano se haba convertido tras huir de Roma. Gemellus saba lo mucho que Romulus le odiaba: la perspectiva de volver a verlo algn da le habra resultado aterradora. Ahora el viaje al templo de Jpiter tendra dos objetivos importantes: si daba con el adivino misterioso, quiz lograra averiguar si Romulus segua con vida. Por remota que fuera la esperanza, Fabiola haba aprendido a no darse nunca por vencida. La tenacidad y el deseo de venganza eran lo que la haba mantenido con vida. De repente, un profundo aullido vino de detrs de los muros del patio. Era un ruido que Fabiola haba odo ocasionalmente desde su llegada a Pompeya, pero siempre a lo lejos. Cuando se oy ms fuerte, vio el miedo reflejado en el rostro de sus esclavos. Qu es eso? Perros. Y fugitivarii, seora. Al ver que no lo entenda, Corbulo se explic: Cazarrecompensas. Deben de andar tras algn fugitivo. A Fabiola se le aceler el pulso, pero no sucumbi al pnico. Soy libre pens con firmeza. Nadie me persigue. Como buscaban la procedencia del sonido, se internaron un poco en los amplios campos abiertos que rodeaban la villa. Las viviendas estaban separadas entre s por muros de piedra, rboles pelados y setos bajos. Se trataba de una tierra frtil y llana, en barbecho en esta poca del ao. Dos semanas atrs, haban labrado el terreno y haban dejado que se airease antes de plantar las semillas en primavera. Slo quedaba el trigo de invierno, cuyos pequeos brotes verdes levantaban poco ms de un palmo del suelo. En circunstancias normales, a Fabiola le gustaba pararse a contemplarlo. Aunque en esa poca del ao el paisaje era desolado, a ella le encantaba ver a las ruidosas

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grajillas volar hacia los nidos, disfrutar del aire fresco y de la soledad. Las calles de Roma siempre estaban abarrotadas, y el concurrido interior del Lupanar no era menos en ese sentido. El latifundio haba acabado representando un retiro de la cruda realidad del mundo. Hasta aquel momento. Corbulo fue el primero en advertir movimiento. Ah! seal. Entre los huecos de un seto, a unos doscientos pasos de distancia, Fabiola advirti una figura que corra. Corbulo estaba en lo cierto. Era un hombre joven, vestido con poco ms que harapos. Un esclavo. No haba duda de que estaba exhausto, llevaba el cuerpo cubierto de una gruesa capa de barro y la desesperacin grabada en el rostro. Probablemente ha intentado darles esquinazo escondindose en el ro anunci el vlico. Fabiola haba dado agradables paseos a lo largo de la va fluvial que separaba su propiedad de la finca del vecino. Para ella, jams volvera a ser lo mismo. Corbulo hizo una mueca. Nunca funciona coment. Los fugitivarii siempre tantean bajo la orilla con palos largos. Si eso no funciona, los perros se encargan de encontrar su rastro. Fabiola era incapaz de apartar la vista del fugitivo, que corra mirando por encima del hombro aterrorizado. Por qu lo persiguen? pregunt con apata, conocedora de la respuesta. Porque se ha escapado repuso Corbulo. Y los esclavos son propiedad de su amo. Fabiola conoca de primera mano esa cruel realidad. Era el mismo motivo que haba permitido a Gemellus violar a su madre repetidas veces. Venderlos a ella y a Romulus. Ejecutar a Juba, el gigantesco nubio que haba enseado a su hermano a manejar la espada. Los amos disfrutaban del mayor poder que existe sobre sus esclavos: el de vida y muerte. Adems, en el sistema legal romano, orgullo de la Repblica, no se contemplaba represalia alguna por torturar o matar a un esclavo, lo cual reforzaba claramente ese poder. De pronto una manada de perros grandes abandon el amparo que ofreca la arboleda ms cercana, olisqueando la tierra y el ambiente para captar el olor de su presa. Fabiola oy al joven gimotear aterrorizado. Era un sonido espantoso. Ella y Corbulo observaban en silencio.

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De entre los rboles surgi un grupo de hombres armados hasta los dientes que azuzaban a los sabuesos con gritos y silbidos. Se oyeron vtores cuando vieron al esclavo, que daba la impresin de estar prcticamente exhausto. De dnde es? El vlico se encogi de hombros. Quin sabe? Es posible que ese imbcil lleve das huyendo dijo. Es joven y fuerte. He sabido de persecuciones que se alargan ms de una semana. Corbulo pareca compadecerse. Pero esos cabrones nunca se rinden. Y un hombre no puede correr sin parar con el estmago vaco. Fabiola suspir. Nadie daba comida o ayuda a un fugitivo. Por qu iban a hacerlo? Roma era un Estado cimentado en la guerra y la esclavitud. Sus ciudadanos no tenan motivos para ayudar a quienes huan del cautiverio. La brutalidad de los castigos, las miserables condiciones de vida y la mala alimentacin no les preocupaban lo ms mnimo. Por supuesto, no se trataba tan mal a todos los esclavos; pero seguan siendo el motor de la Repblica, la mano de obra que construa sus majestuosos edificios, trabajaba duro en los talleres y cultivaba los alimentos. Roma necesitaba a sus esclavos. Los dems esclavos poco podan hacer, pens Fabiola con amargura. Ayudar a un fugitivo se castigaba con la muerte. Y quin quera morir crucificado? El drama estaba a punto de alcanzar su punto lgido. El joven, que se haba acercado a ellos tambalendose y estaba a unos cincuenta pasos de distancia, cay de rodillas en la tierra hmeda. Alz los brazos a modo de splica silenciosa y Fabiola no pudo evitar cerrar los ojos. Interponerse entre un fugitivo y los hombres enviados legalmente a apresarlo no sera buena idea. No poda hacer nada sin arriesgarse a que el amo del esclavo interpusiera una demanda contra ella. Entonces la partida lo alcanz. El ambiente se llen de chillidos cuando los perros amaestrados empezaron a atacar salvajemente al fugitivo como si fuera un mueco de trapo. Fabiola observaba la escena horrorizada. Dio gracias a los dioses al cabo de unos instantes, cuando el jefe de la cacera los ahuyent. Poco a poco fue llegando el resto de los fugitivarii, ms de una docena de tipos de aspecto duro ataviados con colores apagados y armados con arcos, lanzas y espadas. Bajo las capas de lana se entrevea el brillo mate de la cota de malla. Lo rodearon y se rieron de las profundas mordeduras que el esclavo tena en brazos y piernas. Aquello formaba parte de la diversin. Fabiola se contuvo. Qu poda hacer ella? Absortos en la captura, los fugitivarii parecan ajenos al pblico. Los perros manchados se haban tumbado cerca, con las largas lenguas rojas colgndoles de mandbulas amplias y poderosas. Animales parecidos rondaban de noche por la villa

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de Fabiola; se visaban como medida de proteccin contra bandoleros y criminales. Esas criaturas sumamente musculosas parecan incluso ms feroces. El esclavo, rodeado, adopt una posicin fetal. Gema dbilmente y slo gritaba cuando sus captores lo golpeaban. Entonces se produjo un cambio. El matn ms cercano por fin advirti la presencia de Fabiola y Corbulo. Al ver la ropa y las suntuosas joyas que llevaba no dijo nada, pero mascull unas cuantas palabras al hombre bajo y fornido que estaba al mando. Sin embargo, en vez de responder, ste propin una fuerte patada en el pecho al esclavo. Les lleg un grito ahogado. Fabiola observaba horrorizada. El golpe haba sido lo suficientemente fuerte como para partirle unas cuantas costillas. Dejadlo en paz! grit ella. Est malherido! Corbulo, a su lado, tosi incmodo. Se abri un hueco en el crculo y los rostros duros e implacables se volvieron hacia la despampanante mujer y su vlico. Cuando advirtieron su belleza, las miradas lascivas les distorsionaron los rasgos y pronunciaron insinuaciones procaces, aunque fuera en susurros. Haba que respetar a los ricos. Fabiola hizo caso omiso de los comentarios; Corbulo los miraba con furia. Curiosamente, permitieron al esclavo que se levantara. Uno de los fugitivarii desenvain la espada y lo empuj con la punta. Lejos de ellos y hacia Fabiola. Confundido, el joven esclavo permaneca inmvil. Lo volvi a aguijonear con la espada, lo cual hizo sollozar al esclavo. Pero enseguida capt lo que queran de l y camin a trompicones hacia la villa. Sus esfuerzos fueron recibidos con risas burlonas y varios matones le lanzaron terrones de tierra. Aceler el paso. Qu hacen? pregunt Fabiola aterrorizada. Juegan con l. Y con nosotros. Ser mejor que entremos, seora musit Corbulo con el rostro ceniciento. Antes de que la situacin se les escape de las manos. Fabiola tena los pies clavados en el suelo. El esclavo se le acerc. Aparte de las mordeduras de perro que le cubran todo el cuerpo, tena el torso y los brazos hechos un amasijo sanguinolento. A travs de la tnica vieja y ondeante se vean heridas supurantes que le recorran la piel en zigzag por delante y por detrs formando un desagradable enrejado. Eran marcas de latigazos, la prueba fehaciente de un amo cruel. Habra huido por eso? El fugitivo era joven, intuy Fabiola, de apenas quince aos. Un nio. El sudor y las lgrimas le haban dibujado regueros en la suciedad del rostro, demacrado y con expresin hambrienta. Adems de aterrorizado.

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Seora! Corbulo habl con voz imperiosa. No se arriesgue. Fabiola era incapaz de apartar los ojos del fugitivo, que no osaba mirarla. Como en trance, pas por su lado arrastrando los pies en direccin al patio. No ira demasiado lejos: era un ratn herido por las garras de un gato. Al final los fugitivarii empezaron a moverse y a Fabiola se le revolvi el estmago. Mir a su alrededor, pero no vio a ninguno de sus guardaespaldas. Hasta entonces apenas haba necesitado de su presencia, por lo que pasaban buena parte del da alrededor del fuego de la cocina, contando chistes verdes. Ni siquiera los esclavos que estaban en el patio haban aparecido. Corbulo tena tantsimo miedo que incluso la agarr de la manga. Fabiola senta la imperiosa necesidad de ayudar, y se gir para plantar cara a los hombres que se acercaban. Aunque tambin tena miedo, no estaba dispuesta a escabullirse al interior de su finca para evitar a aquellos canallas. Se le acercaban en silencio y con malas intenciones. Quin manda aqu? pregunt Fabiola a voz en grito, sujetndose las manos para evitar el tembleque. Un servidor, seora. Scaevola, el fugitivarius jefe respondi con voz cansina el lder, haciendo una media reverencia. Era un hombre achaparrado y fortachn de cabello corto castao y ojos hundidos que llevaba la cota de malla tpica de los legionarios, desde el cuello hasta medio muslo. Del cinturn le colgaban un gladius en una vaina ornamentada y una daga. Llevaba unas gruesas pulseras de plata, lo cual pregonaba su rango. Estaba claro que ir a la caza de esclavos huidos era un trabajo rentable. Puedo ayudarla en algo? La pregunta son como pretenda. Descorts. Llena de doble sentido. Los dems, encantados, reaccionaron con risitas burlonas. Plenamente consciente de su impotencia, Fabiola se puso bien tiesa. Explcame qu hacis en mis tierras. Tus tierras? Scaevola entrecerr los ojos. Y dnde est Gemellus? Eres su ltima conquista? Esta vez los hombres se rieron sin miramientos. Fabiola le dedic una mirada glida. Ese gordo degenerado ya no es el dueo de esta finca. Ahora aqu mando yo y exijo que me respondas! grit. Scaevola se mostr sorprendido. No lo saba reconoci. Hemos pasado varios meses en el norte. All se obtienen muchos beneficios. Hay un montn de escoria tribal que huye de la Galia.

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Lstima que regresarais! Vamos a donde hay trabajo repuso el fugitivarius. Llevamos persiguiendo a este tipo desde hace tres das, verdad, muchachos? Pero nadie se libra del viejo Scaevola y sus hombres! Te divierte torturar a los esclavos que apresas? pregunt Fabiola con acritud. Scaevola sonri y dej al descubierto los colmillos. A los chicos los hace felices respondi. Y a m. Sus hombres se rieron con satisfaccin. Fabiola lo fulmin con la mirada. Ese pedazo de mierda tendra ms motivos para gritar si no hiciera tantsimo fro coment l como si tal cosa. Necesito un buen fuego para calentar el hierro! Pero eso puede esperar, cuando regresemos al campamento. Entonces Fabiola se enfureci. Saba exactamente de qu hablaba Scaevola. Uno de los castigos ms habituales consista en marcar a los fugitivos en la frente con la letra F de fugitivas. Era una salvaje advertencia a los dems esclavos. Y si volvan a intentarlo, probablemente les esperara la crucifixin. Eso explicaba por qu la mayora de los esclavos aceptaba su suerte. Yo no pens Fabiola con furia. Y Romulus tampoco. Largaos! Seal hacia el lugar del que haban venido. Ahora mismo! Quin va a obligarme, seora? se burl Scaevola, moviendo la cabeza en direccin a Corbulo. Ese viejo imbcil? Sus hombres se apresuraron a llevarse las manos a las armas. El vlico se qued blanco. Seora! susurr. Tenemos que regresar a la villa! Fabiola respir hondo para tranquilizarse. Haba tomado la decisin de enfrentarse a Scaevola y, aparte de humillarse dando marcha atrs, no le quedaba ms remedio que seguir adelante. Soy la amante de Decimus Brutus anunci con voz alta y clara. Sabes quin es, rata de alcantarilla? El rostro de Scaevola se convirti en una mscara fra y calculadora. Uno de los hombres ms importantes de Csar continu orgullosa, restregndoselo por las narices. Un oficial del ejrcito de alto rango. Fabiola observ a los fugitivarii, retndolos a mirarle a aquellos ojos glidos. Ninguno se atrevi, salvo Scaevola. Si me ocurriera algo, removera cielo y tierra hasta encontrar al rastrero culpable.

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Durante unos instantes dio la impresin de que las palabras de Fabiola haban surtido efecto. Se volvi para marcharse. La puta de uno de los perros falderos de Csar, no? dijo Scaevola con voz cansina. A Fabiola se le encendieron las mejillas, pero no supo qu responder. En Roma hay gente que paga grandes cantidades de dinero para ver a los partidarios de Csar... Scaevola sonri e hizo que sus palabras sonaran ms escalofriantes. Fuera de juego. Sus hombres enseguida recuperaron el inters. A Fabiola se le encogi el corazn. Recientemente, haban circulado rumores en Pompeya sobre el brutal asesinato de varios de los aliados menos ricos de Csar. Hombres que antes no haban precisado de guardaespaldas. Y ella slo tena tres. Esperas pronto a Brutus? Fabiola no tena respuesta. Not el roce de las garras del miedo en el vientre. No hay de qu preocuparse. Scaevola le ech una mirada lasciva. T ya nos sirves. Chicos? Los fugitivarii avanzaron todos a la vez. Horrorizada, Fabiola mir a Corbulo. Tena mrito que el vlico no se echara atrs. Con el ltigo bien agarrado en el puo derecho, se puso delante de ella para protegerla. Scaevola se ech a rer: un sonido profundo y desagradable. Matad a ese viejo cabrn estpido! orden. Pero quiero a la zorra viva e intacta. Es ma. Jpiter, el mejor y el ms grande pens Fabiola desesperada. Necesito tu ayuda otra vez. Sin embargo, el sonido del desenvainar de espadas llen el ambiente. Corbulo dio un paso adelante ponindose bien firme. A Fabiola se le llen el corazn de orgullo ante aquella accin valiente pero intil. Luego mir a los matones y se le revolvi el estmago. Los dos estaban a punto de morir. Seguro que antes la violaran. Y ni siquiera tena un arma con la que defenderse. A escasos pasos de Corbulo, los fugitivarii se detuvieron y Scaevola enrojeci de rabia. Confundidos, Fabiola y Corbulo intercambiaron una mirada. Notaron movimiento detrs de ellos.

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Al girar la cabeza, Fabiola vio prcticamente a todos los esclavos que posea acercndose a ellos corriendo. Eran por lo menos cuarenta y llevaban guadaas, mazos, hachas e incluso tablones de madera. Alarmados por el fugitivo que haba entrado en el patio, haban acudido de forma espontnea a defender a su seora. Y ninguno de ellos saba luchar como los fugitivarii. A Fabiola se le form un nudo en la garganta al ver el riesgo que aquellos desventurados iban a correr por ella. Cuando la alcanzaron, los esclavos se desplegaron en abanico formando una larga hilera. Los matones no estaban muy contentos. Independientemente de las armas, los esclavos los superaban en nmero con creces. Y, tras la revuelta de Espartaco haca veinte aos, todo el mundo era consciente de que los esclavos saban pelear. Fabiola se volvi para mirar a Scaevola. Largaos de mi latifundio!orden. Ahora mismo! No pienso marcharme sin el fugitivo gru Scaevola. Id a buscarlo! Con la cabeza gacha, Corbulo obedeci y dio un paso hacia el patio. Alto ah! El vlico se enderez al or la orden tajante de Fabiola. No vas a llevarte a esa pobre criatura protest, dejndose llevar por la furia. Se queda aqu. Corbulo pareca impresionado. Scaevola arque las cejas. Qu has dicho? pregunt. Ya me has odo espet Fabiola. Ese hijo de puta pertenece a un comerciante llamado Sextus Roscius, no a ti! rugi el fugitivarius. Esto es completamente ilegal. Tambin lo es atacar fsicamente a un ciudadano. Pero eso te trae sin cuidado respondi Fabiola con severidad. Pregntale a Roscius cunto quiere por el chico. Har que le enven el dinero sin falta al da siguiente. Se notaba que no estaba acostumbrado a verse coartado o a quedar mal y cerr los puos de rabia. Los dos se miraron de hito en hito durante un momento en el que el tiempo pareci detenerse. Esto no acabar as! mascull el fugitivarius apretando los dientes. Nadie se opone a Scaevola sin venganza, y menos una zorra presuntuosa como t. Me has odo?

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Fabiola se limit a alzar el mentn. Espero que t y tu amante tengis buenos cerrojos en las puertas advirti. De repente, le apareci una navaja en la mano derecha como por arte de magia. Y muchos guardas. Necesitaris ambas cosas. Sus compinches soltaron una desagradable risotada y Fabiola se contuvo para no echarse a temblar. Envalentonado por el coraje de su seora, Corbulo hizo un gesto. Los esclavos avanzaron con las armas en alto. Scaevola los mir a todos con desdn. Volveremos! dijo. Reuni a sus hombres y emprendi la retirada por el campo embarrado. Los perros trotaban a la zaga. El vlico dej escapar un suspiro lento y prolongado. Fabiola se qued tiesa observando a los fugitivarii hasta perderlos de vista. Por dentro estaba aterrorizada. Qu he hecho? Tena que haberle permitido apresar al chico. Pero una parte de ella se alegraba. El tiempo dictaminara si haba tomado la decisin acertada. Seora? Se gir para mirar al vlico. Scaevola es un hombre muy peligroso. Corbulo hizo una pausa. Y trabaja para Pompeyo. Fabiola le dedic una mirada de agradecimiento y el viejo vlico qued hechizado. Adems, ese perro sarnoso hablaba en serio explic. Sus enemigos desaparecen. Estos hombres... Indic a los esclavos que los rodeaban. La prxima vez no sern suficientes. Lo s repuso Fabiola. Y dese que Brutus estuviera a su lado. Se haba ganado un verdadero enemigo. Viajar a Roma era ahora una prioridad urgente.

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Captulo 3

Vahram
Este de Margiana, invierno de 53-52 a. C.
Los escitas, profiriendo salvajes gritos de batalla, cargaron sin miramientos hacia los dos amigos. Con el arco del guarda parto muerto, Brennus ya haba abatido a cuatro hombres, incluidos los arqueros que haban herido a Pacorus. Todava los superaban en nmero por ms de nueve a uno. Es intil pens Romulus sin nimo. Son demasiados. Se arm de valor y se prepar para lo inevitable. Brennus lanz otra flecha e intent usar el mximo de astas posible. Luego, profiri un juramento, solt el arco y desenvain el gladius. Avanzaron hombro con hombro. Romulus se llev una sorpresa enorme cuando le pasaron volando por encima de la cabeza una bola de fuego y luego otra, que iluminaron la escena de maravilla. La primera aterriz y se estrell con una fuerte llamarada justo delante de los escitas, que parecieron aterrorizados, como era de esperar. La segunda alcanz a un enemigo en el brazo y le prendi fuego a la ropa de fieltro. El resplandor ascendi a toda velocidad y le quem el cuello y la cara. El hombre chillaba de agona. Varios de sus compaeros intentaron ayudarlo, pero sus esfuerzos quedaron entorpecidos por un par ms de proyectiles de fuego. El ataque de los escitas se detuvo de forma brusca. Son lmparas de aceite! exclam Romulus, quien de repente comprendi lo que pasaba. Es Tarquinius! respondi Brennus mientras colocaba otra asta en la cuerda del arco. Romulus se volvi, con gran alegra, y se encontr al arspice a escasos pasos de distancia. Por qu has tardado tanto?

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Tuve una visin de Roma revel Tarquinius. Si podemos salir de aqu, todava hay esperanza. A Romulus se le levantaron los nimos y Brennus se ech a rer. Qu has visto? pregunt Romulus. Tarquinius hizo caso omiso de la pregunta. Recoged a Pacorus indic. Rpido. Por qu? pregunt Romulus en voz baja. Ese cabrn va a morir de todos modos. Huyamos. No! respondi Tarquinius, lanzando dos lmparas de aceite ms. Con este tiempo no sobreviviramos a un viaje hasta el sur. Tenemos que quedarnos en el fuerte. Cada vez que una lmpara aterrizaba, los guerreros enemigos proferan gritos de terror. stas son las ltimas. Tenan que marcharse. Mascullando improperios, Romulus cogi a Pacorus por los pies, y Brennus por los brazos. Lo levantaron con sumo cuidado y lo colgaron al hombro de Brennus. Pacorus colgaba como un juguete, la sangre de las heridas empapaba la capa del galo. Brennus, con diferencia el ms fuerte de los tres, era el nico capaz de recorrer la distancia que fuera con semejante carga. Hacia dnde? grit Romulus, mirando en derredor. La pared del despeadero quedaba a su espalda, por lo que slo podan ir en direccin norte, sur o este. Tarquinius seal. El norte. Como seguan confiando plenamente en el arspice, ni Romulus ni Brennus pusieron ninguna objecin. Se adentraron en la oscuridad al trote, dejando atrs una estela de confusin. Afortunadamente, el tiempo les ayud en la huida. Empezaron a caer densas rfagas de nieve que reducan la visibilidad en gran medida y cubran su rastro. No los seguan, y Romulus supuso que los escitas saban lo cerca que estaba su campamento. Aunque l tambin lo saba, su buen sentido de la orientacin enseguida le fall, por lo que le alegraba sobremanera que Tarquinius pareciera saber exactamente el camino a seguir. La temperatura baj an ms cuando la nieve empez a acumularse en el suelo. A poco que se desviaran del camino, tendran muy pocas posibilidades de llegar al fuerte romano. Junto con los grupos de cabaas de barro y ladrillo que haba cerca, eran las nicas construcciones en muchos kilmetros a la redonda. La poblacin de Partia no era abundante, y menos de una dcima parte

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de sta viva en los lmites orientales ms lejanos. Pocas personas decidan vivir aqu, aparte de las guarniciones de soldados y los cautivos que no tenan eleccin. Avanzaban en silencio y se detenan de vez en cuando para ver si escuchaban a los escitas. Al final apareci una silueta rectangular en la penumbra que les resultaba familiar. Era el fuerte. Romulus dej escapar un ligero suspiro de alivio. No recordaba haber tenido jams tanto fro. Pero, cuando estuvieran dentro y se hubieran calentado, quiz Tarquinius les revelara lo que haba visto en el Mitreo. El deseo de saber ms era lo nico que le haba permitido seguir la marcha. Brennus sonri de oreja a oreja. Hasta l estaba ansioso por descansar. A ambos lados de los imponentes portones delanteros, haba una torre de vigilancia de madera. Y otras parecidas en las esquinas, as como puestos de observacin ms pequeos entre medio. Los muros eran de tierra compactada, un derivado til de la construccin de tres fosos profundos que rodeaban el fuerte. Las fossae, llenas de abrojos de hierro, tambin se encontraban dentro del alcance de los proyectiles lanzados o disparados desde la pasarela de madera que discurra por el interior a lo largo de las murallas. El nico espacio para pasar entre ellos era el pisoteado camino de tierra que conduca a la entrada en medio de cada lateral. Lo recorrieron a trompicones esperando recibir el alto en cualquier momento. Sorprendentemente, el enorme fuerte no era una estructura de batalla: los legionarios no se escondan tras la proteccin de los muros porque s. Las impresionantes defensas slo deban utilizarse en caso de ataque inesperado. Si se presentaba un enemigo, los oficiales congregaran a los hombres en el intervallum, la zona llana que rodeaba el interior de los muros, antes de marchar para tomar parte en la batalla. En terreno abierto, el legionario era el maestro de toda infantera. Y con las tcticas y la instruccin de Tarquinius, pens Romulus orgulloso, podran soportar el ataque de cualquier fuerza armada a pie o a caballo. A la Legin Olvidada, no haba enemigo que se le resistiera cuerpo a cuerpo. Espera! Tarquinius se situ al lado de Brennus y le tom el pulso a Pacorus. Sigue vivo? pregunt el galo. Por bien poco respondi Tarquinius frunciendo el ceo. Debemos apresurarnos. Romulus se dio cuenta de la gravedad de la situacin al ver el rostro ceniciento de Pacorus. Haba transcurrido tiempo suficiente para que el scythicon cumpliera con su mortfero cometido. Seguro que el comandante no tardara en morir y, como nicos supervivientes, los responsabilizaran de ello. Ningn oficial parto de alto rango que se preciase habra dejado de castigar a quien hubiera permitido que eso ocurriese. Haban escapado de los escitas para enfrentarse a una ejecucin segura.

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Sin embargo, Tarquinius haba querido salvar a Pacorus. Y Mitra le haba revelado un camino de regreso a Roma. Igual que un nufrago se aferra a un tronco, Romulus se aferraba a esas ideas. En aquel momento se encontraban a menos de treinta pasos de la puerta y dentro del alcance de los pila de los centinelas. Todava no les haban dado el alto para comprobar su identidad, lo cual no era normal. Nadie poda acercarse al fuerte sin identificarse. Esos perros perezosos estn acurrucados alrededor del fuego mascull Romulus. Se supona que los centinelas slo podan permanecer un rato en los clidos cuarteles del cuerpo de guardia situados en la base de cada torre; lo suficiente para hacer entrar en calor los dedos congelados de pies y manos. Pero, en realidad, permanecan all todo el tiempo que el oficial subalterno les permitiera. Pues entonces ha llegado el momento de espabilarlos! Tarquinius dio un paso adelante con el hacha alzada y golpe varias veces con el mango los gruesos troncos de la puerta, lo cual produjo un ruido seco y grave. Aguardaron en silencio. El etrusco haba alzado el arma para volver a llamar cuando, de repente, el sonido caracterstico de las suelas claveteadas de las sandalias en contacto con la madera les lleg desde arriba. Tal como imaginaban, el centinela no estaba en su puesto de la torre. Al cabo de unos instantes, un rostro plido asom por encima de las murallas. Quin anda ah? La voz del hombre denot temor cuando baj la mirada hacia el pequeo grupo. Era raro que el fuerte recibiera visitas, y mucho menos en plena noche. Identificaos! Abre, imbcil! grit Romulus con impaciencia. Pacorus est herido. Se produjo un silencio fruto del descrdito. Pedazo de mierda! exclam Tarquinius. Muvete! Resultaba obvio que el centinela estaba conmocionado. S, seor! Ahora mismo! Se volvi y baj corriendo la escalera que conduca a las estancias inferiores, rugiendo a sus compaeros. Al cabo de unos instantes levantaron la pesada barra que bloqueaba las puertas. Una de ellas cruji al abrirse, y entonces aparecieron varios legionarios y un optio angustiado. El retraso en la respuesta probablemente tendra como consecuencia algn castigo.

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Pero Tarquinius se abri camino sin mediar palabra. Romulus y Brennus iban a la zaga. Los centinelas adoptaron una expresin confusa al advertir la figura boca abajo que el galo llevaba al hombro. Cerrad las puertas! aull Tarquinius. Dnde estn los guerreros de Pacorus, seor? pregunt el optio. Muertos! espet Tarquinius. Los escitas nos tendieron una emboscada en el Mitreo. Los presentes soltaron gritos ahogados de sorpresa. Tarquinius no estaba de humor para dar ms detalles. Avisad al centurin de guardia y luego regresad a vuestros puestos. Mantened los ojos bien abiertos. El optio y sus hombres obedecieron rpidamente. Tarquinius tambin era centurin y poda haber castigado a algunos con tanta severidad como Pacorus. Despus ya averiguaran qu haba ocurrido. Tarquinius baj corriendo por la calle principal del fuerte, la Va Pretoria. Romulus y Brennus lo seguan. A ambos lados haba hileras paralelas de barracones de madera bajos y alargados, cada uno de los cuales alojaba una centuria de ochenta soldados. El interior era idntico en todos: habitaciones grandes para el centurin y ms pequeas para los oficiales subalternos y mnimas para los soldados rasos. Diez contubernios, cada uno con ocho soldados, compartan el espacio apenas suficiente para dar cabida a unas literas, los pertrechos y alimentos. Al igual que los gladiadores, los legionarios vivan, dorman, se entrenaban y luchaban juntos. Romulus! Se volvi a medias al or el grito bajo. Romulus reconoci entre las sombras de dos barracones las facciones de Flix, que perteneca a su primera unidad. Qu haces levantado? pregunt. No poda dormir repuso Flix con una amplia sonrisa, ya vestido y armado. Estaba preocupado por vosotros. Qu es lo que ocurre? Nada. Vuelve a la cama respondi Romulus secamente. Cuantas menos personas estuvieran implicadas en aquello, tanto mejor. Sin embargo, Flix corri a situarse al lado de Brennus y se qued boquiabierto al ver las flechas que sobresalan del cuerpo de Pacorus. Por todos los dioses! susurr. Qu ha pasado? Romulus se lo explic mientras caminaban. Flix asinti y fue haciendo muecas al irse enterando de los detalles. Aunque era ms bajito que Romulus y no tan fuerte como Brennus, el pequeo galo era un buen soldado. Y realmente tozudo. Cuando su

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cohorte de mercenarios haba sido interceptada durante la batalla de Carrhae, Flix haba permanecido junto a ellos. Rodeados como estaban de arqueros partos, slo una veintena de hombres haban decidido permanecer con los tres amigos y Bassius, su centurin. Flix era uno de ellos. El va por libre, pens Romulus, contento de tenerlo a su lado. Nadie ms detuvo al pequeo grupo. Todava estaba oscuro y la mayora de los hombres dorman. Adems, slo un oficial de mayor rango se habra atrevido a dudar de Tarquinius, y no haba ninguno a la vista. A aquellas horas de la noche tambin estaban en cama. Enseguida llegaron a la principia, el cuartel general. Se encontraba en la interseccin de la Va Pretoria con la Va Principia, la carretera que discurra de la muralla este a la oeste y divida el campamento en cuatro partes iguales. Aqu tambin se encontraba la lujosa vivienda de Pacorus y alojamientos ms modestos para los centuriones jefe, los oficiales partos que estaban al mando de una cohorte. Haba un valetudinarium, un hospital, as como talleres para carpinteros, zapateros, alfareros y muchos otros oficios. Los romanos, que tanto hacan de comerciantes como de ingenieros y tambin de soldados, eran prcticamente autosuficientes. Esa era una de las muchas cosas que los haca tan formidables, pens Romulus. No obstante, Craso haba conseguido poner de manifiesto la nica debilidad del ejrcito de la Repblica. Casi no le quedaba caballera, mientras que las fuerzas partas no consistan prcticamente en otra cosa. Tarquinius se haba dado cuenta de ello mucho antes de Carrhae, y Romulus poco despus. Pero los soldados rasos no tenan voz en las tcticas, reflexion enfadado. Craso haba marchado con arrogancia hacia el desastre, reacio a, o incapaz de, ver el peligro que corran sus hombres. Lo cual explicaba por qu la Legin Olvidada tena nuevos mandos. Y adems crueles. Romulus exhal un suspiro. Aparte de Darius, el comandante de su propia cohorte, la mayora de los oficiales partos de alto rango eran totalmente despiadados. Slo los dioses saban qu ocurrira cuando vieran a Pacorus. Pero seguro que nada bueno. Los muros elevados de la casa de Pacorus no estaban lejos de la principia. Siguiendo el modelo de una villa romana, estaba construida en forma de cuadrado hueco. Nada ms traspasar los portones se encontraban el atrium, el vestbulo de entrada, y el tablinum, la zona de recepcin. De ah se pasaba al patio central, bordeado por un pasillo cubierto que daba acceso a un saln de banquetes, dormitorios, baos y despachos. Tras haber visto Seleucia, Romulus se haba dado cuenta de que sus captores no eran una nacin de arquitectos e ingenieros como los romanos. Aparte del gran arco de entrada a la ciudad y del magnfico palacio de Orodes, las casas eran pequeas y de construccin sencilla con ladrillos de arcilla. Todava recordaba la reaccin de asombro de su comandante al entrar por primera

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vez en la estructura terminada. Pacorus se haba comportado como un nio con zapatos nuevos. Sin embargo, esta vez apenas se movi al llegar a los portones, vigilados por una docena de partos armados con arcos y lanzas. A los legionarios nunca se les encomendaba tal tarea. Alto! grit el oficial moreno que estaba al mando. Observ con suspicacia el cuerpo que colgaba del hombro de Brennus. A quin llevis ah? Tarquinius no parpade. A Pacorus contest con voz queda. Est enfermo? El arspice asinti: Gravemente herido. El parto se abalanz hacia delante y solt un grito ahogado al ver los rasgos cenicientos de Pacorus. Qu mal tiene? exclam. Vocifer una orden. Sus hombres se desplegaron de inmediato y rodearon al grupo con las lanzas en alto. Romulus y sus amigos se cuidaron mucho de no reaccionar. Las relaciones con sus captores eran, como poco, tensas, y encima llevaban a Pacorus herido de gravedad. El oficial se acerc a Tarquinius y sac un pual. Le coloc la hoja plana contra el cuello. Dime qu ha ocurrido! susurr enseando los dientes. Rpido! No hubo una respuesta inmediata y al parto pareca que se le iban a salir los ojos de las rbitas a causa de la ira. Movi ligeramente la hoja bien afilada e hizo un corte superficial a Tarquinius, del que brot un hilillo de sangre. Sus hombres soltaron un grito ahogado al ver lo valiente que era. La mayora de los partos teman a Tarquinius. Guardar silencio refuerza mi poder pens Tarquinius. Y no es ste el momento de mi muerte. Flix se puso tenso, pero Romulus movi la cabeza para detener cualquier atisbo de reaccin. Su amigo saba lo que haca. Se sinti aliviado cuando el pequeo galo se relaj. Los escitas nos han tendido una emboscada, seor! dijo Romulus en voz alta. Comprobad las heridas vosotros mismos. Nadie habl mientras el oficial se acercaba a Brennus. De cerca, a nadie se le escapaban las caractersticas flechas escitas. Pero no bastaba con eso.

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Dnde est el resto de los hombres? exigi. Todos muertos, seor. Abri los ojos como platos: Y por qu ninguno de vosotros est herido? Romulus guard la compostura. Lanzaban rfagas de flechas desde no se sabe dnde, seor contest. Nosotros tenamos escudos. Una suerte. La mirada del parto pas de Brennus a Flix, pero los galos asentan al unsono. Por ltimo, el oficial mir fijamente a Tarquinius, cuyos ojos oscuros poco revelaban. Se dio la vuelta de nuevo hacia Romulus. El comandante y Tarquinius han sobrevivido porque estaban en el Mitreo continu Romulus. Brennus y yo hemos peleado para llegar a la entrada e intentar rescatarlos. El oficial aguardaba en un silencio sepulcral. Alcanzaron a Pacorus cuando estbamos a punto de escaparaadi Romulus. Record con cierto sentimiento de culpa lo que haba tardado en pasarle el scutum. Si Pacorus sobreviva, lo recordara. Pero, si eso ocurra, Romulus tendra que dar explicaciones; no era l quien tena tres flechas envenenadas clavadas en el cuerpo. Y aun as, Brennus ha cargado con l hasta aqu concluy. Por qu? pregunt el parto con desprecio. El scythicon mata a todo el mundo. Qu ms os da que muera el comandante? Como no saba qu decir, Romulus se puso tenso. Es nuestro lder arguy Tarquinius. Sin l, la Legin Olvidada no es nada. Los dems adoptaron una expresin de descrdito. Pretendes que me trague eso? gru. Los romanos tenan pocos motivos para preocuparse por el estado de salud de sus captores. Y mucho menos de Pacorus. Todos los presentes lo saban. Puedo ayudar a Pacorus. Si dejis pasar ms tiempo anunci Tarquinius, os arriesgis a ser la causa de su muerte. Superado en astucia por Tarquinius, el oficial retrocedi. Visto el alcance de las heridas de su superior, no quera que luego lo acusaran de demorar el tratamiento de Pacorus. Por rara que pareciese la situacin, slo haba un hombre en el fuerte capaz de salvar a su comandante.

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Tarquinius. Dejadles pasar! orden el parto. Sus hombres alzaron las armas y uno abri rpidamente los pesados portones para permitir la entrada a Tarquinius y los dems. El atrium era de construccin sencilla, con el suelo de ladrillos cocidos en vez de los mosaicos decorados que habra habido en Roma. Como era de esperar, no haba nadie por ah. A pesar de su crueldad, Pacorus era un hombre austero y necesitaba pocos criados. Traed me la bolsa de cuero del valetudinarium dijo el arspice al pasar por el tablinum para dirigirse al patio. Rpido! Los gritos de las rdenes los seguan mientras el oficial deca a sus hombres que obedecieran corriendo. Tambin mandaron informar a los centuriones jefe, pens Romulus con acritud. Si es que no estaban ya de camino. Trag saliva y ofreci una ferviente oracin a Mitra, deidad de la que poco saba. Y, aunque los partos eran quienes la veneraban, todo apuntaba a que el dios haba mostrado a Tarquinius la forma de salir de all. Tena que haber un remedio para su situacin, cada vez ms desesperante. Pero Romulus no lo vea. Aydanos, Mitrarog. Guanos. En el espacioso dormitorio de Pacorus encontraron la chimenea encendida. Las llamas iluminaban los gruesos tapices y los cojines bordados desperdigados por el suelo. Aparte de algunos arcones revestidos con hierro para guardar cosas, el nico mueble que all haba era una cama cubierta con pieles de animales. Sorprendidos por su repentina llegada, dos criados, campesinos locales, se levantaron del suelo de un respingo junto a la chimenea de ladrillos con aire de culpabilidad. Calentarse en los aposentos de su seor les granjeara al menos unos buenos azotes. Se quedaron boquiabiertos y algo aliviados al ver a Pacorus a la espalda de Brennus. Hoy no recibiran el castigo. Dadme luz! espet Tarquinius. Traed mantas y sbanas limpias. Y mucha agua hirviendo. Los hombres, atemorizados, no osaron responder. Uno se escabull mientras el otro encenda una astilla y la acercaba a cada una de las lmparas de aceite de bronce colocadas en las paredes. La iluminacin revel una hornacina de madera en un rincn. Estaba llena de cabos de vela: como todo el mundo, a veces Pacorus necesitaba a los dioses. En su interior haba una pequea estatua de un hombre con una capa y un gorro frigio de pico romo que le retorca la cabeza a un toro arrodillado hacia arriba, hacia el cuchillo que sujetaba con la otra mano. A Romulus ese dios no le resultaba familiar, pero saba de quin se trataba. Mitra? susurr. Tarquinius asinti.

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Romulus inclin la cabeza de forma respetuosa y rez con todas sus fuerzas. Brennus se acerc a la cama ayudado por Flix. Tarquinius observ la estatuilla con curiosidad. Antes de entrar en el Mitreo, slo haba visto una imagen de Mitra en una ocasin, en Roma. Perteneca a un veterano manco que le haba ayudado a buscar al asesino de Olenus, su mentor. Secundus, crea recordar que as se llamaba el lisiado. Un buen hombre, record el arspice, pero muy reservado con respecto a su religin. Desde entonces, Tarquinius haba tenido ganas de saber ms sobre el mitrasmo. Ahora, en una sola noche, haba estado en el interior de un templo y ese mismo dios le haba enviado una visin. Y, si Pacorus sobreviva, quiz descubriera ms. A travs de l, Tarquinius tal vez podra averiguar ms detalles sobre el origen de los etruscos. Un chorro de chispas amarillo anaranjado se elev en el aire al partirse un tronco estrepitosamente en dos. Tarquinius entrecerr los ojos y observ como los puntos diminutos de fuego se convertan en grciles espirales y volutas antes de desaparecer por la chimenea. Era buena seal. Romulus vio que el arspice observaba el fuego y se sinti esperanzado. Gran Mitra rez Tarquinius con reverencia. Aunque este hombre herido sea mi enemigo, es tu discpulo. Concdeme la capacidad de salvarle la vida. Sin tu ayuda, seguramente morir. Flix y Brennus acostaron a Pacorus, inconsciente, en la cama. El criado que todava segua all se qued boquiabierto cuando Tarquinius extrajo el pual. Su reaccin provoc una risita. Como si fuera a matarlo! exclam. El arspice se inclin sobre l y empez a rasgar la ropa empapada en sangre de Pacorus, sin tocar las astas de madera. Al cabo de unos instantes, el parto estaba tan desnudo como el da en que naci. Su piel morena haba adoptado un tono gris enfermizo y costaba percibir los movimientos superficiales de su pecho. Romulus cerr los ojos al ver las horripilantes heridas de su comandante. La piel se haba enrojecido alrededor de cada una de ellas, primer indicio de que el scythicon estaba surtiendo efecto. Pero lo peor era la herida del pecho. Pareca un milagro que la flecha, clavada entre dos costillas muy cerca del corazn, no hubiera matado a Pacorus al instante. Esto significa muerte dijo Brennus con voz queda. Tarquinius arque las cejas mientras contemplaba en silencio la labor que tena por delante. Flix inspir lenta y largamente.

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Por qu os habis molestado en traerlo hasta aqu? pregunt. Tiene que sobrevivir respondi Tarquinius. De lo contrario, somos todos hombres muertos. Brennus esper, pues tena una confianza ciega en el arspice. Por increble que pareciera, era el hombre que saba lo que su druida haba predicho antes de que toda su tribu fuera masacrada. Sin embargo, el pequeo galo pareca preocupado. Romulus saba cmo se senta. Pero Tarquinius tena razn. Las condiciones climticas extremas implicaban que cualquier viaje largo resultaba demasiado peligroso sin los suministros adecuados. Haban tenido pocas opciones aparte de regresar all. Ahora su suerte estaba en manos del hombre moribundo que yaca ante ellos. O, mejor dicho, de la capacidad de Tarquinius para salvarlo. Viendo las heridas de Pacorus, pareca una misin imposible. Automticamente, Romulus desvi la mirada hacia la estatua del altar: Mitra, necesitamos tu ayuda! Entonces apareci un grupo de criados alterados y disgustados, encabezados por el campesino que haba huido a su llegada. Portaban mantas, sbanas de lino y cuencos de bronce con agua humeante, y lo depositaron todo cerca de la cama. Romulus enseguida les inst a que abandonaran la estancia. Slo se quedaron los dos hombres que haban encontrado all en un primer momento, para sostener ms lmparas junto a la cama y proporcionar luz al arspice. Al cabo de unos instantes, lleg un guarda con el maletn de mdico de Tarquinius. Palideci al ver el estado de Pacorus. Luego, musit una oracin y se alej rpidamente para situarse junto a la puerta. Rebuscando en la bolsa, Tarquinius extrajo varios instrumentos quirrgicos de hierro, algunos de los cuales dej caer en el lquido bullente. Dej el resto bien colocados al lado por si los necesitaba. Haba bisturs, frceps y ganchos; tambin sondas de aspecto extrao y esptulas junto a distintos tipos de sierras. Apareci un rollo de un material marrn y fibroso para suturar hecho con tripa de oveja. Recortado, secado y luego estirado hasta convertirse en un hilo duro, poda ser utilizado para unir la mayora de los tejidos mediante agujas cortantes redondas o triangulares. Romulus ya haba visto al arspice manejar muchas de esas herramientas de metal, cuando operaba con gran xito las heridas de los soldados. Aunque tambin fueran muy habilidosos, los pocos cirujanos que quedaban vivos de la legin se haban quedado sorprendidos. Gracias a las manos curativas de Tarquinius, hombres que en otras circunstancias habran muerto haban sobrevivido. Haba atado arterias cortadas y evitado, as, muertes por hemorragia. Haba reparado tendones con sumo cuidado y devuelto el movimiento a extremidades inutilizadas y dedos de los pies. Retirado el cuero cabelludo, el crneo de un hombre incluso poda ser abierto con una sierra

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para permitir la extirpacin de un cogulo de sangre en la superficie del cerebro. Segn Tarquinius, la clave del xito estaba en poseer un profundo conocimiento de anatoma y una higiene absoluta. Tales operaciones fascinaban a Romulus, que se acerc para mirar. Sin duda, este desafo pondra a prueba la capacidad de su amigo. En comparacin con las heridas relativamente limpias infligidas por las hojas afiladas de lanzas y gladii, las que dejaban las flechas eran irregulares y estaban contaminadas por el scythicon. Pacorus ya estaba a medio camino del Hades. Plenamente consciente de la inmensa tarea que tena por delante, Tarquinius observ la figura del altar e inclin la cabeza una sola vez. Mitra, aydame una vez ms! A Romulus no se le escap el significado del gesto. Cuando Tarquinius se prepar para empezar, a Flix le cambi la expresin de la cara. Ha llegado el momento de calentarse mascull el pequeo galo, sentndose junto al fuego y exhalando un suspiro. Pocos hombres se atrevan a presenciar un trabajo tan sanguinolento. Romulus y Brennus no se movieron. Sujetadle los brazos dijo Tarquinius de repente. Es posible que se despierte. Esto escuece de verdad. Extrajo con los dedos el tapn de corcho de un pequeo frasco y verti parte del lquido, que despeda un fuerte olor, en un pao limpio. Acetum? pregunt Romulus. Tarquinius inclin la cabeza: El vinagre es excelente contra el envenenamiento de la sangre. Observaron cmo le limpiaba las heridas cuidadosamente; Pacorus ni se inmut. El arspice se dedic primero al brazo de Pacorus. Cort ambos lados del asta de madera y utiliz una sonda de madera para liberar el extremo afilado de la flecha. Detuvo la hemorragia con unas pinzas especiales y luego cosi con hilo de tripa. A continuacin, fue cerrando los msculos por capas. Le hizo algo parecido en la pierna. Sin embargo, lo que precis un mayor esfuerzo fue la herida del pecho. Con unos retractores especiales, Tarquinius separ dos costillas para poder retirar la flecha. Explic que urga cerrar esa herida. Si le entraba demasiado aire en la cavidad pectoral, Pacorus morira. A medida que Romulus observaba, iba comprendiendo ms y ms. Movido por la curiosidad, interrogaba a Tarquinius sobre las tcnicas que empleaba.

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Con lo que has visto hasta ahora, debera bastarte declar el arspice exhalando un suspiro. La siguiente prueba ser que operes t a un soldado herido. Romulus se estremeci ante semejante posibilidad. Vendar una herida en plena batalla era una cosa, pero aquello era muy distinto. En el futuro se producirn muchas bajas dijo Tarquinius con astucia. Yo no puedo tratar a todos los heridos. Romulus asinti para darle la razn. Era brutal, pero cierto. Tal como Romulus haba visto con sus propios ojos, el arspice slo trataba a quienes tena posibilidades de salvar. A menudo se dejaba morir a los legionarios heridos de gravedad. Si tenan suerte, reciban una dosis de mandragora o el papaverum analgsico para ayudarles a dejar este mundo, aunque la mayora mora profiriendo gritos de agona. Todo intento de salvarles la vida, por inexperto que fuera, sera mejor que el infierno prolongado que ahora soportaban. Romulus se propuso empaparse al mximo de informacin mdica. Por fin la larga operacin termin. Mascullando, Tarquinius extrajo una bolsita y roci las heridas del parto con una fina lluvia del polvo que contena. Las partculas despedan un olor fuerte y hmedo. No te haba visto usar eso nunca coment Romulus con curiosidad. Algunos lo llaman mantar respondi el arspice mientras anudaba la bolsita. Hay poca gente que sepa para qu sirve; yo slo lo he visto una vez en Egipto. Sopes la bolsa con cuidado en la mano. Pareca ligera como una pluma. Esto me cost tres talentos. Cunto haba? pregunt Romulus. Tarquinius pareca divertido. Cuando lo compr? Unas tres cucharaditas. Todos lo observaron asombrados. Esa cantidad de oro permitira vivir a un hombre con holgura el resto de su vida. Tarquinius estaba comunicativo. Es excelente para combatir las infecciones. Se volvi a guardar la bolsita en el interior de la tnica. Incluso las producidas por el scythicon? Romulus era incapaz de disimular la tensin en su voz. Ya veremos respondi Tarquinius observando la figura de Mitra. He salvado la vida de un hombre con esto en otra ocasin. De dnde sale? El arspice sonri abiertamente.

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Se hace moliendo un tipo especial de hongo azul verdoso. Brennus no daba crdito a sus odos. Como lo que sale en el pan? inquiri. Tal vez. O en algunas variedades de fruta demasiado madura. Nunca he sabido si era lo mismo suspir Tarquinius. Muchos mohos son venenosos, por lo que es difcil experimentar con ellos. A Romulus le intrigaba aquella idea tan increble de que algo que creca en la materia en proceso de descomposicin fuera capaz de evitar lo inevitable, la enfermedad letal producida por heridas en el vientre o mordeduras de animales. El resentimiento aflor en Brennus: Sera mejor guardarlo para nuestros compaeros. Sin duda. Tarquinius lo mir fijamente con sus ojos oscuros. Sin embargo, nuestras vidas dependen de la recuperacin de Pacorus. El galo suspir. No le preocupaba su situacin, pero la supervivencia de Romulus resultaba crucial para l. Y Tarquinius tena la clave de ello, estaba convencido. Lo cual significaba que Pacorus tambin tena que salir adelante. Durante toda la operacin, el parto ni siquiera haba abierto los ojos. La tenue respiracin era su nica seal de vida. Tarquinius se recost en el asiento y contempl su labor. Se qued muy callado. Romulus lo mir con expresin inquisitiva. El arspice se comportaba de aquel modo cuando estudiaba los vientos o las formaciones de nubes en el cielo. Tiene alguna posibilidad reconoci Tarquinius al final. Se le ha reforzado un poco el aura. Gracias, gran Mitra! Romulus exhal un pequeo suspiro de alivio. Todava les quedaba alguna posibilidad de sobrevivir. Incorporadlo para que pueda colocarle los vendajes. Mientras los sirvientes obedecan, el etrusco rasg varias sbanas para conseguir los tamaos necesarios. Cuando se dispona a vendarle el diafragma a Pacorus, la puerta se abri de repente. El centinela se cuadr y ocho hombres de tez morena irrumpieron en la habitacin, la ira y la preocupacin reflejadas en sus ojos oscuros. Vestan tnicas elegantes y pantalones estrechos con bonitos bordados, adems de llevar espadas y puales envainados en cinturones con incrustaciones de hilo de oro. La mayora llevaba una barba corta bien recortada y el pelo negro y bien peinado. Qu pasa aqu? grit uno. Todos se pusieron tensos, menos Tarquinius. Romulus, Brennus y Flix se levantaron de un salto y miraron al frente como si estuvieran desfilando. Eran

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centuriones partos, los de mayor rango en la Legin Olvidada: los hombres que se haran cargo de la legin si Pacorus mora. Pacorus, al que dos criados seguan sujetando como si estuviera sentado, tena la cabeza cada hacia el pecho. Los recin llegados se quedaron boquiabiertos. Seor? pregunt otro, agachndose e intentando llamar la atencin de Pacorus. No hubo respuesta. El hombre adopt una expresin de rabia. Est muerto? exclam. A Romulus se le aceler el pulso y dirigi una mirada rpida a Pacorus. Sinti un gran alivio al ver que el parto todava respiraba. No dijo Tarquinius. Pero est a las puertas de la muerte. Qu le habis hecho? aull Vahram, el primus pilus o centurin jefe de la primera cohorte. Vahram era su superior directo, un hombre robusto y fortachn recin entrado en la mediana edad, adems de segundo al mando de la legin. Explcate! le orden. Romulus, que se esforzaba para no dejarse vencer por el pnico, se prepar para desenvainar el gladius. Brennus y Flix hicieron lo mismo. Resultaba imposible pasar por alto la amenaza que destilaban las palabras de Vahram. No se trataba de meros guardas a los que intimidar y, al igual que Pacorus, los centuriones jefe tenan en sus manos el poder de vida y muerte sobre todos ellos. Vahram resopl enfadado y agarr su arma. Tarquinius alz las manos tranquilamente con las palmas hacia Vahram. Puedo aclararlo todo dijo. Adelante! replic el primus pilus. Rpido! Romulus fue aflojando suavemente el mango del gladius. Retrocedi, al igual que Brennus y Flix. Pareca que todos se tambaleaban al borde de un profundo abismo. En un silencio sepulcral, los partos se reunieron alrededor de la cama. Vahram escudri el rostro de los dems con suspicacia mientras escuchaba la versin de lo ocurrido en boca del arspice. Por supuesto, ste no mencion nada de regresar a Roma.

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Cuando Tarquinius termin, nadie habl durante unos instantes. Era difcil saber si los partos se haban credo la historia. Romulus se senta muy incmodo. Pero la suerte estaba echada. Lo nico que podan hacer era esperar. Y rezar. Muy bien dijo finalmente Vahram. Es posible que ocurriera lo que cuentas. Romulus dej escapar un lento suspiro. Una cosa ms, arspice. Vahram pos la mano suavemente en la espada. Sabas que esto iba a pasar? El mundo se par y a Romulus le dio un vuelco el corazn. Todos los ojos volvan a estar clavados en Tarquinius. Vahram esperaba. Por increble que parezca, el arspice se ech a rer. Yo no puedo verlo todo dijo. Responde a la puetera pregunta! gru Vahram. Haba un gran peligro, s. Tarquinius se encogi de hombros. Siempre lo hay en Margiana. El duro primas pilus no estaba satisfecho. Habla claro, hijo de puta! grit, desenvainando la espada. Tena la impresin de que iba a pasar algo reconoci el arspice. Pero no tena ni idea de qu. Romulus record el chacal que aguardaba y cmo l y Brennus se haban apartado del fuego para observarlo. Decisin que les haba salvado la vida. Acaso aquello no indicaba el favor de un dios? Mir a Mitra agachado encima del toro y tembl de asombro. Eso es todo? pregunt Vahram. S, seor. Romulus observ el rostro del primus pilus con detenimiento. Igual que el de Tarquinius, era difcil de juzgar. No saba por qu, pero lo embarg una sensacin de sospecha. Muy bien. Vahram se relaj y dej caer el arma al lado. Cunto tardar Pacorus en recuperarse? Quiz nunca se recupere respondi el arspice con ecuanimidad. El scythicon es el veneno ms potente que existe para el hombre. Los centuriones jefe parecan angustiados y a Vahram le palpitaba una vena en el cuello.

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Pacorus gimi y rompi el silencio. Vuelve a examinarlo! orden a gritos uno de los oficiales ms jvenes. Tarquinius se inclin sobre la cama, le tom el pulso a Pacorus y comprob el color de las encas. Si vive, tardar meses en recuperarse asever finalmente. Cuntos? pregunt Ishkan, un hombre de mediana edad con el pelo negro azabache. Dos o tres, quiz. No saldrs de este edificio hasta que est bien orden el primus pilus. Bajo ningn concepto. Los dems profirieron un gruido en seal de aprobacin. Y mi centuria, seor? pregunt Tarquinius. Que les den! grit Ishkan. Tu optio puede ponerse al mando se limit a decir el primus pilus. Tarquinius inclin la cabeza para indicar que se daba por enterado. Brennus y Flix se relajaron. Por ahora se haban salvado, pero Romulus no estaba contento. Ms tarde se dara cuenta, con amargura, que la intuicin no le haba fallado. Te dejamos que pongas manos a la obra. Vahram se volvi para marcharse y enseguida gir sobre sus talones. Con un silencioso rugido, se abalanz sobre Flix con la espada en alto. El pequeo galo no tuvo tiempo de sacar el arma. Sus amigos tampoco. Vahram le clav la espada a Flix en el pecho. El filo letal de acero atraves las costillas del pequeo galo y le perfor msculos, pulmones y corazn. El extremo ensangrentado le sali por la espalda. A Flix se le ensancharon los ojos del terror y abri la boca. Los rostros de los centuriones jefe eran la viva imagen de la conmocin. Tarquinius tambin se qued asombrado. Haba olvidado el elevado precio que los dioses suelen exigir. No dan nada de balde. En circunstancias normales, habra sacrificado a un animal si deseaba obtener informacin importante. Esa noche Mitra haba revelado mucho sin recibir nada a cambio. La angustia embarg al arspice. Cmo haba podido ser tan estpido? Dominado por la euforia de haber tenido una visin y, ante la mera posibilidad de regresar a Roma, no se haba planteado qu vendra despus. Acaso la vida de Flix vala tanto?

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Y entonces la visin de Tarquinius se llen con la imagen de Romulus, de pie en la cubierta de un barco, navegando hacia Ostia, el puerto de Roma. Tras la sequa de los ltimos meses, aquello le pareci un aguacero. Flix no haba muerto en vano, pens. Pero Romulus no saba nada de todo aquello. Sinti que se vena abajo. Flix era totalmente inocente; ni siquiera haba estado en el Mitreo. Por instinto, Romulus sac su arma y dio un paso hacia el primus pilus. Brennus estaba justo detrs de l con una expresin de ira grabada en el rostro. Eran dos contra ocho pero, en ese preciso instante, a ninguno de los dos le importaba. Vahram estir una mano y empuj a Flix hacia atrs; lo dej caer innime al suelo. La retirada de la hoja de la cavidad torcica fue acompaada de un chorro de sangre, que form un enorme charco rojo alrededor del cadver del pequeo galo. Romulus, derramando enormes lgrimas de tristeza, se abalanz hacia delante, dispuesto a matar. Estaba a seis pasos de Vahram. Muy cerca. Tarquinius observaba en silencio. Romulus decidira su propia suerte. Igual que Brennus. El no deba inmiscuirse. La vuelta de Romulus a Roma no era su nico camino posible. Tal vez, al igual que muchos dioses, Mitra fuera caprichoso. Quiz murieran todos ellos all esa noche. Pero Vahram ni siquiera alz la espada ensangrentada para defenderse. Sorprendido por la tranquilidad del primus pilus achaparrado, Romulus consigui contenerse. Tal como haba aprendido en el Mitreo, las reacciones instintivas no siempre eran las mejores. Si mataba a Vahram, quemaba todas sus naves. Tambin era una forma segura de morir. Pero haba otra opcin: salir de all. Si lo consegua, entonces podra vengar a Flix, ms adelante. Romulus estaba convencido de ello. Rpidamente extendi un brazo para impedir tambin que Brennus atacase. Sorprendentemente, el galo no protest. Esta es una batalla abierta pens Brennus, recordando la profeca del arspice. Llegado el momento, lo sabr. Tarquinius exhal aliviado. Gracias, Mitra! Demuestras inteligencia gru Vahram. Hay veinte arqueros esperando fuera. Romulus frunci el ceo. Haban sido ms listos que todos ellos, incluido Tarquinius. Si uno de nosotros los llama, tienen rdenes de mataros a todos. Romulus baj el arma, seguido lentamente por Brennus. Ech una mirada a la estatua de Mitra y realiz un voto silencioso para l mismo. Ojal me llegue el da pens el joven soldado con virulencia. Por Flix, al igual que con Gemellus.

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Regresad a los barracones! espet Vahram. Y consideraos afortunados por no ser crucificados. Romulus apret los puos, pero no protest. Gran Belenus rez Brennus. Lleva a Flix directo al paraso. Me reencontrar all con l. Vahram no haba terminado. Seal a Tarquinius con su dedo regordete. Si Pacorus muere, t tambin morirs. Los ojos le lanzaban destellos. Y tus dos amigos contigo. Tarquinius empalideci. El primus pilus repeta, aunque sin saberlo, la amenaza de Pacorus. La vivida imagen de Romulus entrando en Ostia era lo que le daba fuerzas. l quiz no regresara a Roma, pero su discpulo s. Tarquinius no estaba seguro de cmo sucedera tal cosa; lo nico que poda hacer era creer en Mitra. A Romulus se le cay el alma a los pies. A juzgar por la respuesta del arspice, Pacorus tena escasas posibilidades de sobrevivir. Al igual que la neblina que disipa el sol naciente, el camino prometido de regreso a Roma volva a desvanecerse. Qu esperanzas tenan realmente? Brennus lo alej en silencio del cadver de Flix, pero Romulus se gir en el umbral de la puerta y volvi la vista atrs. Ten fe en Mitra dijo el arspice articulando para que le leyera los labios e inclinando la cabeza hacia la pequea estatua del altar. l te guiar. Mitra, pens Romulus sin capacidad de reaccin. En esos momentos, slo un dios poda ayudarle.

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Captulo 4

Fabiola y Secundus
Roma, invierno de 53-52 a. C.
A Fabiola se le aceler el pulso al subir corriendo los ltimos escalones que conducan a lo alto de la colina Capitolina, cuando se acercaba al enorme complejo. Haca meses que no haba ido a rendir culto y lo echaba profundamente de menos. La emocin haba hecho que se adelantara a Docilosa y a los guardaespaldas, pero ahora se senta angustiada al pensar en lo que iba a encontrar. Quiz no fuera nada. El silbido a modo de piropo que le dedic un transente la devolvi a la realidad. Fabiola recuper el sentido comn y aminor la marcha. No era recomendable que una mujer se aventurara sola por Roma. Y menos ella. La amenaza de Scaevola no haba sido en vano: al da siguiente del incidente con el fugitivo, dos de sus esclavos haban sido asesinados al azar en los campos. No haba testigos, pero los principales sospechosos eran los fugitivarii. La amenaza haba acelerado la marcha de Fabiola. Haba conseguido reunir rpidamente a doce gladiadores del ludus local y haba dejado a seis para defender el latifundio con Corbulo. Adems de sus tres guardaespaldas originales, los otros seis la haban acompaado a Roma. Pero eso no significaba que no corriera peligro. Adems acababa de dejar atrs a sus protectores, como una nia alocada que juega al escondite. Fabiola enseguida haba notado las miradas de varios indeseables que rondaban por all. Ninguno se pareca a Scaevola, sin embargo notaba el revuelo del temor en su interior. Aqul no era el momento de permitir que ocurriera una estupidez. Volvi sobre sus talones y se tranquiliz. Tal vez tambin fuera una tontera esperar encontrar al adivino misterioso. No obstante, la revelacin sobre la ltima adivinacin relacionada con Gemellus tena que ser algo ms que mera coincidencia. Durante el viaje hacia el norte, haba contemplado una y otra vez la posibilidad de que el desconocido que llamaba a la puerta de Gemellus fuera Romulus.

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Fabiola enseguida se reencontr con sus vasallos. Docilosa, con la cara sudorosa por la subida, estaba roja de indignacin ante el imprudente comportamiento de su seora. Nada de lo que deca alteraba las acciones de Fabiola, as que ri a los guardas sin compasin por quedarse rezagados. Los nueve hombres musculosos pusieron ojos de cordero degollado y arrastraron los pies por el suelo. Hasta los recin incorporados haban aprendido a no discutir con ella. Divertida, Fabiola corri hacia su destino, segura de que Docilosa la protega. El espacio abierto que tena delante estaba dominado por una enorme estatua de mrmol de Jpiter desnudo, el rostro barbudo pintado con el caracterstico rojo de la victoria. En los das triunfales, haba que levantar un andamio para embadurnarle todo el cuerpo con la sangre de un toro recin sacrificado. Aquel da, aparte del rostro carmes, la hermosa estatua tallada tena un color blanco ms apagado y natural. Su posicin, en lo ms alto de la colina Capitolina, se haba elegido a propsito. La mayor parte de la ciudad se desparramaba a sus pies, justo bajo la imperiosa mirada de Jpiter. En otros espacios abiertos como el Foro Romano y el Foro Boario, los ciudadanos podan alzar la vista y reconfortarse con su presencia: Jpiter Optimus Maximus, el dios estatal de la Repblica que todo lo ve. El enorme templo de tejado dorado que haba detrs resultaba igual de impresionante; el prtico triangular de terracota decorada se sustentaba sobre tres hileras de seis columnas pintadas, todas ellas de la altura de diez hombres. Se trataba de la antesala aireada y espaciosa de la trada de imponentes cellae, o cmaras sagradas. Cada una de ellas estaba dedicada a una nica deidad: Jpiter, Minerva y Juno. Por supuesto, la de Jpiter estaba en el centro. En la parte trasera se extenda un vasto complejo de santuarios menores, escuelas y aposentos para los sacerdotes. Cada da acudan miles de ciudadanos a rendir culto, pues era el centro religioso ms importante de Roma. Fabiola lo veneraba y estaba convencida de notar un aura de poder caracterstico en el interior de las cellae. Los etruscos, fundadores de la ciudad, eran quienes haban construido originariamente las salas alargadas y estrechas enlucidas. Un pueblo al que los romanos haban aplastado. Se le arrug la nariz. El aire despeda un fuerte olor a incienso y mirra, y a excrementos de animales en venta para ser sacrificados. Los gritos de vendedores ambulantes y comerciantes se mezclaban con los conjuros de arspices que realizaban adivinaciones. Los corderos atados balaban lastimosamente, las gallinas apelotonadas en jaulas de mimbre tenan la mirada perdida en la distancia. Las prostitutas ligeras de ropa lanzaban miradas ensayadas y seductoras a cualquier hombre que les pusiera los ojos encima. Los acrbatas saltaban y hacan volteretas mientras los encantadores de serpientes tocaban la flauta, tentando a sus criaturas a salir de las vasijas de barro que tenan delante. Los vendedores de comida ofrecan pan, vino y salchichas calientes desde sus pequeos puestos. Los esclavos vestidos

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con slo un taparrabos estaban repantigados junto a las literas, con el cuerpo empapado en sudor tras la empinada subida. Tendran tiempo de descansar un rato mientras sus amos rezaban. Los nios chillaban riendo y correteaban por entre los pies de los hombres mientras se perseguan. Aunque aquello era ms agradable que las estrechas callejuelas, la inquietud se respiraba en el ambiente. Ocurra lo mismo en toda Roma. A su llegada, a Fabiola le haba sorprendido la sensacin palpable de amenaza. Haba muy poca gente por la calle, menos puestos con los productos desparramados hasta en la calzada y ms tiendas tapiadas en aras de la seguridad. Incluso el nmero de pedigeos haba menguado. Pero el indicio ms claro de que haba problemas eran los numerosos grupos de hombres de aspecto peligroso en muchos rincones. Deban de ser el motivo por el que nadie sala a la calle. En vez de los tpicos palos y cuchillos, casi todos llevaban espada. Fabiola tambin haba visto lanzas, arcos y escudos; muchos hombres incluso llevaban armadura de cuero o cota de malla. Un buen nmero de ellos tena los brazos o las piernas vendados, prueba fehaciente de una reciente pelea. La ciudad siempre haba estado llena de ladrones y criminales, pero Fabiola nunca los haba visto congregados en tal cantidad, a la luz del da. Armados como soldados. En comparacin con una poblacin rural como Pompeya, la capital siempre resultaba algo ms peligrosa. Sin embargo, aquel da era considerablemente distinto, como si fuera a estallar una guerra en cualquier momento. Su recin ampliada coleccin de nueve guardaespaldas empez a parecerle insuficiente, as que Fabiola se puso la capucha de la capa para no llamar la atencin. Mientras avanzaban a toda prisa, se fij en que los distintos aposentos tenan todo el aspecto de estar controlados por dos grupos diferentes; sospechaba que eran los de Clodio y Milo, un poltico renegado y un ex tribuno. Por suerte, la relacin entre ambos bandos se consideraba mala, el aire se llenaba de insultos subidos de tono en las calles que delimitaban las fronteras de su territorio. Los pocos transentes que caminaban a paso ligero parecan interesar poco tanto a unos como a otros. Quedaba claro que la situacin se haba deteriorado considerablemente desde su marcha haca tan slo cuatro meses, cuando Brutus se haba mostrado tan preocupado que se la haba llevado de Roma. Todo haba empezado con el vaco poltico generado tras los escndalos que haban hecho retrasar las elecciones y acusar formalmente a numerosos polticos de corrupcin. Clodio Pulcro, el vergonzoso noble convertido en plebeyo, no haba tardado en aprovecharse de la situacin. Reuni a sus bandas callejeras y empez a controlar la ciudad. Poco convencido, su viejo rival Milo respondi de modo similar y reclut gladiadores para procurarse la ventaja militar. Enseguida se produjeron refriegas, que intimidaban a los nobles y sembraban el terror entre los ciudadanos de a pie. Hasta Pompeya haban llegado espantosos rumores que giraban en torno a una sola palabra: anarqua.

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Fabiola no haba prestado demasiada atencin a las habladuras; en la seguridad del latifundio, le haban parecido irreales. Aqu, en Roma, era imposible negar lo evidente. Brutus tena razn. Con Craso muerto y Csar en la lejana Galia, haba pocas figuras prominentes capaces de poner coto a los crecientes desrdenes sociales. El poltico y gran orador Catn podra haber sido una de ellas, pero careca de tropas que lo respaldasen. Cicern, otro senador poderoso, haca tiempo que haba quedado fuera de juego por ciertas intimidaciones. Cuando se haba pronunciado en contra de la brutalidad de las bandas, Clodio no haba tardado en ponerlo en su lugar colgando carteles por el Palatino en los que se especificaban sus crmenes contra la Repblica. A los ciudadanos les encantaban tales deshonras pblicas y la popularidad de Clodio creci an ms. Los polticos eran incapaces de dominar la situacin. Roma necesitaba un puo de hierro, alguien que no temiera emplear la fuerza militar. Hacan falta Csar o Pompeyo. Pero Csar estaba atrapado en la Galia. Mientras tanto, Pompeyo iba ganando tiempo con astucia, permitiendo que la situacin se descontrolara hasta que el Senado le pidiera ayuda. El general ms famoso de la Repblica ansiaba popularidad constantemente, y salvar a la ciudad de las bandas sanguinarias le otorgara un renombre sin precedentes. O eso decan los rumores que corran por las calles de Roma. Fabiola se dio cuenta de que, para estar a salvo, necesitara ms proteccin que las moles que caminaban pesadamente tras ella. Enseguida le vinieron a la cabeza dos hombres: Benignus y Vettius, los porteros del Lupanar, seran la base ideal para su cuerpo de seguridad. Eran luchadores callejeros diestros y duros y, gracias al oficio que haba ejercido con anterioridad, sumamente leales a ella. Jovina, la propietaria del prostbulo, siempre se haba negado a venderle a la pareja, pero encontrara la manera de convencer a esa vieja arpa. Tal vez tuviera una revelacin en el templo. Muy a su pesar, los adivinos congregados en el exterior del santuario parecan ser el grupo habitual de mentirosos y charlatanes. Fabiola los distingua a leguas de distancia. Vestidos con tnicas andrajosas, a menudo descuidados a propsito y con unos gorros de cuero y pico romo encasquetados en las cabezas grasientas, los hombres confiaban en unas pocas artimaas ingeniosas. Los largos silencios, la observacin minuciosa de las entraas de los animales que sacrificaban y el buen ojo que tenan para captar los deseos de los clientes funcionaban de maravilla. A lo largo de los aos haba visto picar el anzuelo a innumerables personas; les prometan todo lo que pedan y se quedaban sin sus escasos ahorros en cuestin de minutos. Desesperados por recibir una seal de aprobacin divina, pocos parecan percatarse de lo ocurrido. En la coyuntura econmica actual, el trabajo no abundaba, los alimentos eran caros y las oportunidades de mejora personal escasas y muy espaciadas en el tiempo. Si bien Csar se haca inmensamente rico gracias a las

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ganancias de sus campaas y Pompeyo ni siquiera podra gastar en vida todo lo que haba saqueado, la vida del ciudadano medio era lo bastante miserable para garantizar pinges beneficios a los adivinos. Fabiola no confiaba en tales hombres. Haba aprendido a confiar slo en s misma y en Jpiter, el padre de Roma. Descubrir que exista un verdadero arspice, alguien capaz de predecir el futuro, haba sido toda una novedad. Con la esperanza de encontrar al desconocido armado que Corbulo haba mencionado, Fabiola pas por entre el grupo formulando preguntas, sonriendo y repartiendo monedas aqu y all. Su bsqueda de nada sirvi. Ninguna de las personas a las que pregunt tena conocimiento alguno sobre el hombre al que buscaba. Entusiasmados ante la perspectiva de hacer negocio con una dama rica, la mayora neg haberlo visto jams. Cansada de las adivinaciones que le ofrecan, Fabiola se desplaz a las escaleras del templo y se qued all un rato sentada con el semblante abatido, observando el ir y venir de la muchedumbre. Sus guardas estaban al lado, comiendo la carne y el pan que Docilosa haba comprado. Para tenerlos contentos, tambin haba comprado a cada uno un vaso pequeo de vino aguado. Docilosa era una buena ama, pens Fabiola. Gritaba cuando haca falta y recompensaba con regularidad a sus subordinados. No va a entrar a hacer una ofrenda, seora? Sorprendida al ver que se dirigan a ella, Fabiola baj la vista y vio a un hombre manco que la observaba desde el primer escaln. Era un lugar apropiado para pedir una moneda a los devotos cuando entraban al templo. Se trataba de un hombre de mediana edad, bajo y robusto y con el pelo muy corto que vesta una andrajosa tnica militar. La phalera de bronce solitaria que le colgaba del pecho era un recordatorio orgulloso del servicio que el lisiado haba prestado en las legiones. Del hombro derecho le colgaba una correa con una navaja en una funda gastada de cuero. En Roma, todo el mundo necesitaba armas para defenderse. Tena una mirada directa y de admiracin, aunque nada amenazadora. Tal vez repuso Fabiola. Antes esperaba encontrar a un adivino de verdad. En Pompeya no hay ninguno. El veterano solt una risotada. Aqu tampoco encontraris a ninguno! exclam. Al darse cuenta de la interaccin, uno de los hombres de Fabiola dio un paso adelante y se llev la mano a la espada. Ella le indic con sequedad que se mantuviera al margen. Aquel veterano no representaba peligro alguno. Ya veo suspir ella. Haba sido un poco ilusa al pensar que alguien con quien Gemellus se haba encontrado haca varios aos seguira all. Probablemente no exista ninguno.

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Es mejor no confiar en nadie, seora aconsej el lisiado con un guio. Hasta los dioses son caprichosos. Est claro que ltimamente han desertado hasta de la Repblica. Cunta razn tienes, amigo! se quej un hombre gordo con una tnica mugrienta. Bien vestidos o harapientos, todos parecan compartir la misma opinin. Fabiola tom nota. La situacin en Roma era ms grave de lo que pareca. Aquellas gentes parecan realmente preocupadas. Intranquila, mir de nuevo al veterano. Por lo que a m respecta, no me he perdido ni uno de los das festivos consagrados a Marte en los ltimos diez aos. Y sin esto! Agit el mun ante ella. Fabiola chasque la lengua. Cmo fue? quiso saber. Luchando contra Mitrdates en Armenia respondi orgulloso. De repente ensombreci el semblante: Y ahora tengo que mendigar para llevarme algo a la boca cada da. Ella se llev la mano al bolso de inmediato. Guardaos vuestro dinero, seora mascull el hombre. Seguro que os ha costado ganarlo. Fabiola frunci el ceo. Haba hecho el comentario como si conociese su vida. Explcate! espet ella. El hombre se sonroj de vergenza y se qued callado unos instantes mientras Fabiola lo miraba de hito en hito. No muchos clientes dejan propina, verdad? dijo al final. Fabiola se qued helada. Era inevitable que ciertos hombres de Roma la reconocieran, pero no esperaba que ocurriera tan pronto. Y los veteranos de bajo rango no eran los clientes habituales del burdel. No era usual que pudieran pagar los altos precios del prostbulo. As pues, cmo la conoca? Qu quieres decir? exigi con dureza. El lisiado baj la mirada. Sola sentarme enfrente del Lupanar, antes de que la zona se volviera demasiado peligrosa. Os vi salir muchas veces con aquel portero enorme. Benignus, se llamaba, verdad? Entiendo. No poda negarlo. Era imposible no reparar en vuestra belleza, seora. Ahora soy una mujer libre dijo Fabiola en voz baja. Una ciudadana.

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Eso es que los dioses han estado de vuestra parte dijo l con aprobacin. Pocas escapan a las garras de Jovina. La conoces? El sonri. Por supuesto! exclam. Ella tambin ha acabado conocindome a m. Pero la vieja bruja nunca me ha dado ni un solo as. Entonces fue Fabiola quien se sonroj. Yo tampoco confes. Es verdad, seora. Hoy en da la gente no se fija en m. Baj la comisura de los labios. Perd en vano el brazo de la espada. Fabiola sinti que la compasin la embargaba al saber de su situacin. Las legiones representaban todo aquello que despreciaba, protegan un Estado basado en la esclavitud y la guerra. Aunque este hombre haba servido muchos aos en sus filas, tambin haba pagado un precio elevado. A Fabiola le resultaba imposible odiarlo. Senta precisamente lo contrario. Con un poco de suerte, Romulus poda haber tenido compaeros similares. No fue en vano! dijo ella con firmeza. Toma esto! El oro brillaba en la mano extendida de Fabiola y l abri los ojos como platos por la sorpresa. El aureus que le ofreca vala ms de lo que un legionario ganaba en un mes. Seora, yo... farfull. Fabiola deposit la moneda en la palma del veterano y le cerr los dedos. No hall resistencia. Le pareci triste que la pobreza extrema pulverizara el orgullo de un soldado valiente. Gracias susurr l, incapaz de mirarla a la cara. Satisfecha, Fabiola se haba dado la vuelta para marcharse cuando tuvo una corazonada. Cmo te llamas? pregunt con suavidad. Secundus, seora respondi. Gaius Secundus. Probablemente sepas cmo me llamo dijo ella, tantendolo. Secundus despleg una amplia sonrisa a modo de respuesta: Fabiola. Ella inclin la cabeza con elegancia y hechiz as al hombre. Espero que volvamos a vernos manifest.

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Secundus observ con veneracin a Fabiola mientras sta suba las escaleras que conducan a las cellae. Era la mujer ms hermosa que haba visto jams. Y le haba dado dinero suficiente para vivir bien durante semanas. Hoy los dioses le sonrean. Tal vez Jpiter responda a mis plegarias dijo ella por encima del hombro. Eso espero, seora! grit Secundus. O Mitraaadi con un susurro. La cella poco iluminada estaba atestada de gente que deseaba pedir un favor a la deidad ms importante de Roma. Despus de que cada recin llegado realizara una ofrenda, los aclitos con la cabeza rapada les indicaban dnde arrodillarse. Los sacerdotes llenaban el ambiente con sus salmodias. De unos soportes colgaban pequeas lmparas de aceite cuyas llamas parpadeantes creaban un ambiente amenazador. En la parte superior de la pared del fondo colgaba una imagen de Jpiter, una gran pieza circular de piedra esculpida y pintada cuyo dimetro era el doble de la altura de un hombre. El dios tena la nariz aguilea y los labios carnosos y sardnicos. Su rostro serio observaba impasible a los devotos, con los ojos de gruesos prpados entrecerrados. Bajo la talla discurra un altar largo y plano lleno de regalos. Las gallinas y los corderos estaban juntos y las gotas de sangre todava les brotaban de los recientes cortes en el pescuezo. Haba estatuas diminutas y burdas de Jpiter apiadas en grupos de dos o tres. Tambin se contaban monedas de cobre, denarii de plata, sellos, collares y hogazas de pan. Las pequeas rplicas de recipientes de arcilla contrastaban con alguna que otra pieza de cristal ornamentado. Ricos o pobres, plebeyos o patricios, todos daban algo. Todos tenan algo que pedir al dios. Fabiola se acerc rpidamente al altar. Encontr un lugar donde apilar unos cuantos aurei y se arrodill cerca. Sin embargo, le resultaba difcil concentrarse en sus oraciones. Distrada por los murmullos en tono elevado de los ciudadanos ansiosos que la rodeaban, cerr los ojos e intent imaginarse a su amante. A medida que se concentraba, el bullicio se iba desvaneciendo. Brutus tena complexin media, pero su rostro bien afeitado y bronceado resultaba agradable, y su sonrisa natural. Haca meses que no lo vea y constantemente se sorprenda al darse cuenta de lo mucho que lo echaba de menos. Sobre todo de un tiempo a esta parte. Con su imagen bien viva en la mente, rog a Jpiter que le enviara una seal. Cualquier cosa que ayudara a Brutus, y a Csar, a sofocar la rebelin gala. Y a protegerlos a ambos de las amenazas de Scaevola. Sus esperanzas cayeron en saco roto. Fabiola no vio ni oy nada, aparte de al resto de personas que haba en la estancia abarrotada. A pesar de lo mucho que se esforz, empez a pensar ms en Romulus que en Brutus. Se deba quizs al hecho de haber conocido a Secundus? A Fabiola le resultaba imposible pasar por alto las imgenes. Haban transcurrido casi cuatro aos

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desde que viera por ltima vez a su hermano. Romulus estara hecho ya todo un hombre. Sera fuerte, como debi de serlo Secundus antes de perder el brazo. Resultaba agradable pensar en su hermano mellizo ponindose firme con su cota de malla, tocado con un casco de penacho. Entonces le fall la imaginacin. Cmo iba a estar vivo Romulus? La derrota de Craso haba sido absoluta, haba hecho temblar los cimientos de la Repblica. Fabiola frunci el ceo, reacia a perder toda esperanza. Sin embargo, aquello implicaba que Romulus era prisionero de los partos, que lo haban enviado a los confines de la tierra. A Margiana, un lugar sin esperanza. Sumida en una profunda angustia, Fabiola record su propio viaje al infierno. No haba librado batallas fsicas ni arriesgado la vida en las legiones, pero se haba visto forzada a ejercer la prostitucin. Y haba resistido. Romulus probablemente tambin. Fabiola estaba convencida de ello. Se levant y se dirigi a la puerta. Docilosa y sus guardas la esperaban en el exterior, pero le decepcion ver que no haba ni rastro de Secundus. Un leproso cubierto de vendas mugrientas y supurantes ocupaba su lugar en el escaln de abajo. Aunque en su momento Fabiola no se haba percatado, el veterano le haba dado esperanzas. No haba visto ni rastro del misterioso adivino y tampoco haba recibido pruebas de la supervivencia de su hermano, ni del futuro de Csar. No obstante, el viaje a Roma haba resultado fructfero. Haba llegado el momento de regresar a la residencia de Brutus en la ciudad, un domus grande y cmodo situado en el Palatino. All podra poner en orden sus ideas y encontrar la manera de ayudar a Brutus, y de lidiar con Scaevola. Quizs incluso tuviera tiempo de empezar a buscar a Romulus. La Repblica, enfrascada en sus problemas, no iba a enviar a un ejrcito para que tomara represalias contra los partos en un futuro inmediato. No obstante, los comerciantes viajaban al este con regularidad, atrados por los artculos valiosos que podan revender en Roma; por el precio adecuado, era posible convencer a algunos de que realizaran pesquisas durante sus viajes. La idea bast para que Fabiola olvidara sus preocupaciones durante un corto perodo de tiempo. Transcurrieron varios das, y Fabiola se enter de ms cosas sobre la alarmante situacin de la capital. Cerca de la casa de Brutus haba suficientes tiendas a las que aventurarse a salir sin correr peligro para recabar informacin. No hall ni rastro de Scaevola, por lo que Fabiola empez a pensar que segua en el sur, cerca de Pompeya. Se relaj y adopt el papel de una seora de pueblo, ajena a los ltimos acontecimientos. Despus de haberse gastado una considerable suma de dinero en alimentos y otros productos bsicos, los agradecidos tenderos no tenan problema en hacerla partcipe de los rumores ms recientes. Tal como Fabiola haba sospechado, las bandas leales a Clodio y Milo se haban apoderado de las calles.

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Otrora estrechos aliados, Pompeyo y el cruel Milo haban partido peras de malas maneras haca algunos aos. Ahora Milo se haba aliado con Catn, uno de los pocos polticos que se opona al control absoluto que el triunvirato ejerca sobre el poder. Puede que Craso estuviera muerto, pero Csar y Pompeyo seguan controlando la Repblica, lo cual no agradaba a la mayora. Desesperado por evitar que Pompeyo se convirtiera en cnsul con la llegada del nuevo ao, Catn haba presentado a Milo como candidato. Aquello era demasiado para Clodio, y ahora se producan pequeos disturbios a diario. Algunas batallas campales a gran escala se haban llevado la vida de docenas de matones, varios ciudadanos que haban tenido la desventura de encontrarse en medio tambin haban perecido. El Senado estaba paralizado, sin saber qu hacer. La mayora de la gente, segn explic un comerciante a Fabiola, slo quera que el orden fuera restaurado. Y la persona indicada para hacerlo era Pompeyo. Con sus legiones. Soldados en las calles de Roma? exclam Fabiola. La mera idea le resultaba repugnante. Para evitar cualquier intento de derrocamiento de la Repblica, el personal militar tena prohibido por ley entrar en la capital. Sula fue el ltimo en hacerlo aadi. Lo recuerdo perfectamente dijo un hombre delgado que compraba aceite para lmparas. Se estremeci: La sangre corri por las calles durante varios das. Nadie estaba a salvo. El tendero mene la cabeza con determinacin. Lo s. Pero acaso nos queda otra opcin? Hizo un gesto hacia los estantes vacos: Si no hay nada que comprar, la gente se morir de hambre. Y entonces qu? Fabiola no poda discutirle eso. Ojal Brutus y Csar pudieran intervenir, pens. Pero eso era imposible. Segn las ltimas noticias, ninguno de los dos volvera en varios meses. Afrontando un grosor de nieve ms alto que un hombre, Csar haba cabalgado por las montaas y conseguido reunirse con sus legiones de la Galia. Ya haban plantado cara a las tribus; Csar haba sufrido algunos reveses iniciales hasta que una victoria contundente oblig a Vercingtorix y su ejrcito a retirarse al norte. No obstante, el astuto cacique galo segua imbatido. Miles de guerreros seguan congregndose en tropel bajo su estandarte, por lo que a Csar no le qued ms remedio que quedarse donde estaba. La situacin en la Galia era crtica y Fabiola estaba cada da ms preocupada por Brutus. Unos gritos procedentes de la calle la devolvieron al presente. Fabiola hizo ademn de salir de la tienda, pero sus guardaespaldas le bloquearon el paso. Aunque

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Docilosa estaba en cama por una indisposicin, ya haban recibido instrucciones suficientes veces. Djeme comprobar qu pasa, seora! dijo Tullius, el mayor. Era un siciliano bajito, cojo y con los dientes torcidos, pero mortfero con un gladius. Muy a su pesar, Fabiola obedeci. El peligro acechaba por todas partes. Clodio Pulcro ha muerto! Las sandalias golpeteaban el suelo con fuerza a medida que la persona que corra se acercaba. Ha sido asesinado en la Va Apia! El tendero hizo la seal contra el mal de ojo colocando el pulgar entre dos dedos ndice y corazn de la mano derecha. El anciano murmur una oracin. Los que se haban atrevido a salir a la calle proferan gritos de consternacin. Los inquilinos de los apartamentos sitos en la zona abrieron las ventanas al or la noticia. Sus voces se sumaron al ruido creciente. Quiero ver qu pasa! exigi Fabiola. Tullius ech un vistazo al exterior mientras sacaba el pual. Le bast con una mirada. Sali disparado con un gruido de satisfaccin y derrib al mensajero a propsito. El siciliano enseguida arrastr al joven al interior de la tienda, rodendole el cuello con un brazo y colocndole el cuchillo bajo la caja torcica. Fabiola se dio cuenta al momento del tipo de persona que era. Bajito, desnutrido y vestido con harapos, sin duda se trataba de uno de los tpicos habitantes ms pobres de Roma. Deba de esperar que alguien le diera alguna recompensa por transmitir tan dramtica noticia. El cautivo mir como un loco de un lado a otro hasta advertir la presencia del asombrado tendero, el viejo, Fabiola y los dems guardas. Quin eres? pregunt con un grito ahogado. Nunca te haba visto por aqu. Cllate, mamn! Tullius lo pinch con el pual. Dile a la seora lo que estabas gritando hace un momento. El joven obedeci de buen grado. Clodio y algunos de sus hombres han sido atacados por los gladiadores de Milo. Junto a una taberna del sur de la ciudad dijo emocionado. Deban de doblarlos en nmero. Cundo? Hace menos de una hora. T lo has visto? pregunt Fabiola. l asinti.

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Ha sido una emboscada, seora. Los gladiadores han empezado a lanzar jabalinas y luego han aparecido por todas partes. Gladiadores? interrumpi Fabiola. Su mente, como siempre, haba derivado hacia Romulus. S, seora. Los hombres de Memor. Consigui reprimir su reaccin. Memor? pregunt como si tal cosa. El joven se sorprendi: S, el lanista del Ludus Magnus. Fabiola se encogi de hombros como si aquello no pareciera importarle, pero por dentro estaba como un flan. Durante un corto perodo de tiempo antes de que Brutus la liberara del Lupanar, Memor haba sido uno de sus clientes. Ella odiaba sus visitas con todas sus fuerzas, pero el lanista cruel y desapasionado era una posible fuente de informacin sobre Romulus. Ponindolo ciego de lujuria en repetidas ocasiones, haba conseguido descubrir que su hermano haba sido vendido a la escuela de Memor. Y que luego haba huido con un luchador excepcional. Un galo. Pero aquello era agua pasada. Tena que mantener los pies en la tierra. Se estaban desarrollando acontecimientos ms importantes y daba la impresin de que Memor desempeaba un papel prominente en los disturbios actuales. Por qu? La ira se apoder de Fabiola. Estaba all? quiso saber. Yo no lo vi, seora. Y Milo? Al principio, alentando a sus hombres dijo el joven. Luego, se march. Milo es un cabrn muy listo dictamin el tendero. Habr ido a algn lugar bien pblico, con un montn de testigos que lo demuestren. Lo mismo puede decirse de Memor, pens Fabiola. Qu ha pasado luego? Clodio ha resultado herido en el hombro con un pilum y se ha desplomado en el suelo. Algunos de sus hombres lo han llevado al interior de la taberna para resguardarlo. El resto ha intentado repeler a los atacantes, pero haba demasiados. Han echado la puerta abajo y han arrastrado a Clodio al exterior, gritando y chillando clemencia. Fabiola se estremeci al pensar en la trgica y sangrienta imagen. Seguro que est muerto? pregunt.

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No ha tenido ninguna posibilidad, seora. Eran como una jaura de perros salvajes. El joven trag saliva. Haba sangre por todas partes. Los hombres de Clodio traen su cuerpo a la ciudad continu el prisionero. Su esposa ni siquiera lo sabe todava. Cuando se entere, las puertas del Hades se abrirn sentenci el tendero sombramente. Fulvia no va a quedarse de brazos cruzados. A Fabiola le pic la curiosidad: La conocis? No exactamente, pero es la tpica mujer noble repuso. Le gusta dar su opinin, ya me entendis. Fabiola arque una ceja. El viejo, por su parte, se rio tontamente. Al darse cuenta de lo que haba dicho, se sonroj. No era mi intencin ofender a las damas de la nobleza, por supuesto se disculp. Fabiola lo honr con una sonrisa para demostrar que no se haba ofendido. Suelta al chico! orden a Tullius. El siciliano obedeci a regaadientes. El joven arrastr los pies porque no saba qu iba a ser de l. Fabiola le lanz un denarius y al muchacho se le encendi la mirada ante la inesperada recompensa. Gracias, seora! Inclin la cabeza y se march corriendo, ansioso por divulgar la noticia. Ser mejor que regresemos al domus, seora dijo Tullius, preocupado. Va a haber problemas. Fabiola no protest. La tienda de fachada abierta no era el mejor sitio para entretenerse en un momento como aqul. Se despidieron del tendero y salieron corriendo a la calle. La casa de Brutus y la proteccin que ofrecan los gruesos muros y las puertas tachonadas estaban a tan slo cien pasos. En circunstancias as, una distancia tan corta era demasiada. La esquina ms cercana era un hervidero de matones armados con palos, espadas y lanzas. Llevaban a algn lugar a un numeroso grupo de hombres, mujeres y nios con expresin asustada: ciudadanos normales y corrientes. Los lderes del grupo hablaban en voz alta y airada y, en un primer momento, no vieron a Fabiola y sus guardas. Rpido! susurr Tullius, gesticulando con frenes. Volvamos a la tienda!

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Fabiola se volvi, pero resbal en una astilla de madera hmeda que haba en el barro. La salpicadura resultante fue suficiente para llamar la atencin de la muchedumbre que avanzaba con rapidez. En cuestin de segundos los alcanzaron. Antes de que el siciliano tuviera tiempo de hacer algo ms que ayudar a levantarse a Fabiola, ya estaban rodeados. Por suerte, los matones parecan bastante amables. Soltaron varias carcajadas por su mala suerte y acercaron sus caras de bruto sin afeitar con expresin lasciva. Venid con nosotros! grit un hombre barbudo que pareca ser uno de los cabecillas del grupo. Aquel tono de voz no pareca aceptar un no por respuesta. Tullius mir impotente a su seora. Si l o sus hombres tocaban sus armas, los mataran sin miramientos. Fabiola tambin lo saba. Con el corazn palpitante, se alis el vestido. Adnde? inquiri. La respuesta fue inmediata: Al Foro! Ech un vistazo a la gente a la que obligaban a acompaar a los miembros de la banda: tenan el rostro contrado por el miedo. La ley y el orden se estaban resquebrajando y no haba nadie que defendiera a las personas normales como ellos. Por qu? pregunt Fabiola con tozudez. Para ver lo que esos cabrones le han hecho a Clodio! grit el matn barbudo. Van a exponer su cuerpo para que est a la vista de todos. Un furioso rugido recibi sus palabras y a Fabiola se le cay el alma a los pies. La noticia del asesinato ya haba llegado a la ciudad. El joven no haba sido el primero en volver de all. Hay que presentar un respeto a los muertos. El lder de la banda alz la espada en el aire: Antes de librar a esta ciudad del cabrn de Milo. Y de todos sus seguidores! Esta vez 1a. respuesta de la muchedumbre fue un rugido indefinido. Primitivo. Terrorfico. A Fabiola casi le pareca notar cmo temblaban los cimientos de la Repblica bajo la ira del populacho. El corazn le palpitaba de miedo, pero resistirse era en vano. La multitud se puso rpidamente en marcha, arrastrando consigo a Fabiola y sus hombres.

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Captulo 5

Descubrimiento
Margiana, invierno de 53-52 a. C.
Al amanecer enviaron una cohorte entera al Mitreo, pero no encontraron ms que cadveres. Los escitas supervivientes haban desaparecido a caballo y se supona que su objetivo original haba sido asesinar a Pacorus. Montaron patrullas de largo alcance por toda la zona, sin llegar a encontrar ni rastro de las fuerzas enemigas. La tensin en el este iba disminuyendo poco a poco; aun as, Vahram, que ahora haca de comandante, insista en duplicar los centinelas da y noche. A los escitas no se les volvi a ver por ninguna parte. En varias semanas no tuvieron noticias de Tarquinius. Tampoco se saba nada de Pacorus; sobre la casa del comandante reinaba un secretismo absoluto y slo se permita la entrada a los partos. Los centuriones jefe estaban muy enfadados por lo ocurrido y no hablaban ms que con sus hombres de confianza, es decir, con ninguno de los prisioneros romanos. Por supuesto, Romulus y Brennus haban relatado a sus compaeros de habitacin el ataque y la noticia corri como un reguero de plvora. Cada da circulaban rumores por el campamento. Slo haba una cosa clara. Como no haba habido represalias, Pacorus segua vivo. Por lo menos, los cuidados de Tarquinius estaban surtiendo efecto; pero nadie saba nada ms. Para asegurarse de que no huan, Romulus y Brennus estaban bajo vigilancia constante. Y, aunque no los amenazaron con ninguna otra cosa, su situacin segua siendo desesperada. La amenaza de Vahram no resultaba nada desdeable, por lo que la mayora de los partos aprovechaba la menor oportunidad para recordrsela a la pareja. Tambin se mofaban constantemente de la muerte de Flix. El orgullo herido por tal circunstancia les resultaba especialmente difcil de pasar por alto: al fin y al cabo, el asesinato de su amigo no haba sido vengado, y quiz nunca lo fuera. Brennus encajaba las amenazas en silencio y con la mandbula apretada. Romulus las mantena a raya rezndole todos los das a Mitra. Tambin pensaba en su hogar y en lo que Tarquinius poda haber visto exactamente. Saber que supona regresar a Roma le serva de una gran ayuda.

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Por la cabeza le pasaban todo tipo de fantasas, desde descubrir a su madre y a Fabiola hasta torturar a Gemellus. Otra de las preferidas era enfrentarse a Vahram en un duelo y matarlo lentamente. Romulus tambin tena tiempo de revivir la trifulca que lo haba hecho huir de la capital. Al parecer, durante la misma haba matado a un noble de un golpe en la cabeza con la empuadura de la espada. En aquel momento, preso del pnico y desesperado por evitar la crucifixin, Romulus no se haba parado a pensar demasiado. Ahora, curtido en innumerables batallas, saba que, a no ser que no fuera consciente de su propia fuerza, aquel golpe probablemente no hubiera bastado para matarlo. Cuando pregunt a Brennus, el enorme galo le confirm que slo haba dado un par de puetazos al noble enfadado. Se trataba de una constatacin preocupante porque significaba que l, Romulus, era inocente; y eso implicaba que, para empezar, no haba tenido motivos para huir. Entonces, quin haba matado a Rufus Caelius? Era imposible saber la verdad, pero a Romulus lo consuman los pensamientos sobre qu habra pasado si el noble no hubiera muerto. Aunque hablaba del tema con Brennus una y otra vez, el galo no estaba tan preocupado por lo ocurrido. Desde siempre su destino haba sido emprender un largo viaje, y Brennus estaba convencido de que por eso estaba en Margiana. Romulus no tena ese consuelo. Lo nico que tena era el consejo de Tarquinius de que confiara en Mitra, prcticamente desconocido para l. Como era de esperar, ningn parto le hablaba de su dios. Como lo observaban constantemente, tampoco tena la posibilidad de intentar visitar el Mitreo. De todos modos, Romulus consigui hacerse con la pequea estatua de un viejo arrugado que acuda al fuerte con regularidad a vender bagatelas. Lo nico que el viejo le cont fue que Mitra llevaba un gorro frigio y que la vida del toro que sacrificaba haba dado origen a la raza humana, los animales y los pjaros de la tierra, as como los cultivos y alimentos. Romulus le insisti para que le facilitara ms informacin y descubri que existan siete etapas de devocin. Despus de eso, el vendedor no solt prenda. Pareces valiente y honrado fueron sus ltimas palabras. Si lo eres, Mitra te revelar ms. A partir de entonces, en el corazn de Romulus se abri un resquicio de esperanza. Coloc la figura tallada en la hornacina especial que haban erigido a la entrada de los barracones. Aunque estaba consagrada a Esculapio, el dios de la medicina, a los romanos no les importaba venerar a ms de una deidad a la vez. Romulus pasaba todo su tiempo libre arrodillado ante la imagen de Mitra, rezando para tener buenas noticias sobre Tarquinius y descubrir cmo regresar a Roma. No reciba ninguna respuesta, pero tampoco perda la fe. Desde la infancia, la vida no haba dejado de asestarle golpes: ver cmo Gemellus violaba a su madre cada noche; que lo vendieran al entorno salvaje del ludus; el duelo contra Lentulus, un luchador mucho

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ms experimentado; un combate en grupo a muerte en la arena; la huida de Roma tras la trifulca; la vida en el ejrcito y los horrores de Carrhae; la cautividad en Parta y luego la larga marcha hasta Margiana. Pero, siempre que la muerte lo haba amenazado, los dioses lo haban puesto a salvo. Por consiguiente, Romulus estaba dispuesto a centrar toda su atencin en Mitra. Qu otra opcin tena? Durante el tiempo que pasaba al pie de la hornacina, a Romulus lo conmovi la devocin mostrada por sus compaeros. En circunstancias normales, a los romanos no les habra importado que Pacorus muriera, pero ahora rezaban constantemente por su recuperacin. Casi todos los hombres de la centuria se paraban cada da junto al altar. La noticia de que Tarquinius estaba amenazado de muerte se propag rpidamente, y muchos otros soldados vinieron tambin a verlo. Enseguida la sencilla superficie de piedra qued salpicada de sestertii, denarii e incluso amuletos de la suerte: ofrendas de las que los hombres no se desprendan tan fcilmente. Todo aquello acuado o hecho en Italia tena ahora un valor incalculable. A Romulus y Brennus les qued claro lo importante que Tarquinius era para la sensacin de bienestar de la Legin Olvidada. Una fra tarde, Romulus estaba rezando sus oraciones como de costumbre. Absorto en las plegarias y con los ojos cerrados, percibi un murmullo elevado detrs de l. Suponiendo que se trataba de otros soldados que pedan la intervencin divina, no prest atencin al ruido. Pero, cuando empezaron a rerse burlonamente, mir en derredor. Haba cinco legionarios observndolo justo desde el otro lado de la puerta. Romulus los reconoci, eran de un contubernium de su centuria. Todos haban servido en las legiones durante muchos aos. Resultaba revelador que ninguno de ellos realizara ofrendas al altar. Rezando por el adivino? pregunt Caius, un hombre alto y delgado con pocos dientes y mal aliento. Nuestro centurin. A Romulus no le agrad el tono de Caius. S espet. Y vosotros por qu no rezis? Hace tiempo que desapareci, no? dijo Optatus con desprecio, apoyado en una jamba. Era un hombre de complexin robusta, casi tan grande como Brennus, con una actitud eternamente hostil. Romulus sinti cierto desasosiego. Los cinco haban estado en el campo de entrenamiento. Llevaban la cota de malla e iban bien armados, mientras que l vesta slo la tnica y no llevaba ms que un pual para protegerse. Supongo dijo lentamente, mirndolos a uno y a otro. Cabrn traicionero! exclam Novius, el ms bajito de los cinco. A pesar de su estatura, era muy hbil con la espada. Romulus ya lo haba visto antes en accin . Se ha confabulado con Pacorus, no?

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Para encontrar ms maneras de que nos maten aadi Caius. Igual que en Carrhae. Romulus apenas daba crdito a sus odos, pero los dems asentan enfadados. Qu has dicho? espet. Lo que has odo. Caius levant los labios y dej al descubierto las encas rojas e inflamadas. Craso no perdi la batalla. Era un buen general. Entonces, qu pas? replic Romulus airado. Ese nabateo traicionero no ayud, pero es ms probable que tu amigo etrusco enredara con los espritus malignos. Novius se frot el amuleto en forma de falo que le colgaba del cuello. Siempre nos trae mala suerte. Sus compinches murmuraron para mostrar su acuerdo. Romulus, perplejo al ver lo que pensaban aquellos hombres, cay en la cuenta de que era preferible no responder. Los legionarios descontentos buscaban un chivo expiatorio. Tarquinius, con la melena rubia, el pendiente de oro y un extrao comportamiento, resultaba un claro objetivo. Discutir no hara ms que empeorar las cosas. Les dio la espalda, se inclin hacia delante y agach la cabeza hacia la pequea figura de piedra de Esculapio situada en el altar. Optatus tom aire de forma brusca. Dnde te hiciste eso? pregunt. Romulus baj la mirada y el corazn le dio un vuelco. La manga de la tnica se le haba subido por el brazo derecho y haba dejado al descubierto la gruesa cicatriz que ocupara la marca de esclavo. Tras cortar la marca condenatoria, Brennus haba suturado la carne con unos puntos burdos. Le haban hecho algunas preguntas al respecto cuando se haba alistado en el ejrcito, pero Romulus se los haba sacado de encima diciendo que unos proscritos le haban hecho un tajo en una refriega. De todos modos, a ningn miembro de la cohorte de mercenarios galos le haba importado su procedencia. Alterado como estaba por las acusaciones contra Tarquinius, la pregunta lo desconcert. No me acuerdo titube. Qu? Optatus se ech a rer con incredulidad. Te pas mientras dormas, no? Aunque sus compinches se rieron burlonamente, les cambi la expresin. Ahora parecan una jaura de perros que tena acorralado a un jabal. Romulus maldijo para sus adentros. Cmo era posible olvidar cmo o cundo uno resultaba herido en una pelea?

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Novius adelant la pierna izquierda e hinc un dedo en las marcas brillantes que tena a ambos lados de la musculosa pantorrilla. La longitud y amplitud indicaban que seguramente eran de lanza. No tengo ni idea de quin me hizo esto alarde. Ni siquiera not cmo se me clavaba la hoja. Su comentario fue acogido con una risotada. Todos tenan cicatrices del tiempo que haban pasado en el ejrcito. Fue hace mucho tiempo dijo Romulus a 1a. defensiva, sabiendo que la respuesta sonaba vacua. La respuesta de Caius fue inmediata: No eres ms que un muchacho. No has hecho campaa en una docena de guerras ni te has pasado media vida en las legiones. Como nosotros gru Optatus. Y recordamos cada corte de espada como si hubiera sido ayer. Romulus se sonroj, incapaz de mencionar sus dos aos como secutor. La agona que le supuso el pual de Lentulus hundindosele en el muslo derecho le resultaba tan vivida, ahora como cuando haba ocurrido. Pero no poda mencionarlo. Casi todos los gladiadores eran esclavos, criminales o prisioneros de guerra; eran la escoria de la sociedad. Dicen que, por un determinado precio, hay hombres que cortan una marca y te cosen dijo Caius maliciosamente. Te libran de la prueba. Novius frunci el ceo. Optatus se hinch de indignacin: Has ido a uno de sos, verdad? Claro que no! fanfarrone Romulus. Los esclavos no pueden entrar en el ejrcito. So pena de muerte aadi Novius con una mirada lasciva. Caius cruz el umbral. De dnde decas que eras? pregunt. De la Galia Transalpina. A Romulus no le gustaba el cariz que estaba tomando la situacin. Se puso de pie y se pregunt dnde andara Brennus. Y eso qu ms os da? Servimos all tres aos dijo Novius con los ojos entrecerrados. Verdad que s, chicos? Optatus sonri ampliamente al recordar.

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Romulus sinti nuseas. Brennus s que era originario de esa zona; l era de ciudad por los cuatro costados. La mentira no haba sido ms que una forma de entrar en el ejrcito. Por aquel entonces, Bassius, su viejo centurin, se haba contentado con reclutar a dos hombres que, obviamente, saban luchar. No haba formulado demasiadas preguntas. A Bassius, lo nico que le importaba era la valenta. Luego, como mercenarios del ejrcito de Craso, no se haban mezclado con los legionarios romanos hasta despus de su captura. Y, durante la larga marcha en direccin este, pocos haban formulado preguntas a otros prisioneros. Sobrevivir haba sido ms importante. Hasta entonces. Igual que la mitad del ejrcito dijo Romulus con agresividad. All tambin pillasteis la sfilis? Novius no respondi a la burla. Dnde vivas exactamente? El pequeo legionario malvolo acaparaba la atencin de todos. En un pueblo, en lo alto de las montaas repuso Romulus con vaguedad. Estaba bastante aislado. Pero aquel interrogatorio pareca no tener fin. Entonces Novius y Optatus entraron, mientras los otros dos bloqueaban la entrada. No poda ir a ningn sitio, aparte de internarse ms en los barracones, donde estara incluso ms aislado. El joven soldado trag saliva y reprimi el impulso de sacar el pual. En aquel espacio tan reducido, tena pocas posibilidades contra tres hombres armados con espadas. Su nica esperanza era echarle cara al asunto. Cul era el pueblo ms cercano? Romulus se estruj el cerebro con denuedo, intentando recordar si Brennus haba mencionado alguna vez un lugar. No se le ocurra nada. Ni siquiera una oracin a Mitra seguida de otra a Jpiter cambi nada. Abri la boca y la volvi a cerrar. La espada de Novius se desliz de la vaina cuando se le acerc. Tampoco te acuerdas de eso? dijo con voz queda. Somos de cerca de Lugdunum gru Brennus desde el pasillo de entrada. Romulus nunca se haba sentido tan aliviado. Territorio albroge, eh? pregunt Novius con desprecio. S. Brennus entr en la sala y oblig a Caius a retroceder. Lo era. Optatus sonri de oreja a oreja. Recuerdo bien esa campaa seal. Vuestros pueblos ardan con facilidad.

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Algunas de las mujeres que violamos no estaban mal aadi Novius, haciendo el gesto de introducir dos dedos en un aro formado por el pulgar y el ndice. Los dems se rieron burdamente y Romulus senta cmo la ira y la vergenza bullan en su interior por su amigo. El rostro del galo se puso rojo de ira, pero l no reaccion. Novius no se daba por vencido. Entonces, por qu tenis acentos distintos? Hizo un gesto despreciativo hacia Brennus con el pulgar. Brennus no dej que Romulus respondiera. Porque su padre era un soldado romano, igual que vosotros, pedazos de mierda espet. De ah su nombre. Contentos? Ammias, Primitivus y Optatus miraron con furia, incapaces de contestar a eso. Eran abusones ms que cabecillas. Y la marca? insisti Novius. Es de un gladius respondi el galo con cierta reticencia. El chico apenas poda levantar una espada, pero intent luchar cuando mamones como vosotros atacaron nuestro poblado. Es normal que no os lo quisiera decir. Entonces fue Novius quien pareci confundido. Ech rpidamente las cuentas y calcul si la niez de Romulus poda haber coincidido con la rebelin de los albroges nueve aos atrs. Coincida. Fluimos hacia el sur. Trabajamos aqu y all continu Brennus. Acabamos en el ejrcito de Craso. Despus de que nuestra tribu fuera arrasada, no importaba adnde demonios furamos a parar. Era habitual que los guerreros de las tribus derrotadas buscaran trabajo al servicio de Roma. beros, galos, griegos y libios formaban parte del sinfn de nacionalidades del ejrcito. En aquel entonces, hasta los cartagineses se alistaban en l. El pequeo legionario se qued visiblemente decepcionado. Romulus aprovech el silencio para acercarse discretamente a Brennus. Uno al lado de otro, resultaban imponentes: el enorme galo musculoso y su joven protegido, algo ms bajo pero igual de fornido. Aunque Romulus no tena ms que un pual, sabran espabilarse en caso de pelea. La pareja lanz una mirada feroz a los cinco veteranos. Novius baj la espada.

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En las legiones, slo pueden servir los ciudadanos dijo con resentimiento. No gentuza tribal como vosotros dos. Exacto! convino Caius. El hecho de que hubieran servido en una cohorte de mercenarios al mando de Craso no se mencion. Ni que, supuestamente, Romulus fuera medio italiano. O el hecho de que la Legin Olvidada no fuera una unidad del ejrcito romana sino parta. Eso no tiene nada que ver contest Brennus rpidamente. Aqu todos somos compaeros de lucha. Somos nosotros contra los partos, esos cerdos desgraciados. Dio la impresin de que sus palabras haban surtido el efecto deseado: los veteranos se disponan a marcharse, con Novius en la retaguardia. Romulus empez a relajarse y sonri abiertamente al galo. Meti la pata. El pequeo legionario se volvi en la puerta. Brennus le dedic una mirada maliciosa, pero Novius se mantuvo firme. Qu raro! dijo con voz extraa. Muy raro! Con cierto desnimo, Romulus vio que Novius observaba la pantorrilla izquierda de Brennus, marcada con una prominente cicatriz de color prpura. Qu pasa?pregunt Caius desde el exterior de los barracones. En vez de en el hombro, el gobernador Pomptinus nos hizo marcar a los cautivos en la pantorrilla durante esa campaa. S, lo recuerdo fue la respuesta. Y qu? Aunque nunca se lo haba dicho, Romulus siempre se haba preguntado por qu la marca de Brennus era distinta de la de otros esclavos. Era para demostrar que le pertenecan slo a l alarde Novius. Cuntame algo que no sepa. Caius son aburrido. Este bruto tiene una cicatriz justo donde debera estar la marca anunci Novius encantado, alzando la espada otra vez. Tambin es un puto esclavo! Antes de que pudiera hacer algo ms, Brennus lo embisti y empuj al pequeo legionario en el pecho. Novius sali disparado por la puerta y cay de espaldas. Sus cuatro amigos se dispersaron con expresin alarmada. Vete a la mierda, hijo de perra! dijo el galo con los dientes apretados. O te matar! Bazofia! exclam Novius con la respiracin entrecortada y el rostro contrado por la rabia. Los dos sois esclavos huidos. Romulus y Brennus no respondieron.

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Flix probablemente tambin lo fuera aadi el pequeo legionario mientras los otros se llevaban la mano a la espada. Para eso slo hay un castigo posible gru Caius. La crucifixin concluy Optatus. Primitivus y Ammias, sus compinches, alzaron los gladii al unsono ante la perspectiva. Cinco rostros llenos de odio formaron un crculo en el umbral de la puerta. A Romulus se le hizo un nudo en la garganta. Haba presenciado muchas veces la brutalidad con que se llevaba a cabo la ejecucin. Era una muerte lenta y agonizante. Atrvete! bram Brennus. Estaba hecho una furia, apostado en la puerta como un toro bravo. Slo haba un hombre capaz de atacarlo en un momento as. Quin empieza? Ninguno de los veteranos se movi. No eran imbciles. Romulus sali disparado a su habitacin y cogi el scutum y la espada. No tuvo tiempo de ponerse la cota de malla pero, armado as, se senta ms a la altura de sus enemigos. Cuando regres a la entrada, Brennus estaba en el interior. Cabrones! gru. Se han ido. Por ahora. Se lo contarn a todo el mundo dijo Romulus, esforzndose para no dejarse vencer por el pnico. A los oficiales partos no les importaba su origen, pero no tendran buena prensa entre los dems miembros de la centuria. O, ya puestos, el resto de la legin. Lo s. Qu podemos hacer? Poca cosa. El galo suspir con fuerza. Mantenernos alerta. Protegernos mutuamente. Aquella situacin resultaba demasiado familiar. Permanecieron callados unos instantes mientras sopesaban sus opciones. No tenan ninguna. Huir quedaba descartado: se hallaban en lo ms crudo del invierno. De todos modos, adnde iban a ir? Y Tarquinius, el nico hombre que poda ayudarles, segua encarcelado con Pacorus. Estaban solos. Con aire sombro, Romulus observ el acero bruido de su gladius. A partir de entonces iba a dormir con l. Novius tard poco ms de una hora en contar a todos los hombres de su centuria lo ocurrido. No le bast con eso. El pequeo legionario pareca estar posedo mientras se mova entre los edificios de techo bajo de los barracones relatando el

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descubrimiento. Caius, Optatus y los dems estaban igual de ocupados. Informar a ms de nueve mil hombres llevaba tiempo, pero las habladuras viajaban rpido y al caer la noche Romulus estaba convencido de que su secreto era ya del dominio pblico. Lo ms difcil de asumir fue la reaccin de sus compaeros de barracn. All ochenta hombres coman y dorman hombro con hombro, compartiendo equipamiento, comida y piojos. Aunque la unidad se haba formado despus de Carrhae, exista entre ellos una verdadera camaradera de la que Flix tambin haba formado parte. Lejos de Roma, slo se tenan los unos a los otros. Aquella sensacin dej de ser aplicable a Romulus y Brennus. O a Tarquinius. Los hombres los metieron a todos en el mismo saco y el altar de Esculapio y Mitra fue desmantelado ese mismo da, y las ofrendas retiradas. Quin iba a rezar por un hombre que tena a esclavos por amigos? No obstante, cuando los legionarios no tenan nada por lo que rezar, y tampoco nada que esperar, necesitaban algo para llenar el vaco. Desgraciadamente, result ser la desconfianza hacia los dos amigos. De repente, Romulus y Brennus eran los culpables de todas las desgracias. La crucifixin no era tan probable. Para ganarse ese castigo, Romulus y Brennus tendran que desobedecer a algn oficial parto. Pero se poda matar a un hombre de muchas otras maneras. Las peleas por nimiedades eran habituales y, teniendo en cuenta que todos los hombres de la Legin Olvidada eran soldados de formacin, podan poner fin a su vida con mucha facilidad. Envenenar la comida, lo habitual en Roma, no era tan comn como el empleo de armas. Como los hombres bajaban la guardia cuando estaban en las letrinas o en los baos, solan aprovecharse tales ocasiones. Los pasillos estrechos que haba entre las hileras de barracones tambin resultaban peligrosos. En ms de una ocasin, Romulus se haba encontrado cuerpos llenos de heridas de arma blanca a escasos pasos de su barracn. Pero el mayor peligro se hallaba en el lugar donde dorman. Ocho hombres compartan un espacio reducido y apretado y, cuando una cuarta parte de ellos sufra ostracismo, la vida resultaba muy complicada. Al enterarse de la noticia, un par de legionarios se haban trasladado al instante a otro contubernium en el que sobraban dos plazas. Su expresin de repugnancia haba disgustado enormemente a Romulus. Eso dejaba a Gordianus, un veterano medio calvo, y tres soldados a un lado de la habitacin, y a los amigos en el otro. Gordianus, que se haba erigido en lder, no haba dicho gran cosa en respuesta a la revelacin de Novius. Aquello haba mantenido callados a sus compaeros, lo cual Romulus agradeca. Era capaz de soportar el resentimiento silencioso. Si bien resultaba poco probable que algn hombre de su propio contubernium intentara matarles, no eran de fiar. Al igual que una vbora que se desliza por la hierba, Novius no haca ms que aparecer de

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repente, murmurando al odo de los soldados y envenenndoles la mente. Al pequeo legionario le haba dado por merodear por el pasillo de los barracones y ponerse a escarbarse las uas con el pual. Cuando no estaba l all, Caius u Optatus lo relevaban. Y, aunque ninguno adopt nunca una actitud claramente violenta, resultaba de lo ms desconcertante. Si Romulus y Brennus respondan matando a alguno de sus enemigos, recibiran un castigo muy severo. Y eran demasiados como para arriesgarse a realizar un ataque nocturno. Cortarles el cuello a cinco hombres con discrecin era una misin imposible. As pues, Romulus y Brennus cocinaban juntos todos los das y se quedaban en el exterior de las letrinas con la espada preparada cuando los dems entraban. Hacan el turno de centinela a la vez y se turnaban para dormir. Era agotador y desmoralizador. Esto es peor que el ludus mascull Brennus la segunda noche. Te acuerdas? Romulus asinti con amargura: All por lo menos podamos echar el cerrojo de la puerta de mi celda. Y Figulus y Gallus tenan pocos amigos aadi Romulus. No miles! El galo solt una risa breve y sarcstica. Y as continuaron. Por ms que Romulus le rezaba a Mitra con desesperacin, su situacin no cambiaba. Los das se convirtieron en una semana, y la pareja estaba demacrada e irritable. En cierta ocasin, Novius y sus amigos intentaron sorprenderlos en un callejn fuera de los barracones, pero el rpido lanzamiento del pual por parte de Romulus fren el ataque de golpe. Ahora Caius llevaba el muslo izquierdo totalmente vendado y el acoso implacable de los veteranos se haba suavizado ligeramente. Pero el respiro slo sera temporal. No podran mantener siempre la guardia alta. Cuando una glida maana Vahram orden a dos centurias, la suya y otra, que fueran a patrullar, se sintieron aliviados. Placa varios das que no reciban noticias de uno de los enclaves de la legin situado al este del campamento principal. Los siete fuertes, cada uno de ellos con una guarnicin de media centuria y un puado de guerreros partos a caballo, se haban construido en puntos estratgicos con vistas a distintas rutas de entrada a Margiana desde el norte y el este. Altas montaas protegan el sur y el sureste. Normalmente se reciban pocas noticias de los pequeos fuertes, pero seguan enviando jinetes dos veces a la semana. Independientemente de sus carencias, Pacorus y Vahram se mantenan bien informados sobre todo lo que aconteca en la zona. El ataque sufrido en el Mitreo haba reforzado esa necesidad con un bao de sangre. Los compaeros de Romulus y Brennus no estaban tan contentos mientras se preparaban para la ronda. El aire cargado se llen de maldiciones altisonantes

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mientras extraan los yugos de los almacenes diminutos situados tras el espacio para dormir de cada contubernium. Aunque su destino no estaba a ms de treinta y cinco kilmetros, los soldados romanos siempre viajaban preparados. Adems, Vahram haba ordenado que llevaran rancho para cuatro das. Yugos, piezas de madera ahorquilladas, tenan de todo: desde pucheros para cocinar y pertrechos de recambio hasta mantas para dormir. Junto con la armadura y el pesado scutum, eso haca que el peso que transportaba cada hombre superara los treinta kilos. Esto es una solemne tontera! se quej Gordianus, levantando la camisa de malla de otro legionario por encima de su cabeza para que pudiera ponrsela. Una prdida de tiempo. Nos encontraremos al mensajero a medio camino dijo el hombre al que estaba ayudando. Y veremos cmo el to se mea de la risa cuando nos vea volver. Se oyeron murmullos vehementes de acuerdo. A quin le apeteca abandonar la seguridad y calidez del fuerte sin motivo aparente? Tal vez la culpa la tuvieran dos caballos cojos. No s dijo una voz conocida. Yendo de patrulla pueden pasar muchas cosas. Romulus alz la vista y se top con Novius en el umbral de la puerta. Detrs de l estaban sus otros dos torturadores principales, Caius y Optatus. Entonces, el joven soldado se llev la mano al gladius; Brennus hizo otro tanto. Relajaos! Novius sonri con maldad. Ya habr tiempo para eso ms adelante. Romulus estaba harto. Alzando la espada, se enderez y se acerc al pequeo legionario. Te destripar ahora mismo! jur. Novius se ech a rer y se march, seguido de sus compinches. Por todos los dioses! exclam Romulus con aire cansado. No aguantar esto mucho tiempo. Los ojos enmarcados en rojo de Brennus le transmitan la misma sensacin. Al principio, pocos hablaron a la maana siguiente. Haca fro y el tiempo era desagradable, y marchar cargados con el equipamiento completo no resultaba fcil. Si bien los hombres estaban preparados para tal cometido, haba que coger el ritmo. Como era de esperar, Gordianus empez a cantar. Al reconocer la meloda, los dems sonrieron: era una tonadilla conocida que trataba sobre un legionario sediento de sexo y todas las prostitutas de un gran burdel. Las estrofas eran interminables y haba un estribillo picante que vociferar al final de cada una. Los soldados estaban

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encantados de participar; as pasaban el rato, que sola resultar pesado en tales patrullas. En condiciones normales, Romulus disfrutaba cantando el estribillo, con sus innumerables posturas sexuales e insinuaciones. Aquel da, sin embargo, se imaginaba sombramente qu podra ocurrir durante la patrulla. Si se les presentara algn contratiempo, Novius podra aprovechar la oportunidad para atacar. En pleno fragor de la batalla, resultaba demasiado fcil apualar a un hombre por la espalda sin ser visto. El codazo que Brennus le dio lo puso incluso de peor humor. Haban llegado a una encrucijada situada a menos de ocho kilmetros del fuerte; el galo sealaba un crucifijo situado en un pequeo montculo lateral. Pacoras haba ordenado que lo colocaran all a la vista de todo el que pasara. Como las cruces que haba de puertas afuera, sta tena dos objetivos: matar lentamente a hombres condenados y hacer una grfica advertencia de los castigos que empleaban los partos. Los crucifijos pocas veces estaban vacos. Dormirse estando de guardia, desobedecer una orden o enfadar a Pacoras, todas ellas eran razones habituales para que un legionario muriera en la sencilla estructura de madera. A veces, incluso los guerreros partos que provocaban su ira eran ejecutados de ese modo. La voz de Gordianus se apag sin terminar la cancin. Romulus cerr los ojos e intent no imaginrselos a l y a Brennus acabando as sus das. Teniendo en cuenta que la vida de Pacoras penda de un hilo, segua siendo una posibilidad, si es que Novius y sus hombres no les tomaban la delantera. Pese a lo temprano que era, las aves carroeras se arremolinaban alrededor del crucifijo: en el suelo, en la barra horizontal e incluso en los hombros sin vida de su presa. Los buitres calvos se daban picotazos entre s enfadados mientras los cuervos aprovechaban la menor oportunidad para llevarse lo que pudieran. En lo alto se vean las enormes alas desplegadas de las guilas, que se deslizaban con serenidad ante la perspectiva de una buena comida. Para entonces, todas las miradas estaban puestas en el cadver congelado que colgaba hacia delante, con la cabeza cada. El muerto tena los brazos atados con unas cuerdas gruesas y los pies perforados por largos clavos de hierro. Todos lo conocan: era un joven legionario de la cohorte de Ishkan al que haban pillado robando pan de los hornos haca dos das. Lo haban arrastrado hasta el intervallum ante toda la legin y primero lo haban azotado con mayales hasta que tuvo la tnica hecha jirones y la espalda hecha un amasijo de carne sanguinolenta. Luego, con un taparrabos como nica prenda, el desgraciado fue obligado a llevar la cruz desde el fuerte hasta la encrucijada solitaria. Diez hombres de cada cohorte lo haban acompaado como testigos. Para cuando llegaron al desolado lugar, tena los pies

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descalzos desgarrados y amoratados de fro. Esto no bast para mitigar el dolor que produca ser atravesado con clavos afilados. Romulus recordaba con claridad los gritos dbiles y descarnados del hombre. La expresin del resto de legionarios que los rodeaban estaba preada de velado resentimiento; excepto Novius y sus amigos, que se rean ahuecando las manos delante de la boca. Darius, el valeroso centurin jefe, not las malas vibraciones e inst a sus hombres a marchar ms rpido. No hizo falta que los alentara mucho. A medida que los soldados iban pasando por delante, los buitres ms cercanos alzaban el cuerpo hinchado al aire batiendo las alas de forma perezosa. Otros que estaban un poco ms lejos se apartaron con andares de pato. En pleno invierno resultaba difcil encontrar comida y los pjaros se resistan a dejar aquel festn tan accesible. No habra tregua hasta que quedara un esqueleto en la cruz. Romulus era incapaz de apartar la mirada del cadver congelado. La nica parte que permaneca inmaculada era la entrepierna, cubierta con un taparrabos. Las cuencas de los ojos vacas contemplaban la nada; los picotazos le cubran las mejillas, el pecho y los brazos. Tena la boca abierta en un ltimo y silencioso rictus de dolor y terror. Los pedazos de carne sin comer medio cados le colgaban de los muslos, donde estaban los mayores msculos. Incluso le haban mordido los pies, probablemente algn ingenioso chacal que se hubiera incorporado sobre las patas traseras. Estara vivo el hombre cuando haban llegado los primeros buitres? Habra notado la sensacin de la rotura de huesos cuando aquellas mandbulas poderosas se cerraron sobre los dedos de sus pies congelados? Era un espectculo repugnante, pero absorbente. Romulus parpade. Haba algo ms bajo tanto horror. Durante las ltimas semanas, haba tenido tiempo de observar las corrientes de aire y las formaciones de nubes por encima del fuerte. Romulus se haba vuelto meticuloso y se fijaba en todos los pjaros y animales, observaba como caa la nieve y como se formaba el hielo en el ro que discurra junto al fuerte. Como haba visto a Tarquinius, saba que literalmente todo poda ser importante, todo poda proporcionar algo de informacin. El hecho de que muy pocas cosas parecieran tener sentido le causaba una profunda frustracin. No obstante, siguiendo las instrucciones del arspice, predecir el tiempo por fin le resultaba bastante sencillo. Por supuesto que aquello era interesante, pero Romulus quera saber mucho ms aparte de cundo se desatara la prxima tormenta. Le molestaba no haber visto nada sobre Tarquinius, Pacorus o Novius y los dems veteranos. Nada til. Ahora quiz tuviera una oportunidad.

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Romulus volvi a centrarse en el cadver. Una nica imagen sorprendente de Roma destell ante sus ojos. De repente not un vnculo real con Italia, como si el salvajismo de la crucifixin hubiera sido una forma de sacrificio. Era aquello lo que le ocurra al arspice cuando mataba gallinas o cabras? Por primera vez, Romulus alcanz la plena conciencia. Vio los lugares ms emblemticos del Foro Romano: el Senado, las basilicae, los templos caractersticos y las estatuas de los dioses. Las actividades all habituales solan ser el comercio, el prstamo de dinero y el anuncio del fallo de los tribunales. Aquel da no. Romulus frunci el ceo porque apenas crea lo que estaba viendo. En el corazn de la ciudad haba unos disturbios tremendos. Delante del Senado mismo, los soldados se descuartizaban y acuchillaban los unos a los otros. Entre ellos, civiles inocentes moran a puados. Por todas partes yacan cuerpos ensangrentados y mutilados. Curiosamente, algunos combatientes incluso parecan gladiadores. Conmocionado, Romulus no era capaz de asimilar aquello. Cmo poda ser que la capital del Estado ms poderoso del mundo estuviera sumida en tamao caos? Acaso la mente le estaba jugando una mala pasada? Se estara volviendo loco? La necesidad de regresar a casa nunca haba sido tan fuerte ni le haba parecido menos probable. Un brazo poderoso le dio una palmada en la espalda e hizo volver a Romulus en s. Ya no podemos ayudar a ese pobre diablo dijo Brennus, mirando entristecido el cadver helado. Olvdate de l. Romulus abri la boca sorprendido, pero entonces cay en la cuenta. El galo no tena ni idea de lo que l haba visto. Estaba a punto de contrselo a Brennus cuando algo lo hizo mirar por encima del hombro. Novius esperaba su oportunidad y enseguida alz a medias ambos brazos, imitando al hombre crucificado. Entristecido, Romulus apart la mirada mientras la risa burlona del pequeo legionario le resonaba en los odos. El mundo se estaba volviendo loco.

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Captulo 6

Reina el caos
Roma, invierno de 53-52 a. C.
Fabiola se esforz por no perder el equilibrio mientras la muchedumbre la empujaba hacia delante; la fuerza con que Tullius la agarraba del brazo era lo que la mantena derecha. Los otros guardaespaldas tambin haban sido engullidos por la masa de gente que se mova rpido. De vez en cuando, Fabiola alcanzaba a ver sus rostros confundidos, aunque bsicamente se concentraba en lo que decan los miembros de la banda. Tal vez la emboscada de la taberna los hubiera pillado a todos por sorpresa. Se sospechaba que haba habido traiciones de por medio y amenazas serias contra cualquiera que estuviera implicado. Los matones no descansaran hasta que la muerte de Clodio fuera vengada a conciencia. Fabiola adverta algo ms que el deseo de tomar represalias en las palabras airadas que llenaban el ambiente. Los hombres que blandan armas a su alrededor eran todos plebeyos. Pobres, incultos, desnutridos. Vivan en apartamentos abarrotados, infestados de ratas y estaban condenados a llevar una vida corta y miserable con prcticamente ninguna posibilidad de mejora. En muchos sentidos, su vida difera muy poco de la de los esclavos. No obstante, eran ciudadanos romanos. La ley de la calle les ofreca algo ms. Poder. Respeto de quienes normalmente los despreciaban. Dinero de la gente a la que robaban. Sin duda se arriesgaban a morir, pero vala la pena para obtener aquello que, de otro modo, jams les pertenecera. Por consiguiente, no era de extraar que tanto Clodio como Milo tuvieran tantsimos seguidores. Pero Fabiola consideraba que los mtodos del populacho carecan de visin de futuro. Si reinaba la anarqua, no habra congiaria, el reparto gratuito de grano y dinero que permita subsistir a las familias ms pobres. Acabaran murindose de hambre. La ira latente de la multitud tampoco resultaba agradable. A Fabiola le bastaba con mirar a los cautivos inocentes y aterrorizados para darse cuenta de que aquella violencia incontrolada afectaba a los inocentes tanto como a los culpables. Independientemente de las atrocidades perpetradas por la Repblica, sta segua

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siendo una institucin que ofreca un marco para una sociedad ms pacfica que la anterior. El Estado ya no mataba sin control a personas inocentes por el contenido de sus monederos. No obstante, eso volvera a ser lo normal si hordas como aqulla tomaban las riendas. No tardaron demasiado en llegar al Foro Romano. Bordeado por numerosos templos y santuarios, albergaba el edificio del Senado y las basilicae, enormes mercados cubiertos que solan estar atestados de comerciantes, abogados, escribas y adivinos. Era el lugar ms bullicioso de la ciudad, una zona querida por todos los ciudadanos. All se celebraban normalmente reuniones pblicas, al igual que los juicios y algunas elecciones. Los acontecimientos que tenan lugar en el Foro solan ser recordados, motivo por el que precisamente se haba elegido para el velatorio de Clodio. Ese da, las basilicae estaban en silencio y prcticamente vacas. La barrera de sonido habitual formada por voces de comerciantes, abogados que discutan y verduleros compitiendo entre s no se oa. En su lugar reinaban los gritos resonantes de los tenderos ms valientes, los que se haban atrevido a abrir los puestos. Haca semanas que poca gente honrada rondaba por all. La mayora de los comerciantes, legisladores y vendedores se quedaban en casa para estar a salvo. Ni siquiera se vea a los astutos arspices. Teniendo en cuenta que la violencia constante era el nico negocio en oferta, tenan pocos motivos para arriesgar sus vidas. Los nobles y la gente adinerada tambin brillaban por su ausencia, seguros como se sentan tras las gruesas paredes de sus casas. No estaran a salvo demasiado tiempo, pens Fabiola mirando a los hombres enfadados que parloteaban a su alrededor. Aunque faltaran los ricos, el espacio abierto del Foro estaba atestado de plebeyos demacrados pese a la amenaza de una jornada conflictiva. La noticia de la muerte de Clodio se haba propagado por los barrios llenos de gente ms rpido que la peste. Aterrorizados por el futuro que ofrecan las bandas rivales, los ciudadanos de Roma seguan queriendo ver cmo se desarrollaba. Trgicos acontecimientos como ste eran raros. Desde que Sila el Carnicero marchara en la capital haca ms de treinta aos, la democracia no haba estado nunca tan amenazada. A pesar de sus fallos, la Repblica funcionaba bastante bien. Pero ahora pareca un barco sin timn encallado en un mar embravecido. Los lugares con las mejores vistas los escalones conducentes a las basilicae y todos los santuarios estaban abarrotados de personas. Los nios iban sentados a hombros de sus padres, estirando el cuello para ver. Haba espectadores hasta en las estatuas. El derramamiento de sangre era inevitable y cualquiera que estuviera en medio corra peligro de muerte. Milo permaneca ante el Senado vestido con una toga de un blanco inmaculado, reivindicando as su superioridad moral. Era un hombre apuesto y bien afeitado al

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que rodeaban grupos de hombres, muchos de los cuales eran gladiadores. Era imposible pasar por alto el dramatismo de la implicacin. Ah estaba el defensor de Roma, esperando repeler a quienes deseaban desmoronarla. En un intento de revestir su causa de la aprobacin divina, un grupo de sacerdotes se desplegaba en posicin destacada en los escalones del Senado. Cantando, quemando incienso y alzando las manos a los cielos, los hombres de blanco daran credibilidad a cualquier causa. La estratagema funcionaba, y muchos de entre la multitud empezaron a corear el nombre de Milo. Sus gladiadores respondieron golpeando las armas contra los escudos y armando un estruendo ensordecedor. Brutus haba enseado a Fabiola los distintos tipos de luchadores que medan sus fuerzas en la arena. vida por saber ms sobre la vida que haba acabado llevando Romulus, haba memorizado todos los detalles. Entonces distingui a los murmillones con el caracterstico casco de bronce y el penacho en forma de pez, el hombro derecho cubierto con malla. Junto a los samnitas de cascos con penacho y escudos alargados y ovales, haba un grupo de secutores. Las manicae de tela y cuero les protegan el hombro derecho, mientras que llevaban una nica greba en la pierna izquierda. Incluso haba retiarii, pescadores armados con un tridente y una red. La hilera apelotonada de asesinos profesionales daba miedo. Frente a ellos, al otro lado del Foro, los seguidores de Clodio formaban una muchedumbre ms numerosa y desorganizada. Aunque no iban tan bien armados, Fabiola calcul que su nmero superaba con creces la fuerza de Milo. Al ver a sus amigotes, el lder de la muchedumbre recin llegada se abri camino a empujones por entre el gento de ciudadanos que esperaban. Sus hombres no tardaron en imitarlo, haciendo uso de las hojas e incluso de los filos de las espadas contra cualquiera que se interpusiera en su camino. Resonaron los gritos, la sangre se derram en los adoquines y los matones enseguida tuvieron va libre para reunirse con sus compinches. Cuando se juntaron, se oy una gran ovacin. Ahora contaban por lo menos con el triple de hombres que sus enemigos. Una extraa calma se apoder del lugar. Ambos bandos se haban congregado all para luchar, pero todava faltaba por llegar el motivo: el cadver de Clodio. Durante el viaje, los guardas de Fabiola haban conseguido colocarse a su lado haciendo malabarismos. Eso haba supuesto una pequea consolacin, pero se senta sumamente vulnerable sin un arma. Susurrndole a Tullius al odo, Fabiola cogi el pual que ste le pas y se lo escondi en una de las mangas del vestido. Slo los dioses saban qu ocurrira antes del anochecer. Roma quiz se viniera abajo, pero ella quera sobrevivir. Si se planteaba la necesidad, estaba perfectamente preparada para pelear. Fabiola dedic una rpida oracin a Jpiter. Protgenos a todos pens. No permitas que ni yo ni los mos suframos dao alguno.

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Los gritos de las mujeres no tardaron en orse. Desde cierta distancia, los gritos suban y bajaban de tono debido al ulular propio del dolor. Los suspiros de anticipacin fueron recorriendo la multitud, y los cuellos se estiraban para descubrir el origen de tan penetrantes aullidos. El cadver de Clodio se acercaba. La tensin super a uno de los hombres de Milo, que lanz la jabalina. sta dibuj un arco poco pronunciado hacia los plebeyos, pero luego cay y rebot sin causar daos en los adoquines. La respuesta le lleg en forma de insultos y abucheos que inundaron el aire. El ambiente era cada vez ms tenso, pero sorprendentemente ninguno de los matones de Clodio respondi. Su ira latente se mantena a raya hasta que vieran el cadver con sus propios ojos. Al igual que todo el mundo, tenan la vista fija en el punto en que la Va Apia se internaba en el Foro. Fabiola lanz una mirada a Tullius, quien pese a la gravedad de la situacin le dedic una sonrisa tranquilizadora. Como saba que el duro siciliano se haca el valiente por ella, se enterneci. Era un buen hombre: necesitaba a ms como l. El lamento fnebre fue adquiriendo intensidad, hasta que en la lejana se distingui a un grupo de mujeres vestidas con trajes de luto gris que se acercaban al espacio abierto y al pblico apelotonado y ansioso. En el centro, haba una figura delgada y empapada de sangre que se tambaleaba bajo el peso de un fardo voluminoso y envuelto con una tela. Muy lista!, pens Fabiola. Fulvia haba hecho bien en reunir a sus amigos en tan escaso tiempo. Haba pocos mtodos mejores para espolear la histeria colectiva que un coro de lamentos. Y la viuda de Clodio haba hecho una jugada maestra al entrar en el Foro cargada con el cadver. Poco a poco, los gritos fueron volvindose inteligibles. Mirad qu le han hecho a mi Clodio! Asesinado! respondieron las mujeres con dramatismo. Lo han matado en la calle como a un perro! Lo han dejado desnudo como el da en que naci! dijo Fulvia solemnemente. Muchos de los ciudadanos que observaban profirieron gritos de furia. Os da miedo una pelea limpia? Varios de los acompaantes de Fulvia escupieron hacia el lugar donde se encontraban Milo y sus hombres: Cobardes! Un grito de rabia que iba en aumento respondi a la acusacin. Muchos seguidores de Clodio empezaron a tamborilear los escudos con la empuadura de las espadas. Otros, inquietos, daban zapatazos en los adoquines. Al otro lado del Foro, los gladiadores hacan lo mismo. Pronto result difcil entender ni una palabra de lo que se deca en medio de aquel ruido ensordecedor.

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Mientras ambos bandos seguan desafindose, Fabiola not un regusto amargo en la garganta. Puede que Romulus hubiera experimentado algo parecido antes de Carrhae. Antes de morir. Las punzadas de un dolor familiar fueron seguidas de una sobrecogedora sensacin de acomodo. Tal vez est muerto pens Fabiola. Tal vez Jpiter me haya trado aqu para morir: para reunirme con Romulus y con nuestra madre. Por unos segundos, le sorprendi que semejante idea la satisficiera. La familia lo haba significado todo para Fabiola, pero haca tiempo que la haba perdido. Aparte de Brutus y Docilosa, estaba sola en el mundo. Ninguno de ellos era pariente suyo y, de momento, la venganza como objetivo en la vida slo la motivaba a ella. Muy bien. Jpiter Optimus Maximus, haz lo que quieras. Los rostros de los ciudadanos aterrorizados que la rodeaban hicieron que le remordiera la conciencia. No eran como ella, que tena pocas razones por las que vivir. Probablemente la mayora tuviera familia y no hubiera cometido ningn delito. Sin embargo, tambin estaban a punto de morir. Y, si no se restableca pronto el orden, la situacin poda empeorar. Fabiola se senta impotente e insignificante. Qu puedo hacer? Slo poda pedir una cosa. Jpiter, protege a tu pueblo y a tu ciudad! Vamos a por esos cabrones! grit un hombre corpulento de la primera hilera. Todos gritaron de entusiasmo. La muchedumbre se tambale hacia delante aullando enfurecida. Un momento! grit el lder barbudo. Todava no hemos visto el cadver de Clodio. Era lo que tocaba decir. La multitud retom la posicin anterior. Por fin Fulvia alcanz el centro del Foro. Era una mujer atractiva de poco ms de treinta aos y se haba pintado el rostro con ceniza y holln. Las lgrimas le surcaban las mejillas ennegrecidas, que se mezclaban con manchas de sangre. Pero estaba en plenas facultades. Orden a sus amigos que se dispersaran y descarg con reverencia el fardo en el suelo. Retir la sbana ensangrentada y mostr el cuerpo mutilado de su esposo a los ciudadanos all reunidos. Su accin fue recibida con gritos entrecortados de indignacin. Fabiola no pudo evitar hacer una mueca de dolor ante la cantidad de heridas que tena Clodio. El joven mensajero no haba exagerado. El noble renegado haba sido atravesado numerosas veces, y cada pualada habra bastado para matarlo. Como estaba lleno de cortes y rajas, sus facciones resultaban casi irreconocibles. Tena una pierna prcticamente separada del cuerpo, y del hombro izquierdo todava le sobresala el extremo doblado de una jabalina. Clodio Pulcro no haba tenido una buena muerte. Los hombres de Milo soltaron risas y carcajadas burlonas al contemplar su obra.

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Fulvia se levant con el vestido gris empapado de sangre. Aqul era su momento. Fabiola esper. Toda Roma esper. Alzando los brazos con espectacularidad, Fulvia se golpe los pechos con los puos y la saliva sali despedida de sus labios cuando empez a hablar. Pido a Orcus, dios del averno! Seal a Milo con un dedo tembloroso. Que marque a este hombre! Milo se amedrent visiblemente. La supersticin gobernaba el corazn y la cabeza de la mayora y existan pocas personas que no se sentiran intimidadas por semejante maldicin pblica. Pero l era un hombre valiente. El noble se puso recto y se prepar para las siguientes palabras de Fulvia. Llvatelo al infierno! dijo solemnemente. Y que all Cerbero lo despedace lentamente. Y se alimente de l para toda la eternidad. Esta vez Milo consigui no reaccionar, sin respuesta. Sus gladiadores guardaron silencio; ni siquiera sus dciles sacerdotes se atrevieron a responder. En medio de la muchedumbre, los hombres hicieron la seal contra el mal. Fulvia permiti que sus palabras calaran durante diez segundos. Luego, llev el cadver de Clodio a las escaleras del templo de Juno, se arrodill y se abalanz sobre l. Sus acompaantes se apresuraron a hacer lo mismo que la desconsolada viuda. Fulvia empez a sollozar con frenes cuando por fin se dej dominar por el dolor. Fabiola no tena ms remedio que admirar la teatralidad del momento. La ltima parte, la ms dramtica, se haba reservado para cuando Fulvia estuviera a salvo. Supona lo que iba a suceder a continuacin. Se oyeron ms lamentos cuando el grupo de mujeres se arremolinaron alrededor de Fulvia para tocar las heridas del noble muerto y despus alzaron las yemas de los dedos ensangrentados a la vista de todos. Para los hombres de Clodio, aqulla fue la gota que colm el vaso. Haba que vengarse. Un incoherente aullido lleno de odio brot de sus gargantas, y entonces se abalanzaron hacia sus enemigos. Arrastraron con ellos a Fabiola, sus guardas y los cautivos que gritaban. No habra lneas de batalla bien delimitadas, slo una mle catica de matones y civiles. Los sacerdotes, aterrorizados, llamaron a conservar la calma. Se dieron cuenta demasiado tarde de que lo que se haba desatado era incontrolable. Aquella furia vasta e incipiente amenazaba a la misma Roma, y ellos la haban alentado. Seora! grit Tullius. Debemos escapar.

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Fabiola asinti con determinacin. Usad las armas slo si es estrictamente necesario orden a sus hombres. No quera cargar con sangre inocente en su conciencia. Apenas acababan de aceptar sus rdenes, cuando los dos bandos se toparon de forma clamorosa. Los gladiadores de Milo, que eran luchadores profesionales, gozaban de una ventaja instantnea sobre la muchedumbre plebeya. Formaron un muro compacto de escudos y soportaron con facilidad la primera carga de berridos. Se ensaaron lanzando estocadas con los gladii; clavaron lanzas y tridentes en los rostros y cuellos desprotegidos; las jabalinas zumbaron por el aire; la sangre se derram en los adoquines. Fabiola observaba la escena horrorizada y sobrecogida. Aquello era mucho peor que todo lo que haba visto en la arena. En un primer momento, docenas de hombres cayeron al suelo heridos o muertos. De todos modos, como era de esperar, el peso de los nmeros empez a contar. Rabiosos y llenos de dolor, los matones de Clodio se abalanzaron sobre sus enemigos como posesos. El primero en caer fue un samnita, cuando dos fornidos plebeyos le arrebataron el escudo en volandas: mientras le clavaba la lanza a un hombre en la garganta, lo atravesaron a l con otra. Se desplom escupiendo sangre por la boca y dej un hueco en la lnea de defensa. Quienes estaban cerca enseguida centraron el ataque en ese punto. A continuacin mataron a un murmillo y luego a un retiarius. La muchedumbre avanzaba y obligaba a los seguidores de Milo a retroceder hacia los escalones del Senado. Los gladiadores no eran legionarios romanos acostumbrados a la disciplina, habituados a soportar contratiempos apabullantes. Se hicieron ms huecos que se fueron ampliando rpidamente, separando ms las hileras. Los luchadores empezaron a girar la cabeza para ver si encontraban una salida. Les haban prometido un buen sueldo por participar en trifulcas callejeras, no por morir en una batalla a gran escala. La lucha no haba terminado, ni mucho menos, pero Fabiola not que las tornas haban cambiado. Afortunadamente, todava estaban lejos del derramamiento de sangre. Los matones que los haban conducido al Foro haban desaparecido en la mle. Haba llegado el momento de huir, si es que podan. Fabiola movi la cabeza hacia Tullius, que estuvo encantado de obedecer. Vocifer una orden a los dems. Formando un contorno de diamante protector alrededor de Fabiola, los nueve guardaespaldas sacaron las espadas, se volvieron como si fueran uno solo y empezaron a abrir una va de paso para alejarse de la multitud. Por suerte, muchas otras personas intentaban huir. Dado que sus captores se haban despistado, todos los prisioneros tenan la oportunidad de liberarse y empujaban y apartaban a los dems con brutalidad, sin importarles los ms dbiles, que eran sencilla y llanamente pisoteados. Cuando Fabiola se inclin para ayudar a una anciana que haba cado de rodillas, Tullius la apart de mala manera. Dejadla!

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Fabiola, asombrada del trato recibido, cay en la cuenta de que el siciliano estaba realmente preocupado por su seguridad. Volvi la vista angustiada, pero el rostro ajado y aterrorizado ya haba quedado engullido por los empujones de las masas. Otra vctima inocente. Pero no haba tiempo para lamentarse o pararse a pensar en el objetivo de los dioses ese da. Empeados en su supervivencia y en la de su seora, los guardas de Fabiola seguan adelante sin miramientos. Dirigos all! grit Tullius, sealando el templo de Castor, el edificio ms cercano. Los guardaespaldas agacharon la cabeza y enseguida cogieron impulso. Fabiola contuvo la respiracin mientras se abran camino por entre la vorgine. De vez en cuando, Tullius y los dems tenan que golpear a alguien en la cabeza con la empuadura de la espada, pero la mayora de los miembros de las bandas cercanas estaban ms interesados en atacar a los gladiadores que en detener a unas cuantas personas que se alejaban del fragor de la batalla. Cuando por fin alcanzaron las escaleras de piedra tallada, rodearon la base y tomaron un callejn. Fabiola lanz otra mirada al Foro. Los dos bandos seguan peleando acaloradamente y ninguno de los dos estaba dispuesto a dar o pedir tregua. Los gladiadores de Milo se haban dispersado y ahora formaban pequeos grupos, donde luchaban por resistir el ataque de un nmero muy superior de plebeyos. Sin embargo, todo xito costaba caro a los matones: cada murmillo o secutor que mora se llevaba con l a tres o cuatro hombres. Ahora los muertos estaban desparramados por todas partes, pisoteados, amontonados unos encima de otros, postrados a la entrada de los templos. Aquello se estaba convirtiendo en una masacre. Al final Roma estaba cayendo en la anarqua, y no haba nadie para evitarlo. Rpido! La nica preocupacin de Tullius era poner a salvo a su seora. Entretenerse era una locura, pero Fabiola no era capaz de apartar la mirada de la escena. Observ a seis plebeyos que emergan a cierta distancia de la confusin, con el cadver de Clodio a cuestas. Liderados por Fulvia y el lder barbudo con el que se haban encontrado antes, el grupo se diriga con determinacin a la entrada del Senado. Tras ellos iban un par de hombres que portaban antorchas encendidas. Fabiola solt un grito ahogado. La pira fnebre de Clodio iba a encenderse en el interior de la estructura ms importante de la Repblica: el Senado. Tullius se mova arriba y abajo descontento; sin embargo, Fabiola segua en el mismo sitio. Y su suposicin haba sido correcta. Al cabo de unos instantes, empezaron a salir volutas de humo del interior de la cmara sagrada. En la historia de la ciudad, jams se haba producido tan dramtico acontecimiento. Los quinientos aos de democracia estaban a punto de ser consumidos por las llamas. Incluso Tullius se detuvo al advertir lo que estaban presenciando. La poltica afectaba poco a los esclavos, pero ciertas cosas de la Repblica eran permanentes, o

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lo parecan; una de ellas, el edificio que albergaba la sede del gobierno. Ver el Senado en llamas resultaba extraordinario. Si poda ser destruido, lo mismo poda ocurrir con cualquier otro edificio de Roma. Al final el siciliano entr en razn. No podemos quedarnos, seora. Determin en tono firme. Fabiola suspir al darse cuenta de que tena razn y sigui a Tullius sin rechistar. Hasta el momento Jpiter les haba perdonado la vida, pero no deban tentar a la suerte. Haba llegado el momento de marcharse, antes de que la situacin empeorara. Ahora slo la fuerza militar poda restablecer la paz. Los senadores no tendran ms remedio que pedirle a Pompeyo, el nuevo cnsul, que interviniera, lo cual inclinara la balanza del poder en detrimento de Csar. Estos disturbios tambin debilitaran la posicin de Brutus. Y, por consiguiente, tambin la de ella. Y qu ocurrira en la Galia? Si la rebelin de Vercingtorix tena xito, el intento de Csar de convertirse en el lder de la Repblica fracasara estrepitosamente. Un general derrotado nunca gozara de la caprichosa aprobacin pblica. Fabiola se prepar para lo peor. Jpiter le haba mostrado su favor permitindole escapar del caos. Haca un rato haba estado dispuesta a morir; ya no. Independientemente de lo que sucediera, aquello no supondra el fin de su ascenso al poder. Fabiola ni siquiera vio llegar la flecha. Lo que le llam la atencin fue el grito ahogado de dolor. Alz la vista y vio a Tullius tambalendose hacia delante, con expresin ligeramente sorprendida. El asta de madera emplumada le sobresala del pecho y tena el extremo de hierro bien clavado en los pulmones. El siciliano, herido de muerte, cay de bruces en el barro que llegaba hasta los tobillos. Al cabo de un segundo lo sigui otro guarda. Y despus, un tercero. Fabiola se agach y escupi una amarga maldicin. Cmo he podido ser tan estpida? pens. Jpiter no pierde el tiempo con gente como yo. El camino que tena por delante estaba bloqueado con pilas de escombros, troncos y cermica rota. Ansioso por alejarse del Foro, Tullius no se haba dado cuenta. Fabiola tampoco haba prestado atencin. Cualquier otro da, habra pensado que la basura que llegaba hasta la cintura slo indicaba que se trataba de una calle especialmente pobre, un lugar cuyos habitantes no se preocupaban por la salubridad o la higiene. Hoy no. Aquello era una emboscada. Un cuarto proyectil silb por el aire, y alcanz en el cuello al guarda que estaba ms cercano a ella. No podan seguir adelante. Ni retroceder. En el Foro les esperaba una muerte segura. Fabiola busc al arquero con la mirada.

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Uno de los cinco seguidores que le quedaban seal justo antes de gritar, agarrndose la flecha que le sobresala del ojo izquierdo. Cay de rodillas y tir del asta con desesperacin; Fabiola oy como el metal raspaba el hueso mientras las lengetas salan de la cuenca del ojo. La cara se le llen de sangre y de un fluido acuoso, pero el valiente guarda se puso en pie tambalendose, sollozando de dolor. Medio ciego, le sera de poca utilidad en la pelea inminente. Diez rufianes salieron de una callejuela. Vestan tnicas andrajosas marrn plido e iban cargados con un buen surtido de armas: lanzas, porras, puales, espadas oxidadas. Haba un arquero, un tipo de aspecto malvado que sonri al encajar otra flecha en la cuerda. Sus compinches tenan un aspecto igual de indeseable. Mirad qu tenemos aqu, chicos! exclam un lancero con mirada lasciva. Una dama noble! respondi otro. Siempre he querido probar una. El arquero se humedeci los labios: Vamos a ver qu hay debajo de este vestido tan bonito. Los hombres se le acercaron con expresin lujuriosa. Aquello no iba a limitarse a un robo. Fabiola vio violacin y muerte en sus ojos oscuros. Pero, en vez de sentir miedo, la ira bull en su interior. Eran lo peor de lo peor, la escoria que esperaba aprovecharse de los dbiles y desarmados que huan de la batalla. Seora? preguntaron sus guardas al unsono. Sin Tullius no saban qu hacer. Fabiola trag saliva. Ninguno llevaba escudo, lo cual los dejaba indefensos contra los proyectiles. Si no reaccionaban rpido, todos seran vctimas del arquero. Slo haba una manera de superar a sus agresores, que probablemente fueran unos cobardes. Fabiola ense los dientes mientras sacaba el pual que Tullius le haba dado. Correr directo hacia ellos susurr. O eso o nos vamos al infierno. Si aqul era el final que Jpiter haba elegido para ella, al menos morira a lo grande. En vista de su determinacin, los guardas se armaron de valor. Cuatro alzaron las espadas y el hombre tuerto desenvain una navaja. Dada su capacidad reducida para calcular la profundidad de campo, le resultara ms fcil luchar con un arma corta. En un abrir y cerrar de ojos, los cinco estuvieron alineados a su lado. Independientemente de que fueran esclavos, era mejor morir luchando que dejarse matar. Fabiola profiri un desafiante grito de rabia. Alz el arma y carg hacia delante. Todo se desmoronaba. Los dioses le haban respondido: sin duda, estaba sola en el mundo. Si la muerte se la llevaba, sera un alivio. Sus hombres respondieron con un rugido y la siguieron bien de cerca.

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La batalla fue breve, pero encarnizada. Movida por la corazonada de que no la mataran de inmediato, Fabiola fue directa al arquero, que apuntaba a alguien por encima de su hombro izquierdo. Not una rfaga de aire cuando la flecha le pas rozando la mejilla y oy un grito ahogado detrs de ella al impactar. Entonces fue a por l. Slo tendra una oportunidad: su estocada tena que dejarlo intil o matarlo, al instante. Sin dar tiempo al matn ni para respirar, Fabiola le haba clavado el pual en el punto en que el cuello se une al cuerpo. Ah era donde haba visto que Corbulo degollaba a los cerdos cuando los sacrificaban. El hombre dej escapar un grito agudo y solt el arco. Fabiola no vacil. Extrajo la hoja y le dio otra pualada, en el pecho. El arquero cay hacia atrs con las heridas sangrantes y desapareci. Morira en cuestin de minutos. Fabiola se mir la mano con la que sujetaba el arma, la derecha. La tena totalmente roja y pegajosa por la sangre. Era repugnante. Resultaba difcil saber qu era peor: eso o tener que copular con senadores gordos y viejos. Zorra! Se agach por instinto y esquiv una espada que se balanceaba rpidamente hacia ella. Delante de ella haba un hombre esculido y sin afeitar que empuaba un gladius oxidado. Aunque Fabiola no haba aprendido a usar armas, haba visto como Juba enseaba a Romulus las veces suficientes y como se entrenaban los dos porteros del Lupanar. Aquel imbcil no tena ni idea de luchar, pens, con esperanzas renovadas. Pero lo cierto es que ella tampoco haba recibido adiestramiento alguno. El hombre la embisti otra vez y Fabiola lo esquiv con facilidad. Ests ms acostumbrado a acuchillar a la gente por la espalda, verdad? dijo Fabiola con desprecio, mientras se planteaba qu hacer a continuacin. Para tener alguna opcin con el pual, tendra que situarse peligrosamente cerca de su espada. El matn enseguida not el atisbo de indecisin. Voy a disfrutar follndote cuando esto acabe dijo jadeante, intentando arrebatarle el pual. Ya lo tena. Fabiola se baj el cuerpo del vestido y le ense unos pechos generosos. La supervivencia era mucho ms importante que el pudor. El hombre baj la guardia con ojos desorbitados. Te gusta lo que ves? pregunt ella con dulzura, ahuecando la mano bajo uno de los pechos de forma incitante. El plebeyo no saba qu responder. Las nicas mujeres que poda permitirse eran las putas rastreras que vivan junto a las tumbas de la Va Apia: desdentadas, enfermas y medio borrachas la mayor parte del tiempo. En comparacin, Fabiola era como una diosa. Se humedeci los labios y dio un paso adelante.

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La sonrisa de Fabiola se convirti en un gruido de loba cuando lo tuvo suficientemente cerca. En su mente, aquel hombre poda haber sido Gemellus o cientos de otros que haban usado su cuerpo. Con un movimiento hacia atrs, Fabiola le cort el cuello e introdujo la hoja tan adentro que rechin contra el cartlago de la laringe. Mientras l se caa, ahogndose en su propia sangre, Fabiola le arrebat el gladius. Dos armas sern mejor que una, pens. Cuando Fabiola se subi el vestido y mir a su alrededor, casi todos sus hombres haban sido abatidos, pero haban matado al doble de agresores. Curiosamente, el guarda al que haban sacado un ojo segua luchando. El corazn se le llen de orgullo al ver su lealtad y coraje. Gritando con una mezcla de dolor y furia, haba neutralizado a dos rufianes: a uno lo haba dejado con los intestinos desparramados por el suelo y al otro le haba clavado el pual en el muslo. Aquello dejaba a Fabiola y al esclavo herido contra dos de los canallas, que ahora ya no parecan tan seguros de s mismos. La situacin haba mejorado y Fabiola se anim ligeramente. Jpiter sigue vigilndonos. No nos dejes ahora!, suplic. Pero las esperanzas de Fabiola se esfumaron cuando cuatro hombres ms salieron de la callejuela. Atrados por el sonido de la lucha, gritaron enfadados al ver a sus compinches muertos o heridos. La consternacin enseguida dio paso a la lujuria cuando descubrieron que slo se enfrentaban a dos enemigos, uno de los cuales era una hermosa joven. Seora? Fabiola se volvi para mirar al guarda herido. Tena la mejilla izquierda cubierta de arroyuelos de sangre coagulada. Le llegaban hasta la boca abierta e incluso le haban manchado los dientes de rojo. Pero el ojo sano le arda de ira en el lado derecho y limpio de la cara. El efecto resultaba aterrador, y deba de otorgarle ventaja sobre los matones. Qu quieres? Cuando me muera... Hizo una pausa. Pareca realmente angustiado. No quiero que me echen a la colina Esquilma, seora. Fabiola se compadeci de l. El esclavo no tema morir con ella. Sin embargo, como muchos de su clase, tema la indignidad de ser arrojado a la fosa abierta de la ciudad junto con la basura y los cadveres de animales y criminales. Al igual que su hermano Romulus, tena orgullo adems de coraje. Le entristeci pensar que ni siquiera saba cmo se llamaba aquel hombre. Si yo sobrevivo y t no declar Fabiola, juro por todos los dioses que tendrs tumba propia con un monumento encima. No poda prometer ms. Seguan teniendo la suerte en su contra. El la mir fijamente con el ojo sano y asinti una sola vez.

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Fabiola se dio cuenta de que as se formaban los lazos de la camaradera. Alguien que apoya a otro en plena batalla, sobre todo cuando no est obligado a ello, era digno de amistad. Y confianza. Resultaba irrelevante que se tratara o no de un esclavo. Cmo te llamas? pregunt. Sextus, seora. Bien. Contenta de no tener que morir con un desconocido, Fabiola observ a los recin llegados. Le resultaban remotamente familiares; pero, por suerte, ninguno iba armado con un arco. Al menos tendran la oportunidad de herir o matar a unos cuantos antes de morir. Tal vez alguno bajara la guardia igual que el imbcil del gladius, pens esperanzada. Pero dudaba que la artimaa volviera a funcionar. Por la forma en que empuaban las armas, aquellos hombres de aspecto duro estaban acostumbrados a pelear. Con un suspiro, Fabiola se coloc hombro con hombro con Sextus. Ola a sangre y a sudor. Embistmoslos susurr ella. Si conseguimos pasar al otro lado, intrnate en el callejn. A alguna parte conducir. Tambin ser ms fcil defenderse, seora repuso Sextus. Ah apenas caben dos hombres juntos. Se qued encantada de or esa apreciacin. En un espacio tan reducido, sus agresores no podran arrollarlos con su superioridad. Jpiter nos ha mantenido con vida hasta aqu dijo, armndose de valor. Ahora tambin necesitamos la ayuda de Fortuna. A m los dioses nunca me han sonredo, seora. Soy un esclavo. El ojo de Sextus estaba hastiado de la vida. Pero prefiero morir a permitir que esa chusma os haga dao. Carraspe y escupi hacia los matones un cacho de flema sanguinolenta. No haba tiempo para ms charlas. Molestos por el gesto de Sextus y confiados nuevamente, sus enemigos avanzaron con determinacin. Al fin y al cabo, ahora superaban en nmero a sus vctimas por tres a uno; todo temor a resultar heridos o muertos quedaba compensado por el fuerte deseo de violar a Fabiola. Tan difcil sera para media docena de luchadores reducir a una joven noble manchada de sangre y a un esclavo herido de gravedad? A Fabiola empez a fallarle la confianza recin recuperada. Mejor armados y disciplinados, los recin llegados eran claramente ms decididos que sus predecesores. El temor empez a arraigarse en su corazn. Alz el gladius y arrastr los pies al avanzar, intentando recordar los movimientos que haba visto hacer a

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Romulus durante los entrenamientos. Sextus se mantena a su lado, apuntando al frente con la lanza que haba cogido. Uno de los matones se ech a rer, emita un sonido desagradable y amenazante. Y Fabiola record dnde lo haba visto con anterioridad. Eran fugitivarii. Casi como si le hubiera ledo el pensamiento, una figura fornida con el pelo castao y los ojos hundidos apareci por el callejn. Vesta una camisa de malla de legionario y llevaba unas gruesas bandas de plata en las muecas. A la zaga iban seis hombres ms, todos ellos armados hasta los dientes. El extremo de la lanza de Sextus tembl al verlos; Fabiola se llev la mano a la boca de la conmocin. Scaevola hizo una burlona reverencia. El pulso de Fabiola era un martinete. Aquella emboscada estaba planeada.

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Captulo 7

Emboscada Margiana, invierno de 53-52 a. C.


El silencio fue lo primero que llam la atencin de Romulus. El pequeo fuerte hacia el que haban marchado durante todo el da estaba situado al fondo de una ladera poco pronunciada de un ancho desfiladero, lo cual implicaba que el sonido se elevaba hacia cualquiera que se acercara desde el oeste. Tendran que haberse odo ruidos normales: de da, todos los campamentos romanos eran un hervidero de actividad. Haba herreros quitando a martillazos las abolladuras de las hojas de las espadas, hombres gritando durante el entrenamiento con armas o trompetas que anunciaban el cambio de guardia. Sin embargo, no se oa nada. Ni un solo sonido. Un escalofro de miedo recorri la espalda de Romulus. Desde que haba visto el cadver en la cruz, no haca ms que pensar en Fabiola y en su madre. Si Roma sucumba a la anarqua total que haba visto, qu auguraba aquello para sus seres queridos? La frgil imagen que conservaba de ellas en su mente, y que utilizaba para mantener la cordura, empezaba a desintegrarse. A su vez, aquello lo devolvi a la realidad con una sacudida. Sus compaeros, con llagas en los pies doloridos y ansiosos por comer algo caliente, parecan no darse cuenta. Incluso Novius haba dejado de lanzar pullas. Darius y un oficial subalterno charlaban, claramente despreocupados. La columna avanzaba a duras penas, hasta llegar a una pequea lpida de piedra que sobresala del suelo. Haban encontrado seales similares a lo largo de la ruta desde el fuerte principal. Esta ltima estaba situada a poco menos de un kilmetro de su destino y los hombres aceleraron el paso al verla. Romulus apret la mandbula. Por qu nadie ms se haba dado cuenta? Esto no me gusta susurr a Brennus. El galo se sobresalt. Entrecerr los ojos al momento y escudri los alrededores. Aunque no haba nada a la vista, no se relaj.

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De qu se trata? murmur. Hay demasiado silencio! Brennus lade la cabeza y aguz el odo. Aparte del ruido de las tachuelas de hierro que crujan en el terreno helado, l tampoco oa nada. La sospecha brill en aquellos ojos azules. Si vas a decir algo, hazlo ya. Seal a Darius. Dentro de muy poco, veran al oficial desde el puesto de avanzada. Romulus gir la cabeza hacia atrs, inquieto. La luz cegadora del atardecer iluminaba el camino, lo cual dificultaba la visin. No obstante, el jinete que observaba a la patrulla desde lo alto del desfiladero no dejaba lugar a dudas. Era escita. Romulus parpade. Cuando volvi a mirar, el jinete haba desaparecido. Al verlo, Novius hizo el gesto de cortarle el cuello. Romulus prefiri mostrarse indiferente. Piensas hablar con Darius? pregunt Brennus, que no haba visto nada. Es demasiado tarde. Tambin los tenemos detrs susurr Romulus. Rpidamente inform al galo. Brennus reprimi una maldicin y mir primero hacia atrs y luego hacia delante. Sinti una breve punzada de orgullo ante el buen ojo de Romulus. Si estaba en lo cierto, poco podan hacer. El galo sopes la situacin. Era imposible defender su posicin actual. Flanqueados a ambos lados por laderas, estaran a merced de cualquier proyectil que les lanzaran. Pero dar media vuelta tampoco resultaba seguro. No tenemos opcin, verdad? gru. El mejor lugar para luchar ser el terreno llano situado frente al fuerte. Romulus asinti satisfecho. Eso era precisamente lo que l haba pensado. Mejor que se lo diga a Darius reconoci. El optio se sorprendi cuando Romulus rompi filas para susurrarle al odo, pero le dio permiso para avisar al comandante. Cargando con su yugo, Romulus trot hacia delante hasta alcanzar al centurin jefe. El caballo de Darius estaba a diez pasos del borde de la cresta desde la que se dominaba su destino. Seor! Frenando el caballo, el valeroso parto sonri al ver a Romulus. Era uno de los mejores soldados de su cohorte.

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Qu ocurre? pregunt en latn. Una emboscada, seor! contest Romulus. Hay escitas detrs de nosotros. Darius se volvi en la silla y observ el paisaje desnudo. Ests seguro? Romulus explic lo que haba visto y al parto se le ensombreci el semblante. Bajemos rpidamente dijo. As tendremos a ms de doscientos hombres con nosotros. Eso ahuyentar a esos cabrones. Si no estn muertos ya anunci Romulus, hablando en parto a propsito. Todos deban ser conscientes de los riesgos que corran. Los guardas de Darius se mostraron alarmados. Explcate! susurr Darius. Romulus abri la boca para hablar, cuando el caballo del centurin jefe se detuvo de forma instintiva. Haba llegado a un trozo de roca plano, un lugar desde el que un soldado se detendra para volver la vista atrs hacia el campamento antes de iniciar un viaje, o donde una patrulla fatigada tras una larga marcha hara una parada para saborear su hazaa. Detrs de ellos, los legionarios se detuvieron agradecidos y dejaron los yugos y escudos en cuanto se les present la oportunidad. Juntos observaron el pequeo fuerte situado ms abajo, que ahora estaba a poca distancia. Tena la forma de naipe propia de los fuertes romanos; el pequeo enclave slo tena una puerta, en la parte delantera. En el centro haba una alta atalaya de madera, desde la que se disfrutaba de una vista sin fisuras de lo que rodeaba el campamento. Haba fossae defensivas y almenas de madera del doble de la altura de un hombre, y en el interior se vea el tejado bajo de un cuartel. Romulus se qued mirando. En las murallas no haba centinelas. Aquello significaba una cosa. Los soldados romanos nunca abandonaban sus puestos. La guarnicin estaba muerta. Darius, soldado experto, tambin capt la situacin con slo echar un vistazo. Observaba a Romulus con expresin inquisitiva. Cmo lo has sabido? quiso saber. No oa nada, seor explic. Tena sentido. Darius frunci el ceo, pero no poda perder el tiempo culpndose por no haberse percatado de lo que uno de sus soldados rasos haba advertido. Vahram debe enterarse de esto mascull.

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Dio una orden a gritos a sus guardas. Enseguida dos de ellos giraron los caballos y se marcharon galopando en direcciones distintas. En un intento de flanquear al enemigo, uno se fue directamente al sur y el otro hacia el norte. Un tercer guerrero se acerc al centurin jefe y coloc una flecha en el arco. Maldita sea! gru Darius. Bajaremos all como si no pasara nada. Pero quiero a todo el mundo preparado para combatir. Avisa a los optiones y a los tesserarii, luego regresa a tu puesto. Romulus hizo el saludo rpidamente y se apresur a obedecer la orden. Los dems oficiales subalternos, advertidos por su optio, empezaron a ir bajando entre las tropas y ordenando discretamente a los hombres que se prepararan. La expresin de los legionarios se llen de sorpresa, consternacin y, por ltimo, ira. Novius pareca de lo ms disgustado, al igual que sus compinches. Y bien? pregunt el galo. Marchamos campamento. al interior respondi Romulus. Inspeccionaremos el

Sujetando las armas con fuerza, la patrulla march por el sendero y baj la cuesta en direccin al pequeo fuerte. Todas las miradas confluan en l, pero por motivos distintos a los de haca unos momentos. Todos se percataron de que no haba humo procedente de los fogones de la cocina, ni movimiento en los pasadizos. Aquello pareca un cementerio. Cuando estuvo ms cerca, Romulus vio que una de las puertas delanteras estaba ligeramente entreabierta. Era la prueba definitiva de que algo iba mal. Como estaban lejos del resto de la legin, los puestos de avanzada tenan la orden estricta de mantener las puertas cerradas en todo momento. Sin embargo, no haba signos de violencia, ni daos en la estructura externa. Ni flechas ni lanzas clavadas en los troncos, ni indicios de fuego. Fuera lo que fuese lo que haba pasado all, no se haba producido mediante un ataque directo. Darius tambin se haba fijado. Inmediatamente orden a los optiones hacer formar a sus hombres una pantalla protectora ante la entrada. Apilaron los yugos y los legionarios se desplegaron hacia el exterior formando un semicrculo de cuatro hileras de profundidad. Lo hicieron con eficiencia, sin alborotar, y enseguida formaron un muro compacto de escudos. Por encima de los scuta recubiertos de seda sobresalan los cascos de bronce con penacho en forma de cuenco y los rostros formales de expresin adusta. Aparte de la mitad inferior de las piernas de los soldados, el enemigo tena pocos puntos por donde atacar. Y, gracias a las enseanzas de Tarquinius, las filas delanteras siempre se ponan de rodillas cuando exista la amenaza de recibir proyectiles. Estaban preparados. Darius escogi a dedo a seis hombres para que fueran a investigar. Entre ellos se contaban Romulus y Brennus, y por razones que slo l saba tambin eligi a

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Novius y Optatus. Los veteranos miraron con expresin lasciva a los dos amigos mientras apoyaban los pila contra el muro de troncos. Las jabalinas de poco servan en las distancias cortas. Sin embargo, todos desenvainaron los gladii. El robusto parto blandi su acero y los condujo al interior del campamento. Era totalmente ajeno a la tensin existente entre los hombres que lo seguan. Se produjo una pequea demora; nadie quera tener al enemigo a su espalda. Entonces, Romulus cruz el umbral de la puerta a toda velocidad con Brennus y dej a los dems demasiado lejos para que intentaran hacer algo. Novius y Optatus los siguieron, profiriendo maldiciones en silencio. La tierra que pisaban estaba compactada por el paso de hombres al entrar y salir del fuerte, por lo que las suelas claveteadas de las caligae no hacan ningn ruido. Los recibi un silencio sepulcral. En el interior, el ambiente era sobrecogedor. Inquietante. Puede que parte de la guarnicin estuviera patrullando, pero por lo menos tendra que haber algunos soldados visibles. No se vea a ninguno. Dnde estn?, pens Romulus. Habran abandonado el fuerte? Aparte de la torre de observacin, un nico barracn y un pequeo pabelln con letrinas, las nicas estructuras eran un horno de tierra bajo el muro occidental y altares consagrados a los dioses en todos los rincones. Encontraron unas grandes manchas oscuras y reveladoras en el suelo, prueba sangrienta de que algo no iba bien. Al verlas, los dems emitieron murmullos de inquietud. A Romulus se le eriz el vello de la nuca. All haba muerte; de repente, su presencia resultaba poderossima. Alz la vista, esperando ver nubes de aves rapaces sobrevolando por encima di mis cabezas. Sin embargo, no haba muchas, y las que haba probablemente estuvieran observando los montones de escombros acumulados en el exterior del campamento. Por qu no haba ms? Brennus tambin lo not. Resoplando, levant la mano para tocar la empuadura de la espada larga que llevaba colgada a la espalda. En combate abierto, segua siendo su arma preferida. Qu es eso? susurr Darius. Estaban muy cerca de los barracones. Se quedaron inmviles y aguzaron el odo. Oyeron un sonido dbil. No caba la menor duda de que eran los gemidos de un hombre herido. Un superviviente. Con el extremo de la espada, el parto abri la puerta endeble, que emiti un sonido hueco al golpearse contra el muro. El suelo del interior estaba resbaladizo por la sangre. Marcas de arrastre conducan hacia las pequeas habitaciones compartidas por los contubernios, de ocho hombres. Teniendo en cuenta que en el fuerte slo haba media centuria, ste contara con cinco estancias pequeas y una mayor para el optio

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al mando. Darius arrug el rostro en seal de desagrado e hizo un gesto con la cabeza hacia Romulus, Novius y otro soldado. Vosotros tres, a la izquierda! orden. Nosotros iremos a la derecha. Entr acompaado de Optatus y un quinto legionario. Brennus se qued fuera. Romulus sujetaba con fuerza el mango de hueso de la espada. Jpiter, el mejor y ms grandepens, protgeme! Las caligae resonaron en el estrecho pasillo mientras Romulus iba en cabeza y los dems lo seguan un paso por detrs. Todos llevaban los escudos alzados, los gladii preparados. Era plenamente consciente de que tena a Novius detrs y la espalda desprotegida. No te preocupes, esclavo susurr el veterano. Quiero verte la cara cuando mueras. Romulus gir en redondo y lo mir enfurecido. Tena ganas de terminar con la vendetta ah mismo. Habis encontrado algo? bram Darius con una voz extraa. La pregunta rompi el hechizo. Todava no, seor respondi Romulus. Se volvi, y la voz se le qued apagada en la garganta al llegar a la primera habitacin. No haca falta preocuparse por que se pudiera producir un .naque. En todas las habitaciones haba exactamente lo mismo: cuerpos mutilados con las extremidades colocadas en ngulos imposibles amontonados de cualquier manera. Haban arrancado la ropa a todos los legionarios, las cotas de malla y las desbastadas tnicas rojizas estaban tiradas por el suelo. La sangre coagulada formaba grandes charcos alrededor de los cuerpos inmviles y las pilas de ropa. Incluso Novius expres su repugnancia: De qu le sirve esto a un enemigo? Escitas dijo Romulus con tranquilidad. Tarquinius le haba hablado de sus costumbres brbaras. Putos salvajes! Todos los cuerpos estaban mutilados de la misma manera, decapitados y parcialmente despellejados. A los pechos, espaldas y piernas les faltaban tiras de piel y no haba ni rastro de las cabezas de los soldados. Romulus saba por qu. Segn Tarquinius, los escitas medan la valenta de un guerrero por la cantidad de cabezas que traa despus de una batalla. Tambin utilizaban la parte superior del crneo de los enemigos como recipientes para beber, las revestan de cuero e incluso las doraban; mientras que destinaban la piel para toallas y los cueros cabelludos para pauelos decorativos en las bridas de los caballos. Romulus sinti repugnancia ante

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tal grado de salvajismo. Respirando por la boca, se dio cuenta de que no ola casi nada. Aunque estaba claro que aquellos hombres llevaban muertos ms de un da, el fro extremo haba evitado la descomposicin. Por qu los metieron aqu dentro? pregunt Novius. Romulus lo mir con desprecio. La respuesta resultaba obvia. Entonces el veterano cay en la cuenta: Para que no hubiera nubes de buitres sobrevolando la zona. El otro asinti. De repente, haba algo ms en juego que su disputa. Se volvieron al unsono y corrieron a buscar a Darius. Haban cado en una trampa. Seguro que ahora estaba a punto de accionarse. El tro encontr a su comandante de rodillas en la habitacin del optio. El hombre alz la mirada cuando entraron, el rostro contrado por la rabia. El oficial subalterno que yaca entre sus brazos no haba recibido el mismo trato que los dems. Sorprendentemente, segua vivo. Era un hombre fuerte de treinta y pocos aos al que haban cortado el cuero cabelludo y despellejado por completo. Apenas consciente, unos temblores incontrolables le recorran todo el cuerpo sangriento y destrozado. No le quedaba mucho. Seor... empez a decir Romulus. Fingieron ser un grupo de comerciantes. Entraron en el fuerte y luego sacaron las armas que llevaban escondidas gru Darius. Esos putos cabrones escitas! Aquello tena sentido, pens Romulus. Pero no haba tiempo que perder. Seor. Ocultaron a los hombres aqu para que los buitres no nos pusieran sobre aviso. Por supuesto dijo el parto con voz entrecortada. Y nosotros hemos mordido el anzuelo, como unos perfectos imbciles. Ser mejor que salgamos de aqu, seor propuso Novius mientras los msculos se le retorcan de la impaciencia. Darius asinti enrgicamente. Y esta pobre criatura? pregunt. Habr que darle una muerte de guerrero dijo Novius. En vez de dejar que los malheridos murieran en agona, los soldados romanos realizaban siempre un ltimo acto de clemencia. Yo lo har, seor! La voz de Romulus reson con fuerza en el pequeo espacio.

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Novius y Optatus empezaron a protestar: los esclavos no podan realizar esa tarea. Pero la mirada de advertencia de Darius acall sus objeciones. Este hombre se ha ofrecido voluntario dijo, pensando que tambin ellos queran tener ese honor. Fuera! A los malvolos legionarios no les qued ms remedio que obedecer. Le hicieron el saludo resentidos y se marcharon, con los otros dos soldados a la zaga. Que sea rpido! Darius, que tumb al optio mutilado con cuidado, le pas la mano por la frente a modo de bendicin y sali de la habitacin dando grandes zancadas. Romulus se le acerc alzando el gladius. Estaba bien que aquella muerte fuera para l. Darius no era romano, mientras que Novius y Optatus eran hombres malvados que no deban acabar con la vida de ningn hombre. Los dos ltimos no se haban ofrecido voluntarios, por lo que le tocaba a l dar al optio un traspaso digno a la otra vida. El hombre abri los prpados y se miraron fijamente. Los dos saban lo que iba a pasar. A Romulus le embarg la admiracin. No vea miedo en el rostro del optio, sino una calmada aceptacin. Seor dijo. El Elseo os espera. Los hombres valientes iban al paraso de los guerreros. Hizo un nico asentimiento de cabeza. Con cuidado, Romulus ayud al hombre a incorporarse. Emiti un grito ahogado involuntario, que reprimi rpidamente. El menor movimiento debe de resultarle agonizante, pens. Senta una profunda compasin. Me llamo Aesius. Optio de la segunda centuria, primera cohorte, Vigsima Legin consigui decir el oficial herido. Mir a su alrededor con ojos inquisidores. Y t te llamas...? Romulus, seor. Aesius relaj el rostro crispado. Un hombre debe saber quin lo enva a los cielos repuso. Del exterior llegaban el chocar de armas y la voz de Darius, que bramaba rdenes. Los escitas haban atacado. Tus camaradas te necesitan dijo Aesius. Romulus se arrodill y cogi el antebrazo sangriento de Aesius para hacer el saludo de los guerreros. El dbil optio apenas pudo corresponderle, pero Romulus entenda lo mucho que aquel gesto significaba para l.

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Id en paz susurr. Se coloc detrs de Aesius, que baj la barbilla al pecho. As dejaba al descubierto la nuca. Sujetando la empuadura del gladius con ambas manos, Romulus la alz en el aire con el extremo afilado apuntando hacia abajo. Sin pensrselo dos veces, lo hundi en la mdula espinal de Aesius y se la parti en dos. La muerte fue instantnea y el cuerpo desfigurado del optio se desplom al suelo en silencio. Ya poda descansar en paz. Afligido, Romulus observ la silueta boca abajo que tena a sus pies. Pero la ira enseguida sustituy a la pena. Cuarenta hombres buenos haban sido mutilados sin motivo. Y en el exterior moran ms. Espada ensangrentada en mano, se gir y sali corriendo del edificio. Los dems ya haban desaparecido, por lo que Romulus esprint hacia la puerta. El chocar de armas se mezclaba con los gritos de los hombres, el ruido de los cascos de los caballos y las rdenes que Darius profera. La batalla se haba iniciado. Deseando que Tarquinius estuviera presente, Romulus sali del fuerte y se encontr con una escena de caos total. Las dos centurias se mantenan firmes en formacin de testudo parcial. Numerosos grupos de escitas galopaban ms all de ellos, arrojando flechas a los legionarios mientras se desplazaban adelante y atrs. A Romulus aquello le recordaba a Carrhae. Pero los hombres barbudos y tatuados no vestan como los partos, con capas de pelo de marmota o de lana, pantalones de lana oscuros y botas de fieltro hasta la rodilla. Pocos de los arqueros de piel oscura que iban a caballo llevaban armadura; sin embargo, iban armados hasta los dientes con hachas cortas, espadas y navajas, adems de con arcos. Las monturas eran de un majestuoso color rojo intenso, y las sillas azules estaban profusamente adornadas con hilo de oro. Eran hombres ms ricos que los jinetes que haban aplastado al ejrcito de Craso. Romulus ech un vistazo a sus compaeros. Por suerte, el revestimiento de seda de los escudos segua parando las flechas escitas. Las superficies ya estaban acribilladas. Pero se haban producido unas cuantas bajas. Haba cuatro hombres heridos en la mitad inferior de las piernas. Otro deba de tener la vista alzada cuando lanzaron la primera rfaga; yaca en la parte de atrs desprotegido, junto con los dems, y se contraa de forma espasmdica. Con una mano, sujetaba el asta de madera que le sobresala de la garganta. Un muerto, cuatro heridos, pens Romulus sombramente. Y la batalla acababa de empezar. Unos fuertes gritos volvieron a llamarle la atencin. Casi al unsono, los cuatro legionarios haban empezado a agitarse con violencia con el rostro contrado por el dolor. Su reaccin era extrema y confundi a Romulus. Todos ellos presentaban heridas superficiales. Entonces record. Scythicon.

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Tarquinius le haba contado cmo se elaboraba el veneno. Primero se capturaban las vboras, que se mataban y se dejaban en proceso de descomposicin. Despus, haba que esperar a que unos recipientes cerrados con sangre humana se pudrieran en estircol. La mezcla final de serpiente podrida, sangre y heces formaba un lquido txico que mataba a las pocas horas de herir a un hombre. Eso implicaba que cada flecha escita garantizaba la muerte. Cmo iba a salvarse Pacorus? Pero, en ese momento, sa era la menor de sus preocupaciones. Not cierta punzada de temor en su interior. No quera morir gritando de agona. Y esa misma sensacin resultaba evidente en los rostros de los legionarios de las filas traseras. Los gritos de los heridos no servan precisamente para subirles la moral. Haba por lo menos cien figuras a caballo intentando arrinconarlos contra el muro de la fortaleza. Por suerte, unas cuarenta ms yacan desperdigadas por el suelo, abatidas por la primera lluvia de jabalinas romanas. Darius, cauteloso antes de utilizar sus ltimos proyectiles, an no haba ordenado otra rfaga. No obstante, su ltimo guardaespaldas usaba el arco de efectos letales. El parto se tomaba su tiempo y arrojaba flechas con muy buena puntera: mataba a un escita en cada lanzamiento. Pero sus esfuerzos pronto llegaran a su fin. La aljaba que llevaba en la cadera izquierda slo contena entre veinte y treinta astas. A la lnea, soldado! grit uno de los optiones a Romulus. Atisbo el cuerpo potente de Brennus al frente y se abri paso a empujones para colocarse a su lado. Incluso de rodillas, el galo era ms alto que los dems. Bajando el scutum para alinearse con el resto en el muro de escudos, Romulus se arrodill sobre el fro suelo al lado de su amigo. Los hombres de la segunda fila sostenan los scuta formando un ngulo por encima de sus cabezas para proteger a los que estaban delante, mientras que los de atrs los cubran a ellos. La formacin en testudo era sumamente eficaz. La amargura de Romulus se suaviz dbilmente. Saban defenderse contra aquellos atacantes. Manteneos firmes! Protegeos de sus flechas! grit Darius con el rostro sudoroso y expresin resuelta. Que esos cabrones las agoten. Nos quedaremos dentro del fuerte y por la maana podremos salir de aqu. Al or esas palabras se produjo una gran ovacin. No todos seran vctimas de las flechas envenenadas. Romulus se volvi hacia Brennus. No puede ser tan sencillo musit. Verdad? Lo dudo replic el galo frunciendo el ceo. No hay suficientes guerreros para aniquilarnos. No haba ms a la vista, y estaba claro que Darius pensaba que los jinetes que corran de un lado para otro eran sus nicos atacantes.

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Los nmadas deban de haber odo hablar de la proteccin de seda que llevaban en los escudos, pens Romulus. La noticia del arma secreta de la Legin Olvidada haba circulado rpidamente por la regin fronteriza, lo cual significaba que la mayora de las tribus recelaba de atacar a no ser que fueran muy numerosos. Ningn lder poda pensar que cien arqueros a caballo conseguiran detener a dos centurias que marchaban hacia la libertad. Endenteceras, s. Aniquilarlas, no. Y, si los mensajeros de Darius conseguan transmitir el mensaje, en la tarde del da siguiente llegaran los refuerzos. Qu estaba pasando? Romulus atisbo por encima del borde de hierro del escudo, mirando de izquierda a derecha rpidamente. En la retaguardia del enemigo haba un grupo reducido de escitas que dirigan la operacin, pero no haba ni rastro de ms guerreros. Aydame, Mitra! Respir hondo con sensacin de incertidumbre cuando se vio obligado a mirar hacia arriba, por encima de los jinetes que pululaban por all. Un cielo azul despejado. Unas pocas nubes en el horizonte. Una ligera brisa procedente del norte. Atrados por la lucha, los buitres ya haban empezado a sobrevolarlos en crculo. Romulus reflexion un buen rato sobre lo que vea. El miedo lo atenazaba pero, al final, se convenci. Tenemos que salir de aqu luchando como podamos musit. Ahora! El enorme galo se sorprendi: Por qu? Pronto anochecer. Mejor hacer lo que dice Darius. Romulus acerc los labios al odo de Brennus. Hay malos augurios susurr. Brennus estaba confundido. Normalmente, eso era cosa de Tarquinius. Ests seguro? pregunt. S. Ped ayuda a Mitra y me la ofreci susurr Romulus con vehemencia. Estos son los exploradores de una fuerza mucho mayor que llegar maana al amanecer. Lo nico que hacen es entretenernos aqu? Exacto! concluy Romulus. Acostumbrado a las predicciones precisas de Tarquinius, Brennus exhal con fuerza. Escudri de nuevo las facciones de Romulus en busca de alguna seal. Yo tampoco lo entiendo susurr Romulus. Pero antes tambin he tenido una visin de Roma. El galo escupi un juramento. Muy bien resolvi. Habla con Darius. Dile lo que has visto.

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Para entonces, los escitas haban dejado de desperdiciar flechas lanzndolas contra los escudos recubiertos de seda. Ahora las dejaban volar describiendo arcos curvos que iban a parar a la retaguardia de la testudo. Romulus se abri camino a empujones y se encontr con los soldados heridos traspuestos en el suelo. Los desventurados que los haban intentado curar tambin haban sido alcanzados. Ellos tambin moriran. Darius, ileso todava, estaba cerca con su guarda, que protega las cabezas de ambos con un scutum desechado. Sus dos caballos haban sido alcanzados por las flechas y corran desbocados por el interior del fuerte. No por mucho tiempo, pens Romulus sombramente. El scythicon ya deba de circularles por las venas. Se inclin hacia delante. Se me permite un comentario, seor? pregunt. De qu se trata? repuso Darius enfadado. Se senta hostigado e iracundo. Debemos batirnos en retirada, seor solt. De inmediato! El guardaespaldas solt un bufido de burla. Darius se mostr ms tolerante: Justo ahora que est a punto de anochecer? Entonces el centurin jefe se percat de que Romulus hablaba muy en serio. Sus actos rayaban en la insubordinacin, pero Darius valoraba a sus hombres, especialmente a aqul. A diferencia de los dems oficiales partos, no castigaba al instante a todos los que incumplan rdenes. Sabes hasta qu punto bajan las temperaturas ah fuera? exclam. Nos congelaramos! Tal vez, seor. Romulus trag saliva pero no perdi ni una pizca de aplomoPero esperar a maana ser incluso peor. Darius volvi a mirar los slidos muros del fuerte. Era una buena posicin que defender durante una noche. Teniendo en cuenta el horripilante contenido, nadie dormira en los barracones encharcados de sangre; en cambio, acurrucados junto a unas fogatas al amparo de las murallas, sus hombres aguantaran bastante bien hasta el amanecer. Por qu? Romulus vio que miraba. Hay ms escitas en camino, seor seal. Muchos ms. Darius lo mir de hito en hito, perplejo. No obstante, aquel legionario haba visto al jinete detrs de la patrulla. Y era el protegido de Tarquinius. Cmo lo sabes? Lo he visto en el ciclo.

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El guarda mostr su desacuerdo con un silbido. Los ojos oscuros de Darius se posaron en Romulus. Qu has visto exactamente? quiso saber. La marcha de un gran ejrcito. Con soldados que portaban antorchas para iluminar el camino revel Romulus. Escuadrones de esos arqueros a caballo y compaas de infantera. Caballera acorazada. Darius frunci el ceo. Era poco habitual que los ejrcitos viajaran de noche. La mayora de los hombres eran demasiado supersticiosos para ello: los demonios y los malos espritus surgan de la oscuridad. Romulus seal a los jinetes enemigos, que se haban retirado para descansar. No hacen ms que entretenernos, seor. Plasta que lleguen los dems. Entonces el robusto parto frunci el ceo. Era uno de los pocos centuriones jefe que se haba molestado en aprender un poco de latn para poder entender a Tarquinius, pues senta un profundo respeto por el arspice, aunque fuera extranjero. Pero le pareca ridculo que el joven que tena delante poseyera la misma capacidad mstica. Romulus era soldado, no adivino. No creas que no te estoy agradecido por haber visto al escita, muchacho mascull Darius. Tu gesto ha salvado muchas vidas. Romulus agach la cabeza sonrojado. Pero lo cierto es que ya habas visto a ese guerrero anteriormente continu el parto. Mientras que estos otros son fruto de tu imaginacin. Empez a protestar. Darius endureci la expresin de su rostro: Los escitas no viajan a oscuras. Ni hacen ataques a gran escala en invierno. Y cmo se explica entonces el ataque al Mitreo? replic Romulus. Seor. A Darius se le hincharon los ojos de la ira ante la confianza del otro. Mitra me mostr a los escitas dijo Romulus, yendo a por todas. Le rec y me respondi. Cmo te atreves? gru el parto. Slo los iniciados pueden venerar a Mitra, perro insolente! El guarda se llev una mano a la espada. Romulus baj la cabeza. Haba fracasado. Pese a su talante agradable, el centurin jefe era igual que los dems partos. Considrate afortunado por no recibir unos azotes. O algo peor espet Darius. Vuelve a tu puesto.

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El guarda sonri con satisfaccin. Romulus ocult su ira y regres a su puesto en la fila delantera. Menudo imbcil!, pens. A Darius lo cegaba la negativa a reconocer que su dios pudiera favorecer a un no parto. No obstante, Romulus estaba seguro de que su visin proceda de all. Y mantn el pico cerrado! grit Darius. Ni una sola palabra a nadie! Bajo el escudo que tena cerca, Novius se rio burlonamente y en tono desagradable. Para decepcin de Romulus, ninguno de los veteranos haba sido alcanzado. Aunque sobreviviera al ataque escita, seguira teniendo que lidiar con ellos. La reaccin de Brennus sorprendi a Romulus. En vez de enfurecerse, como l, su amigo se limit a encogerse de hombros. Los refuerzos escitas nos superarn en nmero por ms de diez a uno anunci Romulus. No podemos eludir nuestro destino respondi Brennus con solemnidad. Un da en el que tus amigos te necesitan. Un momento en el que resistir y luchar. Nadie podra ganar una batalla como aqulla. Salvo Brennus. Sera maana ese da? Romulus sospech que saba los motivos subyacentes a la tranquilidad de Brennus. Desde que Tarquinius revelara la prediccin del druida al galo, le preocupaba en secreto perder a su amigo all, en Margiana. Mitra haba mostrado a Tarquinius que exista un camino de vuelta a Roma. Pero sera para los tres? Se le encogi el estmago y Romulus observ el cielo una vez ms. Lo que haba visto haba cambiado por completo. Las formas de las nubes, la velocidad del viento y los pjaros que resultaban visibles no le proporcionaban ninguna informacin. Quizs l y Brennus murieran ah mientras que Tarquinius sobrevivira. A Romulus le daba tantas vueltas la cabeza que acab dolindole. Dese con todas sus fuerzas que el arspice estuviera all con ellos, para guiarlos. Pero no era el caso. Incluso puede que estuviera muerto. Entonces se le ocurri una idea. Podramos huir esta noche musit. Slo nosotros dos. Y volver al fuerte? pregunt Brennus. Nos ejecutaran por desertores. Romulus no se atreva a decirlo en voz alta. Haba estado pensando en dirigirse hacia el sur, hacia la costa. Se avergonz al pensar que se le haba pasado por la cabeza dejar a Tarquinius atrs. Al igual que Brennus, Tarquinius le haba enseado muchas cosas. Confa en los dioses dijo Brennus, dndole una palmada en el hombro. Ellos saben lo que es mejor.

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Pero quiz Mitra est jugando conmigo pens Romulus. Quiz castigue a un no iniciado por osar venerarlo. Qu mejor manera de hacerlo que mostrando a un hombre su sino? A Romulus se le revolvieron las tripas de la preocupacin al recordar la hueste escita de la visin que haba tenido. Y no los alcanzan las flechas. Hizo una mueca ante el humor negro del galo. Brennus no haba terminado. Mira a tu alrededor! orden. Romulus obedeci y vio los rostros decididos de los legionarios que los rodeaban. Transmitan temor, pero tambin una voluntad de hierro. En esos momentos no se intercambiaban insultos ni improperios. A diferencia de Novius y sus compinches, estos hombres resistiran y lucharan con l y Brennus, hasta el final si fuera necesario. Aunque ni siquiera ellos mismos lo pensaran, eran sus compaeros de armas. Eso importaba mucho. Romulus apret la mandbula y recibi un codazo tremendo a modo de respuesta. As me gusta! Dedic una sonrisa de agradecimiento a Brennus. La pareja se acomod para observar a los escitas, muchos de los cuales haban desmontado. De vez en cuando, un guerrero ansioso galopaba cerca de las lneas romanas y lanzaba unas cuantas flechas, pero el resto pareca contentarse con dejar la situacin como estaba. Algunos incluso haban empezado a encender hogueras con broza. Caa la noche, y el ambiente se enfriaba rpidamente. No faltaba mucho para que la temperatura descendiera bajo cero. Consciente de ello, Darius retir a sus hombres al interior del fuerte y cerr la puerta. En cuanto los centinelas estuvieran situados en las murallas y encendieran las hogueras, no tendran mucho que hacer. El alba decidira su destino. Pocos hombres durmieron bien. Saber lo que haba en los barracones cercanos no ayudaba. Ni tampoco el fro cortante, que apenas se mantena a raya con las hogueras y las mantas de lana. Las pesadillas y los dedos entumecidos de pies y manos resultaban inevitables, al igual que los msculos doloridos. Pero tenan el calor suficiente para sobrevivir. Aquello era todo lo que los legionarios necesitaban. Romulus permaneci despierto varias horas mientras el galo roncaba sonoramente a su lado. Brennus se haba ofrecido a hacer guardia, pero el joven soldado estaba tan mosqueado que haba declinado la oferta. Al final, el cansancio acab por pasarle factura y los prpados se le fueron cerrando lentamente. Se sumergi de lleno en una pesadilla en la que volva a reproducirse su visin de Roma

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con un nivel de detalle espeluznante. Turbas de plebeyos armados y gladiadores corriendo de un lado para otro y atacando a todo el que se interpusiera en su camino. Los cadveres yacan apilados en montones carmes. Las espadas se alzaban y caan; los hombres se sujetaban las heridas abiertas. Los gritos competan con el ruido de metal contra metal, el aire estaba lleno de humo. Al final Romulus vio a Fabiola. Su hermana melliza iba rodeada de unos cuantos guardaespaldas y estaba atrapada en la confusin. Tena cara de aterrorizada. Romulus abri los ojos de repente y not el cuerpo baado en un sudor fro. Las imgenes haban sido horrorosamente vividas. Acaso Mitra le estaba jugando otra mala pasada? Era slo un sueo? O era realidad? Se puso tenso. Haba movimiento en la cercana. No era Brennus: segua tumbado profundamente dormido. Con cuidado de no perder la visin nocturna al mirar las ascuas de la hoguera, Romulus gir la cabeza. El pequeo movimiento le salv la vida. De un gran salto, Optatus aterriz encima de l para intentar clavarle una flecha en la cara. Romulus agarr al fornido veterano por los brazos en un acto reflejo y ambos rodaron para hacerse con el asta. La luz de las estrellas revel el lquido oscuro que revesta el extremo curvado de la flecha y a Romulus se le agolp el terror en la garganta. Era una flecha escita. Y Optatus era mucho ms fuerte que l.

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Captulo 8

Desesperacin
Roma, invierno de 53-52 a. C.
Los fugitivarii se le acercaron arrastrando los pies y con expresin lasciva. Sextus se abalanz hacia delante para intentar destripar a uno con la lanza. Fall y a punto estuvo de perder un brazo por culpa del corte de una espada empuada con astucia. Aquellos movimientos tan osados resultaban demasiado arriesgados, por lo que l y Fabiola se movan espalda contra espalda. Lo mismo daba. Sus enemigos enseguida empezaron a rodearlos. A Fabiola se le cay el alma a los pies. La callejuela estaba desierta. Aunque hubiera habido alguien, quin iba a intervenir contra tales canallas? Roma no contaba con un cuerpo oficial para mantener la paz. La consecuencia lgica de ello eran, sin duda, los disturbios del Foro Romano. Fabiola maldijo. En qu habra estado pensando para abandonar la seguridad de su hogar? Tras la humillacin sufrida a manos de Fabiola, Scaevola sera de todo menos compasivo. Y no haba ningn lugar al que huir. No es que Fabiola pensara huir. Eso se lo dejaba a los cobardes. Un ataque repentino de los rufianes y todo acab. Fabiola consigui hincarle la hoja a uno en el muslo y Sextus atravesarle el cuello a otro, pero los dems se arremolinaron a su alrededor y los derribaron a ambos con una rfaga de golpes. Cuando Fabiola intent levantarse, la golpearon en la cabeza con la empuadura de una espada. Se desplom, medio inconsciente. Sextus tuvo menos suerte y fue vctima de una brutal paliza antes de que lo ataran como una gallina para el puchero. Pero no lo mataron. Scaevola haba visto lo diestro que aquel esclavo herido era en el manejo de las armas. Venderlo a una escuela de gladiadores le procurara unos buenos ingresos. Los fugitivarii se arremolinaron ansiosos alrededor de Fabiola mientras se empapaban de su belleza con ojos lujuriosos. Levantadla! orden Scaevola.

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Obedecieron su orden al instante. Con un fuerte brazo bajo cada uno de los suyos, Fabiola se encontr colgando entre dos de los hombres ms fornidos. Tena la cabeza ladeada y la larga melena negra le caa sobre la cara. El fugitivarius jefe agarr un puado de mechones de Fabiola. Le tir del pelo a lo bruto y descubri su espectacular belleza. Fabiola gimi de dolor y abri los ojos. Seora dijo Scaevola con una sonrisa cruelVolvemos a encontrarnos. Y vuestro amante an no est aqu para protegeros. Ella lo mir con un profundo desdn. Tampoco estaba en el latifundio continu el fugitivarius fingiendo tristeza. Fuimos a buscaros a los dos el da despus de que os marcharais hacia Roma. Verdad que s, chicos? Sus hombres mascullaron en seal de asentimiento. Como vio que Fabiola abra bien los ojos, Scaevola sonri con crueldad. Te lo advert, verdad? Nadie me contrara sin recibir su merecido. Fabiola se esforz por no alterar la voz. Qu hiciste? Atacamos justo antes del amanecer. Es la mejor horaexplic deleitndose Matamos a tus gladiadores preferidos. Incendiamos los edificios y nos llevamos a todos los esclavos para venderlos. Sin embargo, lo mejor de todo fue que recuperamos al fugitivo que haba perseguido. Como es lgico, tuvo que recibir su castigo. Se hizo una pausa. Dicen que los hombres castrados son buenos criados para las mujeres. A Fabiola le costaba asimilar tanto horror. Y Corbulo? suplic. Scaevola se guardaba lo peor para el final. El viejo cabrn fue muy tozudodijo con admiracin. La mayora de gente se va rpidamente de la lengua cuando tiene los pies en el fuego. Pero l no. Hasta que no le rompimos los brazos y las piernas no empez a hablar. No! grit Fabiola, intentando soltarse. Corbulo no haba hecho nada. Saba dnde estabas respondi el fugitivarius. Con eso bastaba. Os pudriris todos en el infierno por esto! espet Fabiola mientras las lgrimas le surcaban las mejillas. Y Brutus os enviar all! Scaevola hizo una mueca: Yo no lo veo por ninguna parte. Alguien lo ve?

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Sus hombres menearon la cabeza rindose por lo bajo. Lstima! aadi. Tendremos que capturar a ese hijo de puta ms tarde. El nico buen seguidor de Csar es hombre muerto. Fabiola estaba boquiabierta. Qu he hecho yo para merecer esto, gran Jpiter? As que me temo que estamos solos dijo Scaevola en tono burln. Le solt el pelo, le agarr el cuello del vestido con ambas manos y se lo rasg hasta la cintura. Sus seguidores dejaron escapar gritos ahogados ante la visin. Fabiola, acostumbrada a que los hombres la vieran desmida, ni se inmut. Pero su furia interna no conoca lmites. Sextus se retorca intilmente junto a ellos en el suelo. Scaevola le acarici los pechos generosos mirndola a los ojos. Te gusta? le susurr. La joven no le concedi el beneficio de una respuesta. Pero un profundo terror se estaba apoderando de ella. El dej caer la mano y le acarici el vientre liso. Lo nico que Fabiola poda hacer era no apartarse, pues saba que eso slo intensificara el gozo del fugitivarius jefe. Acto seguido, le quit por completo el vestido rasgado y lo dej caer en el barro ensangrentado. La ropa interior de Fabiola vino a continuacin. Los dos matones que la sujetaban se balancearon sobre uno y otro pie mientras contemplaban su hermoso cuerpo. Hasta Scaevola abri unos ojos como platos al verla. Igualita que Venus! jade. Le coloc una mano carnosa en la ingle. Pero a sta te la puedes follar. Fabiola se puso tensa sin querer. El contacto de su mano le trajo recuerdos de Gemellus, el comerciante que haba sido el dueo de toda su familia, y de otros clientes indeseables del burdel. El fugitivarius sonri de oreja a oreja y le introdujo un dedo en la vagina. Aquello era demasiado para Fabiola. Para sorpresa de quienes la sujetaban, consigui liberar el brazo derecho. Clav sus largas uas en la mejilla de Scaevola y le abri cuatro buenos boquetes en la carne. Ms sorprendido que herido, ste retrocedi profiriendo insultos. Fabiola no tuvo ms oportunidades de hacerle dao; los matones enseguida la neutralizaron. Poco poda hacer para contrarrestar su fuerza. Ms vala conservar la energa para otra oportunidad. As pues, dej de resistirse. Mientras la sangre le corra sin parar hasta el cuello, Scaevola se situ delante de ella una vez ms.

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Menuda arpa ests hecha, eh? dijo, jadeando. Me gusta que mis mujeres sean as. Esta vez, Fabiola le escupi. El respondi dndole un buen puetazo en el plexo solar que la dej sin aire. Empez a ver estrellas y se le doblaron las rodillas, incapaces de sostenerla. Nunca haba sentido tanto dolor. Dejadla caer! oy que deca el fugitivarius. Me la follar aqu mismo. Los hombres soltaron obedientemente a Fabiola, que se desplom encima del vestido rasgado. Se hicieron a un lado y dejaron que su jefe se saliera con la suya. Estaba claro que no era la primera vez que ocurra algo as. Scaevola se levant la cota de malla y la tnica con una sonrisa y liber la ereccin del licium, la ropa interior. Se le acerc ms, observando con avaricia el pulcro tringulo de vello que formaba su pubis. La violencia sexual formaba parte de su trabajo y Fabiola era ms hermosa que cualquier otra esclava a las que haba violado. El hombre iba a disfrutar. Aturdida, Fabiola alz la vista. Le embargaron las nuseas y se esforz por no vomitar. Aquello sera peor que cualquier acto sexual que hubiera soportado como prostituta. Por lo menos aquellos hombres haban pagado por estar con ella y en un prostbulo caro la gran mayora nunca se mostraban violentos. La amenaza de Vettius y Benignus supona proteccin suficiente para las mujeres de Jovina. En aquel momento, Fabiola habra dado todo el dinero del mundo para que aparecieran los dos enormes porteros. Sin embargo, estaba completamente sola. Las lgrimas le escocan en los ojos, pero Fabiola las disip sin piedad. La autocompasin no hara sino empeorar lo que estaba a punto de ocurrir. Lo ms importante en ese momento era sobrevivir. Sobrevivir y ya est. Se estremeci ante la perspectiva. Scaevola se puso de rodillas y le separ las piernas. Tomndoselo con tranquilidad, el fugitivarius le acarici la cara interior de los muslos y se rio al ver que el miedo le haba puesto la carne de gallina. Medio aturdida e incapaz de aguantar ms, la repugnancia de Fabiola resultaba obvia. Los hombres los rodearon porque no queran perderse ni un detalle. Scaevola ya no aguantaba ms. Con un gruido animal, se acerc ms. El extremo de su ereccin empujaba hacia delante, buscando. Fabiola apart la cabeza para no tener que mirarlo a la cara. Aquello era lo que su madre haba soportado durante aos. Si ella haba podido, su hija tambin.

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En ese preciso instante, ese pensamiento no hizo que la situacin le resultara ms fcil. Fabiola sinti vergenza. Cuando terminara, Scaevola dejara que sus hombres tambin la violaran, antes de que uno de ellos le cortara el cuello. Entonces dejaran su cuerpo tirado como un trozo de carne, entre los dems muertos. Intentar salvar al joven esclavo que haba entrado corriendo en su latifundio haba sido una temeridad, pero en cierto modo segua parecindole bien. No haber reaccionado habra sido negar todo lo que Fabiola era, su origen. De todos modos, tarde o temprano Scaevola habra atacado su propiedad en busca de Brutus. El fugitivarius agarr la mandbula de Fabiola con mano de hierro y le retorci la cara hacia la de l. La perfor con una mirada oscura y asesina. Su mal aliento hizo que le entraran arcadas. Mrame mientras te follo! mascull. Se inclin para lamerle los pechos. Puta de mierda! Al final, Fabiola dej escapar un sollozo. Aquello era mucho peor de lo que haba imaginado. Consigui apartar la cara otra vez. Entre las piernas de los hombres que estaban de pie a su lado, percibi una sombra en movimiento procedente del callejn. Nadie ms lo advirti. Totalmente absortos en la violacin, ninguno de los matones miraba hacia otro lado. Fabiola se llev una sorpresa al ver las figuras armadas que invadan la calle en silencio. Todos iban vestidos con unas tnicas militares descoloridas y remendadas y cota de malla maltrecha. Alguno que otro luca una phalera en el pecho. Todos los hombres llevaban cascos de bronce en forma de cuenco con penachos de crin erguidos. Avanzaban formando un muro compacto, armados con gladii y scuta ovales y alargados. Slo poda tratarse de ex legionarios, hombres que s saban luchar de verdad. Y no parecan estar all en son de paz. Fabiola abri la boca asombrada. Scaevola interpret que tena miedo y entonces se rio y se dispuso a penetrarla. Sus hombres se dieron cuenta demasiado tarde de que algo pasaba. Sonaron unos golpes secos cuando los pesados tachones de los escudos impactaron en la espalda de quienes estaban ms cerca y les hicieron perder el equilibrio. A continuacin, llegaron las implacables estocadas de espada que atravesaron vientres y dejaron pechos abiertos al aire. Muchos matones murieron en el ataque inicial y el lugar qued sumido en un caos absoluto mientras los restantes se esforzaban por comprender qu haba ocurrido. Sin mediar palabra, los veteranos siguieron adelante con paso decidido y condujeron a los fugitivarii como ovejas al matadero, despiadados ante la confusin de sus enemigos. Haban hecho cosas as infinidad de veces.

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Los rufianes supervivientes profirieron gritos de terror cuando se dieron cuenta de que no tenan escapatoria. El fugitivarius jefe solt una maldicin y se retir de la ingle de Fabiola. Haba perdido totalmente la ereccin e intent ponerse la ropa interior a la desesperada. Si no se levantaba del suelo, pronto morira. Se puso en pie como pudo y se sum a la pelea. Fabiola vio como uno de los veteranos haca una especie de placaje a un matn muy corpulento armado con una espada corta y un pual. Se agach, levant el tachn del escudo dorado hacia la cara de su contrincante, lo oblig a echar la barbilla hacia atrs y le dej el cuello al descubierto. Al movimiento clsico, sigui una rpida cuchillada con el gladius. Un buen chorro de sangre corri por la hoja de hierro recta. El fugitivarius muri incluso antes de que le retirara la hoja del cuello y lo dejara caer al suelo. Fabiola aprovech la oportunidad para ponerse lo que le quedaba de vestido y cubrirse as en parte el cuerpo desnudo. Cogi una espada que haba por all tirada, dispuesta a luchar antes de que algn otro intentara ponerle las manos encima. Seora! Liberadme. Se dio la vuelta sorprendida. Sextus yaca a unos pocos pasos y segua atado. Fabiola se le acerc a rastras y rpidamente le cort las ataduras. El esclavo herido le dio las gracias con un asentimiento de cabeza y cogi el arma que tena ms cerca: un hacha con muescas en la hoja. Se acurrucaron juntos a la espera de que acabara la batalla. No dur mucho. Sorprendidos y superados en nmero, los matones supervivientes no opusieron mucha resistencia. Aunque estaban acostumbrados a luchar juntos, normalmente slo se enfrentaban a esclavos aterrorizados y medio muertos de hambre: fciles de intimidar e incluso ms fciles de vencer. Varios soltaron las armas y suplicaron clemencia. No consiguieron ms que una muerte ms rpida. Veterano de un montn de refriegas, Scaevola se dio cuenta de que el juego haba terminado. Girando sobre sus talones, quit de en medio a uno de sus hombres con un grito de impaciencia. Salt hacia atrs, hacia el Foro. Pese a los disturbios, tena ms posibilidades de sobrevivir all que con sus aclitos. Mir a Fabiola de hito en hito. El tiempo se detuvo. Dominado por una amarga rabia, el achaparrado fugitivarius la insult. Ella hizo lo mismo. Molesto por su actitud desafiante, se abalanz hacia delante, gladius en mano. Y se encontr con Sextus, que blanda el hacha. Scaevola fue patinando hasta detenerse.

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Espero que acabes en el infierno! espet antes de salir disparado calle arriba. Abrumada por el miedo y hecha un manojo de nervios, Fabiola se dej caer en el barro. Sextus se le acerc con actitud protectora mientras el ojo sano le brillaba de rabia. Cuando cayeron los ltimos matones, los veteranos los rodearon y Sextus se gir hacia uno y otro lado blandiendo el hacha contra todo aquel que se pusiera a su alcance. Fabiola cerr los ojos. Exista la posibilidad de que sus rescatadores fueran slo otro grupo de violadores en potencia. Pero no se le acercaron ms. Cuando acabaron, los pesados scuta repiquetearon en el suelo. Sin hablar, los hombres se dieron un respiro; el pecho les palpitaba y tenan los brazos enrojecidos de empuar la espada. Matar era un trabajo cansado. Como vio que no pasaba nada, Fabiola se levant envolvindose con los harapos que tena por vestido. Los rostros sin afeitar la observaron con admiracin. En silencio. Y ni un solo hombre se movi. Ella no saba cmo reaccionar. Sextus tampoco. Al final, uno de los veteranos que los rodeaban solt un agudo silbido. Fabiola se qued boquiabierta cuando vio a Secundus salir del callejn. El crculo se abri para dejar que se le acercara. Seora dijo, inclinando la cabeza. Fabiola intent mantener el tipo. Te estoy muy agradecida dijo, y lo recompens con una radiante sonrisa. Qu ha ocurrido? Huamos de los disturbios explic Fabiola. Y nos tendieron una emboscada. Iban a... Ha estado a punto de... Las palabras se le secaron en la garganta. Ahora estis a salvo musit Secundus dndole una palmada en el brazo. Fabiola asinti temblorosa, pues todava la asaltaba un torbellino de emociones. Aunque Secundus pareca comprensivo, no todos los veteranos tenan una expresin tan amable. Secundus observ con desprecio el cadver ms prximo. Y pensar que luchamos por cabrones como ste... Era un comentario muy oportuno. Desde tiempos inmemoriales, los soldados romanos haban luchado y muerto por defender a sus compatriotas. Mientras tanto, otros hombres robaban, violaban y mataban a ciudadanos en las calles de Roma. Era una emboscada planeada explic Fabiola.

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Le cont a Secundus que la agresin de Scaevola y sus hombres se deba al hecho de que ella y Brutus eran seguidores de Csar. No mencion al joven fugitivo que haba sido el motivo de su encontronazo. Pocas personas comprenderan que alguien saliera en defensa de un esclavo. Bueno, ese pedazo de mierda ya se ha ido afirm Secundus para tranquilizarla cuando acab la explicacin. No volver tan rpido. La mayora de sus hombres estn muertos. Ms tranquila, Fabiola mir hacia el callejn. Al igual que el Foro, ahora estaba plagado de cadveres. Unos cuantos matones seguan vivos, pero no duraran mucho. Los hombres de Secundus se movan entre ellos con pericia, cortando cuellos y buscando monederos en los bolsillos. Aquello no era agradable de ver, pero no se merecan nada mejor, pens Fabiola. Receloso de la violencia del Foro, Secundus empez a llamar a los veteranos para que volvieran. Aqu ms vale no entretenerse, seora dijo, acompandola al callejn. Sextus la segua como un perro fiel. Sueles intervenir as? pregunt ella. l se encogi de hombros. De vez en cuando. Fabiola se sorprendi: Pero por qu? Secundus se ech a rer. Cuesta dejar la vida militar despus de diez aos o ms, seora. Unos cincuenta o sesenta de nosotros seguimos en contacto, nos gusta que en esta zona reine la paz en la medida de lo posible. No podemos impedir lo que est pasando en el Foro, pero esto s. Para nosotros es fcil, porque somos soldados profesionales. Y a Mitra le satisface. Fabiola no acababa de comprender aquel comentario. Vuestro dios? pregunt. l la mir fijamente: S, seora. El dios de los soldados. Ella y Sextus le deban la vida no slo a Jpiter sino a una deidad desconocida. Fabiola estaba intrigada. Me gustara mostrar mi agradecimiento dijo. En el Mitreo, seora? pregunt. Me temo que no es posible.

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Poco acostumbrada a recibir una negativa por respuesta, Fabiola se indign. Por qu? Sois una mujer. En nuestro templo slo pueden entrar hombres. Entiendo. Secundus tosi incmodamente. Sin embargo, aqu no estis a salvo. El fragor de la pelea segua oyndose desde el Foro. Se os permite esperar en las antesalas. Maana, cuando sea ms seguro, os acompaaremos de vuelta a vuestro domus. Mi esclavo viene conmigo. Seal a Sextus. Por supuesto dijo l con indulgencia. Nuestro ordenanza mdico puede tratarle la herida. Algunos de los veteranos no parecan muy contentos ante la oferta de cobijo y tratamiento de Secundus. Por qu me ayudas? pregunt Fabiola. Secundus le dedic otra tmida sonrisa. Me disteis un aureus, os acordis? El dinero mejor empleado de mi vida, pens Fabiola. Es curioso que nuestros caminos se hayan vuelto a encontrar tan pronto dijo ella. Los designios de los dioses son inescrutables, seorarepuso Secundus. Pues s! convino ella con vehemencia. Dejaron a los muertos desparramados sin orden ni concierto en el barro y Secundus los alej de all por una serie de estrechas callejuelas vacas. Sus compaeros se dispersaron: unos caminaban delante para protegerlos y otros detrs. Pese a sus reservas acerca de Fabiola y su esclavo, todos mantenan las espadas desenfundadas y los ojos bien abiertos por si surga algn contratiempo. Pero no haba nadie ms por all. Todos los hombres de Clodio y de Milo haban acudido al Foro y el fragor de la batalla campal bastaba para que los ciudadanos permanecieran entre cuatro paredes. Las puertas estaban cerradas, y las ventanas, enrejadas. Las fuentes de las calles salpicaban ruidosamente, desatendidas. No haba plebeyas recogiendo agua en vasijas de cermica ni lavando la colada. En los baos pblicos, no haba vecinos contando chismes ni golfillos vendiendo esponjas empapadas de vinagre y pinchadas en un palo. Los puestos desvencijados de madera en los que sola ofrecerse pan, cermica, artculos de ferretera y alimentos sencillos estaban vacos y abandonados. Ni siquiera se vea a los leprosos que mendigaban y a los tpicos chuchos que rebuscaban entre los desperdicios. De vez en cuando un rostro

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asustado atisbaba por las contraventanas entrecerradas, pero las cerraban rpidamente a cal y canto si alguien alzaba la mirada. Resultaba sobrecogedor desplazarse por la ciudad sin las trabas que causaban el trfico o la muchedumbre. Roma sola ser un hervidero de actividad de sol a sol. Aquel da no. Cuando llevaban un rato ascendiendo, el sonido de la violencia fue desvanecindose poco a poco. Estamos en el Palatino! exclam Fabiola sorprendida. Secundus le dedic una sonrisa socarrona. Esperabais que estuviramos asentados en la colina Aventina o Celia, no? Fabiola se sonroj al ver que el hombre no se haba equivocado en su suposicin. La mayora de los residentes del Palatino eran ricos, a diferencia de las figuras harapientas y sin afeitar que la rodeaban. Los soldados son el verdadero espritu de Roma dijo con orgullo. Los dems soltaron un gruido para mostrar su acuerdo. Este es nuestro lugar, en el corazn ms antiguo. Fabiola inclin la cabeza en seal de respeto. Al fin y al cabo, los legionarios eran quienes luchaban y moran por la Repblica. Aunque sta no fuera santo de su devocin, respetaba el valor y los sacrificios que los veteranos haban hecho en su nombre. Bastaba con ver el mun en el brazo de Secundus y la gran cantidad de cicatrices de todos los ex soldados para darse cuenta de ello. Les haban hecho trizas la piel, haban perdido sangre y haban visto morir a sus camaradas, mientras que los ricos que vivan all haban dado muy poco, si acaso, por su Estado. Mientras avanzaban siguiendo un muro alto y liso, Secundus se par ante una pequea puerta cuya superficie estaba reforzada con tachones de hierro a modo de proteccin. Una sencilla aldaba forjada y la placa de metal alrededor de la mirilla hacan que tuviera el mismo aspecto que la entrada posterior de cualquier otra casa de tamao considerable de la ciudad. Si podan permitrselo, los romanos preferan vivir en un domus bien construido, un cuadrado privado y hueco con un patio abierto en el centro y habitaciones a los lados. El exterior de estas viviendas sola ser de lo ms normal, para no llamar la atencin. El interior poda ser lujoso, como el de Brutus, o sumamente hortera, como el de Gemellus. Secundus se cercior de que no hubiera nadie a la vista y dio un golpecito con los nudillos en la madera. Enseguida le dieron el alto desde el otro lado. Secundus se acerc ms y musit unas palabras.

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Le bast con responder. Se produjo una ligera demora mientras se corran los cerrojos y la puerta oscilaba hacia dentro gracias a las bisagras silenciosas y lubricadas. En el portal apareci un hombre fornido con una tnica militar marrn rojizo y un gladius desenvainado en mano. Seguro que era otro ex soldado, pues llevaba el pelo al rape y tena una cicatriz que iba desde la oreja derecha hasta el mentn. Al reconocer a Secundus, envain la espada y se golpe el pecho con el puo derecho a modo de saludo. Secundus le devolvi el gesto y entr en el atrium. Fabiola y Sextus le pisaban los talones, y el resto los segua de cerca. El guarda entrecerr los ojos al ver a los dos desconocidos, una mujer y un hombre malherido, pero no dijo nada. Cuando hubo entrado el ltimo soldado, la puerta se cerr con un clic silencioso e impidi el paso de la luz del sol. Como las puertas que daban al tablinum estaban cerradas, la nica iluminacin del amplio vestbulo que se extenda de izquierda a derecha proceda de las lmparas de aceite situadas en unos soportes de pared a intervalos regulares. El titilar de las llamas amarillas iluminaba varias estatuas pintadas con colores vivos, la ms prominente de las cuales era una deidad envuelta en una capa y agachada sobre un toro sentado. Las sombras que proyectaba el gorro frigio ocultaban el rostro del dios, pero el pual de la mano derecha mostraba claramente sus intenciones. Al igual que todos los animales de los santuarios, el enorme buey estaba a punto de ser sacrificado. Mitra anunci Secundus con reverencia. El Padre. Sus hombres inclinaron la cabeza al unsono. Fabiola sinti un escalofro porque le dio miedo. Aunque slo haban entrado en la primera estancia del edificio, all se palpaba ms poder que en las cellae del gran templo de la colina Capitolina. Si estaba de suerte, y Mitra dispuesto, quiz se le revelara ms informacin sobre Romulus. A diferencia de las falsedades pronunciadas por los augures y las incertidumbres halladas en el interior de los templos, una seal dada en un lugar como aqul poda estar revestida de autoridad divina. Fabiola regres sbitamente al presente. No te descentres pens. Ya habr tiempo para rezar ms tarde. Hizo una reverencia hacia la estatua y seal el ojo abierto y destrozado de Sextus. Necesita tratamiento dijo. El esclavo no se haba quejado ni una sola vez, pero apretaba los dientes de dolor. La subida de adrenalina producida por la pelea se haba desvanecido y ahora notaba oleadas de dolor hacia fuera, como si tuviera miles de agujas clavadas en el crneo. Secundus seal a su izquierda.

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El valetudinarium est aqu abajo. De quin es la casa? pregunt Fabiola. Aquello no tena nada que ver con el tipo de viviendas que la mayora de los ciudadanos podan costearse. Mejor que los barracones del ejrcito, eh? Se rio Secundus. Perteneca a un legado, seora. Uno de los nuestros. Fabiola frunci el ceo: Perteneca? El pobre diablo se cay del caballo hace dos aos respondi. Tampoco dej parientes. Y confiscasteis su propiedad? No era tan descabellado que eso pasase. Dada la incertidumbre del actual clima poltico, quienes actuaban con seguridad solan salir impunes de actos completamente ilegales. As era como Clodio y Milo haban manejado sus negocios durante aos. Secundus la mir con severidad: Somos veteranos, no ladrones, seora. Por supuesto musit Fabiola. Lo siento. Ahora el domus pertenece a Mitra se limit a decir l. Y vivs aqu? Gozamos de ese privilegio respondi Secundus. Es el terreno ms sagrado de Roma. Debe protegerse. Dejando atrs a sus hombres y la estatua de Mitra, Secundus los condujo por el pasillo hasta la esquina del patio central. Tenan bajo los pies un mosaico sencillo pero bien hecho, con los tpicos crculos concntricos, olas y remolinos romanos. Daba la impresin de que pocas de las estancias por las que pasaban estaban ocupadas: las puertas abiertas solan revelar muros y suelos desnudos, sin ningn mueble. Al final Secundus se par ante una estancia que despeda un fuerte olor a vinagre, el principal agente limpiador que utilizaban los cirujanos romanos. Janus! grit. Fabiola acompa a Sextus al valetudinarium, el hospital militar. Como descubrira ms tarde, su distribucin recordaba al interior de la tienda de un campamento mvil. Una mesa baja situada cerca de la entrada formaba la zona de recepcin. En una pared del fondo haba estanteras de madera llenas de rollos de

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piel de becerro, recipientes, vasos de precipitados e instrumentos de metal. Los bales abiertos del suelo estaban llenos de mantas enrolladas y vendajes. Al fondo de la gran sala, se vean unas pulcras hileras de catres bajos. Todos estaban vacos. Cerca de stos, haba una mesa desvencijada rodeada de varias lmparas de aceite en soportes de hierro de confeccin tosca. Unas gruesas cuerdas colgaban de cada pata y, si bien poda considerarse limpia, la superficie estaba llena de manchas oscuras y circulares. Pareca sangre reseca. Un hombre de rostro enjuto, vestido con una tnica militar gastada y adornada con dos phalerae, se levant del taburete del rincn e inclin la cabeza cortsmente hacia Fabiola. Al igual que todos los soldados, llevaba un cinturn y un pual envainado. Los tachones de las caligae resonaron suavemente en el suelo cuando se acerc. Fabiola sinti un profundo respeto. Los hombres de Secundus podran llegar a parecer mendigos, pero todos y cada uno de ellos se comportaban con dignidad contenida. Qu es eso? pregunt, sealando a la mesa con la cabeza. La mesa de operaciones respondi el ordenanza mdico de pelo castao. A Fabiola se le encogi el estmago al pensar en la posibilidad de que la ataran y la abrieran. Janus condujo a Sextus hacia la misma. Una flecha? pregunt con voz baja e investida de autoridad. S musit el esclavo, inclinando la cabeza para permitir que lo examinara correctamente. Me la arranqu yo mismo. Janus chasque la lengua en seal de desaprobacin, aunque ya le estaba palpando la zona para ver si haba ms daos. Secundus vio la sorpresa en Fabiola. Las lengetas rasgan la carne al salir. Causan una herida irregular y muy caracterstica le explic. Las navajas o espadas salen de forma ms limpia. Hizo una mueca de dolor. Romulus! En las legiones vemos de todo, seora murmur Secundus. La guerra es un negocio salvaje. Fabiola perdi an ms la compostura. Secundus se mostr preocupado: Qu sucede?

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Por algn motivo, Fabiola se vea incapaz de ocultar la verdad. Los dioses haban hecho aparecer a Secundus en su vida dos veces en pocos das; como veterano que era, lo comprendera. Mi hermano estuvo en Carrhae explic. l le dedic una mirada de sorpresa: Cmo es eso? Estaba con Craso? Por supuesto, conoca su pasado y saba que haba sido esclava. Fabiola mir con preocupacin a Janus y Sextus, pero ellos no podan orles. El ordenanza haba hecho que su esclavo se tumbara sobre la mesa y ahora le limpiaba la sangre de la cara con un pao hmedo. No. Escap del Ludus Magnus y se alist en el ejrcito. Un esclavo en las legiones? aull Secundus. Eso est prohibido, bajo pena de muerte. Romulus no haba sido descubierto y ejecutado por ese motivo, pens Fabiola. Era igual de astuto que ella, y seguro que habra encontrado la manera. Estaba con un galo continu. Un gladiador victorioso. Entiendo respondi el veterano con aire pensativo. Entonces quiz se alistara en una cohorte de mercenarios. No son tan escrupulosos. Romulus era un hombre valiente espet Fabiola, indignada por lo que le haba dicho. Tan bueno como cualquier dichoso legionario. Me he precipitado reconoci, sonrojndose. Si es como vos, debe de tener un corazn de len. Reacia a cambiar de tema, Fabiola seal a Sextus. Mira! exclam. Es un esclavo. Sin embargo, luch por m a pesar de estar gravemente herido. Igual que los dems, antes de que los mataran. Secundus alz las manos en un gesto apaciguador. No soy lo que pensis. La mir de hito en hito. A los esclavos se les permite venerar a Mitra. Con nosotros, como iguales. Entonces Fabiola fue quien se avergonz. As pues, Secundus no era como la mayora de los ciudadanos, que consideraban a los esclavos como poco ms que animales. Ni siquiera la manumisin eliminaba el estigma por completo: a estas alturas, Fabiola estaba ms que acostumbrada a las miradas condescendientes de los muchos nobles que conocan su pasado. Fabiola esperaba de todo corazn que los hijos que los dioses tuvieran a bien concederle no sufrieran la misma discriminacin. Qu quieres decir?

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Los principios de nuestra religin son la verdad, el honor y el coraje. Son cualidades que puede tener cualquiera, independientemente de que sea cnsul o esclavo de baja alcurnia. Mitra ve a todos los hombres bajo el mismo prisma, como hermanos. Era un concepto increble y desconocido, que Fabiola nunca haba odo. Como es natural, la atraa inmensamente. En Roma, a los esclavos se les permita venerar a los dioses, pero la idea de considerarlos iguales a sus amos resultaba impensable. Su posicin en la sociedad segua siendo la misma: lo ms bajo. Las nicas personas que quiz podran haber cambiado esta circunstancia, los sacerdotes bien alimentados y sus aclitos de los templos de la ciudad, no eran ms que portavoces del Estado: nunca expresaban ideas tan revolucionarias. Aquello poda trastornar el statu quo, que permita a una clase elitista de decenas de miles, adems de a los ciudadanos comunes, gobernar sobre ese mismo nmero multiplicado cientos de veces que sumaban los esclavos. Saber que un dios, un dios guerrero, vea ms all del estigma de la esclavitud resultaba realmente asombroso. Fabiola levant la mirada hacia Secundus. Y las mujeres? pregunt. Podemos entrar? No respondi. No est permitido. Por qu no? Secundus endureci el semblante ante tanto descaro: Nosotros somos soldados. Las mujeres, no. Hoy yo he luchado arguy ella acalorada. No es lo mismo, seora espet l. No abusis demasiado de nuestra hospitalidad.

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Captulo 9

Augurios
Margiana, invierno de 53-52 a. C.
La enfermedad haba avejentado a Pacoras de forma considerable. An no haba recuperado su habitual tono de piel oscuro. Presentaba un brillo creo, que acentuaba las mejillas hundidas y las canas nuevas que le veteaban el pelo. El parto haba adelgazado mucho, y las prendas que antes le quedaban bien ahora le colgaban de aquel cuerpo huesudo. Pero, sorprendentemente, segua vivo. Era un pequeo milagro. A pesar de las fiebres altas que le haban corrodo el cuerpo y los ftidos fluidos amarillos que le haban supurado continuamente de las heridas, Pacoras no haba sucumbido. Al parecer, el scythicon no mataba a todos los hombres. Pero eso no se debi slo a su naturaleza resistente: todas las artes del arspice y una segunda dosis del valioso mantar haban contribuido a su recuperacin. Y la ayuda de Mitra, pens Tarquinius, observando la pequea estatua del altar de la esquina. Se haba pasado muchas horas arrodillado ante ella, cerciorndose siempre que poda de que el comandante lo viera. Cuando estaba todava medio delirante, Pacoras se haba mostrado sensible a las palabras que musitaba y abrumado por la devocin hacia su dios. Sin tener que insistir demasiado, divagaba sobre algunos de los ritos secretos que practicaban los partos en el Mitreo. El arspice escuchaba con avidez y captaba la informacin valiosa. Ahora saba que la estatua representaba a Mitra en la cueva en que naci, matando al toro primigenio. Al realizar la tauroctonia, el dios liberaba su fuerza vital para beneficio de la humanidad. Como toda matanza, el rito sagrado no era gratuito, lo cual explicaba por qu Mitra apartaba la mirada de la cabeza del toro mientras le clavaba el pual en el cuello. Tarquinius haba descubierto que entre los niveles de iniciacin se encontraban el cuervo, el soldado, el len, el emisario solar y, en lo ms alto, el padre. Pacorus haba intuido que la interpretacin de las estrellas resultaba de suma importancia, al igual que el autoconocimiento y la mejora. Mitra estaba simbolizado en el cielo por la constelacin de Perseo, y el toro por la de Tauro. El parto no haba dicho casi nada

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ms, lo cual frustraba a Tarquinius. Ni siquiera una grave enfermedad lograba hacerle revelar secretos significativos del mitrasmo. Tarquinius saba que tendra pocas oportunidades de aprender ms. Aunque el comandante ya estaba fuera de peligro, todava faltaba mucho para su completa recuperacin. Y, en vez de remitir, las amenazas de Vahram no haban hecho sino incrementarse. Vea lo que se estaba haciendo por Pacorus, y por eso el achaparrado primus pilus estaba resentido contra Tarquinius. Slo poda haber un motivo para ello, decidi el arspice. Vahram quera que Pacorus muriera, para que as el mando de la Legin Olvidada le fuera cedido a l. Aquella posibilidad atemorizaba a Tarquinius. Vahram era obstinado y mucho menos susceptible a su influencia que muchos hombres. Sin embargo, como la mayora, se dejaba dominar por la supersticin. Puesto que recelaba de Tarquinius y de la reaccin de sus guerreros, no estaba del todo seguro de asesinar a Pacorus sin ms. Vahram quera asegurarse de que, con sus planes, no se volvieran las tornas. Todos los das acosaba a Tarquinius para que lo informara. Preparando la medicacin y cambiando los vendajes de Pacorus, Tarquinius se lo quitaba de encima hbilmente y con cortesa. Los momentos de lucidez del comandante, que ahora abundaban, tambin ayudaban a evitar interrogatorios. La ira del primus pilus creca sin parar, pero se limitaba a mofarse de Romulus y Brennus. Como saba que Tarquinius apreciaba mucho a los dos hombres, Vahram pona en duda su seguridad con el fin de intimidar al normalmente imperturbable arspice. Los insultos le llovan sobre la cabeza y, dadas las circunstancias, Tarquinius no tena capacidad de reaccin. En tan precaria situacin, resultaba demasiado peligroso contrariar a Vahram. Tarquinius odiaba el hecho de no tener ni idea de cmo les iba a sus amigos. Todos sus guardas haban sido amenazados con un horrible castigo si decan alguna palabra. Eso sumado al hecho de que el temor ante la posible prdida de facultades del arspice estaba muy arraigado, supona que ste viva prcticamente solo. Hasta los criados estaban demasiado asustados para hablar con l. No obstante, el silencio no resultaba tan punzante como el aislamiento. A Tarquinius le encantaba saber qu pasaba y en esos momentos estaba al margen de toda noticia. El pedazo de cielo que se vea desde el patio de Pacorus raras veces le proporcionaba informacin: aparte de las ventiscas ocasionales, sencillamente no haba suficiente cielo para ver nada. Tampoco tena gallinas ni corderos para sacrificar. Sin darse cuenta, Vahram haba restringido la capacidad de Tarquinius para profetizar. Prcticamente, el nico mtodo que estaba a su alcance era el fuego de la habitacin de Pacorus. Era mejor hacerlo muy tarde, cuando el comandante dorma y los criados y guardas se haban retirado a sus aposentos. El hecho de dejar que los troncos se convirtieran en ascuas le ofreca, a veces, retazos tiles de informacin. Pero al arspice lo frustraba ver tan poco sobre sus amigos. O sobre su

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propio futuro. As era la naturaleza aleatoria y desesperante de la profeca: revelar poco cuando pareca importante y mucho cuando no. A veces no le descubra nada de nada. Las dudas de Tarquinius sobre su propia capacidad volvieron a aflorar con fuerza. Tras administrar a Pacorus la ltima medicina del da, haba adoptado la costumbre de irse rpidamente a la chimenea de ladrillos de la estancia. No poda desperdiciar ninguna posibilidad de adivinar. Ahora Tarquinius estaba desesperado por saber una cosa, lo que fuera, sobre el futuro. Quiz fuera aquella ansia lo que hizo que una noche le fallara su continua atencin al detalle. En cuanto el comandante parto cerr los prpados dormido, Tarquinius se alej de puntillas de la cama. Pero olvid echar el cerrojo a la puerta. Se puso en cuclillas junto al fuego y suspir anticipndose a lo que estaba por venir. Esa noche sera distinto. Tena ese presentimiento. Todava arda un tronco grande. Rodeado por las siluetas carbonizadas de los dems, resplandeca con un intenso color naranja rojizo. Tarquinius lo observ cuidadosamente durante largo rato. La madera humeante estaba seca y bien curada, con pocos nudos: del tipo que a l le gustaba. Haba llegado el momento. Una sensacin bien conocida se apoder de l. Se percat de que era miedo y Tarquinius apret los dientes. Aquello no poda continuar. Inhal profundamente una y otra vez. Se tranquiliz un poco, y cogi un atizador con el que dio golpecitos en el tronco. Su accin hizo que se desprendiera un torrente de chispas. Se elevaron por la chimenea en corrientes perezosas, solas y en grupo. Las ms pequeas se apagaron rpidamente, pero las mayores continuaron brillando mientras el aire caliente las transportaba hacia las alturas. El arspice estrech las pupilas al observar el dibujo y se tom el pulso para saber cunto tardaba cada una en desaparecer. Al final vio una imagen de Romulus. A Tarquinius se le qued el aire encerrado en el pecho. El joven soldado pareca preocupado e inseguro. Brennus estaba a su lado y no posea su habitual expresin jovial. Ambos llevaban los cascos de bronce con penacho e iban vestidos con la cota de malla completa; tenan los scuta alzados y llevaban una jabalina preparada en el puo derecho. Quedaba claro que no estaban ni mucho menos cerca de la seguridad que poda ofrecerles el fuerte. El paisaje que los rodeaba era incierto, todo rasgo distintivo quedaba cubierto por la nieve. Haba tambin otros legionarios, por lo menos una o dos centurias. Tarquinius frunci el ceo. Un rpido destello rojo contrast con el paisaje blanco. Y luego otro.

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Las formas desaparecieron antes de identificarlas. Estandartes de batalla? Jinetes? O eran slo fruto de su imaginacin? El arspice se qued con una sensacin de malestar. Se inclin ms hacia el fuego y se concentr con todas sus fuerzas. Y dio una sacudida hacia atrs, por la repugnancia. La habitacin de un barracn inundada de sangre. Qu significaba aquello? La imagen desapareci cuando el tronco se parti en dos. Al caer las dos partes, se oy un suave crepitar. El centro del fuego llame con ms fuerza al apoderarse del nuevo combustible y despidi una nueva oleada de chispas. Haca ya tiempo que Tarquinius haba aprendido a dejar pasar las escenas perturbadoras y confusas. Muchas veces no podan interpretarse, por lo que no tena demasiado sentido preocuparse. Se relaj, complacido por el movimiento de la chimenea. De aquello saldra algo til. Moviendo los labios en silencio, centr toda su atencin en lo que estaba viendo. Un guerrero parto iba sentado a horcajadas en un caballo, presa del pnico por el ataque de un elefante enfurecido. Aquel hombre tena el rostro vuelto, por lo que no logr reconocerlo. Detrs de l se libraba una batalla entre legionarios romanos y un enemigo de tez oscura con todo tipo de armas extraas. El arspice estaba intrigado por el jinete y la apariencia fantasmagrica de las huestes. Concentrado en intentar comprender lo que se le mostraba, no oy que se abra la puerta detrs de l. Vahram? musit. Eres Vahram? Qu acto de brujera ests tramando? Tarquinius se qued inmvil al or la voz del primus pilus. Entonces cay en la cuenta de que no haba echado el cerrojo a la puerta. La autocomplacencia mata, pens sombramente. Era algo que haba enseado a Romulus y, sin embargo, ah estaba l cometiendo ese error. Sin mirar atrs, Tarquinius empuj con el atizador lo que quedaba de los troncos para colocarlos en la ceniza del fondo de la chimenea. Faltos de aire, se consumiran rpido. No hubo ms chispas. Estaba vigilando el fuego repuso. Mentiroso! susurr Vahram. Has pronunciado mi nombre. Tarquinius se puso en pie y se gir para situarse frente al primus pilus, que iba acompaado de un tro de guerreros musculosos armados con lanzas. Y cuerdas. Esa noche Vahram iba en serio. Pacorus se despertar! dijo en voz alta, maldiciendo el hecho de no haberse guardado sus pensamientos.

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Djalo estar. Vahram sonri, pero su rostro no transmita ningn sentido del humor. No queremos molestarlo innecesariamente. Se est saliendo con la suya pens el arspice alarmado. Y mi comentario le ha dado ms argumentos. Ha sido un da muy largo dijo, alzando la voz todava ms. Verdad que s, seor? El comandante no movi un solo msculo. Tarquinius intent acercarse a la cama, pero Vahram le impidi el paso. No te hagas el listo conmigo, arrogante hijo de puta! Para entonces, el robusto parto estaba rojo de ira. Qu has visto? Ya os lo he dicho respondi Tarquinius seriamente, con ganas de que el primus pilus lo creyera. Quin saba de qu era capaz?. Nada. Vahram adopt una actitud glida. Todos los del campamento saban que el arspice no era un charlatn. Pacorus y Tarquinius se haban cuidado mucho de no contarle a nadie la falta de resultados de su aruspicia. A ojos del primus pilus, aquello era sencilla y llanamente obstruccin. Muy bien dijo. Al final la ira pes ms que el miedo. Chasque los dedos hacia los guerreros. Atadlo! Tarquinius se estremeci. Enseguida le ataron las muecas, le colocaron una mordaza de cuero en la boca y se la sujetaron en la nuca. Era aqul el motivo por el que aquella noche era distinta?, pens Tarquinius con amargura. No haba tenido ni idea de que aquello pasara. Las gruesas cuerdas le raspaban la piel, le rasgaban la carne; pero respir hondo para dominar el dolor y se dej llevar. Aquello no era ms que el principio. Lo que estaba por venir sera peor. Fue entonces cuando Pacorus se revolvi bajo las mantas. Abri los ojos, con los prpados pesados por el somnfero que Tarquinius le haba administrado. No del todo seguro de su autoridad, Vahram se qued quieto. Sus hombres hicieron lo mismo. El arspice elev una plegaria a Mitra. Despierta! Pacorus volvi a cerrar los prpados y se dio la vuelta, por lo que qued de espaldas a ellos. El primus pilus contrajo la cara de placer y alz un pulgar hacia la puerta. Sintiendo un profundo cansancio, el arspice se dej arrastrar al exterior. Hasta los guardas de Pacorus haban desaparecido de sus puestos. Los dioses estaban de

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mal talante. Esa noche no habra ninguna adivinacin fcil: slo dolor y, posiblemente, muerte. Al comienzo, Vahram ni siquiera hizo preguntas. El objetivo de todo aquello era vengarse, adems de obtener informacin. Esper pacientemente mientras sus hombres ligaban las muecas de Tarquinius a una anilla de hierro situada en lo alto de un pilar, en el patio. Entonces hizo un gesto sencillo con la mano. La paliza que sigui dur bastante. Los tres guerreros cambiaron de posicin cuando el brazo derecho se les cans de restallar el ltigo. Tras recibir cien latigazos, Tarquinius perdi la cuenta. Se desmayaba y recobraba la conciencia por turnos, tena la tnica y la carne hechas jirones por culpa de la franja larga y fina de cuero con el extremo de hierro lastrado. Unos buenos regueros de sangre le recorran la espalda, hasta llegarle a las piernas y coagulrsele alrededor de los pies. Una avalancha de agona le invada el cuerpo. Si la mordaza no se lo hubiera evitado, se habra mordido el labio inferior. Pero no poda evitar los temblores involuntarios que lo torturaban y que hacan rer a Vahram. Dnde est ahora tu poder, adivino? se mofaba. El viento glido que soplaba en el patio era lo nico que ofreca cierto alivio a Tarquinius, y en cierto modo le calmaba las heridas. Pero tambin tena un efecto demoledor. El arspice estaba tan aturdido por el dolor que, si el calvario duraba mucho ms, saba que el fro y las heridas lo mataran. Sin las prendas gruesas que llevaban sus torturadores, ningn hombre durara ms de unas pocas horas en el exterior. Vahram tambin lo saba. Tarquinius not vagamente que lo bajaban y lo conducan al interior. Sin contemplaciones, lo arrojaron junto al fuego, que liber nuevos torrentes de sufrimiento. Mientras uno de los guardas alimentaba las llamas, los otros le frotaban los pies y los brazos con mantas hasta que volvi a sentirlos. El arspice senta un hormigueo y escozor en las extremidades a medida que iba recuperando la sensibilidad, y se desanim. Las atenciones que le estaban prodigando ponan de manifiesto que su sufrimiento no haba terminado. Era obvio que Vahram estaba desesperado por obtener informacin y no parara hasta conseguirla. Ahora ests preparado para hablar? Tarquinius abri los ojos y se encontr al primus pilus a su lado. Vahram le quit la mordaza para que pudiera hablar. Qu queris saber? susurr. Vahram curv los labios hacia arriba en seal de triunfo. Todo repuso. Sobre mi futuro.

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Vuestro futuro? mascull Tarquinius. Y el de Pacorus? Asintiendo, el primus pilus se envalenton. Quin debera dirigir ahora la Legin Olvidada? murmur. Supongo que no ser ese lisiado que yace en la cama... En aquel instante lo vio todo claro. El arspice trag saliva, tena la boca totalmente seca. Dadas las cada vez mayores posibilidades de que Pacorus sobreviviera, las esperanzas de Vahram estaban empezando a desvanecerse. La situacin era forzada y ahora el ambicioso primus pilus quera una seal para poder hacerse con el mando de la Legin Olvidada. Si Tarquinius se la daba, Pacorus morira. Si no... Tras el achaparrado parto, el fuego se estaba reavivando. Con nuevos troncos que consumir, las llamas iban en todas direcciones, buscando el mejor lugar para ascender. Vahram estaba ansioso y segua la mirada del arspice. Ninguno de los dos habl durante unos instantes. Bajo la luz blanca, el jinete que Tarquinius haba visto antes reapareci. Esta vez le vio claramente la cara. No haba duda de que se trataba de Vahram. Le faltaba la mano derecha y se le vea aterrorizado. Con un enorme esfuerzo, el arspice no denot emocin alguna. No poda revelar aquello sin perder su propia vida. Vahram tena un genio feroz. Y bien? Entumecido por el dolor, Tarquinius era incapaz de pensar una buena respuesta. Neg con la cabeza. El primus pilus, rugiendo de rabia, le propin un fuerte puetazo en la cara. El arspice not que se le rompa la nariz. La boca se le llen de sangre y escupi un cogulo enorme en la alfombra. No est claro murmur con los dientes ensangrentados. ltimamente, no soy capaz de ver nada. Vahram dej claro con su expresin que no se lo crea. Pacorus segua durmiendo en su cama, situada a escasos pasos de distancia. Sacadlo otra vez al exterior! Los guerreros se aprestaron a obedecer. Levantaron a Tarquinius en peso y lo arrastraron hacia la puerta. Un momento! Oyeron el sonido caracterstico de un pual al ser desenvainado. Se hizo un largo silencio.

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Uno de los guardas, que vio lo que Vahram haca mirando por encima del hombro, se ech a rer. Las nuseas embargaron a Tarquinius. La crueldad del primus pilus no conoca lmites. Se acercaron unos pasos pausados. Cuando la hoja caliente toc el corte ms profundo que tena en la espalda, el arspice ya no aguant ms. Un gemido escap de su boca. Pacorus se movi y Vahram se dio cuenta de que haba ido demasiado lejos dentro de la habitacin. Apart la mano e hizo salir a sus guardas y la carga que llevaban por la puerta. Volvieron a atar a Tarquinius en la anilla de hierro. Le presionaron el extremo candente contra la carne una y otra vez. Vahram se inclinaba constantemente y susurraba al odo del arspice: Cuntamelo y parar. Desesperado por acabar con su propio sufrimiento, Tarquinius se vea incapaz. Aparte de dos detalles, se le haba quedado la mente en blanco, pese a su enorme agudeza en circunstancias normales. Antes haba visto que el papel de Pacorus en el futuro de l y sus amigos era esencial, y esa noche el fuego le haba mostrado que la vida del primus pilus poda correr peligro. Revelar cualquiera de esas dos cosas a Vahram era una locura y no se le ocurra nada ms. As pues, continuaran torturndolo. Por suerte, la temperatura glida enfri el pual rpidamente. Pero el primus pilus entr otra vez y fue directo al fuego. La debilidad se apoder de Tarquinius y se qued colgado, pues era incapaz de mantenerse erguido durante ms tiempo. La cuerda que le una las muecas se tens brutalmente, pero para entonces ya ni siquiera la senta. El dolor de los latigazos y las quemaduras amenazaban con superarlo. Satisfechos con esperar a que su amo regresara, los guardas ganduleaban por all cerca, charlando despreocupadamente. El arspice abri los ojos, sin enfocar la mirada. Notaba cmo iba quedndose sin fuerzas a cada latido. Una rfaga de viento fro lo golpe en la cara y le hizo alzar la vista. El cielo nocturno que haba visto antes haba cambiado: ya no quedaba ni rastro de la luna ni de las estrellas. Se estaban formando unos enormes bancos de nubes amenazadoras. En lo ms profundo de las mismas, estallaban destellos de luz clara, augurios de la tormenta que se avecinaba. Ya se oan fuertes truenos y en el aire se palpaba la expectacin. Una subida de adrenalina le recorri todo el cuerpo.

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Presenciar rayos y truenos era una de las mejores maneras de ver el futuro. Los antiguos libros etruscos que haba estudiado tantos aos atrs dedicaban muchos volmenes precisamente a ese tipo de fenmeno natural. Tal vez viera algo que apaciguara al vengativo primus pilus. Y salvara su propio pellejo. Ms rpido de lo que un ojo es capaz de captar, un rayo cegador sali disparado de un banco de nubes que tenan justo encima. Abri los ojos como platos por la conmocin cuando se le presentaron una serie de imgenes. Los jinetes escitas aniquilando a una fuerza romana mucho menos numerosa. Cinco legionarios con las espadas en alto formando un crculo alrededor de Romulus y Brennus. Un cadver colgado de una cruz. Un par de hombres rodando y peleando junto al tenue resplandor de un fuego. Uno tena en la mano una flecha con el extremo curvado. Sus compaeros, ajenos a lo que suceda, dorman al lado. La otra figura que luchaba era Romulus. La luz brot de la habitacin cuando Vahram apareci con el cuchillo caliente bien agarrado en la mano derecha. Se le acerc pavonendose, sabiendo que Tarquinius no podra soportar mucho ms. Dispuesto a hablar? pregunt con voz queda. Tarquinius, sumido en un profundo trance, no respondi. Vahram separ los labios enfurecido y presion la hoja contra la mejilla izquierda de Tarquinius. El olor a carne quemada llen el ambiente. Los pulmones de Tarquinius se llenaron de aire, grit. Con sus ltimas reservas de energa, se elev hacia el relmpago, que ahora destellaba desde las nubes cada cierto tiempo. Antes de morir, tena que saber. La flecha que amenazaba a Romulus era escita. Estaba cubierta de scythicon. La voz del primus pilus le lleg desde la lejana. Te dar otra oportunidad dijo. Pacorus debera morir? El rostro ci Romulus se contraa por el esfuerzo, pero el otro hombre era ms fuerte. Poco a poco, la punta curvada descenda hacia su cuello descubierto. Agotado, Tarquinius se desplom en el suelo. Haba terminado. Todas sus predicciones haban sido equivocadas. Romulus no regresara a Roma.

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Vahram ya haba tenido suficiente. Levant el pual hacia el cuello del arspice y se le acerc hasta que tuvieron la cara separada por apenas un dedo. Curiosamente, Tarquinius sonri. Olenus tambin se haba equivocado. Su viaje acabara all, en Margiana. El primus pilus arque una ceja con expresin inquisitiva. Tarquinius le respondi escupindole en la cara. Entonces muere! gru Vahram, retirando la hoja.

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Captulo 10

Derrota
Margiana, invierno de 53-52 a. C.
Escoria! susurr Optatus apretando los dientes. Cmo te atreves a alistarte en el ejrcito? Romulus era incapaz de apartar la vista de la punta de la flecha. Bastaba con rasguarle la piel para hacer que muriera gritando de agona. La muerte es demasiado buena para ti susurr Optatus. Pero al menos as ser dolorosa. El fornido veterano empleaba la mano derecha para empujar hacia la yugular de Romulus, lo cual significaba que el joven soldado tena que intentar impedrselo con el brazo izquierdo, ms dbil. Para evitar que gritara, Optatus le tapaba la boca con la otra mano. Ni siquiera poda retirrsela con la derecha. Y la mayor fuerza de su enemigo significaba que el extremo curvado de la flecha se le acercaba al cuello con una inevitabilidad lenta y horrorosa. Romulus se esforzaba por no dejarse vencer por el pnico. Si caa presa de l, su vida llegara a su fin. Enfrentado a una muerte segura, de repente el deseo de sobrevivir le result acuciante. Dobl la pierna derecha con una sacudida e intent darle un rodillazo a Optatus en la entrepierna. Tendrs que mejorar ese estilo, chico se burl el veterano, moviendo las caderas y esquivando el golpe. Desesperado, Romulus gir la cabeza de lado a lado. No tena la espada al alcance de la mano, tampoco el fuego. Optatus sonri con malicia y se inclin sobre la flecha. La desesperacin inund todos los rincones del cuerpo de Romulus. Si se estiraba, quiz pudiera derribar uno de los troncos que arda en la hoguera y as el ruido despertara a Brennus. Se hara mucho dao, pero no se le ocurra nada ms. Caminar con quemaduras en el pie no sera peor que la muerte, pens Romulus

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sombramente. La idea de permanecer con vida por lo menos hasta el amanecer le pareca suficiente. Consigui mantener la punta de la flecha a escasos dedos del cuello y se retorci para intentar alcanzar el fuego con la sandalia izquierda. De nada sirvi, y Romulus volvi a sentirse aterrorizado. Al notarlo, el gran veterano hizo una mueca del esfuerzo e intent por todos los medios clavarle el extremo metlico letal a Romulus. Entonces le cambi la cara. En cuestin de segundos, pas de una expresin de sorpresa a otra de relajacin y se desplom encima de Romulus, como un peso muerto. El extremo de la flecha se clav en la tierra a menos de diez centmetros de distancia de la oreja izquierda del joven soldado. Romulus observ el asta con ojos desorbitados. Qu cerca haba tenido la muerte! Optatus fue retirado con gran esfuerzo y Brennus apareci sonriendo de oreja a oreja agachado encima de l. Parece que necesitabas un poco de ayuda susurr, limpiando la sangre de la empuadura de la espada larga. Slo lo has dejado inconsciente?musit Romulus, horrorizado ante el comedimiento de Brennus. Es una flecha escita! Ese cabrn intentaba matarme. Lo s repuso el galo encogindose de hombros con actitud de disculpa. Pero necesitamos a todos los hombres que hay aqu para tener alguna posibilidad de escapar. Dio una patada a Optatus. Incluso a l. Los veteranos quiz no lo supieran, pero Brennus tena razn, pens Romulus con amargura. Comprobaron que Darius y los oficiales seguan dormidos y arrastraron a Optatus, convertido en un fardo, al lugar que comparta con Novius y los dems. Sorprendido, el pequeo legionario dio un respingo cuando soltaron el cuerpo de Optatus junto al fuego. Despertad! susurr a Ammias y Primitivus. Con expresin aturdida por el sueo, sus compinches se incorporaron de un salto. Romulus y Brennus utilizaron las espadas para cubrirse mutuamente. Novius observ a la pareja con desconfianza: ahora eran ellos quienes jugaban con ventaja. Dos contra tres, pero l era el nico preparado para luchar. No est muerto! dijo Brennus con frialdad.

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Novius mostr primero sorpresa y luego conmocin. Se arrodill y puso una mano en el cuello de Optatus. Le encontr el pulso y asinti hacia Ammias y Primitivus. Los dos se mostraron muy aliviados. Aunque el cabrn debera estarlo aadi Romulus, lanzando la flecha escita. Ha venido a verme con esto. Ammias se estremeci y Romulus vio que estaban al corriente de sus intenciones. Novius adopt una expresin calculadora. Y por qu no lo has matado? pregunt. Romulus y Brennus no respondieron. Independientemente del motivo que tuvierais, no os salvar el pellejo dijo Novius con desprecio. Ser agradables no os da derecho a clemencia. Putos esclavos! dijo Primitivus con desdn. Brennus emiti un gruido desde lo ms hondo de su ser y dese no haberse reprimido. Romulus sinti que le bulla la sangre, pero no respondi. Guardar silencio sobre el posible ataque escita era la nica ventaja con la que contaban. Ms vale que descansemos el mximo posible le dijo a Brennus. Se gir y se march en silencio, acompaado del galo. Imbciles! dijo el pequeo legionario con una sonrisa de satisfaccin. Estarn muertos antes de que regresemos al fuerte. En los momentos de oscuridad, Darius haca mantener alerta a sus hombres. La luna ya se haba ocultado, pero el cielo ntido estaba tachonado de estrellas. En aquel ambiente glido, no se oa sonido alguno procedente del campamento enemigo. Un grupo fue enviado a recoger el mximo de jabalinas posibles. Aunque los pila romanos solan doblarse al impactar, era inevitable que algunos no alcanzaran su objetivo. Teniendo en cuenta que los centinelas escitas o estaban dormidos o no advirtieron a los sigilosos soldados, la misin result todo un xito. Treinta legionarios enseguida se hicieron con otro pilum. Agradecidas de que la larga noche llegara a su fin, las dos centurias aguardaban las rdenes de Darius. Brennus y Romulus se tomaron el tiempo necesario para estirar y frotarse los msculos fros a conciencia. Al verlos, muchos los imitaron. Tcnicas como aqulla otorgaban ventaja a los hombres durante la contienda. Darius estaba de mejor humor cuando se dirigi a los soldados.

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Dejad los yugos atrs. Sin ellos, esto debera ser fcil susurr. Utilizaremos una formacin en cua para aplastarlos y dirigirnos hacia el oeste. Recordad a los compaeros que murieron aqu. Seal los barracones. Matad a todos los escitas que podis, pero no os detengis. Cuando los hombres sonrieron con ferocidad, las dentaduras destellaron en la oscuridad. Patalearon en el suelo ante la perspectiva. Cuando hayamos atravesado sus lneas, avanzaremos a paso ligero hasta que yo d el alto. Entonces no tardaremos mucho, seor intervino Gordianus desde la seguridad de las filas. Su comentario provoc risas ahogadas. Al lado de los esbeltos legionarios, Darius era un hombre corpulento. El centurin jefe tuvo la elegancia de sonrer. Yo tambin puedo correr cuando las circunstancias lo exigen respondi. Romulus se sinti satisfecho. Aqul se acercaba ms al lder al que estaba acostumbrado. No esperaremos a nadie declar Darius con vehemencia. El que caiga se quedar atrs. Incluyndome a m. Est claro? Todos asintieron. Bien. Darius se coloc en medio de los hombres dando grandes zancadas, el guarda a su lado. Formad filas en el exterior! Haciendo el menor ruido posible, los legionarios salieron de la pequea fortaleza. Sin alboroto, se colocaron en forma de V, con Romulus y Brennus en el vrtice. Ni siquiera Novius protest cuando la pareja pidi ese honor; no se dio cuenta de que era para mostrar a los dems soldados que los dos amigos no eran unos cobardes. La cua era una formacin de ataque til y, con hombres como aqullos en la parte delantera, tenan ms posibilidades de xito. Una vez en marcha, era sumamente difcil que un enemigo la detuviera. Pero el extremo tambin era el lugar ms peligroso que se poda ocupar. Haba muchas posibilidades de que te mataran. Para entonces, la vista se les haba acostumbrado a la luz tenue. Ms all de los cadveres desperdigados, era posible discernir las siluetas de hombres dormidos alrededor de unas fogatas pequeas que haba cerca. Detrs haba unos caballos maneados que se movan suavemente alternando las patas. El grueso pelaje de los animales despeda vapor. Seguan sin tener noticias de los escitas. Romulus sonri. De la misma manera que Darius se negaba a creer en su visin, aquellos guerreros no imaginaban un ataque en la oscuridad. Por eso moriran.

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Pila listos! susurr el centurin jefe desde el centro. Obedecieron en silencio. Adelante! Las caligae crujieron lentamente en el terreno helado, pero enseguida cogieron velocidad. Al cabo de unos instantes, los soldados iban a paso de trote. Rfagas de aire helado les azotaban la cara, y las narinas y las gargantas se les helaban a cada inhalacin. Nadie pronunciaba ni una palabra. Todos los hombres saban su cometido y lo haban ensayado miles de veces en el campo de instruccin. Con los escudos en alto para protegerse el cuerpo, sujetaban las jabalinas un poco sueltas con la mano derecha, preparados para clavarlas. La carga era de suma importancia. Si atravesaban las lneas enemigas, les esperaba la libertad. El fracaso significara la muerte. Romulus olvid momentneamente la amenaza de Novius y sus compinches y ense los dientes. Resultaba emocionante. Aterrador. A slo cincuenta pasos, se toparan con el enemigo. Preparndose, Romulus ech hacia atrs el pilum. Se agach y se lo clav en el costado a una forma dormida. Se apart de un salto sin comprobar si el escita estaba muerto. En aquellos momentos, bastaba con dejarlos heridos. Brennus le segua el ritmo codo con codo y, a su paso, apual en el pecho al compaero del hombre. Despacharon a dos guerreros ms de un modo similar y pasaron al otro lado de la primera fogata, donde se toparon con tres centinelas aterrorizados. Unos ojos oscuros se abrieron como platos. El tro, que haba estado charlando discretamente entre s, se encontr de repente con una masa blindada de legionarios que corran con jabalinas ensangrentadas en la mano. El ambiente se llen de gritos de terror. Rpidamente los cortaron y acabaron convertidos en susurros borboteantes. Pero el ruido despert a los dems escitas. La mayora dorman plcidamente, envueltos en gruesas capas y mantas; cuando se despertaron al or el sonido de los hombres que moran, los asombrados guerreros se incorporaron de un salto y agarraron las armas. Todo era confusin y desorden. Ya no haca falta guardar silencio. Brennus ech la cabeza hacia atrs y dej escapar un grito de batalla aterrador; en respuesta, los legionarios emitieron un ensordecedor rugido de desafo. El elemento sorpresa y la velocidad resultaban vitales, pens Romulus mientras atacaban. Los escitas seguan medio dormidos y eran incapaces de responder adecuadamente. Deba de parecer que unos demonios haban descendido a su campamento. Sencillamente no tenan ninguna posibilidad. Las tachuelas de las

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caligae les pisaban las caras vueltas hacia arriba, les rompan la nariz y les partan los labios; los pila se les clavaban en la piel blanda y desprotegida, y luego eran extrados para usarlos de nuevo. Los legionarios empleaban los bordes de hierro de los scuta para hacer pedazos las cabezas de los enemigos. Resultaba de lo ms satisfactorio vengar la muerte de los desventurados del fuerte. No obstante, no paraban de correr. Al ver que los caballos escitas reaccionaban inquietos ante los gritos y chillidos, a Romulus se le ocurri una idea genial. Lanzad las jabalinas! exclam, sealando a la izquierda. Les entrar el pnico! Los hombres que estaban a su izquierda no necesitaron que les insistieran. Aminoraron el paso y echaron los pila hacia atrs antes de arrojarlos hacia las monturas que pululaban por all. Romulus hizo lo mismo. Era imposible fallar: todos los proyectiles encontraron un objetivo. Encabritndose de dolor por las pas de metal que se les haban clavado en el lomo, los caballos heridos giraban en crculo con las patas delanteras levantadas y chocaban con los otros. Bast con aquello. Arrancaron de cuajo las estacas que sujetaban las cuerdas con las que estaban atados, y el grupo de caballos aterrorizados se gir y huy en la oscuridad. Romulus grit de contento. Ahora los escitas no podran perseguirlos. Buena idea! exclam Brennus. Satisfecho, Romulus saba que aquello no se haba terminado. Era slo el comienzo, un buen comienzo. La cua enseguida se haba internado en el campamento enemigo. A su paso haba dejado una carnicera total. Grupos de guerreros yacan en mantas empapadas de sangre, muertos antes incluso de despertarse. Otros tenan heridas en el vientre que tardaran das en causarles la muerte o extremidades con heridas graves que los dejaran totalmente incapacitados. Algunos incluso haban sido pisoteados por sus monturas. Los que haban quedado ilesos permanecan mirando aturdidos a los romanos, incapaces de responder. Ni un solo legionario haba resultado herido o muerto. Romulus no caba en s de orgullo. Qu otros soldados eran capaces de una maniobra tan rpida en la oscuridad? Pero no era el momento de darse palmadas en la espalda. Tenan que avanzar lo mximo posible antes del amanecer, y ver qu les deparaba aquello. Darius tampoco tena intenciones de entretenerse. Dedicaron unos instantes a limpiar la sangre de los pila con las capas y tomar un sorbo de agua antes de que Darius bramara: A paso ligero!

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Romulus y Brennus se pusieron en marcha seguidos de sus compaeros. Por si los perseguan, por el momento no efectuaron ningn cambio en la cua. Gracias al brillo de las estrellas, no les result difcil seguir la ruta hacia el oeste. Las piedras estaban erosionadas por el paso regular de legionarios, que haban formado una franja ancha y fcilmente reconocible en el paisaje. Corrieron un buen rato hasta tener la sensacin de que los pulmones les iban a estallar. El cielo empez a despejarse tras ellos. Cuando por fin sali el sol, fue posible discernir el entorno. Cerca haba una lpida de piedra con una inscripcin. Estaban exactamente a tres kilmetros del pequeo fuerte. Sin los caballos, los escitas no tenan posibilidades de alcanzarlos. Los legionarios romanos eran capaces ci marchar treinta y ocho kilmetros en cinco horas, cargados con todos los pertrechos. Sin el peso de los yugos, probablemente la patrulla alcanzara la seguridad del fuerte principal en menos de cuatro horas. Alto! grit Darius, con el rostro sudado y enrojecido por el esfuerzo. Para ser justo con l, el centurin jefe haba seguido el ritmo de sus hombres. Bajad los escudos! Tomaos un respiro! Los legionarios sonrieron encantados al recibir esa orden. Todos haban visto la seal con los kilmetros y haban echado cuentas. Se haban ganado un breve descanso. Tal como se les haba ordenado, dejaron los scuta con gran estrpito. Los soldados mantuvieron la formacin en cua y, jadeando, apoyaron una rodilla en el suelo. Tomaron sorbos de los odres de cuero, de los cascos y de los forros de fieltro que quitaron para secarse el pelo empapado de humedad. En esos momentos, nadie se quejaba del fro. Romulus hizo una mueca mientras escudriaba las laderas bajas que los rodeaban. No ests contento? pregunt Brennus en voz baja. No. Haba grandes llanuras ms all de las cuestas situadas a ambos lados del desfiladero. Un ejrcito entero podra estar esperndonos ah arriba. La mirada del galo sigui la suya. l tambin haba hecho muchas patrullas por la zona y conoca todos y cada uno de los pliegues del terreno. Enseguida se ensancha dijo con tono tranquilizador. Cuando pasemos esta parte, veremos si hay algn enemigo. Para eso falta ms de un kilmetro y medio murmur Romulus. Se gir para ver dnde estaba Darius. El parto se desplazaba agradablemente por entre los hombres, dedicndoles palabras de nimo. Los buenos oficiales se caracterizaban por alabar a quienes tenan bajo su mando cuando lo haban hecho

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bien. Ahora que la subida de adrenalina de la huida haba disminuido, Darius pareca despreocupado. La advertencia que Romulus le haba hecho el da anterior no haba significado nada. En la mente del parto, haba tiempo para tomarse un respiro antes de la larga marcha de regreso al fuerte. Romulus rez para que su visin hubiera sido equivocada. Pero su instinto haca sonar una alarma interna. Era hora de continuar. En vez de la cua de ataque, los legionarios adoptaron una formacin ms tpica para marchar. Cada centuria tena seis hombres de ancho y quince de profundidad. Darius se coloc en cabeza, acompaado de su guarda fiel. El corazn le palpitaba con fuerza en el pecho a medida que avanzaban. No poda evitar mover los ojos de lado a lado. Brennus tambin iba alerta, pero ninguno de ellos dijo una palabra a nadie. Los legionarios estaban muy animados despus de la huida y, al poco rato, Gordianus comenz su tonadilla habitual sobre el legionario en el prostbulo. Aquello fue demasiado para Romulus, que tena los nervios a flor de piel. No haca falta advertir de su presencia a los enemigos que pudieran estar por all. Descansa un poco sugiri. Ya la hemos odo cientos de veces. Cllate, pedazo de mierda! replic Novius. Queremos or hablar de tu madre. Y de tus hermanas! respondi Brennus con la rapidez de un rayo. Los dems rieron las gracias. Novius se puso rojo de ira, pero su rplica se perdi en el alboroto que se produjo cuando la formacin al completo respondi a la cancin de Gordianus. Romulus apret la mandbula de rabia por el insulto. Su madre, humilde esclava domstica, haba hecho todo lo posible por l y Fabiola. Eso haba supuesto sufrir los abusos sexuales de Gemellus cada noche durante aos, pero Velvinna nunca se haba quejado. Fue una tragedia que sus esfuerzos quedaran en nada cuando las deudas del comerciante alcanzaron dimensiones crticas. Vendi a los hermanos mellizos para conseguir dinero y Romulus no haba vuelto a saber nada de su madre, lo cual le parta el corazn. Brennus se inclin hacia l y le susurr al odo: No les hagas caso. En estos momentos, los pobres diablos se reiran de cualquier cosa. Y guardar silencio tampoco evitar una emboscada. Cantar les hace estar ms animados. La ira de Romulus se disip. El galo tena razn. Los soldados contentos luchaban mejor que los desdichados. Y mejor que se imaginaran pasando un buen

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rato en un prostbulo que sacrificados a manos de los escitas. Abri la boca y se sum a los cnticos. Despus de bramar una docena de estrofas, Romulus se senta ms relajado. Entonces fue cuando el color del cielo pas de azul a negro. Afortunadamente, en aquel momento estaba mirando hacia arriba. Sosegado por el cntico subido de tono de Gordianus, Romulus tard en darse cuenta de que se trataba de una avalancha de flechas. Cuando se percat, su grito de advertencia fue demasiado suave, demasiado tarde. Para evitar ser vistos, la rfaga se haba lanzado formando un enorme arco curvo y pronunciado. Pero las puntas de metal ya apuntaban hacia abajo. En cuestin de tres o cuatro segundos, aterrizaran entre los legionarios despistados. Flechas a la vista! bram Romulus. Un segundo. Al or aquel grito, Darius mir hacia arriba y se qued anonadado. Haba otros soldados detrs de l con la vista alzada y una mezcla de fascinacin y miedo. Dos segundos. El centurin jefe segua sin hablar. La muerte lo estaba mirando a la cara y Darius careca de respuesta. Tres segundos. Alguien tena que reaccionar, o buena parte de la patrulla acabara herida o muerta, pens Romulus. Formad testudo! bram, quebrantando todas las leyes imaginarias al gritar una orden. Enseguida recurrieron a su formacin. Los hombres del medio se agacharon y levantaron los pesados scuta por encima de la cabeza mientras los del exterior formaban un muro de escudos. Zumbando en el aire, los cientos de astas de madera tocaron tierra. Era un sonido suave, hermoso y mortfero. Si bien muchas impactaron sin causar daos en el revestimiento de seda o en el terreno que rodeaba a los soldados, muchas otras se colaron por entre los huecos de los escudos que no haban acabado de juntarse. Se produjo un breve silencio antes de que los gritos de los heridos resonaran en los odos de Romulus. Al poco rato, dej de orlos. Los legionarios maldecan y gritaban, agarrndose frenticamente a las puntas de flecha que se les haban clavado en la carne. Los muertos se desplomaron encima de sus compaeros, y los escudos se es cayeron de los dedos innimes. Aunque muchos hombres seguan obedeciendo rdenes, el testudo se haba deshecho prcticamente del todo.

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Romulus contuvo un insulto y mir hacia Darius. El jovial parto nunca volvera a gritar una orden. Atravesado por media docena de flechas, yaca inmvil a diez pasos de distancia. Un fino reguero de sangre le sala de la comisura de los labios, mientras extenda la mano derecha hacia ellos en un gesto ftil y suplicante. El guardaespaldas de Darius yaca cerca, tumbado de cualquier manera. Los dos tenan una expresin de conmocin en el rostro. Pero el ataque no haba hecho ms que empezar. Ms flechas salieron disparadas hacia ambos lados. Por fin hubo una respuesta rpida. Formad testudo! La voz perteneca a uno de los optiones. Por segunda vez, el cuadrado blindado torn forma; en esta ocasin, sin embargo, mucho menor. Por suerte, los dos oficiales subalternos eran hombres experimentados. Gritando rdenes y sin escatimar golpes con los bastones largos, obligaron a los hombres que estaban en condiciones a alejarse del terreno irregular que conformaban los heridos y cados. No tena ningn sentido tropezar con un compaero y acabar muerto por ello. Romulus era incapaz de pararse a contemplar la pattica imagen de quienes haban dejado atrs. Sin embargo, los optiones saban lo que hacan. Haba que hacer caso omiso de los gritos de los cegados y mutilados pidiendo ayuda. En el fragor de la batalla, la mejor estrategia era la que protega la vida de la mayora. Como saban lo que estaba a punto de pasar, algunos heridos cogieron los escudos e intentaron cubrirse el cuerpo lo mximo posible. No bast con eso: murieron en la segunda rfaga de flechas. Para cuando hubieron cado las ltimas, no quedaba nada ms que una pila sangrienta de cadveres con plumas junto al testudo. Brennus hizo un rpido recuento. Esto no va bien dijo, frunciendo el ceo. Ya hemos perdido casi cincuenta hombres. Romulus asinti mientras observaba las laderas a cada lado. De un momento a otro, pens. Como si respondieran a su llamada, aparecieron cientos de guerreros. Tambin eran escitas e iban vestidos del mismo modo que los jinetes que los romanos haban masacrado aquella misma maana. Eran soldados de infantera, arqueros a pie y a caballo. Mi sueo era acertado, pens Romulus con amarga estupefaccin. Aquella fuerza resultaba ms que suficiente para aniquilar lo que quedaba de las dos centurias. La poca confianza que haba depositado en Mitra se esfum. Estamos jodidos! exclam Novius, que segua ileso.

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Los hombres dejaron escapar un gemido de temor inarticulado. Era difcil de explicar, pero Romulus no pensaba dejarse matar as como as. Qu hacemos ahora, seor? grit al mayor de los dos optiones. En virtud de sus aos de servicio, l era el nuevo comandante. Los oficiales subalternos se miraron los unos a los otros con expresin incierta. Los legionarios esperaban. La sonrisa de Brennus haba desaparecido bajo una mirada fija y dura. Me ha llegado la hora? Si es as, gran Belenus, otorga proteccin a Romulus. Y concdeme una buena muerte. El joven soldado conoca la mirada de Brennus por experiencia. Significaba que unos cuantos escitas moriran. Muchos. Pero ni siquiera el enorme galo poda matar a todos los guerreros que iban apelotonndose alrededor del testudo y bloqueaban cualquier posible va de escape. Formad cua! grit por fin el optio mayor. Lo que haba funcionado antes quiz volviera a servir ahora. Atravesadlos, y tendremos una posibilidad. No tuvo que insistir a sus hombres. Si no actuaban rpido, quedaran rodeados por completo. Filas medias, mantened los escudos en alto. Adelante! Desesperados, los soldados obedecieron y, por instinto, avanzaron a paso ligero. Unos cien pasos al frente, los soldados escitas de infantera se colocaban en filas densas. Romulus observ a los guerreros enemigos de tez morena, que iban poco armados en comparacin con los legionarios. La mayora llevaba sombreros de fieltro, pocos se vean con cota de malla o cascos de metal. Su nica proteccin era el pequeo escudo redondo o en forma de medialuna que portaban. Armados con lanzas, espadas y hachas, opondran poca resistencia a la cua que se mova rpidamente. sos no nos detendrn! proclam Brennus jadeando. Son slo infantera ligera! Su amigo tena razn. Romulus se senta confundido. Tal vez su sueo no anunciara su aniquilacin. Si conseguan atravesarlos, nada se interpondra entre ellos y el fuerte. Qu tipo de estratagema empleaba Mitra? Fueron cercando a los escitas, que inmediatamente arrojaron las lanzas. El hombre que Romulus tena a la derecha tard demasiado en alzar el scutum y por ello una ancha hoja de hierro le atraves el cuello. Se desplom sin emitir ningn sonido y oblig a los hombres que iban detrs a saltar por encima de su cuerpo. Nadie intent ayudarle. La herida era mortal. Otras bajas se pasaron por alto del mismo modo. En esos momentos, como nunca antes, la velocidad era primordial. Los

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legionarios lanzaron una rfaga de pila a veinte pasos y provocaron docenas de bajas. Siguieron corriendo. Romulus clav la mirada en un escita barbudo y tatuado que llevaba un casco de hierro abombado. Les separaban veinte pasos. Luego diez. Por la Legin Olvidada! rugi Brennus. LE-GIN OLVI-DADA! Todos los hombres respondieron a voz en cuello. Era el grito que los una a todos, pens Romulus. Realmente eran los soldados perdidos de Roma, que luchaban por su supervivencia en los confines de la Tierra. Alguien de su pas se preocupaba por ellos en esos momentos? Probablemente no. Slo se tenan los unos a los otros. Y bastaba con eso. Apretando los dientes, Romulus se aferr ms al asa horizontal del scutum. Con el pesado tachn de hierro, el escudo romano era un buen ariete. Su blanco se movi inquieto porque, de repente, se dio cuenta de que el extremo de la cua se diriga de lleno hacia l. Demasiado tarde. Romulus blandi el scutum hacia arriba y le machac la nariz al escita. Cuando ste retroceda agnico, Romulus le clav el gladius en el pecho y el guerrero desapareci de su vista. Sin embargo, las filas de atrs estaban preparadas y el campo de visin de Romulus se llen inmediatamente de rostros gruones y barbudos. Volvi a bajar el escudo y Romulus se dej caer hacia delante por el impulso de la cua. Aunque slo distingua a Brennus y a otro legionario al otro lado, tena a unos cien hombres detrs de l. Blandiendo la espada a lo loco, un escita se abalanz gritando sobre Romulus, que encaj el golpe con el borde metlico del scutum. Cuando el enemigo alz los brazos para repetir el golpe, Romulus se inclin hacia delante y le clav el gladius en la axila. Saba el dao que le causara: lo haba deslizado entre las costillas para cortarle los pulmones y las arterias principales, quizs incluso el corazn. El escita boque como un pez y, al retirar la hoja, sali un chorro de sangre arterial. Romulus hizo una mueca de satisfaccin cuando el cadver cay al suelo. Dos abatidos pens con aire cansado. Todava quedan unos cientos. Sin embargo, a juzgar por los rugidos de aliento de los hombres de atrs, la cua segua avanzando. Sigui adelante. A continuacin, un par de hombres corpulentos muy parecidos entre s, posiblemente hermanos, se abalanzaron sobre Romulus. Uno le agarr el borde del escudo con las manos desnudas y tir de l hacia abajo mientras el otro intentaba acuchillarlo con un pual largo. Romulus se hizo a un lado y a duras penas esquiv el filo. Acto seguido, recibi un fuerte corte que hizo salir la pieza del casco que le

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protega la mejilla y le dej una herida poco profunda en el ojo derecho. El primer escita segua queriendo arrebatarle el scutum, por lo que Romulus dej de forcejear. No poda enfrentarse a dos enemigos a la vez. Tambalendose bajo el inesperado peso de un escudo macizo, el hombre perdi el equilibrio y cay de espaldas. Eso dej a su hermano con el pual, y sonri al ver que Romulus careca de scutum. Echndose hacia delante, orient la hoja hacia la parte inferior de las piernas de Romulus, desprotegidas. Romulus tena que reaccionar rpido. El escita estaba demasiado cerca para clavarle el gladius, por lo que emple la mano del escudo, la izquierda, para darle un puetazo al otro en la sien. Mientras el hombre caa medio aturdido, Romulus gir el gladius. Agarrando la empuadura de hueso con ambas manos, gir la hoja y se la clav al escita en la espalda. El hierro le rechin en las costillas mientras le atravesaba la carne hasta llegar al rin. Profiri un grito animal de dolor y Romulus se encorv y retorci la hoja ligeramente para asegurarse. Incorporndose a duras penas, el segundo guerrero vio a su hermano retorcindose de dolor en el suelo. La rabia le desencaj la cara cuando se abalanz sobre Romulus. Fue un error fatdico. Empleando uno de los movimientos de Brennus, Romulus solt la espada con la mano izquierda y se puso en pie para propinarle un fuerte golpe en la cara con el antebrazo. As gan el tiempo necesario para recuperar el gladius, dar un paso adelante y despachar a su enemigo tambaleante con una simple estocada frontal. Romulus gir la cabeza para comprobar cmo estaban las cosas a ambos lados. A su derecha, Brennus caminaba por entre los escitas como un poseso. Su gran envergadura resultaba intimidante incluso antes de que empezara a repartir golpes a diestro y siniestro. Pero el galo tambin era muy habilidoso con las armas. Romulus observ impresionado cmo Brennus chocaba contra un escita imponente y lo empujaba varios pasos atrs al tiempo que derribaba a otros dos hombres de las filas traseras. Cuando el guerrero intentaba defenderse, Brennus lo apual en el vientre. El escita cay y el galo salt por encima de l y golpe a otro hombre en la cabeza con la parte inferior del escudo. Dej al guerrero inconsciente y le hizo un corte profundo en el cuero cabelludo. Romulus saba exactamente por qu. Las artimaas de Brennus no conocan lmites. Al igual que en el ludus, haba afilado el borde del scutum. Ya casi lo hemos logrado! grit Gordianus desde su izquierda, sealando con un gladius ensangrentado. Romulus despleg una amplia sonrisa. Slo tres filas los separaban de la ruta hacia el oeste. Redoblaron esfuerzos. Al cabo de unos minutos de golpes y estocadas, los ltimos escitas que se encontraban en medio fueron despachados. En los laterales de

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la cua, sus compaeros seguan luchando y dejando guerreros atrs; en cambio, sus enemigos poco armados se haban desanimado. Cuando los adversarios se dispersaron, los legionarios fueron detenindose. Haban muerto siete y el doble de esa cantidad presentaba heridas leves, pero todava quedaban casi noventa hombres capaces de marchar. Con el pecho palpitante y los rostros enrojecidos por el esfuerzo, se detuvieron para disfrutar del panorama. Un camino desierto nunca me ha parecido tan apetecible dijo Gordianus, secndose la frente. Bien hecho, muchacho! Sumamente agradecido por la felicitacin del otro, Romulus no respondi. Gordianus vio que Brennus pareca preocupado. Qu ocurre? pregunt. Por encima de los chillidos de los heridos y los gritos de batalla de la infantera escita que tenan detrs, Romulus oy el redoble de unos cascos. Se le puso la piel de gallina al recordar Carrhae. Caballera! dijo con voz montona. Alarmado, Gordianus volvi a mirar el camino que tenan por delante, an vaco. El aire se llen con preguntas de los otros legionarios, pero Romulus las pas por alto. Entonces todos lo oyeron perfectamente. Brennus adopt una actitud serena y se puso a pensar en su esposa e hijo, que haban muerto sin que l estuviera all para defenderlos. En su to, que haba dado su vida para salvarlo a l. En su primo, cuya vida Brennus no haba podido salvar. Slo la muerte sera capaz de apaciguar el sentimiento de culpa que senta por aquellas prdidas. Y si, al hacerlo, salvaba la vida de Romulus, no morira en vano. De hecho, cuando los primeros jinetes aparecieron, Brennus sonri. Los seguan por lo menos doscientos ms. Los escitas llevaban una armadura de escamas brillante que les cubra el cuerpo hasta los muslos e iban armados con lanzas, hachas cortas, espadas y arcos compuestos recurvados. Para maximizar el espectacular efecto de su aparicin, los jinetes frenaron a los caballos rojizos y se detuvieron. Unos doscientos cincuenta pasos de terreno nevado los separaba de los maltrechos soldados romanos. Distancia suficiente para efectuar una carga en toda regla. He predicho el futuro con precisin pens Romulus con amargura. Pero esto no lo vi. Novius, que estaba cerca, palideci. Qu oportunidad tenan ahora?

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No fue el nico que reaccion as. A Romulus se le cay el alma a los pies cuando por fin asumi lo que les esperaba. La adivinacin fue lo mejor que he hecho. Y lo ltimo. Seguro que ahora nos morimos todos. Con la infantera y los arqueros a punto de entablar batalla por la retaguardia, y con la caballera que les bloqueaba el avance, no tenan adnde ir. Aparte de al Elseo. De no se sabe dnde, Romulus recogi los restos de su fe en el dios guerrero. Mitra! No nos abandones! Merecemos tu favor! Cmo han llegado hasta aqu estos cabrones? grit el optio mayor. Escitia se encontraba al sureste, con una larga cordillera que la separaba de Margiana. Las vas de paso solan quedar bloqueadas por la nieve durante varios meses. Slo hubo una respuesta. Han rodeado los picos, seorrespondi Romulus. Slo eso explicaba la presencia de los escitas en pleno invierno. Por qu ahora? pregunt el optio. Para pillarnos desprevenidos dijo Brennus. Quin iba a esperar un ataque de esta envergadura en esta poca del ao? Los dioses deben de estar enfadados espet Gordianus, haciendo la seal contra el mal. Mir a Romulus sin acritud. Ahora volvan a ser compaeros. Tenemos alguna esperanza? Prcticamente ninguna reconoci. A medida que la informacin llegaba a las filas de atrs, se iban oyendo murmullos de temor. Pues esperemos que los jinetes de Darius lleguen a buen puerto dijo Gordianus. De lo contrario, toda la legin corre peligro. Las apelotonadas hileras de escitas iban acercndose por la retaguardia. Al mismo tiempo, el soldado de caballera principal sacuda las riendas y obligaba al caballo a caminar. Luego vendra el trote, y despus, el medio galope. Su destino estaba a punto de sellarse. Cules son las rdenes, seor? pregunt Romulus. El optio no estaba seguro. Normalmente, tena un centurin que le deca qu hacer. Si los caballos echan a galopar, nos destrozarn, seor dijo Romulus. El optio pareca no tenerlo claro. En las alturas haba ms guerreros, y filas de arqueros detrs. Escapar por all implicaba luchar cuesta arriba, mientras les caa una lluvia de flechas.

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Ataqumoslos ya! dijo Romulus. As tendremos la posibilidad de machacarlos. Que los ataquemos? inquiri el optio con incredulidad. S, seor! Romulus lanz una mirada a sus compaeros, que estaban asustados. Si los caballos los alcanzaban al galope, sin duda les haran romper filas. Y, si eso ocurra, la infantera escita pronto acabara con ellos. Ya! inst. Poco acostumbrado a tanta presin, el optio vacil. Brennus agarr la espada con ms fuerza. La idea de Romulus era la mejor, su nica oportunidad. Si su antiguo comandante no actuaba, l intervendra. Letalmente, si fuera necesario. Haciendo caso omiso del titubeante oficial subalterno, Gordianus se gir hacia sus compaeros. El tambin crea que Romulus tena razn. Slo tenemos una posibilidad! grit. No podemos retroceder ni huir hacia los lados. Qu debemos hacer? grit una voz unas pocas filas por detrs. Atacar a los putos caballos! exclam Gordianus. Antes de que echen a galopar. Aunque los hombres estaban consternados, no protestaron. Gordianus aprovech el momento: Adelante! Un rugido desafiante se alz en el aire. Novius y sus compinches no parecan muy contentos. Romulus no se demor ms. Formad cua! grit. Al ataque! El lento optio no tuvo tiempo de responder. Desesperados por sobrevivir, los legionarios avanzaron con mpetu y lo arrastraron consigo. Romulus mantuvo su posicin al frente de la cua. Brennus iba repartiendo golpes a su derecha y Gordianus a su izquierda. Al poco rato, corran a toda velocidad con los escudos en alto para protegerse de las flechas escitas. Los que iban detrs no podan correr y mantener los scuta por encima de sus cabezas, lo cual implicaba que la velocidad resultaba vital. En cuanto los arqueros montados empezaran a lanzar flechas, los hombres del medio empezaran a fenecer. Los escitas respondieron a la carga romana instando a sus caballos a marchar a medio galope. Todos llevaban flechas colocadas en los arcos. Y todos ellos, sin excepcin, tensaron la cuerda y se prepararon para lanzar flechas.

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Menos de cien pasos separaba a ambos bandos. Las flechas dibujaron arcos elegantes y zumbaron hacia los legionarios. El hombre que estaba justo detrs de Brennus cay, con la mejilla atravesada. Los escudos de Romulus y Gordianus recibieron ms astas, lo cual haca que les costara ms manejarlos porque no podan arrancarlas. El veterano empez a murmurar una plegaria a Marte, el rey de la guerra. El sudor corra por el rostro de Romulus y le entraba en el corte que tena justo debajo del ojo derecho. La sal le escoca, as que utiliz el dolor para concentrarse. A algunos legionarios todava les quedaban jabalinas, pens. Si alcanzaban a algn escita, se caeran. La formacin se abrira. Tal vez eso nos dara espacio suficiente para cruzar. Mitra, protgenos! Danos fuerzas para sobrevivir! Cincuenta pasos. Preparad los pila! grit. Cuando d la orden, lanzadlos a discrecin! Brennus sonri orgulloso. Romulus se estaba convirtiendo en un lder. Acostumbrados a obedecer rdenes, quienes tenan jabalinas echaron el brazo derecho hacia atrs. Todos ellos haban sido instruidos para lanzarlas sin dejar de correr. Aterriz otra avalancha de flechas. Los hombres emitan sonidos suaves y ahogados cuando los extremos de metal les ensartaban la garganta; gritaban cuando los globos oculares se les reventaban. A otros los alcanzaron en la parte inferior de las piernas, donde los escudos no los cubran. Los cuerpos cados hacan tropezar a los que iban por detrs y los legionarios de la retaguardia tenan que pisotearlos quisieran o no. Heridos, moribundos o sencillamente agotados, la situacin era de slvese quien pueda. Treinta pasos. Buena distancia para la jabalina. Apuntad a los jinetes de delante! grit Romulus una vez ms. Lanzad! Si ya era lo bastante difcil tener puntera con un pilum de parado, a la carrera resultaba mucho ms complicado. Al or la orden de Romulus, ocho o diez salieron disparados hacia los jinetes que se aproximaban. La mayora se qued corta. Slo dos dieron en el blanco: el pecho del jinete tatuado que iba en cabeza. Muri al instante; se inclin hacia un lado y cay. Los caballos que venan por detrs enseguida lo pisotearon. Gordianus grit entusiasmado. Tal como haba deseado Romulus, la montura del muerto se apart de la cua romana, ansiosa por huir. As quedaba un pequeo hueco en las filas enemigas. Fue directo a l.

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Pero el resto de los escitas segua lanzando flechas sin parar. Con los veinte pasos que los separaban, era muy difcil no alcanzar a los desventurados legionarios. A cada paso, los hombres caan en la nieve, y su sangre la manchaba de un rojo intenso. Alguien intent hablar, pero sus palabras resultaban incomprensibles. Romulus gir la cabeza. Gordianus haba sido alcanzado en el hombro izquierdo, justo donde terminaba la cota de malla. El veterano se qued petrificado. Volvi a intentar hablar, sin xito. Se llev la mano al asta de madera que le sobresala de la carne, pero la dej caer. Gordianus saba que, si se arrancaba la flecha, su muerte sera ms rpida. Aunque Romulus estaba apenado, no poda hacer nada. Gordianus era hombre muerto. Dejando caer el gladius, el veterano se inclin y agarr con fuerza el hombro de Romulus con la mano derecha. Articul dos palabras en silencio: Amigo mo. Romulus asinti con el corazn en un puo. Con las ltimas fuerzas que le quedaban, Gordianus lo apart. Al hacerlo, una lanza escita lo alcanz en el costado izquierdo descubierto. A tan poca distancia, le atraves la cota de malla. Gordianus abri los ojos como platos y cay de rodillas. Incapaz de mirar, Romulus apart la vista. Tranquilo, chico grit Brennus. Yo sigo aqu. Pero la batalla no estaba yendo bien. Los jinetes arrasaban la cua menguante por los laterales, lanzando flechas a bocajarro. Las consecuencias eran terrorficas y devastadoras. En la acometida tampoco haba tregua. Los caballos describan un crculo cerrado y no hacan ms que cabalgar alrededor, repitiendo el ataque una y otra vez. Para entonces, la cua se haba detenido por completo. Con cada baja, se creaba otro hueco en el muro de escudos, lo cual dificultaba an ms detener las flechas y lanzas escitas. Romulus calcul que quedaban menos de cuarenta legionarios ilesos. Y rpidamente estaban perdiendo las ganas de luchar. Entonces vio por qu. Una horda de infantera se les acercaba por detrs para sellar su destino. Romulus neg con la cabeza. Mitra les haba dado la espalda. De Jpiter, no haba ni rastro. Iban a morir all mismo. Se acab dijo cansinamente. Nunca se acaba rugi Brennus.

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Arrebat un pilum a un soldado muerto que tena a sus pies y lo lanz a un jinete que se le acercaba. Su esfuerzo fue magnfico, pues alcanz al escita en el pecho con tal fuerza que ste cay de la montura desplazndose hacia atrs. Casi de inmediato, otro hombre le sustituy. El galo frunci el ceo; a Romulus le pareci una prueba ms de que los dioses los haban dejado a su suerte. Brennus abri la boca para emitir una advertencia repentina. Alz la mano para agarrar la empuadura de su espada larga. Romulus recibi un fuerte impacto y empez a ver doble. Not un dolor cegador en la cabeza y, al fallarle las rodillas, cay al suelo. No! grit Brennus. Cabrn de mierda! Fue lo ltimo que Romulus oy.

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Captulo 11

El dios guerrero
Roma, invierno de 53-52 a. C.
Aunque le haba molestado la respuesta de Secundus a su pregunta, Fabiola tuvo la sensatez de guardarse su opinin. Su seguridad era bastante frgil. Lo siento musit. Se produjo un silencio incmodo y Fabiola se volvi para ver cmo estaba Sextus. Su tratamiento casi haba acabado. Despus de retirarle toda la suciedad y los fragmentos de metal de la cuenca del ojo, Janus se la haba enjuagado con acetum. Ahora llevaba un vendaje limpio encima del boquete. Sextus, ya con la cara limpia, beba de una pequea taza de cermica. Janus vio que Fabiola miraba. Papaverum explic, lavndose las manos en un cuenco de agua. Uno de los analgsicos ms potentes. Cmo se hace? Fabiola tena muy poca idea de los ingredientes de los brebajes que elaboraban los apotecarios, pues guardaban con gran celo los secretos de su oficio. Triturando las semillas de una planta que tiene unas pequeas flores rojas explic el ordenanza. Aadimos unos cuantos ingredientes ms y preparamos una infusin con agua hirviendo. Alivia el ms intenso de los dolores. Te refieres al dolor fsico. Nada puede aliviar la afliccin, pens Fabiola con amargura. Salvo la venganza. Janus ayud a Sextus a tumbarse en el lecho ms cercano. Duerme orden. Sextus no se resisti. Se desplom en el jergn de paja y se dej arropar con una manta de lana.

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Seora? Secundus se haba asomado a la puerta. De momento, tenemos que dejarlo aqudijo secamente. Fabiola dio las gracias a Janus con un asentimiento de cabeza y sigui a Secundus hasta la entrada principal, y despus por otro pasillo. En unos instantes, Fabiola se hallaba sentada a una mesa en la cocina de losas de piedra. Se pareca a la de la casa de Gemellus. Tena un horno de ladrillo de slida construccin en un rincn, largas encimeras a lo largo de las paredes y estanteras de madera que contenan las tpicas vajillas de arcilla negra y roja y hondos fregaderos. Como en todas las casas de ricos, unas tuberas de plomo transportaban agua corriente para lavar alimentos y platos; mientras que los desages se llevaban el lquido sucio. Sin embargo, aqu no haba esclavos: Secundus la haba servido l mismo y haba rechazado el ofrecimiento de ayuda mientras cortaba rebanadas de una hogaza de pan con el pugio. Le ofreci queso y pescado para acompaar el pan, algo que Fabiola acept agradecida. Los acontecimientos de la jornada la haban dejado muerta de hambre. Mientras coma, hizo caso omiso de la mezcla de miradas curiosas y ariscas de los muchos veteranos all presentes. Ella y Sextus estaban bajo la proteccin de Secundus; de hecho, dudaba que alguno de los hombres marcados les fuera a hacer dao. Cuando Secundus se march, Fabiola pens en cmo haba escapado por los pelos de Scaevola. En lo que ste haba hecho al fugitivo y al pobre Corbulo en el latifundio. La joven cerr los ojos y rez como no haba hecho desde que fuera vendida para ejercer la prostitucin. Hasta ese da, aqullos haban sido los momentos ms duros de su vida, momentos en que slo su fe y su determinacin nata le haban permitido resistir. Ahora, el sentimiento de culpa por la muerte de Corbulo y sus guardas pesaba sobre los hombros de Fabiola. Estar a punto de ser violada por doce hombres le haba causado un trauma que tampoco olvidara con facilidad. Una tos discreta interrumpi su ensoacin. Era Secundus otra vez: Os hemos preparado una habitacin, seora. Estoy cansada reconoci Fabiola. Descansar le ira bien. El hombre esboz una sonrisa forzada. Seguidme! inst. Dejaron la cocina atrs y caminaron en silencio hacia el pasillo que haba enfrente y conduca al valetudinarium. Cerca de la estatua del dios, pasaron por una puerta entreabierta. El interior lo iluminaba el resplandor parpadeante de una nica antorcha. La habitacin estaba vaca, pero haba una trampilla en el suelo. Como vio que ella miraba hacia el interior, Secundus cerr la puerta rpidamente. Continu pasillo abajo sin dar explicaciones. Fabiola lo sigui sin rechistar, pero se le aceler el pulso. Seguro que aqulla era la entrada al Mitreo.

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Hasta entonces, no haba cado en la cuenta de que sera subterrneo. Pocos santuarios, si es que los haba, se construan as. Secundus condujo a Fabiola hasta una cmara sencilla que contena poco ms que su habitacin del Lupanar, donde haba vivido casi cuatro aos. De todos modos, le bastaba con una cama baja, un arcn de madera, una lmpara de aceite de bronce y un taburete de tres patas con una tnica de hombre doblada cuidadosamente. Fabiola sonri: no era una mujer de gustos caros. Las mantas parecan limpias y apetecibles. De repente, se sinti ms cansada que nunca. Podis dormir tranquila esta noche dijo Secundus en un tono ms amable. Seal la pequea campana del suelo: Hacedla sonar si necesitis algo. Sin decir nada ms, el veterano se march. Fabiola no necesitaba que le insistieran. Cerr la puerta, apag la lmpara de un soplo y se quit el vestido hecho trizas y las sandalias. Se dej caer en la cama. Bien envuelta en las mantas, entr en calor enseguida. Entonces, empez a temblar de horror contenido al pensar en lo que Scaevola le haba hecho a su vida. Y no se dara por vencido. Aparte de Docilosa y de Sextus, herido, Fabiola estaba sola en el mundo. El miedo era sobrecogedor; sin embargo, el agotamiento era mayor. Qued sumida en un profundo sueo. Por suerte, sin pesadillas. Pero se despert con una verdadera sensacin de pnico. Fabiola se incorpor preguntndose dnele estaba. Los recuerdos se agolparon en su mente en una sucesin de imgenes turbadoras: el cadver de Clodio expuesto en el Foro, los disturbios subsiguientes, la emboscada que le haban tendido los fugitivarii, la muerte de sus hombres, Scaevola, lo que haba ocurrido en el latifundio. Fabiola se estremeci e intent olvidar, en vano. Por algn motivo saba que era de noche. En la casa reinaba un silencio sepulcral y el aire que la rodeaba era negro como la boca del lobo. Fabiola aguz el odo un buen rato, pero no percibi actividad alguna. La gente sola acostarse poco despus del atardecer. Probablemente los veteranos hicieran lo mismo. Inmediatamente le vino a la mente la habitacin sencilla con la trampilla. Al igual que la fruta prohibida, supona una gran tentacin. Se levant de la cama, se enfund la tnica de hombre y se acerc a la puerta de puntillas. No se oa nada al otro lado. Gir la manecilla con suavidad y la abri ligeramente. Ninguna voz de alarma. El brillo tenue de una lmpara de aceite que haba pasillo abajo le permiti cerciorarse de que no haba nadie por ah. Fabiola sali descalza de la habitacin y cerr la puerta. De la estancia contigua a la suya salan unos fuertes ronquidos. Se oa lo mismo en las dems por las que pas. No obstante, cada vez estaba ms tensa. Si la descubran, la reaccin de los veteranos no sera nada agradable. La idea hizo que

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Fabiola se parara en seco. Ya se haba salvado por los pelos dos veces ese mismo da. Continuar sera tentar a la suerte. En el atrium del pasillo poco iluminado vio la gran estatua de Mitra, con la capa misteriosa. El toro sobre el que estaba agachado tena la cabeza alzada y la miraba directamente a los ojos, con complicidad. Fabiola se estremeci, desconcertada. Hasta que la curiosidad, y su reticencia a admitir una derrota, se apoderaron de ella. De forma involuntaria, sus pies empezaron a recorrer el fro suelo de mosaico. Enseguida lleg a la puerta que Secundus haba cerrado. Un vistazo rpido a ambos lados bast para que Fabiola supiese que nadie 1a. haba odo. Su nico testigo era el toro, que no hablaba. Por suerte, el prtico no estaba cerrado. Y tampoco chirriaron las bisagras cuando lo empuj para abrirlo. En el interior de la habitacin, reinaba una oscuridad absoluta. Sin embargo, Fabiola no osaba buscar un pedernal para encender una lmpara. Cuando estuviera en el Mitreo, quiz, pero no antes. Si algn veterano viera all una luz encendida, ya poda dar el juego por terminado. Empuj la puerta y la dej casi cerrada. Desde el pasillo, slo entraba un ligersimo brillo por el diminuto resquicio que haba dejado entre el borde y el marco. Fabiola esper que fuera suficiente. Deslizando los pies descalzos con cuidado por los azulejos, se situ en lo que deba de ser el centro de la cmara. Palp el suelo a cuatro patas, totalmente a oscuras. Se llev una decepcin al no hallar ms que las pequeas irregularidades entre las piezas de azulejo que formaban el mosaico. Cuando Fabiola se qued quieta, slo oy su propia respiracin y los latidos rpidos de su corazn. Aquello le resultaba desconcertante y tuvo que parar varias veces para tranquilizarse. No encontr nada durante lo que le pareci una eternidad. Al final los dedos se acercaron a una anilla de hierro. Tanteando con cuidado, descubri que estaba sujeta al centro de una losa de piedra rectangular. Le embarg una gran sensacin de alivio, aunque se le puso la piel de gallina cuando alz la trampilla y una corriente de aire fresco ascendi de las profundidades y le trajo el aroma a incienso rancio y el olor corporal masculino. Aquello era terreno sagrado, y ella tena la entrada prohibida. Sin embargo, aunque hubiera querido, ya no haba vuelta atrs. La atraccin de lo que poda encontrar all abajo era demasiado poderosa. Mitra la esperaba. Fabiola respir hondo y desliz las piernas por el borde rezando para que el descenso no fuera exagerado. No lo era. La escalera era estrecha y empinada, cada peldao estaba tallado a partir de una nica piedra lisa. Siempre y cuando fuera con cuidado, no se caera. No era ms que un descenso a la oscuridad ms absoluta. Recorri el muro con los dedos y not que no estaba enlucido. Resultaba sumamente difcil determinar dnde estaban las juntas

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de las losas, si es que las haba. El constructor de aquella estructura secreta haba sido todo un maestro de la ingeniera. Lo nico que rompa el silencio era el suave golpeteo de los pies de Fabiola en el suelo. Resultaba bastante aterrador, tal como se imaginaba que poda ser un descenso a los infiernos. Se puso a contar los escalones para mantener la mente ocupada y, al llegar al fondo, stos sumaron un total de ochenta y cuatro. El Mitreo estaba muy profundo. Las paredes todava no se haban ensanchado, por lo que se encontraba en un estrecho pasillo. Conduca hacia delante, ms all de lo esperado. En ese momento, Fabiola sinti un miedo demasiado intenso para seguir sin iluminacin. A saber qu haba all abajo. Palp el muro para ver si encontraba un soporte de metal o una lmpara de aceite. Cuando los dedos tocaron la forma conocida de un cuenco de bronce, Fabiola estuvo a punto de gritar aliviada. Al lado, en un pequeo hueco, encontr dos trozos de piedra afilados. Los frot entre s y utiliz las chispas producidas para encender el pabilo de la lmpara. Tras haber pasado tanto rato a oscuras, la luz que llame le pareci cegadora. Fabiola tuvo la sensatez de apartar la mirada e ir dejando que la vista se le acostumbrara. Lo primero que le llam la atencin fue el mosaico decorado que tena bajo los pies. Pocas veces haba visto azulejos diminutos tan delicados o diseos tan bien elaborados. Un artesano muy hbil habra tardado muchas semanas en cubrir la superficie. Con una franja lisa de color oscuro que bordeaba las paredes, el centro del pasillo se hallaba dividido en siete paneles, cada uno de ellos repleto de smbolos. Inmediatamente tuvo claro que lo que estaba viendo revesta una enorme importancia. El primer panel representaba un pjaro negro con un pico impactante, un caduceus, el smbolo del comercio, y una pequea taza. A Fabiola le encant la imagen del cuervo. Sin embargo, la majestuosa ave, una de sus preferidas, no representaba ms que la primera etapa. El segundo recuadro contena una lmpara de aceite y una diadema. Camin hacia delante y fue empapndose la vista de la abundancia de informacin que le proporcionaba la superficie del suelo. Tambin haba una lanza, un casco y una especie de mochila, adems de una pala para el fuego, un cascabel y un rayo de Jpiter. El nerviosismo inicial de Fabiola haba quedado aplacado por una profunda sensacin de reverencia y afinidad. Estaba claro que los paneles representaban los smbolos sagrados de los seguidores de Mitra. Ansiaba conocer su significado. La siguiente etapa estaba representada por una hoz, un pual y una medialuna con una estrella. El penltimo era un recuadro con una antorcha, un ltigo y una corona ornamentada con siete rayos. Y en el ltimo se vean un gorro frigio, un cayado, un cuenco para libaciones y una gran hoz. El gorro era el mismo que llevaba la estatua de Mitra del atrium superior.

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Not aire en la cara, lo cual indicaba que el pasadizo se haba ensanchado. Se intern lentamente en la oscuridad y alz la lmpara para encender otras situadas en los soportes de la pared. Su brillo amarillo revel una sala larga y rectangular cuyo techo con listones se sostena con postes de madera clavados en el suelo a intervalos regulares. Unos asientos bajos de piedra recubran ambas paredes laterales. El fondo de la cmara estaba dominado por tres pequeos altares de piedra llenos de inscripciones. Por encima, en el muro del fondo, haba una representacin gigantesca de la tauroctonia pintada con colores vivos. La sangre carmes brotaba de la herida del cuello del toro y la capa verde oscuro de Mitra estaba cubierta de puntos de luz brillantes que deban de ser estrellas. A ambos lados del dios haba una figura masculina con sendas antorchas: una hacia arriba y la otra hacia abajo. A su alrededor haba animales y objetos; Fabiola identific un cuervo, una taza y un len. Tambin haba un perro, un escorpin y una serpiente. Los paneles enlucidos que quedaban a derecha e izquierda contenan ms imgenes. Se qued boquiabierta ante la calidad y el nivel de detalle. Haba hombres dndose un banquete alrededor de una mesa, servidos por otros que portaban vasos y platos de algo que pareca pan marcado con una X. En otros se vea a Mitra con el gorro frigio, cogido de la mano de una imponente figura dorada tocada con una corona de siete rayos. Se trataba del sol? En muchas imgenes apareca la misma criatura divina, sentada con Mitra detrs del toro muerto, efe pie en un carro tirado por caballos aceptando regalos de simples mortales. Incluso el suelo estaba decorado. Las baldosas estaban divididas en doce recuadros que representaban varios animales y smbolos: unos nios gemelos, un carnero, una balanza y un escorpin, entre otros. Para entonces, a Fabiola le daba vueltas la cabeza de tanta informacin a la que se haba expuesto. Recorri el mosaico de puntillas y empez a sentirse muy cohibida. Aunque no haba nadie ms en la cmara, daba la impresin de que s. Volvi a ponerse nerviosa y a tener las palmas sudorosas. De pie ante el tro de altares, Fabiola alz la vista hacia Mitra. Alguna mujer haba estado all antes de manera clandestina? Acaso deba marcharse? La sangre le palpitaba en las sienes, pero nada ni nadie se abatieron sobre ella. Le llam la atencin una pequea ampolla situada en el pedestal central. Pareca cara, era de cristal azul y tena un tapn delicadamente forjado en forma de cabeza de len. Estir la mano y la cogi. Ha llegado el momento de la verdad, decidi Fabiola, destapndola. Se acerc el frasco a la nariz e inhal. Not un olor tenue y agradable y, de forma instintiva, se dio cuenta de que el contenido estaba all para ser ingerido durante los rituales. Es mi momento sagrado pens Fabiola con vehemencia. Mitra lo comprender. O me envenenar. Haba llegado el momento de depositar toda su confianza en la

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deidad guerrera. El corazn le palpit con fuerza durante unos momentos; sin embargo, Fabiola se dej dominar de nuevo por la sensacin de calma que reinaba en la cmara. No era el dios quien la haba llevado hasta all? Y quin era ella para resistirse? Tras los dramticos acontecimientos de la jornada, no tena nada que perder. Fabiola inclin la cabeza hacia atrs y Fabiola se verti el lquido en la boca. Tena un sabor ligero y dulzn, con un trasfondo potente que no le resultaba familiar. Volvi a dejar la ampolla en el altar y trag. No ocurri nada durante un buen rato. Empezaba a sentirse decepcionada. Entonces a Fabiola le pareci que empezaban a sonar unos tambores, un redoble sencillo y repetitivo que la atraa, un ritmo hipnotizante. En vez de asustarse, se sinti eufrica. Mitra estaba all, en la estancia. Notaba su presencia. El tamborileo son ms rpido y alcanz un crescendo de sonido que hizo temblar las paredes. Sin saber dnde estaba, Fabiola se qued inmvil, absorbiendo la energa. Poco a poco, los redobles se fueron amortiguando hasta verse sustituidos por otra secuencia ms calmada. Not que caa y caa, pero que su espalda no chocaba contra el duro suelo. Sigui un tamborileo ms hipntico que transport sin problemas a Fabiola a otro mundo, a un lugar increble en el que vea a travs de un pjaro volador. Parpadear con fuerza e intentar retornar a la pequea cmara no serva de nada. Si mova la cabeza, Fabiola vea unas plumas negras y relucientes perfectamente dispuestas en unas alas potentes. De verdad se haba convertido en un cuervo? Curiosamente, no tena miedo. Slo senta regocijo. Le pareca de lo ms natural alzar el vuelo en el cielo soleado, dejndose llevar por corrientes de aire que le permitan alcanzar velocidades de vrtigo o quedarse inmvil, escudriando el terreno que quedaba debajo. Durante un buen rato, Fabiola disfrut con su mera existencia, deleitndose con la libertad que le otorgaban el vuelo y la imagen de la tierra como nunca la haba visto. Los ros serpenteaban por el paisaje; las colinas y las cumbres nevadas discurran en lneas cortas y gruesas o en cordilleras inmensas e irregulares. La mancha verde de los bosques cubra parte de la vista. Los asentamientos humanos estaban desperdigados aqu y all, los caminos de tierra que los unan parecan meros lazos. Dnde se encontraba? El movimiento que advirti en una gran llanura le llam la atencin y vol ms bajo, sin ser vista por los dos ejrcitos que se observaban mutuamente desde una posicin intermedia de seguridad. A lo largo de un lado del campo de batalla discurra un ro, el ms ancho que haba visto jams. Entonces a Fabiola le qued claro que aquello no era Italia y que estaba muy lejos de tierra conocida. El combate pronto empezara; sin embargo, por el momento, los generales intentaban calibrar los puntos fuertes y dbiles del enemigo, mientras los soldados rezaban y se secaban el sudor de la frente hmeda. En poco tiempo empezaran a

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morir hombres. Teniendo en cuenta el terreno llano y el buen tiempo, a Fabiola le qued claro que se produciran muchas bajas. En las filas del ejrcito que tena justo debajo, los rayos del sol se reflejaban en el metal. Como disfrutaba de una agudeza visual mucho mayor de la normal, enseguida encontr el origen de tal brillo. Lo que vio le pareci tan increble que lo crey imposible. All, entre las filas apelotonadas de soldados, Fabiola vio un guila de plata solitaria. En una tierra lejana, un estandarte romano. No poda tratarse de otra cosa. Con unas poderosas alas extendidas y un rayo dorado entre los talones, llevada por un hombre tocado con piel de lobo, era el smbolo talismnico que llevaba a combate a todas las legiones. Fabiola escudri las figuras que rodeaban al guila de plata y entonces vio los cascos cncavos de bronce con penacho, los scuta alargados y ovales que llevaban, las filas perfectas que formaban. Se trataba de legionarios romanos? Pero no todo acababa de encajar. En vez de pila, muchos hombres llevaban lanzas largas y pesadas, y los tachones de los escudos de metal, cubiertos por una tela. Los oficiales que haba a los lados de cada unidad tambin parecan fuera de lugar, con arcos y unos extraos sombreros cnicos, adems de tnicas bordadas y pantalones. Si eran legionarios, no se parecan en nada a los que haba visto hasta entonces. Confusa, Fabiola haba empezado a alejarse de las fuerzas que tena debajo cuando la imagen poderosa de un enorme guerrero con trenzas le vino a la mente. Iba flanqueado por un hombre esbelto y rubio armado con un hacha doble. En lo ms profundo del alma de la joven se despertaron ciertos recuerdos, que se esforzaban por emerger en la conciencia del cuervo. Entonces le qued claro. El galo estaba all. Con otro gua. El corazn de Fabiola se llen de dicha. Romulus podra estar vivo! Pero no tena tiempo de buscarlo. Qu haces aqu? exclam una voz airada. Alguien cogi a Fabiola y le convirti el ala en mano. No! pens con desesperacin. Djame aqu! Gran Mitra, djame encontrar a mi hermano. Verlo, en persona. Fabiola se apart y recuper su forma habitual aprovechando una corriente de aire propicia. Libre durante doce segundos, recorri el terreno abierto hasta el centro de la llanura, horrorizada al ver que el otro ejrcito superaba con creces al de los romanos. Los soldados de infantera, provistos de todo tipo de armas conocidas, iban flanqueados por escaramuceadores. Haba miles de arqueros, tanto en carro como a caballo. Lo peor de todo era que tres escuadrones de enormes criaturas blindadas de color gris esperaban en medio del enemigo, agitando las orejas, con unas largas trompas y colmillos espantosos con los extremos de metal que les conferan un aspecto incluso ms temible. Deban de ser elefantes, pens

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Fabiola. Cada uno de ellos transportaba a dos o tres arqueros en sus anchos lomos; aquellos animales eran el azote que llenara de terror el corazn de los soldados ms valerosos. Quin demonios poda enfrentarse a ellos? Fabiola volvi a mirar a los soldados romanos, que tan valientes y preparados le haban parecido cuando sobrevolaba sus cabezas. Ahora, ante el imponente ejrcito de enormes bestias, le parecan enclenques e insignificantes. La batalla slo poda librarse con un resultado. Embargada por la pena, Fabiola no consideraba que el dios pudiera ser tan cruel. Dejarle descubrir que Romulus poda estar vivo y mostrarle el instrumento de su destruccin era ms de lo que ella poda soportar. Su respuesta fue inmediata, instintiva. Recogi las alas, baj la cabeza y apunt el pico hacia abajo, directo al elefante que iba en cabeza. El aire silbaba por el paso de Fabiola y volva su silueta todava ms aerodinmica. Baj y baj y baj en picado. Fabiola enseguida se situ lo bastante cerca para ver las arrugas de la gruesa piel del animal y los arcos con curvas pronunciadas que llevaban los hombres a lomos de l. Quiz pudiera quitarle un ojo e iniciar un rastro de muerte entre sus hombres. La cada era inmensa, fatal en potencia, pero a Fabiola ya le daba igual. Cualquier cosa era mejor que aquel dolor. Cayendo en picado como una piedra negra, mientras la rabia le escoca en el corazn, se dej caer en el olvido. Esta vez la sujetaron por ambos brazos. Los gritos inundaron sus odos. Fabiola no pudo evitarlo. Pese a sus intentos desesperados, la llanura repleta de hombres armados desapareci. Abri los ojos llorando lgrimas de frustracin y desespero. Volva a estar en la cmara subterrnea, repleta ahora de veteranos. Dos le inmovilizaban los brazos, mientras que Secundus permaneca a un par de pasos de distancia, temblando de ira. Qu has hecho? grit. Te salvamos el puto pellejo y nos lo agradeces profanando nuestro templo? Fabiola mir a los hombres que la sujetaban. Ambos tenan la misma expresin furiosa. Lo que con anterioridad haba sido suspicacia se haba convertido en legtima indignacin. Lo siento susurr Fabiola, rebosante de desdicha. Con eso no basta, ni mucho menos repuso Secundus con gravedad. Debes ser castigada. Sus hombres se mostraron de acuerdo con un gruido. Y slo hay un castigo aadi.

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Captulo 12

Pacoras
Margiana, invierno de 53-52 a. C.
Alto! El grit reverber en el espacio limitado del patio. Sorprendido, Vahram se detuvo y gir la cabeza. Consciente a medias de lo que ocurra, el arspice sigui su mirada. Ishkan estaba enmarcado en la entrada. Las antorchas que sus hombres sostenan en el aire iluminaron la sangrienta escena. La nieve en torno a Tarquinius estaba manchada de sangre. Al centurin jefe delgado y de mediana edad pareci repugnarle lo que vio. Qu haces? espet. Azoto a esta serpiente para sacarle informacin repuso Vahram, enfurecido porque lo molestaban. Est tramando algo contra nosotros. El comandante orden esto? pregunt Ishkan. Pues claro! fanfarrone Vahram. Y dijo que matarais al arspice? Si fuera necesario, sfarfull el primus pilus. Ishkan arque las cejas. Dnde est Pacorus, entonces? Mir en derredor: Lo normal sera que estuviera mirando. No se encuentra lo bastante bien para permanecer en el exterior demasiado tiempo dijo Vahram con gran frialdad. Y yo soy su lugarteniente. Por supuesto que s, seor respondi Ishkan con expresin suspicaz. Pero vayamos a preguntarle, no?

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A Vahram le entr el pnico cuando vio que su artimaa sera descubierta en cuanto Ishkan despertara a Pacorus. Se alej del cuerpo lnguido de Tarquinius y bloque la puerta de entrada a la cmara. El centurin jefe de pelo oscuro frunci el ceo. Levant una mano y sus seguidores alzaron de inmediato las armas. El tro de hombres de Vahram lo miraron para que les diera instrucciones, pero Ishkan marchaba al menos con una docena de guerreros, todos ellos armados con arcos. A no ser que quisieran morir, no haba nada que hacer aparte de ver cmo acababa aquel trance. Se relajaron y apartaron la mano de la empuadura de la espada. Superado por una estrategia mejor, el primus pilus frunci el ceo y se hizo a un lado. Ishkan abri la puerta y dej a sus guerreros vigilando a Vahram. No tard mucho en salir. Pacorus, tembloroso, sali a la luz envuelto en una manta y apoyado en el centurin jefe. Vahram maldijo entre dientes. La situacin se le estaba escapando de las manos. Tena que haber matado al dichoso arspice. Pacorus contempl el rostro y el cuerpo ensangrentados de Tarquinius con emociones encontradas. La salud del arspice le preocupaba poco, pero valoraba sus habilidades. Adems, no le gustaba que sus inferiores actuaran sin su autoridad directa. Al final, la ira se apoder del rostro gris y delgado del comandante. Qu tienes que decir sobre esto? espet a Vahram. Los ojos del primus pilus se dirigieron a Tarquinius. Aunque su palabra valiera ms, Pacorus sospechara de l si el arspice mencionaba sus planes. Poco consciente de lo delicado de la situacin, Tarquinius emiti un gemido incoherente y dej que un escupitajo sangriento le chorreara por la boca. No demasiado convencido, Vahram tom una decisin rpidamente. Confi en que Tarquinius no estuviera en condiciones de hablar. Entr para ver cmo estabais, seor. Encontr al hijo de puta agachado junto al fuego murmurando vuestro nombre. Consciente de que haba estado dormido mientras Tarquinius haca lo que hubiera estado haciendo, Pacorus inspir nervioso. Haba experimentado de primera mano los poderes aterradores del arspice. Ha dicho por qu? No, seor. Vahram neg con la cabeza enfadado. Ni una palabra.

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Y no se te ocurri consultarme? respondi Pacorus. Intentaste evitar que otro centurin jefe me advirtiera del asunto? No quera molestaros arguy Vahram con un hilo de voz. Con un bufido desdeoso, el comandante se march arrastrando los pies. Ishkan lo sigui solcitamente. Tarquinius alz la cabeza para mirar a Pacorus a la cara. Tena unas profundas ojeras grisceas por culpa del agotamiento, y la nariz rota se le haba hinchado sobremanera. La quemadura de la mejilla estaba en carne viva y supuraba. Sorprendentemente, a pesar de las heridas, segua rodendolo un halo de misterio. Pacorus se estremeci al ver el estado en que se encontraba el arspice. Era el hombre que le haba salvado la vida y no un desagradecido. Sin embargo, no exista una relacin de confianza entre ambos. Y bien? Tarquinius movi bruscamente la cabeza para indicar a Pacorus que se le acercara. Ishkan frunci el ceo con desconfianza, pero no intervino. Atado y medio muerto, el arspice no supona ninguna amenaza. No obstante, Vahram no estaba nada contento. Lo que yo deca era su nombre susurr Tarquinius. El primus pilus enseguida quiso saber por qu. Si se lo hubiera dicho, me habra matado. Parece que lo va a hacer de todos modos respondi Pacorus con sequedad. S, seor repuso el arspice con voz entrecortada. Y estaba a punto de venirme abajo cuando lleg Ishkan. No confiis en l. Pacorus volvi a mirar a Vahram, quien inmediatamente fingi perder inters. Por qu no? Quiere liderar la Legin Olvidada. El comandante se puso tenso. Tienes alguna prueba? Tarquinius todava poda arquear las cejas. Pacorus se dio unos golpecitos en los dientes con el dedo mientras pensaba. No le sorprenda que el primus pilus quisiera usurparle el cargo. Pero, para Tarquinius, tambin era una forma sencilla de sembrar las semillas de la duda y la desconfianza entre sus captores. El arspice, exhausto, le ley el pensamiento. Dnde estn vuestros hombres? pregunt con voz queda.

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Pacorus se asust al echar un vistazo al patio y no ver a ninguno de sus guardaespaldas. Aqul era el detalle ms significativo hasta el momento. Vahram los ech. Pacorus no respondi a la insinuacin de Tarquinius, pero se le contrajeron los msculos de la mandbula. Cul era la mejor solucin? Vahram gozaba de popularidad en la guarnicin parta y ejecutarlo de plano resultara arriesgado. Saltaba a la vista que Ishkan le era leal, pero poda confiar en el resto de centuriones jefe? Aunque todava no estaba del todo recuperado, empezaba a comprender la facilidad con la que podran haberlo matado. Ocultando sus emociones, Pacorus se dirigi primus pilus. Ha sido una estupidez ir tan lejos se quej. l es til a su manera. Lo siento, seor. Vahram esper a ver si haba ms. Quiero que supervises los turnos de centinelas durante los prximos tres meses orden el comandante. Considrate afortunado por no ser degradado. Vahram hizo el saludo, encantado de que el castigo fuera tan leve. Tarquinius no haba revelado nada, as que poda seguir conspirando contra Pacorus. El sonido de unos pasos que corran por el paseo los interrumpi. El centinela dio la orden de alto y obtuvo la respuesta adecuada. Entonces, el portn principal se abri. Pacorus observ a Ishkan, que se encogi de hombros. Vahram pareca igualmente asombrado. La tormenta haba amainado. Tarquinius no poda determinar nada relevante en lo que vea. Estaban todos a oscuras. Al cabo de unos momentos, un legionario envuelto en una capa apareci en el patio, acompaado de uno de los guerreros partos que vigilaba las dependencias de Pacorus. Ambos hicieron el saludo y se pusieron firmes. Qu ocurre? grit Pacorus con impaciencia. Es uno de los centinelas de la puerta principal, seor dijo el parto. Algunos de los hombres de Darius han regresado. Un sudor fro empap la frente de Tarquinius. Al igual que l, Romulus y Brennus servan en la cohorte de Darius. Dnde haban estado? Confuso, el comandante se volvi hacia Vahram. Hace dos das envi a una patrulla, seor explic el primus pilus. No tenamos noticias del pequeo fuerte del este. Satisfecho, Pacorus indic al legionario que hablara. Acaban de regresar tres hombres, seor balbuci.

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Mensajeros? No, seor. Se produjo una pausa. Supervivientes. Todos los oficiales de alto rango emitieron un grito ahogado. Tarquinius consigui guardar silencio, pero tena la mirada clavada en el centinela. Cuando llegaron al fuerte, la guarnicin ya haba sido masacrada, seor. Ms saqueadores escitas, segn parece. De repente, acudi a la mente de Tarquinius la imagen que haba visto del suelo de un barracn lleno de sangre. Y de los destellos rojos en contraste con el paisaje nevado. Los escitas siempre montaban caballos alazanes. Su afliccin se intensific. Dicen que Darius mand a dos jinetes dar la noticia prosigui el soldado. Pues aqu no nos hemos enterado de nada interrumpi Vahram. Todos han sido interceptados dijo Ishkam sombramente. Nervioso, el centinela aguard. Contina exigi Pacorus. El mismo grupo atac a la patrulla, seor. La aniquilaron al amanecer del da siguiente, cuando intentaban emprender la retirada. Quedaron tres soldados de... Dos centurias, seor respondi Vahram. Y Darius? Est aqu? El centinela neg con la cabeza. No, seor. Pacorus frunci el ceo. Casi ciento sesenta hombres muertos y ahora Darius. Uno de sus mejores oficiales. Cuntos escitas? pregunt. Tuvo que repetir la pregunta. Dicen que varios miles, seor dijo al final el centinela asustado. Pacorus palideci de repente. Por Mitra! murmur, deseando estar plenamente recuperado. Estamos en pleno invierno despotric Vahram. Los puertos de montaa a Escitia estn bloqueados por la nieve! Y dnde estn? pregunt Pacorus. Los supervivientes? El optio de guardia los ha enviado al valetudinarium, seor repuso el centinela. Sufren de hipotermia y congelacin.

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Me importa un bledo! grit el comandante, ponindose morado. Trelos aqu enseguida! El centinela y el guerrero parto desaparecieron rpidamente, agradecidos por no haber recibido castigo alguno. Esto no puede quedar as! gru Pacorus mientras indicaba a Vahram e Ishkan que entraran en su cmara. Casi como si se lo hubiera pensado dos veces, mir a Tarquinius. Desatadlo! orden a los hombres de Ishkan. Traedlo aqu dentro! El arspice apret los dientes cuando lo llevaron al interior de forma poco cuidadosa y lo colocaron junto al fuego por segunda vez. Aunque tena el cuerpo desgarrado y magullado, y la mente exhausta, estaba ansioso por or todas las noticias de los legionarios que haban regresado. Pero le dola incluso respirar, ya fuera superficial o profundamente. Empleando toda su capacidad de concentracin, Tarquinius se las apa para mantenerse despierto mientras los partos esperaban. Pacorus se sent rpidamente en su cama; Ishkan y Vahram ocuparon los taburetes que haba al lado. Sus murmullos bajos llenaban el ambiente. Habra que responder de alguna manera a la incursin escita. Y rpido. Aunque no haca buen tiempo para luchar, los guerreros de las tribus no podan ir por ah saqueando la zona sin control. A Tarquinius slo le preocupaba saber si sus amigos formaban o no parte de esa infausta patrulla. Todo lo dems, incluso su propia vida, pareca insignificante. Tras lo que consider una eternidad, oy que llamaban con mpetu a la puerta. Entrad! grit Pacorus. Un tro de legionarios entr arrastrando los pies y con el rostro agrietado y los pies todava amoratados de fro. No haba duda de que les intimidaba hallarse en presencia del comandante de la Legin Olvidada. La mayora de los soldados rasos nunca estaban cara a cara con Pacorus, si no era para recibir un castigo. Y, a menos que su historia resultara convincente, caba la nada desdeable posibilidad de que as fuera tambin en esta ocasin. Los hombres, empujados por varios guerreros, se situaron de mala gana frente a los oficiales partos. No se fijaron en el hombre ensangrentado que yaca hecho un ovillo junto al fuego. Tarquinius los reconoci de inmediato y se le cay el alma a los pies. Novius, Optatus y Ammias eran de su propia centuria, lo cual significaba que Romulus y Brennus estaban muertos. Se ech hacia atrs mientras las lgrimas, que raras veces derramaba, se le agolpaban en los ojos. Tras aos de proteccin, Tinia los haba abandonado completamente a l y a sus seres queridos. Y Mitra, el dios en el que haba empezado a confiar, haba hecho lo mismo. Informadnos! orden Pacorus.

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Como es lgico, Novius fue quien habl. Relat la historia de la patrulla mostrando apenas emocin alguna. Al igual que muchos legionarios, hablaba poco parto, por lo que Ishkan traduca. Despus de Darius, era el centurin jefe que ms latn saba. Aparte de alguna que otra interrupcin por parte de Pacorus o Vahram, relat lo sucedido ante un pblico horrorizado que guard silencio. La batalla final result especialmente emotiva para Tarquinius, que casi vea a sus amigos muriendo bajo el torrente de flechas escitas envenenadas. Tras relatar la suerte que haban corrido las dos centurias, el pequeo legionario se qued callado. Su vida y la de sus compaeros dependan de lo que ocurriera a continuacin. La cobarda no se toleraba ni en el ejrcito romano ni en el parto. Los soldados que huan de la batalla tenan muchas posibilidades de ser ejecutados sin miramientos. Los motivos por los que haban sobrevivido tenan que resultar convincentes a su comandante. Y a Tarquinius. Pacorus saba exactamente por qu Novius se senta intranquilo. Cmo es dijo, escogiendo las palabras con cuidado que vosotros tres habis escapado sin un rasguo? Ishkan tradujo. Los dioses nos sonrean, seorrepuso Novius de inmediato. No es que furamos los nicos que resultaron ilesos. Al final, cuando el testudo se desmoron, otros dos hombres salieron corriendo con nosotros, pero fueron alcanzados por flechas. Optatus y Ammias hicieron una mueca al unsono. Y los dos se quedaron para hacer una ltima tentativa, seor dijo Novius inclinando la cabeza. Nos salvaron la vida. Tarquinius mir fijamente a la cara del pequeo legionario, para ver si encontraba indicios de mentira. Hasta el momento, la historia pareca verdica. Pero haba advertido que Novius no dejaba de mirar hacia arriba y a la izquierda. Adems, rezumaba malicia como la hiel de una vescula biliar cortada. El arspice herido no saba por qu, pero no le gustaba Novius. Ni confiaba en l. Entiendo. Pacorus guard silencio durante unos instantes. Y no ha habido ms supervivientes? Novius mir incmodo a sus compaeros. Vahram advirti la mirada como un gato a un ratn. S que los hubo! Ammias hizo una seal casi imperceptible a Novius, igual que Optatus.

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El arspice frunci el ceo al ver esa jugada, que pareca ensayada. Tal vez por el hecho de no hablar latn con fluidez, los partos no parecieron darse cuenta. Acaso el tro haba huido de la patrulla antes del encontronazo final y observado desde una posicin ventajosa y oculta como masacraban a sus compaeros? Tarquinius esper. Era obvio que estbamos acabados, seor reconoci el pequeo legionario . Algunos hombres echaron a correr. Son cosas que pasan. Pero vosotros no dijo Pacorus. Novius estaba consternado. Por supuesto que no, seor! Pacorus, satisfecho en parte, mir a Ishkan y al primus pilus. Hicieron un grupo aparte durante unos instantes para decidir si se crean la versin de Novius. Pareca que s, pens Tarquinius con amargura. l no. Necesito los nombres y rango de los hombres que huyeron dijo Pacorus al final. Silencio. A no ser que queris una cruz cada uno. La amenaza del comandante qued suspendida en el aire. Perdonadnos, seor! Novius se postr a sus pies, realmente asustado. Somos soldados leales. Nombres! dijo Pacorus. Ahora mismo! Novius trag saliva. Slo vi bien a un par de ellos, seor repuso. Los dos eran legionarios rasos, pero no romanos. El comandante lo miraba con furia. Para l, la nacionalidad de los hombres que estaban a su mando resultaba irrelevante. Romulus, seor dijo Novius rpidamente. Y un enorme bruto galo que responde al nombre de Brennus. Tarquinius se mordi la lengua para no decir lo que se le pas por la cabeza. Poda haber dado a Novius el beneficio de la duda sobre cualquier otro hombre de la centuria. Ahora, sin embargo, estaba claro que menta. Mis amigos nunca huiran! Pacorus trag saliva enfurecido. Cmo iba a olvidar al joven soldado que se haba negado a entregarle el escudo? Era lo ltimo que recordaba antes de ser vctima de las flechas escitas. Pedazo de escoria cobarde! gru.

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Yo tambin conozco a esos hombres, seor susurr Vahram. Desvi la mirada hacia Tarquinius, quien enseguida fingi estar inconsciente. Son unos cabrones traicioneros. Amigos suyos. Seal al arspice con el pulgar. Novius dominaba lo bastante el parto como para girar la cabeza y fijarse en la figura que yaca junto al fuego. Sonri maliciosamente al reconocerlo. Era su propio centurin no romano, al que haban dejado atrs mientras iban de patrulla. El aspecto apaleado de Tarquinius hablaba por s solo. Cierto, seor! dijo con saa. Y el centurin siempre los trataba con favoritismo. Huyeron? pregunt Pacorus. No estoy seguro, seor respondi el pequeo legionario. Sucedi en plena batalla, ya os lo podis imaginar. Optatus y Ammias menearon la cabeza para mostrar su acuerdo. El comandante ense los dientes deformes y amarillentos. Esperemos que los escitas encuentren a esos perros sarnosos. O que los dioses nos los entreguen una vez ms. Novius mene la cabeza de manera obsequiosa, disimulando el brillo del triunfo en su mirada. La intuicin del arspice le deca otra cosa. Esos tres soldados andrajosos eran los que haban huido de la masacre. Luego, al final, haban visto que Romulus y Brennus salan con vida de la batalla. No saba si alegrarse o llorar. Era posible que sus amigos estuvieran vivos, pero estaban solos en un pramo helado y sin provisiones. Aunque lograran escapar de los escitas, si llegaban al fuerte les aguardaba una muerte segura. Y l no poda hacer nada al respecto. Una profunda sensacin de impotencia embarg a Tarquinius y, debilitado por las heridas y el fro, perdi el conocimiento.

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Captulo 13

Traicin
Margiana, invierno de 53-52 a. C.
De lo primero que Romulus tuvo conciencia fue de lo mucho que le dola la cabeza. Lo embargaban grandes oleadas de dolor, que le absorban prcticamente toda la energa; tras una breve fase de latencia, una punzada. Al cabo de una eternidad, se sinti con fuerzas para moverse. Romulus senta los dedos de las manos y de los pies si los meneaba ligeramente. No los tena calientes, pero por lo menos le respondan. Consciente de que estaba tendido en un suelo de piedra spero, el joven soldado abri los ojos con mucho tiento. Tena un techo bajo casi al alcance de la mano. Era una cueva. Al girar la cabeza, lo primero que vio Romulus fue la espalda musculosa de Brennus, encorvada sobre un pequeo fuego. Sinti un gran alivio. Seguan siendo libres. Al final Mitra les haba salvado la vida. Dnde estamos? mascull Romulus, con la garganta seca. El galo gir sobre sus talones y despleg una amplia sonrisa en el rostro ensangrentado. Demos gracias a Belenus! exclam. No las tena todas conmigo. Pensaba que te haban partido el crneo. Romulus se llev una mano a la nuca y se la palp con suavidad. Creo que no repuso. Hizo una mueca de dolor cuando se toc con los dedos un chichn del tamao de un puo justo por encima del nacimiento del pelo. Aunque me duele horrores. Menos mal que esto se llev lo peor del golpe dijo Brennus alzando un maltrecho pedazo de bronce que Romulus identific vagamente como su casco. Me ha costado quitrtelo.

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Qu ocurri? Fue Primitivus revel Brennus. Su aliento resultaba visible en el aire helado. Se acerc sigilosamente y te golpe por detrs. Le di muerte enseguida, pero t ya habas cado. Los veteranos no se detenan ante nada. Romulus neg con la cabeza, confundido, y sufri otra oleada de dolor. T ests herido? No contest el galo. Es la sangre de Primitivus. Romulus sinti un gran alivio. Y cmo diablos escapamos? quiso saber. Cuando Primitivus qued fuera de combate dijo Brennus, Novius y sus compinches intentaron escapar. Tambin otros dos o tres hombres. Distrajeron a muchos escitas. El resto estaba muy ocupado atacando a los pocos de nuestro grupo que no estaban ni heridos ni muertos. No s por qu, pero estaba convencido de que no me haba llegado la hora. Tampoco estaba seguro de si t estabas muerto, por lo que me ca y me ech a Primitivus encima. La caballera enemiga cabalg hacia delante y nos dej en terreno abierto. La batalla se prolong durante un tiempo en el que nadie miraba atrs. Fue cuestin de trasladarte hacia la colina ms cercana y alejarnos de su vista. Tras darme un respiro, ascend por terreno escarpado. Encontr esta cueva a menos de un kilmetro. El joven soldado no poda sino maravillarse ante la fortaleza de su amigo. La distancia que Brennus haba recorrido con tanta tranquilidad habra dejado lisiado a cualquier otro hombre. Y los dems? Al galo se le ensombreci el semblante. Muertos respondi compungido. Ech la vista atrs una vez y quiz quedaran unos quince hombres en pie. Pero los escitas se arremolinaban a su alrededor como ratas. No tenan ninguna posibilidad. Romulus cerr los ojos. Aunque los legionarios los hubieran marginado recientemente, se senta realmente afligido. Haban servido en la misma centuria ms de seis meses y en el mismo ejrcito durante ms de dos aos. No fue en vano farfull Brennus. Nos permitieron ganar el tiempo suficiente para huir. Eso hace que resulte an ms duro. Nuestra carga es ms pesada por ello convino Brennus, recordando el sacrificio de su to.

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Y piensa en lo que los escitas harn con los cadveres. Ms vale no pensarlo. Nuestra escapatoria significa que los dioses no nos han olvidado por completo. Vivimos para seguir luchando. Cierto reconoci Romulus. Qu me dices de Novius y los dems? Salieron con vida? A Brennus se le volvi a ensombrecer el semblante. No lo s reconoci. Espero que no. Sin mantas, comida ni pertrechos, los amigos no tenan ms remedio que abandonar la cueva. Lo nico que les ofreca era cobijo y una ligera proteccin de las inclemencias del tiempo. Y haba que comunicar con rapidez la noticia de la incursin escita. Los saqueadores volveran a atacar pronto, quizs incluso el fuerte. Guindose por el brillo de las estrellas, se dirigieron al oeste con paso firme. No haba ni rastro del enemigo, lo cual implicaba que probablemente no se hubieran dado cuenta de su huida. Mejor as. Brennus haba conservado la espada larga, pero Romulus slo tena su pugio para defenderse. Ninguno de ellos conservaba su escudo. Ya saban qu pasara si se encontraban con los fieros guerreros. El descanso en la cueva no proporcion a Romulus energa suficiente para la difcil marcha bajo glidas temperaturas. Con el martilleo que senta en la cabeza, el joven soldado agradeca poder apoyarse en el ancho hombro de Brennus. Poco a poco, fue recuperando fuerzas y determinacin. Adems, marchar era la mejor manera de mantenerse mnimamente caliente. Bajo las capas, la cota de malla era un glido peso muerto, y las pantorrillas que llevaban al descubierto estaban congeladas. El sudor se les condensaba al instante en la frente y el aire era tan fro que les dola respirar. Cuando finalmente apareci la silueta del crucifijo, Romulus sinti un gran alivio. Llegar hasta all significaba que su sufrimiento casi haba terminado. Sin embargo, bajo la luz de las estrellas, el cadver congelado resultaba incluso ms aterrador. Era imposible no quedrselo mirando de hito en hito al pasar de largo. Con apenas algunos fragmentos de carne adheridos a los huesos, el legionario era poco ms que un esqueleto. Los buitres hambrientos le haban devorado hasta las vsceras. Los dientes sonrean desde una boca sin labios; las cuencas de los ojos vacas parecan observar todos sus pasos. Pero, esta vez, Romulus no vio nada ms all de los huesos desnudos. El recuerdo de lo que haba visto con anterioridad le quemaba con ardor en la mente. Y Tarquinius haba visto un camino de regreso a casa. Mitra! rez. Aydame a regresar a Roma! Brennus hizo la seal contra el mal. Menuda forma de morir, eh? exclam.

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Romulus neg con la cabeza, lo cual no hizo sino intensificar el dolor que senta. Ningn cabrn me har eso en la vida. A m tampoco jur Brennus. No obstante, la crucifixin era uno de los castigos que podan recibir a su vuelta. Era difcil predecir cmo iba a reaccionar el temperamental primus pilus ante la noticia del cataclismo. Qu deberamos hacer? Confiar en los dioses aconsej Brennus. Decir la verdad. No hemos hecho nada malo. Romulus suspir, incapaz de pensar en otra cosa. La fe de Brennus le haca soportar situaciones como aqulla en la que entonces se encontraban. Normalmente, Romulus se resista a adoptar un enfoque tan simple. All en Margiana, dejada de la mano de los dioses, la nica certidumbre de la vida pareca la muerte. Pero haban sobrevivido a la emboscada y consideraba que todo el mrito era de Mitra. De lo contrario, Brennus habra luchado hasta la muerte y, luego, los dos habran sido decapitados por los escitas. Siguieron marchando en un silencio desalentador. Para cuando vieron la tranquilizadora silueta del fuerte, el cielo empezaba a clarear. En esta ocasin, el atento centinela les dio el alto mucho antes de llegar a la entrada principal. La respuesta a voz en grito de Brennus, el casco sencillo con el penacho de crin y los uniformes romanos bastaron para que les abrieran la puerta. Estaban a salvo. O eso pensaban. La pareja no tuvo el recibimiento esperado cuando el portn se abri con un crujido. Se encontraron con unos rostros llenos de ira y desdn. En cuanto estuvieron dentro, los legionarios formaron un crculo a su alrededor con los gladii y los escudos alzados en actitud amenazadora. Un momento! se enfureci Brennus. Qu pasa aqu? Los escitas de ah fuera son los putos enemigos, no nosotros aadi Romulus. Ah s? espet un soldado entrecano con un solo ojo. Cobardes! Qu? respondi Romulus incrdulo. Brennus luch para liberarse. Me salv la vida! Mentiroso! grit otro centinela. Huisteis y dejasteis morir a vuestros compaeros! exclam un tercero.

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Novius regres antes que nosotros susurr Romulus a Brennus, horrorizado. Pedazo de mierda sarnoso! Y Brennus escap porque los dioses le dijeron que lo hiciera, pens. El galo asinti con resignacin. La situacin iba de mal en peor. Claro que huyeron! dijo el tuerto con saa. Son unos putos esclavos! Yo nunca he huido de nadie empez a decir Brennus enfadado. Entonces, le vino a la cabeza una imagen de su pueblo en llamas. Dej morir a mi mujer e hijo. Aquel recuerdo era como una lcera supurante en su alma. Guard silencio. Un coro de burlas respondi a su dbil protesta y el galo agach la cabeza. Romulus estaba a punto de decir ms, pero le bast con una mirada a los rostros duros y cerrados que lo rodeaban para que las palabras se le ahogaran en la garganta. El martilleo que senta en la cabeza tambin le impeda concentrarse, as que cerr la boca. No nos abandones, Mitra! pens Romulus con desesperacin . Ahora no! Deberamos matarlos! grit una voz desde atrs. Acabemos con ellos! Al or aquello, los amigos agarraron las armas y se prepararon para luchar a muerte. Quietos! aull el optio al mando. Pacorus quiere ver a estos dos inmediatamente. Seguro que tendr algo jugoso reservado para ellos. Unas crueles risotadas inundaron el ambiente. Romulus y Brennus se miraron sin poder reaccionar. Pareca ser que su comandante haba sobrevivido, lo cual implicaba que Tarquinius segua con vida. Teniendo en cuenta la hostilidad con que los haban recibido, quiz nunca volvieran a verle. Desarmadlos! dijo el optio enrgicamente. Atadles los brazos! Ansiosos por obedecer, los hombres acudieron en tropel y arrebataron a los amigos la espada larga y el pugio. Ninguno de los dos se resisti. Indefensos, les ataron fuertemente las muecas detrs de la espalda con unas cuerdas gruesas. Espoleados con pullas y patadas, fueron llevados a la fuerza hasta el cuartel general. El fuerte empezaba a ponerse en marcha para el nuevo da. Un gallo cacareaba repetidamente desde la percha situada junto a los establos para las mulas. El olor del pan recin hecho les lleg desde los hornos. Los legionarios salan de los barracones, estirndose y bostezando. Se oan carraspeos y el escupitajo de flema en el suelo helado. Haba cola para entrar en las letrinas; los hombres bromeaban y se rean entre ellos. Pocos se fijaron en el pequeo grupo que pas a su lado. Hasta que el soldado tuerto se propuso hacrselo saber a todo el mundo.

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Mirad quines son, chicos! bram. Los esclavos huidos! El optio se gir y le lanz una mirada furibunda, pero era demasiado tarde. El dao ya estaba hecho. Los rostros somnolientos se contrajeron de ira y les lanzaron insultos al aire. Ms de un escupitajo vol hacia ellos. Repetan las mismas frases una y otra vez, y a Romulus le enfureca y avergonzaba sumamente orlas. Cobardes! Dejasteis morir a vuestros amigos! Crucificadlos! Los hombres acudieron en tropel a la Va Pretoria y rodearon al optio y a sus hombres. Empujndose los unos a los otros, intentaban alcanzar a los prisioneros. Los centinelas no oponan demasiada resistencia. Romulus se zaf de unas manos que lo atacaban. Tras sobrevivir al horror de la patrulla, resultaba sumamente desmoralizador ser vctima de tal vitriolo. Pero morir a manos de una turba con sed de linchamiento era incluso peor. Brennus, con los hombros cados, apenas pareca darse cuenta. ste es mi castigo por huir de mi familia pens. La venganza final de los dioses. No podr redimirme en la batalla. Apartaos! orden el optio, repartiendo bastonazos enrgicos en los brazos y los hombros de los legionarios iracundos. Quien les haga dao recibir cincuenta latigazos! Los soldados se apartaron con expresin hosca y dejaron que el grupo continuara hacia el pretorio. Incluso los guardas partos que haba all bajaron la cabeza ante los dos amigos. La reaccin de quienes estaban al otro lado de la imponente puerta fue exactamente la misma. Los umbrales de los despachos y almacenes situados en tres lados del antevestbulo cuadrado enseguida se llenaron de expresiones desaprobatorias. Era el centro neurlgico del fuerte: el lugar donde el oficial de intendencia y una serie de oficiales subalternos y empleados trabajaban para que la Legin Olvidada funcionara sobre ruedas. Pocos de ellos vean jams un combate, pero su actitud fue tan extrema como la de los dems soldados. Desertar durante un combate era uno de los actos de cobarda ms graves que un legionario poda cometer. El nico castigo contemplado era la muerte. Sus vidas dependan de Pacorus como nunca antes. Los condujeron al interior de la gran cmara que daba directamente a la entrada. El optio inform al centurin que haba estado de guardia por la noche. Inmediatamente enviaron a un mensajero para que fuera a buscar a Pacorus y a los centuriones jefe. Sin saber muy bien por qu, Romulus se puso a observar el santuario donde se guardaban el guila de plata y otros estandartes de la legin. Situado a un lado de los

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despachos principales, estaba vigilado da y noche por un par de centinelas. Unas gruesas cortinas ocultaban los estandartes de la vista. Dese postrarse ante el pjaro de metal y pedirle ayuda. All, en el centro del fuerte, era donde ms desmedido resultaba su poder. Pero era una vana esperanza. Nadie iba a permitir que un esclavo acusado de huir del enemigo rezara al objeto ms sagrado que tena la legin. Sin embargo, Romulus se imagin el guila de plata en su cabeza. Con las alas extendidas en actitud protectora, era el smbolo ms poderoso de Roma. No obstante, no dejaba de rezar a Mitra. Seguro que el dios comprendera la importancia que aquel pjaro tena para l. Era un soldado romano y segua la insignia de la legin con un orgullo feroz. Aquello no disminua su creencia en el dios de los guerreros, que contemplaba a todos los hombres bajo el mismo prisma. Del mismo modo, Romulus intua que el guila valorara su coraje por encima del hecho de ser un esclavo. Y bien! Lo primero que oyeron fue la voz de Pacorus. Los cobardes han regresado. El comandante de la legin apareci ante ellos acompaado de Ishkan, Vahram y todos los dems centuriones jefe. Detrs trotaba un numeroso grupo de guerreros. Slo faltaba Darius. Lo temprano que era no haba impedido a ninguno de los partos estar presente. A Romulus le sorprendi el aspecto enfermizo que Pacorus segua presentando, pero dos puntos rojos de ira le marcaban las mejillas hundidas. La ira le proporcionaba la energa para estar all. No haba ni rastro de Tarquinius, el hombre cuya dedicacin haba sacado a Pacorus del borde del abismo. Romulus sinti una profunda decepcin. Otro obstculo en su camino. Si el arspice haba recuperado el favor del que gozaba, quiz tuvieran alguna posibilidad. Cuando los oficiales se detuvieron, el optio y sus hombres empujaron a Romulus y a Brennus hacia delante. Qu tenis que decir? exigi Pacorus con severidad. Antes de que os crucifiquemos aadi Vahram con una sonrisa cruel. Escoria! les insult Ishkan. Romulus mir a Brennus y le sorprendi ver una actitud resignada a su suerte. Es mi destino susurr el galo. Abandon a mi familia y a mi gente cuando ms me necesitaban. No susurr Romulus. No fue culpa tuya! Tu viaje no ha terminado. Pero no haba tiempo para convencer a su amigo. Estaba solo. El optio le propin a Romulus un fuerte golpe con el bastn en los omplatos. Responde al comandante!

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Apret los dientes para evitar darse la vuelta y atacar al oficial subalterno. Por fin los partos sabran la verdad. No fuimos nosotros quienes huimos, seor. Vahram ech la cabeza hacia atrs y se rio. Pacorus y los dems parecan incrdulos. Es cierto! Romulus respir hondo e intent mantener la calma. Sin saber muy bien cmo, ahuyent el dolor que senta en la cabeza para poder centrarse en la situacin crtica en la que se encontraban. Era primordial convencer a los partos de su historia. Dnde estn los mentirosos que nos acusaron de huir, seor? Por lo menos, dejadnos escuchar la acusacin en boca de ellos. Pacorus se sorprendi. Es justo, seor dijo Ishkan. Para qu molestarnos? protest Vahram. Miradles! Es obvio que estos perros son culpables! El comandante mir larga e intencionadamente a su centurin jefe antes de levantar una mano. Un optio corri a cumplir con la orden. Gracias, Mitra! Romulus exhal un leve suspiro de alivio. Era obvio que no todo iba sobre ruedas entre Pacorus y el primus pilus. Si aprovechaban la situacin, tal vez les quedara alguna esperanza. Mientras esperamos, contadnos qu pas orden Vahram con brusquedad. Romulus obedeci. Para cuando hubo terminado, por lo menos pareca que Ishkan le crea. Pero Pacorus, y sobre todo Vahram, permanecan impertrritos. Le desesperaba que Brennus no ayudara en nada. Estaba al lado de Romulus mirando al suelo. Los partos empezaron a hablar rpidamente en su idioma. A juzgar por los gestos y los movimientos de brazos, era obvio que el primus pilus los quera a los dos muertos. Ishkan era ms comedido y hablaba con voz pausada y profunda, mientras que Pacorus reflexionaba con ojos entrecerrados. Al final, el optio regres. Novius, Optatus y Ammias iban dos pasos por detrs de l. Quedaba claro que los acababan de despertar. Pero todo su cansancio desapareci cuando vieron a Romulus y a Brennus. Novius contrajo el rostro de odio y farfull algo a sus compaeros. Este joven soldado dice que ments anunci Pacorus sin prembulos. Que, de hecho, t y tus compaeros fuisteis quienes huyeron.

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Enfurecido, Optatus abri la boca para hablar, pero Novius le puso una mano en el brazo. Por supuesto, seor dijo suavemente el pequeo legionario. Pero no se puede confiar en su palabra. l y su amigo son unos putos esclavos. No son ciudadanos como nosotros. Optatus y Ammias asintieron para justificar sus palabras. En Roma, el testimonio de los esclavos slo vala si se obtena mediante la tortura. Pacorus pareca confundido, por lo que Ishkan se inclin hacia l y le susurr al odo. Haba odo hablar del aislamiento de los dos amigos en los das anteriores a la patrulla. Idiota! espet el comandante. Todos vosotros sois mis prisioneros. Quin o qu erais antes de Carrhae resulta irrelevante. No para nosotros, seor! replic Novius con vehemencia. Es muy importante! Cierto, seor aadi Ammias. Como era lo bastante astuto para ver lo mucho que aquello significaba para los legionarios, Pacorus se dirigi a Romulus. Es eso cierto? pregunt. Sois esclavos? No tena sentido mentir. Lo que se dirima en aquella situacin era quin deca la verdad. S reconoci con pesadez. Brennus le lanz una mirada de alerta, pero Romulus mantuvo la calma. Lo saba!alarde Novius encantado. Sus amigos parecan igualmente exultantes. Pacorus esper. Eso no significa que huyera mascull Romulus. El valor es patrimonio de todos los hombres. Cierto respondi Pacorus. Pero no s quin de vosotros miente. Se dirigi al primus pilus: Todo esto me da ms quebraderos de cabeza de los que necesito. Crucificadlos a todos! Vahram salud con entusiasmo. Cumplira encantado aquella orden. A l poco le importaba cuntos legionarios acababan en la cruz. Y, como eran amigos de Tarquinius, desconfiaba profundamente del enorme galo y su protegido. El primus pilus movi la mano y los guerreros partos se arremolinaron alrededor de Novius y sus compinches. Estaban aterrorizados.

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Pacorus frunci el ceo al ver la reaccin de los tres veteranos. Era muy distinta de la de Romulus y Brennus, que parecan aceptar su suerte. Espera dijo. He cambiado de idea. El comandante seal a Novius, Optatus y Ammias: Vosotros tres lucharis contra los esclavos. A muerte. El pequeo legionario mir a sus compinches poco convencido. Tres contra dos, pens Romulus. El panorama no pintaba tan mal. Hasta el galo alz la cabeza. Pero Romulus mir a Pacorus con suspicacia. Por qu haba cambiado de idea sbitamente? De repente, Vahram, que se haba llevado una clara decepcin, sonri de oreja a oreja. Adivin lo que estaba por venir. Pacorus no haba terminado. Los esclavos no son soldados continu. No deberan portar armas. Sern tres espadas contra dos pares de manos vacas. Romulus abri la boca mientras Novius apenas era capaz de disimular su regocijo. Los dioses decidirn quin dice la verdad sentenci Pacorus. Cundo? pregunt Ishkan. El comandante se frot las manos. Ahora mismo respondi. Por qu no? Brennus por fin alz los hombros. As por lo menos morir luchando, pens. Romulus apret la mandbula, decidido a morir como un hombre. Los dioses les haban concedido otra oportunidad, por dbil que fuera. Sin ms dilacin, fueron conducidos al intervallum. Pacorus quera que el mximo de hombres presenciara el combate, por lo que las centurias de los barracones ms cercanos fueron convocadas rpidamente. No hizo falta insistir a los soldados. Salieron en tropel al aire del amanecer, ansiosos por presenciar aquel espectculo improvisado. En vez del recuadro delimitado por cuerdas del ludus, o del recinto cerrado con postes de madera de la arena, la zona de la pelea qued delimitada por docenas de legionarios, que sostenan los scuta delante de ellos. Los guerreros partos estaban situados a intervalos regulares alrededor del permetro con los arcos tensados. Otro grupo se coloc alrededor de Pacorus y los centuriones jefe en actitud protectora. Desataron a Romulus y a Brennus y los dejaron en una esquina. Frotndose las muecas para recuperar la circulacin de las manos, los dos amigos no prestaron atencin a las miradas curiosas de los hombres que los rodeaban. Los insultos que

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llenaban el ambiente eran ms difciles de pasar por alto. Se trataba de sus antiguos compaeros. Romulus arda en deseos de negar las acusaciones vertidas contra l, pero se guard la energa porque necesitara luego todas sus fuerzas. Novius, Ammias y Optatus estaban en diagonal con respecto a ellos. Haban ido a buscar la armadura y las armas de los veteranos, y los tres estaban muy ocupados ponindose la cota de malla y los cascos de bronce. Caius, que segua llevando el muslo izquierdo vendado, estaba cerca de sus amigos, aliviado por no formar parte del grupo. Romulus se devan los sesos para dar con su mejor opcin. De alguna manera, por lo menos uno de los dos tena que armarse. Rpido. Sus experimentados enemigos no tardaran en herir y matar a dos hombres desarmados. Separmonos! susurr Brennus. Romulus no daba crdito a sus odos. Nuestra nica esperanza es permanecer juntos protest. Yo soy ms fornido. Dos de esos cabrones irn a por m dijo el galo con seguridad. Eso te brinda la oportunidad de quitarle un arma al tercero. No pareca una opcin demasiado buena. T qu hars? Me las apaar respondi Brennus con determinacin. T consigue una espada! Romulus no tena una alternativa mejor ni tiempo para pensar en ninguna. Los veteranos se haban armado. Ahora que llevaban cota de malla, escudos y gladii presentaban un panorama desalentador. Empezad! grit Pacorus. Se hizo una pausa. El comandante bram una orden y sus hombres alzaron los arcos. Dispararn a la de tres dijo. Uno... A Romulus lo embarg la furia. En el ludus, los arqueros de Memor lo haban obligado a luchar contra un godo despiadado llamado Lentulus. Aquella pelea tambin haba sido a muerte. Pero entonces por lo menos iba armado, pens. El corazn le palpitaba en el pecho. Qu posibilidades tenan? Los tres legionarios corrieron a ponerse juntos. Desenvainaron las espadas y juntaron los scuta para formar un pequeo muro de escudos. Dos. Empezaron a avanzar con expresin adusta y resuelta. Satisfecho, Pacorus se call.

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Esto es mejor que la crucifixin, pens Brennus mientras le suba la adrenalina. Ahora! murmur. Y sali disparado hacia un lateral. Romulus le hizo caso y corri hacia el otro lado. Les agrad ver que la cara de Novius y sus compinches era la viva imagen de la sorpresa. Pero enseguida recobraron la compostura. Tras una pequea pausa, Novius y Ammias siguieron a Romulus. Optatus fue a por Brennus describiendo crculos con los hombros. Romulus solt una maldicin. El plan del galo no haba funcionado. Los veteranos tambin haban planeado abatir primero al ms dbil. A l. Ni siquiera podis luchar juntos, eh? se burl Novius mientras se acercaban. Nosotros no fuimos quienes huimos replic Romulus. Fuisteis vosotros! Putos mentirosos! De hecho, Ammias pareci sentirse culpable. Cllate la boca! susurr Novius, abalanzndose con el gladius. Esclavo asqueroso! Si enojaba al pequeo legionario quiz tuviera alguna oportunidad, pens Romulus, apartndose bruscamente hacia la izquierda. Enseguida recibi una estocada rpida de Ammias y se ech hacia atrs a la desesperada arrastrando los pies. Regodendose, Novius y su compinche se separaron. Romulus tuvo una pequea tregua antes de ser atacado por delante y por detrs. Novius era el ms peligroso de sus contrincantes, y quizs intuyera el nico ardid que se le ocurra. El joven soldado actu de inmediato. Corri hacia delante y, en el ltimo momento, se tir al suelo justo delante de Ammias, rodando para chocar contra sus piernas. El arriesgado plan funcion y el veterano cay hacia delante, perjurando. Cargado con las armas y la cota de malla, fue incapaz de moverse durante unos instantes. Romulus se zaf, se puso en pie y propin una fuerte patada a la entrepierna desprotegida de su enemigo. Ammias grit y solt la espada. Era la oportunidad que haba estado esperando. Romulus se inclin hacia delante y le quit el gladius al veterano. Pero no tuvo ocasin de arrebatarle tambin el escudo. Retrocedi para evitar una estocada letal de Novius, que se abri paso para socorrer a su amigo. Romulus se apart, deslizando las sandalias con cuidado para asegurarse de no perder el equilibrio en el terreno helado. El pequeo legionario no lo persigui sino que ayud a Ammias a levantarse, que pareca ms avergonzado que otra cosa. En una trampa como la de

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Romulus slo caan los novatos. Placiendo una mueca de dolor, Ammias extrajo el pugio y lo blandi contra l. Preparado para notarlo en tus carnes? exclam. Vamos, atrvete! dijo Romulus con desprecio, el gladius alzado. Los dos veteranos fueron a por l al trote. Romulus respir profundamente y se llen los pulmones de aire fro. Su situacin era slo un poquito menos crtica que antes. Mir por encima del hombro para ver cmo estaba Brennus. Para su consuelo, segua ileso. Bailaba alrededor de Optatus, esquivando y zigzagueando entre las estocadas de la espada del fornido soldado. Los enemigos de Romulus volvieron a separarse y esta vez se prepararon para atacarlo al unsono. Ci los dedos con fuerza alrededor de la empuadura de hueso de la espada mientras vea que se le acercaban. Momentos como se diferenciaban a los cobardes de los valientes. Slo haba una cosa que hacer, pens Romulus. Seguir atacando. Si esperaba a que lo alcanzaran, la pelea acabara en cuestin de minutos. A quin? No tard ms de un instante en decidirlo. Novius. Novius era el menos corpulento. Romulus embisti directamente al pequeo legionario, que abri los ojos como platos ante su audacia. Para prepararse, Novius se agach detrs del scutum y se protegi desde el cuello hasta la parte inferior de las piernas. El escudo curvo tena tal tamao que era casi imposible propinar un golpe fatal al hombre que lo sostena. Pero aqulla no era la intencin de Romulus. Acercndose, amag a un lado para que Novius pensara que lo atacaba desde la derecha. El legionario alz el gladius, dispuesto a dar una estocada. En el ltimo instante, el joven soldado se desvi hacia el otro lado y baj el hombro izquierdo. Con un tirn de mil demonios, arrebat el scutum a Novius y emple el peso de la parte superior del cuerpo para empujar al legionario hacia atrs. Novius estaba acostumbrado a tener a un compaero a la izquierda para que lo defendiera, as que Romulus lo pill desprevenido. Las caligae le resbalaron en una zona helada y se cay de espaldas. El golpe lo dej sin aire en los pulmones y se qued sin respiracin. Romulus actu rpido. Levant el pesado scutum y lo apart antes de clavar la espada en la garganta de su enemigo. Las pupilas de Novius se dilataron ante la conmocin de sentir cmo la afilada hoja de hierro le atravesaba la carne blanda y le raspaba las vrtebras del cuello. Un chorro de sangre brillante brot de la herida y manch el suelo. Novius abra y cerraba la boca, como un pez fuera del agua. Al cabo de dos segundos estaba muerto. El pequeo legionario malvado ha muerto rpido pens Romulus. Demasiado rpido.

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Mir hacia atrs. Ammias estaba a pocos pasos de distancia y corra como un loco. La voz se le distorsion con un grito de furia. Romulus tuvo que retirarse otra vez sin escudo. En cambio, su contrincante consigui recoger un gladius cuando pas por encima del cuerpo de Novius. Se movieron arrastrando los pies, intercambiando golpes, buscando cada uno el punto flaco del otro. Ammias empuj en dos ocasiones el tachn del escudo a la cara de Romulus, pero el joven soldado estaba preparado para ese movimiento tpico y se ech hacia atrs en ambas ocasiones. Frustrado y enfadado por la muerte de Novius, los ataques del veterano eran cada vez ms desesperados. Mantn la calma pens Romulus. Acabar cometiendo un error. Siempre pasa. Oy detrs de l el sonido inconfundible de un grito de dolor. Romulus no pudo evitarlo: se gir para ver qu haba pasado. Optatus le haba hecho a Brennus un corte largo que iba del codo a la mueca del brazo izquierdo. Mientras la sangre le brotaba de la herida, el galo retrocedi a la desesperada, intentando evitar que le hicieran ms dao. El joven soldado se acord de Ammias demasiado tarde. Se volvi a cmara lenta. El tachn del escudo de su enemigo le impact de lleno en el pecho y Romulus oy un dbil crujido cuando se le rompieron dos costillas. Empleado de ese modo, el scutum romano era un arma ofensiva excelente. Romulus empez a ver las estrellas y se desplom, dejando caer la espada. Ammias enseguida la alej de una patada. Gruendo de rabia, se encorv sobre Romulus. Has matado a mi amigo! rugi. Y ese cabrn galo acab con Primitivus! Ahora te toca a ti! Romulus apret la mandbula para no gritar. Cada vez que respiraba, tena la impresin de que le estaban clavando unas agujas afiladas. Como not su debilidad, el sonriente veterano se ensa dndole patadas. Estuvo a punto de perder el conocimiento por el dolor. Te gusta? se regode Ammias. Bazofia de esclavo! Romulus no poda responder. Con los ojos entrecerrados, vio que su contrincante alzaba el gladius. Los legionarios que miraban profirieron rugidos de aprobacin. El espectculo improvisado estaba siendo de lo ms entretenido. Y si encima uno de sus compaeros resultaba vencedor, mucho mejor. Ammias se qued quieto para disfrutar del momento de la victoria.

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Romulus saba que tena la muerte a un paso. Cuando la espada descendiera, su vida habra terminado. Un torrente de pensamientos se agolp en su mente. No podra ayudar a Brennus. Ni a Tarquinius. No le sera posible regresar a Roma. No se reencontrara con Fabiola. Y no se vengara de Gemellus. Acaso Jpiter y Mitra lo haban protegido durante tanto tiempo para que acabara muriendo como un perro? Escarb la tierra dura con las uas y consigui reunir un pequeo puado. El veterano hizo una mueca y baj la espada con fuerza. Ajeno al dolor de sus costillas, Romulus rod a un lado al tiempo que alzaba el brazo. El movimiento de Ammias lo haba dejado a su alcance y, en el ltimo momento, el joven soldado abri la mano. Los ojos de su enemigo se llenaron de tierra y el gladius se clav en el suelo, a escasos dedos de Romulus. Cegado, Ammias gritaba de agona. Romulus aprovech la situacin y le dio un puetazo en el plexo solar, aunque se magull el puo con la cota de malla del veterano. Ammias cay y solt la empuadura de la espada con la boca abierta por la sorpresa. Los soldados all congregados enmudecieron de la conmocin. Romulus se puso de rodillas, agarrndose las costillas con la mano izquierda. Ammias, a su lado, se estaba dando la vuelta para ver si encontraba el gladius. Romulus se le adelant. Arrancndola con un gruido, golpe a su enemigo en la cara con la hoja plana. Se oyeron los cartlagos al romperse, seguidos de un grito ahogado. Ammias se tambale hacia atrs, agarrndose la nariz destrozada. La sangre le chorreaba por entre los dedos; tena los ojos inflamados y llenos de tierra. Ya no estaba en condiciones de pelear. Romulus se plante matarlo durante unos instantes. Al fin y al cabo, Ammias era uno de los hombres que haban intentado asesinarlo en mltiples ocasiones, y uno de los culpables de que toda la legin se hubiera vuelto contra ellos. Pero iba desarmado, no poda defenderse. Le arrebat el scutum a Ammias y se qued de pie. No era ningn asesino a sangre fra. Y Brennus necesitaba su ayuda. Dado que Optatus tena a su contrincante debilitado por la prdida de sangre, estaba haciendo todo lo posible por matar al galo. A Brennus, su enorme fortaleza le haba permitido seguir resistiendo los ataques certeros del legionario. Cuando Optatus vio a Romulus corriendo hacia l, redobl sus esfuerzos. Los golpes con el escudo iban seguidos de inmediato por estocadas del gladius. Se trataba de una combinacin de izquierdazo y derechazo difcil de resistir durante mucho tiempo.

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Intentando soportar lo mejor posible las oleadas de dolor de las costillas rotas, Romulus se acerc a los dos hombres. Al final, Optatus tuvo que girarse y enfrentarse a l. Ahora t solo! dijo Romulus para ganar tiempo. Qu te parece? Optatus vio como le palpitaban los costados al joven soldado y se imagin por qu jadeaban. Dos esclavos heridos repuso levantando el labio superior con desdn. Os matar a los dos! Fue un error garrafal. Mientras hablaban, Brennus haba cogido la espada y el escudo de Novius. A pesar de la herida, el galo se haba convertido en un segundo contrincante letal. Al cabo de unos instantes, los amigos se hallaban a ambos lados del fornido legionario. Optatus no era ningn cobarde. No hizo ademn de rendirse o salir corriendo, sino que se volvi a uno y otro lado preguntndose a quin atacar primero. Pero Romulus y Brennus se contenan. Ambos eran reacios a matar a Optatus. Como not su indecisin, el veterano se abalanz hacia Romulus. Retrocedi un paso y amortigu el golpe con el escudo. Optatus no afloj, embistiendo una y otra vez con el gladius a la cara de Romulus. No caba la menor duda de que era el legionario ms duro. Si consegua superar al joven soldado, quiz pudiera derrotar a Brennus. El galo ya no poda mantenerse al margen durante ms tiempo. Cuando Optatus retrocedi de nuevo, se inclin hacia delante y le cort el tendn de la corva izquierda con la hoja. Optatus se desplom con un fuerte gemido, alzando el escudo para protegerse por instinto. De todos modos, segua sin pedir tregua. Aunque, cado boca arriba como estaba, no tena ninguna posibilidad. Muy a su pesar, Romulus tuvo que reconocer que admiraba su valenta. Mir a Pacorus por si vea la misma reaccin. Brennus hizo otro tanto. No caba esperar ninguna ayuda. El comandante tena el rostro contrado por la ira. Novius y sus compinches le haban mentido. La clemencia de Romulus y Brennus para con los veteranos lo dejaba bien claro. Dio una orden rpidamente y sus arqueros alzaron los arcos. Romulus se percat de lo que estaba a punto de suceder. No! exclam. Brennus cerr los ojos. Haba visto cosas como aqulla demasiado a menudo.

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Una docena de flechas silbaron en el aire. Seis dejaron a Optatus clavado en el suelo, mientras que las restantes ensartaban a Ammias en el pecho y el abdomen. Los dos murieron al instante. El silencio se apoder del intervallum. Los arqueros introdujeron la mano en la aljaba y renovaron las astas de las cuerdas de los arcos. Muerte a todos aquellos que me mienten! grit Pacorus con las venas del cuello hinchadas. Soy el comandante de la Legin Olvidada! Reacios a encontrarse con su mirada furibunda, los soldados del pblico agacharon la cabeza. Incluso Vahram evit la mirada de Pacorus. Romulus y Brennus se pusieron juntos, sin saber muy bien cmo iba a reaccionar a continuacin el temperamental parto. El comandante profiri otra orden. Con los arcos totalmente tensados, los arqueros se giraron para apuntar a los dos amigos.

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Captulo 14

Un nuevo aliado
Roma, invierno de 53-52 a. C.
nicamente los devotos pueden entrar en el Mitreo seal Secundus con dureza. Y la muerte es el castigo para quienes infringen la norma. Fabiola tembl. En ese lugar, centro de su poder, lo vea bajo una luz totalmente diferente. Ahora Secundus se haba convertido en un hombre alto y poderoso que exudaba autoridad por cada poro de su piel. Tocado con un gorro frigio, sostena en la mano izquierda un bculo dorado que haba sacado de un bal de madera. No se trataba de un pobre soldado lisiado que mendigaba para comer. La imagen que Secundus daba al mundo exterior era slo una fachada. Sus hombres asintieron con gritos de ira. Llevadla al patio! orden Secundus. Deprisa! Fabiola no tuvo oportunidad de seguir explicndose, pues se la llevaron a empujones por el pasillo que daba a la escalera. Al entrar en el Mitreo haba cruzado, sin saberlo, una lnea invisible. Mitra le haba mostrado el lugar donde quizs estuviera Romulus, pero ahora iba a morir. Probablemente igual que su hermano, si ste participaba en la batalla que ella haba visto. En el caso de que su visin fuese cierta, pens Fabiola con amargura. Qu efecto haba surtido en su mente aquel lquido de sabor extrao? Antes de morir quera saber qu era y le lanz la pregunta a Secundus: Qu haba en el frasco? Los veteranos que la sujetaban se tambalearon. Esperad!orden Secundus bruscamente con una expresin distinta en el rostro. Has bebido de aqu? dijo con lentitud, mientras levantaba el frasco azul que estaba en el altar.

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Fabiola asinti. Al ver que estaba vaco, Secundus resopl furioso. Agraviados por ese nuevo ultraje desenvainaron las espadas, pero Secundus levant la mano para impedir que se precipitasen. Has visto algo? pregunt en voz baja. Fabiola se puso tensa, pues era consciente de que todo dependa de su respuesta. Enfrentada a la muerte, quera vivir. Responde! orden Secundus entre dientes. O por Mitra que te doy muerte ahora mismo! Fabiola cerr los ojos y le pidi ayuda al dios guerrero. La verdad pens. Di la verdad. Me convert en un cuervo dijo en voz alta pensando que los hombres que la escuchaban se echaran a rer. En un cuervo que volaba a gran altura sobre una tierra extraa. Su respuesta fue recibida con gritos entrecortados. Oy susurrar repetidamente la palabra corax. Ests segura? espet Secundus. Un cuervo? Fabiola lo mir a los ojos: Estoy segura. Secundus pareca confuso. Cmo puede ser? pregunt a un veterano. Una mujer el ave sagrada? grit otro. Las preguntas resonaban, en la cmara. Secundus levant la mano para pedir silencio. Sorprendentemente, sus hombres obedecieron. Explcame todo lo que has visto le dijo a Fabiola. No omitas ni un solo detalle. Fabiola respir hondo y empez a explicar. Nadie habl mientras ella relataba la visin. Cuando termin, permanecieron todos en silencio, aturdidos. Secundus se movi para situarse delante de los tres altares y de la representacin de la tauroctonia. Se arrodill e inclin la cabeza. Nadie habl, pero las manos que agarraban con fuerza el brazo de Fabiola se relajaron ligeramente. Mir de reojo a los veteranos que la sujetaban y vio miedo e

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intimidacin en su semblante. No saba qu pensar. Si crean en lo que ella haba visto, significaba esto que poda ser cierto? Tras unos instantes, Secundus se inclin y se levant. Todos los hombres se pusieron tensos, ansiosos por saber si su dios haba hablado. No debemos hacerle dao declar Secundus mientras miraba alrededor de la cmara. Todo aquel que bebe del homa y suea con un cuervo cuenta con el favor de Mitra. En los rostros que rodeaban a Fabiola se apreciaba sorpresa, incredulidad e ira. Incluso en el caso de una mujer? pregunt el centinela que les haba dejado pasar al llegar. Pero si se les prohbe la entrada! Se oyeron ms voces discrepantes. Secundus levant la mano para pedir silencio, pero el clamor creci. Es una blasfemia! grit uno de los que se encontraban al fondo de la cmara. Matadla! A Fabiola se le encogi el estmago. Esos duros veteranos mostraban tan poca clemencia como los fugitivarii de Scaevola. Secundus observaba la escena sin reaccionar. Al final, durante un instante, el ruido baj de intensidad. Soy el Pater! anunci con voz firme. No es as? Los hombres asintieron con la cabeza. Los refunfuos se apagaron y se hizo un hosco silencio. Os he fallado alguna vez? Nadie respondi. Bien, entonces prosigui Secundus, confiad en m. Soltadla! Para su sorpresa, los veteranos que la sujetaban por el brazo la soltaron. Se apartaron incmodos y eludieron su mirada. Acrcate! le indic Secundus, el Pater. Aliviada y a la vez afectada por la experiencia, Fabiola se le acerc. Regresad a la cama! orden Secundus. Yo me encargar de ella. Con muchas miradas reticentes, los hombres de rostros duros cumplieron la orden. Poco despus, los nicos que quedaban en la cmara subterrnea eran Fabiola y Secundus.

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Fabiola arque una ceja: El Pater? A los ojos de Mitra, yo soy el padre de todos ellos respondi. Como miembro ms antiguo de este templo, soy responsable de su seguridad. Sin compaa, Secundus todava resultaba ms intimidante. La mir con dureza: Al entrar aqu sin permiso has abusado de nuestra confianza. Considrate afortunada de estar viva. Las lgrimas anegaron los ojos de Fabiola. Lo siento susurr. Ya est hecho dijo Secundus en un tono ms indulgente. Los caminos de Mitra son inescrutables. Me creis? pregunt con voz temblorosa. No veo engao en ti. Y has soado con un cuervo. Fabiola tena que preguntarlo: Mi visin era real? Ha sido enviada por el dios respondi con vaguedad. El homa puede llevarnos muy lejos. A veces, demasiado lejos. He visto soldados romanos. Y a los amigos de mi hermano protest. A punto de luchar en una batalla que nadie poda vencer. Nadie. Unos lagrimones le rodaron por las mejillas. Lo que has contemplado puede que nunca suceda declar Secundus con calma. O que ya haya sucedido replic Fabiola con amargura. Cierto reconoci. Las visiones pueden mostrar todas las posibilidades. Fabiola encorv los hombros en un intento de no mostrar su dolor. No es normal tener un sueo tan impactante la primera vez que se bebe homa prosigui Secundus. No hay duda de que se trata de una seal del dios. Tus hombres no parecan muy convencidos. Obedecern mis rdenes respondi Secundus con el ceo fruncido. Por el momento. Fabiola sinti un cierto alivio. Las palabras que pronunci a continuacin fueron sorprendentes.

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El primer nivel del mitrasmo es convertirse en corax. Un cuervo. Muchos iniciados nunca lo llegan a ver. La mir fijamente: Tu visin quiere decir que nuestro encuentro tiene un propsito. Cmo lo sabes? Mitra me revela muchas cosas. Secundus sonri, lo cual enfureci a Fabiola. Le pareca que jugaba con ella. Qu planes tienes? Fabiola reflexion unos instantes. En un principio, haba pensado regresar al latifundio. Ahora era imposible. Como tambin lo era permanecer en Roma. La inestable situacin poltica haba demostrado ser incluso ms peligrosa de lo que se haba imaginado y Scaevola todava andaba suelto por la ciudad. Tras habrsele escapado dos veces, el fugitivarius no abandonara su persecucin. De eso no le caba la menor duda. Pero adnde poda ir ella sin proteccin? No lo s replic Fabiola mirando expectante la figura de Mitra. No puedes quedarte aqu dijo Secundus. Mis hombres no lo aceptaran. Fabiola no se sorprendi. Haba infringido una de las reglas ms sagradas de los veteranos y no retiraran las amenazas que le haban gritado. Ms de uno quiere verte muerta por lo que has hecho esta noche. Fabiola se encontraba a merced de Secundus y de Mitra. Cerr los ojos y esper a que Secundus continuase. Tu amante est en la Galia con Csar prosigui, intentando aplastar la rebelin de Vercingtorix. El corazn le lata con fuerza. As es afirm. Brutus puede protegerte. La frontera est a cientos de kilmetros de aqu titube Fabiola. Desde all todava queda un trecho. Yo te guiar anunci. Fabiola control su sorpresa: Por qu habras de hacerlo? Por dos razones declar Secundus sonriendo. Se inclin ante la tauroctonia. La primera es que el dios desea que as sea. Y la segunda? Csar necesita toda la ayuda que pueda conseguir en Roma respondi con un ligero guio. Ya veremos cul es su respuesta a la oferta de las espadas de ms

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de cincuenta veteranos. Si est de acuerdo, lograremos el reconocimiento y las pensiones que nos merecemos. Era un plan inteligente, pens Fabiola. Los aos de ausencia de Roma haban permitido a Julio Csar escribir un curriculum vtae a todas luces admirable: la conquista de la Galia y la inmensa riqueza que ello supona. Tras ella, las incursiones en Germania y Britania, campaas cortas pero contundentes a la hora de demostrar a sus habitantes la superioridad militar de Roma. Los plebeyos, que estaban al da de todas las victorias gracias a los mensajeros del Csar, lo adoraban por su bro y sus inclinaciones marciales. Pero eso no era suficiente: no estaba a diario en la ciudad, estrechando manos y mostrndose en pblico, buscando el favor de poderosos nobles y senadores. Los sobornos y las maniobras de sus subalternos servan hasta cierto punto. Csar todava necesitaba la influencia de Pompeyo Magno, el socio del triunvirato que an viva; quien, encantado con la muerte de Craso en Parta, segua de boquilla con su antiguo aliado al tiempo que entablaba amistad con cada pequea faccin del Senado. Pocas facciones queran a Csar, el general ms ilustre de Roma. Era una amenaza demasiado real para la Repblica, pues ya haba desacatado abiertamente la ley en otras ocasiones. Y ahora, con la situacin poltica en constante cambio y la amenaza de la anarqua, Csar se encontraba empantanado en la Galia en un futuro inmediato. La oferta de hombres curtidos en la capital podra resultar tentadora. Os lo agradezco dijo Fabiola con gratitud. Pero habr bandidos en el camino. Y es probable que Scaevola y sus fugitivarii nos persigan. Al ver que le miraba el mun sin querer, el veterano se rio: No ir yo solo. Vendrn todos aquellos camaradas a los que logre convencer. Fabiola tan slo se demor un instante en decidirse. El camino hacia el norte estara plagado de riesgos y la situacin en la Galia sera an ms peligrosa. Pero qu otra opcin le quedaba? Fabiola extendi el brazo a la manera de los hombres. Secundus sonri y le estrech la mano. Abandonar la ciudad result ser una decisin acertada. El sol apenas haba salido y las columnas de humo ya plagaban el cielo. Seguan incendiando edificios. La muchedumbre aprovechaba que el Senado estaba paralizado por la corrupcin, la indecisin y las luchas internas. Los senadores, como polticos civiles, adems de temer con razn semejante insurreccin armada, no estaban preparados para controlarla. Era muy raro que se necesitase al ejrcito de la Repblica dentro de Italia y, para evitar cualquier intento de hacerse con el poder, las guarniciones de legionarios no podan entrar en un radio de varios kilmetros en torno a Roma. Esta norma dejaba la ciudad desprotegida precisamente en caso de disturbio. Despus de

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haber incendiado los edificios ms importantes de la ciudad, los hombres de Clodio rebosaban seguridad. Y, cuando los gladiadores de Milo se reagrupasen, slo querran una cosa: venganza. El caos se haba apoderado de Roma. Era inevitable que se desatase ms violencia cuando, tras el amanecer, lleg el crepsculo. nicamente soldados adiestrados podan sofocar a la muchedumbre sedienta de sangre y lograr brindar cierta seguridad a la peligrosa maraa de calles y callejuelas. Secundus y sus hombres eran demasiado pocos para controlar la situacin. Craso haba descendido al Hades y Csar estaba muy lejos. Si Pompeyo Magno no se implicaba, el futuro de Roma se presentaba realmente sombro. A no ser que quisieran ver incendiados ante sus ojos ms edificios pblicos, como mercados o tribunales, o incluso sus propias casas, los senadores y los nobles no tendran ms alternativa que pedirle ayuda. Al dejar las murallas de la ciudad tras de s, Fabiola record que Brutus haba predicho que Pompeyo llevara a cabo esta misma maniobra. Se trataba del hombre que haba logrado burlar a Craso y llevarse el mrito de haber sofocado la rebelin de Espartaco, y que posteriormente haba hecho lo mismo con el general Lculo, despus de que ste estuviese a punto de aplastar el levantamiento de Mitrdates en Asia Menor. Pompeyo no iba dejar que le arrebataran el premio gordo. Traer a los legionarios romanos al Foro Romano por primera vez desde Sula le otorgara el control material de la Repblica. Pero al Senado no le quedaba otra opcin. Cinco das despus pareca que no haba habido violencia. Los gritos de la gente atrapada en los disturbios haban sido reemplazados por el trino de los pjaros, el crujido de la litera y los rezongos de Secundus y sus hombres. Con la cabeza apoyada en un lado de la litera, Fabiola miraba a lo lejos. Docilosa chasqueaba la lengua en seal de desaprobacin, pero ella no le haca caso. La sirvienta de mediana edad, horrorizada por lo que haba pasado en las calles, se haba negado en redondo a quedarse atrs. Contenta por tener la compaa de una mujer, Fabiola no protest mucho. Sin embargo, ya empezaba a estar aburrida, despus de dar botes arriba y abajo durante horas. Aprovechar para mirar de vez en cuando al exterior quiz no era muy sensato, pero tena que hacerlo para no perder la cordura. La otra persona que se haba negado a quedarse en Roma caminaba a su lado. A pesar de sus graves heridas, Sextus haba insistido en acompaar a Fabiola en su periplo hacia el norte. El esclavo tuerto la segua como una sombra; era una sensacin de lo ms reconfortante. Excepto Docilosa, nadie se poda acercar a menos de tres pasos de Fabiola si l no daba su consentimiento con un movimiento de cabeza.

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Entre hileras de campos vacos, la calzada empedrada se extenda hacia el horizonte gris. Lejos de la ciudad ms cercana, se vean pocos viajeros. Y los que se vean solan pasar a su lado deprisa, con las capuchas de las capas puestas. Dado que ningn ejrcito oficial protega a los ciudadanos de a pie ni dentro ni fuera de Roma, las calzadas de la Repblica eran peligrosas de da y de noche. La campia estaba salpicada de latifundios a intervalos regulares, con la tierra en barbecho hasta la primavera. Al igual que el de Fabiola, todos estaban formados por un edificio central y los tpicos viedos, olivares y rboles frutales. Cerca de la entrada crecan densos bosques de robles y cipreses; grandes manadas de perros guardianes corran sueltos por las fincas. Secundus y sus hombres se haban visto obligados en varias ocasiones a tirar piedras a los feroces animales. Grupos de hombres armados y vestidos con tnicas mugrientas holgazaneaban en las entradas de muchas de las casas solariegas: protegan de los ladrones. En estos tiempos peligrosos, los ricos terratenientes protegan sus fincas todava con ms celo del habitual. Los grupos de matones sin afeitar miraban con desconfianza la litera y la guardia de doce hombres que la acompaaba, pero no se atrevan a retrasar su paso, ni siquiera cuando los soldados apedreaban a los perros para mantenerlos a raya. Los caractersticos cascos de bronce con el penacho, la cota de malla hasta los muslos y las armas del ejrcito indicaban que aquellos individuos de aspecto duro eran veteranos. Todos llevaban los arcos preparados para disparar, lo que haca que cualquier intento de robarles resultara especialmente peligroso. En momentos como stos, Fabiola procuraba que no la viesen. Al asumir que el pasajero de la litera era un rico noble o comerciante, los rufianes se mantenan al margen. As fue como viajaron sin problemas. Todas las noches, Secundus buscaba un lugar para acampar lo ms alejado posible de la carretera. El principal objetivo era no llamar la atencin. Una vez contento con el lugar, plantaban las tiendas con prontitud. Los once seguidores de Secundus no necesitaban mucho tiempo para martillear en la tierra los clavos de hierro y levantar las tiendas. Hasta este viaje, Fabiola nunca haba visto las tiendas de cuero con capacidad para ocho hombres que utilizaban los legionarios cuando estaban en camino. Docilosa y ella tenan una para ellas dos solas, los soldados compartan otras dos y los cuatro esclavos que cargaban la litera dorman en la cuarta. Sextus, que haba rechazado cualquier otra propuesta, pasaba todas las noches envuelto en una manta a la entrada de la tienda de Fabiola. En el interior, la disposicin para dormir era sencilla: las camas consistan en cojines y mantas de la litera. La decoracin era todava ms espartana que la de su niez. Como en aquel entonces, no haba muchas oportunidades de baarse. Esto tampoco preocupaba a Fabiola: haca tanto fro que no le apeteca remojarse. Desde que haban salido de Roma, no haban visto ninguna seal de Scaevola. Fabiola rezaba todos los das para que el malvado fugitivarius no consiguiese

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reagrupar escuchado problemas haba ms Galia.

a sus hombres para perseguirla. Por el momento, los dioses haban sus plegarias. Si su racha de buena suerte se mantena, los mayores a los que tendran que enfrentarse seran los ejrcitos de Pompeyo que hacia el norte y los integrantes de las tribus que vagabundeaban por la

Aunque la llegada de la primavera era inminente, los das todava eran cortos. Esa tarde, Secundus decidi detener la marcha temprano para buscar un lugar adecuado donde acampar. Asom la cabeza en la litera e hizo una sea a Fabiola. Ahora es seguro salir dijo. Agradecida, sali al aire fro. Poder estirar las piernas a la luz del da era un verdadero placer. En esta ocasin, Secundus haba escogido un lugar apartado cerca de un ro. Aunque tan slo se hallaba a cien pasos de un puente que cruzaba las aguas rpidas, estaba protegido por un bosquecillo de rboles. Pese a que las ramas de los rboles estaban desnudas, stos ofrecan una buena proteccin. En una hora oscurecera y el campamento quedara bien oculto durante la noche. No te alejes aconsej Secundus. Fabiola no tena intencin de alejarse. Ni aun con Sextus detrs de ella se senta segura si no vea a varios hombres armados cerca. Caminaron hasta el ro que flua veloz, crecido por las lluvias invernales en los Apeninos. Grandes troncos giraban en crculos perezosos que revelaban la inmensa fuerza con que el agua los arrastraba. Como la mayora de los romanos, Fabiola no saba nadar. Caerse en el ro supondra morir ahogada. Se estremeci al pensarlo y se alej. Mir al cielo para levantar su sombro nimo. Las nubes cruzaban raudas, iluminadas por debajo por el sol del atardecer. Soplaba un fuerte viento del norte que prometa ms nieve. Fabiola saba que iba a nevar por el color gris amarillento de las nubes y por el fro cortante que le entumeca los dedos de las manos y de los pies. El viaje iba a ser ms difcil todava, pens cansada. La embarg la inquietud y se apresur a regresar al campamento, impaciente por alejarse del tiempo amenazante. Sextus la segua y tambin observaba descontento el aire del anochecer. A lo largo de la noche aument la fuerza del viento, hasta convertirse en una voz chillona que ahogaba todos los dems sonidos. Hubo que clavar ms estacas para que las tiendas quedasen bien sujetas a la tierra. Secundus orden duplicar el nmero de centinelas y los coloc a unos cerca de otros para que pudiesen verse. Heladas hasta los huesos, Fabiola y Docilosa se fueron a la cama completamente vestidas, e incluso ms temprano de lo normal. De todas maneras, tampoco era normal quedarse levantado hasta despus del crepsculo. Qu otra cosa poda hacerse a la luz de las lmparas de aceite aparte de rumiar sobre las preocupaciones? Porque eso fue precisamente lo que la joven acab haciendo.

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Incluso aunque llegaran a la Galia sin ms percances, quin saba si iban a encontrar a Brutus en medio de la masacre y el caos? Con el pas entero contra los romanos, el viaje sera ms peligroso que en Italia. Bandas de forajidos competan por despojar a los integrantes de las tribus de todos los objetos valiosos que pudiesen encontrar. Aunque los hombres que la acompaaban eran veteranos, no podran resistir el ataque de un grupo numeroso de guerreros galos. Fabiola suspir. De qu serva preocuparse por el futuro? En ese momento, preocuparse por sobrevivir da a da era ms que suficiente. Maana sera otro da. Intent tener presente este pensamiento y finalmente se qued dormida. Unos gritos de alarma la despertaron de un sueo profundo. Afortunadamente, el viento huracanado haba cesado. A travs del tejido de la tienda penetraba una plida luz, la del amanecer. Apart las gruesas mantas y sac el pugio de debajo de la almohada. Nunca ms la iban a reducir como lo haban hecho en las calles de Roma. Docilosa tambin estaba despierta. Qu hacis, seora? pregunt alarmada. Sin responder, Fabiola se acerc a la portezuela, la entreabri y observ la zona que haba delante de la tienda. Sextus no est. Salir puede ser peligroso! avis Docilosa. Quedaos aqu! Ignorndola, la joven sali al aire de la maana. Para su alivio, Sextus estaba a tan slo unos pasos de distancia. Sujetaba con fuerza el gladius y tena la mirada fija en el hombre empapado de sangre que yaca sobre la gruesa capa de nieve junto a la tienda de al lado. Fabiola se le acerc. Secundus y dos de sus hombres estaban agachados sobre el cuerpo. Se trataba de uno de los centinelas. Le haban cortado el cuello de oreja a oreja. La nieve helada que lo rodeaba se haba tornado roja, un impactante choque de colores a la luz del amanecer. Qu ha sucedido? No lo sabemos, seora respondi Sextus con gravedad. No he odo nada en toda la noche. Al percatarse de la presencia de Fabiola, Secundus se volvi hacia ella. Su rostro pareca ms avejentado de lo que recordaba. Tena la mano cubierta de sangre. Se llamaba Antoninus dijo el veterano con tristeza. Sirvi a mi lado durante diez aos. A Fabiola le dio lstima. Quin ha sido? pregunt.

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Secundus se encogi de hombros: El mismo cabrn que ha matado a Servius, supongo. Sorprendida, lo mir inquisitiva. Hay otro all revel Secundus. Los dos estaban cubiertos de nieve, as que ha debido de suceder durante la tormenta. Las huellas han quedado bien tapadas. A Fabiola se le encogi el estmago de miedo. Bandidos? pregunt. Podra ser respondi l enfadado. Y bien listos, los muy cabrones, para acercarse tanto sin que nos disemos cuenta. Antoninus y Servius eran buenos hombres. Fabiola palideci. Conoca a un hombre que era un verdadero experto en seguirle la pista a alguien: Scaevola.

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Captulo 15

Una nueva amenaza


Margiana, invierno-primavera de 53-52 a. C.
Los arqueros apuntaron las flechas a Romulus y Brennus y esperaron a recibir la orden de disparar. Pese a que los dos amigos llevaban cota de malla, las afiladas puntas de hierro los haran pedazos por la corta distancia que mediaba entre los arqueros y ellos. Romulus notaba las pulsaciones en el cuello. A Brennus lo embargaba la resignacin. El dolor de la herida que le haba infligido la espada de Optatus no era nada comparado con que le quitasen la satisfaccin de la victoria para reemplazarla con la amenaza de una ejecucin sumaria. Una vez ms. Como gladiador, al menos le aplaudan despus de ganar una pelea. Ahora, no era ms que un pedazo de carne prescindible. Si tena que morir que fuese como hombre libre y no como prisionero o esclavo. Pacorus estaba a punto de hablar, cuando uno de los centinelas de la muralla se molest en mirar hacia el este. Al igual que sus compaeros, el soldado haba estado totalmente absorto en el combate que se libraba debajo de su posicin. Su ronco grito de alarma hizo que todo el mundo desviase la atencin que haban prestado a la pareja de individuos sudorosos que se encontraba de pie, junto a los cadveres de los legionarios. Se acerca un mensajero! grit. Indica que el enemigo se acerca. Como en todas las unidades de guardia, el trompeta estaba preparado. Rpidamente, se llev el instrumento de bronce a los labios y toc una serie de notas cortas y agudas que todos reconocieron. El toque de alarma. Pacorus torci la boca en un gesto de aprensin. Antes de entrar en el campo de tiro, los jinetes levantan el brazo derecho para avisar a sus camaradas del peligro. No caba duda, esto era lo que el centinela haba visto.

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Ve a la entrada! le grit a Vahram. Tremelo de inmediato! El rechoncho primus pilus salud bruscamente y sali al trote. Pacorus dio media vuelta para dirigirse a Romulus y Brennus, a quienes sus arqueros seguan apuntando. Cuntos habis visto ah fuera? Entre mil y dos mil, seor respondi Romulus con seguridad, Tal vez ms. De infantera? pregunt Pacorus esperanzado. Los escitas, pese a ser un pueblo mucho ms debilitado si se lo comparaba con su poca de mayor esplendor siglos atrs, seguan siendo unos adversarios temibles para cualquier ejrcito. Sobre todo, sus diestros jinetes. Aproximadamente la mitad de cada, seor. Con una expresin sombra en el rostro, el comandante respir con dificultad. Su ejrcito estaba formado casi en su totalidad por soldados de infantera. Entre quinientos y mil caballos dijo entre dientes. Que Mitra los maldiga a todos! Los amigos esperaron. Como tambin esperaron los arqueros partos. Unos instantes despus, lleg el primus pilus con un guerrero montado a lomos de un caballo sudoroso. Sus palabras confirmaron las de Romulus. Pero, en lugar de avanzar hacia el fuerte, los escitas se dirigan de nuevo hacia el norte: en direccin a sus tierras y a los otros fuertes. Satisfecho por el momento, Pacorus mascull una orden a sus hombres, que finalmente bajaron los arcos. De repente, haba cosas ms importantes en la cabeza del comandante que la ejecucin de dos simples soldados. La tensin en los hombros de Romulus empez a disminuir y respir honda y lentamente. Presentaos ante el optio de la primera centuria de la cohorte del primus pilus orden Pacorus con brusquedad. All os podr vigilar. Con gusto, seor repuso Vahram mirndolos con malicia. Mientras estn a mi cargo, no habr deserciones. Romulus se imagin los castigos que eran capaces de ocurrrsele al sdico parto. Pero a pesar de todo estaban vivos, pens agradecido. Brennus le dio un codazo y salieron corriendo, procurando ambos que no se viesen sus heridas. Ms vala no esperar a que Pacorus se lo pensara dos veces, y lo que el imprevisible primus pilus pudiera hacerles ms adelante ahora no importaba demasiado. Oyeron a Pacorus hablar con Vahram, detrs de ellos.

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Quiero a toda la legin lista para marchar en una hora. Y que tambin se les distribuyan lanzas largas. A la orden! Los escudos recubiertos de seda deberan resistir las flechas envenenadas prosigui. Y las lanzas rompern la carga. Eso fue lo ltimo que Romulus oy. Doblaron una esquina que daba a la Va Principia y siguieron caminando sin hacer caso de las miradas de curiosidad que lanzaban en su direccin. Enseguida llegaron a sus nuevos barracones. La Primera, la cohorte ms importante de la legin, estaba bajo el mando personal de Vahram. Ser primus pilus conllevaba, en realidad, dos funciones: estar al mando de una unidad de seis centurias y ser el centurin de ms alto rango de la Legin Olvidada. El optio de la primera centuria era un adusto legionario originario de la ciudad de Capua llamado Aemilius a quien encontraron en el estrecho corredor gritando rdenes a sus hombres. Pareci sorprenderse al ver a la pareja, como tambin se sorprendieron los legionarios all presentes. Todo el mundo en el campamento se haba enterado de las malintencionadas habladuras de Novius y unos agrios comentarios enseguida llenaron el ambiente. Romulus los ignor, transmiti las rdenes y salud. Os enva Pacorus? repiti Aemilius. S, seor respondi Romulus en posicin de firme. Brennus hizo lo mismo. Si era humanamente posible, tenan que ganarse la confianza de Aemilius desde el principio. Si no lo lograban, los dos oficiales de mayor rango de la centuria se la tendran jurada. Y eso antes de que los legionarios se involucrasen. Aemilius se toc la barbilla, pensativo. Esclavos huidos, eh? Todos los soldados que lo oyeron estiraron el cuello para ver. No tena sentido seguir negndolo. S, seor repuso Romulus, aunque ya no se senta esclavo. Haber recibido adiestramiento como soldado, haber participado en batallas y haber sobrevivido hasta este momento le haba dado una gran seguridad en s mismo, mucha ms de la que pudiera tener cualquier esclavo. Aunque la esclavitud no haba sido una carga fcil de sobrellevar, Brennus tambin se call. En ese caso, guardar silencio era lo mismo que estar de acuerdo con Romulus.

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Los soldados que estaban cerca les abuchearon para mostrar su desaprobacin, pero Aemilius no reaccion. Romulus disimul su sorpresa. Era una diminuta chispa de esperanza. Estuvisteis en la patrulla de Darius? Ambos asintieron con la cabeza. Y lo que dicen prosigui el optio con una mirada penetrante, es cierto? Desertasteis? No, seor! protest Romulus con vehemencia. Los hombres que s desertaron yacen muertos en el intervallum, seor aadi Brennus. Acabamos de derrotarlos a los tres, y desarmados. Gritos ahogados de incredulidad llenaron el corredor. Los barracones de la primera cohorte estaban al lado del pretorio, muy lejos de la entrada principal. Enzarzados en los quehaceres rutinarios, ninguno de los que all se encontraban haba presenciado el dramtico duelo. Aemilius enarc las cejas: Por Jpiter! Los habis vencido? Preguntad a cualquiera de los otros oficiales, seor inst Romulus. No somos unos cobardes! aadi Brennus. Algo le dijo a Romulus que el optio era un hombre justo. Abandon toda precaucin. Los dioses nos han ayudado. El galo asinti con su greuda cabeza. Despus de lo que haban pasado, pareca que as haba sido. Los legionarios intercambiaron rezongos supersticiosos. Aemilius pareca tener ciertas reservas. Os he visto a los dos en el campo de adiestramiento dijo. Sois buenos. Muy buenos. Probablemente sea sa la razn por la que ahora estis aqu. Romulus no dijo nada; respiraba hondo entre las oleadas de dolor que le producan las costillas. Aemilius se relaj. Entonces, al advertir el profundo corte en el antebrazo de Brennus, frunci el ceo. En este estado no puedes sujetar el escudo. Me lo vendo un poco y estoy bien, seor. No quiero perderme la lucha respondi Brennus impasible. Hay unas muertes que vengar.

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Cules? Las de los hombres de nuestra centuria, seor intercedi Romulus. En el rostro del optio se dibuj lentamente una sonrisa. Estos dos soldados al menos eran valientes. El tiempo dira si mentan o no. Muy bien aadi. Que te la miren en el valetudinarium. Tu joven amigo puede ir al arsenal para recoger el equipo y las armas. Romulus y Brennus se apresuraron a obedecer. Haba una batalla que librar. Al final, el esperado choque contra los escitas no tuvo lugar. Probablemente, los guerreros nmadas, al darse cuenta de que la respuesta a su ataque sera rpida e implacable, se retiraron del lugar donde haban sido avistados por el jinete parto. La orden de Pacorus de llevar suministros suficientes para varios das fue una decisin acertada, pues los legionarios marchaban en vano tras un enemigo que tena la ventaja de estar a muchos kilmetros de distancia desde el inicio de su persecucin. Al final, la maniobra no fue ms que una larga marcha de prcticas en condiciones invernales. Evidentemente, a los soldados no les agrad que fuese as, pero no les qued ms remedio que obedecer. A los tres das, cuando los vveres de los soldados empezaron a escasear, el comandante parto se vio obligado a finalizar la maniobra. Aunque estaba decidido a no abandonar la operacin. Tras su regreso al fuerte, a seis cohortes se les suministraron de inmediato suficientes raciones para un mes y partieron de nuevo. Gran parte del invierno lo pasaron buscando a un enemigo fantasmagrico en un paisaje desrtico y helado. Hubo algunas escaramuzas con los escitas, pero nada importante. Romulus y Brennus participaron en las salidas y marcharon junto a Aemilius y sus hombres, como todos los dems. Obligados a unirse a un contubernium, haban conseguido que los seis legionarios con los que vivan, dorman y coman cada da los aceptasen a regaadientes. Pero no haban trabado amistad, y los dems soldados de la centuria les rechazaban totalmente. Con el resto de las cohortes, suceda lo mismo. Caius, como Romulus y Brennus, tambin se haba recuperado totalmente de su herida y no cejaba en su empeo de fomentar la inquina hacia los dos amigos. Nadie los atacaba directamente, pero la amenaza siempre estaba presente. No podan separarse, ni siquiera para ir a las letrinas o a los baos. Era una tctica de desgaste extremo y Romulus estaba cada vez ms harto. Brennus y l no podan enfrentarse a la legin entera. La nica opcin era la desercin, aunque prcticamente no haba adnde ir. Entre el fuerte y la ciudad de Seleucia, en el oeste, se extendan ms de mil quinientos kilmetros de ridos

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pramos. Y, desde all, cientos de kilmetros ms hasta llegar a territorio romano. Hacia el norte y hacia el este, haba territorios desconocidos habitados por tribus salvajes como los sodgianos y los escitas. El pas de Srica, de donde provena la seda, todava se encontraba ms hacia el este, pero no saba dnde exactamente. Romulus tena una idea fija: dirigirse hacia el sur, a travs del reino de los bactrianos. Ocasionalmente, los guerreros partos mencionaban una gran ciudad llamada Barbaricum, donde un caudaloso ro desembocaba en el mar. Romulus lo haba visto una vez en el Periplus, el mapa antiguo con anotaciones de Tarquinius. Saba que Barbaricum era un centro comercial importante donde se vendan y compraban artculos valiosos como especias, seda, joyas y marfil. Al parecer, desde su puerto zarpaban barcos hacia Egipto cargados de productos que valan un dineral en Italia y en Grecia. Pero Romulus no tena ni idea de cmo llegar hasta all, la nica ruta para regresar a casa. Adems, no pensaba dejar a Tarquinius. Y tampoco a Brennus. De todas maneras, seguan sin noticias del arspice. Estaba vivo, aunque segua bajo estrecha vigilancia en los aposentos de Pacorus. Cualquier intento de liberarlo terminara en desastre, as que los dos amigos observaron, esperaron y soportaron las adversidades durante muchos meses fros. Lo nico que podan hacer era rezar a los dioses. Con la llegada de la primavera, las seis cohortes que estaban de patrulla sorprendieron a los escitas en su campamento. Al atardecer, hora intempestiva para un ataque, Vahram dirigi a sus hombres a una sorprendente victoria. En una batalla corta y brutal, aniquilaron casi en su totalidad a la fuerza de asalto. Como los supervivientes apenas suponan una amenaza, el primus pilus se apresur a regresar al fuerte al da siguiente. Intentaba por todos los medios recuperar el favor de Pacorus. Enviaron a dos jinetes para que se adelantaran a llevar las buenas nuevas. Al llegar, Pacorus los esperaba en la entrada principal del fuerte con un destacamento de guerreros. Llam a Vahram a su lado e intercambi unas pocas palabras con l antes de indicar que entrasen los legionarios. Cuando las tropas de la primera cohorte empezaron a pasar, el comandante hizo un gesto con la cabeza en seal de reconocimiento. Pareca realmente contento por la victoria. A Romulus lo embarg la ira al ver al parto de tez morena vestido con su lujosa capa, viva imagen de arrogante superioridad. Deseaba clavarle la jabalina en el pecho, pero evidentemente no iba a hacerlo; si lo haca, lograra vengarse, pero Tarquinius seguira prisionero. El joven soldado no se atreva a actuar. Brennus y l haban tenido la suerte de seguir con vida y de no haberse topado con el comandante desde entonces. Esperaba que Pacorus ya los hubiese olvidado. Con la bendicin de Mitra, as sera. Lo nico que podan hacer los dos amigos era mantener la cabeza gacha.

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La primera cohorte se detuvo de repente y Romulus a punto estuvo de chocar contra el soldado que tena delante. Confundidos, los hombres se pusieron de puntillas para ver qu suceda. En la parte delantera haba un gran alboroto. Una voz queda e insistente que llamaba la atencin responda a los gritos de enfado. A Romulus le pareci reconocer la voz. Ms alto que la mayora, Brennus se puso la mano encima de los ojos. Ves algo? le pregunt Romulus. No! Fue la airada respuesta. Qu pasa? gru Pacorus con impaciencia al centurin ms cercano. Continuad! El oficial obedeci y corri de aqu para all golpeando a los soldados con la vara de vid, pero nadie se movi. Una figura encorvada envuelta en una pesada manta apareci en la puerta. Arrastrando los pies ms que andando, coje hacia Pacorus. Los soldados exclamaron supersticiosos cuando vieron quin era. Como estaba en la parte exterior de la fila, Romulus tena ms campo visual que el galo. Se sinti embargado a la vez por la tristeza y la euforia. El rostro de Brennus palideci. Es...? empez a decir. Sse limit a responder Romulus. No le haban visto en meses, pero slo exista una persona en el campamento capaz de crear semejante confusin. Pacorus, enfadado porque su orden no haba sido obedecida, dio otra con brusquedad. Dos de sus hombres corrieron para ponerse delante del individuo, increpndole primero en parto y despus en mal latn. No hubo respuesta. Son otra orden y un guerrero se adelant y le quit la manta de la cabeza al recin llegado con brusquedad. Dbil sin lugar a dudas, ste se tambale hacia atrs y a punto estuvo de caer. Logr recuperar el equilibrio y dio un paso hacia delante. Los partos le bloquearon el paso de inmediato, pero el hombre se mantuvo en pie orgulloso, con los brazos extendidos mirando fijamente a Pacorus. Cuando el rostro de Tarquinius result visible para los que estaban cerca, Romulus consigui retener el grito de horror que sala de sus labios. El arspice haba envejecido diez aos. Mechones grises salpicaban su larga melena rubia y nuevas arrugas de preocupacin le surcaban todo el rostro y le otorgaban un aspecto de anciano. La manta se le haba cado de los hombros, ahora huesudos, y la piel se le vea magullada y llena de contusiones. Sin embargo, lo peor era la quemadura roja

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que acababa de cicatrizar en la mejilla izquierda con la forma de la hoja de un cuchillo. Lo han torturado dijo Romulus entre dientes mientras se sala de la fila. La manaza del galo le agarr el brazo derecho para detenerlo. La protesta de Romulus se apag. Todos los hombres tienen su propio destino era una de las sentencias fundamentales del arspice. No le corresponda intervenir. Adems, Tarquinius haba planeado esta situacin. T! grit Pacorus despectivo. Vienes a ver lo que mis tropas han hecho sin ti? Sus guerreros se rieron. Tarquinius se humedeci los labios secos y cortados y a Romulus le dio un vuelco el corazn. Basta! grit el comandante. Moveos! orden a los centuriones. Esperad. Tarquinius no habl en voz alta, pero todo el mundo le haba odo. Por extrao que parezca, nadie se movi. Pacorus estallaba de ira, pero los dos partos que sujetaban al arspice tampoco parecan saber qu hacer. Los escitas han sido derrotados declar Tarquinius. El peligro ha pasado. Pacorus no poda evitar la sonrisita que se esbozaba en sus labios. Alz los brazos en seal de victoria y sus guerreros lo aclamaron. Incluso los legionarios parecan contentos. Tarquinius esper a que terminasen. Pero qu me decs de los indios? pregunt en voz baja. La sorpresa reemplaz a la alegra en los rostros de los soldados. Las siete palabras quedaron suspendidas en el aire, de repente pegajoso. Romulus mir a Brennus, que se encogi de hombros. Los indios? Pacorus se rio, pero su risa son falsa. Tendran que vencer a los bactrianos antes de acercarse a Margiana. Ya lo han hecho. Pacorus palideci. Acaba de empezar la primavera contest. Cientos de kilmetros al sur, la nieve se derrite antes fue la respuesta inmediata. Y el ejrcito de Bactria ha sido aplastado.

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El comandante estaba visiblemente consternado. Se acerca a nosotros un inmenso ejrcito prosigui Tarquinius. Azes, el rey indio, desea conquistar ms tierras. Sin obstculos, arrasar Margiana. La expresin de abatimiento de Pacorus hablaba por s misma. Tarquinius ya se lo haba mencionado una vez haca mucho tiempo. Cuntos? pregunt. Treinta mil de infantera enton el arspice. Y quiz cinco mil de caballera. Tambin cuadrigas de guerra. Los gritos de incredulidad de los legionarios que estaban ms cerca se elevaron en el aire. Una pequea amenaza! bram Pacorus, intentando sobreponerse. Los ojos de Tarquinius eran dos pozos negros. Tambin hay elefantes. Como mnimo, cien aadi. Ahora los soldados parecan asustados y el parto hundi los hombros. La alegra de Romulus al ver de nuevo a su mentor empez a desvanecerse. sta era la maldicin de la Legin Olvidada. Y tambin la de sus amigos. Lo saba. Envuelto en una nueva desazn, no vio la reaccin de Brennus. Hubo un largo silencio hasta que Pacoras logr recuperar el control de sus emociones. Volved a los barracones! Inmediatamente! orden entre dientes. La moral se resentira si se revelaban ms datos, pero a juzgar por las voces de descontento entre las filas de la Primera, ya era demasiado tarde. Los centuriones y los optiones se apresuraron a obedecer. Entre patadas, juramentos y golpes con las varas de vid, lograron que los soldados se moviesen. Tenemos que hablar le dijo el comandante a Tarquinius. El arspice inclin la cabeza con gravedad. Pese a las graves heridas, segua conservando cierto aire de solemnidad. Romulus y Brennus marcharon. Tarquinius gir la cabeza cuando pasaron junto a l. Los ojos de Romulus se encontraron con los de Tarquinius, antes de que ste dirigiese la mirada a Brennus. Les sonri, y fue imposible no devolverle la sonrisa. Era muy probable que les acechase la mayor amenaza de sus vidas, pero por el momento an estaban sanos y salvos. Siguieron y marcharon bajo el arco de la entrada y pasaron por delante de los centinelas de la muralla. Entre las filas de la Primera, se palpaba una vorgine de emociones. La euforia de los legionarios por su sorprendente victoria haba desaparecido totalmente con el mal augurio del arspice. Tras las acusaciones de

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Novius, Tarquinius haba sido automticamente mancillado como Romulus y Brennus. Al estar encarcelado, nadie poda acusarlo de ser un esclavo huido, pero s de culpable por asociacin. Pero todava conservaba los agradables recuerdos de Seleucia. All fue donde Tarquinius se haba hecho famoso, cuidando a enfermos y heridos. Adems, sus profecas siempre se haban cumplido, y gracias a ellas se haba ganado un gran respeto en la Legin Olvidada. Si Tarquinius deca que una invasin era inminente, pocos hombres se atrevan a discutirlo. Pronto necesitaran toda la suerte que la diosa Fortuna quisiese dejarles en su camino. Pacorus se haba tomado totalmente en serio las palabras de Tarquinius. Esa noche todos los centuriones recibieron la orden de presentarse en el pretorio. All se anunci que, al da siguiente, la legin marchara hacia el sur. Slo se quedara un pequeo grupo de guerreros y aquellos que no pudiesen marchar. Haba que llevarse hasta la ltima bullista que los aburridos armeros haban fabricado durante los tranquilos meses invernales. Por suerte, las resistentes mulas que haban acompaado a los prisioneros hacia el este desde Seleucia estaban bien alimentadas. La suya tambin sera una ardua tarea. Adems de alimentos, pertrechos adicionales y las mquinas de guerra, la manada de animales tena que transportar el heno que coman, las largas lanzas y las tiendas. Los adustos centuriones enseguida transmitieron las rdenes. Aunque eran partos, ellos tambin estaban consternados por la decisin de Pacorus. Embarcarse en una campaa a esas alturas del ao no era una perspectiva atractiva. Aunque la noticia no sorprendi mucho a los cansados legionarios. Deseaban celebrar la victoria sobre los escitas y disfrutar del placer de dormir en sus camas. Sin embargo, rumiaban las palabras de Tarquinius, que ya haban sido repetidas docenas de veces en todos los barracones. A una peligrosa batalla le iba a seguir otra ms difcil todava. Al caer la noche, miles de plegarias se elevaron hacia el cielo vaco y sin viento. Pocos hombres durmieron bien. Romulus en particular estuvo despierto casi toda la noche pensando en su futuro. Un futuro que no presagiaba nada bueno. Todos se la tenan jurada: Pacorus, Vahram, Caius y ahora los indios. Por cada peligro que lograba superar, pareca que surgieran dos ms. Como siempre, desertar no tena ningn sentido e intentar rescatar a Tarquinius equivala a un suicidio. La marcha para enfrentarse a los indios constitua la nica opcin. Al sur, hacia lo desconocido, a una batalla que nadie podra ganar. Lo embarg un gran pesimismo. No obstante, Mitra haba considerado apropiado que siguiese con vida y Tarquinius viajara con la legin. Quizs existiera una remota posibilidad. A Brennus no le gustaba hablar. Se haba quedado dormido no muy lejos y roncaba a gusto, con una tenue sonrisa en los labios.

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Enfrascado en sus problemas, Romulus no se percat de la actitud relajada de su amigo. Y, en el patio del cuartel de Pacorus, Tarquinius estudiaba las estrellas que llenaban el firmamento. Por mucho que lo intentara, el arspice no lograba ver qu pasara despus de la batalla inminente. Como en Carrhae, sera una gran masacre. Iban a morir demasiados hombres y, entre tantos, era imposible discernir el camino de tres individuos. Pero dnde estaban las visiones que le haban mostrado la posibilidad de regresar a Roma? Se haba equivocado Olenus, su mentor? Tambin a Tarquinius lo embarg la inquietud. Cuando Romulus y Brennus salieron del estrecho paso de altas paredes y los soldados que tenan delante iniciaron el descenso, pudieron disfrutar de una vista panormica de la tierra que les esperaba. Haban transcurrido once das y la Legin Olvidada estaba a punto de concluir la travesa de las montaas situadas al sur de su fuerte. Con el gran conocimiento que Pacorus tena de la zona, los legionarios haban logrado marchar sin problemas a travs de un estrecho desfiladero, a mucha menos altura que el lmite de nieves perpetuas. Hay mucha visibilidad dijo el galo sealando hacia el este. Yo dira que, como mnimo, ochenta kilmetros. Resultaba difcil discrepar. Con un cielo totalmente despejado, el aire puro les permita ver cualquier pequeo detalle que quedara por debajo de ellos: ros que bajaban con gran estruendo desde las cimas y dividan el paisaje en inmensas zonas irregulares. All la tierra era ms frtil que al norte. Toda la zona estaba salpicada de pequeas aldeas cuyos campos se extendan de forma irregular alrededor de las casas. En las estribaciones que bajaban de las montaas, haba densas arboledas. A diferencia de los romanos, los partos y los bactrianos no construan carreteras; sin embargo, en las zonas habitadas, se unan muchos senderos muy trillados. No difera mucho de algunos lugares del sur de Italia. Entre los otros soldados se oyeron murmullos de satisfaccin: no haba seal de una inmensa hueste. Romulus suspir. No saba qu era peor, si la espera de la fatalidad o la fatalidad en s. Brennus le pas un brazo por los hombros para reconfortarlo. Todava estamos todos vivos dijo. Respira hondo. Disfruta de la vista. No tienes nada que temer. Romulus logr esbozar una sonrisa. A partir del siguiente amanecer, marcharon a un ritmo constante y recorrieron unos veinticuatro kilmetros antes del anochecer. Al da siguiente fueron treinta y

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dos, y al otro, unos cuantos ms. Nadie saba exactamente cul era el destino, pero corra el rumor de que se dirigan al ro Hidaspo. El rumor demostr ser cierto: tras casi una semana de marcha, un enorme curso de agua hizo detener los avances de la Legin Olvidada. El ro, que discurra casi directamente de norte a sur, tena al menos unos cuatrocientos metros de ancho. A pesar de ser una barrera menos impactante que las montaas, constitua una impresionante frontera natural. Montado en la mula a horcajadas, Tarquinius miraba el agua deslizarse con rapidez. A su alrededor se encontraban Pacorus y muchos de los centuriones de mayor rango montados en sus caballos. De pie a sus espaldas, un crculo de polvorientos guerreros preparados y secretamente aliviados por poder descansar. Para ver mejor, el grupo del comandante haba avanzado hasta la orilla del ro. rboles bajos y vegetacin densa llegaban hasta el agua en ambos lados y restringan la visin de la otra orilla. El Hidaspo! anunci Pacorus con grandilocuencia. El lmite oriental del Imperio parto. El ejrcito de Alejandro tuvo que detenerse no muy lejos de aqu explic Tarquinius. Porque sus tropas no podan continuar. Eran hombres sabios respondi el comandante. Desde la ms profunda antigedad, los reyes indios han formado ejrcitos inmensos. Mucho ms grandes que el que debi de tener ese maldito griego. Ese maldito griego posea ms talento militar en el dedo meique que t en todo tu cuerpo podrido, pens el arspice. Entonces nada ha cambiado aadi Vahram secamente. Pero dnde estamos? pregunt Ishkan. Unos ojos nerviosos miraron a Tarquinius. Que los dioses te ayuden si esta marcha no ha servido para nada bram Pacorus. Vahram agarr la empuadura de su espada, siempre dispuesto a administrar una rpida venganza. Tarquinius no respondi de inmediato. Sobrevivir a las torturas del primus pilus le haba ayudado, si acaso, a pensarlo todo con ms detenimiento. El arspice levant la cabeza y olfate el aire. Los ojos siempre en movimiento observaban el cielo. Durante la semana anterior, el tiempo haba mejorado de forma constante. La primavera ya haba llegado. En los campos de los asentamientos por los que haban pasado, el trigo y la cebada echaban brotes verde plido. Lejos del clima ms fro de

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las montaas, las plantas y los rboles empezaban a florecer. El cauce del ro ya deba de haber bajado de los niveles ms altos del invierno, pens el arspice. Faltaban aproximadamente dos meses para que empezase el monzn. El momento perfecto para que un ejrcito cruzase con seguridad. Vahram empezaba a impacientarse, mientras que Pacorus iba tranquilamente montado en su semental negro. Aunque la odiaba, se haba acostumbrado a la actitud contemplativa de Tarquinius. Esperar unos momentos no cambiara el curso de su destino. Tarquinius dirigi la mirada a un inmenso y solitario buitre que sobrevolaba la otra orilla. Tena un aspecto sorprendente e inusual. Crculos negros rodeaban sus ojos exagerndolos; el resto de la cabeza era blanca, y el cuello y el cuerpo, marrn claro. Incluso su cola larga en forma de romboide era especial. Su presencia deba de ser relevante. El buitre llevaba una tortuga grande entre las garras y ascenda en el cielo a un ritmo constante. Cuando alcanz una altura que, segn calcul Tarquinius, deba de ser como mnimo de doscientos pasos, la solt. La tortuga cay en picado al suelo, su rgido caparazn garanta de una muerte segura. El pjaro la sigui con ms lentitud. Un asombroso ejemplo de inteligencia pens Tarquinius. Una buena leccin, cuando las dificultades parecen insalvables. A lo lejos, hacia el este sobre los rboles, vio que se formaban bancos de nubarrones. Tarquinius dio las gracias en silencio a Tinia y a Mitra. Desde que Vahram lo haba torturado, la adivinacin le resultaba ms difcil. Pero su talento no haba desaparecido totalmente. Vamos con retraso dijo. Hay zonas poco profundas a dos das de marcha en direccin sur. Ellos ya estn cruzando el ro por all. El rostro moreno de Ishkan palideci. Saba dnde estaba el vado, pero era imposible que Tarquinius lo supiese, pues ningn parto le habra hablado de l. sta era una prueba ms de que la habilidad de Tarquinius era real, pens Vahram. Menos mal que no haba matado al arspice. Aunque, reflexion, lo que les deparaba el destino era tan terrible como lo que deparara a cualquiera que matase a un hombre como el arspice. Haca una semana que la Legin Olvidada haba dejado atrs el paso de las montaas que podra haberse defendido con facilidad. El plan haba sido alcanzar el Hidaspo antes que el enemigo, para evitar que cruzase el ro o al menos hacrselo pagar caro. De repente, se haban dado cuenta de que los indios ya estaban en esta orilla. Y, en terreno abierto al lado del ro, su situacin pareca todava ms vulnerable. Pacorus apret la mandbula. Hombre valiente, no tena intencin de no cumplir con su deber. Mejor morir con honor en una batalla contra los enemigos de Parta

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que sufrir un final ignominioso a manos de los verdugos del rey Orodes. Mir a Tarquinius inquisitivamente. Y bien? pregunt. Se puede hacer mucho. Qu otra cosa podemos hacer excepto morir? pregunt Vahram con desdn. Dar una leccin a los indios que nunca olvidarn bram Pacorus. Cansados y con los pies doloridos tras otra larga marcha, los legionarios no se alegraron de tener que montar el campamento a unos dos kilmetros del ro. Esa distancia significaba que los encargados de transportar el agua tendran que invertir mucho ms tiempo del normal en llevar y traer las mulas del campamento al ro. A Romulus no le preocupaba la ubicacin del campamento. Haba visto a los jinetes partos salir al amanecer y saba que algo se tramaba. Cuando anunciaron que todos los soldados tendran que trabajar tambin al da siguiente, se oyeron an ms rezongos. Pero nadie se atrevi a cuestionar la orden. Abrir la boca era garanta de un severo castigo. Adems, tena sentido construir estructuras defensivas. Los trabajos se iniciaron al amanecer del siguiente da. Brennus se tom la tarea con entusiasmo. En sus manazas la pala pareca un juguete, aunque la cantidad de tierra que sac demostr que no era as. Se trataba de que el Hidaspo protegiese el flanco izquierdo de la Legin Olvidada. Bajo la direccin de Tarquinius, los soldados excavaron lneas de profundas trincheras curvadas paralelas a la orilla del ro, pero a unos ochocientos pasos de distancia, aproximadamente la anchura de la legin en formacin de batalla. En la base de las estructuras defensivas se colocaron ramas previamente cortadas y podadas. Las trincheras, que formaban un semicrculo, protegeran el flanco derecho. Como no disponan de un nmero importante de soldados de caballera, el arspice improvisaba as. En el interior de las trincheras se clavaron cientos de afiladas estacas de madera que sobresalan hacia fuera como dientes torcidos en la mandbula de un cocodrilo. Entre las estacas se colocaron abrojos, cuyas pas de hierro asomaban con garbo en el aire. Los doce ballistae se dividieron en dos grupos: la mitad se coloc mirando hacia delante a lo largo de la lnea, y el resto, cubriendo la zona situada ante las trincheras. Si fuera necesario, podran darse la vuelta y cubrir tambin la retaguardia. Los soldados que no se necesitaban para otras tareas se encargaron de buscar a orillas del ro piedras de tamao adecuado y transportarlas en las mulas. Al lado de cada catapulta se formaron montones con este tipo de municin en forma de pirmide. Las

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piedras eran de diferentes tamaos, algunas pequeas como un puo y otras mayores que la cabeza de un hombre. Si se apuntaban y disparaban correctamente, todas podan resultar mortales. Romulus haba observado en muchas ocasiones las prcticas de los artilleros y saba que los ballistae desempearan un papel importante en la batalla. La ltima e inexplicable tarea consista en excavar una trinchera profunda y estrecha que se iniciaba en el ro y que pasaba por delante del lugar donde se colocara la Legin Olvidada. Tambin se excavaron una veintena de largos canales laterales, y la tierra acab pareciendo un campo con numerosas acequias. El tramo final de la trinchera, que dejara entrar el agua del Hidaspo para que llegase a todos los canales, fue el remate. Cuando se sacaron los ltimos terrones, el hilillo de agua enseguida se convirti en un pequeo torrente que llen los canales hasta los topes. Al comprobar cul era la funcin de la trinchera, los soldados esbozaron sonrisas cansadas. Cuando amaneciese, toda la zona sera un lodazal. El da de intensos trabajos fsicos haba tocado a su fin y los legionarios pudieron dedicarse a pensar en temas morbosos como su futuro y la batalla que se avecinaba. Los jinetes supervivientes de la caballera de Pacorus regresaron por la noche maltrechos y ensangrentados. Haban sido atacados por unas tropas indias de caballera mucho ms numerosas y haban sufrido cuantiosas bajas, y notificaron que el ejrcito que los segua era tan grande como Tarquinius haba predicho. O incluso ms. Llegara al da siguiente. Un profundo abatimiento se apoder de los legionarios. Una vez ms, el arspice haba demostrado tener razn. Todos los soldados de la Legin Olvidada excepto uno haban deseado que no fuese as. Ahora Romulus saba que no poda escapar a su destino. Lo sinti acercndose veloz, como portado por las mismsimas alas de la muerte. La idea de regresar a Roma resultaba absolutamente ftil, un desperdicio de energa valiosa. Mejor reservarla para la batalla del da siguiente, cuando la muerte los encontrase a todos en esa llanura verde a orillas del ro Hidaspo. Diecisiete aos era una edad demasiado temprana para morir, pens con tristeza. A Brennus lo embarg una extraa sensacin de autocomplacencia. Se rumoreaba que no estaban lejos del lugar donde el increble avance de Alejandro se haba detenido. Este es el fin del mundo, murmuraron esa noche muchos soldados sentados alrededor de las hogueras. Y, aunque fuera posible alzarse con la victoria, quin querra viajar ms all de donde se encontraban? Sus palabras ignorantes resonaban en las entraas del galo. Un viaje ms all de donde un albroge ha llegado nunca. O llegar jams. Tras nueve largos aos, los dioses por fin empezaban a revelarle su propsito.

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Captulo 16

El camino a la Galia
Norte de Italia, invierno de 53-52 a. C.
Al percibir su miedo, Secundus se le acerc: Dime. Son los fugitivarii susurr Fabiola. Estoy convencida. Es su estilo aadi Secundus con el ceo fruncido. Recelan de mis hombres. Por eso se acercan sigilosamente como bandidos y los matan cuando los pillan desprevenidos. Para igualar el nmero de hombres. Exacto! Secundus inspeccion los rboles y arbustos de alrededor. Esos cabrones nos deben de estar siguiendo desde que salimos. Crees que deberamos volver? pregunt Fabiola. Enojado, Secundus solt una sonora carcajada: A quien haya asesinado a estos hombres le resultar ms fcil reclutar hombres en Roma que si continuamos avanzando. Adems, los disturbios se han extendido. Ahora mismo, la ciudad no es lugar para ninguno de nosotros. Adems, las legiones de Pompeyo tardarn semanas en llegar aadi Fabiola. Si los rumores que circulaban por la ciudad cuando se marcharon eran ciertos, a estas alturas el cnsul sera el nico gobernante durante el resto del ao. Inquieto ante esta situacin, el Senado finalmente haba actuado. Ahora bien, los ejrcitos de Pompeyo estaban esparcidos por toda la Repblica; la mayor parte se hallaba en Hispania y Grecia, y el resto, diseminado por Italia. Lo que no tenemos es tiempo afirm Secundus. Ser mejor que nos pongamos en marcha.

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Rpido! aadi uno de los otros. Sextus esboz una sonrisa de asentimiento. Fabiola no protest. La prueba fehaciente de lo que podra sucederles si no hacan nada yaca ante ella. Pese a que la tierra estaba helada, a los veteranos no les cost mucho enterrar a sus compaeros. Fabiola se sorprendi de su eficiencia al observar la rapidez con la que cavaron dos hoyos profundos, sepultaron los cuerpos empapados de sangre y los cubrieron de tierra. Tambin enterraron sus armas. Todo el mundo se congreg alrededor mientras Secundus pronunciaba unas palabras. No hubo tiempo de tallar una lpida de madera. Servius y Antoninus haban desaparecido como si nunca hubieran existido. Y, sin embargo, pens Fabiola con tristeza, la mayora de los esclavos ni siquiera reciban como sepultura esas tumbas tan sencillas. Al igual que la basura de las ciudades y los cadveres de criminales ejecutados, se desechaban en malolientes fosas abiertas. Tras la batalla, un destino similar esperaba a los soldados muertos del ejrcito vencido. Como Romulus en Carrhae. O dondequiera que tuviera lugar la batalla que ella haba contemplado en su visin. Abatida, se subi a la litera seguida de una Docilosa de rostro petrificado. Secundus grit la orden de ponerse en marcha. Ese da no pas nada ms y Secundus se asegur de que el grupo llegase a una ciudad antes de caer la noche. Como no quera que ningn desconocido estuviera al corriente de la ruta que iban a seguir hasta la Galia, haba tenido como objetivo evitar, en la medida de lo posible, todo contacto humano. El ataque nocturno haba cambiado las cosas; ahora la seguridad se encontraba en la cantidad. Secundus los dirigi con premura hasta la mejor posada de la ciudad, una estructura de poca altura con techo de madera y una taberna llena de tipos desagradables y un patio embarrado rodeado de establos. Miradas de curiosidad siguieron a las dos mujeres cuando stas descendieron con rapidez de la litera y se pusieron las capuchas de las oscuras lacernae militares que Secundus les haba entregado. Se vean obligadas a esconderse como ladronas. Despus de pedir que llevasen a la habitacin de Fabiola y Docilosa una comida frugal, Secundus dej a dos hombres con Sextus delante de su puerta. El resto y l compartieron la habitacin contigua, aunque iban a comprobar con regularidad que las dos mujeres estuvieran bien. Como Docilosa se acost temprano, tuvo tiempo de hablar a solas con Fabiola. Secundus pareca cada vez ms convencido de su derecho a convertirse en una devota de Mitra y haba empezado a revelarle detalles fascinantes sobre esta misteriosa religin, incluidas las creencias y los rituales ms importantes. Fabiola, ansiosa por pertenecer a un culto que consideraba a los esclavos como iguales, lo asimilaba todo.

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Pasaron ocho das ms de esta guisa: viajaban sin pausa y dorman mal en una cama incmoda y llena de pulgas. A la maana del noveno da, Fabiola empez a plantearse si sus miedos no habran sido una reaccin exagerada. La fuerte tormenta y el asesinato de los centinelas haban hecho que lo viese todo negro. Pero ahora pensaba que quizs esas muertes pudieran achacarse a bandidos, que haban sido un suceso fortuito que no se repetira. La frontera con la Galia estaba a una semana de marcha y la idea de ver de nuevo a Brutus la inund de alegra. Incluso Secundus y Sextus parecan ms contentos. nicamente Docilosa segua abatida. Ni siquiera la perspectiva de mejor tiempo la alegraba. La escarcha que haban encontrado a lo largo de todos los caminos empezaba a derretirse. Las campanillas de invierno ya asomaban por entre la hierba corta. Cuando los rayos de sol se asomaban por entre las nubes, proporcionaban una nueva calidez. Al fin llegaba la primavera y los pjaros trinaban en los rboles anuncindolo al mundo. Mientras la lite- i a botaba y cruja, Fabiola no poda evitar sonrer ante la expresin adusta de Docilosa. Ms tarde se arrepentira de no haber prestado ms atencin .1 su estado de nimo. El momento decisivo lleg por la tarde, poco despus de que el camino se adentrase en un valle angosto. Unos rboles altos, cuyas ramas bajas se extendan peligrosamente a la altura de la cabeza, cerraban el sendero que tenan ante ellos. Al adentrarse en el valle, el radiante sol desapareci y slo se vea por encima un pequeo retazo de cielo. Unas inmensas rocas cubiertas de musgo, restos de un antiguo desprendimiento, se intercalaban entre los troncos retorcidos situados a ambos lados del camino con muy poca separacin entre s. Apenas se vean pjaros u otros animales y un silencio sepulcral invada el bosque. Se trataba de un lugar muy inhspito. Inusitadamente, Sextus haba dejado a Fabiola para formar junto a dos hombres ms una patrulla de reconocimiento y comprobar el camino. Cuando regresaron, Secundus consult a los dos hombres y Sextus asenta con la cabeza junto a ellos. Segn los tres, no quedaba ms remedio que seguir adelante. La ruta alternativa que rodeaba el desfiladero los retrasara un da o ms. Mis muchachos no han visto seal de presencia alguna anunci Secundus. Y el tramo del camino antes de que se abra de nuevo es corto. Insegura, Fabiola se mordi el labio. Los dos huelen el peligro como un perro de caza huele el rastro prosigui Secundus. Lo habremos pasado en media hora. No ms. Sextus esboz una sonrisa alentadora.

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La tentacin era demasiado para Fabiola. Si Sextus, su talismn de la buena suerte, estaba convencido, entonces deba de ser seguro. Ignorando las quejas de Docilosa, asinti con la cabeza. Delante iban tres de los hombres de Secundus con los arcos preparados para disparar. A continuacin segua la litera transportada por dos esclavos sudorosos y flanqueada a ambos lados por un par de veteranos. Lo angosto del camino y las largas ramas obligaban a estos hombres a encorvarse continuamente al caminar. En la retaguardia se encontraban Sextus, Secundus y sus dos ltimos seguidores. Aqulla no era ni mucho menos la manera ideal de continuar el viaje, pens Fabiola al mirar hacia fuera y estar a punto de perder un ojo a causa de una rama afilada medio podrida. En la penumbra, el tiempo pasaba lentamente. En un intento por levantar el nimo, Fabiola empez a conversar con Docilosa sobre la posibilidad de encontrar a Sabina, su hija. Se la haban arrebatado con tan slo seis aos y haba sido vendida como ayudante a uno de los templos. No era el tema adecuado. La expresin de amargura de Docilosa se acentu y se mantuvo inalterable pese a lo que Fabiola dijese. Si alguna vez surga la oportunidad, Fabiola estaba decidida a intentar averiguar el paradero de Sabina. Aunque tuviese que pagar una suma importante, merecera la pena slo por ver sonrer a Docilosa. Docilosa fue la primera que not algo. Qu sucede? pregunt de repente. Inmersa en sus pensamientos, Fabiola no reaccion. La litera se detuvo bruscamente y el susto hizo salir a Fabiola de su ensimismamiento. Durante unos segundos slo hubo silencio; pero, a continuacin, el aire se llen de gritos aterradores. Venan de todas partes y Fabiola se qued petrificada. Fabiola? Volvi en s al or la voz de Secundus. Los suaves sonidos sibilantes iban seguidos de golpes y gritos de dolor. Flechas, pens Fabiola. Una emboscada. Los dioses no iban a dejarla nunca en paz? Salid! Deprisa! Docilosa estaba aterrorizada, pero Fabiola la agarr del brazo y la inst a seguirla. Si no se movan, moriran. Apart las cortinas y, para descender al suelo, se abri camino entre las densas ramas. Docilosa, que farfullaba para s, tambin descendi. Sextus las esperaba y las condujo hacia delante con actitud protectora. Pareca avergonzado.

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Fabiola se agach y se dirigi a la parte delantera de la litera. All se agazapaban tres de los hombres de Secundus con los escudos juntos para formar una pantalla protectora. La embarg una gran inquietud. El camino que tenan ante ellos haba sido bloqueado con grandes rocas y ramas secas que impedan que los esclavos pasasen con la litera. Y, detrs de la barrera, unos individuos embutidos en capas disparaban rfagas de flechas a los ex legionarios. Debido a las ramas bajas y a la poca luz, no se les vea el rostro. Fuese cual fuese la identidad de los autores de la emboscada, haban actuado con rapidez para colocar la trampa tras el regreso de la patrulla de reconocimiento. Fabiola miraba de un lado a otro en un intento de evaluar la situacin. Slo se vea bien un cuerpo, el de un veterano. Una flecha le sobresala de la boca abierta, un disparo mortal que probablemente le haba provocado un breve e intenso dolor antes de dejarlo inconsciente. No vea a los otros seis ni a Secundus. Dnde est? pregunt Fabiola. Al otro lado de la litera contest en tono grave uno de los veteranos. Arrodillado detrs de su scutum, como nosotros. No nos podemos quedar aqu! protest Fabiola. Nos matarn uno a uno! Reafirmando su observacin, dos flechas golpearon la litera justo encima de sus cabezas. Los esclavos gimieron de miedo. A continuacin, los agresores los abuchearon e insultaron. Sextus y los tres veteranos la miraron sin mediar palabra. Fabiola se dio cuenta de que estos soldados rasos estaban acostumbrados a seguir rdenes, no a darlas. Ahora bien, tampoco iban a obedecerla a ella, una mujer en la que no confiaban. De manera que se sinti aliviada cuando Secundus apareci por detrs de ella. Ante la posibilidad de llevar armas o de protegerse, Secundus haba optado por la opcin ms segura de llevar un escudo. Iba acompaado por otros cinco hombres, uno de ellos con una flecha rota que le sobresala del brazo izquierdo. Esto significaba que la nica vctima era el desventurado que yaca delante de la litera. Todos esperaban a que Secundus hablase. Slo hay una salida dijo. Y no es batirse en retirada. Por qu no? pregunt Fabiola. Al menos saban el camino que tenan detrs. Quin saba lo que haba delante? He odo voces por detrs. Yo tambin aadi el ms viejo del grupo. Todos fruncieron el ceo ante tal asercin. Otro grupo que espera para masacrarnos si salimos corriendo dijo un veterano de rostro cetrino picado de viruela.

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Son ms de los que creamos mascull Secundus. Se agach e hizo seas. Sus hombres se apiaron inmediatamente a su alrededor y Fabiola, que saba que en estas situaciones tena que dejarse guiar, hizo lo mismo. Vamos a cargar contra esos cabrones declar Secundus con seguridad. Vamos a cruzar la barrera. Como en los viejos tiempos aadi el hombre de rostro cetrino. Asintieron con fuertes movimientos de cabeza. Enfrentados a la muerte una vez ms, los veteranos sintieron la emocin conocida de la batalla. Adems de la subida de adrenalina y del nudo en el estmago causado por el miedo, la situacin era agradable. Jams uno de ellos haba rehuido su deber; no lo iban a hacer ahora. El primero que remonte la barrera recibe una corona muralis? pregunt otro. Todos se rieron, excepto las dos mujeres. Secundus se percat de su expresin confusa. Es la corona dorada que se entrega al soldado que remonta primero una muralla enemiga explic. Qu debemos hacer? pregunt Fabiola intentando sonar lo ms calmada posible. Di. Docilosa se acerc y apret la mano de su seora; a su lado, Sextus solt un gruido silencioso. Satisfecho con su buena disposicin, Secundus sonri. Formaremos una pequea cua. Hay pocos hombres que puedan resistir esta formacin contest. Estos cabrones no van a ser diferentes. No tenemos escudos aadi Fabiola con firmeza. Eso importa? Una mirada de respeto apareci en los ojos del veterano manco. No os preocupis repuso. Las dos estaris en el centro. Y al otro lado? Tendremos que escapar. Si tienen unas cuantas bajas, perdern las ganas de luchar. Si no, hay un pequeo asentamiento poco despus de los rboles que debera ser seguro. Debera? pregunt Fabiola maliciosamente. Secundus se encogi de hombros: Si los dioses nos sonren. Y los esclavos?

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Secundus hizo una mueca. No estn preparados y no tienen armas dijo. Tendrn que hacer lo que puedan. No disponemos de armas de sobra. Salvaos! orden Fabiola a los cuatro esclavos. Cuando ataquemos, corred hacia los rboles. Con suerte, nunca os encontrarn. Si podis, regresad a la casa de Brutus en Roma. Un par asintieron temerosamente con la cabeza. Despus, la seora y su sirvienta se miraron; Docilosa tena una expresin de incertidumbre en el rostro. Otra lluvia de flechas alcanz los escudos de los veteranos que estaban al frente. Dame un pual! pidi Docilosa de repente. As me gusta! sonri Secundus. Uno de los hombres sac un pugio de su cinturn y se lo entreg. No se entretuvieron ms. Con los rostros cubiertos por los cascos y las cabezas detrs de los scuta, los veteranos se alejaron de la proteccin de la litera. Fabiola y Docilosa se escabulleron detrs de ellos, con Sextus a su lado. El hombre de rostro cetrino asumi la posicin principal y otros tres formaron los lados de la cua. Secundus condujo a Sextus y a las dos mujeres al interior de la cua y, junto al veterano herido, cerr la retaguardia. Se oyeron gritos de alarma cuando los que les haban tendido la emboscada se dieron cuenta de lo que estaba a punto de suceder. Ms flechas volaron por el aire. Ya! grit Secundus. Chapotearon por el barro cuando echaron a correr. A unos veinte pasos el terreno era irregular. La velocidad de la cua disminuy enormemente porque todos tenan que mirar dnde ponan los pies. Fabiola se concentr en mantenerse derecha, pues saba que una cada podra resultar mortal. No os detengis! grit Secundus. Seguid adelante! Los veteranos se encaramaron sobre speros troncos de los que sobresalan ramas que les araaban y rasgaban las piernas, y se subieron a la barrera. Estaban lo suficientemente cerca como para ver los rostros de sus enemigos. Mientras ayudaba a Docilosa a no perder el equilibrio, Fabiola escrutaba a los rufianes que gritaban y buscaba alguno que le resultase conocido. Dos hombres se lanzaron contra el veterano de rostro cetrino que se encontraba en el extremo de la cua. El primero recibi un golpe en plena cara con el tachn del escudo y cay gritando. Receloso, su compaero afloj un poco el paso y entonces embisti con fiereza con el cuchillo curvado al pie del antiguo legionario. Al

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agacharse, el hombre que vena a continuacin se inclin y lo apual en el pecho con el gladius. Un chorro de sangre salpic las rocas; ahora dos de los atacantes ya estaban fuera de combate. La cua suba con lentitud la barrera mientras flechas y piedras golpeaban los escudos. Varios matones ms se lanzaron contra ella, intentando alcanzar a los veteranos. Se encontraron con rpidas y eficientes estocadas. Todo lo que tenan que hacer era herir al enemigo, pens Fabiola. No era necesario matarlos a todos. Cuando la hoja de un gladius abra el vientre de un hombre o le infliga un profundo corte en los msculos del brazo o de la pierna, ya no representaba una amenaza. A Fabiola la embarg el respeto y un poco de esperanza mientras los soldados seguan luchando. Contemplar la escena era aterrador y a la vez increble. No le costaba imaginar cmo se poda destrozar al enemigo en una batalla con la formacin en V. De repente, todo se volvi borroso. Un rufin con el pelo largo y grasiento carg con los hombros contra el veterano ms bajo que se encontraba en el lado izquierdo de la cua. El impacto y el terreno irregular bastaron para que las caligae del veterano resbalasen en la roca. Aunque al caer apual al matn en el pecho, tambin choc contra el compaero que tena a su izquierda. Esto, a su vez, hizo que el ltimo se tambalease y la cua se rompiera. Si hubiesen contado con ms hombres, probablemente hubiesen conseguido tirar unos de otros y levantarse, pero sencillamente no eran suficientes. Ahora, sus pesados scuta eran un estorbo ms que una ayuda y dejaban a los cados totalmente a merced de sus enemigos. Con gritos de triunfo, llegaron ms atacantes que pinchaban a los tres indefensos veteranos como muchachos que pinchan con palos las manzanas cadas. Fabiola abri los ojos horrorizada. Ahora no haba nadie entre ella y los rufianes; los ms cercanos se podan ver claramente. Fabiola no reconoci a ninguno, pero cont consternada un mnimo de seis. Y todava haba ms que atacaban por el otro lado. De repente, a Fabiola se le par el corazn. A veinte pasos de distancia, un individuo que le resultaba conocido diriga el ataque ondeando una larga lanza. Bajo y fornido, con brazaletes de plata y cuatro heridas largas en la mejilla donde ella lo haba araado. No poda ser otro. Scaevola. Sus miradas se encontraron. Scaevola hizo un gesto obsceno y le sonri. Quera terminar nuestra cita! grit. Fabiola sinti nuseas. No os detengis, seora le susurraba la voz de Docilosa al odo. Es nuestra nica posibilidad. La obedeci sin decir nada.

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Secundus y otro de los hombres se dieron la vuelta para intentar cerrar el hueco que haban dejado los compaeros cados. Sextus, como una flecha, tambin avanz, y un matn demasiado entusiasta cay inmediatamente bajo su gladius. Secundus golpe a otro fuertemente en el pecho con el scutum y lo envi tambalendose contra los hombres que estaban detrs. En la parte delantera, el veterano de rostro cetrino haba llegado a la zona superior de la barrera. Venga! grit. Podemos conseguirlo! Eran las ltimas palabras que iba a pronunciar. La lanza de Scaevola volaba a toda velocidad y lo alcanz en el cuello, por debajo de las protecciones de la mejilla del casco de bronce. El extremo en forma de hoja atraves al veterano y apareci por el otro lado, rojo de sangre. Sin emitir un sonido, se inclin hacia delante y cay en el camino, diez pasos ms abajo. El siguiente en morir fue el soldado herido de flecha. Lo sigui otro situado en el lado derecho de la cua que simplemente no pudo con la superioridad numrica. Secundus, Sextus y dos ms eran los nicos hombres que quedaban. El grupo baj frenticamente por el montn de piedras y troncos y lleg al terreno llano situado ms all de la barrera. Tres matones los esperaban con las armas en alto y el resto se abalanz para perseguirlos. Imbciles! No los dejis escapar! Por encima del ruido del chocar de las armas, Fabiola reconoci la voz de Scaevola. Cinco aurei para el que capture a esa preciosa puta! La desesperacin que se perciba en su voz indicaba que tenan alguna posibilidad. Corre! grit Fabiola. Se subi el vestido y sali corriendo por entre los rboles. Deseosos de ganar semejante premio, los hombres del fugitivarius corrieron tras ellos. Cubrid la retaguardia! orden Secundus a los dos seguidores que quedaban. Ya! Disciplinados hasta el ltimo momento, obedecieron en el acto. Los dos aflojaron el paso y se dieron la vuelta para enfrentarse al enemigo. Hombro con hombro, juntaron los escudos en un ltimo acto de desafo. Mitra os protege! grit Secundus. En silencio, los dos levantaron sus gladii para saludar.

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Fabiola mir hacia atrs y vio lo que iba a suceder. No! grit. Son soldados declar Secundus con orgullo. Son ellos quienes eligen morir de esta manera. No tena tiempo para contestar. Sextus la haba agarrado con fuerza por el brazo y la llevaba hacia delante. Secundus corra al otro lado de Fabiola. Con el rostro petrificado con un rictus de terror y de ira, Docilosa la protega por la espalda. Entre ellos y el camino hacia el norte slo mediaban tres rufianes. Sextus mat al primero con un fuerte golpe en el pecho. Secundus esquiv a otro fintando hacia la izquierda. Como no se dio cuenta de que su contrincante lo estaba engaando, el matn se ech hacia atrs para evitar la estocada que esperaba. Resbal sobre un pedazo de musgo, cay al suelo y solt el hacha. El ltimo se apart de Sextus para quedar cara a cara con Docilosa. Sorprendido al ver a una mujer empuar un arma, dud. Pero Docilosa no se lo pens dos veces. Enseando los dientes, le clav el pugio hasta la empuadura en el vientre. Herido de gravedad y doblado por el dolor, el matn se march. Los cuatro supervivientes haban logrado escapar. Pero Scaevola y el resto de sus hombres se acercaban. Eran unos doce individuos que gritaban maldiciones y corran tras ellos por el camino. El miedo les dio ms velocidad para salir disparados entre los rboles que empezaban a ralear. Y de repente se encontraron fuera del bosque, con la fuerte luz del sol en los rostros sudorosos y desesperados. El valle se ensanchaba y las laderas se suavizaban para unirse a la pradera abierta ms all. Una pradera que ahora estaba ocupada por una legin romana. Fabiola no poda creer lo que vean sus ojos. Un amplio muro protector de legionarios haca guardia mientras sus compaeros trabajaban duro tras l y cavaban con las palas. Con la tierra de las fossae defensivas erigiran los terraplenes del campamento. Confiados porque en Italia tenan pocos enemigos o ninguno, la mayora de los soldados que hacan guardia hablaban entre ellos. Pero no tardaran mucho en descubrirlos. Scaevola tambin haba visto a las tropas. El fugitivarius orden a sus hombres que regresaran a cobijarse entre los rboles y observ iracundo y sin poder hacer nada como Fabiola y sus compaeros se alejaban de su alcance.

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Sextus y Docilosa estaban encantados; sin embargo, Secundus maldijo en voz alta. Y Fabiola pareca furiosa. Quines son? pregunt Docilosa confundida por la reaccin de su seora. Hombres de Pompeyo repuso Fabiola con voz montona. Marchan hacia Roma en direccin sur. Al fin oyeron los gritos de los centinelas que se impacientaban. Sonaron las bucinae y media centena de soldados a las rdenes de un optio formaron rpidamente para ir a buscarlos y guiarlos hasta el campamento. Fabiola busc una seal en el cielo. No vio nada. Ni tan siquiera un cuervo, el pjaro de Mitra, habitual en las zonas montaosas. A la joven la invadi la amargura y al final se le escap un sollozo entre los labios. Haban intercambiado a un implacable enemigo por otro.

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Captulo 17

La batalla final
A orillas del ro Hidaspo, India, primavera de 52 a. C.
Cuando amaneci, el sol naciente ilumin de un profundo carmes el horizonte oriental. El tono rojo sangre resultaba muy apropiado para los irritables legionarios que apenas haban descansado. Con un cielo de semejante color, el Hades no poda estar muy lejos. Los soldados rezaban oraciones con fervor y hacan sus ltimas peticiones a los dioses. Como siempre, esposas, hijos y familia eran prioritarios. Aunque, sin lugar a dudas, sus seres queridos en Italia los haban dado por muertos, los soldados de la Legin Olvidada haban sobrevivido en parte pensando en su hogar. Ahora, por ltima vez, pedan a los dioses que protegiesen a sus seres queridos. Ellos ya no necesitaban mucho ms. Los que se sintieron con nimo, tomaron un pequeo desayuno; no fueron muchos. Lo ms importante eran los odres con agua que estaban llenos hasta los topes. El combate daba mucha sed. Poco despus del amanecer, Pacorus les orden marchar a su posicin paralela a la orilla del ro. Sencillamente abandonaron el campamento provisional con las tiendas y los pertrechos de repuesto, situado a poco menos de un kilmetro de distancia. Si por un milagro la Legin Olvidada venca, sus contenidos estaran a salvo. En caso contrario, no importaba lo que pasase con los yugos, la ropa y los pocos artculos de valor que hubiese. La Primera, formada por los veteranos con ms experiencia, se situ en el centro de la lnea, flanqueada por cinco cohortes ms a cada lado, con siete cohortes y los jinetes que quedaban de Pacorus en reserva. Sus guerreros tambin permanecieron atrs, rodeando la posicin de Pacorus detrs de la Primera. Un grupo de tamborileros partos y de trompetas romanos esperaban a un lado, preparados para transmitir las rdenes de Pacorus. All tambin estaba situado el aquilifer: lo suficientemente atrs para proteger el guila de plata, pero lo suficientemente cerca para que todo soldado la viera si giraba la cabeza.

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Haba que aprovechar hasta la ms mnima ventaja. Los legionarios de las primeras cinco filas iban armados con lanzas largas y casi dos tercios llevaban escudos forrados de seda. La valiosa tela que haban comprado a Isaac, el mercader judeo que haban encontrado camino de Margiana, solamente cubra unos cinco mil escudos. Tendra que bastar. En los flancos y en la retaguardia, los soldados que se ocupaban de las ballistae giraban y ajustaban las mquinas para asegurarse de que estaban bien lubricadas, las arandelas tensadas al mximo y las gruesas cuerdas de tripa lo suficientemente tirantes. Los arcos para disparar se comprobaron varias veces, igual que los montones de piedras que tenan al lado. Los soldados ms veteranos de artillera ya haban medido con pasos el terreno que tenan delante con objeto de marcar cada cien pasos con una roca de forma particular o con una estaca hundida en la tierra casi en su totalidad. Esto les permita tener marcadores de alcance exactos y conseguir, as, que sus descargas resultasen mucho ms letales. Por ltimo, un grupo fue enviado a excavar an ms la trinchera que quedaba cerca del ro para que entrase ms agua y los canales cuidadosamente excavados se inundasen. Despus, toda la zona se cubri con ramitas para esconder lo que se haba excavado. Ver el resultado ayud a que el sombro humor de los soldados mejorase ligeramente. Todos aguardaban. Era una maana clara y hermosa. El color rojo que nada bueno presagiaba se haba aclarado y haba acabado desapareciendo para dejar que el cielo adoptase su azul habitual. Las nicas nubes visibles eran grupos de lneas delicadas que, a pesar de encontrarse a gran altura, conseguan restar brillo a la luz del sol y mantener la temperatura agradablemente fresca. En el aire calmo se oa la gran variedad de cantos de los pjaros posados en los rboles a lo largo de la orilla del ro. A lo lejos, unos asnos salvajes caminaban entre las hierbas altas y movan la cola para espantar las moscas. Romulus ya haba visto a Tarquinius de pie junto a Pacorus, sealando aqu y all mientras debatan la mejor estrategia para la batalla. Era imposible hablar con el arspice, y a Romulus slo le caba esperar que Brennus y l pudiesen estar con l si llegaba el final. Cuando llegase, pens Romulus con amargura. En este caso no se necesitaba ninguna habilidad especial para profetizar, pues se iban a enfrentar a un ejrcito inmenso. Los primeros en llegar fueron los jinetes indios. Montados sobre ponis giles y pequeos, los guerreros tocados con turbantes llevaban diferentes armas, desde jabalinas y arcos hasta lanzas cortas y escudos redondos o con forma de medialuna. De piel oscura y con el torso desnudo, muy pocos llevaban armadura; tan slo un

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sencillo taparrabos. Cuidndose de no ponerse al alcance de las flechas, observaban a los romanos con ojos oscuros e inescrutables.. Eran escaramuzadores, tropas muy mviles similares a las de los galos que haban acompaado a Craso; su versatilidad poda cambiar el curso de una batalla. Eran como mnimo cinco mil, mientras que a Pacorus le quedaban tan slo unos doscientos cincuenta jinetes. El enemigo lo saba y muchos dirigieron seguros a sus caballos hasta el ro para que bebiesen. Pero no intentaron atacar a la Legin Olvidada. No les pareca necesario. Pacorus permaneci en silencio; reservaba a sus hombres y las piedras para las ballistae. Cada una de ellas vala ahora ms que el oro. A continuacin llegaron los carros de guerra, tirados por pares de caballos. Romulus jams haba visto unos carros tan grandes. De madera noble y lujosamente adornados con incrustaciones de plata y oro en los laterales y en las ruedas macizas, eran plataformas elevadas y cerradas conducidas por un soldado y con dos o tres guerreros armados con lanzas y arcos. Romulus cont casi trescientos. Cuando los carros de guerra se unieron a la caballera, los soldados gritaron y abuchearon las lneas romanas. Cada vez se unan ms voces, hasta que el potente barullo llen el ambiente. Las palabras exactas de los insultos no las conocan; sin embargo, su significado estaba clarsimo. Los legionarios siguieron las tpicas tcticas romanas y permanecieron completamente en silencio. Al cabo de un rato, este silencio hizo callar a los indios y una extraa paz rein en ambos bandos, que se miraban con recelo. Poco despus, se oy un dbil trueno. Los legionarios miraron hacia arriba, pero en el cielo no haba nubarrones. Entonces se dieron cuenta de que el ruido provena del gran nmero de soldados de infantera que se acercaba. Cuando el horizonte meridional se llen de figuras de soldados marchando a pie, Romulus fue distinguiendo grupos de arqueros, honderos y soldados rasos de infantera. Llevaban una gran variedad de armas: pareca que no haba dos hombres armados de la misma manera. Romulus vio hachas, espadas cortas, lanzas e incluso espadas largas como la poderosa espada de Brennus. Haba picas, mazas de pas y cuchillos con hojas angulares similares a las que utilizaban los gladiadores tracios. Al igual que los soldados de caballera, la mayora de los indios no llevaba ningn tipo de ropa protectora. Algunos tenan armadura, casco de cuero y pequeos escudos redondos. Slo unos pocos eran lo suficientemente ricos como para costearse cotas de malla o lorigas, pero todos iban menos protegidos que los legionarios, que llevaban pesados scuta y cotas de malla hasta los muslos. Daba igual. Haba al menos treinta mil hombres. El nmero de tropas enemigas por s solo no auguraba nada bueno, pero no era por esta razn por la que los soldados romanos se movan inquietos de un lado a

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otro. El sordo estruendo no era solamente de los hombres que se acercaban cada vez ms. Era un ruido producido por animales. Tras las filas enemigas se vislumbraban unos animales grandes y grises. Elefantes. Haba docenas de elefantes guiados por un cornaca que blanda una vara corta con un gancho afilado en un extremo. Todos llevaban en el lomo una gualdrapa de gruesa tela roja sujeta por una cinta de cuero que les rodeaba el ancho pecho. Dos o tres arqueros y lanceros montaban sobre esta alfombra y se sujetaban con fuerza con las rodillas para mantener la posicin. Cada dcimo animal llevaba un solo pasajero situado por encima de dos grandes tambores que colgaban a ambos lados: la nica funcin de estos hombres era la de transmitir rdenes durante la batalla. Los elefantes avanzaban pesadamente y sus pequeas orejas se movan de un lado a otro, lo que les confera una equvoca apariencia calmada. Esto contrastaba con las pesadas capas de cuero moldeado que les cubran la cabeza y los hombros. Para proteger al cornaca, del cogote del animal sobresala una especie de abanico protector del mismo material. Cuando los elefantes se acercaron, se poda ver que los extremos de muchos colmillos tenan puntas o espadas. Unos cuantos incluso llevaban bolas de hierro con pas colgadas de cadenas que pendan de la trompa. Parecan invulnerables. Invencibles. A Romulus se le cay el alma a los pies, y hasta Brennus se qued consternado; los legionarios que tenan a su lado estaban totalmente aterrorizados. Los oficiales subalternos y los centuriones partos movan los pies con inseguridad. A esas alturas, la utilizacin de elefantes en la arena era bastante comn. All mataban o lisiaban a voluntad. Todo romano, incluso aunque no lo hubiese visto en vivo, conoca la gran capacidad de estos animales para destrozar a los hombres como si de leos se tratasen. El rey nubio Yugurta los haba utilizado en su guerra contra Roma, y nadie olvidaba al rey Pirro o a los cartagineses, adversarios que haban empleado elefantes contra las legiones con efectos devastadores. Se haban convertido en leyenda. Y, aunque los aliados de Roma ya haca muchos aos que utilizaban a estos grandes animales junto a los legionarios, la mayora de los hombres que all se encontraba jams se haba adiestrado o haba luchado con ellos. El elefante era el arma ms poderosa, capaz de aplastar casi cualquier oposicin, y los indios lo saban. Al observar a los hombres que tena enfrente hablando y riendo, Romulus casi palpaba su seguridad. Se alegraban de retrasar la batalla hasta que hubiesen llegado todas sus tropas. En las filas de la Legin Olvidada empezaron a orse rezongos temerosos. Las plegarias y las maldiciones se mezclaban en igual nmero. Nombraron al panten entero de dioses y diosas: Jpiter, Marte y Minerva. Fortuna y Orcus. Neptuno,

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Asclepio y Mitra. Incluso se mencion a Baco, pues se rezaba a toda divinidad posible. Poco importaba. Estaban solos en la pradera. Las lneas compactas de legionarios empezaron a tambalearse hacia atrs y hacia delante como juncos a merced del viento. Estamos condenados! grit uno. Su grito fue contagioso. Es Carrhae de nuevo! El miedo dio paso al pnico de inmediato. Romulus observaba los rostros aterrorizados que tena a su alrededor. Pese al aire fresco, sudaban. Si no hacan algo rpido, los legionarios huiran. Y, si huan, saba exactamente qu sucedera. Los indios se extralimitaran. Entonces la pradera s que se convertira en otro Carrhae. Se daba cuenta de que Brennus pensaba lo mismo, pero ninguno de los dos saba qu decir a sus compaeros. Sed valientes! grit una voz conocida. Giraron la cabeza sorprendidos. Tarquinius se abri camino entre las filas y apareci ante los asustados soldados. Dando la espalda al enemigo a propsito, levant la mano para pedir silencio. Se hizo el silencio en la Legin Olvidada. Estamos muy lejos de Italia empez el arspice. Todo un mundo aparte. Su comentario fue recibido con risas nerviosas. Pero eso no significa que podis olvidar quines sois. Mirad detrs de vosotros inst. Al guila de plata. Los legionarios obedecieron. Observa todos vuestros movimientos anunci Tarquinius en voz alta. El aquilifer se dio cuenta de la trascendencia del momento y levant bien alto el mstil de madera. Unos rayos de sol iluminaron al pjaro de metal y el trueno dorado en sus garras brillaba y destellaba. Era inevitable no sentirse impresionado por su mirada imperiosa, pens Romulus, animndose. Ni siquiera los elefantes podan asustar al guila. Orgullosos, los soldados se miraron unos a otros intentando tranquilizarse. Sois soldados romanos! grit Tarquinius. Que no huyen! Estas palabras recibieron una ovacin desigual, aunque muchos seguan sin estar convencidos.

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Qu podemos hacer contra esos monstruos? grit un soldado que se encontraba cerca de Romulus. Los cabrones de los partos no servirn de nada dijo otro. Las monturas estarn aterrorizadas. Estas palabras fueron recibidas con murmullos de inquietud. Como muchos saban, el olor a almizcle de los elefantes aterrorizaba a los caballos. Para que aceptasen la presencia de animales tan extraos, antes tenan que ser adiestrados. Tampoco tenemos cerdos en llamas para colocarlos entre los elefantes brome Aemilius. Se oyeron carcajadas de los que haban captado el chiste. Una de las tcticas ms tiles empleadas contra los elefantes cartagineses haba sido cubrir de grasa a los cerdos, prenderles fuego e introducir a los gritones animales en medio de las filas enemigas. Si tuvisemos hachas, pens Romulus. Otro mtodo que se haba utilizado anteriormente contra estos enormes animales consista en colocarse debajo y cortarles el tendn del corvejn. Pero Tarquinius era el nico en toda la Legin Olvidada que posea esa arma. No tenemos dijo Tarquinius esbozando una leve sonrisa. Pero los hoplitas de Alejandro aprendieron a derrotarlos hace mucho tiempo revel. Muy cerca de aqu. Un amago de esperanza asom en algunos rostros. Pese a su antiguo esplendor, Grecia estaba ahora bajo control romano; sus falanges, otrora invencibles, no podan competir con las legiones. Sin duda, ellos tambin podran igualar lo que un pueblo conquistado haba logrado. Y ms recientemente que los griegos prosigui Tarquinius, muchos legionarios romanos aprendieron a luchar contra los elefantes en Cartago y los vencieron. Sin cerdos. Explcanos cmo lo consiguieron! grit Aemilius. Romulus y Brennus asintieron gritando y, entre los soldados romanos, se respir un aire de mayor determinacin. Tarquinius pareca satisfecho. Utilizad las lanzas largas! indic. Mantenedlas juntas. Apuntad a los puntos ms sensibles de los elefantes: la trompa y los ojos. No avanzarn, el dolor se lo impedir. Los legionarios de ms cerca asintieron con la cabeza, entusiasmados.

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Y soldados armados con pila] grit el arspice. Vuestra funcin es la ms importante de todas! Los que estaban en la retaguardia aguzaron el odo. Los cornacas controlan a los elefantes. Se sientan a sus hombros, justo detrs de la cabeza, con muy poca armadura o ninguna. Lo nico que los protege es el abanico de cuero que tienen delante explic Tarquinius. Matadlos y los elefantes darn media vuelta y huirn. La determinacin empez a reemplazar a parte del miedo. Despus ya slo tendremos que encargarnos del resto brome Aemilius. Ningn problema, eh? No haba ms que decir. Los soldados se sonrieron unos a otros, saber que haban pasado juntos por situaciones infernales les daba fuerzas. Incluso rieron y se dieron palmadas en los hombros. Aceptaban que la muerte era probable, pero no iban a huir. Slo los cobardes huan. Un cuervo grazn en lo alto. Era un buen augurio y todas las miradas se dirigieron al cielo. Romulus miraba con el resto y observ cmo el pjaro negro descenda en picado desde detrs de su posicin, controlando el vuelo con una precisin sorprendente. Gir la cabeza y mir a los legionarios formados que tena detrs. Resultaba extrao, pero Romulus tena la sensacin de que evaluaba el campo de batalla y no lograba deshacerse de ella. Tarquinius vio que miraba y tambin alz la vista cuando el cuervo cruz la tierra de nadie. Incluso las tropas indias empezaron a mirar al cielo. Al sobrevolar las lneas enemigas, el pjaro grazn de nuevo, un graznido brutal, furioso, que perfor el aire. Era como si de alguna manera la presencia del ejrcito indio le molestase. Sin ms avisos, el cuervo repleg las alas y se lanz en picado contra el primer elefante. Como si de una piedra negra se tratase, descendi a toda velocidad apuntando su fuerte pico directamente a la cabeza del animal. Brennus tambin lo haba visto. Qu hace? Sobrecogido por su valenta suicida, Romulus no respondi. Ms y ms legionarios empezaron a sealar y a gesticular. El cuervo nos est ayudando! grit Tarquinius. Es una seal de los dioses! Al final, de las gargantas de los soldados brot una ovacin de aprobacin. Incluso Pacorus y sus guerreros miraban con curiosidad.

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Mitra vela por nosotros! gritaron varios guerreros. Ha enviado a su corax en nuestra ayuda! Contento con esta revelacin, Romulus rez una plegaria a su nueva deidad preferida. Lentamente, el cornaca que conduca al primer elefante se dio cuenta de que algo pasaba. Cuando vio que el cuervo descenda en picado hacia l, grit de miedo. Su chillido bast para inquietar al inmenso animal, que levant la trompa y bram asustado. La respuesta de los otros elefantes fue inmediata. Fuertes bramidos de peligro recorrieron la lnea india mientras los cornacas se esforzaban por controlar sus monturas. La respuesta de la infantera y de la caballera fue muy grata: estaban aterrorizados. Lo veis? grit Tarquinius. Temen a sus propios animales! Si logramos espantarlos, darn media vuelta y huirn. Ahora los legionarios ovacionaron enardecidos. Cuando el cuervo estaba a menos de veinte pasos de la cabeza del elefante, detuvo de repente su descenso e inici de nuevo el vuelo hacia el cielo. Montones de arqueros indios dispararon sus arcos, pero de nada sirvi. Densos grupos de flechas volaron en el aire para caer despus en la tierra, desperdiciadas. El cuervo bati las alas con fuerza y enseguida alcanz cierta altura fuera del alcance de las armas. Sin ms prembulos, vol hacia el oeste, su extraa accin fue todo un misterio. Se dirige hacia Italia, pens Romulus con tristeza. Por alguna razn, una imagen vivida de Fabiola acudi a su mente y le dio fuerzas. No vio los oscuros ojos de Tarquinius posados en l. El pjaro negro dej tras de s elefantes inquietos, cornacas furiosos y un ejrcito indio menos seguro. El primer elefante segua muy alterado, haba retrocedido a trompicones y se haba salido de la formacin. A travs del aire se oyeron los gritos de los numerosos soldados de infantera al ser aplastados. Si un cuervo puede asustar de esa manera a un elefante, imaginaos los que puede hacer una docena de lanzas en la cara! Tarquinius alz el puo cerrado. La Legin Olvidada! Orgulloso del nombre que haba acuado, Brennus tambin grit. Un enardecido clamor recibi las palabras del arspice. La respuesta de los legionarios, cada vez ms fuerte al recorrer las filas, derivaba tanto de la desesperacin como de la valenta. Como en Carrhae, no haba adonde ir. Ni dnde esconderse. No quedaba ms remedio que luchar o morir. Las razones de los soldados no importaban, pens Romulus. Como bien saba por la arena, el valor era una mezcla de muchas emociones. Lo que importaba era creer que exista una posibilidad de sobrevivir, por pequea que fuese. Sujet con

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fuerza la lanza y se agarr a la chispa de esperanza que le quedaba en el corazn, preparndose para el titnico esfuerzo. Mitra, vela por nosotros, pens. El jefe del ejrcito indio no demor ms el ataque. No haba por qu. El extrao comportamiento del cuervo ya haba proporcionado una pequea ventaja al enemigo. Cuanto antes lo aplastase, mejor. Su primer error fue enviar los carros de guerra. Con las ruedas chirriantes, rodaban hacia las lneas romanas a la velocidad de un hombre caminando deprisa. Cientos de soldados de infantera los acompaaban y rellenaban los huecos que quedaban entre ellos para formar una gran muralla de hombres y armas. Los msicos tocaban los tambores, los platillos y las campanas y los soldados gritaban mientras se acercaban. El ruido era ensordecedor. Los indios, acostumbrados a aplastar las formaciones enemigas con la primera carga, rebosaban confianza. Entonces los carros llegaron a los canales ocultos que haban convertido la tierra en un barrizal. En ese momento, las slidas ruedas de los primeros carros se hundieron en el barro. Estas plataformas de guerra, voluminosas, difciles de maniobrar e increblemente pesadas, slo servan para circular por terrenos llanos y firmes. Los frustrados aurigas fustigaban a los caballos. Los corceles obedecieron con valor y avanzaron unos pasos ms. Ahora los carros se hundan hasta los ejes, y el ataque se detuvo antes de tan siquiera acercarse a los legionarios que los esperaban. La respuesta de Pacorus fue inmediata. Disparad! bram a los soldados encargados de las ballistae que cubran el frente. El optio de cabello entrecano al frente de la unidad haba estado esperando este momento y ya haba sealado la distancia a la que se encontraban los indios de su posicin. Estaban a menos de doscientos pasos, una buena distancia para alcanzarlos. Grit una orden y las seis potentes mquinas dispararon a la vez y lanzaron piedras ms grandes que una cabeza humana, formando un elegante arco sobre las lneas romanas. Romulus observaba intimidado. Desde antes de Carrhae no haba visto muchas veces las ballistae en funcionamiento. Las batallas campales que haba librado la Legin Olvidada no haban sido lo suficientemente grandes como para requerir su utilizacin. Sin embargo, aquel da todo disparo contaba. Lo importante era causar el mximo nmero de bajas enemigas. Aqulla era su nica posibilidad de victoria. La descarga era un buen comienzo. La seal de alcance que haba marcado el optio era exacta. La sexta piedra solamente destroz la rueda frontal de un carro inmovilizndolo, pero el resto dio en

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blancos humanos. Arrancaron cabezas limpiamente, aplastaron pechos, pulverizaron extremidades. Los horrorizados compaeros de quienes haban sido alcanzados se hallaban envueltos en una nube roja formada por la sangre que sala a chorros de las cartidas. Todava con fuerza plena, las piedras continuaron su camino para agujerear los laterales de los carros o herir a ms soldados antes de caer al suelo y salpicar barro y agua. Los sorprendidos indios apenas tuvieron tiempo de reaccionar antes de que las ballistae disparasen otra vez. Partieron ms carros en dos y mataron o hirieron a sus ocupantes. Para su siguiente descarga, el optio orden a sus hombres que cargasen piedras ms pequeas y que apuntasen a la infantera. Era como ver caer una fuerte lluvia sobre los campos de trigo, pens Romulus. Cuando los proyectiles aterrizaron, causando muchas ms bajas que las descargas anteriores, abrieron grandes huecos en las filas indias. Era una autntica carnicera. Los detenemos con el barro y despus masacramos a los pobres diablos dijo Brennus con una sonrisa. Muy eficiente. Muy romano. Ellos nos haran lo mismo a nosotros replic Romulus. Cierto contest el galo. Y aun as quedarn muchos. Pacorus, interesado en conservar la municin de las catapultas que disminua rpidamente, hizo una seal al optio para que dejasen de disparar. Sus descargas haban pulverizado el ataque indio. La infantera enemiga ya hua despavorida hacia sus propias lneas. Las bucinae indicaron que la primera y la tercera cohorte avanzasen a la vez. Los soldados dejaron sus pesadas lanzas atrs y trotaron hacia delante, con las caligae chapoteando en el barro. Romulus apret los dientes. Su objetivo era matar a los supervivientes. La truculenta tarea no se prolong demasiado. Era un mal necesario: haba que reducir el nmero de soldados enemigos y socavar la moral de los compaeros supervivientes. La confusin y el miedo reinaban en la principal fuerza india, obligada a ver cmo los legionarios mataban a los desventurados que haban quedado atrs. Poco despus, lo nico que se vea en la zona embarrada eran soldados romanos. La infantera india yaca desperdigada en montones, mientras otros cuerpos adornaban las plataformas de guerra medio cuerpo dentro y medio fuera, como si intentasen escapar. Son el toque de retirada. Romulus, preocupado por los caballos amarrados a los tirantes que intentaban desasirse en el barro ante los carros inmovilizados, se encarg de cortar todas las correas de cuero que pudo. Tambin era una forma de evitar matar a los soldados enemigos heridos e indefensos. Ya haba logrado soltar a varios caballos cuando Brennus lo agarr.

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Venga! le inst el galo. No puedes ayudarlos a todos. Romulus vio que sus compaeros ya estaban a medio camino de sus lneas. Al otro lado, el enfurecido jefe indio indicaba a los cornacas que avanzasen. Con pasos lentos y pesados, los elefantes, ya ms tranquilos, empezaron a avanzar. No queremos que cuando sos lleguen nos encuentren aqu brome Brennus. Con la descarga de adrenalina, los dos se rieron por lo absurdo que resultaban dos hombres luchando contra un ejrcito de elefantes. Dieron media vuelta y echaron a correr. El centurin parto les lanz una furibunda mirada cuando volvieron a su posicin. Pero no era ni el momento ni el lugar para castigar pequeas infracciones como sa. Al fin y al cabo, haban muerto cientos de indios y no haba habido ninguna baja en el bando parto. La actitud de los legionarios al ver que los elefantes se acercaban era mucho ms resuelta, pues el xito de los canales de agua y las descargas de las catapultas los haba animado. Los oficiales enemigos haban vuelto a formar la infantera, que ahora marchaba entre los paquidermos y que utilizaban para protegerse de un ataque. Romulus enseguida se dio cuenta de cul iba a ser la tctica de los indios. Los elefantes intentaran destruir el muro de proteccin romano y entonces los soldados de infantera se colaran por los huecos que quedasen. Si esto suceda as, la Legin Olvidada sera rpidamente aplastada. Romulus hizo una mueca. Era vital que utilizasen las lanzas largas, como haba dicho Tarquinius. La caballera india se separ de su ejrcito gritando y, a medio galope, se dirigi hacia el oeste. No tena sentido intentar cargar a travs de la masa de carros abandonados y de cadveres, as que el comandante indio haba ordenado un profundo ataque por los flancos del enemigo. Eso no preocupaba a Romulus. Gracias a las trincheras defensivas, ningn intento de flanquear a la Legin Olvidada funcionara. Adems, dudaba que jinetes tan poco armados pudiesen penetrar en las cohortes de reserva. Como mnimo haban reservado mil lanzas largas para utilizarlas precisamente en un escenario como se. Romulus se apoyaba en un pie y despus en el otro y confiaba en los soldados que tena detrs, de la misma manera que ellos dependan de Brennus y de l. Si sobrevivan, quiz su condicin de esclavos fugados no sera motivo de odio para los otros legionarios. En el fondo de su corazn, Romulus dudaba que fuese as. Pareca que, a los ojos de los ciudadanos y de los hombres libres, haba una mancha ineludible en el carcter de un antiguo esclavo. Esta asercin le dej un amargo sabor de boca. Deseaba que lo aceptasen por lo que era: un buen soldado.

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Con las varas cortas para guiar a sus monturas, los cornacas maniobraron entre los carros encallados llenos de cadveres. Los obstculos ralentizaban el avance y hacan que los elefantes se agrupasen. Dada su gran envergadura, juntos se convertan en blancos excelentes. Disparad! bram el optio que estaba al lado de las ballistae. Por el aire volaron ms piedras que alcanzaron a los elefantes en la cabeza y en el cuerpo. Algunas golpearon a los guerreros en la espalda y los hicieron caer al suelo. Los proyectiles no eran lo suficientemente potentes como para herir de gravedad a aquellos inmensos animales; pero, mejor an, producan miedo y sembraban confusin. Muchos elefantes ignoraron a sus desesperados cornacas e inmediatamente dieron media vuelta y salieron disparados hacia la lontananza. Pisotearon sin contemplaciones a los soldados de infantera que se cruzaban en su camino. Dos elefantes empezaron a pelearse con fiereza, dndose golpes mutuamente con los colmillos coronados con puntas de hierro, en un intento de herir o neutralizar. Cay otra descarga de piedras, un elefante recibi un golpe en el ojo y tambin huy bramando de dolor. Pero los dems, mejor adiestrados, siguieron avanzando. Detrs, cerca de los elefantes, marchaba la infantera india apiada, lo que permiti a los romanos estudiarla bien por primera vez. Muchos hombres lucan turbantes de tela y llevaban una increble variedad de prendas, desde taparrabos hasta armaduras de cuero y cotas de malla. Muchos portaban escudos redondos, y otros, escudos largos fabricados con pieles de animales. Romulus vio escudos con forma de medialuna similares a los que utilizaban los escitas, y tambin redondos y triangulares. Los soldados de infantera iban armados con lanzas, espadas largas y cortas, hachas y cuchillos. Al igual que los retiarii en la arena, algunos incluso llevaban tridentes. Romulus ni siquiera logr reconocer varios tipos de armas: dobles filos en forma de hoja con una empuadura corta en el centro, y trozos de madera gruesa envueltos en placas de hierro. Sin embargo, ningn soldado le inspir el miedo que le inspiraron los elefantes. Ahora estaban muy cerca. Eran aterradores; el ms cercano tena una bola de metal con pas sujeta a una cadena que le colgaba del extremo de la trompa. Romulus se imagin su poder destructor. De repente, la larga lanza que sujetaba en la mano, fabricada con hierro de Margiana y que tan bien iba para luchar contra enemigos a caballo, pareca insignificante. Siguiendo rdenes, la mitad de los legionarios se haban colgado al hombro los scuta con las correas de cuero. Slo servira una empuadura doble en las lanzas. Para luchar contra los soldados de infantera enemigos, de cada dos legionarios, el segundo mantena el escudo y desenvainaba la espada.

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Poco despus les lleg el olor a almizcle del elefante. Era un olor fuerte, aunque no desagradable; a Romulus le pareci oler tambin a alcohol. Le haban pintado lneas alrededor de los ojos con pintura de colores y, en la cabeza, llevaba un ornamentado tocado de plata que completaba su aspecto extico y aterrador. La trompa prensil, cuya punta olfateaba el olor tan extrao de los romanos, se balanceaba de un lado a otro y haca oscilar la bola letal. El cornaca gritaba y utilizaba el focino para obligar al elefante a iniciar una desgarbada carrera. Arriba, sobre su lomo, los guerreros preparaban los arcos y las lanzas. Por delante de Romulus pasaron unas flechas lanzadas de forma precipitada y una de ellas se clav en el ojo de un legionario. Sus gritos enervaron an ms a los otros soldados. Por todas partes se vean rostros lgubres. Los soldados frotaban amuletos flicos de la suerte, se aclaraban la garganta nerviosamente y escupan en el suelo; otros susurraban plegarias a sus deidades preferidas. Al menos un legionario vomit, haba llegado al lmite de su valor. El olor acre de la bilis se mezclaba con el olor del elefante y el del sudor de los soldados. Romulus dirigi la mirada a Brennus. El galo lo miraba con orgullo y l baj la cabeza avergonzado. Notaba una sensacin de desasosiego. Algo que Tarquinius haba dicho haca mucho tiempo. Llegara ahora ese momento? Lanzas en alto! orden Aemilius, todava tranquilo. Los de atrs, preparad los pila! Cuando las filas delanteras obedecieron, se oy el ruido de las astas de madera. Detrs de ellas, fila tras fila de brazos derechos retrocedieron y apuntaron hacia arriba las puntas dentadas. Las flechas indias zumbaban en el aire, pero a los legionarios no les quedaba otro remedio que ignorarlas. Algunas alcanzaron su objetivo y abrieron pequeos huecos en la lnea. Siguieron ms saetas, acompaadas de una descarga de piedras de las hondas enemigas. Veinte pasos separaban a los dos bandos. La infantera india, con espeluznantes gritos de guerra, se lanz a una carga completa. Un sudor fro humedeci la frente de Romulus; sin embargo, la punta de su lanza no vacil. Curiosamente, Brennus empez a rer con un sonido extrao y discordante que provena de lo ms hondo de su pecho. Los ojos azules se le iluminaron con el furor de la batalla y eso le daba un aspecto aterrador. Romulus se alegraba de que el galo luchase con l y no contra l. Manteneos firmes, muchachos! grit Aemilius. Hay que decir en honor de los legionarios que no rompieron filas.

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El elefante que iba a la cabeza alcanz el bosque de lanzas bramando con furia por los golpes del cornaca. A su paso, las lanzas se doblaron como ramitas y la mitad sencillamente se parti en dos. Romulus slo vea unos colmillos brillantes con los extremos de metal, una trompa que se balanceaba y la boca abierta del furioso animal. Por ambos lados de la cara le caan chorros de un lquido denso de olor acre, pero Romulus no conoca la importancia de este hecho. Ms tarde, descubrira el significado de que el elefante macho engendrase clera. Pero lo nico que poda hacer en aquel momento era reaccionar. Y utilizar la lanza. Apuntad a la cabeza! grit Aemilius. Disparad las jabalinas! Dispararon una rfaga de pila que alcanz al elefante en la cara e hiri al cornaca en el brazo derecho. Dos de los guerreros montados sobre su lomo cayeron heridos o muertos, pero el tercero sigui disparando flechas a los legionarios. Bramando con furia, el inmenso animal balance la cabeza y la bola de metal con pas que colgaba de una cadena dio vueltas hacia delante y apart las largas lanzas como si de broza se tratase. Al retroceder, el arma mortal se llev por el aire a tres soldados, a uno le aplast el crneo y a los otros dos los hiri de gravedad. El cornaca se inclin sobre la oreja de su montura para darle gritos de nimo. La bola volvi a oscilar y destroz las primeras filas. Al soldado que estaba junto a Romulus la bola le dio de refiln y le parti el hombro en pedazos. Con los aros de la cota de malla clavados en la carne y gritando de dolor, el soldado cay desplomado. Romulus, aliviado por no haber sido l, apual al elefante en la cara. De nada sirvi. La potencia destructora del animal igualaba el puro terror que inspiraba. Todos los esfuerzos de los romanos fueron en vano: era como intentar matar a un monstruo mtico. Hasta las potentes estocadas de Brennus parecan surtir poco efecto. Romulus empezaba a desesperarse, cuando una jabalina afortunada alcanz al cornaca en el pecho. El extremo piramidal de hierro de la lanza, arrojada por un legionario situado varias filas ms atrs, le penetr entre las costillas. Herido de muerte, cay de lado. sta es nuestra oportunidad! grit Romulus al recordar el consejo de Tarquinius. Atacadlo! Los soldados se animaron y una docena de lanzas largas se clavaron en el cuello y los hombros del elefante y penetraron en la armadura de cuero. De las mltiples heridas le brotaron chorros de sangre. Bramando de dolor y sin el cornaca que lo guiase, el elefante dio media vuelta y se dirigi con pasos pesados hacia las filas indias, aplastando a los soldados como si fuesen fruta madura. Antes de que los legionarios pudiesen vitorear, la infantera enemiga los atac.

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Brennus salt hacia delante. Con un inmenso tajo del gladius, decapit al primer soldado que se le acerc. Rpidamente, Romulus dej caer la lanza y se descolg el scutum. Todos los compaeros que lo rodeaban hicieron lo mismo, pero no haba tiempo para formar un muro de escudos completo. Bajos y enjutos, los soldados de tez morena irrumpieron en los huecos dando estocadas y apualando a diestro y siniestro. Romulus clav el tachn de su escudo en el rostro de un indio barbudo y not cmo se le parta el pmulo con el impacto del metal. Cuando el soldado se tambale hacia atrs, Romulus le clav la espada en el vientre desprotegido. Fue una estocada mortal y Romulus recuper la espada e ignor al indio. Cntrate en el siguiente enemigo pens. No te desconcentres. Incluso mientras mataba a otro soldado, Romulus saba que el ataque de los indios era demasiado potente. A pesar de todo, sigui luchando. Qu otra cosa poda hacer? Como una mquina, golpeaba y cortaba con el gladius, siempre consciente de los soldados que tena a ambos lados. A su lado, Brennus gritaba como un poseso, despachando a todo indio que se le acercase. Al final, gracias a una gran disciplina, el muro de escudos se volvi a formar en esa seccin de la lnea. Sin el apoyo de los elefantes, los soldados indios de infantera, poco armados, no pudieron romper la formacin de la Primera. Romulus miraba a su alrededor con desespero y vio que su centro se mantena bien, pero que las cohortes situadas a ambos lados empezaban a fallar bajo la presin. Entonces, el flanco izquierdo cedi. Tres elefantes, barritando de ira y de triunfo, avanzaron seguidos de cientos de guerreros que gritaban. Al verlos, a Romulus lo embarg la desesperacin. El fin estaba cerca. Simplemente eran demasiados indios. Ni siquiera las reservas podran detenerlos. Brennus y l intercambiaron una elocuente mirada, cargada de significado para los dos. Amor. Respeto. Honor. Orgullo. Palabras que no tenan tiempo de pronunciar. Los indios frente a la primera cohorte intuan la victoria y redoblaron el ataque. Poco despus, media docena de hombres haba muerto bajo las hojas de las espadas de Romulus y de Brennus. Luego ascendieron a diez, pero el enemigo ya no temblaba ante el peligro. Perciban el aroma de la victoria. Con gritos incoherentes, avanzaron indiferentes al hecho de que la muerte esperaba a quienes iban al frente. De repente, cuando Romulus extraa el gladius del pecho de un hombre delgado de costillas prominentes, el fragor de la batalla se atenu. Oy una voz por detrs. Hora de partir!

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El moribundo enemigo caa a cmara lenta, y Romulus tuvo unos instantes de tranquilidad antes de que otro lo reemplazase. Gir la cabeza. El arspice estaba detrs, a dos pasos de l, sujetando el hacha con las dos manos. Sorprendentemente, irradiaba una nueva energa. Ya no estaba encorvado, y la fatiga que lo avejentaba haba desaparecido. Ahora se pareca ms al Tarquinius de siempre. Romulus estaba atnito. Senta, en igual medida, alegra y confusin ante la reaparicin de Tarquinius. Abandonad a vuestros compaeros! exclam con voz entrecortada. No podemos huir. Brennus lo mir enfadado por encima del hombro. T dijiste que librara una batalla que nadie ms podra librar. Ha de ser sta. El arspice lo mir fijamente. An no ha terminado respondi. El galo lo mir de hito en hito y a continuacin asinti con la cabeza una sola vez. Una mueca de angustia apareci en el rostro de Romulus. No poda soportarlo: su presentimiento era correcto. Antes de que Romulus pudiese pronunciar una palabra, Tarquinius volvi a hablar. Debemos marcharnos inmediatamente o perderemos oportunidad. Estaremos a salvo en la otra orilla del ro. nuestra nica

Sus miradas siguieron el brazo extendido de Tarquinius que sealaba la otra orilla totalmente desierta. Para alcanzarla, tendran que abrirse camino entre la amarga batalla que se libraba mano a mano entre los elefantes y los legionarios condenados del flanco izquierdo. Y si nos quedamos? pregunt Romulus. Moriremos. Tenis que elegir contest el arspice, con una expresin inescrutable en sus ojos oscuros. Pero el camino hacia Roma est all. Lo vi en el Mitreo. Mitra ha mantenido la fe en m! La pena y la alegra dividan a Romulus. Quera regresar a casa, pero no a ese precio. Brennus le dio un inmenso empujn: Nos vamos. No se hable ms. Casi motu proprio, los pies de Romulus echaron a andar. No senta nada.

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Con gran dificultad, lograron dar media vuelta y abrirse camino entre las filas abarrotadas, haciendo caso omiso de las protestas que seguan. Lo que ms le cost a Romulus fue soportar las miradas iracundas de los legionarios. Adnde vais? pregunt uno de ellos. Cobardes! grit otro. Tpico de los putos esclavos aadi el soldado que estaba a su derecha. Romulus se sonroj de vergenza cuando escuch el consabido insulto. Llovieron ms insultos antes de que la voz del soldado que ms insultaba se ahogase de repente. La mano derecha de Brennus le apretaba la garganta con fuerza. El arspice nos ha dicho que debemos seguir nuestro destino en la orilla izquierda gru. Quieres venir con nosotros? El legionario neg con la cabeza. Satisfecho, Brennus lo solt. Nadie ms se atrevi a hablar, y el tro agach la cabeza y sigui avanzando. Al llegar al extremo de la primera cohorte, fue ms fcil desplazarse. Todava se mantena un estrecho hueco entre la Primera y la siguiente unidad que permita maniobrar durante la batalla. Tarquinius lo recorri como una flecha para alejarse del frente. Los dos amigos lo siguieron. En menos de cien pasos estuvieron fuera de peligro. Detrs de las cohortes haba una pequea zona abierta. All era donde se encontraban las ballistae. Y all tambin se congregaban Pacorus, Vahram y el resto de las reservas. Romulus lanz una mirada cargada de odio al primus pilus, que lo mir fijamente. Sin apenas tiempo para notificar a Pacorus, Vahram fustig a su caballo para lanzarse al galope. Tras ellos! grit a los guerreros que estaban ms cerca. Un talento para quien me traiga la cabeza de cualquiera de ellos. La cantidad de oro que haba mencionado superaba el salario de toda una vida de un soldado raso. Todo parto que lo oy respondi lanzndose como loco a la persecucin. Por suerte, en veinte pasos se vieron inmersos en la tumultuosa confusin de hombres y animales que era el flanco izquierdo. Los gritos de los soldados heridos y las rdenes que vociferaban los oficiales se mezclaban con bramidos estruendosos y con el sonido metlico de las armas al chocar. El nico detalle que poda discernirse

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era que las lneas romanas se vean forzadas inexorable e inevitablemente a batirse en retirada. Las cohortes de reserva haban fracasado y los escudos y las espadas podan resistir hasta cierto punto a los iracundos elefantes. Romulus estir el cuello y vio que los enormes animales estaban casi dentro del alcance de una jabalina. Si no se apresuraban, a ellos tambin les esperara el mismo destino que a los legionarios del frente. A juzgar por los alaridos, no era una forma agradable de morir. Siguieron adelante; de vez en cuando, tuvieron que utilizar los bordes afilados de sus armas para abrirse camino. Romulus ya no senta ninguna deshonra al hacerlo. La suya era una lucha primigenia por la supervivencia y, desde que Optatus haba dado a conocer su condicin de esclavos, ninguno de esos hombres haba demostrado hacia ellos otro sentimiento que no fuera odio. Los ltimos comentarios de los soldados de su propia cohorte lo decan todo. La camaradera de Romulus con la Legin Olvidada estaba muerta. Adems, Tarquinius haba visto un posible camino a Roma para l. Haba llegado el momento de aceptar lo que los dioses le ofrecan. Poco despus llegaron cerca del ro. Haba una estrecha franja de tierra sin combatientes; el riesgo de caer al agua y ahogarse mantena a los dos bandos apartados de esa zona. Romulus empez a animarse. Los tres seguan sanos y salvos. Con respiracin entrecortada, mir detenidamente el agua turbia y turbulenta. Flua velozmente, ajena al ruido y a la sangre que se derramaba tan slo a unos pasos de all. La otra orilla estaba lejos. La corriente arrastraba ramas y otros residuos y demostraba as la inmensa fuerza del ro. Cruzarlo no sera una tarea fcil, especialmente con una armadura pesada. Recorri la orilla con la mirada, aferrado a la posibilidad de divisar una barca. No haba ninguna. No queda ms remedio que nadar dijo Tarquinius con una sonrisa. Os veis capaces? Romulus y Brennus se miraron con tristeza y asintieron con la cabeza. Enseguida empezaron a quitarse las cotas de malla. Independientemente de las posibilidades que tuvieran de cruzar el ro, aumentaran bastante si se las quitaban. Tarquinius se arrodill y meti su mapa y otros valiosos objetos en una vejiga de cerdo. Le haba resultado muy til cuando llegaron a Asia Menor dos aos atrs. Vahram esper escondido hasta que Romulus y Brennus se quedaron slo con las tnicas. Espoleado por el odio, el primus pilus y su caballo tambin haban salido ilesos del campo de batalla. Armado todava con el arco curvado, Vahram extrajo con calma una flecha de la aljaba que llevaba a la cadera y la coloc en la cuerda. Su caballo, asustado por el repentino bramido de un elefante herido, salt justo en el momento en que l disparaba.

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El movimiento desvi ligeramente la direccin de la flecha. Romulus oy el grito ahogado de Brennus cuando la flecha lo alcanz. A cmara lenta, dio media vuelta y vio el extremo de metal que sobresala del msculo del inmenso antebrazo izquierdo de su amigo. Aunque no era la herida mortal que Vahram deseaba, probablemente el galo ya no podra cruzar el ro a nado. Romulus se dio cuenta al momento de quin le haba disparado. Se dio la vuelta con rapidez y enseguida vio al primus pilus. Dej caer la cota de malla, agarr el gladius y carg hacia delante. Cabrn! grit iracundo. Vahram, preso del pnico, dispar demasiado pronto. La segunda flecha pas rauda y se clav en el suelo. Y entonces Romulus lo alcanz. La imagen del rostro angustiado de Flix se le apareci fugazmente y le infundi vina fuerza sobrehumana. Romulus canaliz su ira, levant los brazos y agarr la mano derecha de Vahram, que intentaba frenticamente coger otra flecha. Se la cort de un tajo. El primus pilus grit de dolor; la sangre que sala a borbotones del mun cubri a Romulus de gotitas rojas. Embargado como estaba por el fragor de la batalla, por primera vez en su vida, no le import. Slo una cosa le importaba: matar a Vahram. Pero, antes de que pudiese ejecutar su cometido, el aterrorizado caballo del parto se alej resbalando sobre sus cascos danzarines. Dando vueltas en crculos, sali trotando hacia la batalla. Romulus maldijo. Incluso ahora se le negaba la venganza por la muerte de Flix. Fue en ese momento cuando apareci un elefante macho herido con un colmillo completamente partido y el otro con la punta roja de sangre. Cada pocos pasos, extenda las orejas, levantaba la trompa y emita un desgarrador bramido de ira. Romulus no era el nico embargado por el fragor de la batalla. El cornaca todava estaba en su posicin y, de vez en cuando, lograba dirigir a su montura hacia los legionarios que estuviesen dentro de su alcance. Sobre su lomo quedaba un guerrero solitario que tambin disparaba flechas. El cuello y la cabeza del elefante cubierta con una proteccin estaban plagados de pila torcidos lanzados por los legionarios en un vano intento de derribarlo. Sin embargo, lo que haba causado ms dao era la afortunada jabalina que le haba perforado el ojo izquierdo hasta dejarlo casi ciego. El otro ojo le brillaba con una furia obstinada e inteligente. El caballo de Vahram no estaba acostumbrado a los elefantes y se qued petrificado por el miedo. El arquero dispar de inmediato una flecha que alcanz al parto en el brazo izquierdo y lo dej totalmente incapaz de llevar su montura a un lugar seguro. El indio esboz una sonrisa cruel.

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Romulus se detuvo, sobrecogido por lo que estaba a punto de presenciar. Y Tarquinius dio gracias a Mitra por haberle dado fuerzas para no revelar aquello cuando lo haba torturado. El inmenso elefante avanz a una velocidad sorprendente y envolvi el cuerpo de Vahram con la trompa. De la garganta del primus pilus sali un grito dbil y entrecortado cuando el animal lo levant por los aires. Fue el ltimo sonido que emiti. El elefante lo estrell contra el suelo, se arrodill y lo aplast con las patas delanteras. Entonces, cogi la cabeza del parto con la trompa y se la arranc. Romulus cerr los ojos. Nunca haba visto morir a un hombre de forma tan brutal, pero de alguna manera resultaba bastante apropiado. Cuando levant la mirada un segundo despus, el elefante iba directo hacia l. Sinti los latidos del corazn golpendole el pecho. Sin cota de malla y armado tan slo con el gladius, su vida tambin llegaba a su fin. Una manaza cubierta de sangre lo apart a un lado. Esta pelea es ma, hermano dijo el galo con calma. Ha llegado la hora de que Brennus se levante y luche. Romulus mir los ojos azules y tranquilos del galo. No voy a seguir huyendo! Sus palabras no admitan discusin. Desde que haba logrado comprender bien las dotes de Tarquinius, haba temido este momento. Y ahora haba llegado. Gruesas lgrimas de dolor le anegaron los ojos, pero sus protestas se fueron apagando. En la mirada de Brennus slo vio valenta, cario y aceptacin. Y los dioses as lo haban querido. Mitra los haba trado hasta all. Regresa a Roma! orden Brennus. Busca a tu familia! La garganta sellada con plomo, Romulus fue incapaz de responder. Como un hroe de antao, el galo de las trenzas dio un paso hacia delante con la espada larga preparada. Sin la cota de malla, constitua una visin magnfica. Msculos inmensos tensados bajo la tnica militar empapada de sudor. Tena el brazo izquierdo cubierto de regueros de sangre, pero haba partido la flecha india y se la haba sacado. Tenas razn, Ultansusurr Brennus mientras miraba al magnfico animal que se ergua por encima de l. Apret el puo izquierdo y respir hondo para aplacar el dolor que irradiaba de la herida de flecha. Un viaje ms all de donde un albroge ha llegado nunca. O llegar jams.

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Romulus! La voz era insistente. Romulus! El joven soldado dej que Tarquinius le llevase los pocos pasos que distaban hasta la orilla. No mir atrs. Sujetando slo su arma, Romulus salt al ro con Tarquinius. Cuando el agua fra le cubri la cabeza, en sus odos reson el ltimo grito de guerra de Brennus: POR LIATH! bram. POR CONALL Y POR BRAC!

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Captulo 18

El general de Pompeya
Norte de Italia, primavera de 52 a. C.
Cuando los legionarios los alcanzaron, Fabiola ya haba recuperado el control de sus emociones. Los cuarenta soldados se detuvieron ruidosamente, con los escudos y los pila preparados. Sextus y Docilosa procuraron no levantar las armas ensangrentadas. Cualquier posible amenaza podra provocar una descarga de jabalinas. Con todo y con eso, el aspecto disciplinado de los soldados resultaba infinitamente ms atrayente que Scaevola y sus rufianes. Aqu no habra una salvaje violacin. Haciendo caso omiso de las miradas ardientes de los soldados, Fabiola se tom su tiempo para arreglarse el pelo con un par de pasadores de marfil decorado y se levant el cuello del vestido para estar ms recatada. A continuacin, sonri al optio que estaba al mando, que se abri camino hasta situarse ante ella. Con descaro, quiz todava fuera posible salir airosa de aquella situacin. Centurin dijo Fabiola en tono seductor, concedindole a propsito una graduacin superior. Os damos las gracias. El optio se sonroj orgulloso y sus soldados rieron divertidos con disimulo. Lanz una mirada enfadada por encima del hombro y se callaron. Qu ha sucedido, mi seora? Esos rufianes que habis visto empez Fabiola nos han tendido una emboscada en el bosque. Han matado a casi todos mis esclavos y guardaespaldas. El labio le tembl al recordarlo, y no era fingido. Los caminos son muy peligrosos por todas partes, seora mascull con tono comprensivo. Pero han huido en cuanto habis aparecido vos aadi Fabiola con una cada de ojos. Incmodo, el optio baj la mirada.

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Secundus escondi una sonrisa. Como si los fugitivarii tuviesen intencin de atacarnos delante de una legin entera, pens. Sobrecogido por su belleza, el optio guard silencio durante unos instantes. Era un hombre bajo con una cicatriz en el caballete de la nariz que examinaba con atencin a los cuatro personajes con las ropas destrozadas y cubiertas de manchas de sangre. Puedo preguntar adnde os dirigs? A Ravenna minti Fabiola. A visitar a mi anciana ta. Satisfecho, asinti con la cabeza. Fabiola pens que lo haba conseguido. Entonces, podemos proseguir? pregunt. La prxima ciudad no est lejos. All podr comprar ms esclavos. Me temo que no va a ser posible, seora. Por qu razn? pregunt alzando la voz. El optio carraspe incmodo: Son rdenes. En qu consisten esas rdenes? Tenis que acompaarme dijo eludiendo su mirada. rdenes del centurin. Fabiola mir a Secundus, que se encogi levemente de hombros. El superior del optio posiblemente quisiera interrogarlos de nuevo y no podan negarse. Est bien respondi, y accedi con gracia. Llevadnos ante l. Satisfecho, el subalterno profiri una orden. Los soldados se separaron rpidamente en dos grupos y se colocaron a ambos lados de Fabiola y su pequeo squito. Antes de empezar a andar, Fabiola mir hacia los rboles. Nada. Scaevola y sus fugitivarii haban desaparecido. Saba que no era la ltima vez que se encontraran. En la prxima ocasin tendra que matar al despiadado cazador de esclavos, si no quera que fuese l quien la matase a ella. Al final se cumpli el temor de Fabiola de no poder proseguir el viaje. El centurin que sali a su encuentro cerca del campamento no qued menos impresionado que el optio por su belleza, pero demostr mucho ms aplomo. Con

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cortesa pero tambin con firmeza, rechaz la peticin de Fabiola de continuar el viaje. No hay muchos viajeros por aqu, seora dijo dndose golpecitos en la nariz. Estoy seguro de que el legado estar encantado de hablar con vos. Averiguar qu sucede. Ofreceros algn consejo, quiz. No creo que tenga tiempo para mprotest Fabiola. Todo lo contrario! fue la respuesta. El legado es un hombre de buen gusto encantado de que os ofrezca su hospitalidad. Muy gentil por su parte dijo Fabiola. Inclin la cabeza para ocultar el miedo. Y cmo se llama? Marco Petreyo, mi seora contest el centurin, orgulloso. Uno de los mejores generales de Pompeyo. El optio volvi a hacerse cargo de la situacin. La caminata hasta el campamento provisional no fue demasiado larga. Fabiola, que nunca haba visto cmo se construan estos campamentos, observaba con inters el trabajo de los soldados. Ya haban terminado de construir tres profundas fossae, con abrojos en el fondo. En esos momentos los legionarios acababan los terraplenes que tenan la altura de dos hombres altos. Compactaban la tierra con golpes planos de pala para conseguir una superficie lisa sobre la que poder caminar. Con los troncos de los rboles recin talados hacan estacas que clavaban en las esquinas y formaban zonas protegidas para los centinelas. Al igual que en el caso de los campamentos permanentes, en el centro de cada lado se abra una entrada. Cuando la legin estaba en marcha, no podan usar puertas de madera; en su lugar, en la entrada se levantaba una pared delante de la otra y se formaba un estrecho pasillo. Fabiola cont veinte pasos al pasar por l. No lejos de all se amontonaban ramas cortadas que se utilizaran para rellenar el hueco al caer la noche. En el interior del campamento, se erigan tiendas de cuero en lneas largas y bien marcadas. El ruido era mnimo para los cientos de hombres que trabajaban codo con codo. Los oficiales vigilaban con las varas de vid preparadas para fustigar a todo aquel que aflojase el ritmo de trabajo. Secundus le iba explicando a Fabiola lo que vean al pasar. Un sencillo estandarte marcaba el lugar donde se montaban las tiendas de los centuriones. Cada contubernium colocaba su tienda al lado de otra, en el mismo lugar en que habra estado su dormitorio en los barracones permanentes. Fabiola se maravill de la organizacin que mostraban y no se sinti tan inquieta. Se dio cuenta de que Secundus disfrutaba viendo las escenas en las que l haba participado tantas veces durante su carrera militar. Un amplio sendero llevaba directamente de la entrada al centro, donde ya se haban levantado pabellones de lona incluso mayores que las tiendas. Aqu se

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encontraba el puesto de mando de la legin, y a su lado se erigan las lujosas dependencias de Marco Petreyo, su legado. Por ser el oficial de mayor graduacin, su tienda haba sido erigida inmediatamente despus de levantar el cuartel general. Al lado de la entrada, en el suelo, haban clavado un vexillum rojo. Al menos veinte legionarios escogidos a dedo hacan guardia en el exterior de la tienda mientras los mensajeros iban y venan transmitiendo las rdenes de Petreyo a sus centuriones jefe. Cerca, un par de caballos ensillados y amarrados coman contentos de sus morrales. Los mensajeros que los haban montado estaban de brazos cruzados, hablando. El optio llev a sus soldados directamente a la tienda principal. Se detuvo cerca del centurin al mando de los guardas, salud y se puso firme. El oficial sonri al ver a Fabiola. Resultaba mucho ms agradable que un comerciante gordo y calvo que viniera pidiendo ayuda. Engull un trozo de pan y se acerc. Mantuvieron una breve conversacin en la que el optio la inform de lo sucedido. Mi seora salud el centurin de guardia con una corts reverencia, probablemente deseis acicalaros antes de entrevistaros con el legado. Gracias respondi Fabiola agradecida. Era fundamental causar una buena impresin. Pasad! E indic que le siguiese. Vuestros esclavos pueden buscar un lugar para dormir junto a los muleros y los que siguen al campamento. Secundus se mordi la lengua. No era momento de llamar la atencin. Pero a Fabiola le molest la actitud desdeosa del centurin. Son mis criados, no esclavos declar en voz alta. Sextus abri los ojos como platos y una expresin de orgullo apareci en su rostro. El centurin se puso tenso e hizo una inclinacin de cabeza: Como digis, seora. Har que preparen una tienda para ellos entre los soldados de mi cohorte. Perfecto respondi Fabiola. Como yo, necesitarn agua caliente y alimentos. Por supuesto. No poda protestar ms. Docilosa intent sin xito disimular una sonrisita. El centurin orden con sequedad a uno de sus hombres que acompaase al squito de Fabiola antes de conducirla al interior de la tienda. Secundus permaneci a su lado.

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Fabiola lo mir sorprendida. Todava necesitis proteccin, seora mascull. No te preocupes respondi, emocionada por su lealtad. Mitra me proteger. La respuesta de Fabiola satisfizo a Secundus, que dio un paso atrs mientras observaba cmo segua al centurin al interior de la tienda. Envi una plegaria silenciosa y personal al dios guerrero. La bella mujer tendra que ser muy cuidadosa con sus palabras. Si Petreyo perciba el menor indicio de que se dirigan hacia el norte para reunirse con Csar, no mostrara piedad. Haba odo hablar a los legionarios cuando entraron en el campamento. Todava no se haban iniciado las hostilidades, pero a Csar ya se le consideraba un enemigo. Con una reverencia, el centurin hizo pasar a Fabiola a una estancia grande dividida en dos. Har que os traigan agua caliente y ropa seca, seora mascull. Me temo que no tenemos atavos de mujer. Me lo imagino. Rio Fabiola en un intento de romper el hielo. Con arreglarme un poco tendr suficiente hasta que pueda lavar el vestido. Desconcertado, el centurin baj la cabeza y se fue. Fabiola mir a su alrededor satisfecha con el lujo que le ofrecan. Estar en campara no significaba que Petreyo tuviese que prescindir de las cosas bsicas de la vida. El suelo estaba cubierto con alfombras gruesas y pieles de animales, mientras que unos tapices con dibujos ocultaban las paredes de lona de la tienda. El techo era bastante alto y se apoyaba en una estructura de palos largos de los que colgaban con cuerdas elegantes lmparas de aceite. Aunque no eran las nicas, puesto que en unos pedestales ornamentados de piedra haba ms que iluminaban bien la cmara. Cerca de ella haba un soporte para espadas con varios gladiis con empuaduras de hueso y de madera bellamente tallada. Incluso las hojas estaban decoradas: las lminas de oro de la superficie representaban escenas de la mitologa griega. En una posicin central haba un busto de Pompeyo de buena factura. Como lo haba visto en Roma, Fabiola reconoci los ojos protuberantes y la mata de cabello rizado. En el permetro de la tienda haban colocado arcones de madera con remaches de hierro, en el centro una pesada mesa y detrs una cmoda silla de campaa con respaldo de cuero. Esparcidos sobre la mesa haba pergaminos bien enrollados y el corazn de Fabiola lati con fuerza. Aqul era el lugar de trabajo de Petreyo y era muy probable que los cilindros de pergamino que tena delante contuviesen informacin vital sobre los planes de Pompeyo.

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Anhelaba entenderlos. Como la mayora de los esclavos o ex esclavos, Fabiola era analfabeta. A Gemellus no le haba parecido ninguna ventaja que quienes estaban a su servicio estudiasen lo ms mnimo. Tan slo Servilius, su contable, saba leer y escribir. Y Jovina, la astuta y vieja bruja propietaria del Lupanar, disuada con todas sus fuerzas a las prostitutas de que aprendiesen. Las mujeres incultas eran mucho ms fciles de intimidar y coaccionar. A peticin de Fabiola, Brutus haba empezado a ensearle, pero haba tenido muy poco tiempo, pues enseguida se tuvo que marchar. Sus pensamientos quedaron interrumpidos cuando dos esclavos jvenes con la cabeza al rape le trajeron en silencio un gran caldero de agua muy caliente, ropas secas y un espejo de lminas de bronce sobre un soporte. Tambin le ofrecieron una bandeja de metal con pequeos frascos de aceite de oliva, un strigil curvo y dos peines de madera de boj tallada. Los esclavos, avergonzados, inclinaron la cabeza y se retiraron, eludiendo todo el tiempo la mirada de Fabiola. Servir a una bella joven en lugar de a los soldados era, evidentemente, demasiado para ellos. Fabiola se desnud y se lav con agua tibia, antes de frotarse todo el cuerpo con aceite. Por ltimo, utiliz el strigil para quitarse la mugre y la suciedad que le cubra el cuerpo despus de la emboscada y la persecucin. Aunque no resultaba tan relajante como un bao, era agradable lavarse. Slo le faltaba un frasco de perfume; el suyo se lo haba dejado en la litera, al igual que todas sus dems pertenencias. Aunque a Scaevola no le iban a servir de nada, tampoco habra oportunidad de ir a buscarlas. Una vez ms se estir el vestido hmedo y sudado e hizo una mueca al sentirlo sobre la piel. Al menos no tena muchas manchas de sangre. Se alis el pelo, se mir en el espejo y se pein lo mejor que pudo. La mismsima Afrodita ha venido a visitarnos dijo una voz detrs de ella. Dio un respingo de susto. Un hombre alto y maduro, de cabello castao, haba entrado en la cmara. Vesta una tnica de calidad que le llegaba hasta los muslos y llevaba unos zapatos de piel suave. Un cinturn de eslabones de oro y una daga envainada confirmaban su condicin de soldado. Los marcados pmulos y la pronunciada barbilla eran los rasgos ms llamativos en un rostro de facciones duras. Disculpadme, seora dijo al ver la reaccin de Fabiola. No era mi intencin asustaros. Fabiola inclin la cabeza mientras se preguntaba cunto tiempo llevaba observndola. Estoy un poco nerviosa repuso.

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No me extraa prosigui. Ya me han dicho qu chusma os ha tendido una emboscada. Qu eran, desertores o bandidos comunes? Es difcil saberlo. Fabiola no deseaba revelar ningn detalle sobre Scaevola. Todos tienen el mismo aspecto. Cierto. Siento haberlo mencionado dijo en tono tranquilizador. Intentad olvidar todo este episodio. Ahora estis a salvo. Gracias contest Fabiola. Su aspecto aliviado era fingido slo a medias. El miedo que haba pasado le empezaba a pasar factura y la dejaba sin energa cuando ms la necesitaba. Era crucial no revelar nada de su viaje y a la vez convencer como fuera al general para que dejase continuar a su grupo sin trabas. Mitra, Sol Invictus, aydame!, pens Fabiola. Pedir ayuda al dios guerrero ante una amenaza militar le pareci apropiado. Permitidme que me presente. Hizo una profunda reverencia. Marco Petreyo, legado de la Tercera Legin. Os doy la bienvenida a mi campamento. Fabiola le devolvi el gesto y le dedic una radiante sonrisa. Fabiola Messalina. Indiferente ante su treta, Petreyo fue directo al grano. Me parece muy extrao que una mujer joven y bonita viaje sola prosigui. Con lo peligrosos que son los caminos... Ella fingi sorpresa: Tengo... tena... sirvientes y esclavos. Petreyo arque las cejas: Ni un padre ni un hermano que os acompae? Era normal que las nobles solteras viajasen con un familiar o alguna chaperona: las mentiras tenan que empezar ya. Fabiola respir hondo y empez: Mi padre muri hace tiempo. Y Julianus, mi hermano mayor, muri el ao pasado en Parta. El dbil rayo de esperanza que quedaba en su corazn se apag al utilizar a Romulus como el hermano imaginario que haba muerto. Pero, al fin y al cabo, era la posibilidad ms real. Con los ojos anegados en lgrimas verdaderas, Fabiola baj la mirada. Mi ms sentido psame, seora dijo Petreyo con respeto. Y qu me decs del resto de vuestra familia?

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Mi madre est demasiado dbil para realizar un viaje tan largo y Romulus, mi hermano mellizo, est fuera del pas por negocios protest Fabiola. Alguien tena que visitar a mi ta viuda en Ravenna. A la pobrecita Clarina no le queda mucho. El legado asinti con la cabeza, con talante comprensivo: Pero en estos tiempos turbulentos, no es nada prudente viajar sin un nutrido grupo de guardias. No es mucho mejor en Roma respondi Fabiola, llorosa. Las turbas estn quemando vivos a los nobles en sus propias casas! Es cierto, que los dioses los maldigan sentenci Petreyo, con expresin dura. Pero pronto acabar con esta situacin. Aparentemente sorprendida, solt un grito ahogado. Vais a marchar hacia la capital? S, seora, cuanto antes repuso el legado enrgico. El Senado ha nombrado a Pompeyo Magno nico cnsul para este ao. Su principal cometido es restablecer la ley y el orden, y la Tercera Legin har lo que haga falta para que as sea. Fabiola pareci horrorizada, y con razn. El uso de las tropas en Roma era una de las pesadillas ms duraderas de la Repblica. Prohibidas por ley, haban entrado por ltima vez haca ms de una generacin. Haba sido una orden de Sula, el carnicero, que acab asumiendo el control total del Estado. Para muchos, se trataba de una poca que no queran que se repitiese. A esto hemos llegado suspir Petreyo. No hay otra solucin. Fabiola vio que el legado crea en lo que deca. Nadie ha protestado? Ni un solo senador respondi Petreyo, irnico. Estn demasiado preocupados con la posibilidad de que les saqueen las casas. Fabiola sonri al recordar que la nica obsesin de muchos de sus clientes era aumentar sus riquezas sin importarles cmo lograrlo. Ahora bien, cuando los pobres intentaban coger algo para s, los ricos eran los primeros en condenarlos. Aunque en teora Roma era una democracia, en la prctica el destino de la Repblica haba estado durante generaciones en manos de una lite reducida, la nobleza, cuya gran mayora slo quera llenarse el bolsillo. Ya haca mucho que haba desaparecido el antiguo espritu fundador por el que generales de xito renunciaban a sus puestos de mando y regresaban a Roma para comer en sencillos cuencos de barro; ahora, en Roma, slo unos pocos hombres despiadados luchaban por las mximas riquezas y el mximo poder. Por esta razn la legin estaba acampada all fuera.

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Era terrible. A Csar no le va a gustar cuando se entere, pero tiene otras cosas ms importantes de las que preocuparse. Petreyo esboz una amarga sonrisa. La supervivencia, por ejemplo. Fabiola disimul su inquietud. No saba nada de los ltimos acontecimientos. He odo que se haba producido una nueva rebelin en la Galia, pero nada ms dijo alegremente. Le va muy mal a Csar, lo cual es una buena noticia para Pompeyo. Su expresin cambi y se torn ms agradable. Ya basta de poltica y de guerra. No son temas para una dama. Me harais el honor de acompaarme en la cena? Puesto que no le quedaba ms remedio que aceptar, hizo una reverencia: Ser un placer. Fabiola estaba aterrorizada. Caminaba por la cuerda floja del engao y el descubrimiento, pero no tena otra opcin. Y los dems? Con suerte nadie hara muchas preguntas a Docilosa o a Sextus, pens, y Secundus sabra mantener la boca cerrada. Estar a favor de Csar era tan buena razn para ser discreto como la suya. Petreyo la llev a otra zona de la enorme tienda, donde haba tres divanes bastante juntos colocados alrededor de una mesa baja, de manera que quedaba un lado libre para servir la comida. Normalmente, en cada divn podan sentarse hasta tres personas. Esta sala era tan lujosa como la zona donde Fabiola se haba lavado y estaba a la altura de la mayora de las salas de banquetes de Roma. La mesa incluso era una obra de arte, con incrustaciones de oro y ncar en el sobre y unas patas preciosamente labradas con forma de garras de len. La luz, que provena de los inmensos candelabros que colgaban en lo alto, rebotaba en las grandes bandejas de cermica aretina, cermica esmaltada en rojo con complicados motivos en relieve. Haba una bonita cristalera en diferentes colores, un salero y cucharas de plata con delicados mangos de hueso. Tres esclavos sentados en una esquina tocaban por turnos las zampoas, la lira y la ctara, un instrumento grande de cuerda de suave sonido. Otros permanecan de pie, esperando para servir alimentos y bebidas. Fabiola mir a su alrededor con la esperanza de que hubiese ms invitados. Petreyo respondi a su mirada con un guio: Normalmente ceno con mis tribunos, pero hoy no. Fabiola consigui devolverle la sonrisa, pero se le encogi el estmago por la inquietud. Despus del tiempo que haba pasado en el Lupanar, los hombres eran para ella un libro abierto. Por favor. Petreyo le indic dnde tenderse. Era el lugar de honor, a su lado.

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Desconcertada, la joven se sent. Antes de reclinarse, se quit los zapatos y los coloc debajo del divn. Afortunadamente, el legado escogi el divn del centro en lugar de sentarse directamente a su lado. Hizo un gesto con la mano al esclavo que estaba ms cerca, que se apresur a acercarse y escanciar mulsum para los dos. Fabiola cogi agradecida la copa que le ofrecan. Tras haber logrado escapar por los pelos de Scaevola, la mezcla de vino y miel le saba a nctar. Sin pensar, se la bebi de golpe. Enseguida le volvieron a llenar la copa. Petreyo beba a sorbos con la mirada fija en Fabiola. Habladme de vuestra familia le pidi afectuosamente. Fabiola busc en su rostro signos de engao, pero no vio ninguno. Rez de nuevo a Mitra y a Jpiter y empez a construir una elaborada biografa. Era uno de los tres hijos de Julianus Messalinus, mercader ya fallecido, y de su esposa Velvinna Helpis. La familia resida en el Aventino, una zona mayoritariamente plebeya. Para que su historia resultase ms autntica, Fabiola introdujo muchos datos de su propia vida. Creci en un lugar normal y corriente; como en cualquier otra zona de Roma, tambin vivan patricios. Decir el nombre verdadero de su madre hizo que en cierto modo se sintiera bien, como el hecho de mencionar a un hermano mellizo. Julianus, el mayor, se alist en el ejrcito como contable y muri con Craso en Parta. En ese punto, a Fabiola le tembl la voz y se detuvo un instante. Como es natural, Petreyo se mostraba comprensivo. Fabiola continu, nerviosa. Aunque inventar a gente real que nunca localizaran resultaba ms peligroso, quera sentir que todava le quedaba algn familiar y que no estaba sola en el mundo. As pues, Romulus, su hermano mellizo, diriga ahora el negocio familiar y a menudo viajaba fuera del pas por sus actividades comerciales. Soltera, Fabiola viva en la casa solariega con su madre y su squito de esclavos. Para evitar que Petreyo le preguntase por qu segua soltera, mencion a una serie de pretendientes. Hasta ahora, ninguno haba conseguido la aprobacin de Velvinna. Todas las madres son iguales rio el legado. La joven estaba sorprendida de su inventiva. Pero no le resultaba nada difcil crear una existencia completamente inventada. De nia, en el domus de Gemellus, observaba el funcionamiento de la sociedad romana. Pese a que el cruel comerciante tena orgenes humildes, haba logrado cierto grado de reconocimiento pblico gracias a su riqueza. Se relacionaba con personas de todos los estratos sociales y a menudo reciba a los clientes en su casa. Fabiola conoca perfectamente la forma en que los comerciantes trataban entre ellos.

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Hizo una pausa, tena la garganta seca de tanto hablar. Otro trago del mulsum la ayud a continuar. Petreyo escuchaba con atencin y se sostena la mandbula con los largos dedos. Los antiguos esclavos, por sus torpes modales en la mesa o por su desconocimiento de los protocolos sociales, eran un objetivo fcil y blanco de crueles chistes. Decidida a no pasar por esto si alguna vez lograba ser libre, Fabiola haba asimilado en el Lupanar cualquier pequea informacin que le llegara. Muchos de sus clientes pasaban bastante tiempo en su compaa y le explicaban sus vidas. Al ser la prostituta ms popular, se haba encontrado con numerosos miembros de la lite romana: senadores y equites. Otros eran prsperos mercaderes o empresarios; pero todos hombres que vivan en el pinculo de la sociedad romana, un mundo muy alejado del de un esclavo, un mundo al que Fabiola recientemente haba sido admitida. Por esta razn procur describirse como miembro de la clase media romana y no de la aristocracia. A Petreyo no pareci molestarle que Fabiola fuese hija de comerciante y no una noble. Si acaso, pareca satisfecho con su revelacin. Su historia inicial tambin pareci satisfacerle. Para desviar la atencin de su persona, enseguida inici la ofensiva. Yo soy una persona insignificante afirm Fabiola. Sin embargo, vos estis al mando de una legin. Petreyo lo neg con un modesto gesto, pero Fabiola se dio cuenta de que el comentario lo haba complacido. Habis participado en muchas guerras prosigui alentadora. Y habis conquistado muchos pueblos. He visto un buen nmero de combates respondi l encogindose de hombros. Como cualquier soldado al servicio de Roma. Contadme pidi Fabiola, los ojos brillantes de falso entusiasmo. Fui uno de los que derrot a los conspiradores de Catilina explic. Y, entre otras cosas, ayud a Pompeyo Magno a aplastar la rebelin de Espartaco. Fabiola dio un grito ahogado, supuestamente de admiracin, y se contuvo de responderle que haba sido Craso quien haba sofocado el levantamiento. Con esta aseveracin, Petreyo haba demostrado que era un mentiroso. Como saban todos los que estaban bien informados, la funcin de Pompeyo haba sido mnima; la derrota que infundi a cinco mil esclavos huidos de la batalla principal, fue una ayuda y no un golpe decisivo. Sin embargo, logr que le reconociesen todo el mrito al enviar una carta al Senado en la que informaba de su victoria. Fue uno de los golpes ms acertados de Pompeyo y no caba duda de que Petreyo se haba subido al carro del xito de su superior.

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Fabiola descubri el punto dbil del legado. Si el gladiador tracio no hubiese fracasado pens con tristeza, Romulus y yo podramos haber nacido libres. Haber tenido unas vidas totalmente diferentes. Pero en lugar de eso, las legiones, ms hbiles, rodearon a Espartaco y ste fracas. Ahora el control sobre los esclavos es mucho ms frreo que nunca. Bien es cierto que el levantamiento nunca supuso una verdadera amenaza para Roma asever Petreyo con desdn. Malditos esclavos! Fabiola asinti con la cabeza aparentemente en seal de acuerdo. Qu poco sabes!, grit para sus adentros. Como muchos nobles, Petreyo consideraba a los esclavos poco ms que animales, incapaces de un pensamiento o un acto inteligentes. Fabiola fantaseaba con arrebatarle el pugio que llevaba colgado del cinturn y clavrselo en el pecho, pero enseguida desech la idea. Aunque resultaba atractiva, no le ayudara a salir de aquella situacin. Una accin de este tipo tambin pondra en peligro la vida de las personas que estaban bajo su tutela: Docilosa, Sextus y Secundus. Qu otras opciones le quedaban? Escapar del inmenso campamento sin el permiso del legado sera imposible. Los centinelas hacan guardia en los accesos da y noche y todo el que entraba o sala tena que responder a sus preguntas. La embarg una sensacin de desamparo. Como sus antiguos clientes, Petreyo no percibi la momentnea falta de atencin de Fabiola. Con tan slo sonrer y asentir con la cabeza, la bella joven poda mantener a los hombres absortos durante horas. Su anterior profesin le haba enseado no slo a satisfacer fsicamente a los hombres, sino tambin el difcil arte de hacerles creer que eran el centro del mundo. Mientras finga disfrutar de su conversacin, tambin seduca y provocaba. La promesa del placer era, en muchos casos, ms efectiva que el placer en s. Risas guturales, mostrar fugazmente el escote o el muslo, cadas de ojos, Fabiola conoca todos los trucos. Debido al vino y a su desesperacin por no saber qu hacer, se encontr prodigando ms gestos sugerentes de los que haba planeado. Ms tarde, se preguntara si habra podido hacer otra cosa. Tambin serv en Asia Menor continu Petreyo. Mitrdates era un general muy hbil. Tardamos ms de seis aos en derrotarle. Pero lo conseguimos. Entonces, luchasteis con Lculo? Aunque Lculo no haba asestado el golpe final, Fabiola saba que el competente general haba sido en gran parte quien haba hecho entrar en vereda al belicoso rey de Bitinia y Ponto. Sin embargo, Pompeyo, el dirigente enviado por el Senado para concluir el trabajo, se haba llevado todos los honores. Otra vez. Petreyo se sonroj. Al principio, s. Pero ms tarde fue reemplazado y yo continu la campaa a las rdenes de Pompeyo Magno.

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Fabiola ocult una sonrisa que daba a entender que ya lo saba. As es como funciona pens. Pompeyo le quita el mando a Lculo, pero deja que sus amigos mantengan sus puestos. Y ahora os encontris de nuevo al mando de un ejrcito susurr. Que se dirige a Roma. El legado hizo un gesto de timidez. Simplemente cumplo con mi deber. Y a la vez ests a punto de llevar a la Repblica al borde de una guerra civil, pens Fabiola. Csar vera la accin de Pompeyo de enviar tropas a Roma como lo que era: una flagrante demostracin de fuerza. La persona que restaurase la paz en la capital se convertira inmediatamente en un hroe. Adems, tener a los legionarios emplazados en el Foro Romano lo situara en una posicin de poder. Y el momento era de lo ms oportuno. En la Galia, luchando por su vida, Csar no poda hacer nada para evitarlo. Estoy hambriento anunci el legado. Deseis cenar algo, mi seora? Fabiola acept con una sonrisa. Comer algo era buena idea. As tal vez disminuira la velocidad a la que el mulsum se le suba a la cabeza. No estaba acostumbrada a beber mucho alcohol. Petreyo chasque los dedos y dos esclavos se acercaron raudos con jofainas de agua muy caliente y paos para secar. Mientras ellos se lavaban las manos, los esclavos se retiraron para volver de inmediato con mltiples bandejas. Haba varios tipos de pescados en salazn. Salchichas con gachas de avena junto a bandejas con coliflor y judas recin hechas. Rodajas de huevos duros y cebollas servidas con salsa picante. Fabiola mir la superficie de la mesa baja, repleta de alimentos. De nia, el hambre haba sido una constante en su vida. Por irnico que pareciera, ahora era todo lo contrario. Petreyo mascull una breve peticin a los dioses para que diesen su bendicin, se inclin hacia delante y empez a comer. A la manera romana, coga la comida con los dedos; ocasionalmente utilizaba una cuchara. La joven solt un hondo suspiro de alivio. Por el momento, su atencin se haba desviado. Cogi un poco de pescado y judas e intent ordenar sus pensamientos en la bruma que el mulsum le haba provocado. Tena algo de tiempo, pues era evidente que el legado estaba hambriento. Este apart el plato para indicar que los alimentos que no se haban acabado podan ser retirados. Despus de lavarse de nuevo las manos, trajeron el segundo plato. A Fabiola le resultaba muy decadente que siguieran trayendo ms bandejas. Ubre de cerda con salsa de pescado, cabrito asado y ms salchichas. Pescados asados:

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brama, atn y salmonetes. Pichones y tordos al horno en una bandeja. Castaas y brotes de repollo y las inevitables cebollas. Era mucha ms comida de la que dos personas jams podran comer. La complexin atltica de Marco Petreyo no dejaba traslucir su apetito. Fabiola estaba segura de que Brutus no habra estado de acuerdo con aquella bacanal. Su amante coma frugalmente y prefera dedicar el tiempo que estaba a la mesa a una buena conversacin. Pas un esclavo y escanci un vino aguado en las copas limpias. Al ser ms ligero, el mulsum se serva con los entrantes. Bebed la anim Petreyo. Es un campania muy bueno. De uno de mis latifundios. Fabiola bebi un trago, pero tuvo cuidado de no terminarse todo el sabroso vino tinto. Tena un sabor intenso, a terruo, slo ligeramente rebajado por estar diluido en agua. Con el segundo plato siguieron conversando afablemente. No se habl ni del viaje de Fabiola ni de la misin de Petreyo en Roma. Cuando hubo comido suficiente, el legado hizo de nuevo un gesto con la mano a los esclavos. Uno de ellos dispuso inmediatamente una seleccin de alimentos y al lado ech un montoncito de sal. Junto a la sal, coloc una copa de vino: se trataba de la tradicional ofrenda de alimentos a los dioses. Petreyo inclin la cabeza y pronunci en silencio una oracin. Fabiola hizo lo mismo y pidi fervientemente a Mitra y a Jpiter no slo la bendicin de los alimentos, sino tambin su ayuda. Segua sin tener ni idea de lo que iba a hacer. El postre consista en todo tipo de pasteles, avellanas y peras y manzanas en conserva. Para no parecer maleducada, Fabiola se sirvi unas pocas porciones pequeas y se tom su tiempo para comerlas. A los dos les escanciaron ms vino. Vuestra ta de Ravenna dijo Petreyo de repente. Cmo habis dicho que se llama? Clarina repuso Fabiola. Clarilla Silvina. Dnde vive exactamente? La embarg la inquietud. Y qu le importaba a l? No muy lejos del Foro, creo. Minti. Escogi una ubicacin que poda encajar en cualquier ciudad de Italia. En una de las calles que salen de la que va hasta la entrada sur.

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Tiene una casa grande? No especialmente contest. Pero mi madre dice que est bien decorada. Ta Clarina tiene buen gusto. l no dijo nada durante unos instantes. El corazn de Fabiola empez a latir con fuerza y se entretuvo con otro trozo de fruta seca. El ao pasado se declar un incendio en la parte meridional de la ciudad anunci Petreyo con voz dura. Casi todas las casas se quemaron. Fabiola not cmo se le encendan las mejillas. Clarina lo mencion en una carta respondi con la voz un poquito demasiado alta. La suya no sufri muchos daos. Las nicas que no sufrieron daos fueron las que estaban cerca de mi domus declar el legado con frialdad. Afortunadamente, mis esclavos consiguieron empapar con bastante agua los tejados cercanos para que no se prendiesen fuego y el incendio no alcanzase mi casa. Lo mir sin decir nada, con una sensacin de nusea en el estmago. Cmo iba a saber ella que Petreyo tena una casa en Ravenna? Las siguientes palabras que pronunci fueron como golpes del sino. Los vecinos estaban tan agradecidos que todos vinieron a presentar sus respetos. No recuerdo a ninguna dama anciana que respondiera al nombre de Clarina Sil vina. Fabiola abri y cerr la boca. En ese momento, l se pas a su divn; ahora estaban lo suficientemente cerca como para tocarse. Los ojos de Petreyo eran gris pizarra y, ahora, especialmente hostiles. Yo... Fabiola no saba qu decir, lo cual era extrao en ella. No tenis ninguna ta en Ravenna dijo el legado con expresin severa. No es cierto? Fabiola no respondi. Y uno de vuestros acompaantes es un veterano lisiado. A quin puede serle til una persona as? El corazn de Fabiola se aceler. Petreyo deba de haberlos observado desde su tienda cuando llegaron y haba reconocido el porte militar de Secundus. Resultaba difcil no darse cuenta. Secundus? Lo encontr en la escalinata del templo de Jpiter protest Fabiola, enfadada porque Petreyo no mostrara respeto por las vctimas de las guerras

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de Roma. Al fin y al cabo, cosas similares les haban pasado a sus soldados. Me dio pena. Y ha demostrado ser una persona de confianza. De veras? Cmo es que ha sobrevivido a la emboscada cuando todos los dems han muerto? pregunt el legado. Fabiola se estremeci ante su estudiado interrogatorio. No lo s susurr. Tal vez los dioses le hayan evitado la muerte. No es en absoluto lo que parece. Petreyo se incorpor. Ya veremos lo que dice vuestro criado cuando pruebe el hierro al rojo vivo. Eso los hace cantar como canarios. No! grit Fabiola. Secundus no ha hecho nada. No era una reaccin totalmente altruista. Pocas personas resistan las torturas, especialmente a manos de los soldados experimentados que Petreyo seguramente tena a su disposicin. Si Secundus revelaba el verdadero destino de Fabiola, toda esperanza de llegar a la Galia se esfumara. Quin saba cmo iba a reaccionar el legado cuando lo descubriese? Deshacerse de cuatro viajeros harapientos no supona ningn problema. Nadie notara su desaparicin. A Fabiola se le cay el alma a los pies. En comparacin con personajes como Petreyo, ella no era nadie. Petreyo se dio media vuelta y se inclin tan cerca de Fabiola que el olor a almizcle de su aliento por la mezcla de mulsum y vino le llen la nariz. A no ser que encontremos otra solucin propuso mientras le apretaba suavemente un seno. Una solucin mucho ms placentera. Fabiola vacil durante unos instantes. Senta una ligera sensacin de nuseas. Una sensacin antigua y bien conocida: la que sola tener en el Lupanar cada vez que un cliente la escoga de entre la hilera de prostitutas. Tena otra opcin? En lugar de apartarlo, lo atrajo hacia s.

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Captulo 19

Alesia
Norte de Italia, primavera-verano de 52 a. C.
Con la intencin de reducir a Petreyo a una sombra sudorosa y agotada, Fabiola haba utilizado al copular con l todos los trucos que conoca de su anterior profesin. Durante todo el tiempo que dedic a volver al legado loco de pasin, no dej de pensar en la forma de salir de aquella situacin. Cmo podra reunirse de nuevo con Secundus y Sextus y continuar a salvo el viaje hacia la Galia? Petreyo no tena ninguna razn para dejar a Fabiola en libertad. Una nbil compaera de cama como ella hara su viaje a Roma mucho ms placentero. Y ella no podra hacer nada si l decida mantenerla a su lado. Con casi cinco mil soldados a su entera disposicin, el implacable legado poda comportarse como le viniera en gana. La posibilidad de quedarse y convertirse en la amante de Petreyo ya se le haba ocurrido. No era un hombre feo y daba la sensacin de ser bastante agradable. Brutus, que estaba lejos, en la Galia, no podra hacer nada al respecto. Fabiola decidi no optar por esta posibilidad por dos razones. La primera porque significaba cambiar su lealtad y pasarse al bando de Pompeyo y, por algn motivo, le pareca una mala idea. Su instinto le deca que el antiguo socio de Csar en el triunvirato no era el hombre al que haba que apoyar. Y la segunda, y ms importante, era que si se converta en la amante de Petreyo, y por lo tanto se aliaba con un enemigo de Csar, probablemente nunca llegara a conocer al noble que tal vez fuese su padre. Tambin se le ocurri otra idea ms cruel. Sencillamente se limitara a esperar a que el legado se durmiese y entonces lo matara. Pero, aunque consiguiese salir de la tienda sin ser descubierta y encontrara a Docilosa, a Secundus y a Sextus, el siguiente paso resultara imposible. No haba razn para pensar que los disciplinados soldados de Petreyo los fueran a dejar pasar a ella y a sus acompaantes sin permiso. Fabiola no tena ningn deseo de que la crucificasen o la torturasen a muerte, uno de los dos castigos que seguro le infligiran cuando encontrasen el cuerpo del legado.

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En el nombre del Hades, qu poda hacer? Fabiola pensaba que ya lo haba cansado y se sorprendi cuando Petreyo, con renovada energa, volvi a tomarla poco tiempo despus. A cuatro patas, alentaba sus profundas embestidas con fuertes gemidos. Cuando el legado hubo terminado y se hundi en las sbanas empapadas de sudor, Fabiola baj de la cama. Necesitaba pensar desesperadamente. Desnuda, dio unos pocos pasos hasta una mesa baja con una seleccin de alimentos y bebidas dispuesta sobre ella. La joven llen dos copas con vino aguado y, cuando se dio media vuelta, se encontr a Petreyo admirndola. Por todo lo sagrado! exclam con un suspiro de satisfaccin. Pareces una diosa llegada para tentar a un simple mortal. Fabiola esboz una sonrisa estudiada y lo mir con coquetera. Quin eres? le pregunt intrigado. No he conocido a ningn comerciante con una hija como t. Ella se rio con voz ronca y lentamente dio una vuelta que provoc un fuerte gemido de deseo. Pero la pregunta la volvera a repetir, de eso no caba la menor duda. Fabiola intent aplacar la sensacin de miedo que le oprima el pecho. Petreyo no era un cliente saciado al que acompaar a la puerta cuando se agotase su tiempo. Era un hombre acostumbrado a lograr lo que quera, un poderoso noble experto en el gobierno de los soldados y en guerras. Totalmente a su merced, en su territorio, sus ardides femeninos slo servan hasta cierto punto. Como todos los dormitorios, el de Petreyo tena en la esquina una pequea hornacina. La mayora de los romanos rezaba a los dioses al levantarse y al retirarse para pedirles consejo y proteccin durante el da y la noche. El legado no era menos. Fabiola recorri indiferente la mirada por el altar de piedra, pero algo le llam la atencin. En un lugar prominente, delante de deidades como Jpiter y Marte, se encontraba una pequea figura con capa que le resultaba familiar. Fabiola se qued sin respiracin cuando reconoci a Mitra. La estatua delicadamente tallada representaba la misma imagen que la gran escultura del Mitreo en Roma. El dios, tocado con un gorro frigio, estaba agachado sobre un toro tumbado y, con la mirada al frente, le clavaba un cuchillo en el cuello. Fabiola cerr los ojos y pidi su ayuda divina. Sera sta su oportunidad? Petreyo era devoto de Mitra. Fabiola haba estado en el interior del templo del dios y haba bebido el sagrado homa. Y, lo que era ms importante, haba tenido una visin de un cuervo. El hecho de haber hecho todo aquello sin permiso y de haber escandalizado a la mayora de los veteranos resultaba irrelevante en aquellos momentos.

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Una osada empez a fraguarse en la mente de Fabiola. Era lo nico que se le ocurra, as que tendra que funcionar. Detrs de ella oy una risa queda. Afortunadamente, no tengo una estatua de Prapo para pedirle por mdijo Petreyo. Si fuese as, te tendra despierta toda la noche. No lo necesitamos respondi Fabiola mientras separaba ligeramente las piernas y haca una reverencia a Mitra. La visin que esta postura ofreca hizo que el legado, sorprendido, emitiese un gemido lujurioso. Con un sutil balanceo, Fabiola dio media vuelta y camin hacia l mientras sus senos generosos se movan suavemente. La luz de las lmparas de aceite coloreaba su piel y le otorgaba un seductor brillo mbar. Por su larga experiencia, saba que al verla as ningn hombre se le resista. Dej la copa de vino en el suelo al lado de la cama y apoy las manos en las caderas. Pareces una mujer que no se anda con tonteras dijo Petreyo. Ella se rio y arque la pelvis hacia l: Ah, s? Si t supieras. Incapaz de aguantar ms juegos, extendi la mano para sujetarla, pero ella se zaf de l. El legado frunci el ceo. Fabiola enseguida se acerc de nuevo y dej que sus dedos impacientes le agarrasen las nalgas. Quin necesita a Prapo? mascull, y dio la vuelta hasta el borde de la cama en un desesperado intento de acercarse ms. Te voy a follar otra vez ahora mismo. Fabiola sonri para s. As era como lo quera: loco de pasin. Se gir y mir hacia abajo mientras Petreyo aplastaba el rostro contra su entrepierna. Veo que tenis una estatua de Mitra. Qu? su voz sonaba amortiguada. El dios guerrero. Se separ con aspecto bastante irritado. Empec a seguirlo durante la campaa en Asia Menor. Por qu? Fabiola se dio cuenta de que tena que actuar con muchsima delicadeza y call.

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Se agach, suavemente lo atrajo hacia s y empez a acariciarle el miembro erecto. Disfrutando de lo que ella le haca, Petreyo se relaj de nuevo. Fabiola subi a la cama en silencio y se tendi sobre l. Cuando eyacul, Petreyo jade de placer y le sujet las caderas con las manos. Despus se dej caer sobre las sbanas y cerr los ojos. Convencida de que en ese momento el legado era todo lo vulnerable que poda llegar a ser, Fabiola arroj el dado. He odo que los seguidores de Mitra se honran y respetan profundamente coment. Se ayudan mutuamente cuando es necesario. Si podemos, nos ayudamos le respondi l ya con voz somnolienta. Y en el caso de que se trate de una situacin extraa o difcil? Motivo de ms para ayudar. Y casi todos sois soldados prosigui Fabiola, cambiando de tctica. S. Pero algunos no. Exacto repuso Petreyo con voz confundida. Hay hombres de muchos oficios y profesiones en nuestra religin. Incluso algunos esclavos dignos. Todos somos iguales ante nuestro dios. La semilla ya estaba plantada, pens Fabiola. Haba llegado el momento de actuar. Esta noche os he ayudado murmur mientras se separaba de l y se estiraba en la cama. Petreyo se rio: S. Y mucho. Entonces, me ayudaris vos a m? Por supuesto! repuso divertido. Qu es lo que deseas? Dinero? Vestidos? Fabiola apret los puos con la esperanza de que los principios fundamentales de honor mencionados tantas veces por Secundus tambin constituyesen una parte importante de las creencias de Petreyo. No haba manera de saberlo si no lo intentaba. Ms que eso. Se detuvo y se dio cuenta que le temblaban las manos. Necesito un salvoconducto y hombres suficientes para que me protejan en mi viaje hacia el norte.

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Se incorpor de un salto, de repente completamente despierto. Qu has dicho? Soy la primera mujer que ha entrado en el Mitreo de Roma repuso. Para convertirme en una adepta. Est prohibido en todos los casos tartamude Petreyo. S que las provincias estn un poco atrasadas en lo relacionado a las nuevas tradiciones, pero esto? Bajo qu autoridad se te permiti? Secundus respondi. El veterano manco que estaba conmigo cuando vuestras tropas nos rescataron. Un lisiado de bajo rango? se burl. Parece que se le ocurren ideas muy por encima de su condicin. Es que quiere follarte? No le sorprenda, pens Fabiola, que un hombre de la posicin de Petreyo menospreciase a alguien tan humilde como Secundus. En absoluto! respondi con firmeza. Y, a pesar de lo que pensis, me admiti en el Sendero. Mi rango es el de corax, lo que me convierte en camarada vuestra. Ahora me dirs que es el Pater del templo dijo con sorna el legado. Efectivamente repuso Fabiola. Y tambin es mi gua. Petreyo resopl, pero dej que continuase sin ms interrupciones. Despus de beber el homa, me convert en cuervo explic con calma. Y se me permiti tener una visin en la que aparecan los supervivientes del ejrcito de Craso. Secundus dijo que la haba enviado el mismo dios. Espera. Esto es demasiado para poder asimilarlo. El legado se pas la mano por el cabello corto, se levant y se acerc a un alto aguamanil de bronce con patas de cisne. Inclin el cuello y se tir enrgicamente agua fra varias veces por toda la cabeza y por el cuello. Cogi un pao de un mueble de madera, se sec y se puso una tnica limpia. Fabiola esperaba pacientemente sentada en la cama. Empieza desde el principio le orden mientras se sentaba a su lado. Dime exactamente cmo conociste a ese tal Secundus. Fabiola no se complic y no cambi la historia que le haba contado, simplemente le explic con exactitud cmo haba conocido al veterano en la escalinata del templo de Jpiter en Roma. Simplific su rescate y dijo que haba tenido lugar durante los disturbios por la muerte de Clodio. No haba necesidad de complicar ms las cosas mencionando a Scaevola y los fugitivarii.

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Todo esto me parece muy conmovedor dijo Petreyo cuando termin. Pero salvar la vida de una joven bonita no significa que el Pater te invite a convertirte en uno de los nuestros. La expresin del rostro se le endureci. Dime la verdad. Aqul era un momento crucial. Eso es lo que acabo de hacer. La mayora de mis guardas muri mucho antes de la llegada de los veteranos prosigui Fabiola que, modesta, baj la vista. Tena que defenderme o me violaban all mismo. Quiz los dioses me ayudaron, pero yo logr matar a tres o cuatro de los agresores. Por Jpiter! exclam el legado. Tambin te han enseado a pelear? No.Fabiola lo mir con los ojos muy abiertos. Solamente vi a mi padre y a mis hermanos practicar en el patio de nuestro domus. Me imagino que fue por pura desesperacin. Ahora miraba sus esbeltos brazos con un renovado respeto. Ella se atrevi a ir un poco ms all: Secundus dijo que pocas veces haba visto tanta valenta, ni siquiera en el campo de batalla. Si lo que dices es cierto, no me sorprende reconoci Petreyo enrgicamente. Con soldados como t, poco tendramos que temer de Csar. Fabiola se sonroj, contenta por su elogio. Sigui un riguroso interrogatorio sobre las prcticas y los ritos del mitrasmo. Petreyo escuchaba atentamente sin exteriorizar ninguna emocin ante las respuestas de Fabiola. Eso hizo que se pusiese todava ms nerviosa; pero, tomndose su tiempo, la joven fue capaz de contestar correctamente a todas las preguntas. Cuando el legado hubo terminado, se hizo un largo silencio. Sabes mucho sobre el mitrasmo declar. Slo un iniciado puede saber estas cosas. Le embarg un gran alivio, pero el suplicio todava no haba terminado. Tal vez un antiguo amante intent impresionarte y te revel los secretos del mitrasmo aventur frunciendo el ceo. Si me mientes... Fie dicho la verdad respondi Fabiola con toda la calma de la que fue capaz. Petreyo apoy la barbilla en la mano mientras iba dndose golpecitos con los dedos en la mejilla. Era un cliente exigente, pens Fabiola, un mal enemigo, pero ahora ella ya se haba comprometido.

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A quien hay que preguntar es a Secundus dijo al fin. Ningn Pater mentira sobre algo as. A Fabiola le entr pavor al pensar en ese interrogatorio, pues demostrara si Secundus crea realmente en ella. El legado llam a uno de los legionarios que haca guardia en el exterior de la tienda y le orden que trajese a Secundus ante ellos. Se hizo un incmodo silencio mientras esperaban. Tras la revelacin de Fabiola, Petreyo pareca un poco avergonzado de lo que haban hecho juntos. Fabiola, preocupada por que Secundus revelase lo que realmente haba sucedido en el Mitreo, era incapaz de enzarzarse en su normalmente animada charla. Aprovech para lavarse, vestirse y recogerse el cabello. Secundus sacara sus propias conclusiones sobre lo que haba pasado all pero, a pesar de todo, quera presentar el mejor aspecto posible. Evidentemente, el legado era demasiado listo para hablar con Secundus delante de ella. Cuando, poco despus, el legionario regres con l, Petreyo le pidi a Fabiola que permaneciese en el dormitorio. No le quedaba ms remedio que obedecer. Enseguida un quedo murmullo de voces lleg desde la parte principal de la tienda. Fabiola reconoci la voz de Secundus que responda a una serie de preguntas. Hecha un manojo de nervios, se arrodill ante el altar de piedra y observ la estatua de Mitra. Perdname, altsimo pens. He mentido en tu presencia sobre lo sucedido en el Mitreo. Pero eso no significa que no crea en ti. Aydame y te prometo que ser para siempre una fiel seguidora. Se trataba de una promesa de gran magnitud, pero Fabiola saba que su situacin era desesperada. Si la versin de Secundus sobre lo ocurrido no concordaba con la suya, sera Orcus, dios del inframundo, y no Mitra, con quien tendra que lidiar. Por deshonrar su religin, el legado podra ordenar que la matasen. Segua rezando cuando Petreyo entr en el dormitorio. Su voz la sobresalt. Secundus es un buen hombre dijo. No es un mentiroso. Trag bilis y se volvi hacia l. Yo tampoco lo soy susurr, convencida de que Secundus la haba descubierto. El Pater lo ha corroborado todo sonri Petreyo. Est convencido de que tu increble visin fue obra de Mitra. Entonces, me creis? Te creo repuso afectuosamente. Te dar la ayuda que me has pedido. El dios querra que as fuese.

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Fabiola estuvo a punto de desmayarse del alivio. Haba valido la pena arriesgarse. Petreyo se le acerc por la espalda y ella sinti su tibio aliento en la nuca. Nunca me haba acostado con un seguidor de Mitra dijo. Fabiola cerr los ojos. Todava le quedaba un precio por pagar, pens con amargura. Siempre sera as? Petreyo le ahuec las manos bajo los pechos y se estrech contra sus nalgas. Fabiola le acarici la entrepierna con la mano. Para ella, el amanecer tardara en llegar. Petreyo ni siquiera le haba preguntado adnde se diriga. Evidentemente, sus soldados se lo diran a su regreso; aun as, el magnnimo gesto que haba tenido con ella era un ejemplo notable de cumplimiento de los principios, pens Fabiola. Le haba ofrecido su ayuda de forma gratuita, simplemente porque se la haba pedido. Sonri con irona. La ayuda de Petreyo no haba sido completamente gratuita, por supuesto. Pero, aunque se haba acostado con ella, el legado haba demostrado ser superior a la media al respetar uno de los principios fundamentales de su fe. Por su considerable experiencia con los hombres, Fabiola dudaba que la mayora hubiese actuado de la misma forma. A pesar de que Petreyo era uno de los oficiales de Pompeyo, deseaba que todo le fuese bien. Pareci apropiado que el optio y la media centuria de legionarios que haba espantado a los fugitivarii acompaasen a Fabiola y a sus compaeros hacia el norte. Al final del primer da, Fabiola ya se alegraba de que marchasen imperturbables alrededor de la litera que Petreyo le haba ofrecido. Cuanto ms lejos estaban de Roma, ms se relajaba el imperio de la ley en el pas. El grupo se encontraba continuamente con desertores, bandidos y campesinos empobrecidos, cualquiera de ellos podra haber sido capaz de robar y matar a cuatro personas que viajasen solas. Sin embargo, nadie se atreva a enfrentarse a cuarenta soldados bien armados, por lo que el viaje prosigui sin incidentes durante ms de dos semanas. Siguieron la calzada romana a lo largo de la costa para evitar los Alpes y cruzaron la frontera con la Galia Transalpina. Era la primera vez que Fabiola sala de Italia, y ahora se alegraba an ms de tener tanta proteccin. Aunque todo el campo estaba salpicado de granjas, era evidente que se trataba de un pas extranjero. Ni siquiera la presencia de controles regulares consigui aplacar sus miedos. La mayora de los romanos saba que la poblacin de la Galia estaba formada por tribus temibles, gentes que se revelaban ante la menor provocacin. Y a Fabiola, los hoscos habitantes de los asentamientos y las miserables aldeas por las que pasaban le parecan realmente peligrosos. Los hombres de cabellos largos y mostachos vestan pantalones anchos con dibujos y tnicas con cinturn, indumentaria muy diferente a la romana.

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Se adornaba cuellos y muecas con collares y brazaletes de plata, y prcticamente todos llevaban una espada larga, un escudo hexagonal y una lanza. Incluso las mujeres iban armadas con cuchillos. Era una nacin de luchadores que no aceptaban a sus amos. Fabiola no poda explicarles que, por su condicin de antigua esclava, no tena nada en contra de ellos y que no tena nada que ver con la agresiva poltica exterior de Roma. Para quienes la vean, ella era simplemente otra rica romana de paso. Sin embargo, segn le haba explicado el optio, en esa zona apenas se haban librado luchas. Gran parte de la Galia Transalpina llevaba ms de un siglo bajo el control de la Repblica y, afortunadamente, las tribus no haban respondido a la llamada a las armas de Vercingtorix. As pues, la intranquilidad de Fabiola creca a medida que avanzaban hacia el norte, hacia las regiones afectadas por el levantamiento. Los rumores que contaban los legionarios destinados en los enclaves regulares y en las plazas fuertes hacan poco para mitigar su intranquilidad. Csar haba sufrido importantes reveses en Gergovia y haba perdido a cientos de soldados. Envalentonado con su victoria, Vercingtorix haba llevado a su ejrcito a la ciudad fortificada de Alesia para esperar la llegada del enemigo. Y la titnica lucha continuaba todava. Pese a la renuencia del optio de Petreyo, Fabiola insisti en proseguir el viaje. Sus instrucciones eran las de acatar las rdenes de Fabiola, y sta no iba a permitir que lo olvidase. Secundus y ella haban consultado un orculo en una de las ciudades cerca de la frontera y los augurios haban sido buenos. Falsos o no, ya no haba vuelta atrs. Su terco orgullo lo impeda. Si Csar perda la batalla de Alesia, sus planes no habran servido de nada. En ese caso, a la joven no le importaba lo que le sucediese. Con su madre muerta y Romulus probablemente tambin, lo mejor sera que ella muriese. Sin embargo, si Csar sala victorioso, su ambicin y la de Brutus no conoceran lmites. Ms an, el pueblo lo adorara. La represin de los disturbios de Roma llevada a cabo por Pompeyo no sera comparable a una victoria sobre cientos de miles de fieros guerreros. Los ciudadanos apreciaran todava ms semejante golpe apabullante por el histrico temor de los romanos a la Galia. El saqueo de su capital a manos de los miembros de las tribus haca ms de tres siglos haba dejado una cicatriz perdurable en la psique nacional. Csar tena que ganar, porque as Fabiola poda continuar la bsqueda de Romulus y averiguar la identidad de su padre. Prosiguieron el viaje. Escapar de Scaevola haba sido hasta entonces la parte ms aterradora y escalofriante del periplo de Fabiola. Es decir, hasta que se acercaron a Alesia. El horror segua kilmetro tras kilmetro. Y, sin embargo, la amenaza no era de los vivos. A tan slo unos veinte kilmetros desde el ltimo puesto de avanzada de los

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legionarios, el campo estaba plagado de aldeas incendiadas y campos de cosechas abrasadas. Rebaos de reses y ovejas yacan masacrados, sus cadveres hinchados hedan bajo el sol de principios de verano. Los hombres de Vercingtorix haban trabajado duro con la intencin de privar de alimentos y suministros al ejrcito de Csar. Los nicos seres vivos que quedaban eran pjaros y animales salvajes. No haba gente; todos haban huido o se haban unido a Vercingtorix en Alesia. Fabiola se percat de que era un indicio de lo desesperada que haba sido la batalla. El jefe de una tribu slo ordenara la destruccin del sustento de su pueblo en las peores circunstancias. Ahora grandes extensiones de tierras de la Galia eran baldas, lo que significaba que no habra alimentos para el prximo invierno. Mucho tiempo despus de que los soldados de ambos bandos hubiesen marchado, mujeres y nios inocentes moriran de hambre. Este coste adicional en sangre resultaba espeluznante. Pero qu poda hacer ella? Una mujer no poda cambiar el talante agresivo de la Repblica romana o de uno de sus mejores generales. Como de costumbre, prevaleci su lado pragmtico. No poda ayudar a los habitantes de la Galia. Solamente poda ayudar a quienes estaban cerca de ella, como sus esclavos. Adems, decidi encontrar al muchacho que Scaevola haba perseguido en sus tierras. El recuerdo de lo que el fugitivarius le haba hecho despus de capturarlo todava la torturaba. Fabiola no tena mucho tiempo para pensar en eso. Ms all de los campos agrcolas devastados yacan ms muestras fehacientes de la guerra de Csar. A pocos kilmetros de Alesia, haba galos muertos o moribundos a lo largo del borde del camino, hombres que haban huido de la batalla o que haban sido evacuados por sus compaeros que despus tuvieron que dejarlos morir porque no podan seguir. Afortunadamente, no haba seal de guerreros que pudieran hacerles frente, pero el temor del optio era tan grande que se neg a continuar. Rojo de vergenza por su determinacin, insisti en que Fabiola y veinte soldados ms se ocultasen en un bosquecillo bastante grande a cientos de pasos del camino. A Fabiola no le qued ms remedio que contemplar frustrada cmo l y otros legionarios se ponan en marcha para intentar averiguar algo. El optio no tard mucho en regresar. Todo ha terminado! grit exultante cuando ya estaba lo bastante cerca. Csar lo ha conseguido! Los soldados escondidos cuchicheaban entre s entusiasmados. Fabiola exhal un largo suspiro de alivio y Secundus sonri de oreja a oreja. Impacientes, esperaron a que el oficial subalterno los alcanzara. Parece ser que la batalla finaliz ayer. Por todos los dioses, deberais verlo! exclam agitando los brazos emocionado. Las legiones de Csar han construido kilmetros de fortificaciones alrededor de la ciudad para que no pudiesen escapar.

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Hizo una pausa. Y otro anillo de fortificaciones mirando al exterior para evitar cualquier intento de detener el asedio. Fabiola no poda ocultar su sorpresa. Los atacaban dos ejrcitos? pregunt. El optio asinti enrgicamente con la cabeza: Csar tena diez legiones, pero el enemigo deba de superarlo en nmero como mnimo por cinco a uno. Hay miles de galos muertos por todas partes, aunque dicen que es mucho peor en el noreste del campo de batalla. Es ah donde se ha decidido la batalla? pregunt Secundus. Se le ilumin el rostro. S. Los guerreros enemigos casi consiguieron penetrar en las defensas y Csar envi refuerzos al mando de Decimus Brutus, pero casi los aplastaron. Fabiola palideci. Entonces Csar volvi a formar a los soldados y cambi el rumbo de la batalla. Recuerdas que eres uno de los soldados de Pompeyo? brome Secundus. Yo cumplo rdenes como cualquiera gru el optio. Eso no quiere decir que no sepa valorar a un gran general. Brutus est vivo? interrumpi Fabiola. S, mi seora. Lo he preguntado. Gracias a los dioses! exclam. Es seguro continuar? S que lo es. Yo os puedo llevar hasta l. Hizo una mueca. Pero tendremos que atravesar todo el campo de batalla. Adelante! Convencida de que ya haba visto lo peor, Fabiola ya no poda esperar ms. Tena que ver a Brutus. El optio se detuvo dubitativo. El peligro ya ha pasado dijo con brusquedad. T mismo lo has dicho. El oficial mir a Secundus, que se encogi de hombros. Lo intent una vez ms: No es un panorama digno de una mujer. Eso ser yo quien lo decida. El optio, acostumbrado ya a su naturaleza dominante, salud con brusquedad. Hizo una seal a los soldados para que lo siguiesen y encabez el camino hacia la carretera. Tras una pequea elevacin, empezaba el campo de batalla propiamente dicho. Un aire extrao e inquietante flotaba sobre toda la zona. Contrastaba enormemente

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con el frentico caos de los das anteriores, que Fabiola se esforzaba en imaginar. En el cielo, nubes de cuervos y grajos descendan en picado, sus speros gritos el nico sonido. Como si de un bosque de arbolillos se tratase, de la tierra sobresalan innumerables lanzas y los huecos que quedaban entre ellas estaban rellenos con las formas ms pequeas y emplumadas de las flechas. Sin embargo, lo que le llam la atencin fue el nmero de muertos, no poda evitar mirar. Fabiola estaba completamente horrorizada. Nada poda haberla preparado para una cosa as, ni siquiera la sangre que haba visto derramar en la arena. La tierra estaba plagada de cuerpos, muchos ms de los que pareca posible que cupiesen en ella: la muerte a una escala irreal. Era tal la superabundancia de alimento que ni siquiera las bandadas de pjaros podan con ella. Y ahora los cadveres tambin eran de romanos y no slo de galos. Estaban amontonados en grandes pilas, tendidos unos sobre otros como borrachos adormecidos en un banquete. Haba sangre por todas partes: en los rostros inmviles, en las heridas abiertas, en las espadas y las lanzas abandonadas. Alrededor de los soldados que haban muerto desangrados haba charcos de sangre coagulada. Bajo los pies, la hierba pisoteada por el paso de los soldados se haba mezclado con el barro rojo y glutinoso y se pegaba a las sandalias de los legionarios. El ligero zumbido de las nubes de moscas que se apiaban sobre cada trozo de carne expuesta perforaba la quietud. Se vean grupos de legionarios movindose metdicamente entre los muertos, arrebatndoles las armas y cualquier objeto de valor. Ocasionalmente, encontraban guerreros enemigos vivos, pero a ninguno se le perdonaba la vida. A estas alturas, los nicos que quedaban vivos en el campo de batalla eran los que no haban podido huir. Malheridos, los galos no servan como esclavos. Cada cierto tiempo, las espadas brillaban al sol y los gritos breves se deshacan en el aire. La cantidad de cadveres era tal que, al poco, los esclavos no pudieron continuar cargando con la litera. Al descender, Fabiola se tap la nariz con la mano, intentando en vano no inhalar. El hedor empalagoso de la carne en descomposicin ya se le estaba pegando a la garganta. Poda imaginarse lo que sera despus de dos o tres das bajo el intenso sol. A toda prisa, el optio orden a unos cuantos hombres que marcharan delante de Fabiola, abrindole paso. Seguir aquel camino era como atravesar el averno, pero a esas alturas Fabiola no tena intencin de detenerse. Al fin Brutus se hallaba cerca. Y ella volvera a estar a salvo con l. Vieron la circunvalacin romana, y esta aparicin hizo que Fabiola apartase la vista de la carnicera que tena a su alrededor. Nadie poda quedarse impasible ante la escala de semejante obra de ingeniera. Y, por si fuese poco, la haban construido por duplicado en el otro lado.

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Fabiola estaba sorprendida por la gran determinacin de Csar. Realmente era el increble general que Brutus le haba descrito. Un hombre peligroso. Un violador? Sobre una meseta situada ms arriba de las fortificaciones romanas se encontraba el objetivo de Csar: Alesia. Intentar penetrar desde cualquiera de las dos direcciones habra sido una tarea suicida. Y defender los terraplenes, completamente aterrador. El optio no haba exagerado la magnitud de la masacre. Era mucho peor aqu que lo que haban dejado atrs. La escena le produjo nuseas e intent no vomitar. Sera el averno as? Haba sido Carrhae tan horrible? Los gritos de dolor desviaban su atencin de un horror a otro. No lejos de all, un grupo de legionarios se congregaba alrededor de un hombre tendido boca abajo que se quejaba: un anciano vestido con una tnica. Fabiola se acerc y observ la escena horrorizada. No iba armado y probablemente haba tenido la desgracia de caer en sus manos. Las puntas de las jabalinas hurgaban en su cuerpo, hacindolo sangrar y provocndole nuevos gritos. Las sandalias con tachuelas del ejrcito pisoteaban el cuerpo sin proteccin. Fabiola estaba segura de haber odo cmo se le parta un brazo. Apartar la vista no serva de nada. Una risa cruel le llen los odos. Su mirada volva a la horrible escena una y otra vez. La tortura sigui hasta que los soldados se aburrieron. Primero uno de ellos desenvain el gladius, y a continuacin, otro lo hizo. Fabiola se movi incluso antes de darse cuenta. Empuj a sus sorprendidos legionarios para abrirse paso y grit con todas sus fuerzas. Basta ya! Vuelve aqu! le grit Secundus por detrs. No puedes intervenir! Fabiola lo ignor; no estaba dispuesta a presenciar semejante ejecucin sumaria. Le recordaba demasiado a lo que quiz le hubiese pasado a Romulus. Adems, tena la fuerte sensacin de que deba intervenir. Sus gritos tuvieron el efecto deseado. Un par de legionarios dejaron lo que estaban haciendo y miraron a su alrededor. Lanzaron una mirada lasciva y desagradable y codearon a sus camaradas. Fabiola ignor sus miradas lujuriosas y se acerc. Intimidados por su actitud decidida, los soldados que estaban ms cerca apartaron. Pero el que llevaba la voz cantante, un duro soldado con una cota malla oxidada y un escudo de bronce abollado coronado con un simple penacho crin, no se movi ni un solo paso. En lugar de apartarse, se relami los labios actitud provocadora mirando a la joven que haba interrumpido su diversin. se de de en

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Fabiola pas directamente a la ofensiva. Quiz la vergenza sirviese de algo. Qu valiente torturar as a un anciano! dijo entre dientes. Es que no habis visto suficientes muertes? Su pregunta fue recibida con risas desdeosas. Fabiola estudi los rostros duros y llenos de cicatrices a su alrededor y se dio cuenta de que eran algunos de los veteranos de Csar. Tras seis aos de campaas ininterrumpidas en la Galia, guerra y muerte era lo nico que conocan. Secundus se acerc seguido de Sextus y del optio. Los tres tuvieron cuidado de no tocar sus armas. Quin demonios sois para darnos rdenes? pregunt el cabecilla. Adems, a ti qu te importa? Sus compaeros sonrieron y, para demostrar su rebelda, uno de ellos propin una patada a la vctima. Cmo te atreves a hablarme as? grit Fabiola. Har que os azoten a todos! Su arranque se encontr con miradas confundidas. Por qu no bamos a matarlo? pregunt un soldado delgado. Fabiola mir ms de cerca y se dio cuenta de lo que, a causa de la ira, no haba percibido antes. Aunque la tnica del anciano estaba rada, le colgaba una hoz del cinturn. Se le haba abierto una bolsita de cuero gastado y su contenido estaba desperdigado por el suelo. Haba hierbas secas sobre pequeas piedras pulidas por el uso; a su lado, los huesos diminutos de un ratn. Una daga corta con la hoja oxidada manchada de sangre ofreca el ltimo pedazo de evidencia. Ahora Fabiola comprendi por qu los soldados actuaban con tanta saa. Pocos personajes provocaban ms miedo en los corazones de los romanos que los druidas galos. Miembros de un poderoso grupo que conoca las antiguas tradiciones, eran reverenciados y odiados a partes iguales por su propia gente. Se rumoreaba que incluso el mismo Vercingtorix confiaba en uno de ellos para que le predijese el futuro. Lo veis? dijo el legionario delgado. Es un maldito druida. No por mucho tiempo brome el cabecilla. Hubo ms risas. Fabiola se acerc y vio que todas las heridas del anciano eran superficiales, todas menos una. A travs de los dedos con los que se sujetaba la barriga, una gran cantidad de sangre le haba empapado la tnica. Su intervencin haba llegado demasiado tarde. Era una herida mortal.

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Y al mirar al druida, se dio cuenta de que l lo saba. Por extrao que parezca, el anciano sonri. Parece que algunas de mis visiones eran ciertas asever. Una bella mujer morena que busca venganza. Fabiola abri los ojos como platos. Detrs de ella, Secundus era todo odos. Durante unos instantes nadie habl. Eres amiga de una persona a quien Csar apreciadijo de repente con aspereza. Los legionarios intercambiaron miradas de preocupacin. La amenaza de Fabiola no haba sido una vana amenaza. Sin una protesta ms, dejaron que se arrodillase junto al druida. Fabiola, aunque horrorizada por la situacin general, tambin estaba intrigada. Se hallaba ante un hombre con ms poder que cualquiera de los charlatanes que merodeaban por el templo de Jpiter de Roma. Pero se estaba muriendo. Tena que averiguar qu ms saba antes de que fuese demasiado tarde. El druida le hizo seas. Todava sufres por tus seres queridos? le pregunt en un susurro. Un sollozo involuntario le suba por la garganta y Fabiola asinti con la cabeza. Madre, Romulus. El anciano se quej de dolor y Fabiola instintivamente se acerc y le cogi una mano nudosa y ensangrentada. Poco ms poda hacer. Sus siguientes palabras la conmocionaron. Tenas un hermano. Un soldado que se fue a Oriente. Fabiola intent no desmoronarse completamente. Lo habis visto? pregunt. El anciano asinti con la cabeza: En un inmenso campo de batalla, luchando contra una poderosa hueste con inmensos monstruos grises en el centro. Romulus apareca en mi visin. Fabiola mir en direccin a Secundus. Como era de esperar, estaba emocionado. Mitra haba hablado a travs de ella. Exultante, Fabiola intent calmarse. Sigue con vida? quiso saber.

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Sus palabras quedaron colgadas en el aire sofocante. Roma debe tener cuidado con Csar. Su comentario provoc gruidos de enfado, y los legionarios se adelantaron con las espadas preparadas. Pero el anciano tena los ojos vidriosos y la mirada perdida. Romulus est vivo? Fabiola le pellizc los dedos, pero no sirvi de nada. Un ltimo estertor escap de los labios del druida y su cuerpo qued sin vida. Hasta nunca! bram el cabecilla. Nuestro general es el nico hombre capaz de dirigir la Repblica. Carraspe y escupi para despus alejarse. Sus compaeros hicieron lo mismo. All ya no haba diversin y, si se marchaban rpidamente, evitaran el castigo. Encontrar en un ejrcito a legionarios como aqullos, sin ninguna caracterstica especial, era prcticamente imposible. Indiferente ante sus actos, Fabiola se hundi, ya no le quedaban energas. No habra ninguna revelacin sobre Romulus. Cmo iba a poder soportarlo?

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Captulo 20

Barbaricum
Barbaricum, ocano ndico, verano de 52 a. C.
Agachado a orillas de un muelle de madera toscamente labrado, Romulus escupi airado al mar. El viaje hacia el sur lo haba avejentado. Unas oscuras ojeras de cansancio le haban aparecido bajo los ojos azules, y tena la mandbula cubierta por una barba de varios das. Llevaba el pelo negro ms largo. Aunque no lo saba, impona. Puede que su tnica militar estuviese sucia y harapienta, pero su altura, las piernas y los brazos muy musculosos y el gladius envainado indicaban que era un hombre al que ms vala no contrariar. La mirada de Tarquinius se apart de los hombres que haba estado observando. Enseguida se percat del estado de nimo de Romulus. Brennus escogi su destino le dijo con calma. T no podas impedrselo. Sin sorprenderse de que le leyera el pensamiento, Romulus no contest. En su lugar, observ con una mezcla de repugnancia y curiosidad la variedad de objetos que flotaban en el agua. Como era tpico en un puerto grande, haba cabezas de pescado podridas, trozos de madera, pequeos fragmentos de redes de pescar desechados y frutas medio podridas flotando entre los cascos de madera de los barcos amarrados. Los gritos y las exclamaciones de comerciantes, tenderos, tratantes de esclavos y la posible clientela llenaban el aire clido y salado. A tan slo unos pasos de distancia se encontraba una parte del gran mercado que constitua la razn de ser de Barbaricum. Pese a las altas temperaturas y a la humedad, el lugar estaba abarrotado. Comerciantes barbudos y tocados con turbantes vendan ndigo, diferentes tipos de pimienta y otras especias en sacos abiertos. Desnudos excepto por las cadenas, montones de hombres, mujeres y nios esperaban abatidos en pie sobre unos bloques como si fuesen ganado. Los caparazones de tortuga amontonados de forma ordenada formaban pilas ms altas que un hombre. Y los colmillos bruidos colocados a pares constituan una prueba muda de que no todos los elefantes se convertan en animales

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de guerra. Haba mesas de caballetes cubiertas de turquesa, lapislzuli, gata y otras piedras semipreciosas. Haba hilo y telas de seda, algodn en balas y retales de muselina fina. El mercado era un verdadero cuerno de la abundancia. Sin embargo, Romulus y Tarquinius estaban ms interesados en los barcos que se encargaran de transportar todas esas mercancas. Amarradas por docenas, las barcas de pesca de poco calado con un nico y pequeo mstil chocaban suavemente con navos mercantes ms grandes de velas bien arrizadas. Muchas de las embarcaciones tenan formas desconocidas para Romulus; sin embargo, el arspice haba mencionado falas y galeras autctonas. En todos los rincones vio barcos de proa marcada y velas latinas, cuyas tripulaciones armadas de aspecto indeseable intercambiaban miradas recelosas. No se trataba de mercaderes honestos. Aunque no tenan espoln de bronce ni bancos de remos, esas embarcaciones le recordaban a los trirremes romanos. O a barcos de guerra. Tarquinius observaba atentamente a un grupo de hombres de uno de esos barcos. Pero qu importaba? Una vez ms, a Romulus lo embarg el abatimiento. Por un momento pens en dejarse caer, en hundirse bajo la superficie resbaladiza y grasienta. As quiz dejase de sentirse culpable. No es culpa tuya que haya muerto dijo el arspice suavemente. Las palabras le surgieron espontneamente de los labios. No le espet. Es tuya. Tarquinius retrocedi como si lo hubiese golpeado. Lo sabasgrit Romulus, sin importarle que las cabezas de algunos hombres se girasen en su direccin. Desde aquella noche en Carrhae, no es cierto? Yo... balbuci el arspice, pero no detuvo el flujo de ira de Romulus. Una ira estancada desde la batalla, desde que haban dejado que Brennus se enfrentase solo a los elefantes. Podamos haber ido con Longinus y retrocedido hacia el ufrates. Romulus se apret la cabeza con los puos, con el deseo de que fuese cierto. Al menos ellos tuvieron la posibilidad de escapar. Pero t dijiste que debamos quedarnos. Y eso hicimos. Los ojos oscuros de Tarquinius se inundaron de tristeza. Y entonces Brennus muri, cuando no tena que morir. Romulus cerr los ojos y su voz se fue apagando hasta convertirse en un susurro. Poda haber escapado. Y haberte abandonado? dijo Tarquinius con voz queda e incrdula. Brennus nunca habra hecho eso.

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Se hizo un largo silencio que aburri a los curiosos y dejaron de mirar. Probablemente, incluso eso formara parte de los planes de Tarquinius, pens Romulus con amargura. Desviar la atencin siempre era una buena idea. Sin embargo, en ese instante, no le importaba quin viese u oyese su conversacin. Haban transcurrido varias semanas desde que iniciaron su viaje en el campo de batalla y, ahora como entonces, a Romulus lo consuma un pensamiento. El arspice conoca o haba planeado todas las experiencias vividas desde que se alistaran en el ejrcito de Craso? Haban sido Brennus y l simples peones ignorantes que actuaban con un guin escrito de antemano? Tarquinius se neg una y otra vez a contestar a esas preguntas. Embargado por la pena desde el heroico sacrificio de Brennus, Romulus se haba limitado a seguirlo. Cruzar el Hidaspo a nado haba sido un verdadero suplicio y la travesa hacia el sur todava fue ms ardua. Sin cascos ni cotas de malla ni escudos, con tan slo los gladii y el hacha de Tarquinius para protegerse, los dos exhaustos soldados se haban visto obligados a viajar principalmente de noche. De no hacerlo as, el color claro de su piel y el desconocimiento de las lenguas autctonas los hubiesen delatado como forasteros, presa fcil incluso para los pueblerinos ignorantes de las tierras por las que pasaban. Extranjeros como ellos podan llevar dinero o riquezas. Afortunadamente, la combinacin de las habilidades de ambos haba bastado para cazar o robar alimento sin ser vistos con el fin de subsistir. Lo ms difcil era intentar evitar los centros de poblacin. La tierra frtil a orillas del Indo, al que el Hidaspo se haba unido, estaba densamente poblada. La mayora de las comunidades se hallaban situadas cerca del ro, principal fuente de agua para la agricultura y la vida en general. Y a la pareja no le quedaba otro remedio que seguir su curso. Romulus, embargado por la pena, no tena ni idea de qu camino seguir y Tarquinius slo saba que deban dirigirse hacia el sur. El Periplus, el antiguo mapa que Olenus le haba entregado, tena indicaciones muy superficiales sobre esta parte del mundo. En consecuencia, tenan que cruzar las aldeas arrastrndose en la ms extrema oscuridad y arriesgndose a que los descubrieran todas y cada una de las noches. Ms de una vez, los perros haban dado la voz de alarma y los haban obligado a retroceder y a esperar otra oportunidad, cual ladrones al acecho. Este sistema resultaba mental y fsicamente agotador para ambos, y cinco das despus decidieron robar una pequea embarcacin en una aldea de pescadores. Fue el paso ms arriesgado y acertado de todo el periplo. Los lugareos que dorman no se percataron de nada hasta que fue demasiado tarde, y los que se despertaron no fueron tan insensatos como para perseguir a la pareja ro abajo en la absoluta oscuridad. La nueva barca de Romulus y Tarquinius tena dos remos rudimentarios, lo cual significaba que podan navegar a donde se les antojara. Se mantuvieron cerca de la orilla y solamente se arriesgaban a navegar en la fuerte corriente del centro del ro cuando se encontraban con otras embarcaciones. Con las redes viejas que haba en

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la barca haban podido pescar todos los das, lo que les haba permitido seguir una dieta sencilla aunque aburrida. Despus de que Romulus acusase a Tarquinius de no haber evitado la muerte de Brennus, apenas se hablaban. Romulus consideraba una confesin la negativa de Tarquinius a pronunciarse y, desde entonces, se haba encerrado enojado en un silencio que slo rompa por cuestiones relacionadas con la comida o el rumbo del viaje. Por esta razn no haban dicho nada al llegar a la extica metrpolis de Barbaricum, si bien ninguno de los dos poda negar que se trataba de un paso importante. Las ciudades se haban convertido en lugares extraos para ellos. Haca ms de un ao que haban desfilado por las calles de Seleucia, la capital de Parta. En Margiana, donde la Legin Olvidada haba servido como ejrcito fronterizo, slo haba unas pocas ciudades y los diminutos asentamientos a lo largo del ro apenas eran algo ms que aldeas. Por el contrario, esta inmensa ciudad estaba protegida por slidas murallas, torres fortificadas y una gran guarnicin. Como en Roma, casi todos los habitantes eran labradores pobres o comerciantes, pero en lugar de vivir en edificios de pequeos pisos, vivan en cabaas primitivas de una planta. No pareca que hubiese red de alcantarillado: las calles embarradas estaban llenas de basura y excrementos. En Barbaricum tampoco proliferaban los grandes templos como en Roma pero, pese a ello, la ciudad impresionaba. Abundaban los palacios ostentosos, habitados por los nobles y los ricos mercaderes. Y el enorme mercado cubierto situado cerca de los muelles era todo un espectculo. La parte cercana a donde ellos se encontraban constitua tan slo una diminuta zona del bazar. Romulus haba quedado aterrorizado con la variedad de mercancas, seres vivos o inanimados, humanos o animales, que all se vendan. Se trataba de uno de los centros de comercio ms importantes de la India, un puerto al que llegaban todo tipo de mercancas que podan encontrarse en el mundo y que se vendan o compraban all antes de ser transportadas a tierras lejanas. Era la prueba viva y fehaciente de que Roma no era ms que una nfima parte del mundo. Como queriendo recordrselo, una hilera de porteadores con enormes cargas surgieron del laberinto de estrechos callejones que daban al puerto. Dirigidos por un hombre de aspecto importante vestido con una tnica corta y cinturn que portaba una caa de bamb, se abrieron paso entre la ruidosa multitud para luego alcanzar un gran navo mercante con doble mstil amarrado en el muelle principal. Detrs de las columnas, los segua de cerca un grupo de guardias armados con lanzas, espadas y porras. Cuando los porteadores dejaron la carga en el suelo, el grupo de guardias se abri para protegerlos. Hubo una breve pausa mientras el mercader consultaba con el capitn del navo antes de que los porteadores iniciaran la laboriosa tarea de pasar la carga por la estrecha plancha.

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A Romulus lo embarg la emocin. Desde aqu, los barcos navegaban en direccin oeste, hacia Egipto, una vez al ao, con el monzn. Y desde Egipto se poda viajar a Roma. Ahora, todo lo que tenan que hacer era encontrar a un capitn que les diera pasaje. Haban sucedido muchas cosas hasta llegar hasta all, pens Romulus. Tarquinius y l haban sobrevivido a la masacre de Carrhae y la pica marcha hacia el este, haban eludido los ataques asesinos de otros legionarios y haban escapado de la aniquilacin llevada a cabo por el ejrcito del rey de la India, para acabar en un lugar donde el regreso a casa era posible. Pareca increble; de hecho, era prcticamente un milagro. Pero haban pagado un alto precio: aparte de los cientos de miles de hombres del ejrcito de Craso y de la Legin Olvidada que haban muerto, primero Flix y despus Brennus haban perdido la vida. La muerte del hombre que haba significado para l ms que nadie, adems de su madre y de Fabiola, haba sido un golpe devastador. La culpa lo abrumaba. Dos amigos haban muerto para darle esta oportunidad y l no poda hacer nada al respecto. Y el arspice haba sabido en todo momento lo que iba a sucederle a Brennus. Qu ms saba? Nos has tenido jugando al gato y al ratn dijo Romulus entre dientes, deseando poder retroceder en el tiempo. Vete al infierno! Tal vez sea se mi destino respondi Tarquinius mientras se acercaba a su lado. Ya se ver. Ningn hombre debera morir solo ante contratiempos insalvables. Tarquinius pens en Olenus y en la forma en que muri. Por qu no si as lo decide l? Como no conoca el pasado del arspice, a Romulus le molest que respondiera tan rpido. Habra sido mejor para Brennus morir en la arena. Aun cuando pronunciaba estas palabras, saba que no eran ciertas. El destino de los gladiadores recaa en la voluble y sanguinaria muchedumbre romana. Sin embargo, el galo haba muerto como haba deseado, bajo un sol brillante, espada en mano. Como hombre libre y no como esclavo. Romulus se mordi una ua. Cmo poda haber olvidado el mensaje que brillaba intensamente en la mirada de Brennus? Su amigo haba aceptado su destino, que era mucho ms de lo que muchos hombres hacan jams. Quin era l para negarlo? Esto significaba que la ira que haba sentido contra el arspice desde su huida la motivaban nicamente la culpa y la vergenza que lo carcoman. Era una revelacin sorprendente. Una gran pena le sali del pecho, le vaci los pulmones y lo dej con una sensacin de vaco total. Unas lgrimas espontneas pero bienvenidas le

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surcaron las mejillas al recordar al grandulln y valiente Brennus, que haba dado la vida por l. Tarquinius pareci sentirse incmodo durante unos instantes, pero enseguida le rode los hombros con un brazo. Era muy raro que el arspice mostrase semejante emocin y, sollozando como un nio, Romulus llor por lo que aquello significaba. Tarquinius tambin sufra por la muerte de su amigo. Al final, las lgrimas se secaron y Romulus levant la vista. Sus miradas se encontraron y se observaron durante un buen rato. El rostro de Tarquinius mostraba una franqueza que Romulus no haba visto jams. Le aliviaba no ver en l ninguna maldad. Sorprendentemente, fue Tarquinius quien apart primero la mirada. Saba que Brennus encontrara la muerte en la India explic con voz queda. Estaba escrito en las estrellas la misma noche en que nos conocimos. Por qu no se lo dijiste? Entonces no lo quera saber, si es que ha querido saberlo en algn momento respondi el arspice mirndolo fijamente. T tambin lo sabas. Romulus se sonroj. Aconsejaros a los dos que os retiraseis con Longinus hubiese sido interferir con vuestro destino prosigui Tarquinius. Habras deseado que lo hiciera? Romulus neg con la cabeza. Pocas cosas disgustaban ms a los dioses que el hecho de que alguien intentara cambiar el curso de su vida. Yo no fui el primero en predecir el futuro de Brennus. Su druida se lo haba dicho continu Tarquinius. Creer en esa profeca fue lo que lo ayud a sobrevivir durante tanto tiempo en el ludus. Y tambin en Astoria y en ti, por supuesto. Todava recordaba vvidamente el primer encuentro con el inmenso galo. Tras matar a un murmillo que haba tomado como rehn a Astoria, la amante de Brennus, Romulus haba provocado la ira de Memor, el cruel lanista. A la maana siguiente, como castigo, deba enfrentarse solo a un desalentador combate y Romulus, que no tena donde dormir, empezaba a desesperarse. Brennus fue el nico luchador que le ofreci cobijo. No era de extraar que su amistad se iniciase a partir de ah. Aparte de querer lo mejor para ti, Brennus slo deseaba una cosa. Romulus saba lo que Tarquinius iba a decir a continuacin. Recuperar su honor salvando a un amigo. Porque anteriormente no haba podido hacerlo termin Romulus. Ni con su esposa ni con su hijo.

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Ni con su to ni con su primo. A Romulus lo invadi un fuerte sentimiento de fe. Al final los dioses le concedieron su ltimo deseo. Eso creo. Los dos hombres se sentaron durante un rato para honrar el recuerdo de Brennus. Ms abajo, un pez dio un gran salto en el aire y captur una mosca. Salpic ruidosamente al entrar de nuevo en el mar. Romulus arrug la nariz por la peste que subi del agua. Por extrao que fuese, le record a su antiguo amo. El cruel comerciante no se lavaba mucho. De repente, decidi poner a prueba la honestidad de Tarquinius. Y Gemellus? El arspice pareci sorprenderse. Sus ltimas empresas no han ido bien. No s nada ms contest. Satisfecho y contento con esta sencilla respuesta, Romulus se atrevi con otra pregunta: Mi madre y Fabiola todava estn vivas? Aqulla era su mayor esperanza, el ascua que todava arda y que l conservaba como si fuese la mismsima fuente de la vida. Por miedo a la respuesta del arspice, Romulus nunca se haba atrevido a mencionarlo antes. La expresin de Tarquinius cambi, se torn ms sombra. Romulus se arm de valor. Fabiola s dijo Tarquinius finalmente. Estoy seguro. Lo embarg la alegra y sonri. Y mi madre? quiso saber. El arspice neg una vez con la cabeza. El jbilo inicial de Romulus desapareci y se convirti en tristeza. Sin embargo, la muerte de su madre no lo sorprendi demasiado. Aunque no era muy mayor cuando l fue vendido al ludus, Velvinna era de constitucin menuda y delicada. Y la venta de sus hijos seguro que acab de quebrarle el espritu. El entorno increblemente duro de las minas de sal, a las que Gemellus haba prometido venderla, acababa a los pocos meses incluso con los hombres ms fuertes. Esperar que hubiese sobrevivido ms de cuatro aos en semejante infierno viviente no era nada realista. Romulus la haba mantenido viva en su imaginacin porque eso lo

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ayudaba a superar su situacin. Cerr los ojos y pidi a los dioses que cuidasen de su madre en el paraso. Dnde est Fabiola en estos momentos? Romulus casi se ahog con las siguientes palabras. Sigue todava en el burdel? No. Entonces, dnde est? No estoy seguro prosigui Tarquinius. Si veo algo ms, sers el primero en saberlo. Romulus suspir mientras se preguntaba por qu Fabiola apareca en el foro en la visin que haba tenido. Tendra que esperar para conocer la respuesta. En el cielo, el graznido discordante de las gaviotas les record la proximidad del mar: su posible camino de regreso a casa. El corazn de Romulus se llen de alegra con ideas que antes le haban parecido inconcebibles. Los maderos que tenan bajo los pies crujieron con los fuertes pasos que se acercaban a su posicin. El arspice entrecerr los ojos, y los dedos de Romulus se acercaron al mango de su gladius. En este puerto extico no tenan amigos, solamente enemigos en potencia. La voz ronca que los interrumpi era un tosco recordatorio de ese hecho. Romulus no entendi las palabras, pero el tono enfadado plasmaba perfectamente la intencin del hablante. Quiere saber qu hacemos en su muelle susurr Tarquinius. Su muelle? pregunt Romulus entre dientes, incrdulo. El arspice arque las cejas y reprimi una sonrisa. Tenan de pie ante ellos a un bruto con los brazos en jarras. Llevaba un sencillo taparrabos y su bronceadsimo cuerpo estaba cubierto de cicatrices. Se le marcaban perfectamente los msculos en el pecho y en los brazos; en las dos muecas llevaba tiras de cuero. A cada lado de aquel rostro ancho y sin afeitar le caan unas largas trenzas de grasiento cabello negro. La nariz rota resaltaba sus rasgos ordinarios y burdos. Repiti la pregunta. Ninguno de los dos amigos respondi, pero los dos se levantaron. De pie frente al recin llegado, retrocedieron un par de pasos. Una espada con una hoja muy curva sobresala del ancho cinto que llevaba en la cintura. Los diminutos puntos marrones en el hierro revelaban que el recin llegado era marinero. O pirata. Slo el agua salada afectaba al metal de esta manera, pens Romulus. El idiota no saba que engrasar el arma evitaba que se oxidase. O no le importaba.

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Tarquinius levant la mano en son de paz y pronunci algunas palabras. La respuesta fue un gruido enfadado. Le he dicho que slo estbamos descansando explic el arspice en voz baja. No parece que esa explicacin sea suficiente dijo Romulus entre dientes, fijndose en el lenguaje corporal del corsario. Nocontest Tarquinius con malicia. Quiere pelea. Dile que no queremos problemas dijo Romulus. No caba duda de que ese bruto tena amigos. Tarquinius obedeci. En lugar de apartarse, el hombre adopt un aire despectivo y abri an ms las piernas que parecan troncos. Ahora pareca un coloso deformado, de pie a horcajadas en el muelle. Enfadado por la actitud amenazadora, Romulus dio sin querer un paso hacia delante. Mira! lo avis Tarquinius. Romulus mir por encima del hombro de su adversario y vio que en la barandilla del amenazador dhow1 no lejos de all, se apoyaban unos hombres sonrientes. Qu hacemos? El arspice observ dos gaviotas que graznaban y se peleaban por una jugosa presa. Estaba bastante convencido de que deberan ofrecer sus servicios como tripulantes en un navo mercante y no mezclarse con piratas como los que los estaban mirando. Pero mejor comprobarlo. Romulus esper mientras observaba al inmenso corsario. El arspice esboz una sonrisa en su rostro lleno de cicatrices cuando, en el ltimo momento, la gaviota ms pequea con el pico negro haba arrebatado un bocado al pjaro mayor. Y entonces todo sucedi muy rpido. El adversario de Romulus se abalanz sobre l e intent sujetarlo con un abrazo de oso. Romulus se agach por debajo de sus hombros, y le clav el codo en la espalda. El fuerte golpe no produjo mucho ms que un gruido de ira, pero los

1 Dhow. embarcacin a vela de origen rabe caracterizada por su velamen triangular y bajo calado. Lo ms comn es que cuenten con un solo mstil, aunque pueden llevar dos o tres. (N. de los T.)

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mirones se rieron a carcajadas. Los dos se dieron la vuelta para enfrentarse cara a cara. Tarquinius aprovech la oportunidad para apartarse del radio de la pelea. Romulus sonri. Una vez ms, los sucesos se le escapaban de las manos. No iba a permitir que un matn cualquiera le propinara una paliza, aunque las consecuencias podran ser graves. Ten cuidado pens. No vayas a herir al bruto. Esta vez el pirata se acerc ms despacio. Apret, iracundo, la mandbula y desliz los pies descalzos hacia delante por las tablas alabeadas y agrietadas. Romulus se agach, dobl las rodillas y record los trucos sucios que Brennus le haba enseado. Dej que el otro se acercase an ms. No poda equivocarse: existan pocos hombres ms fuertes que Brennus, pero tena un ejemplo ante l. Con un solo golpe suyo, Romulus saba que caera y no se levantara. Estaban a dos o tres pasos de distancia y se miraban fijamente. El pirata separ los labios agrietados y quemados por el sol y dej ver unas hileras de dientes marrones y picados. Cerr los inmensos puos, listo para atacar. Por lo que a l concerna, Romulus se encontraba ahora dentro de su alcance. La victoria ya era suya. El joven soldado amag hacia la izquierda y, como esperaba, su adversario se alej. Pero Romulus no sigui el movimiento con un puetazo. Rpido como una centella, le propin un rodillazo en la entrepierna. Se lo dio con todas sus fuerzas y la boca del pirata dibuj un Oh! de sorpresa y dolor. Se dobl y se cay en el muelle con gran estrpito. Del cuerpo cado surga un quejido quedo e inarticulado. Romulus sonri y se apart satisfecho porque no haba sido necesario herir al corsario de gravedad. Con un poco de suerte, sus compaeros de barco se mostraran comedidos. Mir a su alrededor y vio que muchos de ellos se rean. Pero un nmero de hombres nada desdeable pareca bastante disgustado. Agitaban enfadados los puos en su direccin. Un nubio negro como el carbn con zarcillos de oro miraba y esperaba el resultado. Se oan cada vez ms insultos y hubo quien se llev la mano al arma. Era el comienzo de un efecto de goteo. Al darse cuenta de que Tarquinius y l tendran que acabar huyendo como cobardes, Romulus maldijo para sus adentros. Como una turba amotinada que se detiene antes de linchar a un inocente transente, los piratas permanecan inmviles; pero bastara con que uno diera un paso para que todos saltaran la barandilla. Romulus le hizo a Tarquinius un gesto hacia delante por encima de la mole descontenta. En cuanto lograsen salir del muelle y se mezclasen con la muchedumbre estaran a salvo. Una mano grande alcanz al arspice, lo sujet por el tobillo y casi lo hizo caer.

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Al or el grito de Tarquinius, Romulus se dio la vuelta y, de forma instintiva, le dio al corsario una patada en la cabeza. Un golpe con las tachuelas de las sandalias del ejrcito era un martillazo, as que el hombretn se desplom inconsciente. El cuerpo rod suavemente y, debido a su peso, cogi suficiente velocidad para llegar al borde del estrecho embarcadero y caer. Con un gran estruendo, impact en el agua y se hundi de inmediato. Horrorizado, Romulus mir hacia abajo, al agua turbia. No haba sido su intencin matar a su adversario, pero probablemente era lo que haba hecho. Ya slo vea la cadena de burbujas que ascendan hasta la superficie. Con un incipiente rugido de ira, la tripulacin entera del barco pirata salt por la borda y ech a correr tras ellos. Los corsarios corran por un embarcadero paralelo, pero no tardaran en cortar el paso a los dos amigos. Tarquinius le agarr el brazo. Vmonos dijo entre dientes. Ya! Si nos vamos, ese pobre cabrn se ahogar protest Romulus. Crees que a l le importara lo que te pasase a ti? replic el arspice. Ya lo salvarn sus amigos. Cuando lleguen, ser demasiado tarde. No poda permitir que otro hombre muriese. Romulus se quit el cinturn, respir hondo y se lanz al agua. Por segunda vez en poco tiempo, las burbujas de agua subieron a la superficie como una fuente. Horrorizado, Tarquinius observaba sus movimientos. Pag caro el momento de indecisin. Varios piratas ya haban alcanzado el final del embarcadero donde se encontraba. Con miradas maliciosas, caminaban arrogantes en su direccin a lo largo de los tablones, con las hachas y las lanzas en alto. Romulus no saba nada de eso. Nadaba hacia el fondo y miraba a derecha y a izquierda. Afortunadamente la visibilidad era buena, mucho mejor que en la superficie. Pero no vea nada. Las largas frondas de algas que crecan en el fondo amenazaban con enredarlo entre sus hojas. Romulus busc en vano durante lo que pareci una eternidad, cuando de repente encontr una gruesa cuerda que bajaba en diagonal justo delante de l. Deba de ser la cuerda del ancla de uno de los barcos de la superficie. Romulus la sujet con fuerza y se dio impulso para bajar ms. Si no encontraba pronto al pirata, sera demasiado tarde. Media docena de segundos ms tarde, alcanz una enorme ancla de piedra. Se estaba quedando sin oxgeno. Mitra, aydame!, rez desesperado. Las trenzas morenas fueron lo que le llam la atencin. Como las algas que tenan alrededor, se balanceaban de un lado a otro con la corriente. Se acerc nadando y encontr al grandulln al alcance de la mano boca arriba y totalmente

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inmvil. No es buena seal, pens. Agarr los largos cabellos con la mano izquierda, plant los pies en el fondo arenoso y flexion las rodillas. Con la ayuda de sus musculosos muslos, se impuls hacia arriba con todas sus fuerzas. Pareca que la superficie estaba a kilmetros de distancia y el peso que tiraba de su brazo izquierdo era como un saco de plomo. Pero agarr al corsario por la barbilla y, lentamente, brazada a brazada, ascendieron. Cuando las dos cabezas aparecieron en la superficie sucia y espumosa, se oyeron gritos de alivio. La voz de Tarquinius era una de ellas. A Romulus se le cay el alma a los pies cuando vio que haban desarmado al arspice y que ste se hallaba rodeado de corsarios. Pero no tena tiempo para pensar; aunque le notaba el pulso en la mueca, lo que sujetaba era un cuerpo flcido. Tena los pulmones encharcados de agua. Sus compaeros se dieron cuenta de la situacin y rpidamente tiraron una cuerda. Romulus la at deprisa alrededor del pecho del pirata inconsciente y contempl cmo lo izaban hasta el embarcadero. Lo tumbaron boca abajo y un individuo de tez morena le dio varios golpes certeros en la espalda. No suceda nada, Romulus empezaba a desesperarse. Volvieron a repetir varias veces el procedimiento sin resultado. Justo cuando pensaba que su rescate no haba servido de nada, el gigante tosi con violencia y vomit una gran cantidad de agua. Sus amigos vitorearon contentos. De nuevo descendi la cuerda y Romulus trep impaciente por ella, primero una mano y luego otra. Seguro de que lo recibiran bien. Al fin y al cabo, le haba salvado la vida. Cuando Romulus alarg el brazo para apoyarse en el embarcadero e izarse, un par de pies negros y callosos se plantaron en su camino. Romulus alz la vista y mir a los ojos al nubio de los zarcillos de oro. Deba de ser el capitn del pirata, y sujetaba en la mano derecha un gran alfanje de hoja ancha. Dime por qu no debera cortar la cuerda dijo el nubio en un parto pasable, antes de que mis hombres maten a tu amigo.

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Captulo 21

El reencuentro
Galia Central, verano de 52 a. C.
Tras un largo intervalo de tiempo, Fabiola logr recuperar la compostura. Secundus farfull unas palabras tranquilizadoras y la alej del cuerpo del druida. Cuando el optio dirigi a sus hombres hacia un grupo de tiendas situadas en un promontorio desde el que se dominaba el campo cubierto de cadveres, Fabiola apenas se fijaba ya en la sangre. El horror de las semanas anteriores haba sido abrumador, y su encuentro con el druida moribundo, angustioso. Se estremeci. Pero, con la ayuda de los dioses, se las haba arreglado hasta ahora. Haba resistido. Respir hondo y se imagin la recepcin que le iban a dispensar. Poco a poco fue cambiando de humor y acab entusiasmada, pero nerviosa. Estaba a punto de ver a Brutus de nuevo! Por el momento, no poda hacer nada por Romulus, y su profunda preocupacin sobre Csar pas a segundo plano. El peligroso viaje estaba a punto de concluir y por fin podra relajarse un poco. La perspectiva la llen de alivio. Subieron la pendiente y pasaron varios controles guarnecidos por legionarios de aspecto exhausto. Muchos tenan los brazos, las piernas o la cabeza vendada; las armaduras y los escudos abollados y manchados de sangre. A pesar de todo, se mantenan alerta y en actitud vigilante. Fabiola les explic a todos su posicin y su misin y ellos la dejaron pasar sorprendidos, con saludos respetuosos. A su paso, los soldados giraban las cabezas con miradas de deseo y sobrecogidos por su belleza. Pero nadie se atrevi a decir una palabra que ella pudiese or. Quin deseaba molestar a Decimus Brutus, el brazo derecho de Julio Csar? Llegaron cerca del puesto de mando del ejrcito, donde tambin se haban erigido las tiendas de los oficiales veteranos. A Fabiola se le aceler el pulso. Adems de los guardias, los mensajeros y los trompetas habituales, en el exterior de la tienda haba varios soldados con armaduras doradas y un hombre gil y enrgico gesticulaba en el centro. Slo poda ser Csar. Y Brutus no poda andar muy lejos. Sonri al imaginar la reaccin de su amante cuando la viese.

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Csar es el mejor general que jams ha tenido Roma declar Secundus. Es una victoria sin igual. Conocedora remotamente de Csar por Fabiola y Brutus, Docilosa estaba henchida de orgullo. Tras haber sobrevivido a grandes peligros y amenazas de muerte, aqulla era la justa recompensa. Mirad, seora! Las palabras de Secundus sacaron a Fabiola de su ensueo. Su mirada sigui la mano que sealaba. No era de extraar que Csar estuviese en ese lugar, pens. El campo de batalla entero yaca a sus pies, de manera que se poda apreciar la magnitud de su hazaa y el tamao del ejrcito que se haba enfrentado a sus diez legiones. Una pared rocosa impeda ver bien hacia el noroeste, pero las fortificaciones se extendan hasta donde alcanzaba la vista por el sureste y daban a ambos lados, con campos de trampas letales por delante y por detrs. Haba bloques de madera con ganchos de hierro para arrastrar de los pies y de la ropa a los que pasaban, fosos con afiladas estacas en el fondo y zanjas llenas de lpidas de piedra irregularmente talladas. En el interior, dos trincheras profundas, una de ellas anegada con el agua de un ro cercano. Por ltimo, la empalizada se haba reforzado con ramas afiladas que sobresalan por debajo de las almenas. Las torres construidas a lo largo de la empalizada ofrecan excelentes campos de tiro. En las pasarelas todava quedaban pila amontonados, los ltimos restos de los miles que haban lanzado a los galos mientras stos avanzaban lentamente por las trampas mortales. Fabiola fue consciente de que el sistema defensivo de Csar haba sido puesto a prueba hasta el lmite. La franja de tierra entre Alesia y la circunvalacin estaba sembrada de cadveres, y el otro lado tambin. Muchos de los cuerpos pertenecan a romanos, muertos en contraataques y misiones para recuperar los pila intactos, pero la gran mayora eran galos: guerreros en la flor de la vida, hombres ms jvenes, muchachos e incluso algunos ancianos. Tribus enteras yacan all. La temerosa admiracin que Fabiola senta por Csar creci. Su conocimiento sobre la guerra era limitado, pero resultaba imposible no apreciar la inmensidad de la lucha que haba tenido lugar. Vencer cuando el adversario posea semejante superioridad numrica era digno de admiracin. Fabiola se alegraba de no haber decidido quedarse con Marco Petreyo. Probablemente, ni siquiera Pompeyo sera capaz de superar al general que haba logrado semejante victoria. Pensndolo bien, haba alguien capaz de superarlo? Un temblor de miedo le recorri el cuerpo. De repente se sinti muy pequea e insignificante. Brutus haba unido su destino a un meteoro, al menos eso pareca. Y el de ella tambin. Slo el tiempo dira si los dos acabaran quemndose. Fabiola? Eres t? Al or la voz conocida le dio un vuelco el corazn. Gir la cabeza y vio a su amante caminando hacia ellos. Nerviosa, levant la mano.

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Brutus! Con un grito de emocin, Brutus ech a correr. De constitucin media, llevaba el peto dorado tpico de los oficiales de alto rango, una capa roja y un casco con penacho transversal. Sujetaba la empuadura ornamentada de la espada, pero las tiras de cuero con tachuelas para proteger la ingle y los muslos tintineaban al moverse de un lado a otro al correr. Fabiola se mora de ganas de correr a su encuentro; sin embargo, hizo un esfuerzo por mantener la compostura y no se movi. Se alis el sencillo vestido y dese haber tenido tiempo para comprar ropa y perfume. Mantn la calma pens. Esto no es Roma ni Pompeya. En campaa no hay lujos. Estoy aqu, con eso basta. Por todos los dioses, si eres t! exclam Brutus al acercrsele. Fabiola lo recibi con una radiante sonrisa, la que a l le gustaba. Los legionarios de Petreyo saludaron, se apartaron rpidamente y formaron un pasillo. Brutus afloj la marcha y recorri los ltimos pasos mientras beba la belleza de Fabiola como un hombre sediento bebe un vaso de agua. No se haba afeitado y su rostro tena un tono grisceo, pero estaba sano y salvo. En el nombre del Hades! exclam, sonriendo y frunciendo el ceo alternativamente. Qu haces en este lugar dejado de la mano de los dioses? Fabiola hizo un mohn. No te alegras de verme? Le tom las manos entre las suyas y se las apret con fuerza. Por supuesto! Es como si el mismsimo Marte hubiese respondido a mis plegarias! Fabiola se inclin hacia delante y lo bes en los labios. Brutus respondi a su apasionado gesto con una ardiente intensidad y la envolvi en sus brazos. Al final se separaron mirndose a los ojos sin necesidad de decir nada. Era un lujo para los dos poder sentir el cuerpo del otro al estrecharlo entre sus brazos. Por todos los dioses! murmur Fabiola al final. Te he aorado tanto...! Brutus sonri de oreja a oreja, como un nio. Y yo a ti, mi amor dijo. Cuntos meses han pasado? Casi nueve respondi ella con tristeza. Lo siento! aadi Brutus, y le apret con fuerza los dedos como si creyese que al soltarla desaparecera. Esta campaa ha sido completamente distinta a las

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dems. No hemos hecho otra cosa que marchar y luchar desde que empez la maldita revuelta. No poda dejar a Csar. Por supuesto que no repuso Fabiola comprensiva. Lo s. Qu tal todo en el latifundio? Al ver que le cambiaba la expresin del rostro, frunci el ceo. Ha sucedido algo? Los ojos se le llenaron inmediatamente de lgrimas. Pobre Corbulo! pens con sentimiento de culpa, ha muerto por mi actitud precipitada. Igual que los gladiadores que contrat. Mis esclavos han sido vendidos al mejor postor. Y ese pobre muchacho, castrado slo para satisfacer el resentimiento de Scaevola. Brutus la mir a los ojos preocupado. Cuntame le pidi con dulzura. Ella se lo explic todo con un torrente de palabras. La escapada. Scaevola y sus fugitivarii. Cmo ella lo haba humillado. Cmo enseguida aparecieron sus esclavos. Contrariar al fugitivarius no fue una idea muy inteligente dijo Brutus. Pero s lo autoritarios que pueden llegar a ser hombres como l. Fabiola asinti con la cabeza y prosigui para explicarle que haban asesinado a dos esclavos en los campos, hecho que haba adelantado la decisin de viajar a Roma, donde haba conocido al veterano Secundus. Se lo seal. No escatim ningn detalle de la muerte de Clodio Pulcro, los disturbios que siguieron y el dramtico incendio del Senado. Hasta aqu nos hemos enterado de lo que ha pasado. Dnde ha ido a parar el respeto por la ley y el orden? se pregunt sombro. Escoria plebeya! Necesitan que les claven la punta de una espada donde ms duele. Probablemente eso ya ha sucedido dijo Fabiola. Inclin la cabeza hacia los legionarios que estaban a su alrededor. Seguro que una de las legiones de Pompeyo ya habr llegado a Roma. El optio sonri orgulloso. Brutus comprendi lo que quera decir y no hizo ms preguntas. Gracias a Marte que ya no te encontrabas all! repuso. Contina. Sin mencionar al poderoso protector de Scaevola, Fabiola relat la historia de la emboscada callejera y lo que el fugitivarius le haba hecho a Corbulo y a los dems en el latifundio. A Brutus se le salan los ojos de las rbitas de la ira, pero dej que continuase sin interrumpirla. Sin embargo, cuando se enter de que haba estado a punto de violarla, estall de rabia. Cmo dices que se llama?

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Scaevola. Para darle el noticin, Fabiola acerc los labios a la oreja de Brutus: Al parecer, est a sueldo de Pompeyo. Y nosotros no somos los primeros seguidores de Csar a quienes han atacado. Brutus se qued helado. Ya veo repuso. Bien, habr que utilizarlo como ejemplo. Encontrar a un hijo de puta arrogante como se no tiene que ser muy difcil. Scaevola pagar por lo que ha hecho. Y lentamente. Fabiola se sinti aliviada. Pareca que el malvolo fugitivarius ya no constitua una amenaza tan grande. Aunque, para asegurarse, debera seguir al lado de Brutus. Ya habis terminado...? empez a decir. Aqu? Brutus seal los montones de cuerpos que se vean ms abajo. Tal vez. Vercingtorix est encadenado y hemos tomado a decenas de miles de sus hombres como esclavos. Frunci el ceo. Aunque es posible que muchas tribus continen la lucha. Pero nosotros no nos detendremos hasta que la Galia forme totalmente parte de la Repblica. Hasta que Csar consiga una victoria total. Levant la voz. Victoria para Julio Csar! Los legionarios de Csar que estaban ms cerca aclamaron cuando lo oyeron, pero para los soldados que haban acompaado a Fabiola hacia el norte, la situacin era claramente incmoda. A continuacin, Brutus se dirigi a Docilosa con una amplia sonrisa: Cuidas bien de tu seora? Es una bendicin del cielo interrumpi Fabiola. No s qu habra hecho sin ella. Docilosa se sonroj de orgullo. Tu lealtad ser recompensada dijo Brutus amablemente. Y quin es este hombre que tenemos aqu? Sextus, mi seor repuso el esclavo con una profunda reverencia. El ltimo guardaespaldas de mi seora. Tiene el corazn de un len declar Fabiola. Y tambin lucha como un len. Te doy las gracias. Brutus le dio una palmada a Sextus en el hombro. Seor. Y l es Secundus? pregunt Brutus. S, seor. Secundus cerr el puo y salud golpendose el pecho. Veterano con trece aos de servicio.

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l y sus camaradas nos salvaron de Scaevola aadi Fabiola. Nos acogieron y despus nos guiaron durante el viaje. Sextus asinti enrgicamente con la cabeza. Brutus lanz una mirada de agradecimiento a Secundus. Son tus hombres? pregunt algo confuso. La tristeza asom a su rostro. No, seor. Los fugitivarii asesinaron a todos mis camaradas. Hace unas dos semanas, nos tendieron otra emboscada al norte de Roma. Nos pillaron desprevenidos, como si fusemos reclutas. En absoluto! exclam Fabiola. Con la ayuda de Mitra, nos sacaste de all. Nadie ms lo hubiese logrado. Secundus baj la cabeza agradecido. Has dicho Mitra? pregunt Brutus de repente. Srespondi Fabiola. Secundus y sus hombres siguen el camino. Por el momento, no dijo nada sobre su participacin. Brutus se inclin hacia delante de inmediato. Secundus hizo lo mismo y, entre risas, ambos se dieron un fuerte apretn de manos. Esta vez le tocaba a Fabiola sorprenderse: T tambin rindes culto a Mitra? Desde hace unos meses. Un centurin de alto rango que sirvi en Asia Menor me inici en esta religin explic Brutus con regocijo. Y ahora, bajo la proteccin de Secundus, el dios te ha trado hasta m. Esto merece un generoso sacrificio! Fabiola estaba encantada. Entonces estos legionarios... empez Brutus. Quines son? Tambin se los debemos a Mitra, seor explic Secundus en voz baja. Los fugitivarii huyeron cuando nos encontramos con una legin de Pompeyo que iba camino de Roma. La legin estaba al mando de Marco Petreyo, que tambin result ser creyente. Fabiola le sonri abiertamente, muy contenta porque haba dado una explicacin verosmil. Desde que haba dejado el campamento del legado, le preocupaba cmo iba a explicar su relacin con l. Brutus arque las cejas. Mitra te ha bendecido, mi amor. Y creo que Fortuna tambin.

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Si supieras todo lo que me ha pasado!, pens Fabiola con la visin provocada por el homa en mente. Pero eso sera mejor explicrselo a solas. Excepto lo ocurrido en el dormitorio de Petreyo. Habis trado a Fabiola sana y salva le dijo Brutus al optio. Buen trabajo! Supongo que ahora tendris que regresar a vuestra unidad. Pero, antes de marchar, os merecis un buen descanso. Llam de un silbido al soldado que ms cerca estaba. Lleva estos soldados al campamento. Bscales comida caliente y una cama para pasar la noche. Rpido! Todos sonrieron satisfechos cuando el optio y su media centuria partieron. Secundus los acompa, pero Sextus se qued con Fabiola. Caminemos hasta mi tienda dijo Brutus cogiendo a Fabiola del brazo. All podrs descansar. Esta noche hay un banquete para celebrar nuestra victoria y estoy seguro de que Csar querr que ests presente. Ha odo hablar mucho de ti. El momento que Fabiola tanto haba deseado desde haca una eternidad estaba a punto de llegar y resultaba aterrador pensar en ello. Mientras pasaba por todo tipo de peripecias, nunca se haba atrevido a imaginrselo. Pero, gracias a Mitra, iba a suceder en un escenario tan increble como un campo de batalla en la Galia. Perfecto! dijo Fabiola disimulando su nerviosismo. Ser un honor conocer al fin a tu general. Fabiola se vesta para la velada ayudada por Docilosa. De Alesia haban trado una mesa, espejos, algunas joyas, frascos de maquillaje y de perfume y una seleccin de vestidos. Fabiola saba que no deba preguntar de dnde provenan. Los vestidos le quedaban tan bien que podan haber sido de su doble, hecho que resultaba muy doloroso. Fabiola le pidi en silencio a Mitra que protegiese a la duea de los trajes, fuese quien fuese. Ests preciosa! dijo Brutus con admiracin. Se acerc y le acarici los hombros con la yema de los dedos. No ser que quieres impresionar a Csar, no? Docilosa frunci la boca en seal de desaprobacin. Si lo hago es por ti le reproch Fabiola. Y t lo sabes. Por supuesto repuso Brutus avergonzado. Perdona. Si supieses lo que realmente quiero! Quieres que me cambie? Brutus mir la stola de seda con un profundo escote, que dejaba ver su piel suave. No respondi con una mirada de lujuria. Te queda bien.

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Tranquila, Fabiola se sent ante el pequeo espejo de bronce que haba sobre la mesa. Docilosa, atareada a su espalda, le arreglaba un par de mechones sueltos detrs de la oreja mientras ella se daba los ltimos toques de maquillaje. Quedaba preciosa con tan slo una pequea cantidad de ocre en las mejillas y un ligersimo toque de antimonio. Al evitar religiosamente la exposicin al sol, Fabiola no necesitaba blanquear el cutis con albayalde. Haba decidido alegrarse de conocer a Csar en el banquete. No caba duda de que iba a estar pendiente de sus oficiales, lo que le permitira observarlo con detenimiento. Los hombres a los que iba a conocer tambin podran ser fuentes potenciales de informacin sobre el astuto general. Una vez ms, Fabiola estaba decidida a utilizar todas sus artimaas para encontrar a su padre. Mir a Brutus de arriba a abajo con una mirada experta. Su amante haba cambiado el uniforme militar y las caligae por unos zapatos de piel suave y una toga de la mejor lana de un blanco luminoso. Nunca contento, su vestiplicus, cuya tarea consista en colocar los complejos pliegues de la toga, se afanaba y esmeraba a su alrededor. Al final Brutus se cans y despidi al adulador esclavo. Docilosa aprovech para desaparecer. Y bien? Ests muy guapo, mi amor murmur Fabiola mientras se acercaba y le pona la mano en la entrepierna. Haban pasado toda la tarde copulando como conejos; sin embargo, la respuesta de Brutus fue inmediata. Tal vez podras decir que te duele el estmago le sugiri con voz seductora. Para rio. No podemos perdernos el banquete. Por nada del mundo repuso Fabiola, y lo bes en los labios. Brutus, que desconoca sus intenciones, sonri orgulloso. Gran Mitra rez. Dame una seal. Necesito saber si Csar es mi padre. Una pequea guardia formada por cuatro legionarios y un optio los acompa hasta la enorme tienda de Csar. Sextus contempl con el semblante preocupado cmo se marchaba la pareja. No le gustaba perder a Fabiola de vista. Nunca. Un mayordomo con calvicie incipiente los esperaba en la entrada. Bienvenidos! salud con una reverencia. Seguidme, por favor. Fabiola, a quien repentinamente invadi una sensacin de aprensin, se qued helada. Estaba loca? Incluso aunque su sospecha fuese cierta, pensar en hacer dao a uno de los hijos predilectos de Roma equivala a suicidarse. Esboz una sonrisa

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irnica. Qu ms daba? Aunque haba sobrevivido a peligros terribles, su hermano mellizo haba soportado cosas mucho peores. Sin Romulus, mi supervivencia no importa pens Fabiola. No hay que temer a la muerte. Brutus no se haba percatado de su reaccin y entr entusiasmado detrs del esclavo. Fabiola se arm de valor y se apresur. La sala espaciosa, pero espartana, donde Csar se reuna diariamente con sus oficiales haba sido redecorada con muebles de comedor. Como era costumbre, se haba colocado un divn grande en tres extremos de cada mesa y el cuarto extremo haba quedado despejado. La pareja tan slo eran dos de entre los ms de veinte invitados a la cena. Legados, tribunos y oficiales del Estado Mayor descansaban sentados de tres en tres en cada divn, y numerosos esclavos se movan de un sitio a otro entre los invitados. Todava no haba seal de Csar, pero el murmullo animado de la conversacin llenaba el ambiente. Cuando Brutus y Fabiola pasaron por delante de las primeras mesas, se giraron cabezas y se oyeron murmullos de admiracin. Brutus saludaba con la cabeza y se inclinaba ante muchos de los oficiales, mientras que Fabiola sonrea vacilante. Cuando llegaron a la mesa central, Brutus salud a los cuatro hombres reclinados en los divanes. Fabiola estaba encantada. Estaba claro que era aqu donde Csar se sentara, y ser invitada a cenar a su mesa era uno de los ms altos honores que le podan conceder. Marco Antonio, Tito Labieno, Cayo Trebonio y Cayo Fabio, buenas noches. El cuarteto murmur un corts saludo, pero todas las miradas se posaron en la acompaante de Brutus. Puedo presentaos a Fabiola, mi amada? Para mi ms absoluta sorpresa, ha arriesgado su vida en las tierras de la Galia para venir a verme. Marco Antonio le lanz una mirada prolongada y desagradable que ella ignor. No me sorprende repuso Labieno comprensivo. Era un hombre maduro y delgado, de cabello gris. Eres uno de los mejores oficiales de Csar. Un buen partido. No le hagas caso, mi amor objet Brutus. Junto con Csar y Fabio, este hombre ha vencido la ltima batalla. Y esos dos seal a Marco Antonio y a Trebonio nos salvaron el pellejo la noche anterior con sus tropas de caballera. Marco Antonio se rio con el comentario de Brutus. T tambin aportaste tu grano de arena repuso arrastrando las palabras y pasndose la mano por el cabello rizado y castao. Por eso ests aqu. Ahora, sintate! Brutus se sonroj y llev a Fabiola hasta su sitio en el extremo del divn de la derecha. l se sent en medio, de manera que los separaba un cabezal y ambos se

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hallaban frente al divn de Csar, vaco porque estaba reservado slo para el general. Fabiola haba aprendido la importancia de los diferentes lugares que se ocupaban, de manera que saba que slo Labieno y Marco Antonio estaban recostados en una posicin superior a su amante. Esto la llen de orgullo, pero tambin le preocup la clara animadversin entre Brutus y Marco Antonio, el mejor amigo de Csar, que tena fama de ser un hombre rebelde y peligroso. Enseguida sirvieron copas de mulsum, pero Fabiola apenas tuvo tiempo de dar un sorbo cuando estallaron fuertes vtores. Todos los oficiales se pusieron en pie y Fabiola comprendi que Csar haba llegado. Brutus se levant y se dirigi a Fabiola con una sonrisa. Te das cuenta cmo le quieren? Ella asinti con la cabeza. Los legionarios tambin prosigui. Lo seguiran hasta el Hades. Por qu? pregunt, en un intento por comprender. Csar siempre recompensa la valenta de sus soldados. Por ejemplo, todos los que han luchado aqu, en Alesia, recibirn a un esclavo como recompensa le susurr Brutus. Pero no slo eso. Csar tambin es muy valiente, as que sienten un gran respeto por l. Cuando es necesario, dirige desde el frente. Ayer, los guerreros de Vercingtorix estuvieron a punto de vencernos, pero Csar cabalg desde la empalizada hasta el frente de la caballera de reserva y aplast la retaguardia. Golpe un puo contra el otro. Nuestros soldados soportaban mucha presin a lo largo de toda la lnea y estaban a punto de desmoronarse; sin embargo, en cuanto vieron a Csar con su capa roja galopando arriba y abajo, contraatacaron. Los galos, presos del pnico, emprendieron la retirada y as ganamos la batalla. Los vtores y los aplausos enseguida alcanzaron proporciones ensordecedoras. Los oficiales que estaban ms cerca se apartaron y, por primera vez, dejaron ver a Csar. Era un hombre delgado como un galgo, de pelo corto y ralo, rostro alargado con pmulos marcados y nariz aquilina. Aunque no era guapo segn los cnones de belleza, algo en l llamaba la atencin. Fabiola no sabra decir qu era. Se fij en que la toga que llevaba tena una estrecha franja prpura, distintivo de censores, magistrados y dictadores. Pocos pueden dudar de a qu clase pertenece Csar pens con admiracin. Pero haba violado l a su madre? El sorprendente parecido con Romulus dio nuevo mpetu a su sospecha. Bienvenido, seor! salud Marco Antonio efusivamente. Nos honris con vuestra presencia. Csar los salud con la cabeza uno a uno. Se detuvo ms tiempo en Fabiola, que se sonroj y se mir los zapatos. Conocer a uno de los hombres ms poderosos de la Repblica resultaba intimidatorio.

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Brutus chasque los dedos y el general se encontr de inmediato con una delicada copa en la mano. sta debe de ser la bella Fabiola dijo Csar con una mirada penetrante y carismtica. Al fin nos conocemos. Seor respondi con una profunda reverencia. Es todo un honor estar aqu, en el banquete de vuestra victoria. Sonri, y Fabiola se tranquiliz un poco. Sentaos, por favor. Todos obedecieron, y Fabiola observ educadamente a los comensales enzarzados en animadas conversaciones. Como era lgico, primero hablaron de la batalla. A Fabiola le interesaba la conversacin y no se perdi una palabra. Csar diriga la conversacin y analizaba todos los aspectos de la campaa. Haba muchas cosas que estudiar. El conflicto con Vercingtorix poda haber terminado en la ciudad amurallada de Alesia; sin embargo, haba durado muchos meses. Se haba iniciado con el asedio de varias ciudades leales a Vercingtorix, entre ellas Cenabum y Avaricum. Ya haba odo hablar antes de Cenabum dijo Fabiola. Probablemente porque los habitantes de la ciudad masacraron a los comerciantes romanos que vivan allexplic Csar. Evidentemente queramos venganza, por eso no tardamos tanto en asediar la ciudad. Qu sucedi? pregunt Fabiola. Mis soldados prendieron fuego a las puertas, irrumpieron en la ciudad y la saquearon. Csar esboz una sonrisa ante su horror. Los soldados son como lobos. Necesitan la emocin de la caza para mantener el inters. Fabiola asinti con la cabeza al recordar la adrenalina que corra por sus venas cuando luchaba junto a Sextus. Tambin poda imaginar el terror de los civiles cuando los legionarios irrumpieron en Cenabum. Sin embargo, el asedio de Avaricum fue ms difcil. An era invierno y tenamos muy pocos vveres continu Brutus. Cada da envibamos partidas de pillaje, pero la caballera gala las atacaba. Fueron das aciagos reconoci Marco Antonio. As que di a mis legiones la opcin de levantar el asedio... prosigui Csar. Y optaron por esa opcin? pregunt Fabiola con curiosidad. Se negaron repuso orgulloso. Dijeron que sera una vergenza no terminar lo que haban empezado. De manera que, como no quedaba maz para

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hacer pan, mis legionarios se alimentaron exclusivamente de ternera durante varios das. Adems construyeron una enorme terraza de asedio para rellenar el barranco que protega la nica entrada a la ciudad prosigui Brutus con el rostro iluminado. Y todo el tiempo los galos nos lanzaban estacas afiladas, piedras inmensas y brea hirviendo. Los soldados no se desanimaron ni cuando la base de madera de la plataforma se incendi aadi Csar. Al da siguiente tomaron las murallas pese a las fuertes lluvias y, posteriormente, la ciudad. Fabiola solt un grito ahogado de admiracin. Con el mulsum corriendo por sus venas, cada vez se enfrascaba ms en la animada conversacin entre Csar y sus oficiales. Su deseo de descubrir si era su padre qued sumergido bajo la fascinacin por los impresionantes detalles de la campaa. Desinhibida, Fabiola empez a hacer preguntas detalladas sobre Csar. Brutus, alarmado, le lanz una mirada de advertencia; pero su general, que pareca divertido, toler esta situacin durante cierto tiempo. Con las mejillas encendidas, Fabiola no se dio cuenta de que Csar empezaba a impacientarse. Brutus se le acercaba para susurrarle al odo, cuando cometi un error impropio de ella. Si tan valientes son vuestros soldados, qu sali mal en Gergovia? pregunt enrgicamente. Un silencio de asombro se apoder de la mesa. A Csar se le hel el semblante. Y bien? insisti Fabiola. Nadie le respondi. Fabiola! le reprendi Brutus. Te has excedido. Nunca lo haba visto tan enfadado. De repente, Fabiola se sinti totalmente sobria. Lo siento susurr. No es de mi incumbencia, slo soy una mujer. Qu he dicho? Su mente era un torbellino. Discrecin y sigilo eran su lema. Preguntar a Csar sobre una derrota que haba sufrido, por rara que fuese, era algo completamente estpido. Mitra! implor Fabiola, perdname. Te ruego que esto no perjudique la amistad de Brutus con su general. Se oy una risa calmada. El sonido era tan inesperado que, por un instante, Fabiola no lo reconoci. Levant la vista y vio que Csar la miraba y se rea. Resultaba desconcertante. Fabiola se sinti como un ratn en las garras de un gato.

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Lo que sucedi es que los soldados que participaron en el ataque sorpresa no respondieron a la llamada de retirada respondi Csar con frialdad. Mientras unos escalaban las murallas de Gergovia, otros asediaban los hogares. Cuando los galos que estaban en el interior y en el exterior se percataron de que los legionarios estaban aislados del ejrcito principal, se reagruparon y los rodearon por completo. Pero enseguida fuisteis a su rescate con la Dcima, seor se aprest a aadir Brutus. Ya habamos perdido a setecientos soldados repuso Csar. En su voz se perciba perfectamente su pesar. Y cuarenta y seis centuriones. Fabiola agach la cabeza deseando que la tierra se abriese bajo sus pies y se la tragase. Pero no fue as. Brutus intent desviar la conversacin hacia temas triviales, pero su intento fracas estrepitosamente. Los otros tres, sentados en el mismo divn, empezaron a hablar entre ellos. Brutus y Fabiola quedaron frente a Csar, era una situacin muy incmoda. Tu joven amante es muy curiosa dijo Csar en voz alta unos instantes despus. Muy inteligente para haber sido esclava. Y prostituta. Sus compaeros parecieron sorprenderse ante la revelacin. Brutus apret la mandbula, pero guard silencio. Fabiola se mora de vergenza y de pena. Aunque era de esperar que Csar lo supiese todo sobre ella. Esper mientras deseaba con todas sus fuerzas poder retroceder en el tiempo. Esta caracterstica puede ser positiva prosigui Csar. Pero no suele serlo. Combinada con semejante belleza, una mujer puede conseguir mucho: por ejemplo, influir en gente poderosa. Entiendo, seor repuso Brutus evitando mirarlo. tala corta aadi Csar agriamente. Y lanz una mirada penetrante a Fabiola. Ella tembl, pero sostuvo su mirada. O tendr que hacerlo yo aadi, y despus call. La expresin grantica de su rostro revelaba mucho ms que las palabras. Roma debe tener cuidado con Csar, haba avisado el druida. Ella tambin.

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Captulo 22

Noticias
Ms de dos aos despus... Cana, en la costa arbiga, invierno de 50 a. C.
Los piratas estaban pensativos mientras el barco se deslizaba entre un par de torres impresionantes y se adentraba en el imponente puerto amurallado de Cana. El olibanum y el carey que haban robado estaban escondidos en la bodega, y las armas, ocultas bajo rollos de lona de repuesto en la cubierta. Algo ms que un registro superficial y descubriran su condicin. Aunque los treinta corsarios eran buenos luchadores, los soldados que patrullaban las almenas ms arriba eran mucho ms numerosos. Romulus mir a los centinelas vigilantes y tambin se sinti intranquilo. No ayudaba el hecho de que, con una excepcin, ni Tarquinius ni l confiaran en uno solo de sus compaeros. Mustaf, el gigante de cabello grasiento que a punto estuvo de ahogarse en los muelles de Barbaricum, era ahora su fiel seguidor; pero el resto eran marineros curtidos o antiguos esclavos con instintos asesinos de la India y de las costas del mar de Eritrea, cuya tez abarcaba todos los tonos de marrn y negro que haba en la tierra. El ms duro y traicionero de todos era Ahmed, el capitn nubio. Desgraciadamente, tena el destino de los dos en sus manos. Pese a ello, con una combinacin de astucia y buena suerte haban logrado sobrevivir hasta entonces. Tarquinius le dio un codazo a Romulus pasadas las torres y un murmullo de preocupacin se extendi entre la tripulacin, 'lodos tenan buenas razones para sentirse preocupados: por encima de las almenas ms cercanas haban colocado una hilera de estacas con cabezas humanas ensangrentadas y en descomposicin, para que estuvieran a la vista de todo el mundo. Se trataba de un claro aviso por parte de las autoridades de Cana para todos aquellos que entraban en el puerto. Seguro que eran piratas dijo el arspice en voz baja. En otras palabras, nosotros repuso Romulus mientras miraba a su amigo de arriba abajo y se imaginaba el aspecto que deba de tener l.

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El ardiente sol haba bronceado de un intenso caoba la piel expuesta. Como el resto de la tripulacin, Romulus iba por la cubierta con slo un taparrabos, los pies endurecidos y callosos. El ondulado cabello negro, largo y despeinado enmarcaba su bello rostro, parcialmente cubierto por una barba. Ahora era todo un hombre de veinte aos. Los poderosos msculos se le marcaban bajo la piel bronceada y dejaban ver las cicatrices de las batallas. En el antebrazo derecho, donde antes estaba la marca de esclavo, llevaba un tatuaje de Mitra sacrificando el toro. Durante el tiempo que llevaban embarcados, Tarquinius le haba revelado muchos detalles sobre la religin de los guerreros. A Romulus lo atraan sobremanera los principios de coraje, honor, y verdad, as como la igualdad entre sus adeptos. Se haba entusiasmado con el mitrasmo, pues le ayudaba a superar la profunda tristeza por lo que le haba sucedido a Brennus. Ahora rezaba cada da; el tatuaje era otra forma de mostrar su devocin. Y, si alguna vez regresaban a Roma, ocultara la irregular cicatriz que tantos problemas le haba causado en Margiana. Roma, pens con nostalgia. Aqu tenemos que intentar pasar inadvertidos sugiri Tarquinius en tono grave. Su voz devolvi a Romulus a la realidad de Cana. Ahmed tambin pareca preocupado; pero, tras semanas de navegacin a lo largo de la rida costa arbiga, se estaban quedando sin suministros de agua y provisiones. El riesgo que corran era necesario. Al lado de barcos mercantes ms grandes haba docenas de dhows parecidos al suyo. Sus popas se balanceaban suavemente mientras echaban las anclas que se clavaran en el fondo arenoso del puerto. En un largo muelle, los hombres corran de un lado a otro cargados con sacos para embarcarlos en los navos. A travs del agua llegaban diferentes sonidos: las rdenes que gritaban los mercaderes, la risa de una mujer, el rebuzno indignado de las mulas. En un extremo del puerto se ergua una amenazadora fortaleza, mayor que ninguna de las que haban visto desde que partieron de Barbaricum. Sus murallas estaban vigiladas por soldados tocados con cascos cnicos y armados con lanzas y arcos recurvados. Aqu tiene que haber mucho que proteger dijo Ahmed sacudiendo la cabeza ante la imponente estructura. Los zarcillos de oro se balancearon con el movimiento. El nubio de nariz ancha y labios gruesos era corpulento, y su piel de bano estaba cubierta por mltiples cicatrices blanquecinas que asemejaban una celosa. En el cinto llevaba un alfanje de hoja ancha salpicada de xido y otras manchas ms oscuras. Cana es una de las ciudades ms importantes del sur de Arabia repuso Tarquinius. El olibanum crece alrededor de la ciudad en campos que se extienden a lo largo de muchos kilmetros y despus se transporta en camello. Una vez vendido, se lleva hasta Egipto.

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Egipto! Romulus se esforz por contener la emocin que lo embargaba. Llegar a ese puerto era un verdadero hito. Ahora estaban ms cerca de Roma de lo que haban estado desde Carrhae. El rostro del nubio tambin se ilumin. Entonces habr muchos navos que abordar hacia el oeste. Los ojos oscuros de Tarquinius brillaron con satisfaccin al ver el entusiasmo de Ahmed por continuar el viaje. Gracias, Mitra. T nos has trado hasta aqu pens. Permite que nuestro periplo contine sin percances! Cuando Romulus rescat a Mustaf, les ofrecieron la posibilidad de unirse a los piratas y los dos amigos aceptaron con presteza. Les pareci una buena manera de regresar a casa y, comparada con la otra opcin, la ejecucin, no les result difcil aceptar. No obstante, la realidad de la vida a bordo del dhow haba sido muy diferente, y su mbito, limitado en extremo. Mientras que los mercaderes, sus presas, surcaban cientos de kilmetros de ida y vuelta a la India, los corsarios preferan no alejarse mucho de su base, una pantanosa isla del delta del Indo. Generalmente no haba necesidad de alejarse, pues solan navegar alrededor de Barbaricum navos bien cargados. Tras dos largos aos, Ahmed haba decidido trasladarse al oeste con el monzn, porque cerca de Barbaricum ya no se obtenan tantas ganancias. Para Romulus, la noticia fue un secreto motivo de euforia, e incluso el reticente Tarquinius se sinti satisfecho. Al acercarse al embarcadero, un hombre robusto vestido con una toga blanca se percat de su presencia y empez a gritar en su direccin. Con una tabla y una pluma en las manos, indicaba con impaciencia el lugar donde el dhow deba amarrar. El capitn del puerto indic Tarquinius. Una buena fuente de informacin. Y de mentiras avis Ahmed, mientras amarraban junto a un navo mercante de casco slido. Tened cuidado con lo que decs en esta ciudad. Y va por todos. Los fulmin con la mirada. La tripulacin asinti con la cabeza. Ya haban visto la justicia sumaria que ofrecan aqu. Una vez pagados los aranceles portuarios, habr que aprovisionar el barco aadi Ahmed. Necesito a seis hombres. Reacios a retrasar la excursin a tierra, todos miraban a cubierta. Impertrrito, el capitn se limit a escoger a los que tena ms cerca; Romulus, Tarquinius y Mustaf tuvieron la suerte de evitar el trabajo.

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El resto puede hacer lo que le venga en gana, pero no quiero problemas. No llevis espadas a tierra, slo cuchillos. Ahmed levant un dedo admonitorio: El que no haya regresado una hora antes del anochecer se queda en tierra. Sonrisas de oreja a oreja surcaron los rostros de los que estaban a punto de pasar un da en tierra firme. Haca muchas semanas que no haban bebido alcohol ni visitado un burdel. El que todava fuese por la maana temprano no iba a disuadir a ninguno. Los piratas que se tenan que quedar a bordo estaban abatidos, como era de esperar. Romulus pens en ponerse la cota de malla que haba comprado en Barbaricum, pero se decidi por su andrajosa tnica militar, pues la oxidada armadura llamara demasiado la atencin. Se senta desnudo sin un arma y se coloc el pual en el cinto. Tarquinius hizo lo mismo. Tras sufrir una insolacin el ao anterior, por fin haba dejado de utilizar el peto de cuero; pero, tozudo hasta el final, el avejentado arspice segua negndose a cambiar la falda ribeteada de cuero por un taparrabos. Los dos amigos siguieron a los dems y se subieron al siguiente bote que los llevaba hasta el embarcadero. Mustaf los sigui como si de un cachorro juguetn se tratara. Romulus ya ni intentaba detenerlo. En los muelles de madera se apilaban variedades infinitas de productos. Fardos de tejido prpura amontonados junto a pilas de carey, grandes lminas de cobre y tablas de madera maciza. El aire hmedo esparca los olores que emanaban de los sacos de tela abiertos, donde posibles compradores introducan las manos para probar y olisquear las especias y el incienso a la venta. Olibanum, mirra y cinabrio apreci Tarquinius con ojos brillantes. Lo que hay aqu nos hara ms ricos de lo que jams hayamos soado. No hay guardias coment Romulus sorprendido. No hace falta. Tarquinius mir a la fortaleza. Y en la entrada del puerto hay una cadena que se puede levantar para evitar que los barcos zarpen. Romulus se senta cada vez ms inquieto. Sin embargo, el arspice pareca estar a gusto y Romulus enseguida olvid su inquietud. Despus de tanto tiempo en el mar, estar en una ciudad resultaba emocionante. Se abrieron camino para salir del muelle y adentrarse en las estrechas calles de tierra de Cana, flanqueadas por toscas casas de ladrillos de adobe de tres o cuatro plantas. En las plantas bajas haba tiendas, como en Roma. Los carniceros ejercan su oficio junto a carpinteros, barberos, orfebres y vendedores de carne, fruta y otros alimentos. Excepto por las prostitutas medio desnudas que hacan seas sugerentes desde la entrada de las casas, no se vean muchas mujeres. Lo que ms se vea eran rabes

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de tez oscura, vestidos con sus caractersticas tnicas blancas; aunque tambin haba indios con taparrabos y turbantes, unos cuantos judeos y fenicios y tambin algunos negros que llamaban la atencin por sus rasgos aristocrticos y pmulos marcados. Romulus le dio un codazo a Tarquinius: Tienen un aspecto muy distinto al de Ahmed. Son de Azania, en el sur de Egipto. Dicen que sus mujeres son increblemente bellas repuso Tarquinius. Pues vamos a ver si encontramos un burdel con algunas de ellas gru Mustaf. Hace siglos que no folio! Primero una taberna propuso Romulus, ms preocupado por la sed que tena. Apartmonos del centro. Tarquinius asinti con la cabeza y Mustaf no protest. A medida que el tro se iba alejando de las calles principales, las tiendas eran cada vez ms pequeas y ms sucias. Haba muchos burdeles y Mustaf los miraba con lujuria. Golfillos harapientos les pidieron monedas a gritos. Romulus sujetaba su bolsa con la mano y los ignoraba; asqueado, caminaba con cuidado por entre los excrementos que arrojaban desde las ventanas superiores. Tarquinius se rio. Es como Roma, no crees? seal. Romulus hizo una mueca con la boca: Desde luego, huele igual. Poco despus, se toparon con una taberna lgubre y de fachada abierta que serva para su propsito. Haban esparcido arena por el suelo para absorber las bebidas o la sangre derramada. El nico mobiliario consista en unas mesas pequeas y unas sillas desvencijadas. La tenue luz del interior provena de unas pocas lmparas estriadas que colgaban del techo bajo. La mayora de los clientes eran rabes, aunque tambin haba unos pocos de otras nacionalidades. Romulus se abri camino hasta la barra de madera y Tarquinius y Mustaf se dirigieron a una mesa que haba en la esquina. Muchos miraban a Romulus con curiosidad, pero nadie se dirigi a l, lo cual ya le estaba bien. Sin embargo, cuando poco despus se sent con una jarra y tres vasos de arcilla sobre la mesa, not que intensas miradas le perforaban la tnica por la espalda. Discretamente, afloj la daga en la vaina. Ajeno a todo, Tarquinius prob el vino. Enseguida hizo una mueca. Sabe a orina de caballo mezclada con acetum de mala calidad protest. Es todo lo que tienen replic Romulus. Y encima es caro, as que bbetelo. Mustaf se rio y se bebi su vaso de un sorbo.

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Buscar una prostituta ser ms productivo. Voy a ver esos burdeles anunci. Os importa que os deje solos? No te preocupes. Romulus mir la sala y no vio ningn peligro inmediato. Nos vemos aqu. Mustaf mene la cabeza y desapareci. Al cabo de un rato, el vino empez a saber mejor. Romulus levant el vaso en un silencioso brindis por Brennus. Durante su estancia a bordo del dhow, haba tenido mucho tiempo para revivir el ltimo regalo que el galo le hizo. Con el tiempo, el dolor se haba mitigado; y aunque Romulus todava se senta arrepentido, tambin reconoca la gran deuda contrada con Brennus. No podra estar sentado en aquella taberna si su amigo no se hubiese sacrificado por l. Romulus tena la conviccin de que Mitra habra estado de acuerdo con la accin de Brennus. Los pensamientos sobre Roma tambin ocupaban su mente. Con una agradable sensacin en la barriga, Romulus se imagin cmo se sentira al ver Roma y a Fabiola. E incluso a Julia, la camarera que haba conocido la fatdica ltima noche en la capital. Bienvenidos a Cana! salud alguien en latn. Romulus a punto estuvo de atragantarse con un trago de vino. Con la cara roja, alz la vista para mirar a quien le hablaba. Un hombre alto, de larga mandbula y cabello corto se haba aproximado desde una mesa cercana. Sus acompaantes, tres hombres corpulentos armados con espadas, permanecieron sentados. Os conozco? pregunt Tarquinius con frialdad. No, amigo contest el desconocido mientras levantaba las manos en seal de paz. No nos conocemos. Qu queris? Charlar amistosamente repuso. No hay muchos romanos en Cana. Romulus haba conseguido recobrar la compostura. Quin ha dicho que somos romanos? gru. El recin llegado seal la falda ribeteada en cuero de Tarquinius y la tnica roja desteida de Romulus. Ninguno de los dos amigos se dio por aludido con la aguda observacin. Pero aquel hombre no estaba dispuesto a darse por vencido. Me llamo Lucius Varus, optio y veterano de la Sptima Legin explic. Aunque ahora soy copropietario de un barco mercante. Todos los aos navego entre Egipto y Arabia para comprar y vender mercancas.

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Por el elegante corte de su tnica y el anillo con una gran esmeralda que llevaba en una mano, era obvio que a Varus le iba muy bien. Entonces, a Romulus le pic la curiosidad: Con qu comercias? Aqu les gustan el vino italiano, el aceite de oliva, las estatuas griegas y el cobre repuso Varus. Y en Egipto e Italia siempre hay demanda de olibanum y mirra. Tambin de carey y maderas nobles. Roma pens Romulus con emocin. Este hombre hace poco que ha llegado de Roma. Vosotros no sois comerciantes? Anda a la caza de algo pens Romulus. Pero hablar un rato no tiene nada de malo. No repuso Tarquinius tranquilizndolo. Vamos de regreso a Italia. Cunto tiempo habis estado fuera? Romulus hizo una mueca. Cinco aos respondi. En serio? exclam Varus. Ni siquiera un viaje a la India dura ms de doce meses por trayecto. Romulus y Tarquinius se miraron. Luchamos con Craso contest Tarquinius con lentitud. Por las pelotas de Vulcano! Varus abri y cerr la boca. Sois desertores? Cuidado con lo que dices! gru Romulus, y dio un puetazo en la mesa. Paz, amigo. No era mi intencin insultaros repuso Varus en tono conciliador. Alarmados, sus compaeros se levantaron, pero l les hizo una seal con la mano y se volvieron a sentar. Entonces mir al tabernero, dndole a entender algo, e inmediatamente apareci una jarra de vino. Varus se bebi medio vaso para demostrarles que no tenan nada que temer. Probad este vino les inst. Es el mejor vino de Falernia. Lo he comprado aqu. Receloso, Tarquinius lo prob. El ceo fruncido desapareci y fue reemplazado por una amplia sonrisa. Ms tranquilo, Romulus cogi el vino y se llen el vaso. Haca aos que no haba bebido nada con mejor sabor que el vinagre. No todos los soldados de Craso murieron en Carrhae revel Tarquinius. Diez mil fuimos hechos prisioneros.

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En su momento, en Roma slo se hablaba de la terrible noticia exclam Varus. Aunque la mayora enseguida lo olvid. Qu os sucedi? Los partos nos hicieron marchar unos tres mil kilmetros al este explic Romulus con amargura. Hasta un lugar abandonado incluso por los dioses. Dnde? Margiana. Varus pareca intrigado. Servimos como guardias de frontera continu Romulus. Constantemente tenamos que luchar contra los enemigos de los partos: sodgianos, escitas e indios. Por Jpiter, duro destino! mascull Varus. Sobre todo, porque muchos de los legionarios de Craso estaban a punto de terminar su servicio en el ejrcito. Bebi un sorbo de vino. Vosotros dos os escapasteis, obviamente. Romulus asinti entristecido con la cabeza al recordar el precio de la fuga. Varus repar en su expresin: Un viaje duro, no cabe duda. S. Romulus no tena intencin de explicarle nada ms. Pero al final llegamos hasta Barbaricum. Como todos los comerciantes, Varus haba odo hablar de la gran ciudad comercial. Y despus? Nos embarcamos en un mercante que iba a Arabia con una carga de especias y madera minti Romulus con soltura. Y aqu estamos. Por Jpiter, pero si habis viajado por todo el mundo! exclam Varus sorprendido. Pensaba que erais simples guardias de otro mercante. Todava triste por el recuerdo de Brennus, Romulus desenvain el pual y lo puso plano sobre la mesa. A esa distancia poda apualar a Varus antes de que sus compaeros se diesen cuenta. No me gusta que me acusen de mentiroso dijo entre dientes. Tarquinius mir fijamente a Varus. Hemos pasado por mucho, espero que lo comprendas aadi Tarquinius con suavidad. Cierto. Somos los afortunados. Los otros pobres desgraciados, si es que an siguen vivos, se estn pudriendo en Margiana. Varus los mir de nuevo. Esta vez vio las expresiones de hasto, el rado jubn militar de Romulus y los agujeros en la falda ribeteada de cuero de Tarquinius.

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Ninguno de los dos tena el aspecto de haber sido contratado para proteger un cargamento de especias. Os pido disculpas se excus, y les llen los vasos hasta el borde. Levant el suyo para brindar. Por todos aquellos que disfrutan de la proteccin de los dioses! Romulus envain su cuchillo y todos bebieron. Permanecieron un rato en silencio. Entonces, no sabis cul es la situacin actual en Roma? pregunt Varus al final. Pues nada buena. No hemos odo nada repuso Romulus interesado. Tarquinius tambin prest a Varus toda su atencin. Explcanosla le pidi. La relacin entre Pompeyo y Csar se empez a deteriorar hace unos cuatro aos explic Varus. El deterioro se inici con la muerte de su esposa Julia, hija de Csar. Os lleg la noticia? Romulus asinti con la cabeza. La noticia les haba llegado cuando el ejrcito de Craso estaba en Asia Menor. Despus Craso muri y el equilibrio del triunvirato desapareci. Varus frunci el ceo. Pero Csar estaba ocupado con su campaa en la Galia, as que Pompeyo se relaj un poco. Durante un tiempo se mantuvo al margen. Todos los polticos de las siete colinas se lanzaron a intentar hacerse con un cargo. Utilizaron intimidacin, sobornos e incluso la fuerza. La delincuencia aument vertiginosamente y raro era el da que no se producan disturbios. Buena parte de lo que all pasaba era culpa de Pulcro y de Milo, cuyas bandas se enfrentaban a diario por el control de la ciudad. Las calles dejaron de ser seguras, incluso a medioda. Qu horror! exclam Romulus, pendiente de cada palabra. Empezaron a aflorar los inquietantes recuerdos sobre su visin en el crucifijo. Sin duda. Varus hizo una mueca. El momento de mayor violencia fue cuando los gladiadores que trabajaban para Milo asesinaron a Pulcro, hace casi tres aos. Milo llevaba tiempo contratando a luchadores, no es as? Romulus record los servicios externos, muy deseados por todos en el ludus. Exacto! repuso Varus. Pero se excedieron al matar a Pulcro. Sus seguidores se volvieron locos. Se desat una gran batalla en el Foro Romano y cientos de personas murieron. Los muy cabrones hasta quemaron el Senado! Romulus palideci. Su visin haba ocurrido. Mir a Tarquinius, que esboz una sonrisa tranquilizadora. No logr calmar sus nervios.

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Varus, que no se haba percatado de nada, se anim con su relato: Despus, al Senado no le quedaron muchas opciones. As, nombr a Pompeyo cnsul nico con poderes dictatoriales. Y luego ste hizo venir a una de sus legiones, a las rdenes de Marco Petreyo, para acabar con los problemas. Al ver su asombro, frunci el ceo. Lo s. Soldados en la capital! Pero lograron calmar la situacin. Y, cuando Milo fue exiliado a Massilia, las aguas volvieron a su cauce durante unos meses. Romulus intent relajarse. Segn Tarquinius, Fabiola haba sobrevivido a los disturbios del Foro, as que seguramente se encontraba a salvo. Mitra pens y Jpiter, el ms grande y el mejor, cuidad de mi hermana. Pero Catn y los optimates todava seguan en pie de guerra continu Varus. Queran que Csar regresase a Roma y que fuese juzgado por varios delitos: por utilizar mtodos violentos siendo cnsul y excederse en sus competencias durante la conquista de la Galia. Mientras tanto, Csar quera mantenerse por todos los medios en el poder para evitar ser procesado. Sus campaas lo haban hecho inmensamente rico, as que para conseguir sus fines, compr a todo poltico que aceptase su dinero. Muy listo! exclam Tarquinius. Los seguidores de Csar bloquearon una y otra vez los intentos de los optimates de acorralarlo asinti Varus. Por esta razn solan llegar a un punto muerto en el Senado. Y Pompeyo no se defina? pregunt Romulus. No. A menudo estaba enfermo o se perda debates cruciales. Varus se encogi de hombros. Creo que intentaba evitar problemas. O saba lo que podra suceder aadi Tarquinius. Puede que tengas razn admiti Varus con un profundo suspiro. Pero, sea cual sea el motivo, al final Pompeyo ha acabado unindose a los optimates y a todos los que quieren la cabeza de Csar en bandeja. Hace nueve meses, el veto de Curio, un tribuno pagado por Csar, evit que se aprobase un decreto para obligarlo a enfrentarse a la justicia. Ha habido ms intentos; es slo cuestin de tiempo que lo logren. Estn acorralando a Csar dijo Romulus. Ahora todo empezaba a cobrar sentido, lo cual resultaba preocupante. La situacin haba cambiado de forma drstica en Roma desde su partida. Para peor. Qu le sucedera si consegua regresar? Y a Fabiola? De repente, tena muchas ms preocupaciones que la venganza. Varus asinti con resignacin: Si fuerzan el asunto, Csar no dejar el mando as como as.

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Crees que esto acabar en guerra? pregunt Romulus. Quin sabe! repuso Varus. Eso era de lo nico que se hablaba en la calle y en las termas cuando me fui. Romulus no saba explicar por qu, pero quera que Csar venciese. Sera por el cruel combate auspiciado por Pompeyo en el que Brennus y l haban participado? Excepcionalmente, ese da se exigi a los gladiadores que luchasen a muerte y una veintena perdi la vida. No, era ms que eso, decidi. A diferencia de Craso, Csar pareca un lder inspirador, un hombre al que seguir. Y a Romulus no le gustaba que la gente formase grupos para enfrentarse unos a otros. Eso era lo que le haba pasado a l en el ludus y en Margiana. A diferencia de Romulus, Tarquinius senta cierta satisfaccin ante la difcil situacin de la Repblica. El Estado que haba aplastado a los etruscos, su pueblo, corra el peligro de desmoronarse. Entonces frunci el ceo. Aunque odiaba Roma, quizs esa anarqua no fuera conveniente. Si la Repblica caa, qu la reemplazara? Tarquinius oy en su cabeza la voz de Olenus, clara como una campana, y un escalofro le recorri la espalda. Csar debe recordar que es mortal. Tu hijo debe decrselo. Mir de soslayo a Romulus. Era sa la razn por la que Mitra los haba protegido hasta entonces? De repente, Tarquinius lo comprendi. Cmo no lo haba pensado antes? De nuevo, mir fijamente a Romulus, que significaba tanto para l como un... hijo. Luego se puso tenso. Cerca acechaba algn peligro. Todos estamos mucho mejor fuera del ejrcito, eso seguro afirm Varus jovialmente. Quin quiere luchar contra otros italianos? Ninguno de los dos contest. Romulus volva a soar despierto, perdido en sus recuerdos de Roma. Tarquinius, ensimismado, pareca ausente. De pronto, Varus sonri. Por qu no trabajis para m? Os pagar bien. Tarquinius se gir y lo mir: Gracias, pero no. Decepcionado, Romulus se fij en la mirada distante del arspice, que generalmente presagiaba una profeca. No lleg a formular su propuesta. Algo estaba tramando. Tarquinius bebi su vaso de vino y se levant. Gracias por el vino dijo. Que el viaje te sea provechoso. Tenemos que irnos. Le hizo un gesto a Romulus con la cabeza. Dejaron al sorprendido Varus tras de s y salieron a la calle.

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Qu sucede? No estoy seguro repuso Tarquinius. Un peligro de algn tipo. Tan slo haban dado unos cuantos pasos cuando oyeron el ruido de unas sandalias. Llegaron a una calle ms grande y vieron que Zebulon, un judeo miembro de la tripulacin, pasaba corriendo por su lado. Era uno de los hombres que Ahmed haba escogido para ayudar con las provisiones y les hizo seas con urgencia. Qu ocurre? grit Romulus. Zebulon afloj el paso, jadeando. Tenemos que regresar al dhow! Por qu? pregunt Tarquinius. Qu ha pasado? Zebulon se acerc ms. Aduanas susurr. Estn registrando todos los barcos. No era necesario decir ms. Una vez ms, Romulus se sorprenda de la habilidad del arspice. Entonces se acord de su compaero. Mustaf! exclam. Dnde est? Hay como mnimo una docena de prostbulos repuso Tarquinius. No puedes buscarlo en todos. Instintivamente, Romulus mir hacia arriba, a la estrecha franja de cielo que se vea entre los edificios construidos muy juntos. Nada. Frustrado, se dirigi a Tarquinius. No podemos dejarlo aqu. No hay tiempo mascull el arspice. Y Mustaf es dueo de su propio destino. Encontrar un trabajo en cualquier navo. Zebulon tampoco tena intencin de buscar a su compaero de tripulacin. Romulus asinti con la cabeza. No era como abandonar a Brennus. Y, despus de cinco aos de infierno, lo nico que le faltaba era que lo detuviesen por pirata. No obstante, si descubran el olibanum que haban robado en las aldeas costeras, eso es precisamente lo que pasara. Despus los ejecutaran a todos. Esta conviccin le hizo correr ms, y enseguida se abri paso entre la multitud y sac ventaja a Zebulon y a Tarquinius. Regresaron a toda velocidad por el laberinto de calles. Se oan voces y gritos procedentes del muelle, donde se haba congregado una multitud. Como en todas partes del mundo, los moradores de Cana se alegraban de poder matar el aburrimiento que supona su existencia diaria contemplando las desgracias ajenas.

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A medio camino del muelle, Romulus vio al capitn de puerto acompaado por varios oficiales y un grupo de soldados bien armados. El robusto personaje gesticulaba con furia a un hombre que se encontraba en un barco grande amarrado cerca de los puestos de los comerciantes. Al hacerles una seal, sus hombres tensaron los arcos de flechas. Preocupado ante la posibilidad de que lo registrasen, el capitn de poca monta se mantuvo firme. El capitn de puerto seal enfadado. Inmediatamente, los soldados apuntaron con sus arcos a los marineros del barco. Gritos ahogados surgieron de la multitud. Al final, el capitn escupi en el mar y reconoci su fracaso; con un gesto furioso, indic a los oficiales que subiesen a bordo. Lleno de autosuficiencia, el capitn de puerto subi primero. Varios soldados iban a la zaga. Los dems, sin dejar de apuntar a la tripulacin, observaban. sta es nuestra oportunidad inst Romulus. Mientras andan ocupados con ese barco. Paseando por el muelle con tranquilidad, se abri paso entre los curiosos. Tarquinius y Zebulon lo seguan de cerca. Pocas personas miraron al tro cuando pas de largo. Lo que estaba ocurriendo en esos momentos era mucho ms interesante. Encontraron a Ahmed caminando impaciente arriba y abajo por la cubierta del dhow. Habis visto a alguno de los otros? espet. Romulus y Tarquinius negaron con la cabeza. Slo los que he hecho volver contest Zebulon. Y a estos dos. Por los dioses del cielo! exclam Ahmed. Todava faltan tres. No se puede decir que sea culpa de los miembros de la tripulacin, pens Romulus con resentimiento. Les haban dado permiso para estar en tierra hasta una hora antes del atardecer. Zebulon haba hecho un buen trabajo al encontrar a tantos. El nubio bajo y fornido caminaba arriba y abajo dando fuertes pisadas mientras la tripulacin se preparaba con calma para zarpar. Cuando los oficiales acabaron de registrar el primer navo, se empez a poner ms nervioso. Aunque todava quedaban dos barcos por registrar antes que el suyo, Ahmed ya no soportaba ms la tensin. Perder a tres miembros de la tripulacin le preocupaba menos que la otra alternativa. Soltad amarras! Los preocupados piratas obedecieron inmediatamente la orden que farfull. Romulus no pudo evitarlo.

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Y qu pasa con Mustaf? tante una vez ms. Es un imbcil! replic Ahmed con brusquedad. Y los otros tambin lo son. Se las arreglarn solos. Romulus mir a otro lado, an con sentimiento de culpa por dejar atrs al gigante de cabellos largos. Elev una rpida plegaria a los dioses para pedirles que protegiesen a Mustaf; poda decirse que haba sido una especie de camarada durante ms de dos aos. Despus, mir las hileras de cabezas situadas en lo alto de las almenas. Sin ojos, casi sin carne y con los dientes expuestos en una especie de sonrisa, parecan demonios del averno. Aunque en el pasado fueron hombres. Transgresores de la ley. Criminales. Piratas. Le lleg el olor a carne podrida. Se le revolvi el estmago y dirigi su mirada a mar abierto.

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Captulo 23

El Rubicn
Ravenna, norte de Italia, invierno de 50-49 a. C.
Fabiola tembl abatida y se acerc ms al fuego. Vino caliente, ropas gruesas, calefaccin en el suelo, ni siquiera guardar cama ayudaba. Nada la haca entrar en calor. La calle estaba cubierta por una gruesa capa de nieve y, en lo que llevaban de semana, un cortante viento del norte haca vibrar las tejas rojas del tejado. Fabiola apret los labios. El ao nuevo ya haba empezado, pero el tiempo no pareca que fuese a mejorar. Tampoco su humor. Como es de suponer, el mal humor de Fabiola no slo se deba al fro. Tena mucho por lo que estar agradecida, eso lo reconoca. Segua all, junto a uno de los hombres que ayudaba a modelar el futuro de Roma. Sin embargo, se senta vaca. Fabiola reflexionaba sobre los dos aos que haban pasado desde su reencuentro con Brutus. El bonito recuerdo de cuando la estrech entre sus brazos siempre quedara empaado por lo que haba dicho en el banquete unas horas despus. Aquella tonta metedura de pata haba ofendido a Csar, a ella le haba mermado su seguridad y haba disgustado muchsimo a su amante. Brutus era terriblemente leal a su general y a Fabiola le haba costado una eternidad reparar el dao que haba hecho. Pero con paciencia, mimos y seducciones, Brutus acab por sucumbir de nuevo a sus encantos. Mientras tanto, Fabiola estaba decidida a no volver a pasar semejante vergenza en pblico. Tras la poco disimulada amenaza de Csar, haba tratado de no llamar la atencin y haba decidido suspender indefinidamente la bsqueda de la identidad de su padre. En el entorno protegido de la residencia de Brutus no tena que preocuparse ni de Csar ni de Scaevola ni de nadie ms. Confundida y asustada, Fabiola hizo como el avestruz. Durante un tiempo, le bast con eso. Sin embargo, en el mundo exterior la vida continuaba. Despus de Alesia, la Galia perteneca a Roma a todos los efectos y, para celebrar la sorprendente victoria de Csar, el Senado vot veinte das de accin de gracias.

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Tambin concedi a Csar el privilegio excepcional de presentarse a cnsul estando todava en la Galia, en lugar de estar presente en Roma como era la norma. La nueva ley, introducida por los aliados de Csar, materializ el asunto que ms preocupaba a Catn y a los optimates. Si Csar pasaba sin problemas de ser procnsul de la Galia (su actual cargo) a ser cnsul de la Repblica, en ningn momento sera un particular susceptible de ser juzgado. Aunque esto no preocupaba en absoluto al pblico que lo adoraba, enfureca a sus enemigos. Desde las acciones ilegales del general durante su primer perodo como cnsul, en que se utilizaron la intimidacin y la violencia contra el otro cnsul y algunos polticos, esperaban el momento de actuar. Ahora se les iba a negar. La intriga era cada vez mayor. Se tramaban conspiraciones, se cerraban tratos y se pronunciaban discursos vehementes. Una cosa era segura: Catn no iba a quedarse de brazos cruzados. Aunque tuviera que dedicar el resto de su vida a ello, Csar se las vera con la justicia en Roma. Acampado en la Galia, Csar se enteraba de todas las noticias de la capital. Resultaba frustrante, pero poco poda hacer al respecto. Una vez ms, la guerra se acercaba. Pese a la apabullante derrota de Vercingtorix en Alesia, algunas tribus se haban negado a someterse al gobierno de Roma. Siguieron doce meses de campaa para terminar la conquista de la Galia. Fabiola, que acompaaba a Brutus y a su general, saba hasta qu extremo haban disgustado a Csar los intentos de los optimates de injuriarlo y castigarlo. Escuchar cada noche a Brutus despotricar sobre la situacin haba despertado la curiosidad y el inters de Fabiola. Su amante era un orador convincente, aunque sin pretensiones, y el hecho de que ella se centrara de nuevo en sus argumentos le permiti disipar al fin su sombro humor. Acaso el Senado no saba lo que Csar haba hecho por Roma?, se preguntaba Brutus. Los peligros que haba pasado en su nombre? La gloria con que haba colmado a sus habitantes? Se supona que tena que dejar el mando y meterse en la boca del lobo mientras Pompeyo conservaba todas sus legiones? No era de extraar que Csar se negase a cumplir las exigencias de los optimates, pens Fabiola. Si estuviese en su misma situacin, ella tambin se negara. Dudaba que Pompeyo, su rival, no hiciese lo mismo. Pero, como el perro que zarandea una rata, Catn no se daba por vencido. Pasaban los meses y, sesin tras sesin, el Senado se dedicaba a interminables debates sobre el mando de Csar: el nmero de legiones que debera mantener, el nmero de legados que se le deberan permitir, en qu momento exacto debera dejar su cargo. Los optimates consiguieron convencer con estos argumentos a muchos senadores, pero las generosas donaciones de oro galo de Csar aseguraban que esos mismos se mantuviesen leales a l. Curio, elocuente tribuno pagado por Csar, tambin vetaba cualquier intento de acorralar a Csar en el Senado. Segn lo esperado, el Senado se dividi en dos. Gracias a la campaa cada vez ms dura de los optimates, resultaba casi imposible mantenerse neutral. Sin embargo, por motivos propios, Pompeyo lo consigui, aunque primero pareca que estaba de acuerdo con

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un bando y luego con otro. Catn y sus aliados no dejaron de insistirle y al final cedi. Sus comentarios empezaron como amenazas veladas, pero a lo largo de los meses se fueron endureciendo. Fabiola miraba las rfagas de nieve que pasaban veloces por la ventana y un escalofro le encogi el corazn. Se haba imaginado ese da, pero nunca crey que llegara. Haca aproximadamente un mes que el Senado, guiado hbilmente por Curio, haba aprobado una mocin que decretaba que no se deba permitir que las funciones de Pompeyo en Italia y en Hispania superasen a las de Csar. Se trataba de un buen ejemplo de hbil diplomacia ante la proximidad de un conflicto. Y bastante justo, pens Fabiola. Pero los extremistas descontentos consiguieron presionar a Pompeyo para que ensease sus cartas. Al da siguiente, recibi la visita de uno de los cnsules que le entreg una espada y le pidi que marchase contra Csar para rescatar a la Repblica. Puede que supiesen la importancia de sus acciones, puede que no, pero lo cierto es que los optimates haban requerido los servicios del otro hombre en Italia que dispona de un inmenso ejrcito propio. Y ste haba aceptado. Lo har respondi Pompeyo tras unos instantes de vacilacin, si no encontris a nadie ms. A este incendiario comentario le sigui la movilizacin inmediata de sus tropas. La respuesta de Csar a esta accin ilegal fue tpicamente rpida: hizo traer dos legiones de la Galia a Ravenna, a tan slo cuarenta kilmetros de la frontera, en el ro Rubicn. Por primera vez en dos generaciones, la Repblica estaba al borde de la guerra civil. Fabiola se encontraba firmemente asentada en el campamento de Csar. Como amante de Brutus, eso no era del todo sorprendente. Su antigua y arraigada sospecha y su temor ms reciente de Csar haban quedado sumergidos bajo una oleada de resentida admiracin. Consumado lder militar, haba actuado con inteligencia durante la tormenta poltica. Incluso ahora, a estas alturas, Csar segua ofreciendo soluciones diplomticas a su impasse con el Senado. Pero los optimates no queran saber nada de soluciones. Rechazaron la oferta de Csar de entregar la Galia Transalpina inmediatamente y sus otras provincias el da de su eleccin para obtener el segundo consulado; como tambin rechazaron la propuesta de desarmarse al mismo tiempo que Pompeyo. Incluso el intento de Cicern de iniciar las negociaciones haba sido rechazado de plano. Tres das antes, la mocin para exigir que las legiones de Csar quedaran desmanteladas en marzo, si no quera ser considerado un traidor, no se aprob gracias al veto de Marco Antonio y Casio Longino, los nuevos tribunos. Ambos eran hombres de Csar hasta la mdula. Como Brutus deca, a Csar le cerraban el paso por todas partes. No era un buen sitio para colocar a un general tan hbil.

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Fabiola utilizaba su nico recurso y rezaba cada da a Mitra para pedirle que los protegiese, a Brutus y a ella. Y aunque resulta que apoyaba a Csar, no lograba incluirlo en sus ruegos de ayuda divina. Una parte de ella se resista. Se deba al aviso del druida, que cada cierto tiempo recordaba? Fabiola no estaba segura. Adems, Csar actuaba como si no le importase lo que pensasen los dioses. El haba escogido su propio destino. El tiempo dira cul era. Se oy ruido de tachuelas en el pasillo y la puerta se abri, dejando pasar una rfaga de aire fro. Y a Brutus. Su rostro normalmente jovial tena una expresin sombra. Mi amor! exclam Fabiola levantndose para saludarlo. Qu pasa? Los optimates han vuelto a presentar la maldita mocin ante el Senado repuso Brutus indignado. Exigen que Csar renuncie a sus legiones en marzo. Fabiola lo cogi del brazo. Pero si Marco Antonio y Longino tienen derecho a veto dijo. Brutus solt una carcajada breve e iracunda. No estaban all! exclam. Fabiola frunci el ceo: No lo entiendo. Esos imbciles amenazaron a los dos tribunos para que no asistieran, por su bien. Se vieron obligados a huir de la ciudad con Curio y disfrazados de esclavos! La mocin ha sido aprobada sin oposicin. Brutus estallaba de indignacin. Y acusan a Csar de actuar ilegalmente. Se solt del brazo y camin de un lado a otro de la habitacin como un animal enjaulado. Fabiola lo observ un instante. Qu va a hacer Csar? pregunt, pese a conocer la respuesta. T que crees? le pregunt l con brusquedad. Fabiola se estremeci, fingiendo slo a medias. A Brutus enseguida se le suaviz el semblante. Perdona, mi amor se disculp. Csar ha sido declarado enemigo de la Repblica. Le han ordenado que se rinda ante el Senado y que se atenga a las consecuencias. Pero no lo va a hacer, no? Brutus neg categricamente con la cabeza. Fabiola apenas se atreva a decirlo: Entonces, hacia el Rubicn?

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S grit Brutus. Esta noche! La Tercera Legin ya est en la orilla ms cercana. Espera a que llegue Csar para cruzar. Tan pronto? Sorprendida, Fabiola miraba a su amante. Pero l no bromeaba. Y qu pasa con las tropas de Pompeyo? Brutus separ los labios y esboz una sonrisa lobuna: El muy imbcil no tiene ninguna tropa en la zona, y las guarniciones de Ariminium y de otras ciudades cercanas han sido sobornadas. Fabiola se sinti aliviada. Por el momento, no habra derramamiento de sangre. Cules son sus planes?pregunt. Ya conoces a Csar repuso Brutus con un guio. No es feliz si no se tira a la yugular. Fabiola palideci: Roma? Brutus lo admiti con una sonrisa. Fabiola se senta desfallecer. Eso era mucho ms de lo que haba esperado. Aunque no se encontraba todo en Ravenna, el ejrcito de Csar, un ejrcito curtido en batallas, era el ms potente controlado por un solo hombre que jams haba existido en la historia de la Repblica. Sin embargo, el de Pompeyo, una vez reunido, era bastante ms numeroso. El enfrentamiento inminente que decidira cul de los dos era ms poderoso era un mal presagio para la democracia y para los derechos de los ciudadanos de a pie. Cmo haba llegado la situacin a tal extremo? Y nosotros? pregunt. Ahora es cuando Csar ms nos necesita. Sonri con entusiasmo: Nos vamos con l! El corazn de Fabiola empez a latir con fuerza. El miedo y el horror se mezclaban con un extrao entusiasmo. Iba a ser testigo de la ms alta traicin de un general romano. Cruzar el Rubicn con el ejrcito. Fabiola se sobrecogi. El druida tena razn. Ojal le hubiese podido revelar algo ms de Romulus, pens con una punzada de angustia. Ya te enterars de todo revel Brutus. Fabiola lo mir inquisitivamente. Csar va a dar un banquete. Estamos invitados le avanz. Es que no va a reunirse contigo y con los otros oficiales? pregunt, confusa.

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Todo lo contrario. Relajarse antes de la batalla es lo ms recomendable. Brutus se rio. Pero, por favor, no le preguntes sobre Gergovia. Fabiola rio tontamente antes de ponerse seria. No te preocupes, mi amor. Nunca ms te volver a defraudar asrepuso. Lo s. Brutus se le acerc y la mir a los ojos: Eres la persona en quien ms confo de este mundo. Este comentario le lleg al alma. Confirmaba que Brutus le perteneca ms a ella que a Csar. Ya haba ganado una importante batalla. Para Fabiola, eso era ms importante que cualquiera de las batallas que vendran. Haca mucho tiempo que Fabiola ya no senta vergenza cuando la presentaban ante la nobleza. Ahora ya casi todos, si no todos, los compaeros de Brutus conocan su historia. Aunque l lo ignoraba, uno o dos oficiales incluso haban sido clientes suyos en el Lupanar. En general, los romanos aceptaban bastante bien a los esclavos manumitidos, lo cual facilitaba mucho su vida. Para los oficiales militares con los que Fabiola se tropezaba, era una joven bella e inteligente muy valorada por Brutus. Fabiola sospechaba que algunos estaban un poco celosos y que les habra gustado tenerla para ellos. En el banquete de esa noche, Fabiola agradeci su nueva desenvoltura cuando le presentaron a Longino, uno de los nuevos tribunos. Se puso tan nerviosa al saludarlo que le entraron ganas de vomitar, pero supo controlarse con habilidad. Longino, junto a Marco Antonio y Curio, haba llegado unas pocas horas antes a Ravenna con la noticia de las acciones del Senado. Sin embargo, no era eso lo que ms interesaba a Fabiola. Longino era el oficial que haba escapado de Carrhae con su honor y los supervivientes de su legin intactos. Tambin haba llevado a Roma la noticia de la terrible derrota. Aunque era como abrir una antigua herida, Fabiola no poda evitar intentar obtener informacin de Longino y preguntarle, no sobre su papel en la inminente guerra civil, sino sobre sus experiencias en Parta. Todas sus esperanzas respecto a Romulus haban resurgido con ms fuerza en el instante en que l apareci. Longino estaba sorprendido. Por qu queris que os hable de ese infierno abrasador? pregunt con una expresin de desconcierto en su rostro lleno de cicatrices. Intento no pensar nunca en ello. Con una rpida mirada por encima del hombro, Fabiola se cercior de que Brutus no miraba. Se dirigi a Longino con timidez y coquetera, una tctica que rara vez fallaba con los hombres.

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No seis modesto, general susurr. Me han dicho que, si vos hubieseis estado al mando en Carrhae, el desenlace habra sido muy distinto. Halagado, los rasgos entristecidos de Longino se suavizaron. No s si habra sido muy distinto protest. Pero lo cierto es que Craso no quiso escuchar mi consejo aquel da. Asinti comprensiva. Tan malo fue aquello? quiso saber. Longino frunci el ceo. No os lo podis imaginar, seora. Todo era arena hasta donde alcanzaba la vista. Las temperaturas, ms altas que en el Hades. Escasa comida y nada de agua suspir. Y los malditos partos. En general, bajos, pero por todos los dioses!, excelentes jinetes y arqueros. Un legionario cualquiera es incapaz de plantarles cara. La expresin de su rostro se torn sombra: Y, debido a la traicin de los supuestos aliados nabateos, nuestra valiosa caballera qued muy mermada. Dicen que se fue el mayor error de Craso aadi Fabiola: no contar con una caballera fiable. La satisfizo ver la expresin de respeto que asom a su rostro. Longino no lo saba, pero aqulla era una opinin que haba odo expresar a Brutus. Cierto reconoci Longino. Cuando mataron a nuestros jinetes galos y a Publio, el hijo de Craso, el resto simplemente huy. All estbamos, en una ardiente planicie: treinta mil soldados de infantera frente a diez mil caballos, casi todos montados por arqueros con una reserva de flechas ilimitada. El resto ya os lo podis imaginar. Entristecido, guard silencio. Fabiola haba escuchado muchos datos y rumores sobre Carrhae; sin embargo, Longino haba pintado un panorama mucho ms aterrador. Se le hizo un nudo en la garganta al pensar que Romulus haba estado all. El horror era incalculable. Fabiola trag saliva y se consol con la visin que haba tenido en el Mitreo. Para estar presente en la batalla que haba visto, su hermano tena que haber logrado sobrevivir a la aniquilacin del ejrcito de Craso. Debieron de haber sido los dioses los que salvaron a Romulus pens Fabiola desesperada. Y continan protegindolo. Seora, qu ocurre? Fabiola se percat de que deba de haber mostrado la confusin que senta. Estaba a punto de mentir y entonces pens que no tena por qu. Longino conoca sus orgenes. Mi hermano estaba all se limit a decir. Ya. Tambin era...?Longino se call, incmodo.

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Esclavo? S, tambin. Y gladiador repuso Fabiola sin pestaear. Creo que se alist en una cohorte de mercenarios como soldado raso. Longino no consigui disimular su sorpresa: Sus polticas de reclutamiento son, podramos decir, un poco ms laxas que las de las legiones. Sin embargo, la mayora luch muy bien. En un momento de la batalla, a veinte valientes mercenarios que haban quedado aislados con Publio se les permiti regresar ilesos a nuestras lneas. Aunque probablemente no les servira de mucho. Roma perdi tantos buenos soldados aquel da... La mir a los ojos. Unos cuantos irregulares se batieron en retirada hacia el ufrates con mi legin. Vuestro hermano estaba entre ellos? Fabiola neg con la cabeza: No lo creo. Longino le dio unas palmaditas en el brazo. Pero Romulus ha sobrevivido aadi con firmeza. l la mir incrdulo. Estoy segura. Ya. Si sobrevivi, entonces... Longino esboz una falsa sonrisa. Quin sabe? Fabiola le sonri alegremente. El canoso tribuno intentaba protegerla de la cruda realidad del destino de los supervivientes romanos. Pero l no haba visto lo que ella vio despus de beber el homa. Ni haba odo las palabras del druida moribundo. No le dio tiempo a acabar, lo que significaba que todava haba esperanza. Mientras su suerte no haca ms que mejorar de forma increble, Fabiola tena que creer que la de su hermano al menos estaba estabilizada. O eso, o se volva loca. Fabiola? Era la voz de Brutus. Csar requiere nuestra presencia. Longino inclin la cabeza y se apart a un lado. Fabiola murmur su agradecimiento y sigui a Brutus, que pareca muy contento. Qu quiere? pregunt nerviosa. Desde Alesia no haban tenido una reunin privada cara a cara. En pblico con otras personas alrededor, s. Pero una reunin como sta, no. Ha hecho lo mismo con Marco Antonio y con un par ms repuso Brutus. Creo que es para brindar por nuestra buena suerte en los prximos das. En la entrada de una cmara lateral se encontraban cuatro veteranos de aspecto duro y atuendo elegante. Cuando la pareja se acerc, se pusieron firmes. Un optio, el ms veterano, se golpe la cota de malla con el puo y salud.

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Brutus devolvi el saludo lnguidamente. Pasaron al interior, a las dependencias personales de Csar. Estaba solo, inclinado sobre un mapa detallado de Italia extendido sobre una mesa cercana. Todava sin percatarse de su presencia, clav un dedo en el pergamino. Roma dijo entre dientes. Brutus sonri. No era la primera vez que a Fabiola le sorprenda el parecido entre Csar y Romulus. De hecho, ella tambin tena la misma tez clara, la nariz aquilina y los ojos penetrantes. Y, aunque pertenecan a clases sociales diametralmente opuestas, Fabiola tambin senta el gran empuje para prosperar que vea en Csar. Ah estaba, sin ningn miedo, a pesar de que iba a enfrentarse a toda una institucin como la Repblica. En el corazn de Romulus lata una valenta similar teida de obstinacin; en el de ella, tambin. Y aunque el cometido de Fabiola probablemente fuese menos ambicioso que el de Csar, no pensaba amilanarse hasta encontrar al violador de su madre. Y vengarse. Aunque sea Csar pens Fabiola con furia. Se lo debo a mi madre. Y a Romulus. Inmediatamente la embarg la duda. En verdad es mi padre? Cmo puedo saberlo, por todos los dioses? Al final Csar not su presencia. Se incorpor y les sonri cordialmente. Gracias por venir. Es un placer, seorrepuso Brutus. Para m tambin. Fabiola hizo una profunda reverencia. Les ofreci mulsum a los dos. Por una rpida victoria!brind Csar levantando la copa. O por que el Senado entre en razn. Con una sonrisa, bebieron. Hoy es un da triste para la Repblica coment Csar. Su tono de voz cambi y se torn enfadado: Pero no me dejan otra opcin. No se puede tratar como a un perro al general que ms xitos ha cosechado de nuestra historia. Por supuesto que no, seor convino Brutus indignado. Pompeyo no va a renunciar al mando ni a disolver sus legiones, por qu ibais a hacerlo vos? Fabiola asinti con un murmullo. Pompeyo no es un recluta novato avis Csar. Espero que los optimates y l decidan negociar; de no ser as, esto se convertir en una larga batalla. La Galia slo nos cost siete aos, seor dijo Brutus con una sonrisa. Qu nos supone unos cuantos ms? Csar ech la cabeza hacia atrs y se rio antes de mirar a Brutus fijamente.

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Mi xito le debe mucho a hombres como t dijo. Esto no lo olvido. Gracias, seor repuso Brutus. Fabiola estaba encantada ante tal muestra de afecto. Durante un rato charlaron educadamente. Y entonces Csar abri un cajn de la mesa. Necesito que hagas algo importante por m le dijo a Brutus con complicidad. No te llevar mucho tiempo. Estoy a vuestra disposicin, seor. Brutus pareca expectante. En la mano sostena un pergamino enrollado. Son nuevas rdenes para las tropas que estn en Ariminium. Vio que Fabiola pareca confusa. Y lo explic: Ayer envi a algunas vestidas de civiles. Queris que me adelante, seor? pregunt Brutus. No. Slo que se las entregues al optio que est esperando al lado de mi carruaje. l sabe adnde debe ir. Brutus cogi el pergamino y sali deprisa de la habitacin. Fabiola, a solas con Csar, sonri intranquila. Estaba planeado? Durante un breve instante, mientras Csar le preguntaba solcito sobre su bienestar y sus esperanzas de futuro, su preocupacin pareci infundada. Le dars hijos? pregunt. Fabiola se sonroj. Si los dioses lo quieren, scontest. Hasta entonces, con los conocimientos sobre hierbas adquiridos en el Lupanar haba evitado quedarse embarazada. En ese momento era mucho ms importante consolidar su posicin. Evidentemente, Brutus no saba nada. Intentaba no parecer nerviosa y jugueteaba con los zarcillos de oro y carneliana. Aparentemente satisfecho, Csar condujo a Fabiola a otra cmara, donde le mostr el peto dorado y la capa de general. Esto es lo que llevar luego dijo. En el Rubicn. Estaris magnfico. Fabiola se deshizo en elogios mientras esperaba con ansiedad or a Brutus. Por qu tarda tanto?. El hroe conquistador. Ciertamente sabes cmo elogiar a un hombre aadi Csar acercndose. Brutus es muy afortunado de tener una mujer como t. Gracias, general.

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Se oy un ligero golpe y Fabiola mir hacia abajo. Algo brillaba sobre la alfombra. Era el zarcillo que se le haba cado. Fabiola se inclin para cogerlo y, al inclinarse, mostr ms escote del que pretenda. Cuando se incorpor, Csar le miraba el escote con lujuria. Aterrorizada, Fabiola se qued paralizada. Tan joven murmur. Tan perfecta. En los ojos de Csar haba una mirada nueva, depredadora, que la incomod sobremanera. Dio un paso hacia atrs y apret el zarcillo en el puo hasta que le hizo dao. l la sigui en silencio. Fabiola, asustada, retrocedi de nuevo y top con la pared. No haba adnde ir. Intent tranquilizarse. Dnde estaba Brutus? Csar se acerc. Ola a vino. Eres toda una belleza! exclam. Fabiola baj los ojos, rezando para que se apartase. En lugar de apartarse, alarg las manos y le sujet los senos. Despus empez a lamerle el cuello. Aterrorizada y asqueada, Fabiola no se atreva a reaccionar. Se trataba de uno de los hombres ms importantes de la Repblica y ella no era ms que la amante de un noble. Una don nadie. Al final, Csar par. Fuiste esclava asever. Fabiola asinti con la cabeza. Entonces, tendras que estar acostumbrada a esto le dijo entre dientes mientras le levantaba la falda. Unas silenciosas lgrimas de rabia le resbalaron por las mejillas. Con la respiracin agitada, Csar le apart la ropa interior y empez a toquetearla. Mitra y Jpiter pens. Ayudadme! Pero no hubo ninguna intervencin divina. Ni rastro de Brutus. Csar estaba cada vez ms excitado, y Fabiola not que le restregaba el pene erecto contra el muslo. No! grit. Por favor! Uno de los legionarios que haba fuera se rio, una risa que inmediatamente levant las sospechas de Fabiola. Quiz no fuese sta la primera vez que Csar agreda sexualmente a una mujer. Al or el ruido, se detuvo un instante para escuchar.

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A Fabiola le dio un vuelco el corazn, pero se trataba de una falsa alarma. En lugar de soltarla, le torci el brazo y la oblig a arrodillarse con l. Fabiola gimi de miedo. Estate quieta o te har dao. Fabiola no saba por qu, pero sus palabras le llegaron al alma. De repente lo supo. Sencillamente lo supo. Csar era el violador. Era su padre. Qutate el vestido! le orden. Te voy a follar en el suelo! Acudi a su mente una imagen de Velvinna. Desnuda. Indefensa. Sola. Veintin aos atrs ese hombre haba hecho lo mismo con su madre. Una furia ardiente la consuma. No! grit. No quiero! Csar apart la mano para pegarle. Y ella estaba preparada para defenderse con uas y dientes. Fabiola? La voz de Brutus no sonaba muy lejos. Csar? Dnde estn? Se produjo un incmodo silencio. Responded! grit Brutus. En la otra habitacin mascull a su pesar uno de los centinelas. Apartaos! Csar maldijo entre dientes. Se arregl la ropa deprisa y se levant. Fabiola tambin hizo lo mismo con rapidez. Brutus no debera sospechar nada. Conoca su genio. Era capaz de emprenderla a golpes contra cualquiera que agrediese a Fabiola de semejante forma, incluso contra Csar, su general. Si lo haca, las consecuencias seran demasiado graves incluso pensarlas. Para ambos. Tena que actuar como si todo fuese normal. De repente tuvo una idea y abri la palma dolorida de la mano derecha. En ella estaba aplastado el zarcillo de oro y carneliana. Aterrorizada, no se haba dado cuenta de lo que haba hecho hasta ese instante. Brutus apareci en la puerta de la habitacin. Estis aqu dijo aliviado. Frunci el ceo al ver a Csar y a su amante de pie tan juntos. Qu sucede? Csar carraspe de manera afectada. . Nada, cario. El general me estaba mostrando su armadura. Y entonces he perdido esto respondi Fabiola alegremente alargando la mano. La luz de la lmpara iluminaba la joya destrozada y Fabiola rez para que no la mirase muy de cerca. Estbamos buscndolo. Ya respondi Brutus con desconfianza. El optio ha partido, seor.

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Bien. Es hora de excusarme ante los invitados anunci Csar bruscamente. T tambin deberas hacerlo. Tenemos que llegar al Rubicn, como muy tarde antes del amanecer. Por supuesto, seor repuso Brutus. Hasta la prxima. Csar hizo una reverencia a Fabiola, con una media sonrisa en los labios por el doble sentido que slo ellos dos entendan. Su secreto estaba a salvo con ella. Fabiola, una antigua esclava, nunca se atrevera a decirle nada a Brutus. Y si lo haca, a l le bastaba con negarlo. Fabiola inclin gentilmente la cabeza en respuesta, pero slo tena un pensamiento: una cruel venganza. Brutus la llev hasta la puerta. Pareces cansada, mi amor dijo acaricindole el brazo. Podrs dormir en el viaje. Te despertar cuando lleguemos al vado. Apenas capaz de disimular su ira, Fabiola asinti con la cabeza. Roma nos espera dijo Csar detrs de ellos. La suerte est echada. Y que la diosa Fortuna la ponga a nuestro favor respondi Brutus con una sonrisa. Fabiola no escuchaba. Eres capaz de violar incluso a tu propia hija pens furiosa. Cerdo, cabrn! La consuma una ira violenta que la llenaba de energa. No descansara hasta que Csar hubiese pagado por su delito. Y, consciente o inconscientemente, Brutus sera el instrumento. Fabiola iba a alimentar la sospecha que haba intuido hasta convertirla en una ardiente llama de celos y resentimiento. Y se tomara su tiempo. Mitra rez con fervor y Jpiter, el ms grande y el mejor, otorgadme una cosa ms en la vida. La muerte de mi padre.

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Captulo 24

El mar de Eritrea
Casi dieciocho meses despus... A poca distancia de la costa arbiga, verano de 48 a. C.
Ahmed y sus piratas sobrevivan gracias a lo cuidadosos que eran. El capitn nubio mantuvo el dhow en las aguas del cuerno de Arabia, el lugar por donde deban pasar todos los barcos que iban o venan de la India. Durante el da, navegaban a lo largo de la costa en busca de navos lo suficientemente pequeos para poder abordarlos con facilidad. Despus, todas las tardes, antes del anochecer, Ahmed buscaba calas y bahas aisladas para fondear. Cauteloso desde Cana, por si identificaban a su tripulacin como corsarios, evitaba las ensenadas con aldeas o pueblos, a no ser que fuese absolutamente necesario. En los tranquilos fondeaderos no haba ojos curiosos vigilndolos. Y all encontraban agua salobre en arroyos poco profundos que descendan de las montaas, la espina dorsal del sur de Arabia. El estilo de vida solitario de los piratas implicaba que gran parte del tiempo su dieta consista nicamente en peces pescados con caa. Era una dieta terriblemente montona y, en cuanto tena oportunidad, Romulus sala a cazar con su arco para regresar con un pequeo antlope del desierto. Sus compaeros se alegraban de su habilidad para la caza, aunque no le granje el favor de Ahmed. Desde el primer da a bordo, ni Tarquinius ni Romulus confiaban en Ahmed, y viceversa. Pero a todos les convena que la relacin continuase: Tarquinius tena el Periplus, el antiguo mapa que serva de gua para su viaje, y Romulus luchaba como tres hombres juntos; Ahmed, por su parte, segua navegando hacia el oeste. As que los amigos se iban acercando a Egipto. En la zona haba muchos barcos de paso que navegaban en direccin oeste. Surcaban la lucrativa ruta de las ciudades bastante ms al norte y, por lo general, se trataba de barcos grandes con una tripulacin bien armada. El nubio se mantena bien alejado de este tipo de embarcaciones: no tena ningn sentido perder a sus

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valiosos hombres. Sin embargo, de vez en cuando, se cruzaban con un barco mercante ms pequeo y vulnerable. Entonces atacaban. La tctica de los corsarios era sencilla. Cuando divisaban una posible presa, navegaban lo ms cerca posible de ella. Fingan no haberla visto y se ponan a trabajar en la cubierta con las viejas redes de pescar que guardaban para esos menesteres. Ahmed contaba con la ventaja de que su dhow de velamen triangular era muy parecido a los que navegaban cerca de las costas de Arabia y Persia. Era evidente que todos los capitanes saban que haba casi tantos piratas como pescadores y su mtodo pocas veces funcionaba ms all de unos instantes. Sus vctimas tomaban otro rumbo e intentaban mantener mucha distancia respecto al dhow. En cuanto su estratagema empezaba a fracasar, Ahmed bramaba para que cogiesen los remos que haban sido especialmente colocados. Con diez hombres remando a cada lado, el dhow alcanzaba con rapidez a los navos mercantes ms lentos que no se encontraban a mucha distancia. Tras una batalla corta pero sangrienta, los corsarios acababan venciendo. Si no se necesitaban miembros para la tripulacin, no se tomaban prisioneros. Romulus y Tarquinius participaban en los ataques no les quedaba ms remedio, pero dejaban las ejecuciones para los otros piratas. Esta limitacin pasaba desapercibida gracias a la naturaleza sanguinaria de sus compaeros. Al cabo de un ao, haban abordado una docena de barcos y la bodega estaba a rebosar de artculos robados, pese a que slo se quedaban con los ms pequeos y valiosos: principalmente ndigo, carey y especias. Lo que ahora transportaban bajo cubierta vala una fortuna. Adems, haban capturado a varias esclavas desventuradas, que Ahmed orden dejar con vida para satisfacer las necesidades fsicas de los piratas. En un viaje tan largo, era importante mantener la moral alta. A Romulus le resultaba muy difcil ignorar el llanto constante de las mujeres violadas, pero no poda hacer nada al respecto. Como era de esperar, el nubio empez a ponerse tenso. El experimento de viajar desde la India hasta tan lejos haba valido la pena, con creces, y se haba podido realizar gracias a su audacia y al mapa de Tarquinius. Adems, los dioses haban sonredo a su dhow. Como la mayora de los hombres, Ahmed crea que esto ltimo no durara para siempre. Empez a hablar de regresar a casa. Se trataba de un giro alarmante. Egipto estaba muy cerca y a la vez an muy lejos. La preocupacin de los amigos por el deseo de Ahmed de regresar a la India creci de forma considerable los das siguientes. Aunque era extrao, navegaban menos navos pequeos. Pasaron tres semanas sin ningn abordaje satisfactorio. Frustrado, el capitn pirata dirigi a sus hombres al abordaje de un dhow grande con dos velas triangulares como el suyo. Pero la tripulacin del navo mercante eran

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egipcios duros y curtidos que luchaban como posesos, y los corsarios se retiraron del combate con cuatro muertos y varios heridos. Tarquinius tuvo suerte de no perder un ojo con una flecha enemiga que le pas rozando la mejilla y rebot en el mar; aunque l rea para quitarle importancia, Romulus vio este episodio como una seal de la mortalidad del arspice. Por otra parte, las bajas haban reducido enormemente la capacidad de Ahmed para atacar cualquier otro navo. El descubrimiento, un da despus, de un agujero en la bodega que haba echado a perder parte del olibanum no ayud a mejorar el mal humor del capitn. Fue la gota que colm el vaso. Los dioses estn enojados! exclam Ahmed, mientras caminaba de un lado a otro como un animal enjaulado. Debemos estar agradecidos de que el maldito viento vaya a cambiar pronto. Es hora de poner rumbo a la India. La tripulacin pareca contenta. Despus de tanto tiempo lejos de la base, aoraban su hogar. Slo Romulus y Tarquinius estaban consternados por la decisin del capitn, y todos sus intentos para que el nubio cambiase de opinin fracasaron estrepitosamente. Ya empezaban a pensar en desertar del dhow cuando Mitra les volvi a sonrer. Al anclar en un diminuto asentamiento lleno de moscas, el nubio se enter de unas noticias interesantes. Adulis y Ptolemais, un par de ciudades situadas al otro lado de la costa del mar de Eritrea, eran buenos lugares para comprar marfil. Desde estas dos ciudades, los egipcios partan para cazar elefantes y otros animales salvajes. El afortunado descubrimiento reaviv la avaricia de Ahmed. Todava faltaba un poco para el inicio del monzn en el suroeste y mientras tanto podra dedicarse a la bsqueda de ms riquezas. Siguiendo las rdenes de Ahmed, el dhow dio la vuelta y tom rumbo oeste. Un da despus, logr atravesar al estrecho que separa Arabia de frica. Bajo la serena luz del atardecer, Romulus vio la costa etope por primera vez. Jams se haba sentido tan feliz. Aunque se alegraba por Romulus, Tarquinius albergaba sentimientos encontrados. La posibilidad de llegar a frica pronto se convertira en una realidad. Le vinieron a la mente viejos recuerdos, aunque no se permiti pronunciar el nombre que Olenus haba dado a Egipto haca ya tantos aos. Sin embargo, ste martilleaba su mente. La madre del terror. Le inquietaba slo pensarlo. Tras ms de dos dcadas, la profeca de Olenus se haba cumplido. No dijo nada a Romulus.

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Las aguas de la costa meridional de Arabia estaban en calma y la tripulacin haba abandonado la rutina usual de cambiar la pesada vela diurna por una ms ligera para la noche. Esa noche no fue diferente mientras el dhow surcaba las aguas sin apenas hacer ruido. La ola de proa brillaba fosforescente. Se trataba de un efecto que fascinaba y confunda a Romulus y que l nunca se cansaba de observar. Ni siquiera Tarquinius tena una explicacin para ese fenmeno, lo que haca que el joven soldado se preguntase si era obra de los mismsimos dioses. Una mirada de estrellas llenaba el firmamento e iluminaba el mar de tal manera que facilitaba la tarea de los timoneles. Romulus yaca en cubierta tapado con una basta manta sin poder dormir. Por ensima vez, se preguntaba quin habra matado a Rufus Caelius, el noble que estaba fuera del Lupanar y que haba precipitado su periplo. Tras darle muchas vueltas, lleg a la conclusin de que no haba sido l. Suspir. Qu posibilidades haba de encontrar al verdadero culpable? Sin embargo, la frustracin que Romulus senta no lo desanimaba. Su situacin actual era mejor que nunca. Tras cinco largos aos de constantes guerras y cautividad, se acercaba a un pas donde la influencia de Roma resultaba palpable. Esta situacin completamente impensable tiempo atrs llenaba a Romulus de jbilo. Soy un hombre libre pens con intensidad. Ya no soy un esclavo. Y nadie, excepto Gemellus o Memor, conoce la verdad. Con la ayuda de Mitra, su tatuaje bastara para protegerlo de hombres como Novius. Ante todo, soy romano. Romulus sonri. Qu otras pruebas necesitaba de que los dioses lo protegan? Mir al cielo: la constelacin de Perseo, el smbolo de Mitra que persegua por el firmamento a las estrellas que representaban a Tauro, el toro. Gran dios, permite que los dos lleguemos a salvo a casa susurr. Aunque all haya una guerra civil. Tarquinius se movi y Romulus lo mir. Junto con Brennus, el arspice lo haba hecho el hombre que era ahora. Compaeros leales, se haban convertido en sus dos figuras paternas, le haban enseado y lo haban protegido y, siempre que l lo haba necesitado, le haban aconsejado. En ltima instancia, Brennus haba hecho el mayor sacrificio que un hombre puede hacer por otro. Ahora slo quedaba Tarquinius, el enigmtico etrusco que tanto saba. Demasiado? Romulus se alegraba de que el futuro a menudo fuese incierto. Anticipar lo que iba a suceder constitua una pesada carga, y lo embarg la cautela ante la idea de volver a vaticinar seriamente el futuro. El recuerdo de lo que haba visto en la cruz de Margiana todava lo persegua. Sobre todo desde que las noticias de Varus, el comerciante, haban respaldado su visin. Romulus estaba seguro de otra cosa. No quera saber ni cundo ni cmo Tarquinius o l podan morir. De repente, se senta inquieto y le resultaba difcil

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apartar de su mente ese pensamiento perturbador. Sera pronto? Frunci el ceo. Slo los dioses lo saban. En el peligroso mundo en que habitaban, la muerte era una posibilidad diaria. Nada poda cambiar eso. Cada uno tiene su propio destino pens Romulus. Y nadie debe inmiscuirse en el camino del otro. Tarquinius se movi ligeramente, sumido en un profundo sueo. Se trataba de un cambio de papeles poco habitual, reflexion Romulus. Normalmente, era el arspice el que yaca despierto observndolo durante horas. Ya adulto, sonri. Como siempre, lo despert el sol del amanecer. Romulus abri los ojos y se encontr a Tarquinius a su lado, en la cubierta, comiendo algo sentado con las piernas cruzadas. Se divisa la costa. Romulus se restreg el sueo de los ojos y se incorpor. A lo largo del horizonte vio una inconfundible franja de tierra que surga de la bruma nocturna. Otros miembros de la tripulacin tambin se apoyaban en la barandilla y sealaban. Incluso desde lejos se perciba mucho ms verde que el otro lado de la costa. Se gir hacia el arspice con una sonrisa: No est lejos. A unas dos horas. Tarquinius tena fro. Qu haba visto Olenus aquel da en el hgado de cordero? Desde entonces, nunca haba intentado determinar la verdad de aquella visin. Aunque alguna vez haba predicho la muerte de otros, Tarquinius se mostraba cauteloso a la hora de predecir la suya. Me he ofrecido a cazar de nuevo esta tarde. Podemos desaparecer en el montemascull Romulus. Nunca nos encontrarn cuando oscurezca. Tarquinius disimul su inquietud y esboz una sonrisa: Buena idea! El dhow naveg ms cerca de la costa cuando el sol se elevaba en el cielo y la costa etope se haca ms visible. No haba muchos rboles, pero s muchos ms indicios de vida que en el desierto arbigo. Los pjaros volaban formando grandes crculos y una manada de antlopes de aspecto extrao beba en un arroyo no lejos de all, tierra adentro. Ahmed segua la brisa y orden a los timoneles poner rumbo al norte. El verde haba puesto al nubio de buen humor. Donde haba vegetacin, haba animales. Y los hombres que los cazaban. Con un poco de suerte, en aquellas aguas encontraran un navo cargado de marfil.

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Romulus pensaba en la forma de escapar cuando oy un grito: Barco delante! Mir despreocupadamente a su alrededor y le dio un vuelco el corazn. Aproximadamente a un cuarto de milla frente a ellos haba un cabo prominente. Por detrs del cabo emerga una vela cuadrada y la silueta distintiva y depredadora de un trirreme. Mir de nuevo. Era imposible confundir la popa curvada, los tres bancos de remos y el enorme ojo pintado a un lado de la proa para amenazar a los enemigos y a todo el que se acercaba. La cubierta estaba llena de marineros armados de forma similar a la de los legionarios. Cuatro catapultas de cubierta estaban ya cargadas con inmensas flechas y bolas de piedra. Tarquinius pareca sorprendido: Romanos en este mar? Barco justo delante! gritaron de nuevo. Romulus no saba qu pensar. En el pasado, la Repblica siempre haba limitado su presencia naval al Mediterrneo. Este cambio probablemente se deba a un intento de proteger el valioso comercio del que los corsarios se haban aprovechado. Sonri. Lo ms probable es que no viesen el dhow con buenos ojos, y eso no auguraba nada bueno para ellos. Ahmed seal alarmado: Por todos los dioses, qu es eso? Es un barco de guerra romano repuso Romulus. Un trirreme. Es rpido? Mucho respondi Romulus en tono grave. A travs de las olas llegaba el sonido inconfundible de un tambor. El rpido ritmo le trajo a la mente recuerdos del viaje a Asia Menor. Los haban avistado. Los remeros respondieron a la orden retumbante y el trirreme empez a coger velocidad. Navegaba hacia delante formando una gran ola de proa. La parte superior del espoln de bronce en la proa se hizo visible e incluso quienes nunca haban visto uno podan adivinar lo que la inmensa masa de metal poda hacer a otro navo. Cambio de direccin! grit Ahmed. Deprisa! Los dos timoneles no necesitaban que los animasen. Frenticamente, se inclinaron sobre los pesados remos de direccin para frenar al dhow en el agua y empezar a realizar un amplio crculo de giro. Romulus apret la mandbula. Maniobraban despacio, demasiado despacio. Observ el trirreme de bajo calado con una fascinacin morbosa. El son del tambor, ahora ms rpido, llenaba el aire. El navo romano haba iniciado una intensa

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persecucin. Al intentar huir, Ahmed probablemente haba sellado su destino. No haba muchas posibilidades de escapar. Por la expresin del rostro del nubio, ste pensaba lo mismo. Hora de irnos susurr Romulus a Tarquinius, que mascullaba una oracin . Listo? Por supuesto! Los dos amigos se pusieron las armaduras enseguida y se apretaron el cinturn. Aunque la cota de malla de Romulus y el peto de cuero de Tarquinius eran pesados, podan necesitar la proteccin que les ofrecan en das venideros. Y slo haba unos pocos cientos de pasos hasta la orilla. La distancia no supona un problema; tras cuatro aos en el mar, Romulus haba aprendido a nadar bien y para Tarquinius era algo innato. El arspice cogi una botella de agua y juntos se dirigieron al otro lado del barco. Tenan que actuar deprisa. El trirreme navegaba mucho ms deprisa que el dhow y, a una distancia tan corta, representaba un peligro letal. Ciento veinte remeros disciplinados remando al unsono podan lograr rpidamente que el barco alcanzase la velocidad de un hombre corriendo. Si el barco pirata no completaba el giro con rapidez, lo alcanzaran y lo hundiran. Tarquinius, miserable cabrn! Mira hasta dnde nos has guiado! grit Ahmed. Se dio la vuelta para seguir insultando. Y ahora intentas escapar? aull desenvainando la espada. Matadlos! Los hombres giraron la cabeza y contrajeron el rostro con furia cuando vieron a dos de sus antiguos camaradas a punto de saltar al agua. Venga! inst Romulus mientras se encaramaba a la barandilla lateral de madera. El nubio corri por cubierta agitando el alfanje y gritando iracundo. Apuntaba directamente al arspice, que tropez y cay con torpeza sobre una rodilla. Salta! grit Tarquinius. Cuando Romulus dio media vuelta para ayudar a su amigo, perdi el equilibrio y cay de espaldas al mar.

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Captulo 25

Farsalia
Este de Grecia, verano de 48 a. C.
Brutus fren a su caballo zaino, cada vez ms nervioso por el calor. Las moscas que le zumbaban alrededor de la cabeza tampoco ayudaban. Quieto susurr acaricindole el cuello. Pronto empezar. A su alrededor haba seis cohortes de legionarios. Como todas las unidades de Csar, se trataba de tropas de primera, mermadas pero increblemente preparadas. La posicin oblicua en la retaguardia de la formacin triplex acies de Csar ocultaba la importancia de su funcin, pens Brutus con orgullo. All escondidos, sus hombres y l eran el arma secreta de Csar. Tras casi una semana de pulso en la llanura de Tesalia, Pompeyo haba decidido presentar batalla. Sus once legiones, que esa maana se haban dirigido hacia el norte y se haban alejado de las estribaciones, formaron en tres hileras, la clsica formacin que las nueve legiones de Csar se apresuraron a copiar. Aunque el ejrcito de Csar igualaba en anchura al de su enemigo, la diferencia numrica ya era obvia. Mermadas por el gran nmero de bajas en la Galia, sus cohortes veteranas formaban una franja dolorosamente fina. Por el contrario, las de Pompeyo estaban completas, lo cual significaba que contaba aproximadamente con unos cuarenta y cinco mil soldados de infantera frente a los veintids mil de su adversario. Su caballera, hinchada con los voluntarios de todo Oriente, superaba numricamente a la de Csar en casi siete a uno. Las cifras eran desalentadoras, pero el general de Brutus no tena ninguna intencin de evitar el enfrentamiento. Aunque su ejrcito era mucho ms reducido que el de Pompeyo, todos los legionarios de Csar eran luchadores expertos, mientras que muchos del bando contrario eran soldados recin reclutados. Se trataba de una situacin interesante pero potencialmente desastrosa, pens Brutus. La apuesta de Csar merecera la pena? Slo los dioses lo saben, reflexion, y pidi ayuda a Mitra ahora que todava estaba a tiempo, pues la batalla estaba a punto de empezar. Los dos bandos estaban preparados. El ro Enipeo, que

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flua aproximadamente de oeste a este, protega el flanco derecho de Pompeyo y casi toda su caballera superior se encontraba apiada en el flanco izquierdo. Ese da no iban a emplear el clsico movimiento de pinza en el que la caballera rodeaba al enemigo por los dos flancos. Como cualquier oficial militar inteligente, Brutus saba qu utilizaran en lugar del movimiento de pinza. Cuando los legionarios enemigos se acercasen, la caballera de la Repblica flanqueara a la de Csar, mucho menos numerosa, y abrira su retaguardia. All hara estragos, provocara el pnico generalizado y podra ganar la batalla. A no ser que funcionase el arriesgado plan de Csar. Segua sin suceder nada. El sol de verano ascenda en el cielo y, aunque el aire era caliente, la temperatura distaba mucho de ser la que se alcanzara a medioda. Los dos ejrcitos, que casi parecan no querer luchar, se observaban mutuamente en silencio. Cuando al final empezase la batalla, unos romanos se enfrentaran a otros en una cantidad sin precedentes. Armados y uniformados de forma similar, atacando con las mismas formaciones, hermanos caeran sobre hermanos y vecinos lucharan entre ellos hasta la muerte. La trascendencia de esta batalla era obvia hasta para el soldado de infantera ms humilde. Pero haba llegado el momento de acabar con esa situacin, pens Brutus impaciente. Haca ms de dieciocho meses que Csar haba cruzado el Rubicn y los dos generales an no haban librado una batalla decisiva. Italia no iba a ser el campo de batalla. Pompeyo y la mayora del Senado, sorprendidos por el atrevimiento de Csar que los haba pillado desprevenidos, haban huido de Roma y haban dejado, como tontos, los contenidos de las arcas del Estado en el templo de Saturno. Se reunieron en Brundisium, la base de operaciones ms importante para saltar a Grecia, donde a punto estuvieron de ser alcanzados por un Csar an ms enriquecido que los persegua sin tregua. Sin embargo, tras el fracaso de un intento de bloqueo, Pompeyo, su squito y todo su ejrcito hicieron la corta travesa sin sufrir daos. Brutus sonri. Como siempre, su lder no haba esperado de brazos cruzados mucho tiempo. Csar, que quera asegurar su retaguardia ante las siete legiones pompeyanas en Hispania, march al norte y al oeste y en el camino asedi Massilia y su plaza fuerte republicana. La ciudad tard en caer, de manera que dej all a Brutus y a Cayo Trebonio para que finalizasen el trabajo mientras l continuaba hacia Hispania. Tras una frustrante campaa de cuatro meses, al final las tropas de Pompeyo fueron derrotadas y asimiladas a las de Csar. Marco Petreyo y Lucio Afranio, sus generales, recibieron el perdn con la condicin de que no volviesen a levantar las armas contra l.

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Brutus frunci el ceo. l no habra sido tan clemente. Gran Mitra, deja que me encuentre hoy con esos perros traicioneros! mascull. No era muy probable en un campo de batalla de estas dimensiones, pero poda desearlo. Petreyo y Afranio estaban all. En el momento en que fueron liberados, reunieron las tropas que pudieron y zarparon para reunirse con su seor. Otros dos hombres a quienes Brutus tena muchas ganas de encontrar eran Casio Longino, tribuno y antiguo oficial del ejrcito, y Tito Labieno, antiguo comandante de confianza de la caballera de Csar. Ambos se cambiaron de bando en una jugada inesperada para unirse a los republicanos, y ahora tambin estaban en el campo de batalla. Traidores, pens. Pompeyo, por su parte, no haba estado de brazos cruzados durante el conflicto en Hispania, pues haba reunido en Grecia nueve legiones de ciudadanos romanos. A stas se aadieron dos legiones veteranas de Siria y tropas aliadas con tres mil arqueros de Creta y Esparta, mil doscientos honderos y una fuerza polglota de siete mil soldados de caballera. Todos los soberanos de las ciudades-estado y todos los prncipes en ochocientos kilmetros a la redonda haban enviado contingentes para que se uniesen al ejrcito republicano. Cuando Csar regres a Italia en diciembre, recibi la noticia de que las huestes lo esperaban en Grecia. Como quera evitar ms derramamiento de sangre, hizo varios intentos de negociacin con Pompeyo. Todos fueron rpidamente rechazados. Los republicanos haban decidido que lo nico que aceptaran sera la derrota completa de su enemigo. La respuesta de Csar consisti en llevar sin demora la guerra a Grecia. En ese momento Brutus solt una carcajada, sin preocuparle que sus hombres lo mirasen extraados. Csar haba hecho caso omiso del consejo de todos sus oficiales y haba zarpado hacia Brundisium. Entonces le haba parecido una locura total: siete legiones mermadas navegando de noche, en pleno invierno, cruzando un estrecho totalmente controlado por la armada de Pompeyo. Sin embargo, como muchas otras tcticas osadas de Csar, haba funcionado; al da siguiente, todo su ejrcito haba desembarcado sin problemas en la costa oeste de Grecia. El astuto Pompeyo, a quien esta maniobra haba pillado desprevenido, decidi evitar la batalla durante meses, a sabiendas de que su nivel de suministros era mucho mejor que el de Csar. Dado que dispona de un nmero ilimitado de barcos que proporcionaban vveres y pertrechos a su ejrcito, se poda permitir marchar de un lado a otro del pas, cosa imposible para su adversario. Por aburrida que pueda parecer esta tctica, Pompeyo saba que los soldados de Csar no podan vivir del aire. Necesitaban grano y carne. Fue durante este perodo de escasez cuando Brutus empez a sentir respeto por su adversario. Si eran ciertos los rumores que corran, Pompeyo estaba bajo la presin constante de los numerosos senadores que lo

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apoyaban. Los optimates pens Brutus con desprecio. No hay ni un solo soldado de verdad entre todos ellos. Resentidos por la posicin de Pompeyo como comandante supremo republicano, esos parsitos queran una batalla campal y una victoria rpida. Csar quera lo mismo pero, como Pompeyo no le daba la oportunidad, intent forzar la situacin en Dirraquio. Aunque para entonces su ejrcito haba aumentado con cuatro legiones ms, se trataba de un doloroso recuerdo. En un principio, el intento de repetir la victoria de Csar en Alesia pareca prometedor. Ms de veintitrs kilmetros de fortificaciones dejaban a Pompeyo acorralado contra la costa, y adems construyeron presas para bloquear los arroyos. Las defensas del adversario de longitud similar no permitan avanzar a Csar; sin embargo, las dos construcciones privaban al ejrcito republicano de agua para sus soldados y forraje para los caballos. Ya en julio, los cadveres de cientos de animales se pudran al sol, lo que aumentaba el riesgo de enfermedades entre las tropas de Pompeyo. Si no se haca algo al respecto, los soldados empezaran a morir de clera y disentera. Por otro lado, los legionarios de Csar, escasos de suministros, arrancaron tubrculos y los mezclaron con leche. Hornearon la masa resultante e hicieron pan y, para mofarse en cierta medida de los soldados de Pompeyo, lanzaron parte de este alimento de sabor amargo a las lneas enemigas. Afortunadamente para Pompeyo, fue en ese momento cuando dos de los comandantes de caballera de Csar desertaron. Al descubrir, gracias a ellos, que algunas partes de las fortificaciones meridionales enemigas estaban inacabadas, Pompeyo lanz un audaz ataque al amanecer del siguiente da. Seis legiones tomaron parte en el ataque masivo. Por increble que parezca, Csar se neg a aceptar que el bloqueo fallaba y lanz un contraataque que fracas estrepitosamente. Sus legionarios, superados en nmero y desmoralizados, huyeron en masa del campo de batalla. Ni siquiera la presencia de su legendario comandante pudo detener la huida en desbandada. Uno de los signifer estaba tan aterrorizado que, cuando Csar se encar con l, le dio la vuelta al estandarte y amenaz a su general con el palo. La rpida intervencin de uno de los guardaespaldas germanos que le cort el brazo evit que hiriese gravemente a Csar. No se poda decir lo mismo del ejrcito cesariano, que perdi a miles de legionarios y a ms de treinta centuriones. Por extrao que parezca, Pompeyo enseguida suspendi la persecucin, lo que permiti a las maltrechas legiones de su adversario huir del campo de batalla. Los muy tontos podran haber ganado la guerra ese da, si hubiesen tenido un general que supiese vencer, haba dicho con desdn Csar. Brutus saba que era cierto. Pas un mes. Los dos bandos volvieron a enfrentarse, pero esta vez en campo abierto. El ejrcito de Csar haba quedado reducido a nueve legiones a causa de los heridos y del acuartelamiento de dos ciudades, mientras que el de Pompeyo todava dispona de once.

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Con actitud supersticiosa, Brutus rez para que Dirraquio no se repitiese ese da en Farsalia. Que pudiese sobrevivir para reunirse despus con Fabiola. Con siete cohortes como proteccin, Fabiola, Docilosa y Sextus estaban a salvo en el campamento de Csar, a casi cinco kilmetros de la retaguardia. Si se perda la batalla, el centurin jefe al mando tena rdenes de retirarse hacia el sur. Pero decidi que ms vala no pensar en eso, y se apresur a desechar la idea. Entonces Brutus sonri al recordar la exigencia de Fabiola de marchar hasta la planicie y presenciar la batalla. Era una leona, pens con orgullo. Fabiola lo haba acompaado a todas partes desde Alesia y la consideraba un talismn de la buena suerte. Descubrir que tambin era devota de Mitra haba reforzado ese sentimiento. Al amanecer, antes de su partida, haban orado juntos por la victoria. En ese aspecto, reflexion Brutus, todo iba bien. Casi todo. Suspir pensando en la misteriosa reticencia de Fabiola respecto a Csar. De todas maneras, eso casi nunca supona un problema. Muchos de los otros oficiales haban utilizado la excusa de lo prolongada que era la campaa para traerse a sus amantes, y ahora Fabiola era una ms entre todas ellas. Seor! grit uno de los centuriones de Brutus. Ha empezado! Escuchad! Brutus se incorpor en la silla de montar y se llev la mano a la oreja para escuchar mejor. El sonido empez como un trueno no muy alto, pero rpidamente se intensific hasta que la tierra tembl. No haba duda de que se trataba del ruido de los cascos. La caballera de Pompeyo atacaba y, en respuesta al ataque, los jinetes germanos y galos de Csar trotaban al frente en direccin noroeste. Eran mil soldados expertos, con un nmero similar de infantera ligera especialmente adiestrada e intercalada entre ellos. Pero su funcin era intil. Enfrentados a ms del triple de soldados, lo nico que podan hacer era disminuir la velocidad del ataque enemigo: una tctica de demora. A Brutus se le aceler el pulso y mir a su alrededor para comprobar si sus hombres estaban preparados. Lo estn, pens orgulloso. Dos mil soldados de las mejores tropas de Csar que lo seguiran a donde l ordenase. El toque de rebato de las bucinae rasg el aire a lo largo de toda la hueste. Tambin se levantaron y bajaron las vexilla, banderas rojas, para repetir las rdenes de Csar y asegurar su exactitud. Inmediatamente, las pisadas rtmicas de las caligae sobre el terreno duro se aadieron al ruido. Dos de las tres lneas que estaban delante de Brutus avanzaban. Slo una, la tercera, mantena su posicin. Sonri. Sin amilanarse ante la carga de caballera, Csar llevaba la batalla a Pompeyo. Brutus y sus soldados aguardaban, observando y escuchando el inicio de la batalla. Impacientes y nerviosos, ninguno de ellos disfrutaba esperando mientras sus compaeros luchaban y moran. Pero esto era diferente. Tenan que permanecer en sus posiciones porque su misin era muy importante. Los primeros en enfrentarse fueron los dos ejrcitos de caballera. Brutus vea el choque a lo lejos. La luz del sol brillaba en los cascos pulidos y en los extremos de las

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lanzas, se elevaron nubes de polvo y se oyeron gritos de guerra. Brutus bien saba lo que era; lo haba hecho con anterioridad. Momentos antes de atacar al enemigo, toda apariencia de formacin desapareca. La batalla se convertira al instante en una masa confusa de luchas individuales, jinetes contra jinetes, infantes contra jinetes. Hachazo, cuchillada, inclinacin en la silla de montar. Tranquiliza el caballo, enjgate el sudor de los ojos. Mira alrededor, sita a sus compaeros. Esquiva una lanza. Adelanta. Dio media vuelta para mirar hacia el oeste, preguntndose por qu la infantera todava no se haba enfrentado. Los soldados romanos avanzaban unos hacia otros en un silencio sepulcral; pero, cuando se encontrasen, se oira un enorme choque de armas contra escudos. Desde la posicin de Csar, lleg un legionario mensajero hasta la retaguardia de la tercera lnea. Pompeyo no ha permitido el avance de sus hombres, seor jadeaba. Permanecen quietos, a la espera. Qu has dicho? pregunt Brutus. Ningn general frenaba as el avance de sus tropas. Con una sonrisa, el soldado repiti lo que acababa de decir. Cuando los nuestros se han dado cuenta, se han detenido y han vuelto a formar. A Brutus lo embarg el orgullo. Csar no poda haber dado semejante orden cuando las dos primeras lneas ya avanzaban. Con una sorprendente iniciativa, sus soldados haban demostrado una gran vala al reagruparse antes de que empezase el combate. En el aire reson un sonido silbante. Pila pens Brutus. Una descarga de cada lado a veinte o treinta pasos, y darn en el blanco. Cuando las jabalinas aterrizaron, se oyeron gritos y chillidos. Pasaron unos instantes y, con el ruido de un trueno, se oy el choque de cincuenta mil hombres. Csar ordena que os preparis, seor dijo el mensajero, preparado para marcharse. Toda su confianza est puesta en vos. Pero no avancis hasta que su bandera os d la seal. Habis odo, muchachos? pregunt Brutus a sus hombres. Csar confa plenamente en nosotros. Y nosotros corresponderemos a esa confianza. Venus Victrix, portadora de la victoria! grit la contrasea que les haban dado esa maana.

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Sus palabras fueron recibidas con una gran ovacin, que iba en aumento al pasar por las cohortes. Brutus sonri. Sus legionarios tenan la moral alta. Sin embargo, eso no lograba quitarle la sensacin de ansiedad que notaba en la boca del estmago. Incluso aunque los duros legionarios de Csar de las primeras dos lneas venciesen a los soldados menos experimentados de Pompeyo, de nada servira si la caballera enemiga atacaba el flanco derecho. No haba hombres en la tierra capaces de soportar un ataque de caballera por detrs. Todo dependa de l y de sus seis cohortes. Gran Mitra invoc Brutus con fervor, dame coraje! Concdeme la victoria! Desmont y orden a un legionario que llevase su montura a la retaguardia. Su misin era slo para soldados de infantera, y Brutus quera estar entre ellos. No era un oficial que diese rdenes desde la retaguardia. Le entregaron un pilum y un scutum de sobra y ocup su posicin en la lnea delantera, alentando a sus soldados mediante gestos de aprobacin con la cabeza. Esperaron en silencio, achicharrados bajo el sol ardiente. Una sensacin de inquietud embarg a Brutus cuando mir a lo lejos. La infantera ligera cesariana, cubierta por los galos y los germanos, empezaba a batirse en retirada. Sin su proteccin, los aplastaran y los eliminaran. Pero Brutus vio con alivio que la caballera era muy disciplinada. Dando vueltas para confundir al enemigo, los jinetes galos y germanos arrojaron sus ltimas lanzas sobre la masa de la caballera republicana que avanzaba. Consciente de que sus compaeros montados no podran hacer esto mucho ms tiempo, la infantera empez a correr hacia un lateral del flanco derecho de Csar. Su objetivo era pasar a un lado de la posicin de Brutus. Los jinetes republicanos avanzaron, presionando an ms. Con armas ligeras como lanzas y espadas, pocos llevaban escudos o armaduras. Eran tracios, capadocios, galatos y hombres de otras muchas nacionalidades, y todos luchaban por el honor de inclinar la balanza a favor de Pompeyo. Tras ellos avanzaban miles de arqueros y honderos, la siguiente oleada de ataque. Brutus se mordi una ua. Era el momento crucial de la batalla. Aunque los galos y los germanos no dejaban de perder hombres, no se dispersaron. La infantera ligera rompi filas en torno a las cohortes de Brutus y se dirigi hacia el este. Si todo sala segn lo previsto, se uniran a sus camaradas montados en unos instantes. La maltrecha caballera se hallaba a unos trescientos pasos de distancia. Demasiado lejos todava para que los soldados de infantera que atacan corran hasta los jinetes pens Brutus. Mitra, haz que se acerquen!

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Formacin cerrada! orden al centurin ms cercano. Alzad los escudos. Preparad los pila. Su orden fue obedecida de inmediato. Los scuta se golpearon entre s y formaron un muro impenetrable. Las jabalinas de los soldados, preparadas para ser lanzadas, sobresalan por encima del muro de escudos. Hileras de rostros con expresin decidida observaban la nube de polvo que tenan ante ellos. Lo que quedaba de las tropas de galos y germanos estaba separado de las seis cohortes de Brutus por ciento cincuenta pasos. Se oan los gritos y los chillidos de excitacin de los republicanos que los perseguan. Los rostros empezaron a reflejar nerviosismo y los oficiales miraron a Brutus para que les diese rdenes. A su vez, Brutus miraba con ansiedad la ubicacin de Csar. Distingua la capa roja de su general entre la masa de oficiales veteranos y de guardaespaldas. Pero no vea ninguna maldita bandera roja. Venga pens Brutus mientras el corazn le lata con fuerza en el pecho. Danos la orden! Menos de cien pasos. La caballera estaba ahora lo suficientemente cerca para que Brutus viera las cansadas monturas empapadas de sudor con los soldados heridos apenas sujetndose a la silla y numerosos caballos sin jinetes. Sinti un enorme respeto por el gran sacrificio que haban hecho estos hombres, miembros de diferentes tribus. Las seis cohortes, protegidas por la altura de los caballos, permanecan ocultas al enemigo. Esto era precisamente lo que Csar quera. Setenta pasos. Cincuenta. En el ltimo instante, los galos y los germanos hicieron girar las cabezas a sus monturas y cabalgaron por delante del muro de escudos. Ahora! pens Brutus. Por Mitra que ha de ser ahora! De nuevo busc el vexillum. Esta vez s estaba, un trozo de tela escarlata que suba y bajaba con urgencia. Tpico de Csar, haba esperado hasta el ltimo momento. A paso ligero! grit Brutus apuntando su jabalina. A la carga! Con un bramido inarticulado, sus hombres obedecieron. Adiestrados como reclutas hasta la saciedad para mantener los escudos juntos al correr, constituan una imagen aterradora para el enemigo. Especialmente para los jinetes, pues la infantera nunca cargaba contra ellos. Durante las semanas previas, Brutus haba enseado a las seis cohortes a apuntar los pila a los ojos y los rostros de los jinetes enemigos. Los legionarios estaban entusiasmados con esta nueva tctica. Era de todos sabido que

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los soldados de caballera pecaban de una gran vanidad y se crean superiores a los dems soldados. Se lanzaron al ataque gritando con todas sus fuerzas y emergiendo del polvo como fantasmas vengadores de color gris. La caballera republicana no saba qu los haba atacado. Tal como esperaban, haban logrado dispersar a la caballera y a la infantera ligera de Csar y haban causado un gran nmero de bajas. Ahora toda la retaguardia enemiga estaba expuesta y ellos podan dividirse en escuadrones ms pequeos y cabalgar por donde quisiesen. Los inexpertos soldados de Pompeyo aguantaban bien, y las legiones de Csar estaban atrapadas entre la espada y la pared. Muy pronto las aplastaran. Los republicanos, exultantes, trotaban hacia delante dando gritos de alegra ante la perspectiva de la victoria. Y de repente se encontraron con un muro de escudos de mil cien pasos de ancho. Sorprendidos, se detuvieron bruscamente. Los soldados de Brutus los atacaron con todas sus fuerzas. Cientos de pila volaron hacia arriba al unsono para clavarse en las bocas abiertas, en los ojos y en los torsos sin armadura de los republicanos. Tambin alcanzaron a muchos caballos que, a causa del dolor de las heridas, se encabritaron aterrorizados. Los legionarios, deseosos de causar el mayor dao posible, vociferaban gritos de guerra salvajes. Con los scuta bien juntos, arrancaban las jabalinas para lanzrselas otra vez al enemigo. Y otra vez. Los soldados de caballera, horrorizados, temblaron ante el salvaje ataque totalmente insospechado. No era lo que esperaban! Las seis cohortes consiguieron dar un paso adelante. Despus otro. Brutus era como un perro de caza que acababa de encontrar el rastro. Tenan que conservar la ventaja que les haba otorgado el ataque sorpresa. Con una considerable superioridad numrica por parte de la caballera enemiga, su arma principal consista en desatar el pnico. Adelante! grit. Tena las venas del cuello hinchadas. Avanzad a voluntad! Los centuriones y los oficiales subalternos repitieron la orden. Varios grupos de legionarios aprovecharon la oportunidad y penetraron en los huecos que se abran entre los jinetes enemigos. Se protegan con los scuta y utilizaban los pila para sembrar el terror en los corazones de los republicanos. Una afilada espada sesgaba la vida de un soldado aqu y all, pero todo el mpetu se hallaba en las cohortes de Brutus. Y, unos instantes despus, Brutus presenci la escena ms reconfortante en una batalla. Soldados que miraban hacia la retaguardia con los rostros crispados por el terror. Gritos de miedo. Daos la vuelta y huid, cabrones! pens Brutus con ferocidad. Ahora mismo!

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Era como contemplar una bandada de pjaros cambiando de direccin. Muerta de miedo, la caballera republicana a la cabeza dio la vuelta y espole a los caballos para que se alejasen de las despiadadas jabalinas, que no ofrecan nada ms que muerte. Aterrorizada, gritando incoherentemente, choc con los escuadrones que tena detrs, que se empezaban a dividir preparndose para atacar la retaguardia de Csar. Brutus aguant la respiracin, la tensin era insufrible. Si hubiese oficiales serios y disciplinados en las filas enemigas, se sera el momento de retirarse, reagruparse y cargar contra ellos en los flancos y en la retaguardia. Si eso sucediese, todas sus preparaciones y las esperanzas de Csar se truncaran y la batalla se perdera. Sin embargo, enfrentados con una oleada en retirada de compaeros heridos y aterrorizados, los sorprendidos jinetes hicieron lo que la mayora de los hombres hara en esas circunstancias: dar media vuelta y huir. En un momento, el ataque de la caballera republicana se haba convertido en una huida en desbandada. Los jinetes se alejaron al galope levantando una inmensa nube de polvo. Brutus levant el pilum ensangrentado y vitore. Dos mil legionarios eufricos devolvieron sus gritos, aunque la misin todava no haba terminado ni se haba ganado la batalla. El pnico y la cobarda de la caballera enemiga dej totalmente expuestos a miles de arqueros y honderos que avanzaban y cuya misin consista en apoyar el ataque de la caballera. Los soldados gritaron aterrorizados cuando vieron que su escudo protector desapareca como la neblina de la maana. Preparadas para este preciso instante, la caballera reagrupada y la infantera ligera de Csar avanzaron para provocar una sangrienta matanza que dej la planicie sembrada de soldados aterrorizados y poco armados. El camino hacia el flanco izquierdo de Pompeyo est ahora totalmente despejado, pens Brutus contento. Mir a su alrededor y vio que sus hombres se haban percatado de lo mismo. Haba llegado el momento de dar su propio mazazo. Venga! grit Brutus, avanzando al trote. Vamos a ensearles a esos cabrones lo que son capaces de hacer los soldados de verdad! Quedaban al menos ochocientos metros hasta las lneas republicanas, pero los soldados de Brutus avanzaron como perros de caza a los que les han soltado la correa. Mientras corran, se dio cuenta de que la tercera lnea se mova hacia su izquierda. Sus legionarios aportaran una muy necesitada carga de energa a las dos secciones que llevaban un buen rato enzarzadas en la batalla. En ese momento la principal preocupacin de Brutus era la respuesta de Pompeyo a ese ataque. Al igual que Csar, probablemente haba mantenido su tercera lnea, lo cual significaba que el avance de sus cohortes sera rpidamente frenado por los refuerzos republicanos. Razn de ms para ganar velocidad, pens

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Brutus, corriendo con todas sus fuerzas. Le supona un esfuerzo agotador, pues llevaba encima un casco de bronce con el penacho transversal, una cota de malla y un pesado scutum. El sol azotaba la seca planicie desde el amanecer y ya casi haba llegado a su cnit. El aire, en calma, era caliente, difcil de respirar. La mayora de los hombres no haba bebido desde haca horas y tena la garganta reseca. A pesar de todo, nadie se qued atrs. En momentos as era cuando se poda lograr una victoria. Y Csar haba depositado su confianza en ellos. Al cabo de una hora, Brutus ya saba que haban logrado la victoria. En un maravilloso golpe de suerte para Csar, Pompeyo haba utilizado las tres lneas de su ejrcito contra las dos de su adversario. Esa decisin calculada, supuestamente con objeto de levantar la moral de sus tropas inexpertas, haba dejado al lder republicano sin reservas para responder al ataque por sorpresa de Brutus. Adems, su caballera estaba desperdigada a los cuatro vientos, y sus tropas de infantera masacradas. Brutus y sus seis cohortes haban atacado por sorpresa el flanco izquierdo del ejrcito de Pompeyo como zorros a ovejas indefensas. Haban atacado desde un lateral y observaban encantados cmo cunda el pnico. Cuando la tercera lnea de Csar choc contra el frente republicano momentos despus, el final estaba prximo. Brutus tuvo que reconocer el mrito de los legionarios enemigos: haban mantenido las filas, haban seguido luchando y se haban negado a huir. Sin embargo, la actuacin de los aliados de Pompeyo fue muy distinta. Cuando al sino de su caballera siguieron esos otros reveses, dieron la vuelta y huyeron hacia el campamento. Con renovado coraje, las legiones de Csar continuaron atacando a las legiones republicanas. Avanzaron paso a paso, haciendo retroceder a sus enemigos cada vez ms desmoralizados. Brutus sonrea sin piedad. Siempre empezaba en la retaguardia, cuando los soldados que podan ver que los compaeros de delante estaban perdiendo miraban atrs, Armados con largos palos, los optiones y otros oficiales subalternos se situaban en ese punto para evitar una retirada desordenada. Como no eran muchos, resultaba imposible detener la huida de los soldados cuando el pnico se apoderaba de la masa. Eso fue lo que inevitablemente sucedi. Precedidas por su comandante, las legiones devastadas de Pompeyo se haban retirado del campo de batalla en desbandada. Cuando alcanzaron la supuesta seguridad del campamento fortificado poco despus, se quedaron horrorizados al ver que los soldados de Csar los haban seguido y los sitiaban, Tras un corto y violento enfrentamiento, haban forzado las puertas y Pompeyo y sus soldados tuvieron que huir de nuevo. Alentados ahora por el mismsimo Csar, los exhaustos legionarios perseguan de cerca a sus enemigos derrotados, a los que se les iba a negar descanso, agua y alimentos. La victoria pens Brutus no puede ser ms que una victoria total.

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Una vez ms, Csar haba arrebatado la victoria de las garras de la derrota, esta vez con una de las tcticas ms ingeniosas de la historia blica. Brutus bebi el agua tibia que le quedaba en el odre y sonri. Slo necesitaban capturar a Pompeyo para dar la guerra civil prcticamente por finalizada. Pero, llegado el momento, esto no sucedi. Aunque veinticuatro mil soldados fueron hechos prisioneros, incluidos numerosos oficiales de alto rango y senadores, esa noche Pompeyo y muchos otros lograron escapar. Entre ellos Petreyo, Afranio y Labieno, el que fuera amigo de Csar y su aliado en la campaa de la Galia. A primera hora de la maana siguiente, Brutus observaba el campo de batalla desde una colina cercana. Fabiola estaba a su lado y guardaba silencio horrorizada. Aunque no haba sido una batalla tan sangrienta como la de Alesia, el coste humano de Farsalia haba sido elevado: ms de seis mil legionarios republicanos yacan muertos en la planicie y Csar haba perdido ms de mil doscientos. Un nmero indeterminado de tropas aliadas republicanas haba quedado esparcido por todas partes, tropas tan intiles en la muerte como lo haban sido en vida. Nubes de buitres, guilas y otras aves de presa llenaban el cielo. Se pudrirn aqu? pregunt Fabiola. La mera idea le resultaba repugnante. No. Mira respondi Brutus sealando. Se vean pequeos grupos de hombres que amontonaban madera en pilas rectangulares por toda la planicie. Piras funerarias aadi. Fabiola cerr los ojos y se imagin el olor de la carne quemada. Entonces, se ha terminado? Brutus suspir hondo: Me temo que no, mi amor. Pero, esto... Fabiola seal la carnicera que vean ms abajo. No han muerto ya bastantes hombres? Las bajas son terribles reconoci. Pero los optimates no se dan por vencidos tan fcilmente. Se rumorea que tomarn un barco hacia frica, donde la causa republicana tiene muchos seguidores. Fabiola asinti con la cabeza. En la nica zona donde Csar haba sufrido hasta ahora un revs era en la provincia de frica. El ao anterior, Curio, su antiguo tribuno, haba cometido el estpido error de dejarse engaar para abandonar la costa y dirigirse al rido interior. All l y su ejrcito fueron aniquilados por la caballera del rey de Numidia, un aliado de la Repblica.

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Eso requerir otra campaa aadi, deseando que el derramamiento de sangre ya hubiese acabado y as pudiera reactivar sus planes para vengarse de Csar. No es as? Sse limit a responder Brutus. Pero, cuando quieras, puedes regresar a Roma. Me asegurar de que tengas suficiente proteccin. Satisfecha con su respuesta, Fabiola lo bes en la mejilla. Me quedar contigo, mi amor aadi, todava precavida por el peligro potencial que supona Scaevola. Qu ha pasado con Pompeyo? Los exploradores dicen que, a diferencia de otros, se ha dirigido a la costa del Egeo. Yo creo que desde ah zarpar hacia Parta o Egipto. Advirti su mirada inquisitiva. No va a rendirse as como as. Necesita ms apoyos para su causa. Esto no va a acabar nunca! Pompeyo todava tiene dos hijos en Hispania. Ellos tampoco deben de ser de fiar! exclam Fabiola con desesperacin. frica, Egipto, Hispania. Puede Csar luchar una guerra en tres frentes? Por supuesto. Brutus sonri. Y adems la ganar. No me cabe la menor duda. Fabiola no respondi, pero la embarg la desesperacin. Si realmente Csar era capaz de derrotar a tantos enemigos, demostrara ser el general ms formidable que jams haba existido. Cmo iba a vengarse de alguien tan poderoso? Brutus la quera, estaba segura de ello, pero no pareca muy posible que algn da traicionase a Csar de la forma que ella quera. Entonces, qu posibilidad tena de convencer a otra persona? Desconsolada, Fabiola contempl fijamente la planicie en busca de una pista. Durante largo rato no hubo nada. Al final lo vio: un cuervo solitario que volaba apartado de los dems pjaros, deslizndose sobre las corrientes de aire clido que suban de la tierra abrasada por el sol. Embelesada, Fabiola lo observ un buen rato. Y entonces cay en la cuenta. Gracias, Mitra pens con aire triunfante. Los peores enemigos son siempre los del crculo ms allegado. As que la clave segua estando en Brutus y sus compaeros. Si tiene xito dijo Fabiola midiendo sus palabras, no podrs volver a confiar en l nunca ms. Roma debe tener cuidado con Csar. Qu quieres decir? pregunt Brutus confundido y un poco enfadado. La arrogancia de un hombre con semejante talento no tiene lmites respondi Fabiola. Csar se coronar rey. Rey? El mero concepto era en ese momento un anatema para todo ciudadano. Haca casi quinientos aos que el pueblo de Roma haba realizado la hazaa de la que ms orgulloso se senta: derrocar y expulsar al ltimo monarca de la ciudad. Fabiola conoca otro detalle de vital importancia.

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Supuestamente, un antepasado de Brutus haba sido el principal instigador. Exultante, contempl como el rostro de Brutus palideca. Eso nunca suceder! mascull.

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Captulo 26

El bestiarius
Cerca de la costa etope, verano-otoo de 48 a. C.
Romulus cay de espaldas en el agua. En el ltimo instante se acord de aguantar la respiracin. Desorientado, se asust porque el peso de la cota de malla lo arrastraba a las profundidades. Enseguida pens que los pulmones le iban a estallar y tuvo que hacer un gran esfuerzo para no dejarse llevar. Romulus no tena ninguna intencin de morir con el pecho encharcado de agua salada y el deseo desesperado de ayudar a Tarquinius le dio ms fuerza. Se enderez, pate con fuerza y se impuls hacia arriba. Para su alivio, la salinidad del agua mejoraba la flotabilidad. Romulus sali de golpe a la superficie y respir. El aire nunca le haba sabido tan dulce. Se restreg los ojos porque le escocan y mir desesperado un lado del dhow en busca de su amigo. Lo nico que vea era a los piratas en la barandilla soltando improperios. Algunos levantaban el puo, pero otros preparaban los arcos o le apuntaban con las flechas. Deprisa!grit Ahmed. Imbciles! Disparad! El peligro no haba pasado. Romulus maldijo. Qu posibilidad tena de subir a bordo? De rescatar a Tarquinius antes de que el trirreme los atacase? Si lo intentaba, le esperaba una muerte segura por ambos lados. Pero no poda limitarse a alejarse nadando. Estoy aqu! dijo una voz detrs de l. Romulus a punto estuvo de morirse del susto. Tarquinius apareci a unos pasos de l con una gran sonrisa en el rostro. Cmo...? No hay tiempo para explicacionesrepuso el arspice. Pongamos algo de distancia entre nosotros y el dhow.

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Justo en ese momento una flecha cay en el agua entre los dos. Se hundi sin causar daos, pero le sigui otra y a continuacin arrojaron tambin una lanza. Romulus no tena ningn deseo de entretenerse. Ech un vistazo rpido alrededor para determinar dnde se encontraba la costa y avanz en el mar clido dando fuertes brazadas. Malditos perros! A travs de las olas llegaba la voz de Ahmed. Malditos cabrones, as os pudris en el infierno! Ms flechas mal apuntadas salpicaron cerca, pero ningn miembro de la tripulacin tena la habilidad de Romulus con el arco. Y el iracundo nubio no poda permitirse perder tiempo persiguiendo a la pareja. Haba sido el momento perfecto para huir. Las armaduras no evitaron que alcanzasen la costa. Poco despus, llegaron a una playa abandonada cubierta de piedras y guijarros. Los dos se dieron la vuelta al unsono para ver qu haba pasado con el dhow. Tenan una visin panormica de la dramtica situacin que estaba en pleno desarrollo y a punto de alcanzar su momento lgido. Al final, el barco pirata haba conseguido dar la vuelta y coga velocidad en direccin a Arabia, con las velas hinchadas por el viento. Pero era demasiado tarde. La poca facilidad del dhow para maniobrar haba sido su ruina. Antes de que los corsarios pudiesen avanzar hacia el este, el trirreme haba alcanzado la velocidad de ataque. Y no pareca tener intencin de disminuirla. Del tambor brotaba un ritmo sordo ms rpido que los latidos de un hombre que obligaba a los remeros a remar a una velocidad agotadora. No ha habido seal de virar dijo Romulus. Es igual, los van a atacar. Pobres desgraciados! Vean la cabeza de bronce del espoln que se elevaba ligeramente en el agua debido a la velocidad del trirreme. Los dos se quedaron clavados. Ocupaba ms de quince pasos de anchura en la proa del barco y constitua una de las formas de ataque ms devastadoras de la armada romana. Pero Ahmed y su tripulacin no lo saban. Lo nico que vean era que el trirreme se les vena encima en ngulo agudo para intentar un choque frontal. Los gritos de alarma mezclados con los chillidos de las mujeres prisioneras les llegaron a travs del agua. Con un choque increble, el espoln golpe el dhow cerca de la proa. A pesar de estar a cierta distancia, oyeron el crujir de la madera. El sobrecogedor mpetu del navo romano apart al barco ms pequeo. La increble fuerza del impacto hizo que varios piratas cayeran por la borda. Agitaban los brazos y las piernas en el agua y

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miraban impotentes a sus camaradas, casi todos ya en el agua. Se oyeron gritos de pnico y de confusin. El dhow haba recibido un golpe mortal. Para terminar con l, el trierarca, el capitn romano, bram una sola orden. Todos a una, los arqueros del trirreme acribillaron al otro navo con sus flechas. La descarga, que caa sobre los sorprendidos corsarios como una lluvia mortal, fue devastadora. Indisciplinados y aterrorizados, los piratas an con vida murieron donde se encontraban, de pie o agachados. Las desgraciadas mujeres no corrieron mejor suerte. Sin embargo, y por increble que parezca, Ahmed segua sano y salvo. Valiente hasta el final, gritaba en vano rdenes a su tripulacin. El trierarca bram otra orden y las catapultas vibraron al unsono. Bolas de piedra volaron por el aire para aplastar los trax de los hombres; una inmensa flecha clav al mstil a Zebulon. Tan slo un puado de piratas segua ileso. Ya no era necesario arriesgar la vida de los marineros. Era un magnfico y brutal ejemplo de la eficiencia militar romana. Romulus sinti una punzada de tristeza mientras contemplaba la escena. Los piratas iban a morir de forma miserable, incapaces incluso de acercarse al enemigo y luchar cuerpo a cuerpo. Aunque eran unos sanguinarios renegados, haban vivido y luchado juntos durante casi cuatro aos. En cierta forma, Romulus se senta vinculado a ellos. Y tambin estaban las mujeres inocentes. Apart la vista, incapaz de seguir mirando. Pero, instantes despus, se vio obligado a mirar de nuevo. Con unos largos palos, los marinos alejaban el trirreme del dhow y dejaban al descubierto el enorme agujero que haban abierto en el casco. Pero la funcin de esta maniobra no consista en admirar su obra. Al separar del dhow el espoln con la cabeza de bronce, el agua poda entrar libremente y destruir el olibanum y las especias que los piratas haban robado. Y hundir el barco pirata. Romulus nunca haba visto lo devastador que poda resultar el impacto de un barco. El dhow se hundi en un momento. Al poco rato, lo nico que quedaba de l eran algunas tablas flotando en el mar junto a las cabezas de cuatro o cinco supervivientes que aparecan y desaparecan. Entre ellos, Romulus reconoci a Ahmed. Pero no iba a haber clemencia. En una muestra final de crueldad, los arqueros del trirreme dispararon una descarga. Se segua viendo la cabeza del nubio. Por encima del ruido y de la confusin, a Romulus le pareci or la voz de Ahmed gritando maldiciones. As es como siempre recordara al capitn pirata. Se oy el silbido de cientos de flechas al caer y el espectculo termin.

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Ahora se alegraba de que Mustaf se hubiese quedado rezagado en Cana. Con suerte, su destino sera diferente al del resto de la tripulacin. Como siempre, Romulus se pregunt si el arspice sabra de antemano lo que iba a suceder. Vamos! inst Tarquinius. Con un respingo, Romulus volvi a la realidad. Antes de que el trierarca nos vea y enve a algunos hombres a tierra firme aadi el arspice. Claro! Romulus haba estado tan enfrascado contemplando la desigual batalla que haba olvidado la hostil recepcin que tambin les dispensaran a ellos los romanos. Despus de lo que haban presenciado, no era muy probable que les diesen tiempo de explicar su condicin. Los dos amigos optaron por la discrecin y se alejaron de la elegante forma del trirreme. Una suave pendiente rocosa los sac de la playa. Una vez superada la cresta, ya no se les vea. El sol calentaba y enseguida se secaron. Pero lo nico que llevaban era lo puesto, la cota de malla y espadas y Tarquinius tambin el hacha. No tenan comida, slo un odre lleno de agua; ni arcos, as que cazar resultara difcil. Estamos vivos pens Romulus con tristeza. Eso es lo que cuenta. Cmo lograste escapar? pregunt. Consegu agarrar a Ahmed de la pierna y hacerlo caer. Sin que te partiese por la mitad? Tarquinius se encogi de hombros con elocuencia. No te ira mal en la arena rio Romulus dndole palmaditas en el hombro. El arspice sonri. Soy demasiado viejo para la arena repuso. Romulus pas por alto la respuesta. Era algo en lo que no quera pensar. Aunque ya era un joven adulto y seguro de s mismo, todava dependa del apoyo moral de Tarquinius. frica! anunci Tarquinius con un gesto grandilocuente. Era un espectculo increble. Ante ellos, la frtil pradera se extenda hacia el oeste y hacia el norte. Una sierra de colinas ondulantes llenaba el horizonte meridional. Aqu y all arbustos y matorrales salpicaban el paisaje. En el suelo sobresalan montculos irregulares de termitas, gruesos dedos rojos de tierra amontonada. Haba muchos ms pjaros que en cualquiera de los otros lugares en los que Romulus haba estado: adems de las

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aves marinas, vieron pjaros indicadores, oropndolas, martines pescadores e innumerables variedades ms. La fauna no era menos variada. Varios tipos de antlopes, grandes y pequeos, caminaban lentamente y pastaban en el camino. Cerca, un grupo de magnficos animales que pareca caballos con franjas blancas y negras haca lo mismo y mova la cola para espantar a las moscas. En un estanque natural, una manada de elefantes beba ruidosamente y se salpicaba agua con las trompas. Elegantes pjaros blancos caminaban por la orilla en busca de parsitos y, si el agua los golpeaba, se apartaban volando enfadados para posarse en otro ser vivo. La tranquila escena contrastaba enormemente con la ocasin en que haban visto elefantes. Romulus no quera pensar en aquello. Mira! dijo, sealando sorprendido a los animales rayados. Cebras fue la respuesta. Los conocimientos de Tarquinius nunca dejaban de asombrar a Romulus. Cmo demonios lo sabes? Vi como le entregaban una a Pompeyo en un triunfo en Roma repuso Tarquinius. Y sos? pregunt. Romulus sealaba tres animales de aspecto extrao que coman las ramas altas de los rboles. Su corto pelaje era de color arena con manchas marrn oscuro de diferentes tonos y con unos cuellos y unas piernas largusimas. En el cuello tenan una crin corta y erizada, y de la parte superior de la cabeza les sobresalan unos cuernos pequeos y gruesos. Jirafas. Son peligrosas? La verdad es que no se rio el arspice. Son herbvoras. Romulus se ruboriz avergonzado. Pero aqu debe de haber leones aventur. Haba visto de cerca lo que esos grandes felinos podan hacerle a un hombre. Encontrarse a uno en la selva no era algo que lo atrajese especialmente. Con sos debemos tener cuidado admiti el arspice. Tambin con los rinocerontes, los bfalos y los leopardos. Es una pena que no tengamos lanzas. He visto leones y leopardos en otras ocasiones dijo Romulus con los ojos bien abiertos ante la densidad de la fauna y la flora. Pero a los otros no. Aquello era una invitacin a que Tarquinius iniciase una de sus clases magistrales. Como era natural, no slo habl de la flora y la fauna, sino tambin

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sobre historias de Etiopa y de Egipto y sobre los detalles de sus civilizaciones y sus gentes. Cuando hubo terminado, Romulus se sinti ms en casa en esta tierra nueva y extraa con un pasado mucho ms largo y amplio que el de su pas. Sin embargo, como muchos otros pases, empezaba a caer gradualmente bajo la influencia de Roma. Estamos muy lejos de Alejandra? A cientos de kilmetros. Empezaba a darse cuenta de las dimensiones de la tierra que tenan ante ellos. Tendremos que hacer todo el camino a pie? pregunt. Probablemente. No est claro. Mejor empezar ya, no? suspir Romulus. Empezaron a caminar hacia el norte. Hacia Egipto. Cuando llegaron al estanque, los elefantes ya se haban ido. Los inmensos animales haban dejado fangosas las aguas poco profundas, pero no haba otra cosa. Ellos saciaron la sed, llenaron el odre y continuaron su camino. El hambre empezaba a roerles las tripas. Pero dadas las circunstancias, podan esperar. Ahora era mucho ms importante poner distancia entre ellos y el trirreme cercano a la costa que buscar comida. Aunque no haba ninguna seal de persecucin, ambos miraban de vez en cuando en la direccin de la que venan. La maana pas sin que sucediese nada especial y Romulus empez a relajarse. Se haban mantenido ms o menos paralelos a la costa y haban recorrid