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I

La cra de ovejas en Buenos Aires


1. Los comienzos
"Fuera de la agrtcuJtura en Buenos Aires,
las grandes dehesas de ovejas ocupan cas1
completamente el campo ... Estancta tra:s es-
tancia. distrlto tras distrito, han ido pasando
a manos de los cnadores de ovejas, o los
dueos de los campos los han dedicado a ese
objeto." IW. Latham: Los estados del Ro de i:a
Plata. su tndustna y su comercio, Buenos
Aires, 1867. pag. 20.)
Hacia 1810. dos 9 tres millones de ovejas pastaban en lo que
ms tarde seria el .territorio argentino. Animales de muy baja
calidad, ocupaban tierras marginales y un lugar secundario en
las estancias que comenzaban a organizarse en el hinterland de
Buenos Aires y que se dedicaban centralmente a la nica ac-
tividad productiva significativa llevada a cabo en las reas rurales
del Ro de la Plata luego del retroceso de la agricultura colonial:
la ganadera .vacuna. En las prin1eras dcadas del siglo las elites
de la provincia haban comenzado a volcar parte de sus esfuerzos
e nversones en esa direccin. La abundancia de tierras. la
escasez de mano de obra y de capitales y la e..xstenca de un
mercado seguro -aunque no muy dinnuco- atrajeron a quienes
pronto encontraron en la ganadera, en la produccin de cuero y
de came para tasajo. un complemento a sus intereses comercia-
les y financieros del puerto y ciudad capitaL
A pesar del lugar marginal que ocupaba la cra de ovejas en
la primera mitad del siglo, hacia fines de la dcada de 1820 y
durantre las dos dcadas siguientes, se inido una tarea p10nera
en ese campo cuando algunos estanceros --en su mayora de
ongen extranjero- :importaron de Europa animales de raza para
cruzarlos con sus crollos. Para estos extranjeros establecidos en
el pas, .que haban prosperado en alguna actividad comercial o
SBATO, Hilda, "La cra de ovejas en Buenos Aires" Capitalismo
y ganadera: la fiebre del lanas, 1850-1890, Sudamericana, Buenos
Aires, 1989, pp. 33-55.
34
Capitalismo y ganaderia en Buenos Aires- 1850-1890
financiera y buscaban mverttr su capital en la produccin, la cra
de ovejas poda resullar atractiva pues requera menos capital
in1ca1 que la ganadera vacuna y no estaba, como esta. monopoli-
zada por estanceros locales. Si bien no exislian an circuitos
comerciales bien organtzados para importar insumas o exportar
los productos derivados de la cra de ovinos, estos empresanos
podan aprovechar sus contactos en el exterior tanto para ad-
quirir anmales de raza y algn otro insumo clave para iniciar la
explotacin, como para vincularse a los compradores potencales.
Muy pronto encontraran excelentes oportundades para la
expansin. El mercado internacional comenzaba a abrirse a la
materia prima proveniente de territonos lejanos. pues las reas
tradicionalmente dedicadas a la cria de ovejas haban comenzado
a onentarse hacia otros rubros y la oferta de lana no lograba
satisfacer la demanda crectente de la industria europea. Austra-
lia. Sudfrtca y el Ro e la Plata se convirtieron poco a poco en
las nuevas regiones proveedoras de un producto cada vez ms
solicitado por la manufactura textil de Inglaterra. Francia. Alema-
nia. Blgica y los EE.UU.
Hacia 1822 la lana representaba slo el 0,94% de las e.""CPor-
taciones de la provmcia de Buenos Aires. cifra que ascendi a
7.6% en 1836 y a 10,3% en 1851. Cabaas corno las de Claudia
Stegmann. P. Plomer, Juan Harrat y Peter Shertdan estaban e_n
plena actividad hacia fines de la dcada de 1840 y en muchas
zonas de la provincia el ovino gradualmente comenzaba a des-
plazar al vacuno del lugar de preeminencia que haba mantentdo
durante dcadas.2 MacCann observarla entonces: "En un radio de
veinte leguas alrededor de Buenos Aires. las estancias podrian
llamarse con ms propiedad criaderos de ovejas ... ".
3
S.ln embargo. muchos eran los problemas que deba etren-
tar la nueva actividad. Si bien los rebaos se multiplicaban con
rapidez. la mayor parte de ellos estaba constituida por ovejas s'l.n
mestizar. de tipo muy primitivo. cuya lana era sistemticamente
rechazada por los compradores mternac10nales que exigian mejor
calidad. Por su parte. a los problemas de la escasez de brazos y
de la falta de mecamsmos adecuados para atender a las diversas
necesidades de la produccin tcomo asistencia tcnca en la cra
o apoyo logstico en la poca de la esquila). se sumaban los
relativos a la comercializacin de los productos. jaqueada por los
bloqueos al puerto de Buenos Aires y por las luchas polticas y
los conflictos armados. Tambin la naturaleza aportaba su cuota
de incertidumbre. y sequas, inundaciones. perros salvajes,
vizcachas. cardos y abrojos. se convertan en senos problemas
para estos pioneros mteresados en desarrollar la ganadera lanar.
La cria de ovejas en Buenos Aires 35
Para contrarrestar las oscilaciones de la demanda del mer-
cado intemaclonal. en la dcada del 40 los cliadores comenzaron
a industrializar el sebo con el propsito de exportarlo,4 En 1842
se construy la primera planta con ese fin, y ms tarde, cada vez
que el mercado internaclonal mostr signos inequvocos de crisis.
se montaron otras en diversos pueblos de la campaa. Tambin
comenz a comercializarse localmente la came de oveja y, aunque
iba a resultar dificil cambiar los hbitos alimentarios de la pobla-
cin, cordero y capn terminaron por invadir la mesa de los tra-
bajadores rurales y formaron parte de la dieta cotidiana de
grandes sectores de la poblacin de Buenos Aires durante varias
dcadas. La raza Rambouillet fue la preferida por los criadores.
pues combinaba buena lana y un cuerpo voluminoso.
2. La primera crisis y la gran expansin
Durante la dcada de 1850,la ganadera ovina segua expan-
dindose y el stock alcanz los catorce millones de cabezas. El
mestizaje haba avanzado con rapidez. y en el corazn lanero de
la provincia la zafra de 1860 muestra un claro predominio de
lanas de ovejas mestizas tv. Cap. V). Por esos aos se haba
logrado incrementar la mano de obra disponible y se haban
introducido mejoras en las tcnicas de produccin, a la vez que
se agilizaba el aparato de comerctalizacin para disponer de los
nuevos productos. En pocas de expansin el negocto era muy
rentable, pues requera una inversin inicial relativamente pe-
quea y renda altos beneficios a corto plazo. Pero el desarrollo de
la actividad lanera muy pronto comenzarla a sufrir las conse-
cuencias de su estrecha vinculacin con el mercado ntemacio-
nal. la repercusin de las crisis europeas. El pnmer cimbronazo
se sinti hacia 1857/8. despus .de un corto perodo de expansin
de la demanda de lana argentina provocada por la temporaria re-
traccin de Rusa del mercado, durante la Guerra de Crimea. Los
precios de la lana subieron, los criadores rioplatenses respondie-
ron expandiendo la produccin. pero pronto se encontraron con
una drstica cada de los precios. al retornar Rusa a su papel de
proveedor.
Situaciones como sta fueron recurrentes en la historia del
sector lanero rioplatense. En la respuesta adoptada por los cria-
dores locales para paliar las consecuencias de estas crisis reitera-
das pueden reconocerse dos fases. Por un lado, en los aos
criticas de cada nternaconal de los precios de la lana haba una
tendencia a incrementar la exportacin. vendiendo ms para
36 Capitalismo y ganadera en Buenos Aires - 1850-1890
compensar la baja de precios. Por otro, se mataba un mayor
nmero de animales que de costumbre. con el propsito de
vender tambin los cueros y el sebo. pero se lograba de esta
manera reducir los rebaos y. por lo tanto, disminuir la produc-
cin para los aos inmediatamente ,posteriores. As. las e.."Cporta-
C1ones de lana aumentaron para 1858. mientras que en los aos
siguientes hubo una expansin de la exportacin de cueros
lanares.
Cuadro I. OVINOS Y VACUNOS EN LA PCIA. DE BUENOS AIRES.
TOTAL PROVINCIA Y POR REGIONES, 1865, 1881 Y 1888
Ovtnos /miles de cabezas)
Aos Norte Centro y Sur Total
Vacunos (miles de cabezas)
Norte Centro y Sur... Total
1865 23.246
1881 27.147
1888 17.100
Notas:
14.736
30.691
34.139
37.982
57.838
51.239
1.519
1.440
1.534
*Incluye todos los partidos al norte del Rio Salado.
Incluye todos los partidos al sur del Rio Saado.
Fuentes:
4.619
3.314
6.809
6.138
4.754
8.343
1865: Rep. Argentina: Regstro Estad!stico de la Repblica Argentina,
1865, pgs. 246-247.
1881: Pc1a. de Buenos Aires: Censo General de la Pca. de Buenos Aires.
1881. pgs. 338-339.
1888: Pcia. de Buenos Aires: Censo Agrtcolo-pecuano de la Peta. de Buenos
Aires, 1888, pgs. 240-357.
El resultado casi inmediato de la aplicacin de estas medidas
fue un nuevo ciclo de expansin sin precedentes, que alcanz su
punto ms allo hacia 1865. etapa de verdadera "fiebre del lanar".
Los rebaos se multiplicaban, la produccin creca. las exporta-
ciones alcanzaban cifras cada vez ms altas. A travs de Am-
beres. Blgica se convirti de lejos en el principal comprador de
lana del Rio de la Plata lv. Cap. Vl). Cuarenta millones de cabezas
ahora pastaban en las frtiles tierras de la prov1nc1a. confor-
mando un rebao que haba crecido a la tasa record de 23.36%
anual durante el quinquenio 1860-64. La cantidad de lana expor-
tada haba aumentado cuatro veces en seis aos, pues de doce
mil toneladas que se enviaban al e..xterior en 1859 se pas a
cuarenta mil en 1865. Para entonces, la lana se haba convertido
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38
CapitaLismo y ganaderta en Buenos Aires 18501890
sin duda en el principal producto de exportacin de la provincia
y tambin del pas tv. Cuadro U) . .As. mientras la ganadera
vacuna todava constitua una actividad muy difundida en la
provincia, ya haba sido superada en importancia por la cra de
ovejas. que tambin espacialmente estaba desplazando al vacuno
hacia reas marginales (se lo usaba incluso como animal de
avanzada en aquellos campos que requeran una preparacin de
vente o treinta aos para luego recibr al lanar).
Factores muy diversos confluyeron para provocar este boom
lanar. Si bien los precios de la lana siguieron una tendencia
declinante a partir de 1862 tanto en Buenos Alres como en los
pases compradores. la demanda creci de manera tal que los
tngresos que se recibieron en concepto de venta de lana en
Buenos Aires tambin aumentaron sistematicamente en esos
aos. Para entonces. los c1rcuilos financieros y comercales
mostraban ya cierta eficiencia en el manejo de los nuevos rubros.
mentras que las redes de transporte tambin haban mejorado.
disminuyendo as los fletes. los riesgos y las prdidas tv. Cap. VI).
La presencia de irlandeses. vascos. franceses y escoceses. adems
de conformar ya un rasgo familiar del paisaje humano de la
campaa. aseguraba a .}a ganadera ovina parte esencial de la
mano de obra que necesitaba en su expansin tv. Cap. III). En
algunos casos. estos inmigrantes se convertan en Jarrners, in-
virtiendo el capital en un ramo que. como se ver en el Cap. VI.
requera poco capital pero extgia mano de obra de cierta califica-
cin, provista con frecuencia por el inmigrante y su familia.
La activdad lanera renda altos beneficios y. por lo tanto.
atraa capitales. Por una parle. fluan hacia el sector capitales
privados. proveruentes tanto de estancieros ya involucrados en la
ganadera, como de muchos inversores ajenos al sector rural que
sin embargo se sentan atrados por las gananctas increbles que
parecia ofrecer el ovino. Por otra parte. el Estado provnc1al
comenzb a canalizar fondos hacia la regin; se invirti en caminos
y ferrocarriles. se combati al indgena, se rtnpuls la construc-
cin de pueblos y fortines.
En realidad. el Estado contribuy directa e indirectamente al
desarrollo de la actiVidad lanera . .As. aunque en el plano aran-
celario en 1862 los gravmenes a la exportacin de lana y
cueros de oveja se ncrementaron el 5 al lO% ad valorem. otras
medidas sirvieron para compensar los efectos de esta disposicin,
orientada por necesidades fiscales.
5
Por ejemplo, hasta 1864 se
mantuvo una moneda depreciada, lo que favoreca a los sectores
exportadores en general. Ms especicamente, se otorg asisten-
cta legal y financtera para promover la introduccin de anlmales
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La crta de ovejas en Buenos Aires 41
de raza y para la realizacin de exposicones rurales. En estos
aos tambin se dict el Cdigo Rural. que contribuy decisiva-
mente al ordenamiento social de la campaa. Por su parte. los
estancieros comenzaron a organizarse sectprialmente, actuando
como grupo de presin en diversas ocasiones y, finalmente.
conformando el ncleo inicial de la Sociedad Rural, que se crearla
en 1866. '
Reinaba el optimismo. y los precios de la tierra, la mano de
obra y los animales treparon rpidamente en los primeros aos de
la dcada del 60. Pero muy pronto ese optimismo se estrellarla
frente a una nueva realidad, la de la crisis cicl!ca que se desen-
caden en la segunda mitad de la dcada y alcanz de lleno al
sector lanar .
3. Una crisis sin parangn
El sector vinculado a la e.-.:::plotacn ovina y la exportacin de
lana fue tal vez el ms afectado por la crisis desatada en esos
aos. de la que slo se fue recuperando en la dcada siguiente.
En primer lugar, sufri problemas financieros. La escasez de
circulante y la valotizacin del peso argentino en 1865 -revir-
tiendo la tendencia de los aos anteriores- afectaron negativa-
mente a todos los sectores exportadores, incluyendo a los gana-
deros del lanar. El consecuente incremento de las tasas de inters
provoc el auge de la especulacin. que alcanz su n1ama
expresin dun:mte 18. temporada de la esquila, cua.t1do los cria-
dores de ovejas necesitaban dinero adicional para financiar la
zafra y deban pagar hasta el 30% de mters anual sobre los
prstamos.
6
A estos probiemas monetarios locales se sumaba una cnsts
comercial 1ntemaciona1, resultado de la sobreproduccin. Los
precios de la lana baJaron de 3,14 $oro los 10 kg en 1864 a 2.65
$ oro en 1867, y continuaron descendiendo hasta alcanzar en
1869 su punto ms bajo para el periodo 1855-1890. 2,19 $oro
los 10 kg tv. Cuadro II. Cap. VI).
7
Tambin disminuy el ritmo de
crecimiento de las exportaciones de lana argentina. aunque en
trminos absolutos la cantidad exportada sigui en aumento
hasta 1870. para caer en los aos stgulentes. La situacin se
complic aun ms para la Argentina cuando en 1867 los EE.UU.
impusieron una tarifa aduanera que gravaba fuertemente la
importacin de lana sucia. producto que constituia el rubro
prlncipal de las e..-.:::portaciones argentinas a ese pas.
Pero el sector lanero atravesaba tambin por serios proble-
42
Capitalismo y ganadena en. Buenos Aires 18501890
mas intexnos. El gran incremento e.xperimenlado por los rebaos
en los aos anteriores a la crisis no fue acompaado por una
expansin equvalente de la frontera. Por el contrario, a continuaw
cin de los malones de fines de la dcada del 50. poco se habia
hecho para proteger las reas afectadas. y hacia mediados de la
dcada siguiente la Guerra del Paraguay hizo descuidar aun ms
la frontera con el indo. en tanto no podian distraerse tropas para
atender el frente interno. Finalmente. a estar por las quejas
expresadas entonces por los intereses rurales. la ley de tierras
pblicas de 1864 no favoreci la ocupacin de nuevas tierras; por
el contrario, ms bi.en parece haberla desalentado lv. Cap. II). En
consecuencia, los campos se sobrepoblaron. Los precios de los
animales cayeron y, para librarse del ganado excedente. los
oveJeros liqudaron parte de sus stocks. vendiendo a saladeros y
graserias. Los cueros y el sebo tenan buena salida por esos aos.
a causa de los conflictos armados internos e internacionales, lo
que dio aun mayor impulso a la liquidacin de stocks.
8
La Guerra del Paraguay tambin afect la oferta y el precio de
la mano de obra. pues los hombres eran reclamados en el frente.
Sin embargo, los efectos de la Guerra no fueron tan negativos en
todos los campos, y aqulla mas bien parece haber contribuido a
dinarnizar la economa de Buenos Aires: no slo el oro brasileo
inund la plaza sino que aproViswnar al ejercito se convirti en
un gran negoc10.
9
Ante esta sucesin de dificultades que afectaron al sector
mvolucrado en 1a cri:a de ovejas y la exportacin de lana, los
estancxeros que tenian ntereses en este rubro consolidaron su
organizacin como grupo de presin creando la Sociedad Rural en
1866. Entre ellos. algunos comenzaron a alzar su voz de critica al
liberalismo econmico Ideolgicamente imperante en Buenos Aires
y a proponer medidas proteccionistas para promover el desarrollo
de la agricultura y la industna. con el proposito de estimular 1a
diversificacin de la estructura productiva. En un momento, lle-
garon a elevar un proyecto para la creacin de una fbrica de
paos. que habria de contar en su directorio con prommentes es-
tancieros. La critica fue coyuntural y el proyecto no prospero, pe-
ro la Sociedad Rural continu propontendo siempre la defensa
de "los intereses de la campaa", en particular frente al Estado.
10
Sobre todo, presionaron al gobierno en relacin con sus proble-
mas inmediatos, como los derechos aduaneros, logrando que
stos fueran reducidos del 10 al 8% en 1866. hasta caer al 2% en
1870. En poltica monetaria se pronunciaron por la creacin de la
Oficina de Cambios. para garantizar la oferta de papel moneda.
muy escasa desde la suspensin de la emisin de 1861.
11
La cri.a de o v ~ a s en Buenos Aires 43
Hacia fines de la dcada, la situacin comenz a mejorar
lentamente para el sector exportador. pero el opUm1smo que
reinara unos aos anles ya no volvera a imperar en Buenos
Aires.
. 4. Un periodo de moderada expansin
Durante la dcada de 1870 y los primeros aos de la
siguiente, el sector sigui en expansin, aunque expuesto a los
altibajos que resultaban tanto de la vulnerable situacin que la
provincia ocupaba en el mercado internacional, como de los
problemas locales que afectaban de diversas maneras a la cria de
ovinos y 1a exportacin de lana.
En 1871/2. un alza en los precios internacionales de la lana
nuevamente fue eslmuJo suficiente para que la produccin aumenw
tara en Buenos Aires, mientras disminua la exportacin de sebo
y cueros de oveja. El entusmsmo de los productores los llev a
saturar el mercado. guados por un incremento de la demanda
que result ser una efimera consecuencia de la finaliZacin de la
Guerra franco-prusiana. y la relativa contraccin del ao siguen-
te una vez ms golpe con fuerza al sector.
12
Pero muy pronto los problemas serian aun ms graves. La
cnsis internacional que se desat en 1873 fue acompaada lo-
calmente por una depresin larga, que dur varios aos. Expan-
sin del crdito, ingreso de capitales a travs de prstamos inter-
nacionales. aumento de las importaciones, balanza comerc1al
desfavorable y especulacin en gran escala fueron los rasgos
caractersticos de la economa argentina en los aos anteriores a
1873. La crts1s que sigui implic la contraccin del crdito y de
la oferta monetaria, la multiplicacin de las quiebras. el reinado
de la usura. El precio de los productos argentinos en el mercado
internacional haba cado significativamente, de manera que slo
una poltica de austeridad por parte del gobierno poda mpedir la
salida de oro y la pers1stencia de la especulacin. Ese fue el
camino que eligi el presidente Avellaneda. en medio de un
debate nacional sobre el tema de la crisis y las posibles maneras
de salir de ella.
En esta ocasin, los mlereses comerc1ales y financ1eros
fueron los ms afectados, mientras los ganaderos pudieron sor-
tear la situacin sn demasiados costos. Excepto en los aos
catastrficos de 1873 y 1874, la exportacin de lana y los
ngresos por ese concepto experimentaron un sostenido aumento
durante toda la dcada {Cuadro II). Aunque el stock de ganado
44 CapitaLismo y ganaderta en Buenos Aires - 1850-1890
lanar no creci debido a la mortandad de animales provocada por
la ep1demm de 1873/4 y las nundac1ones de 1877, las mejoras
tcnicas y tecnolgicas introducidas permitieron mayores rindes
por oveja. de manera tal que la produccin de lana sigui en
aumento. a pesar del estancamiento de los rebaos lv. Grfico 1
y Cuadro Il).
13
Los estanceros se quejaban por la falta de brazos y la
escasez de tierras, pero en otros rubros su situacin haba
meJorado notablemente. En el campo financiero. s1 bien gran
parte del crdito se haba canalizado haca la especulacn. el
Banco Provincia haba incrementado el volumen de prestamos
destinados a los empresarios rurales, quienes utilizaron en gene-
ral ese dinero para modernizar sus establecimientos e introducr
mejoras tcnicas tv. Cap. VII).
14
Los ferrocarriles se extendian ya
por los principales distritos lanares. las redes de comerciali-
zacin eran da a da mas eficientes. los capitales continuaban
afluyendo hacia el sector. y el nmero de estancias y estableci-
mientos ovmos segua en aumento. Hacia fines de la dcada, los
precios intemacionales de la lana volveran a subir. mientras que
en el frente interno se e.."q>anda la frontera. Nuevas tierras se
pondran en explotacin y se garantizarla la seguridad de h1s
fueas de frontera como consecuencia de las campaas de Alsina '
y Roca y del exterminio de los indios del sur. La dcada del 80 se
nsinuaba como prorrusoria, 1os precios de la lana suban. la pro-
duccin segua creciendo y las exportaciones no iban en zaga.
Para entonces. la crla de ovejas era sin duda la principal
actiVidad productiva de la proVincia. y los derivados del oVino
ocupaban el primer lugar entre los productos de exportacin del
pas entero lv. Cuadro II). Luego de tres dcadas de desarrollo. la
actividad haba alcanzado su madurez, con la organizacin de un
aparato productivo y de una red comercial y financiera que res-
ponda bien a sus necesidades. Sin embargo. y a pesar de sus
logros. el sector era estructuralmente muy vulnerable. Una de-
pendencia casi total del oscilante mercado nternaconal y un
sometimiento a los caprichos de la naturaleza, que las mejoras
ntroducidas no haba logrado quebrar. convertan a la actividad
en un negocio -cuanto menos- azaroso e inestable.
5. La declm.cin
La lana sigui siendo el principal producto de exportacin
del pas por el resto del sglo. Sin embargo. a partir de la dcada
del 80. la estructura agraria de la provincia de Buenos Aires
La crta de ovejas en Buenos Aires
45
experiment cambios decisivos. que desembocaron en la de-
clinacin de la cria de ovinos.
Para entonces. el sector comenz a sufrir algunas
maciones importantes. Requenmientos nuevos por parte del
mercado internacionai, la expansin de la poblacin urbana del
pas, y los problemas que deba enfrentar peridicamente la
activdad por depender tan estrechamente de un nco producto
-la lana-, fueron estmulos suficientes para que se empezara a
aprovechar de manera sistematica la carne de los animales. Se
ensay pnmero la exportacin de antmales en pie. pero muy
pronto se e.xpenment con el congelado, y se instalaron las
primeras plantas frigorificas. En 1880 an no se exportaba carne
de cordero. pero s1ete aos ms tarde fueron envmdas un milln
de cabezas a Francia e Inglaterra por cuatro firmas diferentes que
operaban en Buenos Aires. La River Plate Fresh Meat Co. fue la
primera en ocuparse de este negocio, exportando ms de 120.000
reses ovinas en 1884.15
Estos ensayos se hicieron en prtmer lugar con carne de
oveja. dado que el proceso de refinamiento que haban experi-
mentado los rebaos en las dcadas anten.ores la hacan adecua-
da para el consumo. Pero como los merinos en realidad no
daban un mejor tipo de came para congelar. se inlci un nuevo
proceso de mestizaje con la introduccin de animales de la raza
Lincoln. Gibson describe as esa transformacin:
"No fue hasta 1882 que la raza Lncoln se hiZo popular y hoy
disputa su lugar con el mermo en todos los nncones de la Repblica.
Este cambio fue consecuencia de tres factores... En primer lugar, las
prdidas ocasionadas en el stock de mennos debido a una sucesin de
temporadas muy humedas, que comenz en 1877 y sigui con pocas
mterrupctones hasta 1884 ... En segundo lugar. e comercio de carne
congelada ... !que) muy pronto asumi una dimensin titamca ...
Finalmente. en 1884 se acentu la cada de ios precios de la iana
merino. mientras que las lanas largas ... se vendan a mejores precios
... El resultado fue una gran demanda de Lincoln para cruza."16
El mermo seria desplazado a otras regiones del pas. en
especial Entre Ros. Corrientes. La Pampa y Patagona.
Poco a poco, otros rubros comenzaron a disputar a la lana el
lugar de prominencia que haba ocupado durante dcadas entre
las exportaciones del pais. No solamente Ciertos productos nue-
vos comenzaron a competir por ese pnmer puesto. sino que
aunque los stocks y la produccin se mantuveron relativamente
estables en la dcada del 80, hacia finales de la misma y en los
primeros aos de la sfgutente hubo una cada drstica en
46
Capitalismo y ganaderia en Buenos Aires - 1850-1890
nos del ingreso que aportaban estas exportaciones. debido a una
brusca caida en los precos del mercado internacional. La de-
clinacin era ya irreversible. y hacia fines de siglo la lana cedi
paso a la ganadera vacuna y a la agricultura cerealera. que desde
entonces proveeran al pas de sus ptincipales productos expor-
tables.
6. La. hiStoria de un desplazamiento
En el vasto terrilono de la provmcia de Buenos Aires. con
sus fronteras en expansin, la cra de ovejas comenz a desarro-
llarse en una regin limitada. cercana a la Capital. En realidad. ya
muy temprano en la historia de la pmvncia, el vuelco hacia las
actividades productivas rurales se haba iniciado en los partidos
que rodeaban a la ciudad de Buenos Aires. para expandirse ms
tarde babia el norte. el sur y el oeste, hasta alcanzar las reas de
frontera.
En el caso de la cra de ovejas, fueron los partidos ubicados
irunediatamente al sur de la ciudad -Cauelas. Las Heras. San
Vicente. Ranchos-los primeros donde se realizaron experimentos
de mestizacin, en las renombradas cabaas de Sherldan [Los
Galpones) y Harratt (Los Galpones Chicos).
17
Muy pronto Chas-
coms. Lobos. Navarro y Monte se sumaron a esta regin pionera
en el desarrollo del lanar, y para la dcada del 60, prcticamente
toda la regin al norte del Rio Salado estaba concentrada en esa
acUvidad.
En 1865 el stock de esa regin representaba el 58% del total
provmctal. pero a partir de la dcada del 70, con la expansin de
la frontera y la extensin de las redes ferroviarias. se produjo una
difusin del ovino en ios partidos del sur del Salado. Y aunque
para 1881 la regin norte mostraba densidades mucho ms altas
que las observadas en el sur. su participacin en el stock total
provincial habia disminuido al 45%, cifra que sigui descendien-
do y en 1888 llegaba slo a1 32% tv. Cuadro I). Pero mientras los
partidos del sur se al ovino. en el norte comenzaba un
proceso de diversificacin que terminara por desplazar definitiva-
mente al lanar de la regin donde haba iniciado su expansin.
En realidad. aunque predominantemente pastortl, esa regin
nunca babia abandonado del todo la agricultura y la ganadera
vacuna, que se mantuveron como actiVidades complementarias
durante todo el perodo. experimentando en algunos casos un
proceso de desarrollo puntual. As ocurri en Chivilcoy y Barade-
ro, por ejemplo, donde se estableceron colonias agricolas a fines
1
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<11 notle doiiUo S:llado, 1895
48
Capitalismo y ganacferta en Buenos Aires- 1850-1890
de la dcada del 50 y en la sigu1ente, y en varios partidos vecinos
a la Capital donde. desde la poca colonial. se producian artculos
de granja y de quinta para el consumo urbano en e.xpansin. Por
otra parte. aunque la oveja haba desplazado al vacuno de esta
regin. la mayor parte de los estancieros grandes mantenan
algunos planteles de bovinos en sus establecimientos para la
produccin de came. cuero y grasa. Para 1881. de los 58 millones
de hectareas en produccin al norte del Salado. slo unos
cuatrocientos mil se encontraban baJo cultivo. mientras el stock
ganadero incluia 27 millones de ovejas y 1.4 millones de vacu-
nos.18
Pero adems, para fines de la dcada del 80 estaba maduran-
do otro proceso. Se ha mencionado ya que un aumento en la
demanda de carne por parte del mercado local y del internacional
haba llevado a experimentar en el congelado y a inducir la des-
mertnizacin de los rebaos para adaptar el producto al gusto de
los consumidores europeos. Muy pronto se empez a exportar
tambin came vacuna. resultado de un esfuerzo sistemtico por
mejorar la calidad del ganado a travs de la mestizacin, iniciado
por algunos cabaeros y estancieros atrados por las posibili-
dades que ofreca el nuevo negocio. Hacia fines del siglo, el va-
cuno reemplazaba al ovino, en un proceso que implic adems la
difusin de la agricultura en gran escala. En efecto. con el pro-
psito de mejorar los forrajes en forma rpida y a bajo costo, se
estableci un sistema de produccin basado en el arrendamien-
to de parcelas de la estancia a chacareros que deban cultivar
sucesivamente trigo o maz. lino y alfalfa, deJando el tercer ao el
campo listo con la pastura para los animales. Este desarrollo
paralelo de agricultura y ganadera dio como resultado la forrna-
cton cte la estancta mLxta. tpica de la campaa pampeana hasta
bien entrado el siglo x.x. as como la difusin de explotaciones de
diverso tipo. dedicadas a la produccin de cereales o a la cra de
vacunos. La expansin de la red ferrovaria y el ingreso de mano
de obra inmigrante contribuyeron a acelerar el desarrollo de este
nuevo sistema productivo.
19
El ovmo fue as desplazado haca zonas ms alejadas del
puerto, hacia tierras menos ncas pero donde el ferrocarril haca
posible de todas maneras la extraccin de los productos. La ame-
naza indgena habi.a desaparecido luego de la Campaa del De-
sierto. y. por lo tanto. nuevos territorios se incorporaron a la pro-
duccin. Y mientras, por una parte. partidos como Tandil acen-
tuaban su carcter pastoril, aquellos ms cercanos a Buenos
Aires como Pilar. Lujn, San Vicente y otros que contaban con
recursos naturales y condiciones de produccin semejantes. se
La cria de ovE;,jas en Buenos Aires
49
volcaban al uso intensivo de la tierra, convirtindose en areas
agrcolas y de granja por excelencia. El resto del territorio fue
paulatinamente dedicndose a la produccin combinada de cere-
ales y came vacuna para la exportacin. y aunque el ovino no
desapareci de la regin, para principios del siglo xx la provincia
de Buenos Aires arrinconaba sus ovejas en el e.xtremo sur o las
expulsaba hacia otras provinctas.
NOTAS
1
Jos Chlaramonte: Nacionalismo y liberalismo econmicos en Ar-
gent1a {1860-1880), Buenos Aires, 1971. pg. 33.
Cf. Herbert Gibson: The History and Present State oJ the Sheep
Breeding In.dustry ln the Argentine Republic. Buenos Alres, 1893 y Esta-
nislao Zeballos: Descripcin amena de la Repblica Argentina. 3 vols.,
Buenos Aires, 1881/88, vol. 3.
William MacCann: Two Thausand Miles Riele through the Argentine
Provlnces, 2 vals., Londres, 1853. La cita es de la versin en castellano:
Viaje a caballo por las provincias argentinas, Buenos Alres, 1969, pg.
113.
Cf. Gibson: op. 'cit., pg. 72; Zeballos: op. ct., pgs. 45-49; Emile
Daireaux: Vida y costumbres en El Plata, 2 vols., Buenos Aires, 1888,
vol. 2.
5
Chiaramonte: op. cit., pags. 88-90.
0
lbid .. Cap. II. Ver tambin ms adelante, Cap. VIl.
' Aunque el peso oro como unidad monetaria fue recin establecido
por Ley de 1881. en este texto se ha usado como moneda de cuenta para
todo el periodo, con el propsito de facilitar las comparaciones. La con-
versin de pesos papel y de pesos fuertes a pesos oro se ha hecho segun
las equNalenclas que se consignan en el Cuadro I. Cap. VIL
11
Sobre estos problemas, vase por eJemplo, The Brazil and Riuer
PlateMaiL 7/12/1863,21/6/1864, 7/9/1864y22/l0/l867; Eduardo
"Nuestra industria ntral en 1866", en Miscelnea, escritos
econmicos, admtntstrativos, econmico-rurales, agrcolas, ganaderos, etc.,
2 vols .. Buenos Aires. UpO, vol. l. pg. 62: Le Couri.er de ta Plata, 8/
7/1867.
9
Cf. Chiaramonte: op. cit. pg. 66; Francisco Latzina, "El comercio
argentino antao y hogao", en Censo Agropecuario Nacional. La Gana-
dera y la Agricultura en 1908, Monografias, Buenos Aires. 1909. pg.
577.
'" Para un anlisis completo del movirnento protecc10ntsta vase
Chiaramonte: op. cit. Sobre la Sociedad Rural en este periodo vase
especialmente Tullo Halpenn Donght: Jos Hemandez y sus mundos.
Buenos Aires. 1985, Cap. 5.
n Horacto Cuccorese: Historia de la conversin del papel moneda en
50
CaptaHsmo. y ganaderia en Buenos Aires - 1850-1890
Buenos Aires (1861-1867), La Plata. 1959; Jos Panettiert: Devalua-
cones de La moneda {1822-1935), Buenos Aires, 1983.
12 The Brazland River Plate Mail. 7/10/1871; L'EconomiSte Fran9ats.
1873, pg. 73 y 1877, pgs. 275, 338 y 754.
~ ~ L'EconomLSte Fran9ats. 1875, pag. 523.
14 Ch:iaramonte: op. cit., pg. 239.
15 Las otras tres firmas eran Sansmena, Terrason y Nelson. Zeballos:
op. cit., Cap. XIII.
16 Glbson: op. ct., pgs. 37-38 (m1 trad.}.
17 Ibid., pgs. 200 y sgs.; Zeballos: op. cit., vol. II. Cap. V a VII.
16 ProVincia de Buenos Aires: Censo GeneraL de la Provirlcia de
Buenos Aires, 1881. Buenos Aires, 1883, pgs. 306 y 338.
19 Para una descripcin de este sistema. vase en especial Horado
GibertJ.: Historia econmica de la ganaderi.a argentina. Buenos Aires,
1954, y James Scobie: Revolucin en las pampas. Historia social del trigo
argentino, 1860-1910, Buenos Aires, 1968. Para una versin algo
diferente de la estructura agraria a partir de 1880, vase Alfredo
Pucclarelli: El capitalismo agrario pampeano, 1880-1930, Buenos Aires,
1986. '
l. La era de Rosas
'
II
La tierra
"Le sol est la merehandise la plus abon-
dante en ce pays; lorsque sa valeur augmente
c'est un eruich1ssement gnral." (Le Courier
de la Plata. 31/12/1880.}
En las dcadas de 1830 y 1840, la tierra era un recurso
abundante en Buenos Aires. Aunque gran parte del terrtono que
hoy pertenece a la provinca estaba entonces bajo control indgena,
dentro de la frontera grandes extensiones de tierra apenas si eran
explotadas por el hombre blanco. Para los aos 30, ms de la
mitad del actual territorio no tena ocupantes legales, propieta-
rios o enfiteutas.
1
La ganaderia se expandi en la provincia sobre todo despus
de la Revolucin de 1810. La confluencia de los intereses rurales.
representados por los estancieros en ascenso que poco a poco
fueron controlando la crunpaa, y los de la elite urbana que tena
en sus manos el gobiemo provmcial. darla lugar a una poltica
agresiva de expansn de la frontera y a una actitud firme
tendiente a consolidar la propiedad privada, sobre todo a partir de
los aos 20.
2
El lugar secundario reservado a los intereses y a las
actividades rurales durante la poca colonial, asi como la dis-
ponibilidad de tierras, haban contribuido a posponer las deci-
siones sobre la distribucin de ese recurso, problema que ms
tarde se convirti en decisivo. En una poca en que propiedad y
apropiacin de la tierra no necesartrunente coincidan, terrate-
nientes. arrendatarios y ocupantes sin titulo alguno podan
compartir las ventajas que ofreca el campo aberto, donde el
ganado podia vagar sin limites, y donde no babia cercos que
impidieran la bsqueda de mejores pastos o de agua fresca. Sin
embargo, esta situacin comenz a crunbiar a medida que los
estancieros ms prsperos descubrieron las ventajas de asegurar

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