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A GRANDE CHANTAGEM MARGERY HILTON

THE DARK SIDE OF MARRIAGE

Karen no via Nick Radcliffe h dois anos. Nesse tempo, tinha comido o po que o diabo amassou, tentando arrancar da alma a dor de ver seu casamento desfeito. Sim, ela precisava esquecer aquele homem que nunca a amou, que a condenou sem provas. E, no entanto, ele estava agora sua frente, com um pedido absurdo: Voc vai voltar a viver comigo e fingir que ainda uma esposa apaixonada, pelo bem de minha me, que no sabe o que houve entre ns e est morte. E agora? De onde Karen tiraria foras para conviver com um homem que a desprezava... e sem deixar que ele percebesse que ela ainda o amava? Digitalizao: Ana Cris Reviso: Cris Paiva

EDITORA EDIBOLSO GRUPO ABRIL Caixa Postal 2372 So Paulo Copyright: MARGERY HILTON Ttulo original: "THE DARK SIDE OF MARRIAGE" Publicado originalmente em 1978 pela Mills & Boon Ltd., Londres, Inglaterra Traduo: MARIA LUIZA LOPEZ Copyright para a lngua portuguesa: 1981 EDITORA EDIBOLSO LTDA. So Paulo Uma empresa do GRUPO ABRIL Composto e impresso nas oficinas da ABRIL S.A. CULTURAL E INDUSTRIAL Foto da capa: TRANSWORLD

CAPITULO I
"Preciso v-la." Karen Radcliffe ficou parada, sentindo tudo rodopiar em volta enquanto a frase do carto que tinha nas mos martelava sem parar em sua cabea. Ao voltar das compras, encontrara o carto debaixo da porta. Ento Nick tinha voltado... e estivera ali! Karen desabou na cadeira mais prxima. Sentia as pernas bambas e quase deixou o carto cair no cho. No cessava de ler e reler suas lacnicas palavras: "Preciso v-la. Precisamos nos encontrar nas prximas vinte e quatro horas. Festa at as nove. Casa logo depois. Nick". Por mais que se esforasse, no conseguia entender o significado daquelas palavras. Comeou a sentir a velha angstia; isso era tpico de Nick! Nenhuma considerao ou gentileza, apenas ordens imperiosas e arrogantes. O que que ele queria? Por que voltara aps dois anos de silncio e de tudo o que acontecera? Na certa esperava encontr-la ansiosa, pronta para cair a seus ps. Virou o carto e leu o endereo que lhe era to familiar... Havia sido o de seu lar um dia, e ainda seria se... Karen levantou-se com o olhar amargurado. Era tarde demais para explicaes, nada mais restava para ser dito. O melhor seria rasgar o carto e ignorar o bilhete, como se nunca o tivesse recebido. Foi at a janela. Crianas brincavam do lado de fora. Karen tocou distraidamente a aliana que conservava ainda no dedo e mordeu o lbio; sentia-se trmula e com medo. Continuava remoendo aquelas palavras e tentando buscar o significado delas. Ser que Nick tinha mudado de idia? Talvez quisesse sua liberdade total, apesar de todas as promessas feitas no passado. Quem sabe encontrara uma outra mulher... As batidas na porta trouxeram-na de volta realidade e, sem querer, sentiu o corpo se aquecer na esperana de que talvez fosse Nick. Ele estava ali, do outro lado da porta! No conseguiu tomar nenhuma atitude; estava paralisada e ansiosa. As batidas se repetiram e ela ento ouviu uma voz familiar: Est a, sra. Radcliffe? Sou eu! Era a sra. Biggins, sua senhoria. Decepcionada, Karen abriu a porta para aquela senhora de feies magras e avental surrado. Imaginei que j estava de volta, querida. Vim avisar que algum veio

procur-la, assim que voc saiu. Sim, eu sei respondeu Karen. No fez meno de convid-la a entrar, pois sabia que as conversas da sra. Biggins eram interminveis e, s vezes, muito inconvenientes. Ele deixou um bilhete, no ? ela insistiu. Fui eu quem sugeriu, pois ele disse que era importantssimo v-la. Um belo rapaz! Alto, moreno, elegante... O tipo de homem que faz uma garota perder a cabea! disse ela e cutucou Karen com o cotovelo. Isso a irritou, pois, mesmo sabendo que Nick tinha realmente uma bela figura, no gostava do modo como aquela mulher curiosa e intrometida o descrevera. A sra. Biggins, no entanto, no era de desistir facilmente. Est chateada por no t-lo encontrado? perguntou ela, olhando para Karen. Eu disse a ele que podia esperar em minha casa, se no se incomodasse com as crianas, claro... Sabe como elas so... Mas, afinal, no se pode repreend-las o tempo todo. A infncia to curta, no mesmo? Enquanto fazia uma pausa para respirar, a sra. Biggins lanou um olhar penetrante para dentro do quarto, como se esperasse ver algum homem por trs de Karen. Por fim, disse relutante: Bem... afinal ele lhe deixou um bilhete... Passou-o por baixo da porta, ? Foi, sim respondeu Karen. A senhora foi muito gentil em convid-lo a esperar. Bem, se me d licena, estou muito ocupada. E, dizendo isso, fechou a porta, a despeito da profunda decepo estampada no rosto da sra. Biggins. Karen comeou a pensar e no era a primeira vez se no seria melhor procurar um outro lugar para morar. A sra. Biggins era gentil e cobrava um aluguel muito razovel, mas tinha o grave defeito de ser mexeriqueira e de vigiar cada movimento de Karen, inclusive os telefonemas que dava e recebia. Mas no era nada fcil achar um lugar decente em Londres para morar, e aquela casinha velha e gasta havia cado do cu. Karen morava no andar superior da casa e, quando queria, podia fechar a porta e se isolar do barulho das crianas da sra. Biggins e do cheiro de peixe frito que vinha do andar inferior. As paredes descascadas e o ambiente familiar lhe davam uma sensao de aconchego. Estava a poucos passos do metr que a levava todas as manhs firma onde trabalhava como secretria. Na verdade, era uma sorte morar num lugar como aquele, pois ali estava conseguindo reconstruir a sua vida e esquecer um passado doloroso demais para os seus vinte e dois anos. Embora o choque de sua separao j estivesse diminuindo, restava ainda

uma certa dor, que o carto recm-recebido veio aumentar. Com aparente tranqilidade, ela arrumou a mesa e colocou uma chaleira de gua no fogo. Depois, em meio a pensamentos desencontrados e excitantes, preparou mecanicamente uma refeio simples: torradas com manteiga e um ovo cozido. Algo impondervel parecia ter inundado aquele pequeno quarto, at h pouco to sossegado. Seu marido Nick! Esse pensamento silencioso descontrolou-a subitamente, fazendo com que derrubasse gua fervendo na mo, enquanto preparava o ch. No podia haver outra explicao, ele havia encontrado outra pessoa. Dois anos era tempo suficiente para um homem como Nick arrumar dzias de garotas, sobretudo na Amrica do Sul, onde passara a maior parte desse tempo. Na certa as mulheres davam em cima dele como moscas no mel. Karen apertou os punhos, lutando contra a antiga dor que ela julgava ter superado. Nick havia assegurado que jamais concordaria com a separao, que no facilitaria as coisas e que colocaria todos os obstculos possveis. Caberia a ela esperar os dois anos determinados por lei e depois tratar da documentao necessria para a homologao do divrcio. E agora estava ele sua procura! Talvez tivesse mudado de idia, o que era at engraado. Mas, para isso, poderia simplesmente tentar um acordo atravs de um advogado. Afinal, milhares de casais procedem desta forma, usando os meios legais. No! Decididamente no era s isso. Nick queria alguma coisa! Seno no teria vindo pessoalmente, nem teria deixado um recado to intimidador. Despertou desses pensamentos enquanto mastigava um pedao de torrada. Por mais que tentasse no conseguia engolir nada. Por fim desistiu da refeio, afastando o prato e a xcara de sua frente. O que fazer?, perguntou-se. As emoes sobrepunham-se razo. No seria uma enorme tolice rever Nick? Isso provavelmente poria por gua abaixo seus esforos para esqueclo. Ele que arranjasse um outro jeito de se comunicar com ela. No! Definitivamente, no queria v-lo. Decidiu mandar-lhe uma carta. Uma carta to fria quanto a que tinha recebido ao se separarem. Nela Nick lhe comunicava que poderia receber a mesada no banco durante a sua ausncia e que qualquer outro assunto deveria ser resolvido com o seu advogado, o velho dr. Collins. Sim, ia escrever para ele. Mas onde estava o endereo? Levantou-se e foi at o armrio. Tirou de dentro a caixinha preta metlica onde guardava certides, documentos e antigos papis de famlia. Certamente

estaria l o endereo do dr. Collins. Os papis da caixa lhe avivaram lembranas do passado. O retrato de sua me, a casa onde passara belos momentos em sua infncia... Fora um terno perodo, quando Nick, Lisa e Vince eram apenas o futuro. Um futuro oculto em nuvens negras. Karen apressou-se em enxugar as lgrimas. J chorara demais por Nick, no queria chorar mais, acontecesse o que acontecesse! Por baixo da papelada estava o velho, caderno de endereos. Folheou tristemente as pginas amareladas e no conseguiu encontrar o do dr. Collins. Mas havia um modo de descobrir, por meio da Kent Consultores. Passaria por l amanh, na hora de almoo. Apanhou novamente o carto. Maldito Nick! Por que no podia ser mais objetivo? Por que procurar por ela novamente? Por que o encontro no Fiesta, se havia tantos outros lugares? Lgrimas brilhavam em seus olhos enquanto tentava ajeitar os pratos sobre a pia. O Fiesta... centro dos aficionados da msica flamenga, onde haviam tido a primeira briga de namorados e Nick a abandonara impetuosamente; onde um ms depois transbordava de felicidade quando ele a pediu em casamento. E agora Nick escolhia o Fiesta novamente para selar o fim de tudo? Era irnico e assustador ao mesmo tempo. Enxugou a loua e sentiu aumentar cada vez mais a sua inquietao. No se contendo, Karen apanhou o casaco e a bolsa e saiu precipitadamente do quarto. Passou o restante da tarde perambulando distraidamente pelas ruas. Entrou em um cinema e viu apenas um pedao do filme; saiu e tomou um caf num bar solitrio. J eram mais de nove horas quando voltou para casa. Quando chegou diante da porta, olhou involuntariamente para baixo. No havia nenhum movimento anormal na casa da sra. Biggins. Ningum a procurara durante a sua ausncia... Da janela, viu a garota do prdio vizinho abrir a porta para o namorado. Fechou lentamente a cortina, sentindo um pesado manto de solido e melancolia abater-se sobre o seu pequeno mundo, sobre a sua vida de agora... No restava nada a fazer a no ser tomar um banho quente e ir dormir. Mas era to desconfortvel! Em primeiro lugar, no tinha um banheiro privativo. Usava um banheiro comum no corredor da casa, o que no era nada ntimo, e sempre se sentira constrangida com isso. Depois, havia a questo da porta. Seu maior pavor era o de ficar trancada do lado de fora do quarto, pois sua porta, alm de bater com a maior facilidade, tinha uma fechadura muito velha e usada, que constantemente emperrava. Karen nunca se esqueceu do dia em que a porta bateu, forando-a a descer ao

trreo de penhoar e cabelos molhados para pedir uma chave sobressalente. Por coincidncia, a sra. Biggins tinha sado. Apesar da gentileza do sr. Biggins e dos meninos, ela no se lembrava de ter passado por tanto constrangimento. Desde aquele dia jurou para si mesma que nunca mais deixaria aquilo se repetir. O banho, portanto, era sempre antecedido de cuidadosos preparativos para calar a porta e evitar uma batida acidental. S depois de tudo verificado conseguia relaxar e gozar convenientemente a ducha. Algum havia apagado as luzes da escada quando Karen saiu do banheiro. No era o hbito da casa, mas, como j estivesse bastante familiarizada com o caminho, ela foi tateando pelo corredor at o seu quarto. Chegando porta, deixou a toalha sobre a balaustrada. Seu corao parou ao tocar na maaneta, pois em vez de a porta estar entreaberta com uma sandlia de calo, como de costume, estava encostada e a sandlia havia sumido. Olhando pela fresta, Karen viu luz dentro do quarto. Mas estava certa de que tinha apagado a luz! Um arrepio percorreu-lhe a espinha medida que se aceleraram as batidas de seu corao. Seriam ladres? No! Impossvel que algum ladro entrasse em seu quarto sem que a sra. Biggins o visse, j que a sala ficava bem em frente porta de entrada. Talvez as crianas tivessem planejado pregar-lhe um susto... Mas isso tambm era improvvel, j que nos dois anos em que morava ali elas nunca tinham feito esse tipo de brincadeira com ela. Ento, o que seria? Nada, talvez o vento, ou simplesmente um excesso de imaginao. Entrou cautelosamente no quarto, deixando a porta bem aberta e com uma vontade louca de gritar. Tudo parecia normal. As cortinas continuavam fechadas e no havia o menor sinal de intrusos. Apenas a sua sandlia estava do lado de dentro, a poucos passos da porta. Talvez fosse um gato? Que bobagem, na casa no havia gatos! Pensando nisso foi entrando no quarto mais tranqila, mas, ao tropear numa cadeira, levou um susto e o som que veio do dormitrio a deixou totalmente paralisada. Com os olhos arregalados, levou instintivamente a mo garganta, tentando reagir contra o terror que se apossava dela. Vislumbrou, ento, uma silhueta alta e ereta junto ao batente da porta. Karen estava desnorteada, sem saber o que fazer. Voc! conseguiu afinal sussurrar. Eu, sim afirmou Nick, caminhando para a saleta de um modo to natural que parecia viver ali h anos. Ser que a assustei? Karen esforava-se para manter a calma. Com muita dificuldade respondeu, agressiva: O que est fazendo aqui? Como se atreveu a entrar assim no meu apartamento? A porta estava aberta respondeu ele, dando por encerradas as

explicaes. E sempre com a mesma atitude indolente e auto-suficiente, dirigiu-se porta do corredor e bateu-a com tanta fora que Karen deu um pulo para trs. O que est fazendo? Estou fechando a porta disse ele; virou-se ento com as mos nos bolsos do palet e ficou parado, olhando-a com um ar irnico. Achei que voc no atenderia ao meu pedido. Ento, pensou mesmo que eu ia largar tudo... para correr ao seu encontro? E pretenso demais! Ainda conserva a mania de gaguejar quando est nervosa, meu bem? Vejo que no mudou nada... Tambm no posso dizer que voc tenha mudado! retrucou Karen. Continua sempre arrogante! Acho que at mais do que antigamente! Na verdade, no sei como pude me apaixonar por voc um dia. Voc simplesmente... Gostaria que me poupasse da velha discusso... disse ele secamente. No tenho a mnima disposio de recomear com isso. Basta uma vez para bancar o idiota. Saia daqui! gritou ela, furiosa. No tenho nada para dizer a voc! Nada! Mas eu tenho e no pretendo sair daqui antes de faz-lo. Ento diga logo e d o fora! Se a liberdade que veio pedir, no precisava ter se dado ao trabalho; h dois anos j lhe tinha oferecido, quando me ameaou! Ento nisso que est pensando? Havia desprezo em sua voz. Voc no passa mesmo de uma ordinria... A dureza daquelas palavras chocou-a profundamente. Sentiu reabrirem-se as velhas feridas e, correndo em direo porta, gritou, fora de si: Isso o que tinha para falar? Pois bem, j o disse! Agora caia fora! Abriu a porta num arranco e ficou esperando, desafiadora. Nick ficou parado, encarando-a com um brilho de dio nos olhos. Apesar dos esforos para se conter, sua expresso traa a raiva que sentia. Finalmente moveu-se para um canto da sala e disse: No vim por sua, causa, e sim por Elizabeth. Elizabeth? Karen surpreendeu-se. Mas o que h com ela? Sofreu algum acidente?

Nick sacudiu os ombros com pesar e respondeu: Elizabeth est doente. Oh, isso horrvel! balbuciou ela, deixando a mo cair da maaneta. E... srio? Ela no escapar... Karen fechou os olhos por um instante, aps ouvir aquelas palavras terrveis. No podia ser verdade! Elizabeth, a mulher com quem ela convivera durante alguns meses e que chegara a amar como a uma verdadeira me... Elizabeth, a quem Nick devia tanto, e por quem ele seria capaz de fazer qualquer coisa... No, definitivamente no podia ser verdade o que acabara de ouvir... E no entanto bastava olhar para Nick para perceber que era. Aquilo estava realmente acontecendo. Algo que soava como um pesadelo, mas algo real. O que aconteceu, afinal? Quando foi que voc soube? perguntou, aflita. Soube ontem, ao chegar... Escute, Kari, voc no tem nada a para beber? perguntou com naturalidade, sem perceber que usara o apelido com que costumava cham-la na intimidade. terrvel... Estou com medo, Nick... murmurou. Olhe, acho que s tenho licor e limonada... Oh, espere a, ainda h um resto de rum. Voc quer se servir? Est bem... disse ele, apanhando um copo. J no havia mais em seu rosto vestgios de ressentimento e tristeza. Olhou para Karen e perguntou: Voc no quer tomar um? No, obrigada respondeu, perturbada com a proximidade dele. Ao perceber que o penhoar estava ligeiramente aberto, fechou-o com rapidez e apertou fortemente o cinto. Eu... eu vou tomar um copo de leite com biscoitos antes de dormir. Ele a examinou detidamente e, antes que ela se afastasse, sorriu com ironia e perguntou: Ainda toma o seu leite com biscoitos antes de se deitar? um hbito, voc sabe... Nick, pelo amor de Deus, fale-me de Elizabeth! Eu no tenho muito o que contar! No sabia de nada, ningum me contou nada disse ele, deixando-se cair numa poltrona, com uma expresso acusadora. E voc, nunca mais esteve com ela? No, claro que no! exclamou. Afinal, concordamos que seria melhor para ela que... Bem! Nunca estive realmente convencida disso. Estvamos apenas protelando uma deciso. Cedo ou tarde Elizabeth tinha de saber.

No! No tinha! No agora, depois de tudo... Pois saiba que eu senti muita falta dela. Sentiu mesmo? perguntou, sarcstico. Isso me surpreende, sabe? No acha que tarde para remorsos? Oua aqui, Nick, no estou disposta a recomear com brigas estpidas. Sinto por Elizabeth, quer voc acredite ou no. E, se eu puder fazer alguma coisa, s falar. Mas... H algo, sim, que voc pode fazer! interrompeu-a bruscamente. E desta vez vai fazer a coisa direito, sem erros, pelo menos uma vez nesta sua vida de mesquinharia e egosmo! Grosseiro! Mal-educado! Saia daqui antes que... Mas ela se calou ao sentir as mos de Nick em suas costas. Sem oferecer-resistncia, deixou que os dedos dele tocassem sua pele macia, enquanto chorava baixinho e gemia de prazer. Subitamente, com a mesma rispidez com que a segurara, ele a soltou e afastou-se com os olhos brilhando e um sorriso duro e cruel. Foi ento at a mesa para se servir de bebida e, ao voltar, disse: Estou aqui para propor uma trgua, embora eu no saiba se estou agindo corretamente. Uma trgua, Nick? O que quer dizer com isso? Sem olhar para ela, respondeu: melhor eu contar do princpio. Havia se inteirado da doena de Elizabeth dois meses atrs, quando recebera uma carta dela dizendo que se sentia muito cansada ultimamente e que decidira passar uma temporada com os Mitchells. Karen nunca ouvira falar, neles, sabia agora que eram amigos de longa data de Elizabeth e haviam se fixado em Marbella depois de se aposentarem. Ali viviam uma velhice pacfica numa linda casinha, e freqentemente escreviam amiga convidando-a para que os visitasse. A carta seguinte de Elizabeth, Nick a recebera trs semanas depois. Nela dizia estar muito bem na companhia dos amigos, mas sentia f muito a falta dele e de Karen, e esperava estar em casa no fim do ms para que eles a visitassem. Karen engoliu em seco ao ouvir as palavras dele. Ento Nick tinha mantido o segredo durante todo o tempo em que estivera na Amrica do Sul, fazendo Elizabeth crer que o casamento deles estava em perfeita ordem e que Karen estava com ele no exterior! Oh, Deus! exclamou ele, desolado. Acho que voc tinha razo...

devamos ter contado a ela. Elizabeth teria ficado magoada e sentida, mas com o tempo aceitaria o fato. E agora... tarde! Karen concordou silenciosamente, embora tivesse vontade de acus-lo. Ela jamais tinha concordado com esse segredo absurdo. E sabia por que ele havia agido assim. Medo de que Elizabeth, com a sua fora e personalidade, se empenhasse em reaproxim-los. No desistiria enquanto no conseguisse reconciliar a vida daquele que, para ela, era um verdadeiro filho e da mulher que ele havia escolhido para esposa. Elizabeth amava-os de todo o corao e no merecia ser enganada por todo esse tempo. Karen pensou nisso mas no disse, pois seria muito inoportuno. Por outro lado, talvez tivesse sido melhor assim. Se Elizabeth houvesse conseguido reconcili-los, provavelmente descobriria o verdadeiro motivo da briga, o que para ela seria um sofrimento muito grande. Sim, talvez Nick, sem conscincia do que fazia, tivesse optado pela melhor soluo. Karen sentiu um arrepio ao pensar nisso. Sim, tarde demais... murmurou ela, retomando a frase de Nick. Estou com tanto medo... Pobre Elizabeth! Mas no tarde demais para dar a ela uns ltimos momentos de felicidade. Enquanto falava, segurou a mo de Karen entre as suas, olhando para ela com uma expresso de fria determinao. claro que no! Se eu puder fazer alguma coisa, ser de todo o corao! Acredite ou no, Nick, apesar de no conhec-la to bem quanto voc, aprendi a am-la e a respeit-la durante a nossa curta convivncia. E o fim do nosso casamento no alterou em nada os meus sentimentos em relao a ela! timo! Isso torna as coisas mais fceis para mim, para que eu possa lhe dizer o porqu da minha presena aqui esta noite. Apesar de se assustar um pouco com as ltimas palavras de Nick, Karen ficou atenta, procurando manter a serenidade. Ele se levantou, deu alguns passos, como se no soubesse por onde comear, e finalmente disse: Eu e Elizabeth tivemos uma longa conversa esta tarde, e ela manifestou o desejo de voltar a Dellersbeck. Ela nasceu l e passou ali a maior parte da vida. Foi s depois da morte de James que a famlia a pressionou para mudar de cidade. Por isso veio se instalar no apartamento em Granton Place. Nick deu um longo suspiro e balanou a cabea. Mas voc alugou a casa, no foi? perguntou Karen. No chegou a vend-la... No! respondeu Nick. Nunca permiti que ela se desfizesse da casa. Aluguei-a por alguns meses a uma construtora. Agora est vazia e hoje liguei

para o corretor, pedindo para no alugar mais a casa. Amanh darei um pulo l para fazer alguns arranjos e creio que, na prxima semana, j poderei levar Elizabeth. Karen no pde evitar de sorrir com amargura. Sempre o mesmo Nick! Quando tomava alguma deciso, ia at o fim. Essa determinao nunca lhe faltou, e graas a ela Nick, um rapaz pobre, tinha chegado liderana de um complexo centro de engenharia e clculos com contratos pelo mundo todo. Sim, era preciso reconhecer esse mrito em Nick. Era o que ela 'mais amava nele. Isto e a sua incrvel devoo por Elizabeth, a responsvel direta pelo sucesso dele. Fico contente com isso... disse ela. Acho que nada a faria mais feliz que voltar a Dellersbeck. ... concordou Nick. S que tem mais um detalhe. Karen percebeu uma sbita alterao em sua voz e em suas atitudes. O que quer dizer? perguntou ela. A famlia... aqueles a quem ela ama, e que devem estar perto dela. Oh, natural! exclamou Karen nervosamente, para depois perguntar, desconfiada: Voc quer que eu v visit-la? Quero muito mais que isso, No estou entendendo... Quero que venha a Dellersbeck comigo e fique l enquanto Elizabeth precisar de ns. Karen estava a ponto de concordar, em parte motivada pela pena que sentia de Elizabeth, e em parte pela atrao que a personalidade de Nick exercia sobre ela. Mas refez-se imediatamente ao pensar nas conseqncias. Sim... claro... balbuciou, Perturbada. ... claro que irei com voc para v-la... mas no poderei ficar! Afinal, eu tenho um emprego! Poderia tirar uns dois dias de folga para ir at l, mas... Voc no est disposta a colaborar, Karen? Ou est deliberadamente se fazendo de desentendida? No! No isso... disse Karen, quando se deu conta do verdadeiro significado das palavras de Nick. Oh, no! Voc no pode estar querendo... exatamente o que estou querendo ele a interrompeu com extrema dureza. Voc ir comigo a Dellersbeck... como minha esposa! Oh, no... no! Eu no poderia... no depois de... Voc pode e ir! Seus olhos brilhavam intensamente quando Nick a

agarrou pelos ombros e a forou a olhar para ele. Iremos juntos a Dellersbeck, e vai fingir ser minha mulher. Ser romntica e carinhosa, como se nada houvesse acontecido. Ser minha mulher para todos os efeitos e at quando eu julgar que seja necessrio e suficiente! No pode estar falando srio! disse, tentando se desvencilhar das mos dele. Ento acha que possvel fingir amor e amizade, como se nada houvesse acontecido? Acho... e nunca falei to srio em minha vida disse ele, incisivo. E no me venha dizer que no sabe fingir, porque eu a conheo bem demais! Oua bem, querida Karen, se no colaborar comigo, serei forado a contar tudo a Elizabeth. Tudo, entendeu bem? Como acha que vai ficar a bela imagem da minha inocente esposinha e de Vince Kayne? O que acha que vai acontecer a Elizabeth? No! Voc no seria to desumano! gritou ela, desesperada com a dor provocada pela presso dos dedos de Nick. Largue-me, Nick, voc est me machucando! Voc merece, minha querida! disse ele, enquanto a afastava com violncia. Ah, pelo amor de Deus! No comece a choramingar... Ela se apoiou numa cadeira para no cair e tentou se refazer, enquanto alisava mecanicamente os cabelos. Finalmente endireitou-se e deu um profundo suspiro. Est bem... sussurrou lentamente. Voc ganhou! S que preciso de uns dias para solicitar uma licena no emprego. Afinal, no posso simplesmente... Eu cuido disso. Quem o seu chefe? Meu superior o sr. Drummond, da seo de vendas de... Quero o nome do chefo cortou Nick, impaciente. No vou falar com um simples funcionrio. Ah, como bom ser influente... disse Karen, tentando parecer sarcstica. S que no se esquea de que eu continuarei vivendo... e preciso do meu emprego. Alm disso, gosto de trabalhar com o sr. Drummond, e... E o que diabos faz com o dinheiro que eu lhe dou todos os meses? Pelo visto uma pssima administradora. Karen apertou furiosamente os lbios; nesse ponto ela levaria vantagem. Nunca toquei em nenhum centavo do seu dinheiro e nem o farei! afirmou com uma expresso atrevida e desafiadora. Mas, para sua decepo, Nick no pareceu afetado pelo que acabara de ouvir.

Simplesmente sacudiu os ombros e completou: Ento estamos combinados. Entrarei em contato dentro de no mximo dois dias, assim que terminar de ajeitar as coisas. Ela no respondeu. Estava louca para que ele se fosse logo, para poder desabar o corpo exausto numa poltrona. Sentia-se no limite de suas foras fsicas e mentais. Sem olhar para ele, escutou seus passos e o som da porta se abrindo. Mas, em vez da esperada batida, tornou a ouvir a voz dele junto dela: Karen? Sim? conseguiu responder com o que lhe restava de flego. Isso significa muito para mim. Obrigado! Ele estendeu a mo para ela. Vendo, que no haveria retribuio, fez um gesto de desalento e tornou a baix-la. Depois abriu a porta e saiu em silncio. Somente com a batida da porta Karen deu-se conta do estado emocional de Nick. Deu um passo instintivo frente, mas j era tarde. A porta estava fechada e no quarto restava apenas o eco das palavras dele. Ento sentou-se e abraou tristemente o seu prprio corpo trmulo. Sentiu-se fria, triste e dolorida. Se tinha vontade de estrangular Nick por sua arrogncia e crueldade, ao mesmo tempo queria abra-lo e afagar os seus cabelos. Afinal, ele tinha admitido que teria sido melhor contar tudo a Elizabeth. Agora no teria de forar essas encenaes absurdas. Tudo culpa dele, de seu orgulho prepotente. Ele no queria enfrentar Elizabeth, por isso preferiu embarcar para a Amrica do Sul e esperar que o tempo se encarregasse de tornar mais fcil a tarefa de dizer a verdade. Karen levantou-se e passeou pela saleta. Pensou no que o futuro reservava para ela e estremeceu. Como poderia suportar aquilo? Viver novamente com Nick, sob o mesmo teto, voltar a dissimular e esconder coisas do homem que amava apesar de tudo, suportar o desprezo e a ironia dele, viver uma mentira diante de Elizabeth...

CAPITULO II
Pela primeira vez, em seis meses, Karen chegou atrasada ao trabalho. Um atraso de vinte minutos. Pressentiu que aquele ia ser um dia pssimo assim que se levantou e

descobriu um buraco em sua meia de seda. Ao tomar o caf com pressa, derrubou-o na blusa. Foi preciso troc-la. Saiu correndo para a estao do metr e no caminho escorregou, no levando, por pouco, um tombo na calada. Mas quebrou o salto de um dos sapatos, o que a obrigou a voltar para casa. Desesperada com o atraso, viu partir o metr assim que ps os ps na estao. No teve outra sada: foi andando at o escritrio. Chegou esbaforida, suada e exausta. Ao menos, pensou, toda essa atrapalhao serviu para afastar Nick da minha cabea. Saiu precipitadamente do elevador e quase deu de encontro com o sr. Drummond, no momento em que ele saa de sua sala. Oh, queira me desculpar! disseram ambos ao mesmo tempo, enquanto o sr. Drummond recuava um passo. Estava imaginando o que teria acontecido senhorita disse ele. Oh, sim... estou terrivelmente atrasada! balbuciou Karen, ainda ofegante. Parece que tudo est contra mim hoje! No se preocupe... tranqilizou-a com um sorriso gentil. Voc sempre foi pontual e, dadas as circunstncias, perfeitamente justificvel... Muito obrigada... Karen agradeceu, sem entender muito bem. Mas vinte minutos! Oh, se algum... No pde terminar a frase, porque o sr. Drummond j entrava em seu escritrio, acrescentando: Sinto muitssimo saber que est com problemas de doena na famlia, sra. Radcliffe. Eu... Nisso o telefone tocou e ele foi atender, fazendo um gesto para Karen colocar a correspondncia em ordem. Ela se sentou depois de atender a seu pedido, e ficou imaginando com quem ele teria falado. Seria Nick? Ou talvez o dono da companhia... S podia ser um dos dois, pois o sr. Drummond j parecia inteirado da doena de Elizabeth. Tudo levava a crer que fosse Nick. Havia desapontamento no rosto do sr. Drummond quando voltou a falar com ela. Encarou-a com o rosto um pouco plido e disse num tom meio spero: Fui comunicado de que a senhora precisa de uma licena por tempo indeterminado. Oh, sim... se for possvel... confirmou Karen, nervosa e sem graa. Eu gostaria de voltar o mais rpido possvel, mas creio que imprevisvel... E, bem... se ajudasse, eu poderia levar algum trabalho para fazer... evidente que no! exclamou o sr. Drummond. Como poderia

trabalhar e cuidar de uma senhora enferma ao mesmo tempo? No, sra. Radcliffe, v cuidar de sua doente. Tenho certeza de que arranjaremos algo quando voc voltar. Saiba que admiramos muito a sua dedicao e competncia. Enquanto Karen agradecia, ele assumiu um ar de falsa zanga e acrescentou: S no a perdo por no ter vindo antes me contar os seus problemas. Afinal, nunca fui um chefe ranzinza... Mas... eu ia fazer isso, sr. Drummond... desculpou-se ela, terrivelmente constrangida, enquanto intimamente amaldioava a precipitao e a falta de tato de Nick. Afinal, eu s soube ontem noite! H gente influente por trs da senhora, no ? indagou ele. No sabia de suas relaes com a empresa Radcliffe... ou mesmo com a famlia. Oh... eu... nunca me ocorreu mencionar isso... murmurou ela, sentindo o rosto pegar fogo. Ora, que indiscrio a minha em me intrometer nos seus assuntos pessoais... desculpou-se sorrindo o sr. Drummond. Depois, levantando a mo num gesto de despedida, prosseguiu: Creio que est ansiosa para ir embora, sra. Radcliffe... Sei como desagradvel um caso de doena. Vai nos mandar notcias, no ? Oh, sim! Prometo que escreverei respondeu Karen. E quero agradecer a amabilidade que o senhor est demonstrando... Mas, como vai se arranjar sem mim... com as cartas e as outras coisas? Ah, no se preocupe com isso! A srta. Pinkney me dar uma ajuda enquanto reorganizamos a nossa vida sem a senhora. Ainda bem, sr. Drummond... Sentia-se confusa e estranha. Saiu da sala do sr. Drummond andando sem direo. Tudo parecia de cabea para baixo e tinha a sensao de ter sido demitida sem o desejar e sem saber por qu. Estava totalmente sem rumo, ao sabor das ondas. Ou melhor, ao sabor das vontades de Nick. Onde estaria ele? Havia prometido entrar em contato, mas, se tivesse partido pela manh para Dellersbeck, provavelmente demoraria uns dois dias antes de dar algum sinal. Podia ao menos t-la deixado permanecer no trabalho at a hora de partir... De repente, viu-se parada no meio do corredor. Por um momento pensou seriamente em voltar sala do sr. Drummond e pedir para que a deixasse ficar mais uns dias. Poderia colocar a correspondncia em dia, fazer pequenos trabalhos de rotina, ajudar a datilografa... Quando o elevador abriu a porta, Karen tinha tomado uma deciso: ficaria. Quando se preparava para voltar, ouviu a voz da jovem secretria, Sandra, que

a chamava do corredor. Puxa, que sorte, Karen! Estava com medo de que j tivesse ido embora! exclamou Sandra enquanto lhe dava um papel, com um recado escrito. verdade o que esto dizendo? Voc vai mesmo embora? Karen confirmou, sorrindo para Sandra. Olhando para o bilhete, viu um nmero de telefone que ela conhecia muito bem e o seguinte recado: "Telefone esta manh, antes das dez e meia". No havia assinatura, mas tambm no era necessria. Puxa, estou chateada... disse Sandra. Sentirei a sua falta, Karen... E se h algo que eu possa fazer... Obrigada, mas est tudo bem respondeu Karen com um sorriso. Tambm vou sentir a sua falta. Dando um rpido adeus, correu para o elevador que j se fechava. Tudo o que ela queria agora era sair depressa das dependncias da companhia, para evitar perguntas. A esta altura provavelmente todos j deviam estar a par do que estava acontecendo, e Karen tinha receio de que a procurassem para saber maiores detalhes. Sempre se preocupara em manter sua vida privada fora das conversas no trabalho. A idia geral era a de que ela fora casada, mas enviuvara, e ela nunca fez nada para desfazer esta impresso. Agora podiam comear a investigar, e como Nick, apesar de no ser famoso, executava um trabalho que o levava sempre a aparecer nos jornais e noticirios, Karen temia que acabassem por descobrir a sua identidade. Para seu alvio, no havia ningum na portaria e ela pde passar despercebida pela porta de entrada. Assim que pisou na calada, procurou um telefone pblico nas imediaes. Viu um logo na esquina, foi at ele e discou o nmero do bilhete. Enquanto a ligao se completava, Karen tentou ignorar o pulsar do seu corao ansioso. Olhou distraidamente para as pessoas que passavam pelas ruas, alheias ao seu drama interior. Karen? Ouviu a voz de Nick do outro lado da linha. Eu tinha certeza de que era voc. Recebi seu lindo bilhete... disse ela, procurando ser a mais fria possvel. Fez realmente um bom trabalho... J me puseram fora do emprego. No acha que poderia ao menos ter esperado... Pare de exagerar, Karen! interrompeu-a, impaciente. Aquilo foi necessrio! Agora preste ateno. Quero que v agora mesmo quela pocilga que voc chama de sua casa e faa as malas. Passarei l em uma hora para lev-la nossa casa antes de partir para Dellersbeck. Ei, espere um momento, Nick! gritou, chocada. No posso me aprontar

em uma hora apenas! E se pensa que vou acompanh-lo sua casa, est ficando totalmente maluco! Concordei em. ir at Dellersbeck com voc, mas no... Quer calar a boca por um momento? Voc no tem escolha, e tampouco eu! Elizabeth est ficando desconfiada e no pra de me fazer perguntas. Quer saber por que voc no estava comigo ontem e resolveu lhe fazer uma visita esta tarde. E oua: melhor que ela a encontre l! Porque seno... Nisso, o telefone deu sinal para depositar outra ficha. Karen procurou precipitadamente uma na bolsa, mas o fez to afoitamente que acabou deixando cair o fone. Depois de apanh-lo, toda atrapalhada, ainda gritou junto ao bocal: Nick... Nick! Mas ele j havia desligado e, se ela bem o conhecia, no atenderia a um novo chamado. A essa altura, j devia estar na rua. Ficou parada, confusa e perdida. Pensou em telefonar a Elizabeth, mas teve medo de que ela estivesse de cama. Mas, ento, como que iria visit-la tarde? Se ao menos tivesse arrancado informaes mais precisas de Nick na noite passada, em vez de ficar discutindo como uma tola! Ento subitamente se lembrou de que Nick lhe dera apenas uma hora! E uma hora para ele significava exatamente isso: sessenta minutos para arrumar todas as suas coisas e pagar o aluguel devido. Ento era isso! Nick tinha planejado tudo! No queria lhe dar tempo para nada. Assim evitaria ter que lhe explicar as coisas. Ele detestava dar explicaes. Karen suspirou de alvio ao saber que a sra. Biggins no estava em casa. Isso significava se ver livre de um longo e estafante interrogatrio sobre por que ia se mudar dali, o que provavelmente iria atras-la ainda mais. Mas, medida que ia enfiando as coisas nas malas, sentiu que ia ter problemas. Nos ltimos dois anos em que vivera s, havia acumulado uma infinidade de objetos e quinquilharias que no prestavam para nada, mas que no tinha coragem de jogar fora. Suas duas maletas no seriam suficientes para carregar tanta coisa. Alm disso, era preciso acertar as contas com a sra. Biggins, e ela estava fora. O que fazer? Bem que gostaria de conservar o apartamento para deixar ali guardadas as coisas que no iria precisar e no tinha como levar. Talvez a sra. Biggins concordasse com isso, se ela lhe pagasse alguns aluguis adiantados. E se ela no voltasse a tempo? Alm disso, como faria para arranjar dinheiro para os aluguis? Havia perdido o seu emprego e estava totalmente dependente de Nick! Karen comeou a sentir pnico. Seu orgulho e seu maior trunfo sobre Nick era o fato de jamais haver tocado no dinheiro que ele lhe enviava mensalmente.

Mas agora teria que apelar para isso. Se ao menos houvesse outra alternativa... Subitamente parou, angustiada pelo pensamento que lhe ocorrera. Ali estava ela se preocupando com os seus problemas enquanto Elizabeth... No estaria sendo egosta demais? Ser que Nick tinha razo, apesar de tudo? Por que aquilo tinha de estar acontecendo com Elizabeth? Passou a mo nos olhos e deu uma olhada nervosa para o relgio. Eram quase dez e meia e Nick devia chegar a qualquer momento. Resolveu escrever um recado para a sra. Biggins, comunicando a mudana, e deixar-lhe algum dinheiro, avisando que entraria depois em contato para uma explicao mais detalhada. Finalmente, depois de muito esforo, conseguiu escrever: "Precisei viajar para atender a um chamado urgente. Por favor, pague por mim a conta do leite e guarde a minha correspondncia at eu enviar o meu novo endereo". Karen relia o que tinha escrito quando ouviu o barulho da batida de porta de um carro. Foi at a janela e viu Nick entrando na casa. Ficou parada, com o corao batendo descompassado e os lbios secos, esperando ouvir a qualquer momento os passos dele na escada. Quando a campainha tocou, ela levou um susto e correu para abrir a porta. Nick entrou como um furaco. No h ningum em casa! defendeu-se Karen com frieza. Todos saram, e eu j estava... Bem, vamos ao que interessa... interrompeu ele. No entendeu as minhas instrues? Ainda no est pronta? No, no estou! Tenho muita coisa para arrumar e no tenho malas suficientes. Alm disso... Ento, deixe tudo a. Depois mando algum apanhar para voc disse ele, enquanto subia as escadas. Por ora, leve apenas o necessrio. Ao abrir a porta do apartamento, ele no escondeu o seu desagrado. Isso foi o melhor que pde arranjar? comentou secamente. Esta casa caindo aos pedaos nesta ruela escondida? Francamente, Karen, nunca pensei que... Oua aqui, Nick... reagiu ela, furiosa. Talvez lhe parea desagradvel, mas uma casa limpa e acolhedora. ideal para mim! E depois, com essa sua histria de fingir que estava tudo bem e que havamos viajado juntos para a Amrica do Sul, no queria que eu arrumasse uma casa perto da nossa antiga vizinhana para correr o risco de que algum conhecido me visse, queria?

Mas tambm no precisava morar numa espelunca! Londres uma cidade grande. Sim, e o mundo pequeno... No ter sido uma boa desculpa para se esconder aqui, convenientemente? perguntou ele, arrogante. Pense o que quiser, Nick! Mas no admito que fale assim desta casa! Ele no respondeu, limitando-se a observ-la entrar no quarto e tirar a mala de cima da cama. O peso era excessivo e quase a fez despencar no meio do caminho; mesmo assim, ela agentou firme. Quando chegou porta da rua, Nick a alcanou e a fez parar. Agora chega, Karen. Penso que fizemos um trato a noite passada. melhor voc colaborar, seno as coisas vo engrossar! Por alguns instantes ela ficou parada, dominada pelo olhar penetrante de Nick. Finalmente concordou, hesitante: Est certo... Levarei a mala menor. Em silncio levaram a bagagem at o carro, e, enquanto Nick se ocupava em ajeit-la no porta-malas, Karen voltou casa para deixar o bilhete para a sra. Biggins. Feito isso, voltou e acomodou-se no carro ao lado de Nick. O fato de estar ali, na companhia dele, trouxe-lhe recordaes. Aqueles velhos gestos, to conhecidos, o jeito de Nick sentar-se, de ajustar o cinto de segurana e de dar a partida a afetavam de um modo estranho. Karen virou o rosto para a janela num movimento brusco. No queria tornar a viver aquela intimidade to perturbadora. Afinal, o passado era o passado e o mais importante era conservar , a paz que havia conquistado a duras penas. Nick no pareceu perceber nada. Manteve-se calado durante todo o tempo e s quebrou o silncio quando estacionou numa lanchonete de supermercado. Ei! gritou para a garonete. Queremos um sanduche! Enquanto fazia a escolha, Karen observou-o detidamente. Ele pediu um caf e ficou bebericando enquanto esperava, totalmente alheio aos pensamentos que povoavam a mente dela. Meu Deus, pensou desesperada, no valeu de nada o esforo de todos esses anos. Tudo havia se evaporado ao simples contato com Nick. Todas as antigas lembranas, as ansiedades e as inquietaes voltavam avassaladoramente! Ela era novamente uma mulher casada! Voc est casada e Nick seu marido, parecia ouvir uma voz dizendo-lhe, enquanto observava Nick apanhar os sanduches e coloc-los dentro do carro. Quando ele deu a partida novamente, ela sentou-se rigidamente e sentiu um

arrepio percorrer-lhe o corpo. Dois anos de sua vida haviam se desfeito como fumaa no ar... As sinalizaes na estrada indicando Valentine Grovet aumentaram a sensao de familiaridade, e Karen agarrou mais forte a bolsa para que Nick no percebesse o tremor de suas mos. Ela reconhecia todas aquelas ruas belas e arborizadas, o estilo imponente das construes antigas, os jardins bem cuidados... Era como se o tempo tivesse parado durante dois anos, e ela e Nick estivessem voltando de sua lua-de-mel. Naquele dia havia muita alegria quando o carro deles cruzou o porto de entrada e atravessou os jardins. O som de risos, o ambiente de calor e aconchego, a comida farta e a boa bebida... Agora, porm, tudo estava silencioso, como se ningum se atrevesse a perturbar a quietude da casa vazia. Karen entrou na frente, muito vagarosamente. No hall, ainda estava o busto entalhado em carvalho e, junto a ele, o pequeno nicho de vidro feito pelo prprio Nick, para proteger o telefone. A porta ao fundo estava entreaberta, deixando ver parte da modernssima e reluzente cozinha, toda decorada em preto e branco. Automaticamente, Karen encaminhou-se para l, seguida de Nick, que resmungou ao apanhar duas cartas sobre a mesinha do corredor. Hum! Eles no so de perder tempo. Por algum tempo ele a deixou entretida a admirar os detalhes do ambiente. Ento, perguntou: Gostou do modo como eles deixaram a casa? Quem? perguntou Karen, surpresa. Os Gilburn respondeu ele. E, vendo que ela continuava sem entender nada, explicou: Claro que voc no podia saber: Aluguei a casa para eles durante esses dois anos. Falou, ento, sobre o casal de americanos que havia morado ali. Gilburn havia sido mandado a Londres por sua firma para ali ficar durante um ano, mas o prazo tinha se prorrogado devido sbita transferncia de seu superior para a filial italiana. E como a sra. Gilburn ficara horrorizada diante da possibilidade de permanecer por mais dois anos no apartamento em que estavam instalados, John Bain, um amigo comum, intercedeu junto a Nick para que alugasse a casa para eles. E a histria toda essa concluiu Nick. Agora vou buscar as nossas coisas. Creio que vai querer arrum-las a seu modo. Nick! exclamou Karen. Aqui no h nada! Onde voc passou a noite? Eu? Bem, achei melhor ficar num hotel.

Ora, mas no carto voc tinha dito que estaria em casa! verdade... Mas uma vez que fui ao seu apartamento para conversarmos, no achei necessrio ficar aqui. E, olhando-a penetrantemente, prosseguiu: Eu disse a Elizabeth que os Gilburn s deixariam a casa hoje, de modo que ficaramos por uns dias no hotel. Mas por qu, Nick? Ora, pelo amor de Deus, use a cabea, Karen disse ele, impaciente. No acha que Elizabeth teria ligado para voc assim que soubesse da nossa chegada? Tive que dizer que voc tinha ido atrs de uma mala na alfndega para que ela no estranhasse o fato de no estar comigo. apenas uma mentira a mais para justificar a sua ausncia. Karen empalideceu e respondeu: No me olhe como se eu fosse a culpada! Afinal, a idia no foi minha... Sei disso. S queria que ficasse a par de tudo disse Nick com um ar cansado. E j que falamos nisso, fiz uma relao de coisas que voc deve saber de cor. E, dizendo isso, passou a Karen uma lista de anotaes numa folha de papel, contendo referncias tais como: o endereo onde hipoteticamente tinham vivido aqueles dois anos, o nome de alguns colegas engenheiros sul-americanos, a localizao da obra em que trabalhara e vrios outros detalhes profissionais e tursticos. Agora voc vai memorizando essas coisas continuou ele. Quando eu voltar, lhe darei mais algumas informaes. Deve estar preparada para enfrentar qualquer assunto que porventura venha tona. No, Nick, eu no conseguirei! exclamou Karen, desesperada. Nunca estive na Amrica do Sul! Como espera que eu v sustentar uma conversao sobre seus pases e suas cidades? No espero nada de voc! respondeu Nick, exasperado. Apenas fique calada e concorde com tudo o que eu disser! Farei o possvel para facilitar as coisas, mas no ser fcil e voc precisa agentar... por Elizabeth! E depois... Bem, depois de tudo acabado, voc pode ir para o inferno. E, afinal, no ter perdido completamente o seu tempo. Ser instrutivo, voc vai ver... Karen sentiu os olhos cheios de lgrimas ao ouvir aquelas palavras. Como pode falar desta maneira? soluou ela. No percebe que falando em depois... est simplesmente contando o tempo que resta pobre Elizabeth? E por que no? A verdade deve ser enfrentada.

Oh, voc monstruoso! gritou, furiosa. Dizendo-me o que fazer com o meu tempo! Parece at que est comprando a minha disponibilidade... ... Hum... isso tambm verdade Nick interveio rispidamente. Se prefere colocar as coisas assim... eu tenho condies de comprar o seu tempo. Afinal, se outro homem pode faz-lo, por que no eu, o seu marido? Nick! Como se atreve a falar desse jeito comigo? Avanou para ele e o esbofeteou. Nick, por sua vez, ergueu a mo direita e aproximou-a do rosto de Karen com uma lentido exasperante, pousou-a em seu pescoo frgil e delicado e comeou a apert-lo. Sua bruxa! Sua cadela vagabunda! Eu... Ele parecia totalmente transtornado. Eu poderia mat-la agora mesmo! O telefone, ento, tocou. Nick deixou pender o brao enquanto Karen recuava um passo, com as pernas bambas e a ponto de desmaiar. Ele virou-se e atravessou o corredor em silncio. Sim? Sua voz havia recobrado a serenidade costumeira. Ah, ns acabamos de chegar! Sim, querida, ela est aqui comigo! Pela porta, Karen viu o marido dar meia-volta e, com um gesto muito controlado, estender-lhe o telefone. Sentiu as pernas pesadas como chumbo e se dirigiu para ele. Ao tomar o aparelho de suas mos, apoiou-se sobre a mesinha para no cair. Al... disse quase num sussurro. Karen, minha querida! respondeu Elizabeth com voz macia e calorosa. No sabe como bom ouvir voc novamente! Como est passando? Oh, eu estou muito bem... respondeu Karen, percebendo que pela primeira vez se sentia constrangida ao falar com Elizabeth. E voc? Como vai? Teve medo de que Elizabeth notasse o tremor de sua voz e instintivamente olhou para Nick, em busca de apoio. Mas ele apenas ouvia com ateno, observando-a com um olhar duro. Felizmente, Elizabeth parecia contente demais para notar algo. Estou bem melhor depois das frias que tirei, querida! disse ela alegremente. Mas a sua volta foi o melhor remdio para mim. Est feliz por voltar? Oh, sim... claro! respondeu Karen num fio de voz. E senti muitssimo a sua falta. No vejo a hora de nos revermos e Nick tambm...

Deus a abenoe, filha disse Elizabeth. Mas creio que estou atrapalhando, porque voc deve ter um milho de coisas para fazer, no ? Desfazer as malas, dar um jeito na casa... Eu sei como so essas coisas! Sabe, eu s liguei por causa disso. Nick um cabea-dura impetuoso e acho uma loucura arrast-la a Yorkshire por minha causa, nem bem voc ps os ps em casa. Quero que tire essa idia da cabea dele. Talvez voc o consiga, porque quanto a mim, francamente... Nick no quer me dar ouvidos! Oh... e voc acha que ele vai dar ouvidos a mim? respondeu Karen, j no limite das suas foras. Mas no se preocupe, Elizabeth, ns vamos descansar bastante juntas a. Creio que o melhor ser deixar que Nick decida, no acha? Est bem, querida. Mas no consigo convenc-lo de que no preciso de babs. Est certo que tive alguns probleminhas, mas tambm no se pode deixar que os mdicos nos apavorem, no mesmo? O que eu realmente detesto criar problemas para os outros. Afinal, eu sei quando estou bem, no sei? Karen mordeu o lbio e assentiu com a cabea, suspirando profundamente. Isso no passou despercebido de Elizabeth. Est tudo bem mesmo com voc, Karen? Havia preocupao em sua voz. H algo de errado? No... no, nada... Ah, que eu... Karen gaguejava quando Nick arrancou-lhe o fone da mo com brutalidade. Ei, mame disse ele brincalho, enquanto a fulminava com o olhar. Acho que a estas horas sua conta de telefone j deve ter dobrado! Oua, Karen ir busc-la assim que arrumar a bagagem e eu... Bem, ns nos veremos dentro de uns dois dias, est bem? Com os olhos cheios de lgrimas, Karen viu estarrecida Nick sorrir, provavelmente de algo que Elizabeth estava dizendo a seu respeito. Despediuse com algumas palavras de carinho e depois se voltou para ela e disse com suavidade: No fraqueje, pelo amor de Deus! No se entregue! Ela meneou a cabea e tentou afastar-se, quando sentiu que ele a segurava pelos ombros, forando-a a olhar para o seu rosto. No, Karen... disse baixinho e com a expresso atormentada. Perdoeme, por favor... No tinha o direito de dizer o que disse h pouco. Mas que esta situao... Karen estremeceu ao sentir o contato das mos de Nick. E documente se deixou ficar junto dele, murmurando:

Acho que tambm lhe devo desculpas, por ter batido em voc... Basta. No diga mais nada! Nick interrompeu, apertando de leve os ombros dela. preciso tentarmos esquecer nossas diferenas... Sei que no ser fcil, mas temos que tentar! Por Elizabeth! Deixou-a ento abruptamente e saiu da casa. Ela ficou ali parada, respirando fundo para se livrar do torpor que paralisava seus membros. Quando Nick voltou, carregando as duas maletas, j a encontrou melhor. Enquanto o ajudava com as malas, Karen pensava no curto momento em que ficaram parados cara a cara ao lado do telefone. Naquele momento ela estava certa de que Nick a beijaria ardorosamente. Mas ele no o fez, apesar do terrvel desejo que Karen sentiu. Estavam to prximos, seria a atitude normal a ser tomada... Ela sacudiu a cabea para se livrar destes pensamentos. Por que estava com aquelas coisas na cabea? Entretida na arrumao da cozinha, s percebeu que estava com muita fome quando viu Nick entrar e lembrou-se dos sanduches que ele tinha comprado no caminho. Vendo-o relaxado, resolveu arriscar um gesto de paz. Acho que vou fazer um caf para ns. Eu realmente no tenho tempo! disse ele, ajeitando a gravata. Quero chegar a Dellersbeck at as quatro, para ter tempo de fazer algo ainda hoje. No vai ficar para almoar? Como alguma coisa na estrada. Decididamente ele parecia ansioso para cair fora. Karen ficou em silncio, apesar do impulso de se oferecer para preparar um lanche para ele comer no caminho. Mas no, pensou ela, melhor mant-lo distante. Com tristeza, concluiu que era tarde demais para retomar a antiga intimidade. Deseja mais alguma coisa, antes que eu me v? perguntou ele. No, creio que no. No? insistiu, irnico. E quanto a isso? As chaves! Voc ainda tem as suas chaves? E dinheiro? E o telefone de Dellersbeck? E, sucessivamente, ele ia tirando o objeto correspondente e largando na mesa, com um ar de profunda gozao. Karen torceu o nariz ao ver o mao de notas que ele deixara sobre a mesa. No preciso disso afirmou, orgulhosa. Hum, ento guarde-o para mim, est bem? Caso precise pode us-lo como

um emprstimo. Prometo que cobro os juros... Karen sentia uma incrvel vontade de dizer algo gentil, algo que quebrasse o gelo entre eles. Mas no se animou, ao constatar a fria indiferena de Nick. Bem... sempre poderia conversar com ele em Dellersbeck. Mas, valeria a pena? Tudo levava a crer que ela s tinha interesse para Nick enquanto fizesse parte de seu plano. Karen fechou vagarosamente a porta aps ele sair e contemplou, melanclica, a imponente solido da casa que um dia fora o seu lar. Hoje ela e Nick estavam distantes, com um abismo entre eles. Nick no a amava mais! E talvez nunca a tivesse amado...

CAPITULO III
Enquanto fazia caf, Karen perguntou-se por que razo uma simples briga com Nick a transtornava a ponto de ter as mos geladas e trmulas, obrigando-a a fazer um esforo enorme para no derrubar a gua da caneca. Na verdade, no era s a briga. Toda a situao era absurda e at mesmo imoral. Estava constrangida por ter que fingir para Elizabeth aquela mentira. certo que houve antes amor e felicidade entre ela e Nick, mas fora tudo to fugaz e passageiro... O calor da xcara queimou os seus dedos e a trouxe de volta realidade. Apoiou o rosto nas mos e ficou contemplando fixamente os azulejos da parede. Tinham um desenho misterioso, algo semelhante a olhos dissimulados e diablicos multiplicados em srie. Karen nunca conseguira gostar deles. Fora idia de Lisa e seu presente de casamento. Eram a nica coisa colocada na casa sem a interferncia dela e de Nick. Ah, como desejaria retroceder no tempo e voltar quela manh, trs dias antes do seu casamento! Karen bebeu um gole de caf, exasperada consigo mesma. De que valia agora ficar pensando no que poderia ter acontecido? Ser que teria ocorrido algum milagre que desfizesse o terrvel mal-entendido em que se viu envolvida? No, ela havia prometido segredo, embora nem suspeitasse das conseqncias que aquela promessa acarretaria... Levantou-se abruptamente do banco, decidida a esquecer de vez aquelas malditas lembranas. Resolveu manter-se ocupada, arrumando a casa a seu modo. Afinal, fora habitada por estranhos durante dois anos e, agora que estava de volta, era natural que ajeitasse tudo a seu gosto.

Chegando ao p da escada, vacilou antes de subir. A cada degrau surgia um novo fantasma do passado sombrio. Ali estava o golfinho prateado que haviam trazido da Flrida, num eterno mergulho na sua cpula de vidro. Mais adiante, a pequena prateleira que Nick insistira em instalar ele mesmo, em conseqncia do que tinha dado tamanha martelada no dedo que ela teve de lev-lo ao pronto-socorro. Ah, como ela se lembrava daquele dia! Chegou a ficar doente, com medo de que Nick ficasse com o dedo defeituoso. Ele havia se divertido muito e, vendoa indignada com suas risadas, derrubou-a sobre a cama e disse, enquanto se atirava em cima dela: "Mesmo sem um dedo, ainda posso fazer amor com voc!" Afastando esses pensamentos da cabea, Karen voltou arrumao da casa. Estava tudo vazio e limpo. Encontrou no quarto apenas dois travesseiros, lenis e um bilhete da sra. Gilburn que dizia: "Agradecemos muito por nos ter confiado a casa. Tentamos deix-la do modo como gostaramos de encontrar a nossa. Desculpem por alguma coisa. Espero que nos perdoem por qualquer estrago que porventura tenhamos causado. Sue Gilburn". Quase agradecida, Karen desceu com as roupas e colocou-as na mquina de lavar. No havia realmente muito o que fazer, pois logo iriam para Dellersbeck; assim, decidiu no desempacotar o que no era essencial. Alm disso, todos os pertences dela e de Nick, bem como os da casa, estavam embalados e guardados no poro, e remexer naquilo tudo significaria mais lembranas dolorosas. Por isso, limitou-se a estender as roupas que lavara e, depois de um rpido almoo, subiu ao quarto de hspedes a fim de preparar uma cama para passar a noite. O quarto de hspedes era o menor e o mais frio de toda a casa. A calefao nunca funcionou direito l. Assim mesmo, Karen preferiu ficar nele em vez de seu antigo quarto, que lhe trazia muitas recordaes do passado. No princpio havia sido tudo maravilhoso... Tinham casado imediatamente aps assinarem o contrato para a construo da casa. Ainda estava em obras quando voltaram da lua-de-mel. Havia fios eltricos, tbuas e outros materiais de construo espalhados por todos os lugares. E, em meio a toda essa confuso, deram uma linda recepo para os amigos mais chegados. A festa fora toda improvisada por Nick. E como havia sido maravilhosa! As pessoas danavam sobre as tbuas do assoalho da saa de jantar. Com dois cavaletes, improvisaram uma mesa e nela colocaram o toca-discos. Um dos convidados afundou o sapato numa frma de cimento fresco e ficou perturbadssimo ao ver as marcas que deixou por toda a sala. E, no melhor da festa, os fusveis queimaram e todas as luzes se apagaram. Assim mesmo, continuaram danando no escuro, at que um casal caiu sobre as latas de

tinta, provocando uma gargalhada geral. Ela nunca mais se esqueceria de como ficou abraada a Nick, ambos rindo como loucos no meio de toda aquela confuso. Os olhos de Karen agora estavam sombrios. Aquela festa maravilhosa fora o preldio do desastre que se seguira, pois fora naquela noite que haviam conhecido Tony Foster. Tony chegara com um amigo de Nick, e foi atravs dele que conheceram Vince Kayne, artista consagrada e piv do drama que arruinaria sua vida de casada. A minha vida! exclamou Karen com raiva. Enquanto enxugava as lgrimas, teve mpetos de gritar: "Pare de pensar, idiota! Est tudo acabado, tarde!" Mas, como deixar de pensar naquilo que pusera fim a seu casamento? Como um autmato, Karen armou a cama desmontvel e a colocou no meio do quarto. Por que no encarar as coisas de outro ngulo? No tinha sido melhor daquele jeito, pondo fim a tudo antes que nascesse uma criana? No fora melhor descobrir logo a pouca confiana que Nick lhe depositava? Sim, isso a havia ferido mais profundamente que tudo: o fato de ele acreditar no pior e de acus-la de coisas terrveis antes mesmo de lhe dar oportunidade para se defender. Karen tomou um susto ao ouvir a campainha tocando. Quem podia ser? Ser que era Nick? Desceu apressadamente as escadas, tomada de estranha excitao. Talvez fosse um vendedor, ou o homem que fazia a leitura do medidor de luz... Estacou, ento, estarrecida diante da silhueta que se distinguia contra o vidro opaco da porta. Era Elizabeth! A madrasta de Nick! Sim, era ela sem dvida! Elizabeth! exclamou. Elizabeth abriu os braos para Karen com um sorriso radiante e terno. Espero sinceramente no estar atrapalhando, querida Karen disse ela, enquanto a apertava fortemente entre os braos. No agentava mais de saudades! Diga que no se incomoda! Oh, claro que no! respondeu Karen. que... Sim... sim! interveio Elizabeth. Voc no contava com isso, no ? Mas, como v, ainda estou bem. Karen respirou fundo. Nunca imaginaria que algum dia pudesse ter medo de encarar Elizabeth. Mas l estava ela, alegre e carinhosa. E quase nenhuma mudana... Apenas um pouco emagrecida talvez, com alguns cabelos grisalhos a mais. Os olhos, no entanto, conservavam a habitual limpidez e vivacidade, e a pele rosada e suave continuava lhe dando aquele charme to caracterstico e

marcante. Somente aps uma observao mais detida que se notavam os sulcos e os pequenos sinais de sofrimento, cuidadosamente disfarados com a maquilagem e o vestido elegante. Vim ver se precisava de ajuda disse Elizabeth. Sei como terrvel voltar a um lugar depois de tanto tempo... Oh, Karen, no avalia como foram longos esses dois anos para mim! Karen esforou-se para sorrir, sentindo um n na garganta. Afastou-se de Elizabeth e conduziu-a para a sala, dizendo, embaraada: maravilhoso tornar a v-la, Elizabeth. Sente-se que vou preparar um ch para ns. Enquanto fazia o ch, esforou-se ao mximo para se recompor emocionalmente. Quando voltou sala com a bandeja, estava mais relaxada e pronta para conversar mais informalmente. Nick saiu h pouco disse ela, enquanto estendia a xcara a Elizabeth. Voc o teria encontrado, se tivesse chegado mais cedo. No queria encontrar Nick, querida. Vim aqui para falar com voc. Karen estremeceu ao ouvir aquelas palavras. Sentou-se diante de Elizabeth pensando: ser que ela j sabe de tudo? Mas por qu? perguntou impetuosamente. H algo errado? Imediatamente percebeu como havia sido desastrada a pergunta. Por sorte Elizabeth estava entretida com as suas prprias preocupaes e no se deu conta. Oh, nada errado respondeu, enquanto se servia de acar. Na verdade, fico preocupada com voc, por causa deste arranjo de Nick. Ele teimou em nos levar a todos para Dellersbeck e ningum vai tirar essa idia de sua cabea. Mas sinceramente, Karen, no queria v-la aborrecida com isso! Mas por que eu estaria aborrecida? indagou Karen, aliviada com o rumo que a conversa tomara. Acho a idia maravilhosa, Elizabeth! Acha? Elizabeth parecia escandalizada. Pois eu no acho nem um pouco! francamente uma maluquice faz-la sair daqui depois de tanto tempo longe e logo aps descer do avio! Pois isso no me preocupa em nada, e faa o favor de parar com essas tolices, Elizabeth! Receio que Lisa no v gostar nem um pouco continuou Elizabeth, preocupada. Voc sabe como ela se aborrece em Dellersbeck. E h o Clifford, que s poder ir a Yorkshire nos fins de semana; ele ter que passar a semana sozinho naquele apartamento. E Nick no quer nem saber desses

detalhes! Oh, Karen, ser que voc no poderia dissuadi-lo dessa idia?... Eu? Karen estava atnita. Era at engraado, depois de Nick arranc-la de seu apartamento, faz-la perder o emprego e quase t-la esganado... No tenho a mnima iluso de mudar qualquer plano de Nick, querida... Sim, era o que eu temia... Elizabeth suspirou. O problema que no estou segura de que seja a melhor atitude. Sei que Nick tem a melhor das intenes, embora no esteja nem um pouco interessado na minha opinio, como de costume. Sabe, Karen, no nada reconfortante saber que toda a sua famlia est a seu redor, apenas esperando pela sua morte! Oh, no! No isso que Nick est... Ser que no, minha querida? Elizabeth interrompeu-a com amargura. Ento por que ele teve essa idia? Embora ele negue, eu sei que, no fundo, v as coisas assim. Karen no teve nimo de responder; sentia-se trmula como uma criana surpreendida ao fazer uma travessura. Vendo-a silenciosa, Elizabeth sorriu tristemente e continuou: No fique assim, meu bem. Sei perfeitamente o que est para vir e no alimento nenhuma falsa iluso. S no desejo ver minha famlia e os seres que amo participando de um velrio antecipado e opressivo. Queria v-los construindo as suas vidas e buscando a felicidade. Voc me entende? Karen concordou com a cabea silenciosamente. Estava comovida em ver a coragem e serenidade com que Elizabeth aceitava o futuro sombrio. Nick lhe havia contado como ela exigira um diagnstico franco dos mdicos, e a firmeza com que ouvira a terrvel sentena. Ser que no teria o direito de pelo menos escolher como queria passar o resto dos seus dias? Elizabeth tomou mais um gole de ch; tinha as mos firmes e a voz serena quando prosseguiu: Eu disse a Nick que amava Dellersbeck na primavera, no vero e at mesmo no outono, mas, se ele pensa que vou passar o inverno l, est redondamente enganado! Pretendo voltar a Marbella em novembro, se Deus assim o permitir. que Nick acha que voc no feliz naquele apartamento arriscou Karen timidamente. Bem... tambm no significa que eu seja infeliz na cidade... respondeu Elizabeth com determinao. E agora comeo a perceber que sempre exagerei quando falava de Dellersbeck, apesar de amar muito aquele lugar. Por isso Nick pensa que tudo o que eu desejo no mundo e resolveu me levar para l fora...

Sim, pensou Karen, exatamente assim que Nick se comporta. Sua fria determinao se acentuava ainda mais quando se tratava de Elizabeth. Ela era o que importava para ele, e seria capaz de tudo para dar um pouco de felicidade mulher que o apoiara num momento negro de sua vida. Nick jamais esquecera o que Elizabeth tinha feito por ele. Isso sempre intrigara Karen. Nick nunca havia lhe falado sobre isso, mesmo nos momentos mais ntimos, e Karen tinha uma enorme curiosidade em saber o que acontecera com ele. Nick s disse uma vez que havia ficado rfo aos onze anos, e que fora adotado por Elizabeth e seu marido, com quem aprendeu a amar e ser amado. Num impulso incontido, Karen levantou-se, sentou-se junto de Elizabeth e abraou-a com fora. Por favor, no fique se preocupando, Elizabeth pediu carinhosamente. Deixe tudo por nossa conta e eu lhe prometo que farei o que puder para convencer Nick a deix-la fazer as coisas a seu modo. Ver como vai dar tudo certo! Deus a abenoe, querida Elizabeth agradeceu com os olhos midos. Sei que tenho muita sorte por ter o filho e a nora mais gentis e maravilhosos do mundo... Bem,- agora tenho que ir, seno Magda vai ficar preocupada comigo. Magda ainda est com voc? Sim, apesar de eu insistir para que se aposente. Mas acho que s tenho cabeas-duras a meu redor, Karen... Karen sorriu e acompanhou-a at a porta. Repentinamente se deu conta da idiotice de sua pergunta sobre Magda, a empregada que trabalhava para Elizabeth h trinta e quatro anos. A propsito, querida, quero lhe agradecer pelas cartas gentis que me escreveu da Amrica do Sul. No sabe o que significaram para mim, pois Nick jamais escreve, a no ser quando eu o ameao terrivelmente. Foi timo voc ter a mquina, sabe? Apesar de algumas pessoas acharem que torna a carta impessoal, eu prefiro, porque me facilita a leitura. Dirigiu-se para o carro e deixou Karen sentindo remorso e um certo mal-estar. O que ser que Nick escrevera por ela? medida que o carro se distanciava, avaliou a verdadeira dimenso daquela situao, seus perigos e armadilhas. Havia tido uma pequena amostra do que se seguiria nas prximas semanas. Dissimulaes, preocupaes e sobressaltos... Um drama ia se desenrolar em Dellersbeck! Elizabeth e o espectro de sua doena, ela e Nick reconstituindo uma vida arruinada e Lisa... Sentiu o sangue correr mais rpido nas veias. No havia mais como evit-lo. Fizera um trato, empenhara a sua palavra e, no ntimo, talvez at no o quisesse evitar. Por mais que negasse, no podia deixar de sentir algo por Nick. Pela primeira vez

em dois anos, estava excitada. Karen passou os trs dias seguintes num estado de esprito lastimvel. Nick no dera sinal de vida; ele jamais telefonava sem necessidade. Ela, por sua vez, no procurou Elizabeth, temendo encontrar-se com Lisa. Ficou simplesmente espera de Nick. Elizabeth telefonou algumas vezes, convidando-a para jantar, mas Karen recusou delicadamente, alegando outros compromissos. Ela queria evitar um encontro com Lisa, pois ainda no se sentia preparada. Podia parecer ridculo, mas no podia prever a reao _ de Lisa. Resolveu ento aproveitar o tempo livre para ir at seu antigo apartamento, terminar de arrumar suas coisas e dar uma satisfao pessoal sua senhoria. Como era de se prever, a sra. Biggins crivou-a de perguntas. Ofereceu-se para guardar seus pertences no sto, uma vez que se vira obrigada a alugar o apartamento de Karen a uma sobrinha recm-casada. Seria apenas por dois meses, mas prometeu a Karen que o reservaria para ela quando voltasse. Sabe como , querida. Estamos numa situao apertada e todo dinheiro que entrar bom justificou-se. Alm disso, no sabia quanto tempo voc ficaria fora... Karen respondeu que entendia e que estava tudo bem. Afinal de contas, j era tranqilizador saber que teria um lugar garantido ao voltar, e isso j era mais do que poderia esperar. Ela estava certa de que a sra. Biggins manteria a palavra. Depois de fazer algumas compras voltou para casa e, quando enfiava a chave na fechadura, ouviu o telefone tocar. Precipitou-se pelo corredor, j sabendo de antemo quem era. Onde voc estava? perguntou Nick impaciente, assim que atendeu. a terceira vez que telefono, tentando encontr-la! Desculpe, sa para fazer compras. respondeu Karen. Esperava que ligasse de noite... Gomo esto as coisas a? Mais ou menos. Estarei de volta esta noite, e creio que poderemos vir todos amanh. Mas precisa dar algum tempo para Elizabeth se preparar, Nick! J no so quase sete horas? Podemos viajar depois do almoo. Oua, tenho trabalho aqui e no posso ficar fora muito tempo. Agora faa as malas e assim poderemos ajudar Elizabeth amanh de manh. E no me espere para jantar, porque vou chegar muito tarde. Ainda tenho uma reunio s oito da noite. Est bem Karen limitou-se a dizer, sabendo que nada mais que dissesse adiantaria.

Quero que ligue para Elizabeth e avise a ela. Isso vai me poupar tempo pediu Nick. Est bem respondeu, enquanto ele desligava secamente, sem mesmo se despedir. Depois de transmitir o recado a Elizabeth, Karen desempacotou suas compras, preparou seu jantar e comeou a arrumar as malas para a viagem. Enquanto o fazia, no conseguia deixar de pensar no porqu de Nick voltar to tarde. S havia uma explicao: outra mulher. Evidentemente, pensou ela, Nick no viveu como um monge nos dais ltimos anos. Afinal, por que estava se martirizando daquela maneira? Agora Nick no passava de um estranho, apesar de estarem ainda legalmente casados. A aproximao forada no alterava em nada as coisas. Era apenas para o bem de Elizabeth! Karen no conseguiu dormir direito, pois havia a perspectiva de Nick chegar a qualquer momento. uma e meia, terminou o livro que estava lendo e esfregou os olhos vermelhos de cansao. Nesse instante ouviu um suave ronco de motor aproximando-se da casa e, logo depois, o barulho da chave na fechadura da porta de entrada. Karen ficou em suspenso, observando a luz por baixo da fresta da porta. Assim permaneceu durante vinte minutos aproximadamente, sem que Nick desse o ar de sua graa. Comeou ento a se sentir aflita. O que estava acontecendo? Nick no era de comer antes de se deitar, alm de que no se ouvia nenhum rudo na parte de baixo da casa. O que estaria ele fazendo? Finalmente no pde mais se conter. Livrando-se das cobertas, saltou da cama e foi at o hall, p ante p. Nenhuma luz na cozinha nem na sala de jantar. Dirigiu-se ento para a sala de estar e, abrindo receosa a porta, chamou baixinho: Nick? Viu-o ento sentado numa poltrona. Ele cochilava; na mesinha ao lado havia um copo de usque. Uma grossa mecha de cabelo caa sobre a testa e sua expresso era de cansao. Ela ficou parada, indecisa a respeito do que fazer. Deix-lo dormir? Mas como poderia ele dormir bem naquela posio, depois de dirigir por um longo percurso? Talvez estivesse bbado. Nick nunca fora de beber demais, mas quem sabe? Dois anos podem mudar muito uma pessoa. Karen deu um passo hesitante frente e de sbito estacou, assustada. Nick tinha os olhos bem abertos e a observava detidamente. Bem, Karen, j tinha me esquecido do que ter uma esposa me esperando

at estas horas... Eu... eu julguei que estivesse adormecido respondeu ela, constrangida. E estava mesmo, at voc entrar feito um zumbi... O que h? Est levando a srio mesmo o seu papel de esposa? Nick, sabe que horas so? perguntou ela, tentando ignorar o sarcasmo dele. Se pretende dirigir de volta a Dellersbeck amanh, no acha que melhor ir para a cama? Est preocupada comigo! exclamou ele, enquanto afrouxava o n da gravata e desabotoava a camisa. Logo em seguida acrescentou: Ou ser que tem outras idias em mente? Outras idias? repetiu Karen, atnita. E, ao compreender com que inteno ele dissera aquilo, recuou chocada e fechou instintivamente a parte superior de seu penhoar, dizendo: Acho muita pretenso da sua parte! Por qu? Voc afinal ainda minha mulher! Nick levantou-se como um gato. Aproximou-se rapidamente e, antes que Karen se desse conta, enlaou-a pelos quadris, puxando-a com fora contra o seu prprio corpo e roando os lbios no pescoo dela. Diga-me, Karen, o que pensaria se eu lhe confessasse que voltei a sentir por voc os mesmos desejos que pensei estarem soterrados para sempre? Eu diria que voc est maluco! exclamou Karen, lutando com todas as foras contra a onda de excitao que lhe provocava a proximidade com o corpo de Nick. Ainda nos braos dele, continuou, quase sem flego: Esquea, Nick! Sabe muito bem que isso no faz parte do trato. Sei mesmo? disse ele, sem afrouxar o abrao. Julguei que nosso trato tambm inclusse isso. Est bem, mas lembre-se de que foi s por Elizabeth! Karen arrependeu-se do que disse, mas j era tarde. Nick afastou-a para trs com brutalidade e, aps se recompor, disse com amargura: Claro, eu me lembro. Puxa, como estou cansado! Voc no o nico observou ela, tentando ignorar o que se passara. Quer que eu lhe prepare algo para beber? H leite na geladeira e chocolate... Leite? Pelo amor de Deus, Karen! Poupe-me pelo menos desse seu zelo de esposa perfeita. Est bem, se voc pensa assim... disse ela, amuada. Achei que o ajudaria a dormir melhor. Posso me virar sem isso escarneceu ele, para logo em seguida esvaziar

seu copo de usque em dois goles. Depois, vendo que ela ainda estava ali parada, ordenou com rispidez: V dormir, Karen, deixe-me sozinho! E atirou-se sobre a poltrona pesadamente. Karen deixou-se cair sobre a cama assim que entrou no quarto. Tremia dos ps cabea, estarrecida com o que havia ocorrido e amaldioando-se pelo seu prprio comportamento. Que idiota havia sido! O que mais poderia pensar Nick vendera l, de penhoar e camisola? Bbado ele no estava, mas certamente tomara vinho no jantar, e ela aparecia vestida daquela maneira... Oh, que estpida! Ajeitou o travesseiro e tentou dormir, a despeito das lgrimas que lhe escorriam pelo rosto: lgrimas de raiva e de frustrao. J que criara toda aquela situao, por que no se deixara beijar? Oh, teria sido to fcil! Quase natural! E novamente deixara o maldito orgulho prevalecer sobre o seu desejo! Sim, ela o desejara! Por que no tinha cedido a ele, em vez de permitir que um impulso de arrogncia destrusse aquele clima de aconchego e ternura? Mas foi sempre assim, pensou ela, enxugando os olhos com as costas das mos. O relacionamento deles sempre se baseou no orgulho, no amor-prprio e na teimosia. E no era a primeira vez que Nick lhe provocava raiva, dor e frustrao. Ser que no haveria fim para o seu sofrimento?

CAPITULO IV
No dia seguinte partiram logo aps o almoo. Fazia um belo dia quando iniciaram a viagem, mas nem bem haviam rodado oitenta quilmetros e j o cu ficava nublado e os primeiros pingos de chuva comearam a cair. Logo desabou um temporal. Nick dirigia em marcha reduzida, concentrado no volante. Felizmente a chuva no afetou o nimo de Elizabeth e Magda, que iam no banco traseiro. Magda, particularmente, um pouco gorda mas ainda muito viva nos seus sessenta anos, estava radiante com a perspectiva de rever sua querida Yorkshire e conversava com Elizabeth alegre e animada. Karen, sentada ao lado de Nick, estava totalmente absorta em seus pensamentos. Pensava na manh que tivera. Havia tomado o caf da manh com Nick. Ambos se comportaram naturalmente, como se nada tivesse acontecido na noite anterior. Depois, ela deu graas por ter um milho de coisas a fazer antes da partida. Arrumou toda a bagagem, guardou-a no carro, verificou se tudo estava em ordem na casa e ligou o alarme. Depois foi ao

apartamento de Elizabeth para ajud-la com as malas. Quando deixaram tudo pronto, j era hora do almoo. Karen reprimiu um bocejo. O calor do carro, o montono sacolejar e o rudo da chuva deram-lhe conta de seu esgotamento, tanto fsico como mental. Aos poucos foi mergulhando numa espcie de torpor que a mantinha alheia conversa dos outros. Subitamente despertou com um movimento mais brusco do automvel. Devia ter cochilado por alguns minutos. Ouviu Elizabeth dizer a Nick: No seja teimoso, Nick! No podemos prosseguir... Ao abrir os olhos, Karen viu que a chuva aumentara ainda mais. Estava escuro como se fosse noite e os raios cortavam o cu, seguidos de troves ensurdecedores. Agora no posso parar, mesmo que queira! retrucou Nick, mal-humorado. Controlem-se que eu vou em frente. As trs ficaram nervosas e no trocaram uma palavra at surgirem as luzes de um posto onde Nick manobrou o carro, estacionando-o no abrigo do restaurante. Ali acalmaram os nervos com um pouco de caf e bolachas, enquanto esperavam diminuir a chuva. Voc parece cansada, Karen comentou Elizabeth. Karen sentia-se meio desligada, envolvida numa espcie de torpor, mas aprumou-se ao ouvir a voz de Nick. Ela est bem, no mesmo, Karen? Como pode dizer isso, Nick? Voc no tem corao? observou Elizabeth, com um tom de censura. Ela est plida como um fantasma! Est assustada com o temporal, querida? perguntou Nick, enlaando-a pelos ombros num gesto protetor. No, Nick respondeu ela, forando um sorriso, contente por ter uma chance de alfinet-lo. S me assusta o modo como voc dirige... Elizabeth deu uma gargalhada enquanto Nick retirava o brao, dizendo rudemente: Se as meninas no precisam de mais nada, proponho irmos andando. A chuva diminura, o que contribuiu para devolver a boa disposio aos viajantes. Magda props pegarem uma estradinha secundria que ela conhecia e que os faria ganhar vrios quilmetros, e Nick aceitou. Porm, depois de algumas horas rodando por caminhos estreitos, sinuosos e barrentos, seu bom humor desapareceu. Karen e Elizabeth suspiraram aliviadas quando finalmente chegaram estrada principal.

Normalmente fao o trajeto todo em trs horas disse Nick, irritado e fulminando Magda com o olhar. Oh, lamento tanto! desculpou-se ela. Eu tinha certeza de que o atalho nos levaria rodovia Helmsley. , mas por pouco no voltvamos a Yorkshire, por causa disso! exclamou Nick. Nick, querido, o que importa isso? interferiu conciliadora-mente Elizabeth. Afinal, no estamos participando de um rali... O sol despontou radiante por entre as nuvens quando chegaram ao topo da colina. A beleza da vista que se. descortinou era indescritvel. L estava Dellersbeck, linda e buclica no fim da trilha verdejante e cheia de curvas. Ao redor, o campo pacfico e verde assemelhava-se a um lenol ondulante, onde se viam casinhas de pedra protegidas por rvores frondosas. Elizabeth estava feliz e ia indicando cada casa por que passavam. Tudo ali lhe evocava lembranas agradveis, de uma infncia e uma juventude plenas de felicidade. Quando o carro passou ao lado de uma rua estreita no fim de uma pequena ponte, ela no se conteve e, estendendo o brao para a frente, disse: Pare, Nick, por favor! Quero dar uma espiada aqui! Sem dizer nada, Nick freou bruscamente. Elizabeth olhou ao redor e exclamou, enlevada: Meu Deus, como tudo isso lindo! Como pude abandonar tudo um dia? Abriu ento a porta, desceu do carro e disse suavemente: Vo andando, vocs! Quero dar um passeio. No creio que seja aconselhvel protestou Nick. Poderemos vir amanh com calma, e... No vou me perder, Nick... Elizabeth parecia surpresa com a objeo. E depois, so apenas dez minutos de caminhada! Lembra-se de que eu nasci aqui? Karen notou um brilho estranho no olhar de Nick, enquanto ele observava Elizabeth afastando-se. Sem pensar, ela desatou o cinto e, pegando a bolsa no porta-luvas, disse: Deixe que eu vou com ela. Vai mesmo, Karen? Havia gratido em sua voz. Muito obrigado. Karen desceu do carro sentindo-se de repente inundada de um calor estranho. Finalmente haviam se tocado. Tomara uma iniciativa e ele ficara grato a ela. Se bem que, pensou, no fundo, Nick s est se importando com a me, e eu, mais uma vez, agi segundo a vontade dele.

Karen correu ento ao encontro de Elizabeth, que j tinha alcanado a beira da represa. Ao v-la, exclamou: Oh, no! Nick forou voc a ficar comigo? Nem pense uma coisa dessas, Elizabeth! respondeu Karen. Eu estava enjoada de ficar sentada no carro. Sim, foi uma longa viagem observou Elizabeth, voltando a caminhar e aspirando profundamente o ar puro do campo. Eu precisava andar um pouco! como se fosse a primeira vez novamente! Sabe, h muitos anos ns viemos aqui pela primeira vez e ambos tivemos o mesmo impulso de saltar do carro para caminhar pela margem da represa, como estamos fazendo agora... Ns? perguntou Karen. Refere-se a seu marido? Era um dia de maro... continuou Elizabeth. Tudo era novo, inclusive a vida, que recomeava aps um longo inverno. Havia conhecido James poucas semanas antes, mas desde o primeiro momento soube que seria dele para sempre. E quando todos nos esperavam em Yorkshire, ele me disse impetuosamente: "Vamos, venha comigo para casa!" E, dando a volta no carro, viemos para c... Quando chegamos rua depois da ponte, ele desceu subitamente, pegou na minha mo e disse que queria me mostrar a trilha da represa. logo ali adiante... Karen deixou-se conduzir em silncio, talvez da mesma forma como Elizabeth se deixara conduzir anos antes. O caminho estreitava-se por entre as copas largas e arqueadas das rvores, e logo divisaram as guas da represa. Chegaram a uma clareira por onde passava um pequeno riacho com uma pontezinha rstica. A gua corria cristalina por debaixo dela e tudo em volta trazia tanta paz que Karen sentiu os olhos inundados de lgrimas. Jamais vira um local to lindo e tranqilo como aquele. Foi nesta ponte que James me pediu em casamento disse Elizabeth, comovida. Daqui fomos direto casa dele para falar com seus pais. Oh, como ramos felizes! Karen no disse nada. No se atreveu a quebrar aquele encanto e aquela comunho to ntima entre Elizabeth e a paisagem que a cercava. O pai dele morreu seis meses depois do nosso casamento prosseguiu Elizabeth com a voz embargada. E ns resolvemos construir o nosso lar aqui. A me dele ficou morando conosco; era uma mulher to meiga e dcil que jamais houve atrito entre ns... ramos simplesmente uma famlia feliz, numa casa feliz. Karen baixou a vista e olhou para a gua lmpida. Era a primeira vez que ia a Dellersbeck, apesar de j conhecer a cidade e a casa de Elizabeth por fotos.

Mas nenhuma delas conseguia transmitir toda a magia daquele lugar maravilhoso. A casa pertence * famlia h muito tempo? perguntou baixinho. H uns trezentos anos mais ou menos respondeu Elizabeth. Sei que hoje em dia seria impossvel para vocs virem morar aqui, mas espero que Nick no a venda depois da minha morte. No! Estou certa de que no! Nick ama Dellersbeck... Oh, sim, eu sei disso. E at acho estranho como ele, que no meu filho legtimo, tenha mais amor a este lugar do que Lisa. Ela, apesar de ser sangue do meu sangue, jamais gostou daqui, e mal pde esperar completar os dezoito anos para ir embora. Sei que Lisa nunca moraria aqui, ao contrrio de Nick. Ele sempre foi fascinado por esta regio. Sabe, quando James sofreu seu primeiro ataque, Nick quis voltar a todo custo para ficar conosco, e quase tivemos de mant-lo fora na universidade. Afinal, precisava completar o curso, no podia abandon-lo assim. Mas ele acabou concordando conosco e correspondeu plenamente a tudo o que espervamos dele... Karen jamais negaria isso, mesmo com o fracasso de seu casamento. Podia compreender o sentimento de uma criana solitria, apesar de ela mesma ter tido uma infncia feliz, ao lado de pais amados e protetores. Sim, acho que s quem teve uma famlia unida e feliz pode entender o que viver num orfanato. O tratamento pode ser o melhor possvel, mas nunca ser equivalente ao dos verdadeiros pais... Elizabeth encarou Karen com uma expresso de surpresa e disse: Orfanato? Mas, Karen querida, Nick jamais esteve num! Oh! Mas eu pensei... Era a vez de Karen ficar intrigada. Eu sempre pensei que... Mas ento ele nunca lhe contou? Bem, sei apenas que era rfo e que vocs o adotaram quando ele tinha onze anos, depois de uma infncia terrivelmente infeliz! disse Karen. Sei tambm que a adora e faria qualquer coisa por voc. Mas a respeito de sua vida, Nick nunca me falou nada. Chegou mesmo a ficar zangado quando eu insisti para que falasse sobre isso comigo depois de nos casarmos... Ele me disse que nunca mais queria falar sobre isso. Oh, sim... murmurou tristemente Elizabeth. Ele tentou sempre apagar aquele tempo de sua memria. Inclusive proibiu a mim de tocar nesse assunto, e eu sei que est certo, depois de tudo por que passou. Nem mesmo Lisa sabe da verdade, mas o que me surpreende que ele nunca tenha falado a voc, minha cara.

A verdade? Mas que verdade? perguntou Karen. Eu no entendo. Afinal, o que houve com ele para que... Interrompeu-se com os olhos splices. Tinha necessidade de conhecer todos os detalhes, mas ao mesmo tempo no queria for-la a revelar coisas contra a vontade. Mas se tratava de Nick! Ainda bem que Elizabeth se mostrava disposta a falar. Foi muito triste murmurou Elizabeth. Na verdade, mais do que triste, foi trgico. E passou a relatar todos os fatos que por tanto tempo foram mantidos debaixo de um manto de nvoa e de esquecimento. Nick nunca chegou a conhecer seus verdadeiros pais. Sempre lhe disseram que sua me tinha morrido quando ele era um beb, e que seu pai, um oficial da Marinha, havia morrido no mar. Aos oito anos, soube da forma mais cruel que sua me o teve aos dezessete anos de idade e o abandonou logo a seguir, desaparecendo em Londres. Seu pai, tambm muito jovem, alistou-se como marinheiro e tambm sumiu, sem sequer revelar seu sobrenome. Seus avs maternos resolveram ento, ficar com o beb e cuidaram dele at os sete anos, quando morreu o av. A viva, ainda bastante jovem, casou-se de novo, mas com um homem terrivelmente brutal e inescrupuloso. No demorou muito para que comeasse a tornar um inferno tanto a vida da esposa como a do menino, submetendo-o a constantes espancamentos. Alm disso, era pai de trs garotos mais velhos que judiavam muito de Nick. Sua av, frgil e infeliz, no tinha meios para proteg-lo, e Nick, ento, fugiu de casa. Elizabeth fez uma pausa para recobrar flego. Karen esperava, entre impaciente e fascinada. Nick foi encontrado em Durham, roubando comida num supermercado. Foi devolvido famlia, e voc pode imaginar a surra que levou, tanto que duas semanas mais tarde fugiu novamente, desta vez para Leeds, onde um guarda o encontrou dormindo num abrigo de nibus em plena madrugada. O pobre garotinho lutou to selvagemente quando lhe disseram que iriam lev-lo para os pais, que um dos guardas desconfiou. Ao examinar o corpinho dele, constatou, horrorizado, os ferimentos e as marcas de espancamento. Chamados em juzo, os pais adotivos disseram que Nick era um menino impossvel e de maus instintos, alm de uma srie de outras mentiras. Com a promessa de que as surras no se repetiriam, foram autorizados a levar o menino, mas claro que as coisas no mudaram. Meses mais tarde, o garoto sofreu um espancamento to cruel, que precisou ser internado num hospital. Meu Deus! Nunca pensei que essas coisas aconteciam de verdade! exclamou Karen, horrorizada. Ela simplesmente no podia crer no que estava ouvindo. Imaginou Nick,

pequeno e indefeso, merc de um mundo cruel e terrvel... Elizabeth tinha lhe desvendado um outro lado de Nick, duramente sufocado. Por que ele nunca lhe falara sobre isso? Elizabeth suspirou e prosseguiu: Depois da ltima surra e do internamento, Nick passou a ver o mundo de uma nova maneira. Para ele, tudo e todos eram ameaas, inimigos em potencial. Ento comeou a fazer guerra contra todos, numa atitude bastante compreensvel para um esprito revoltado contra tantas injustias. Assim, passou a roubar e agredir pessoas, at que foi parar no Juizado de Menores. Meu marido era curador de menores e, a despeito da opinio de todos de que o menino no tinha remdio, viu nele qualidades inatas. Tratou portanto de arranjar-lhe um lar, onde ele pudesse desenvolver de forma sadia o seu potencial. E Nick foi adotado por um casal no dia do seu aniversrio. Para todos, aquilo significou o fim dos problemas do garoto. Teria finalmente um verdadeiro lar, onde poderia superar a infncia infeliz e se realizar como homem. Mas, trs meses depois, soubemos que Nick estava em encrencas novamente. Nessa poca eu fazia parte do Comit de Auxlio aos Desamparados. Fui ento visitar Nick em carter puramente social. Seus pais adotivos me disseram que no queriam mais nada com ele, pois era agressivo e intratvel e recusava-se a aceitar qualquer regra. Nick, por sua vez, acusou o casal de crueldade. Alegou ser odiado por eles, o que ambos negaram, indignados e perplexos. Como prova mostraram fotos de outras trs crianas que j haviam adotado antes de Nick, agora bem empregados e encaminhados na vida. A culpa s podia ser dele. Meu marido, no entanto, tinha se afeioado ao menino, vendo por baixo daquela aparente agressividade um carter extremamente generoso e uma aguda inteligncia. Era preciso apenas canalizar as energias de Nick para o caminho certo. Nisso, Elizabeth calou-se, acompanhando com o olhar a passagem de uma folha sendo arrastada pela correnteza. Sua voz parecia vir das profundezas do passado quando disse: Todos viam Nick como um caso perdido, mas ns conversamos muito com ele e com todos os que o cercavam na poca. O casal voltou a adotar outro garotinho, um ano mais jovem que Nick. Elizabeth sorriu com doura. Pergunto-me, s vezes, se Nick ainda se recorda do pequeno Richie e de quanto deve a ele... Karen respirou fundo, mantendo-se absolutamente calada. Aquela tarde era de revelaes, e a estava mais uma passagem da vida passada de Nick que ela desconhecia e que estava para ser desvendada. Era um amor de menino prosseguiu Elizabeth como que para si mesma. Richie era uma criana viva, dessas que agradam professores, e tinha um

rostinho de anjo, que fazia com que todos confiassem nele mais do que num menino como Nick. Por isso, quando um dia ele foi ao Juizado de Menores e fez queixa contra o casal, quase da maneira como Nick o fizera, a coisa foi encarada de um outro modo... Karen olhou fixamente para Elizabeth e perguntou, quase temerosa: Ento havia algo de errado como eles? Se havia algo de errado? repetiu Elizabeth. Mas claro que havia! Nunca vi na vida algo semelhante. Explicou ento que os casais que se ofereciam para adotar as crianas da instituio passavam por um teste rigoroso, a fim de se avaliar suas aptides para cuidar de garotos problemticos; por isso mesmo os aprovados desenvolviam um trabalho maravilhoso, dando s crianas um ambiente de verdadeiro lar e a segurana necessria para enfrentar o mundo. Mas, por algum motivo, parecia ter havido um monstruoso engano na seleo daquele casal em particular. Ambos eram positivamente insanos. As piores queixas de Nick foram confirmadas pelo depoimento de Richie. O casal submetia as crianas s mais estarrecedoras torturas psicolgicas, num exerccio terrvel de sadismo e maldade. As outras crianas que estiveram sob os cuidados deles foram interrogadas, e s concordaram em falar a verdade depois de lhes assegurarem que no haveria represlias por parte do casal, tanto era o medo que sentiam. Com a coincidncia de todos os depoimentos, chegou-se concluso de que o casal simplesmente se divertia ao fazer sofrer e ao provocar medo naquelas crianas indefesas. Um caso extremo de perverso psquica. Os meninos eram constantemente trancados num quarto escuro, sem janelas, passando a po e gua. Uma espcie de solitria domstica. Alm disso, havia outros castigos, tais como sentar-se mesa mas ser proibido de tocar na comida, ou ver seus animaizinhos de estimao sendo mortos diante de seus olhos. Pode-se imaginar o efeito desse tipo de tratamento na mente de uma criana de nove anos. O casal jamais maltratava fisicamente, mas seu processo de tortura mental era devastador. Karen gemeu aterrorizada, enquanto tapava os olhos com as mos. Estava se sentindo mal e desejou que Elizabeth parasse de falar sobre aquelas crianas. Ao perceber o medo e a incredulidade no rosto de Karen, ela disse, suave: Sim, parece inacreditvel tudo isso hoje, no ? Mas aconteceu, h mais de vinte anos. Na poca, fiquei sem poder tirar Nick da cabea. Ele tinha sido levado por outro casal para passar umas frias no litoral, enquanto providencivamos algo definitivo para ele, e sabamos que se falhssemos novamente poderamos destru-lo. Por isso, no me surpreendi em nada quando James me disse uma noite que tambm no conseguia tirar Nick da

cabea. Na manh seguinte ele props que adotssemos o garoto. Concordei imediatamente, pois era exatamente o que eu queria, desde o primeiro momento em que vi Nick. Foi difcil esperar pelos documentos legais de adoo, pois no vamos a hora de levar Nick para casa. Mas queramos fazer tudo certinho para no perd-lo, caso sua verdadeira me voltasse um dia. Na poca, muitos amigos tentaram nos dissuadir disso, uma vez que havia Lisa, com quase quatro anos; alm do mais havia a possibilidade de os mdicos terem se enganado quando me asseguraram que eu no podia mais ter filhos. Apesar de tudo, estvamos firmei mente decididos e hoje agradeo a Deus por ter inspirado o nosso gesto. Elizabeth ficou um longo momento em silncio, tentando recompor o estado de esprito abalado por lembranas to tristes. Karen tinha um n na garganta. Queria perguntar tantas coisas, mas no conseguia emitir uma s palavra. Simplesmente no podia ajustar ai imagem atual de Nick do garotinho sofrido e indefeso da historiai de Elizabeth. Nessa tarde ela havia conhecido um novo Nick, um personagem cuidadosamente escondido e abafado durante todos aqueles anos. Elizabeth arrumou um pouco sua malha e disse: Eu acho que seria melhor voc se manter discreta a respeito destas coisas que eu contei. Nick no me perdoaria por ter trado o seu segredo, mas penso que era justo voc conhecer a verdade. Pode ajud-la a entend-lo melhor em seus momentos de retrao. Sim... concordou Karen. E quero lhe agradecer por ter sido sincera comigo... Eu conheo o carter dele e sei que muitas vezes Nick difcil de se conviver... Isso porque foi marcado pela infncia, solitria e infeliz. Mesmo com Lisa, a quem adorava quando criana, ele mantinha sempre uma certa reserva. Seus amigos mais ntimos desconhecem seus verdadeiros sentimentos. Mas voc diferente, Karen... Nick vai precisar de voc, desesperadamente, e deve estar pronta a ampar-lo, porque a esposa dele, e s voc contar no final das contas. Karen estremeceu com aquelas palavras. Sabia que era hora de dizer algo, pois Elizabeth se calara, espera. Mas teria ela foras para falar, sem trair o seu verdadeiro estado de esprito? Ento viu as mos ossudas e frgeis de Elizabeth agarradas na borda da ponte. Sentiu pena dela e, num impulso comovido, passou o brao pela sua cintura enquanto dizia carinhosamente: Ser que lhe agradaria saber que eu jamais amei outro homem a no ser Nick? Tudo o que quero continuar ao lado dele para am-lo ainda mais e cuidar dele quando precisar. Karen calou-se. Nem bem comeou a dizer a frase e j percebeu que era

exatamente o que sentia no ntimo. Era a pura verdade! Mas ser que falara com a devida convico? Havia muito ressentimento entre ela e Nick, e temia que isso pudesse ter interferido no tom de suas palavras. Tranqilizou-se, contudo, ao sentir o aperto da mo de Elizabeth. Sorriu ento para ela e disse: Mas voc est gelada, Elizabeth! J est escurecendo, no acha melhor voltarmos? Elizabeth, entretanto, relutava em voltar, permanecendo colada ao corrimo, talvez desgostosa por ter que deixar de lado um passado cheio de to boas recordaes. to claro este cu noturno do campo! disse ela, meneando a cabea. amplo e pacfico, e como traz conforto alma. At parece que o tempo no existe! Como estou feliz por estar de volta, Karen! Sim, mas no ficar nada feliz se apanhar um resfriado, o que acontecer se ficar aqui neste ar frio disse Karen, com um leve tom de censura. Nick vai ficar furioso, sabe? E no vai ser com voc, mas comigo, por no tomar conta direito de voc. Elizabeth sorriu enquanto passava tambm o brao pela cintura de Karen. Assim abraadas, tomaram a trilha de volta. Karen, apesar da aparncia jovial e relaxada, sentia-se tensa por dentro. O peso das revelaes de Elizabeth fazia se sentir em seus pensamentos. Nunca mais ela poderia encarar Nick como fizera at ento. Finalmente encontrava uma explicao para as atitudes passadas dele. Sabia que tudo aquilo ia interferir decisivamente no futuro relacionamento entre eles. Mas de que forma? Se ao menos ela pudesse prever o que iria se passar dali para a frente...

CAPITULO V
Nick esperava por elas do lado de fora. Com uma expresso contrariada, correu ao seu encontro assim que as viu despontar na alameda que levava casa. Karen instintivamente encolheu-se ao encar-lo. J no era sem tempo! Onde vocs se meteram? perguntou com rispidez. Estava a ponto de mandar uma patrulha em busca das duas. Ora, que bobagem! zombou Elizabeth. Pensou que estvamos vagando, perdidas num pntano ou coisa parecida, querido? Ficamos apenas conversando l na pontezinha. Eu quis que Karen tivesse uma primeira impresso da casa luz do dia!

Sem dizer nada, Nick tomou Elizabeth pelo brao e a conduziu para a casa. Voltou-se em seguida para Karen e falou: Realmente, Karen! Achei que tivesse juzo suficiente para no expor Elizabeth ao sereno a esta hora! Chega, Nick! cortou Elizabeth com severidade. Karen no teve culpa! Fui eu que insisti, e no sei o que a Amrica do Sul fez a voc, mas no melhorou em nada o seu temperamento! Karen estivera a ponto de comprar a briga. Sentia-se profundamente ferida com a injustia com que era novamente atingida. Era uma sensao que j experimentara muitas vezes na companhia de Nick. Mas controlou-se ao pensar em Elizabeth. No desejava perturbar sua paz de esprito com uma discusso intil. Por isso, respondeu calmamente: Volto num minuto. Vou preparar algo quente para Elizabeth. No preciso, Magda fez um ch! retrucou Nick. Se bem que deve estar gelado a esta altura. Vocs ficaram quase uma hora por a... Ora, por favor, Nick... que eu comecei a falar do passado e nem senti o tempo passar! Elizabeth interveio, conciliadora. Agora vamos a esse ch, mesmo gelado, querida Karen... Talvez possamos obter o nosso perdo. Dizendo isso, conduziu Karen pelo brao por baixo de uma porta em arco at um lindo hall, de onde se descortinava a sala de estar. Era acolhedora e o fogo aceso na lareira a tornava ainda mais aconchegante. Sobre uma mesinha baixa de centro estava colocada uma bandeja com um bule de ch, biscoitos, sanduches, vrios tipos de doces e salgados e um pequeno bule de leite. Quando Karen se preparava para servir o ch, Magda entrou precipitadamente com outro bule nas mos. Largue esse bule, senhora! disse ela, enquanto colocava o que tinha trazido sobre a bandeja. Acabei de fazer um ch novinho! Sua expresso era radiante e feliz. Em Dellersbeck, Magda se transformava numa mulher simples e descontrada. Era o seu ambiente, ali se sentia vontade. Servia a todos comentando as virtudes e os defeitos do po, desculpava-se dizendo que doravante iria faz-lo em casa e, depois de todos servidos, perguntou: Bem... e quanto ao jantar? Jantar? perguntou Elizabeth. J so quase sete horas, Magda! Ainda vai fazer jantar? Bem... o sr. Nick sugeriu um rosbife e... Elizabeth balanou a cabea, interrompendo-a, e disse:

No acho certo coloc-la atrs do fogo depois de uma viagem to longa. Alm do mais, voc precisa desfazer toda a bagagem ainda. Por mim, basta ficar aqui diante deste fogo maravilhoso. E, olhando para Karen, perguntou: E quanto a voc, meu bem, est disposta a jantar? Estou sem fome afirmou Karen. E, apontando para a bandeja, acrescentou: Principalmente depois desse ch maravilhoso. Ainda no esteve na cozinha, no , sra. Radcliffe? perguntou Magda. No respondeu Elizabeth, surpresa. Por qu? H algo errado? Oh, no... nada errado! Mas est to diferente! H um novo congelador, cheio de comida. Alis, h comida at o teto, em todo lugar. Nunca vi tanta comida assim na minha vida! O sr. Nick deve ter... Oh, sim, pode acreditar que sim! cortou Elizabeth, sorrindo. um tremendo exagerado! Fico at com medo quando ele se mete a fazer compras, parece um louco! Nem sei se conseguirei achar as coisas... continuou Magda. Ele comprou uma batedeira que serviria para um hotel! Diz que para facilitar o meu trabalho... O sorriso alargou-se no rosto compreensivo de Elizabeth. Para consolar Magda, disse: Pois se voc no aprova, j sabe o que fazer, minha cara! Afinal, no ser a primeira vez que voc expulsa Nick da cozinha. Deve mostrar a ele que quem manda ali dentro voc! Tirou os sapatos, estirou as pernas preguiosamente e, indicando o sof, disse: Agora sente-se um pouco, Magda, e tome um gole de ch. Magda obedeceu, depois de relutar um pouco. E as duas ficaram entretidas por um bom tempo em comentrios sobre a casa, a alegria por estarem de volta, a chegada de Lisa e o marido Clifford no dia seguinte, e outros assuntos que s pessoas que conviveram muito tempo juntas podem ter. Karen permaneceu em silncio o tempo todo, pensando em se deveria oferecer-se para fazer algo para Nick. Provavelmente ele teria fome, e Magda estava cansada da viagem. Por outro lado, sabia quanto ela era zelosa com a cozinha, que considerava seu domnio absoluto. Mas Karen tambm se sentia profundamente cansada e o calor agradvel do fogo fez efeito. Quase no conseguia manter os olhos abertos, e lutava desesperadamente para conter os bocejos que lhe vinham a todo instante. Nisso, entrou Nick como. um furaco. Nick! disse Elizabeth, antes que Karen pudesse abrir a boca. Que histria essa de jantar? Estamos todas exaustas e no creio que devamos...

Eu quero jantar! exclamou ele com um gesto imperioso. E no me importo se vocs se satisfazem com um bocado de biscoitos com ch. Mas no se preocupem, que est tudo sob controle! O jantar ser servido s oito e meia e no quero ningum atrapalhando l na cozinha, entenderam bem? Ele olhava significativamente para Magda enquanto falava. Esta, esquecida dos ressentimentos anteriores, ficou imediatamente alerta. Qual ser o cardpio, sr. Nick? perguntou ela. Bife e batatas fritas? Voc me surpreende, Magda! zombou Nick. Ser que deu para ter cime, nessa idade? Eu? Cime? No entendo... Maggy, querida... Ainda no sabe que os melhores cozinheiros do mundo so homens? S preciso de quem lave os pratos depois! E que tal se deixssemos os pratos para amanh? sugeriu Elizabeth, bem-humorada. Oh, no! Maggy cuidar deles num instante. Ah, no! Nada disso! protestou Elizabeth, indignada. Nem espere que eu permita que Magda v lavar o monto de loua que voc sujar, como sempre faz quando resolve divertir-se na cozinha. Oh, est bem... disse Nick, apaziguador. Deixaremos ento para Timsey, quando ela chegar amanh. Timsey! exclamou Elizabeth com os olhos arregalados. Nick... no est me dizendo que... isso mesmo que eu disse confirmou Nick, radiante pelo efeito causado. Timsey vir trabalhar para voc, como nos velhos tempos, lembra? Ela s no veio hoje porque teve que tomar conta dos netos. Timsey! No posso acreditar! Agora sei que estou de volta casa! Elizabeth ergueu-se para dar um apertado abrao em Nick. Ba melhor surpresa que poderia me dar, querido! Ele a segurou carinhosamente entre os braos e disse, brincando: Ento acho que merecerei o seu perdo. Perdo? Mas perdoar o qu? Bem... fui um pouco rude com vocs agora h pouco. Oh, nem pense nisso, filho! A tempestade nos deixou com os nervos flor da pele, no ? Agora v pedir desculpas sua esposa, vamos! A pobrezinha parece to cansada! Mal pode manter os olhos abertos...

Pela primeira vez desde que entrara na sala, Nick olhou para Karen. Ela estava muito abatida e profundamente ansiosa aps a sugesto feita por Elizabeth. Sentiu que Nick se aproximava mansamente, sentando-se no brao da poltrona em que estava. Segurou-a pelos ombros e puxou-a para perto de si. Cansada, querida? sussurrou em seu ouvido; Karen ficou mais tensa nos braos de Nick e odiou-o por trat-la como um simples brinquedo sua disposio. Mas, diante do olhar de Elizabeth, viu-se forada a conter o impulso de repeli-lo, limitando-se a dizer, num tom displicente que disfarava a sua angstia: Oh, sim... um pouco. Mas j vai passar... Diga-me, quem Timsey? Timsey era a espinha dorsal de Dellersbeck! explicou ele, sempre abraado a ela. Era governanta da casa e bab de Lisa. Magda era s cozinheira, na poca. Quando nos mudamos para Londres, Timsey no quis deixar a famlia. O marido dela, Rob, foi cavalario de meu pai muitos anos. Olhando para Elizabeth, perguntou: Lembra-se do dia em que ele me pegou tentando montar Lcifer? Esteve a ponto de me dar uma surra! Se me lembro... Nunca esquecerei aquilo! exclamou Elizabeth. Felizmente eu passava pelo estbulo e o impedi de bater em voc. Nem sei se tive mais raiva de Lcifer ou de Rob, tentando impor disciplina a voc daquele jeito. Foi intolervel. Afinal, voc... Elizabeth calou-se, ento, apertando os lbios. Mas o provvel resto da frase sobreveio mente atenta de Karen: "Afinal, voc j tinha sofrido mais punies do que mereceria a vida toda". No era o que Elizabeth ia dizer? Em vez disso, ela deu outro rumo conversa: Lcifer era realmente um cavalo indomvel! Se eu me preocupava at que James o montasse, imagine Nick, um meninote... ... disse Nick. Sua voz tornara-se seca repentinamente. Tirando os braos de Karen, ele se levantou e disse: Agora com licena, senhoras, preciso cuidar da carne. E se dirigiu porta, sem perceber que Karen se levantara num pulo e o seguira. S deu por ela quando ia fechar a porta. Vou ajud-lo. Pensei que estivesse cansada, querida... Oh, por favor, pare com isso, Nick! desabafou ela, enquanto encostava a porta atrs de si. Lembre-se de que estou tentando fazer o melhor possvel! Oh, desculpe... Acho que estamos todos excitados.

Pois seria bem mais fcil se voc no levasse to a srio tudo isso! sussurrou Karen, irritada. Ah, ? Pois a mim me parece que voc no est se esforando tanto quanto diz comentou Nick, empurrando a porta que dava para uma larga cozinha. So necessrios dois para levar isso adiante, sabia? E mesmo? O que quer dizer? Basta um para comear uma discusso... voc! J disse que sentia muito! disse Nick, chateado. Oh, pelo amor de Deus, olhe para esta carne! Como vamos poder comer, dependendo desta velharia? Nick referia-se ao antigo fogo de lenha que servira a casa quando ainda no havia gs e que a mo de Elizabeth quisera conservar. Karen abriu o forno para dar uma olhada e foi atingida por um fortssimo bafo de calor no rosto. Est tudo bem disse, depois do susto. O forno est quente demais! Ser que no d para esfri-lo? Nunca soube como o pessoal de antigamente conseguia lidar com estas geringonas resmungou Nick, mal-humorado. Mas amanh mesmo vou chamar um eletricista para instalar um termostato; s assim se pode controlar um pouco o calor. Na verdade, esses foges so muito eficientes quando se aprende a lidar com eles comentou Karen. Quem sabe se perguntssemos a Magda? J disse que o jantar desta noite ser por minha conta! E ser mesmo! insistiu teimosamente Nick. Nunca na vida fui derrotado por um monte de lata velha. Voc poderia preparar alguma coisa para acompanhar. Karen concordou e Nick ficou empenhado na luta com o fogo, vermelho como um camaro e suando em bicas, enquanto ela inspecionava a despensa, procurando algo para fazer. Como estivesse superlotada de mantimentos, no demorou a encontrar os ingredientes necessrios para preparar um creme de damascos como sobremesa. Enquanto isso, Nick lavava e descascava as batatas. Ao v-lo atarefado daquele jeito, Karen no pde conter o riso. A cozinha estava um pandemnio, e Karen podia imaginar a reao da pobre Magda quando a visse. No havia mais lugar onde pr comida e mantimentos; o congelador, a despensa e a geladeira estavam completamente abarrotados. Havia utenslios de cozinha por toda a parte, alguns ainda em suas embalagens.

Karen ferveu gua para o caf e colocou leite numa panela, depois de cortar queijo e colocar biscoitos numa travessa. Deu mais uma olhada no forno e perguntou a Nick: Onde o meu quarto? Ainda vai demorar uns vinte minutos e eu gostaria de me arrumar um pouco para o jantar. L em cima, primeira porta esquerda, o quarto com banheiro anexo respondeu ele, distrado em sua tarefa. J levei a sua bagagem para l. Karen chegou ao quarto depois de subir uma bela escada de madeira entalhada, admirando no caminho as paredes cobertas de tapearias antigas. No topo da escada havia um grande hall, que se dividia em trs largos corredores. Num deles estavam os dormitrios. Abriu a primeira porta esquerda e deu uma espiada. L estavam as suas malas, estava no quarto certo. Com alvio, fechou a porta atrs de si e olhou curiosa para o ambiente. Como todos os quartos antigos, era amplo, tinha o teto alto e janelas enormes com cortinas azul-claras at o cho. Havia uma lareira com o depsito de lenha cheio. A moblia era muito sbria, em estilo rstico. Karen lembrou-se de sua casa em Kent. No se assemelhava em nada a Dellersbeck, mas ambas tinham em comum a quietude e a mesma atmosfera acolhedora. Sentiu os olhos se encherem de lgrimas, ao pensar na casa onde passara a infncia. Eram tempos que no mais voltariam, e ela, que muitas vezes no dera o devido valor ao que tinha, sabia agora o que perdera. Enxugou rapidamente os olhos e apanhou roupa de baixo numa das malas. Em seguida despiu-se e abriu a torneira do banheiro, torcendo para que a gua sasse quente. Foi ento que se deu conta de uma coisa: o banheiro era grande demais e havia duas camas no quarto! Saiu precipitadamente do banheiro e correu at o guarda-roupa. As suas suspeitas se concretizaram. Estavam ali todas as roupas de Nick, suas camisas, meias, calas... Karen voltou ao banheiro s para constatar que ali estavam tambm seus cremes e loes, os apetrechos de barba e o robe. Estava perplexa, sem saber o que fazer. No era possvel que Nick tivesse levado a encenao at aquele ponto! Karen tinha os lbios trmulos e o rosto transtornado pela raiva. Saiu perturbada do banheiro e deu um pulo ao ver uma sombra projetada sobre o tapete. Era Nick, parado junto janela. O que h, viu algum fantasma no banheiro? perguntou ele com ironia. O que voc est fazendo aqui? Vim fechar as torneiras que deixou abertas e as cortinas tambm respondeu calmamente. O que tem isso?

O que tem isso? Karen falava, engasgada. Saia j daqui! Sair? Do meu quarto? Seu quarto? Estou aqui desde a semana passada... Ento, por que trouxe as minhas coisas para c? Acho que bvio, no ? Ele sorria, sarcstico. O que voc quer dizer com isso, Nick? Mas no natural que marido e mulher ocupem o mesmo quarto? respondeu Nick, enquanto ajeitava a gravata no espelho. No neste caso! retrucou Karen. Estamos apenas fingindo e isso no faz parte do meu papel! Ora, no achei necessrio discutirmos esses detalhes, pois acreditava que no haveria dvidas a respeito. Oh, voc! Voc... Karen simplesmente no acreditava no que estava ouvindo. Voc mesmo um cnico! E voc, no est sendo uma tola? indagou Nick, sem se perturbar. O que acha que Elizabeth pensaria se ocupssemos quartos diferentes? Karen tremia de dio. Sabia que os argumentos dele procediam e, ao mesmo tempo, pressentia suas intenes pelo prazer arrogante que se desenhou em seu rosto ao ver que ela dispunha de meios para resistir. Estava numa bela arapuca, e era obrigada a agir segundo a vontade de Nick... Posso ajud-la em algo? perguntou ele. No! respondeu, orgulhosa. E por que no? insistiu ele. Tem medo de que eu no resista aos seus encantos, se me aproximar? Deveria ter, depois de todo o seu desprezo nesses dois anos? Talvez, depois de tanto tempo, minha memria precise ser reativada... Talvez, mas no o seu cinismo, com certeza. E, alm do mais, no tenho a mnima vontade de ajud-lo a refrescar nada! disse Karen, enquanto se vestia desajeitadamente. Uma vez vestida poderia enfrent-lo de igual para igual. Oua, Nick, falando srio, eu exijo outro quarto para mim! Voc sabe que no ser possvel respondeu ele. No quero saber de desculpas. D um jeito! Sinto muito, Karen, mas no tem escolha.

Nick! Karen assumiu um ar trgico. Eu no vou dormir com voc! No adianta nada voc tornar as coisas mais difceis do que j esto. Vou ser mais clara ainda, Nick: no farei amor com voc! E quem falou em fazer amor? Nick parecia surpreso. Eu disse algo que pudesse sugerir isso? bom que no diga mesmo! Espere a, menina, e me oua com muita ateno disse ele, avanando com ar ameaador e agarrando-a pelos braos. Est pensando que eu a trouxe aqui para violent-la ou coisa parecida? Depois de tudo o que aconteceu h dois anos? Acha que sou imbecil a esse ponto? Que tenho memria fraca? Nick, solte-me. Karen estava assustada com a expresso de Nick. Ele a apertou com mais fora ainda, apesar da resistncia dela. Como acha que eu me senti durante todo esse tempo? Sempre' remoendo o que havia se passado! Nem mesmo na Amrica do Sul consegui me livrar disso. Um dia, estava caminhando por uma rua de uma cidade grande, l... quando vi aquele... aquele... Ol? Aquela voz suave, seguida de uma batida na porta, congelou instantaneamente o casal. Karen continuava paralisada, com os olhos arregalados, enquanto Nick rapidamente tirava as mos dela, Voltando-se para a porta ele falou, num outro tom de voz: Sim? Pode entrar! E assim dizendo, caminhou em direo porta. Karen levou a mo trmula ao pescoo, tentando dominar o pavor que sentia por ele. Seu descontrole era tanto que Elizabeth ficou intrigada assim que entrou e a viu no meio do quarto, plida e frgil. Apagando o largo sorriso que trazia no rosto, ela olhou para Nick e disse, constrangida: S vim avisar que est tudo pronto. Sentimos o cheiro da batata queimando, e s deu para Magda salvar a carne. Eu pensei ter dito que o jantar seria por minha conta disse Nick, distrado. Eu... Pois eu achei que foi muita sorte no o termos levado a srio retrucou Elizabeth, sria. Vo demorar ainda? Nick passou a mo nos cabelos. Olhou em torno e falou: Karen vai descer logo, isto , ns desceremos.

Enquanto isso, Karen ajeitava os cabelos e a roupa, procurando dominar o seu intenso nervosismo. Finalmente correu em direo porta, como se fugisse de uma tempestade. Eu j estou pronta... Desceram todos em absoluto silncio. Elizabeth sentia a tenso no ar, no mutismo zangado de Nick atrs dela e no tremor das mos de Karen sua frente. O jantar daquela noite foi o pior de toda a vida de Karen. Invejou profundamente Nick, por sua presena de esprito e por sua capacidade de ocultar os sentimentos. Ele se portava de modo natural, falando com suavidade e confiana, servindo vinho e contando anedotas sobre sua passagem pela Amrica do Sul. E tornando tudo fcil para ela, que s tinha de responder sim ou no s suas observaes. Nick conduziu a conversa com tal habilidade, que acabou contagiando Elizabeth, fazendo-a animar-se ao comentar algo sobre jardinagem. Vou me levantar ao nascer do sol! comunicou alegremente a todos. Quero fazer uma caminhada de inspeo. Oh, no vai, no! proibiu Nick, brincalho. Voc vai tomar caf na cama e s sair dela quando estiver bem descansada... Oh, Nick! protestou Elizabeth. Se acha que vou concordar em ser tratada como uma invlida, est redondamente enganado! Karen se aproveitou da oportunidade para sair da mesa, dizendo que ia fazer um caf e pedindo a Magda para ajud-la. Sentia-se culpada, apesar de haver concordado em fazer o jogo de Nick. E ele era mais um filho amoroso do que propriamente um bom ator. Sabia que Elizabeth no era uma pessoa fraca, que tinha uma extraordinria energia para lutar contra uma molstia mortal. E a interferncia demasiado protetora de Nick poderia acabar destruindo a autoconfiana daquela mulher forte e cheia de vida. Mas Nick havia posto na cabea um objetivo, e ningum no mundo poderia arranc-lo dela. Sim, Nick era feito de um material raro, desses forjados pela dor e pelo sofrimento. E com esta tempera ele tinha vencido na vida, galgando uma posio de destaque na qual se mantinha a ferro e a fogo. Agora Karen podia entender as razes que o levavam a agir e a pensar assim. Tinha tomado contato, graas a Elizabeth, com a pgina secreta da vida de Nicholas Radcliffe. E isso, em vez de lhe dar alguma vantagem sobre ele, aumentava a sua impotncia. Terminando de fazer o caf, Karen levou-o sala de visitas e foi chamar os outros na sala de jantar. No momento em que atravessava o hall, o telefone tocou. Hesitou antes de atender, sabendo que no poderia ser para ela. S

podia ser para Elizabeth ou Nick, e ela no sabia se deveria cham-los. Finalmente, resolveu atender. Quem est falando? perguntou uma voz do outro lado da linha. Karen a reconheceu imediatamente. Aqui Karen... respondeu, tentando manter a calma. Como est passando, Lisa? Oh, tudo bem... Lisa tambm parecia insegura. Eu no tinha reconhecido a sua voz. que h muito tempo no nos falamos respondeu Karen. Mas espere que vou chamar a sua me. Certo! Um instante, Karen... Depois de uma pausa, Lisa prosseguiu: Est... est tudo bem a? Karen ficou olhando para o hall vazio, surpresa por perceber um certo medo na voz de Lisa. Depois respondeu: Sua me est muito feliz por estar de volta. Ela est com tima disposio, apesar da viagem cansativa que tivemos... Ah, que timo! disse Lisa. Nick est a? Est sim, quer falar com ele? No... no agora! Apesar da distncia, Karen podia imaginar a expresso de Lisa. Ela estaria mordendo o lbio inferior ao dizer: Se puder chamar a mame, por favor... No vou cans-la demasiado. Acho que ela j vem vindo... disse Karen, ouvindo o som de vozes no corredor. Estendeu o fone a Elizabeth assim que ela apareceu na porta, e avisou: Lisa. Depois de passar-lhe o fone, Karen foi para a sala de visitas. Serviu caf para Magda, Nick e para si mesma e sentou-se numa cadeira num canto escuro. Sentia-se entorpecida e dominada pelo cansao. Tudo o que desejava era ficar s, isolada de todos. Fazia apenas algumas horas que chegara a Dellersbeck, mas tinha a impresso de que j se haviam passado dias. Olhando para o relgio, viu que ainda eram nove horas, muito cedo para se recolher. Faltava resolver o problema do quarto, e era preciso uma soluo imediata, pois Nick tinha que entender que a representao no poderia ser levada a tal ponto. Isso a levou a pensar novamente no relacionamento entre eles. s vezes, imaginava se o casamento e o breve perodo em que estiveram juntos no passara de um sonho. Um sonho louco, onde caminhavam de mos dadas, intoxicados de felicidade por se haverem encontrado. Subitamente o sonho tinha acabado. Um fim irreversvel e definitivo, soterrando o amor e a

compreenso e erguendo entre eles uma barreira. Um fim que revelou um Nick diferente, um Nick acusador e impiedoso, sem disposio para ouvir e discutir. E finalmente a desiluso, o desinteresse em se defender e a certeza de no ter sido nunca amada de verdade. Quem ama confia, jamais exige explicaes impossveis, jamais condena sem compreender... Karen piscou assustada ao abrir os olhos. Algo a arrancara do devaneio em que estava, e ela soube logo o que era, depois de acostumar a vista luz do fogo. Nick olhava para ela com um brilho intenso nos olhos. Parecia estar humanizado, pronto para um contato aberto. Mas quando ele se moveu um pouco, voltou a surgir a habitual agressividade, fazendo Karen suspirar, decepcionada. A dureza sempre estivera naqueles olhos, ela que se deixara enganar pelo reflexo do fogo. No momento em que Nick se levantava, Elizabeth entrou na sala. Pediu desculpas por haver demorado; trazia no rosto uma expresso preocupada. Era Lisa explicou ela. Disse que no poderia estar aqui amanh porque chegou um scio de Cliff de Nova York e eles tero de recepcion-lo. Mas espera estar livre na quinta-feira tarde... Interrompeu-se, sentando em silncio e aceitando a xcara que Magda lhe estendera. Nick resmungou algo ininteligvel, e saiu da sala, deixando as trs mulheres a ss. Karen ficou observando atentamente Elizabeth. L estava ela, calada e pensativa, olhando para o fogo. Suas atitudes haviam mudado radicalmente aps o telefonema de Lisa e, pela primeira vez no dia, deixava transparecer os sinais de sua doena. Tinha o rosto plido e murcho, os olhos pesados e abatidos e as mos tremiam ao segurar a xcara. O que Karen gostaria de saber era se aquele sbito abatimento se devia a algo que Lisa dissera ou o simples desapontamento com o adiamento da to esperada reunio familiar. Sentiu de repente uma profunda compaixo por Elizabeth. V se deitar, querida disse gentilmente. Voc teve um dia longo e cansativo. Sim... concordou Elizabeth com um leve sorriso. Sinto-me realmente exausta. No se importa que eu a deixe? Ora, no diga isso! censurou Karen docemente. H algo que eu possa fazer para ajudar? Mas Magda j se antecipara e estava tirando a xcara das mos de Elizabeth. Vou levar um bom copo de leite para voc quando estiver deitada disse, sorrindo. O caf costuma tirar o sono... Depois de as duas terem deixado a sala, Karen ficou imaginando onde Nick poderia estar. Ele havia simplesmente desaparecido. Enquanto o esperava,

tirou a mesa. Depois de tudo arrumado, achou que seria bom deixar a mesa preparada para o caf da manh, e estava entretida nessa tarefa quando ouviu passos entrando na sala. Virou-se bruscamente, mas relaxou ao ver que era apenas Magda. Ela viera esquentar um pouco de leite e repreendeu-a por estar trabalhando ainda. Oh, mas voc j tem tanto trabalho, Magda disse Karen, desculpando-se. E eu me sinto melhor em saber que posso ajud-la um pouco. No est me achando intrometida, no ? Magda riu, ao contrrio do que Karen esperava, e respondeu carinhosamente: Dou graas a Deus por estar aqui, senhora! Eu estava preocupada em pensar no que faria para cuidar das coisas com a famlia toda por aqui. uma casa muito grande esta, e a sra. Lisa, como sabe, no de dar uma mo. Pelo contrrio, sei que no deveria dizer, mas das que gostam de ser servidas em tudo! a prpria donzela... Mas, pudera, casou-se com um sujeito to distinto e nobre... Nisso Magda interrompeu-se para desligar o fogo, e continuou: Sim, senhora... Lisa fez um timo casamento! Karen preferiu no dizer nada sobre o que ela pensava sobre o casamento de Lisa. Ainda mais que Magda no era capaz de esconder nada de Elizabeth. Mas Magda estava mais interessada em seus prprios pensamentos. O que conta uma pessoa ser feliz, no importa com quem se case, no mesmo? verdade, Magda concordou Karen, forando um sorriso. Agora melhor eu ir, porque Nick pode estar preocupado. Oh, o sr. Nick est l fora! disse Magda. Ele costuma dar sempre uma caminhada noite. S que antes ele levava um cachorro, e agora vai s. Mas, oua... Acho que ele! Karen olhou para fora, na direo apontada por Magda, e viu uma sombra se movendo em direo casa. Como a luz da cozinha era mais clara do que l fora, era difcil identificar quem vinha. Deu graas a Deus por estar em companhia de Magda, pois poderia ser um intruso tentando entrar na casa. Mas quando a porta da cozinha se abriu, viu que era Nick. Venha, Karen disse ele, sereno. Vamos l fora respirar um pouco de ar puro antes de fecharmos a casa. Karen estava pronta a recusar quando se lembrou de que estavam diante de Magda. Assim mesmo tentou escapar, dizendo: Deve estar frio l fora, e no tenho agasalho aqui. Tome este meu disse Nick. No se preocupe com a elegncia, porque ningum vai v-la, mesmo.

Sim, v! Magda apoiou. Um pouco de ar fresco ajuda a gente a se sentir melhor. Nick j tinha pego uma velha malha dependurada atrs da porta e estendeu a ela. O que Karen menos desejava naquele momento era caminhar com Nick. Mas no viu outra sada seno encolher os ombros e seguir obedientemente em direo a ele.

CAPITULO VI
Ao colocar-lhe a malha, Nick tocou-a nos ombros e apertou-a por um momento. Para qualquer pessoa aquilo seria um gesto carinhoso de um marido protetor, mas para Karen no passava de mais um reforo tremenda encenao em que ambos estavam comprometidos. Nada mais que isso. Nenhum deles falou enquanto saam da casa e davam a volta por uma passagem lateral, na escurido da noite e debaixo de um vento frio e forte. Nick ento parou, de repente. Eu a trouxe aqui para podermos falar sem sermos interrompidos disse ele em voz baixa mas firme. J no foi tudo dito? respondeu Karen, enquanto fechava melhor o agasalho e olhava fixamente para ele. Acho que s resta um problema a ser solucionado e voc sabe qual . No estamos nos saindo muito bem nesse jogo, no ? No v pr a culpa em mim, Nick! Eu avisei que seria difcil e voc tambm no est facilitando nada! No posso dizer que voc esteja sendo maravilhosa. Alm disso, est pensando que... Espere a, Nick. Vamos esclarecer s uma coisa: eu no vim at aqui para discutir ou ouvir novas recriminaes! Eu... eu no vou . agentar por muito tempo... Karen sentia-se alterada, apesar dos desesperados esforos para se manter fria. Mas aquele momento era um dos poucos em que poderia desabafar, mesmo que fosse para Nick. Por isso no tentou controlar as suas palavras: Pelo amor de Deus, Nick! Tente me compreender... Oh, seja razovel! Como acha que eu me sinto? retrucou ele. Acha que isso me agrada?

No sei, Nick... s sei que est sendo mais duro do que eu imaginava! Na verdade, seria at melhor que eu me fosse daqui... Elizabeth entenderia que... No! Voc no pode fazer isso, pois arruinaria tudo o que fizemos at agora! Oua, Karen, preciso evitar a todo custo que Eliza-beth descubra algo! Tenho medo de que ela descubra por eu ficar... No, se ns esquecermos as nossas diferenas, ao menos por enquanto props Nick, olhando-a fixamente. Se voc parar de se preocupar com esse problema do quarto, eu... Oh, no! Sei que me comprometi a fazer tudo para o bem de Elizabeth, mas... Karen... Nick interrompeu-a segurando-lhe os braos. Sei como se sente, mas temos um problema a enfrentar! Oua, eu s poderei ficar aqui alguns dias por semana, uns dois ou trs no mximo. E eu lhe prometo que nada farei para transgredir os limites de sua intimidade, nada que no seja do seu inteiro consentimento! Est bem assim? Karen olhou-o, indecisa. Ele parecia estar sendo sincero, como ela jamais o vira, e sabia quanto lhe custava falar daquele jeito. Ao mesmo tempo, o problema no parecia to simples de ser resolvido: ambos num mesmo quarto, compartilhando de uma intimidade to grande e ao mesmo tempo com tantas barreiras entre si... No fundo, era um desafio para os nervos. Por outro lado, ela ainda no se havia esquecido daquela noite em que tinha ido surpreendida de penhoar em plena sala. Oua aqui, Karen, eu sei que est tudo acabado entre ns! falou Nick, parecendo ler os pensamentos dela. Estou perfeitamente ciente de que nada mais pode ser feito. E ento, confia na minha palavra? Karen estava a ponto de suplicar: "No, no permita que tudo termine assim". L estava ele, to junto dela, com a certeza de uma vida arruinada. Parecia to natural que se abraassem como fizeram tantas vezes no passado... No entanto, tudo era diferente agora. Nick afastou-se um pouco dela e disse, firme: Se isso a ajuda a colaborar, eu prometo facilitar as coisas para voc se livrar de mim rapidamente e com uma boa penso, quando tudo estiver terminado. No preciso me subornar. No quero nada de voc. Estou fazendo isso por Elizabeth, querida. Aquilo ps fim ao pouco de calor que renascia dentro dela. Apesar de o vento estar mais fraco, Karen sentia frio, um gelo a envolver seu corpo e seu corao. Eu tambm... disse ela. Acho que isso est bem claro. E virou-se

rapidamente, para evitar que ele notasse a decepo que se estampara em seu rosto, caminhando de volta para a casa. Nick somente a alcanou quando estava quase na porta. Ela sentiu a mo dele em seu brao, detendo-a. Espere a, Karen. O que quer agora? No pode entrar desse jeito, como se eu fosse o monstro mais repelente do mundo. Tenha cuidado com Magda, por favor! Magda? Sim, Magda! No notou ainda o jeito dela? No estou entendendo, Nick... Por acaso voc cega? No v que Magda uma solteirona, e que solteironas no deixam escapar nada? Ainda no consigo entender. O que quer dizer? Ela no tem nenhum lao emocional que interfira em seu julgamento, Karen. Magda inteiramente fiel a Elizabeth, acha que tem o dever de contar a ela tudo o que v, ouve e repara! Entendeu agora? Ser que preciso ser mais claro? Todos, menos voc, podem ter esquecido daquilo! Aquelas palavras atingiram frontalmente Karen. Sentia-se confusa, mas pressentiu instintivamente o que Nick estava sugerindo. Por isso arriscou: Est me dizendo que Magda sabe? Espero sinceramente que no! Fui elegante o bastante para convenc-la de que no era voc quem estava naquela fotografia... Fotografia? Ora, vamos, Karen! Nick parecia surpreso e irritado ao mesmo tempo. No vai querer me convencer de que no sabe a que foto eu me refiro. No sou to imbecil a ponto... Est bem! interrompeu ela, exasperada. Mas o que tem ela a ver com Magda? Magda viu a foto esclareceu Nick, seco. Ela me perguntou at se no era voc, alguns dias atrs. No! impossvel! exclamou Karen; tomada de sbita fraqueza. Ningum poderia ter me reconhecido! A imagem estava pssima, e... Acalme-se, pelo amor de Deus, Karen! pediu Nick enquanto a amparava com os braos. Eu estou s prevenindo... Cuidado com Magda! Eu disse a

ela por telefone que devia estar enganada e que havia centenas de garotas em Londres daquele jeito! Acho que ela engoliu porque no insistiu mais. Mas eu tive certeza! Embora a sua figura estivesse meio fora de foco, reconheci logo a bolsa que eu lhe havia dado de presente. Foi isso o que me deu certeza, mas, felizmente Magda no reparou no detalhe. E a manchete... "Stephan. Essa a garota misteriosa, hoje no estdio de Vincent Kayne". Sua voz tornou-se amarga e acusadora: Tudo o que me ocorreu na hora era que devia evitar que Elizabeth soubesse! Karen cambaleou, sentindo-se terrivelmente mal. Aquilo novamente a perseguia... Ser que nunca teria paz? Fez um esforo para se livrar dos braos de Nick e derrubar o agasalho. Nick agachou-se e apanhou-o, recolocando-o em seus ombros enquanto dizia: melhor entrarmos agora, voc -est tremendo demais. Abriu a porta e acrescentou: Lembre-se: cuidado! Talvez fosse apenas impresso, mas Karen poderia jurar que Magda, junto pia, lanava um olhar especulativo aos dois quando entraram. Sorria carinhosamente, no entanto. Est frio l fora, no ? As noites daqui so sempre mais frias do que em Londres comentou a governanta. Quer que eu lhes prepare uma bebida bem quente? A nica coisa que Karen desejava no momento era fugir dali, ficar s, mas sentiu o olhar firme e observador de Nick s suas costas. Isso a fez esforar-se para manter a calma e responder: No, obrigada, Magda. Tenho que desfazer as nossas malas ainda. Voc est cansada, querida. No espere por mim disse Nick suavemente. Ainda tenho que verificar umas coisas na casa. Se quiser, pode ir se deitar. Apesar do tom gentil e cordial, ela sentiu a advertncia contida naquelas palavras. Por isso, concordou levemente com a cabea e despediu-se de Magda, torcendo para que ela no pensasse mais naquela fotografia. Mas ainda persistia a horrvel dvida quando Karen se preparou para dormir. E se Magda se lembrasse? Talvez o fato de v-la novamente tivesse avisado a memria de Magda, fazendo-a recordar-se do que vira h tanto tempo e associar isto partida repentina de Nick para a Amrica do Sul. Quem sabe Magda tivesse at guardado o recorte do jornal? Karen tentou se acalmar, convencendo-se de que no valia a pena imaginar o pior. Afinal, estava se comportando de forma perfeitamente natural, e, se Nick no tivesse revelado aquelas coisas, ela nem mesmo teria se preocupado com a presena de Magda. Agora, porm, sabia que no teria mais paz. A

governanta parecia ter adquirido uma nova feio, sinistra e inquietante. Bem, pensou, Nick resolver qualquer problema que houver; far o que for necessrio para garantir a tranqilidade de Elizabeth. Depois, Karen no tinha mais o que perder. Tudo o que mais desejara na vida tinha sido destroado por acontecimentos relmpagos e foras incontrolveis. Ali deitada, na fria solido do quarto escuro, era impossvel deixar de pensar naquela manh fatal, dois anos atrs. Fazia um dia frio e chuvoso e o telefonema a apanhou indecisa sobre se ia ou no sair para fazer compras. Se ao menos tivesse sado um minuto antes, no teria ouvido aquele desesperado, irrecusvel pedido da ajuda. E depois, se houvesse recusado aquele drinque oferecido por Stephan... Tivera a premonio do desastre e a entrada do fotgrafo a fizera perder o controle. Se ela no tivesse corrido... O fotgrafo notou a sua fuga e imediatamente a associou tal garota misteriosa. Depois a foto, o escndalo, as acusaes e o amargo suplcio daquelas cenas com Nick... E ela prometera, jurara guardar segredo. A terrvel opo entre quebrar a palavra ou perder um amor... Karen acordou, sobressaltada. Havia cochilado sem perceber. Nick estava entrando silenciosamente no quarto, com o mximo de precauo para no perturb-la. Ele estava cumprindo a sua parte do trato, esforando-se por manter aquela convivncia dentro dos mais cautelosos limites do respeito. Mas no silncio que se seguiu, cortado pela respirao firme e regular de Nick, Karen continuava perdida em suas lembranas. Ser que conseguiria pegar no sono? Tinha Nick a seu lado, quase ao alcance da mo. Nunca pensou que esta situao voltasse a se repetir depois da separao. E como dormiam felizes um ao lado do outro antigamente! Como se procuravam com ansiedade durante a noite. Karen despertou com o toque suave de Nick em suas costas. O sol j brilhava e ele estava sentado na cama, ao lado dela. Na mesa-de-cabeceira havia uma bandeja com ch. Magda trouxe o seu caf da manh, mas eu disse a ela que eu mesmo a despertaria disse Nick, sorrindo. Achei que voc se sentiria melhor assim. Oh, sim... Obrigada. Karen recostou-se no travesseiro, tratando de ajeitar a ala da camisola sobre os ombros nus. Sentia-se perturbada e indefesa naqueles trajes, em desvantagem em relao a Nick. Ele, no entanto, tratou logo de desfazer os seus temores, comentando com uma careta: Cus, voc est horrvel!

Karen estendeu a mo trmula para apanhar a xcara, dizendo, constrangida: ... que no dormi muito bem... , reparei. E chorou tambm durante a noite, no ? Eu chorei? Sim. Pode me dizer por qu? Eu no chorei! exclamou ela, enrubescida. Deve ter sido imaginao sua. Minha imaginao no me levaria a me levantar da cama replicou Nick. Quase a acordei para saber se estava se sentindo bem, mas conclui que no seria bem interpretado. Ficou com pena de mim? perguntou Karen para disfarar a perturbao. Bem... No fundo, sabe, at que tenho sentimentos. No diga! Mas pode estar certo de que no me provocaria nenhuma lgrima. Oh, claro. Alm disso, um pouco tarde para estas coisas. Agora beba o seu ch. Uma onda de raiva voltou a invadir o corao de Karen. Por mais que tentasse, no conseguia enfrentar Nick de igual para igual. Tomou o ch e pulou da cama, j prevendo um dia cheio. Levou um susto ao se olhar no espelho. Nick no exagerara no comentrio que fizera: tinha o rosto plido e os olhos inchados de chorar. Sua aparncia era to desanimadora que sentiu impulsos de voltar para a cama e ficar l o resto do dia. Mas sabia que isso era impossvel, j que tinha feito um trato. Karen tentava lutar contra os seus prprios escrpulos. Desejava ardentemente encarar Elizabeth com naturalidade, parar com aquela terrvel dissimulao e enfrentar a todos de cabea erguida. Censurava-se amargamente por no se convencer de que no tivera culpa no rompimento com Nick. Afinal, ela sempre se mantivera fiel verdade, jamais lhe mentiu. Jurara nunca ter encontrado Stephan antes daquele dia fatdico e prometera que nunca mais o veria. Nick no acreditara numa palavra. Depois, Vincent Kayne, amigo de Nick, o nico que poderia ajud-la a desfazer o mal-entendido, morrera num acidente de automvel, deixando-a s, desacreditada e com uma promessa a ser mantida. Karen suspirou profundamente. Ao descer a escada, viu Nick acabar de tomar o caf e se preparar para sair. Explicou rapidamente que iria comprar algumas mudas na cidade para Elizabeth e deixou-a s na sala. Logo que ele saiu, Elizabeth entrou muito satisfeita e aparentando disposio. Acho que vou acompanh-la em mais uma xcara de caf! exclamou, depois de dar um beijo em Karen. Tenho milhes de coisas para fazer aqui e

no vou ficar numa cama! Passou ento a relacionar uma srie de coisas a serem feitas, como trocar os estofados da sala, as cortinas, o papel de parede do hall e consertar um vidro do quarto que estava trincado. O vidro o principal! afirmou, sria. Preciso troc-lo antes que Lisa chegue, pois a desastrada se cortaria, na certa! Karen permaneceu calada, pensando em Lisa. Sempre fora assim, todos se preocupavam em proteger Lisa das encrencas. Desde pequena, parecia ter um dom especial para meter-se em confuses. Quando criana, costumava ter acidentes constantes e, mesmo com a chegada de Nick, no deixou de dar preocupaes constantes a Elizabeth. Na poca, Lisa tinha apenas quatro anos e causava terrveis dores de cabea a todos. Talvez por isso mesmo precisasse de proteo constante. Esta ser a primeira tarefa do dia insistiu Elizabeth. Oh, perdo! exclamou Karen num sobressalto. Eu no estava prestando ateno. Ento no sou s eu que tenho essa mania! disse Elizabeth, sorrindo. Eu estava dizendo que preciso deixar o quarto arrumado para a chegada de Lisa e Clifford! Quarto? Karen ficou curiosa. Qual quarto? Oh, o meu, naturalmente! esclareceu Elizabeth. Eu me mudarei para o quarto de trs. No posso deixar Lisa e Cliff junto com Magda e Timsey. Cliff no aprovaria! Ele acha que no se deve ficar junto com os empregados, sabe? E Lisa tambm no gostaria de usar o velho banheiro do segundo andar. Por outro lado, no quero fazer Magda e Timsey subir escadas desnecessariamente, portanto j tenho tudo planejado: Lisa e Cliff ficaro na minha sute; voc e Nick na sute dos hspedes; Magda, Timsey e eu ocuparemos os quartos menores e dividiremos o banheiro. Assim se evita de utilizar a parte superior da casa, e nem eu... Um momento! Karen interrompeu, sem se conter. No pode fazer isso, Elizabeth! Lisa e Cliff podem muito bem ficar com o nosso quarto. Eu no me importo em dividir o banheiro e Nick jamais permitir que voc deixe o quarto que sempre ocupou! Oh, no, querida... Eu nem sonho em instal-los num aposento que no tem sequer uma pia! Alm disso, j pensou no pobre do. Nick, tendo que dividir o banheiro com trs mulheres? Pois acho que ele vai gostar menos ainda do seu plano. Voc acha, ? Elizabeth parecia sinceramente surpresa. Mas ele to

sensato! Certamente vai entender! O soar frentico da campainha, seguido de um vozerio excitado e ruidoso, interrompeu a discusso. Timsey chegava em alto estilo, parecendo querer derrubar a casa. O nome Timsey sempre sugerira a Karen uma mulher pequena e frgil, mas a pessoa que entrou desfez totalmente esta imagem. Timsey era enorme, barulhenta e esfuziante, e fez Elizabeth sumir em seus braos fortes. Tinha o rosto cheio e queimado, os cabelos curtos e a fisionomia ao mesmo tempo rude e carinhosa da gente do campo. O que mais se destacava nela eram os olhos bondosos e brilhantes que a tornavam simptica logo primeira vista. Karen, porm, no estava preparada para o aperto de mo que recebeu de Timsey; teve de se esforar para no berrar de dor. Em poucos instantes, ela encheu a casa de alegria e calor. Karen deixou-a numa conversa animada com Elizabeth e subiu ao quarto para fazer a mudana. Estava com melhor disposio, contagiada pela vitalidade devastadora da criada. Como ningum a tivesse incomodado, terminou logo de guardar as coisas dela e de Nick nas malas e de dobrar cuidadosamente as toalhas. Fazia a cama quando Nick entrou, possesso. Que diabos est fazendo? perguntou ele, feroz, e atravessou o quarto em largas passadas. Agarrou-a pelos ombros, gritando, exaltado: O que pensa estar fazendo? No me diga que voc vai embora! Nick! Quer me largar? Eu no vou a lugar nenhum!. balbuciou Karen, tonta com os safanes que levara. Ento por que est arrumando as malas? No tente me enrolar, Karen! Ns temos um acordo, lembra-se? No me ponha tudo a perder! Quando acabar com as suas imprecaes, talvez me deixe explicar tudo! exclamou Karen, mal podendo conter o riso. Algo em seu rosto deve ter acalmado Nick, porque ele a largou e ficou mais gentil, apesar de ainda estar plido. Fitando-a com muita ateno, ele exclamou: Ento no entendo mais nada, raios! Por que estava... Karen interrompeu-o e, com calma, contou-lhe a conversa que havia tido com Elizabeth mesa e os planos que ela fizera. A expresso de Nick foi se suavizando, traduzindo seu alvio. Mas de repente ele tornou a franzir o cenho. isso, ento? limitou-se a resmungar. E eu achei que ns quem devamos nos mudar completou Karen. Tenho certeza de que voc concordar.

Sim, claro... murmurou, pensativo. Mas eu entendo o ponto de vista dela. E quanto a voc? No se incomodar com isso? Com o terrvel sacrifcio de no ter um banheiro privativo? ironizou Karen. Acho que no... De fato, nem sabia o que era um, antes de ns nos casarmos. Divertia-se pensando que, apesar de toda a preocupao de Nick, ele nunca soubera que ela nunca tinha tido um banheiro dentro de casa durante toda a infncia. Ainda se recordava da horrorosa aventura que era tomar um banho naquela poca, sobretudo no inverno. Faltava muito pouco para virar um sorvete, a despeito das toalhas quentes que sua me preparava nessas ocasies. O problema que Dellersbeck no acompanhou o progresso . disse Nick. Mas ainda vou dar um jeito. Venha, Karen, acho que voc ainda no conhece a casa toda. Ainda no confirmou ela, enquanto terminava de empilhar a roupa da cama. Nick j a aguardava na porta, com visvel impacincia. Juntos percorreram o primeiro andar. Aos poucos Karen comeou a entender a preocupao de Elizabeth. As duas sutes, que davam para a parte da frente, eram ensolaradas e agradveis; j os quatro quartos estavam abandonados h muito e mostravam visveis sinais de umidade e m conservao. Devem ter sido lindos quando novos... comentou Karen, tentando aliviar a expresso de desagrado de Nick. Estes desenhos de estilo da parede esto sendo muito reproduzidos e valorizados hoje em dia... Pois, por mim, podiam continuar na obscuridade resmungou Nick, olhando em volta. No sou a favor de se voltar no tempo. Estamos no sculo XX e temos que viver de acordo com ele. Oh, no... murmurou Karen, magoada com o tom de suas palavras ao falar da impossibilidade de voltar no tempo, apesar de ela mesma no alimentar iluses quanto ao futuro. Mas a vista daqui linda! verdade concordou Nick. A vista daqui mais bonita do que a da frente. Vamos abrir a janela para arejar um pouco. No foi tarefa fcil abrir aquelas janelas, emperradas por anos de desuso. Afinal Nick conseguiu faz-las ceder, levantando com isso uma nuvem de poeira. A lufada de vento que entrou trouxe p e lascas de pintura gasta para o rosto de Karen. Ela sentiu uma dor aguda no olho direito e virou-se com um grito. O que houve? perguntou Nick.

Nada... Acho que entrou algo no meu olho... Vamos ver isso! disse ele, seco, puxando-a pelo brao. Ela quase gostou quando Nick a puxou para bem perto dele e, segurando cuidadosamente seu queixo, tentou forar a plpebra com o dedo. O olho de Karen estava bastante vermelho e lacrimejante, mas naquele momento isso no importava muito. J estou vendo murmurou Nick, atento. Fique bem quietinha que tiro esse cisco com o meu leno. Karen estava trmula de emoo ao sentir o calor da respirao dele no rosto. Na segunda tentativa, ele conseguiu remover o cisco. Nick usou o leno para enxugar com suavidade as lgrimas que estavam ainda de sua vista e no soltou o seu queixo. Karen disse ele, fazendo-a olhar para cima , desculpe-me se fui rude com voc. No tem importncia... balbuciou ela timidamente. Talvez no, mas quero que saiba que reconheo os esforos que est fazendo... Sei que no tem sido fcil para voc. Para falar a verdade, nem estava seguro de que concordaria em me ajudar. Eu no tive escolha, Nick... , admito que no... Foi por causa de Elizabeth, sabe... Se voc soubesse o que ela significa para mim, entenderia o que eu sinto... "Eu entendo, Nick", sentiu-se tentada a dizer, mas conteve-se sabendo que Elizabeth s lhe contara tudo porque tinha confiana em sua discrio. E depois, no fazia grande diferena que ela soubesse do passado de Nick. Era at melhor ter bem em mente as reais intenes dele para evitar um envolvimento emocional mais profundo ou marcante naquela curta e forada convivncia. Mas seria realmente a contragosto que ela estava ali, nos braos dele, sentindo seu hlito, o contato de suas mos? Karen ficou tensa subitamente. Precisava livrar-se do encanto daquele contato. Aquilo s poderia trazer mais mgoas e decepes. Tinha plena conscincia de que, mesmo que se entregassem um ao outro naquele momento de emoo, seriam movidos apenas por um impulso irracional. Logo que Nick recuperasse o controle, voltaria a agir com a habitual agressividade e dureza, fazendo-a sofrer. Por isso Karen levantou-se precipitadamente e apoiou-se no peitoril da janela, pondo o rosto para fora e esperando que o vento frio a ajudasse a se acalmar. Eu... acho que posso entender... murmurou, perturbada. Agradeo o

seu pedido de desculpas, de qualquer forma... Quando eu a vi fazendo as malas, pensei que... Sim, eu sei... Karen interrompeu, j mais refeita. Mas saiba que eu no partiria dessa maneira, sem um aviso. Apesar de tudo, a presena de Nick ainda era inquietante. Oh, Nick, mostre-me o resto da casa. O que ali? Era o quarto de estudos, onde passei tremendos apuros contou-lhe Nick, seguindo-a de perto. Ao chegarem ao p da escada que levava ao segundo andar, perguntou: Quer subir? Sim, quero! Mostre-me o seu quarto antigo, depois subiremos, est bem? Oh, sim, claro concordou ele, retornando pelo corredor. Parou diante de um quarto e disse: esse aqui. Creio que servir Timsey, se Elizabeth no fizer objeo. Karen aproximou-se curiosa da porta que Nick havia aberto. O quarto era pequeno e ainda conservava a decorao com motivos infantis. A moblia era a que se v em qualquer quarto de criana, toda decorada em tons creme e branco. Foi voc quem escolheu a decorao? perguntou Karen. Foi, sim confessou Nick, enquanto arrancava dois posters da parede. Duvido que Timsey aprove isto. Vasculhando distraidamente a escrivaninha. Karen se deteve intrigada diante de um pequeno martelo de madeira entalhada, junto cama. O que isso? Nick no parecia muito disposto a explicar. Eu o instalei quando tinha treze anos. H um jogo igual a esse no quarto ao lado, que era de Lisa. Dizendo isso, ele apanhou o martelo e o revirou na palma da mo. Karen continuava espera, visivelmente insatisfeita com a explicao. Nick suspirou fundo e continuou: Ns encontramos um par de martelinhos quando brincvamos pela casa; no tenho a menor idia de por que estavam a. Deviam ser objetos de adorno sugeriu Karen, apenas para falar alguma coisa. , sim... concordou Nick, relutante. Por fim resolveu contar: Lisa tinha pesadelos terrveis noite, sabe? Isso ento me deu uma idia curiosa: coloquei um martelo em cada parede e disse a ela que, quando tivesse medo, bastaria dar trs pancadinhas na parede; eu responderia com outras trs e ela

saberia que eu estava aqui, acordado e velando por ela. Bem... aos poucos fomos inventando um cdigo, que nos permitia conversar durante a noite. Era uma bobagem, mas ajudou muito Lisa. Por isso ela nunca permitiu que eu desmontasse esse aparelhinho infantil de comunicao... Mas as batidas no repercutiam pela casa toda, incomodando os outros? quis saber Karen. Eu acho que no, embora no esteja certo disso respondeu Nick, pensativo. As paredes so muito slidas ei estes quartos so isolados do restante da casa. Mas creio que mesmo se Elizabeth ouvisse no teria achado ruim. Ela s tinha a agradecer tudo o que ajudasse Lisa a vencer o medo. Nick fez uma pausa, com o olhar perdido no infinito. Depois olhou para Karen e disse: Nunca vou me esquecer da primeira vez que vi Lisa ter um pesadelo. Tinha sonhado que estava amarrada numa fogueira, e acordou gritando desesperada e correu para o quarto dos pais. Chorava e se esfregava freneticamente, como se estivesse apagando chamas no corpo. Nunca vou esquecer aquela cena... repetiu ele com voz rouca. Tivemos que ficar todos a seu lado por muito tempo, at que ela conseguiu dormir novamente. Karen acompanhou Nick at o quarto que fora de Lisa um dia e que agora seria ocupado por Magda. Estava ainda bastante impressionada pelo relato de Nick. Ela prpria, apesar dos pesadelos que costumava ter, nunca ouvira nada semelhante ao caso de Lisa. Sentiu um arrepio pelo corpo quando olhou para dentro. O quarto estava vazio. Nada havia nele agora que lembrasse a presena da pequena Lisa. Nada, a no ser o martelinho pendurado parede, nica testemunha muda dos medos daquela criana. De qualquer modo, Magda ou Timsey tero um bom remdio, caso alguma delas tenha pesadelos noite ele comentou. Karen no ouviu as ltimas palavras, pois estava novamente perdida em seus prprios devaneios. Sonhava acordada. E, neste sonho, era ela quem dormia na cama daquele quarto nu. E na cama estreita, infantil, ela ria feliz e despreocupadamente enquanto transmitia com o pequeno martelo ternas mensagens de amor e conforto a Nick, do outro lado da parede. Nick parecia tambm ligeiramente areo, entorpecido pelas lembranas do passado...

CAPITULO VII
A faxineira que Nick contratara para a temporada mandou um recado dizendo que s poderia aparecer na semana seguinte. Conseqentemente o trabalho caseiro acabou recaindo em grande parte sobre os ombros de Karen. Ela at agradeceu por isso, pois a casa a manteria ocupada, evitando assim de pensar em seus problemas. Alm disso Nick mostrara-se bastante prestativo, ajudando-a na medida do possvel. Estavam naquele momento consertando a cortina do quarto deles quando Nick, do topo da escada em que estava, praguejou: Diabos! Veja s o que ela est fazendo com esse frio todo! Est ajoelhada l fora! Karen desligou o aspirador de p que estava usando e foi dar uma espiada pela janela. Efetivamente Elizabeth estava ajoelhada na grama, arrancando ervas daninhas. A seu lado estava Timsey, examinando as roseiras e falando animadamente, talvez censurando-a por sua imprudncia. Quero que me prometa uma coisa, Karen! pediu Nick de repente. Se estiver a meu alcance... murmurou ela, meio desconfiada. Sei que Elizabeth no gosta que eu a proteja tanto, mas tambm no posso deixar de me preocupar. Ser que voc no poderia ficar de olho nela, impedindo-a de cometer excessos? Ora, Nick, nem precisava me pedir isso! exclamou Karen, aliviada. Mas voc no acha que Elizabeth em bom senso suficiente para saber at onde pode ir? No a estaremos perturbando se a vigiarmos como se ela fosse uma irresponsvel? Ela andou falando com voc, ? Para falar a verdade, sim! Foi o que pensei disse Nick, contrariado, ao descer da escada. Bem, no vou obrig-la a me contar o que ela disse, mas saiba que conto com voc, est me entendendo? Na manh seguinte, Karen sentiu que Nick a olhava duramente antes de ir embora para a cidade, como se fizesse uma advertncia. Beijou Elizabeth e, enlaando Karen, conduziu-a para fora da casa. Parecia bem-humorado quando disse, baixinho: No v se esquecer das minhas recomendaes, ouviu? No se preocupe respondeu Karen friamente.

Est bem, eu lhe telefono noite disse Nick. E, olhando em direo casa, acrescentou: o que elas esperam que eu faa, assim como isso tambm. Tomou-a ento nos braos e beijou-a demoradamente na boca. Karen estremeceu, mas no o repeliu. Quando ele a largou, ela disse, evitando olh-lo: No se preocupe, tomarei conta de Elizabeth. timo! exclamou ele, enquanto punha a mala dentro do carro e dava a partida. Estarei de volta na tera. Nick partiu e Karen ficou ali parada, sentindo ainda nos lbios o calor daquele beijo perturbador. Os dias em Dellersbeck pareciam vazios sem a presena marcante de Nick. Karen tentava se consolar, dizendo para si mesma que finalmente teria um pouco de sossego, mas alguma coisa dentro de si parecia desmenti-la, pois se surpreendia constantemente pensando em Nick. Sentia sua falta, sobretudo porque Lisa estava para chegar e ela detestaria ter que enfrentar esse momento sozinha. medida em que se aproximava o dia, Karen ia ficando mais apreensiva. No sabia como seria o encontro com Lisa, apesar de no haver aparentemente nenhum motivo para tem-lo. Afinal, Lisa desconhecia o que se passara entre ela e Nick, e mesmo que soubesse jamais contaria me. Assim como Nick, Lisa nutria um profundo respeito por Elizabeth e jamais a magoaria. Mesmo assim, quando um reluzente Mercedes branco estacionou junto casa, Karen sentiu as mos geladas e o corpo tenso. Era um fim de tarde de uma quinta-feira. Cliff, o marido de Lisa, foi o primeiro a descer. Era alto, de fsico bem constitudo e cabelos claros. Ento a porta da direita escancarou-se, revelando uma figura bem vestida, com os braos extravagantemente abertos num gesto de exagerada alegria, como que querendo abraar a casa e todos que estavam nela. Mame! gritou Lisa ao descer do carro. Timsey! Oh, que alegria! Lisa continuava atraente e elegante como sempre. Trajava um conjunto escarlate, com blusa e botas brancas e um pequeno chapu sobre os cabelos curtos, claros e bem cortados. Tudo nela combinava com perfeio. Karen, minha querida! Como bom v-la de novo! Lisa saudou-a com as mos estendidas. Puxa, temi que Nick a tivesse perdido em alguma floresta! Karen teve dificuldade para reconhecer Lisa, agora de cabelos louros. No que dois anos a tivessem mudado muito, mas que se lembrava dela com cabelos castanhos e com um outro penteado. A mudana confundiu-a, a princpio. No mais Lisa continuava a mesma, sem aparentar os vinte e sete anos que tinha

agora. Clifford, por sua vez, exibiu seu costumeiro sorriso amarelo. Habitualmente reservado e austero, ele nunca mantivera com Karen uma conversa informal. Ela jamais pde compreender como duas pessoas to diferentes como Lisa e Cliff podiam ter sentido atrao um pelo outro. Talvez uma questo de qumica, deduziu, enquanto Cliff ia distribuindo os cumprimentos de praxe e Lisa saltitava pela casa, dando gritinhos de excitao e prazer. Finalmente ps-se diante do fogo aceso da lareira e, estendendo as mos para aquec-las, exclamou alto: Oh! Como bom saber que Percy continua aqui! Percy era uma velha e assustadora armadura medieval colocada junto lareira, como que a vigiar a entrada da sala. Oh, lembram-se do dia em que entrei nele para assustar Nick e fiquei entalada l dentro? perguntou Lisa a todos. Se me lembro! antecipou-se Timsey. Seu pobre pai ficou assustadssimo, pensando que a casa estava desmoronando! Sim confirmou Elizabeth, rindo. E como foi duro arranc-la da! A parede ainda est marcada por causa disso... Nick disse que eu deveria ter ficado presa o resto da vida, para aprender! Bem, foi adorvel, no foi? Por falar nisso, onde est ele? Nick precisou voltar a Londres respondeu Karen, j que todos se mantiveram calados. Londres? Lisa olhou para Karen como se ela fosse culpada. Como ele ousa estar fora no dia em que eu chego? Ele achou que voc s viria no incio da prxima semana, querida! Elizabeth justificou. E, dando uma olhada para Karen, completou: Ele estar de volta na tera, no mesmo? Mas no seria melhor ajudarmos Clifford com a bagagem? sugeriu Karen, hesitante. Oh, deixe! disse Lisa. Cliff forte; alm disso no h muita bagagem, pois ele s vai ficar o fim de semana. Apesar disso, e conhecendo Lisa, Karen foi dar uma olhada. Clifford vinha entrando com duas malas enormes e dentro do carro havia ainda uma infinidade de sacolas ei maletas. Karen apanhou algumas e dirigia-se casa quando Clifford a deteve com um gesto e disse com firmeza: Agradeo a sua gentileza, mas pode deixar comigo! Mas, j que tenho de lhe mostrar o quarto, no custa nada levar alguma

coisa! replicou Karen, comeando a subir a escada. isso mesmo! disse Timsey, que tambm viera para ajudar. G melhor aproveitar a viagem. Lisa! gritou Clifford, visivelmente contratei to. melhor recolher o resto das coisas, parece que vem chuva! Apesar do modo corts como falou, algo no seu tom de voz demonstrava claramente a sua insatisfao. Algo que Lisa tambm percebeu, pois se levantou imediatamente da poltrona e correu para fora, voltando carregada de sacolas e pacotes. No vai chover coisa nenhuma! gritou ela, emburrada. E onde o nosso quarto? perguntou, enquanto subia. Aqui respondeu Karen, mostrando a porta aberta. Cus! exclamou Lisa, encantada. Sempre sonhei em dormir aqui! Mas s ficou pronto depois que eu me casei! Bem, querida, tivemos que fazer algumas reformas para justificar o preo fantstico que o corretor pediu pela casa disse Elizabeth, que subira tambm e estava encostada ofegante no armrio. Mas est uma beleza, no acha? Maravilhoso!. afirmou Lisa, olhando-se no espelho. E no se esquea de que fui eu que escolhi as cores de tudo! E, dizendo isso, saiu para o corredor disposta a visitar o resto da casa. Todos a seguiram quando a ouviram gritar de longe: Cliff! Venha ver o meu quarto de antigamente! Meu Deus, como parece pequenino agora... Chegaram a tempo de v-la voltar da janela e pegar o martelinho da parede. Oh, est a ainda! E dando umas batidinhas no painel, exclamou: Era esse o nosso cdigo secreto. Nick e eu conversvamos assim durante a noite. Oh, Nick sempre teve idias to maravilhosas! , mas j est crescidinha para essas bobagens, no , querida? observou Timsey, enquanto ajeitava a colcha que Lisa desarrumara ao se ajoelhar sobre a cama. Ora, s bobagem quando se est muito velha! disse Lisa, recolocando o martelo no lugar e dando uma rpida olhada em Karen. Depois abraou Timsey e acrescentou: Voc, por exemplo, j no aprecia mais isso, no , minha velha Timsey? Saiu novamente pelo corredor, deixando todos parados. Timsey disse que ia ajudar Magda com a comida enquanto Elizabeth seguia Lisa para saber se

precisava de alguma coisa antes de se preparar para o jantar. Cliff permaneceu imvel junto de Karen por um curto momento, indeciso sobre o que fazer. Karen notou algo em seu olhar. Uma estranha suspeita, misturada com desespero, que surgira quando Lisa falava do martelo e que permanecia at agora. O fim de semana, que marcava a volta de Elizabeth a Dellersbeck, acabou sendo festivo. Lisa parecia feliz por estar ali, junto da me e de Timsey, e at mesmo Cliff tinha, aos poucos, abandonado o mutismo e o mau humor em que estivera desde a chegada. Timsey, por sua vez, estava sempre ao lado de Elizabeth, particularmente nos momentos em que ela parecia abatida ou amedrontada. Karen ficara muito agradecida a Timsey por isso e estava contando tudo para Nick ao telefone. timo! disse ele. E os outros, esto bem? Sim respondeu Karen. Ento, vacilando um pouco, comentou: Lisa ficou muito decepcionada com a sua ausncia... Ah, eu no tive tempo de preveni-la respondeu ele num tom casual, para depois perguntar: Ela est a? No, ela e Cliff foram tomar um drinque em Longdale. Ela j se aborreceu por estar a? Acho que no... Parece estar muito feliz. Bem, ento podemos encerrar o relatrio disse Nick. A gente se v na tera! At l! Karen desligou o telefone. Ento era tudo... nem uma pergunta a respeito dos sentimentos dela... Mas tambm, pensou tristemente, que tolice esperar tal coisa de Nick! O tempo virou no domingo. Amanheceu chovendo e ventando. Apesar disso, Elizabeth teimou em ir igreja, dizendo que nada e ningum a impediria de ir l depois de tantos anos longe de Dellersbeck. Cliff levou todas at St. Stephen, uma igreja do sculo XV, construda em pedra e distante sete quilmetros de Dellersbeck. Ali, Elizabeth e James haviam se casado; ali tinham batizado Lisa e Nick fizera l a sua primeira comunho; ali tambm fora palco do acontecimento do ano: o casamento de Lisa. O pastor estava encantado por ver Elizabeth novamente. Ah, minha mulher vai lamentar tanto no t-la encontrado, minha cara disse ele, enquanto apertava fortemente a mo de Elizabeth sada do culto. Ela precisou atender a uma parente enferma. Mas voc no voltar a Londres to j, no ?

Oh, no! Estou amando estar aqui de novo! respondeu Elizabeth, radiante. Depois apresentou Karen ao pastor, cumprimentou os velhos amigos e conhecidos e convidou vrios deles para jantar com ela em Dellersbeck. S depois concordou em entrar no carro para voltar casa. Aquele alemo que convidou sua me para jantar pareceu-me bastante atrado por ela, no acha? perguntou Cliff com um brilho malicioso no olhar, depois que Elizabeth se retirou para a sesta habitual. mesmo? indagou Lisa com um muxoxo. Acho que devamos impedila de aceitar tantos compromissos. Ah, ? E como poderamos fazer isso? perguntou Cliff. Eu no sei... Mas garanto que Nick saberia! mesmo, Lisa? Mas ser que se deve influir nas decises de uma pessoa adulta? questionou Cliff, respirando fundo e pondo de lado o jornal que estava lendo. Ela no ter direito de se reunir a velhos amigos? Estar invlida a tal ponto? No sei... respondeu Lisa, olhando a chuva bater na vidraa. No por isso que est aqui? Que estamos todos aqui? Seguiu-se um silncio constrangedor. Cliff abanou a cabea sem dizer nada e Karen no se sentia animada a responder a Lisa. Mas ela insistiu, desta vez diretamente: Diga-me, Karen, voc acha que mame vai morrer? Eu... no sei. Espero que no... disse Karen, aflita. Oh, eu no acreditei nisso, mesmo quando os mdicos asseguraram que sim! Mas agora eu tenho medo... estou acreditando neles. Meu Deus, Lisa, voc precisa ser to mrbida? disse Clifford. Mas a verdade, no ? Nada verdade enquanto no acontece, Lisa! disse Cliff, segurando-a pelos ombros. E, at l, nada podemos fazer, est entendendo? Agora, quer um drinque? No, obrigada. Voc quer, Karen? No, obrigada, Cliff. Bem, eu vou querer um decidiu ele e saiu da sala. Karen olhou para Lisa e levou um choque ao constatar sua palidez. Levantou-se da poltrona e perguntou:

Est se sentindo bem, Lisa? Oh, sim... estou bem! respondeu Lisa, assustada. Bem, acho que afinal vou aceitar aquele drinque... E dizendo isso saiu da sala, deixando Karen com a estranha sensao de que a cunhada a estava evitando. Mas no podia ser real, Lisa no tinha o que temer dela, no tinha porque se esquivar. S podia ser coincidncia! Mas no dia seguinte Karen teve certeza. Em duas ocasies ela ficara s com Lisa. E, nas duas vezes, Lisa dera uma desculpa para se retirar. Definitivamente a evitava. Mas por qu? No havia motivos. Embora ambas nunca tivessem se tornado ntimas, no significava que fossem inimigas... Karen sabia que sempre houvera uma barreira entre elas, mas sempre atribura isso ao carter de Lisa. Era o tipo de garota que no se relacionava com pessoas do mesmo sexo. Seu ambiente era o dos homens que sempre a adoraram. Elizabeth nesse ponto era completamente cega, Lisa fora sempre a sua filha nica e preciosa. Nick contara a Karen como Elizabeth sofrer para dar luz, ficando incapacitada para ter outros filhos. Isso at o dia em que trouxeram para casa um pobre rfo miservel e solitrio. A pequena Lisa teria aceitado esse "irmo"? Pela primeira vez Karen pensou no assunto. Teria sentido cime do intruso que viera dividir com ela o afeto e os privilgios que at o momento eram exclusivamente seus? Tudo parecia indicar que no, que Lisa o aceitara como uma posse a mais, um a mais para protegla e servi-la. E, com o tempo, habituara-se a confiar em Nick para tudo, mais at do que no marido. Quantas vezes ela no tinha ido casa de Karen e Nick para pedir conselhos a ele? E sempre agira estritamente de acordo com as instrues de Nick. Ele, por sua vez, tratava-a com a indulgncia de um irmo mais velho. De um... Karen sentiu um arrepio que a deixou gelada. Ser que Lisa sentia algo por Nick, alm do amor de irmo? Desesperada, tentou tirar a idia da cabea, mas ela teimou em persistir... Lisa amava Nick! Amava no o irmo, mas o homem! Seria loucura imaginar isso? Mas por que, se no havia entre eles nem um lao de sangue? Isso explicaria tantas coisas passadas. Mas, e quanto a Nick? Saberia ele dos sentimentos de Lisa? Outro calafrio assaltou Karen; ainda que por intuio, tinha certeza de que Nick no partilhava o mesmo sentimento por Lisa. Sabia, pois Nick havia amado a ela, Karen! Tanto que a fizera sua esposa, mesmo que por to curto tempo. Nisso a porta da sala se abriu e entrou Timsey. Graas a Deus, algum est em casa! exclamou, plida e ofegante. Onde ser que eu encontro aspirina? Acho que deve ter l em cima... sugeriu Karen, assustada pela expresso

de Timsey. Est doente, Timsey? Oh, no! Mas receio que a sra. Radcliffe esteja com um princpio de gripe forte! Meu Deus! Quando voc descobriu? Agora h pouco! respondeu Timsey. Fui cham-la para o cho e a encontrei toda encolhida, ardendo em febre e quase sem voz! Eu j estava ficando apavorada por no ouvir barulho na casa, julguei que a senhora tambm tivesse sado... Bem que notei como ela estava calada no almoo! comentou Karen. Vou agora mesmo procurar a aspirina. Sim, por favor. Estarei esperando na cozinha. Quando voltou com os comprimidos, Karen encontrou Timsey aflita, procurando alguma coisa na despensa. Queria fazer um ch de limo explicou ela. timo para baixar a febre, mas s resta um limo e , pouco! Quer que eu v buscar na vila? ofereceu-se Karen. A senhora no se importaria? Oh, claro que no! Acha que devo trazer um mdico? Ela ficaria furiosa! disse Timsey. melhor esperarmos para ver como ela passa esta noite... Karen concordou e, apanhando rapidamente o casaco, saiu da casa. Dez minutos depois entrava na nica loja da vila que era ao mesmo tempo armazm e correio. Ali comprou os quatro ltimos limes do estoque, um pacote de cevada e uma garrafa de conhaque. Ao chegar em casa, Timsey estava levando para Elizabeth o ch que fizera com o limo disponvel. Karen a acompanhou. Elizabeth estava metida na cama, de camisola e com um xale nas costas. Sorriu para Karen ao v-la. Tinha as faces muito vermelhas e sua voz estava realmente muito fraca e rouca. Ficar tanto tempo conversando na igreja, debaixo da garoa e do frio... censurou Timsey carinhosamente. Oh, mas voc vai ver que amanh estarei melhor! respondeu Elizabeth, recostando-se no travesseiro. Karen no parecia muito convencida disso. Aproximando-se, tomou as mos da enferma, tocou sua testa e tomou-lhe o pulso. Tem um jeito muito profissional, querida comentou baixinho Elizabeth.

At parece que j foi enfermeira! Eu no, mas minha me era e me ensinou algumas coisas respondeu Karen. Est febril, Elizabeth. E a garganta? Um pouco irritada admitiu ela. No nada... Insisto em chamar um mdico, querida Elizabeth! disse Karen, firme. Nick me matar se souber que a deixei assim! Elizabeth acabou concordando. O mdico chegou um pouco depois das seis. Era um senhor idoso e muito querido por todos, segundo Timsey. Ele e Elizabeth eram velhos conhecidos e brincaram muito um com o outro. Ao sair, ele pediu que Karen o acompanhasse para apanhar a receita. Assim que saram do quarto, ele abanou lentamente a cabea e disse, pensativo: No posso dizer nada no momento, minha cara... s podemos esperar e ver se ela melhora. Amanh voltarei para visit-la. O jantar daquela noite decorreu num ambiente soturno, apesar da excelente comida que Magda preparara. A boa disposio de Elizabeth, que tinha animado a todos no incio, parecia esmorecida agora, o que transmitia medo e insegurana a todos ali. Mesmo Lisa, que chegara entusiasmada com b belo carro que tinha alugado, ficou deprimida ao saber da novidade. Mas ela estava to bem de manh! At pediu para que lhe trouxesse sementes para a floreira da janela! E o resto da noite ela passou subindo e descendo as escadas, agitada e impaciente, indo e vindo do quarto sala. Pelo amor de Deus, querida! exclamou Cliff, exasperado. melhor decidir se fica aqui ou l com sua me! Andando assim pela casa voc s torna as coisas piores para ela! Abatida como uma criana, Lisa se deixou convencer e aceitou o convite para uma partida de cartas com Cliff, Karen e Magda. O jogo acabou cedo, pois Cliff pretendia viajar na manh seguinte e precisava arrumar a bagagem. Magda resolveu preparar alguma coisa para tentar convencer Elizabeth a comer um pouco, j que no o fizera o dia todo. Karen percebeu ento que no teria nada de til para fazer, pois muita gente volta de Elizabeth s iria perturb-la. Decidiu ento recolher-se mais cedo. A noite foi longa, cheia de pensamentos deprimentes e tristes; Karen ficou aliviada quando finalmente amanheceu. Eram seis horas ainda, mas havia rudos fora da casa e no tardou a ouvir o ronco de um motor. Era provavelmente Cliff, que partia. No conseguindo mais ficar na cama, levantou-se tremendo de frio e, depois de se lavar, foi ver Elizabeth. Torcia para que, estivesse melhor, por ela e

tambm por Nick. Preferiu no avisar Nick da doena de Elizabeth para no preocup-lo e temia agora que ele ficasse zangado por isso. Cruzou os dedos ao entrar no quarto. Encontrou Elizabeth j mais animada, apesar de estar ainda rouca. Mas a febre j passara e sua aparncia tinha melhorado. Acorda cedo, querida! exclamou Elizabeth ao v-la. Voc est bem? Karen assentiu com a cabea e num impulso deu-lhe um beijo. Elizabeth afastou-a suavemente, murmurando com um sorriso: Fique longe dos meus germes, no quero ningum perto de mim at estar recuperada. Timsey cuidar de mim, ela nunca pega nada, acho que os germes que a evitam! No posso fazer nada realmente? No, querida! determinou Elizabeth, ajeitando-se na cama. J vo me trazer o caf e espero que voc v tomar o seu como uma boa menina que . Karen sentiu um n na garganta e lgrimas nos olhos. H muito tempo ningum lhe falava nesse tom carinhoso e maternal. Preparava-se para obedecer quando ouviu um ronco de carro fora da casa. Ser que Cliff ainda no partiu? indagou Elizabeth. Talvez tenha voltado para apanhar algo sugeriu Karen, dirigindo-se janela. Um carro vermelho-escuro, muito familiar, estacionou porta, causando-lhe um sobressalto. No, no Cliff! Nick! Nick saltou muito gil do carro, elegantemente vestido. Deu uma olhada em torno e caminhou em direo casa em largas passadas. Nesse instante surgiu de dentro da sala uma figura exuberante e agitada, vestindo um penhoar vermelho vivo que realava maravilhosamente os cabelos louros muito curtos e o rosto corado pela brisa matinal. De braos estendidos, Lisa atirou-se contra ele. Karen sentiu um calafrio e apertou os dentes contemplando a euforia do par l fora, celebrando o encontro. Nick, mesmo disse para Elizabeth guisa de explicao. Ele voltou mais cedo do que espervamos... Sua voz soou estranha como se no sasse dela. No podia afastar os olhos daquela cena, apesar da vontade que tinha de fugir dali correndo e trancar-se no quarto. O rosto sorridente e feliz de Lisa aparecia por cima do ombro de Nick, ela encostava os lbios na orelha dele e apertava-o fortemente contra o corpo. E Nick retribua o abrao com igual fervor e euforia! Karen cambaleou, atingida pela sbita confirmao de suas suspeitas. Era a pura realidade: Lisa estava apaixonada por Nick!

CAPITULO VIII
Karen no soube sequer explicar como tinha sado do quarto de Elizabeth e voltado ao seu. Tudo o que sentia era o sabor amargo de dio e despeito, que a deixava trmula e fraca. Tudo o que desejava era estar s e tentar apagar aquela imagem da mente, a imagem de dois corpos enlaados e felizes. Cravou as unhas nas palmas das mos, pensando o diabo a respeito de Lisa. Como podia abraar o prprio irmo daquela forma amorosa e sensual? Ser que no tinha escrpulos nem conscincia, ou estava apenas expressando o seu alvio com a chegada do irmo todo poderoso numa hora de crise? Seria uma inocente demonstrao de alegria fraterna? Impossvel!, concluiu Karen, feroz. Ela, como mulher, sabia interpretar certos gestos... E quanto a Nick? Ser que ele no percebia ou... Karen! Ela deu um pulo ao .v-lo entrar, furioso. Est a, ento... Por que no me avisou? perguntou ele, olhando duramente para ela. Avis-lo de qu? Karen sentiu o sangue ferver. E como se atreve a entrar gritando desse jeito? No sou sua criada! Acho que foi tudo muito aborrecido para voc, no ? retrucou Nick, enquanto atirava as coisas sobre a cama. Se no fosse Lisa ter me telefonado... Lisa?! Eu devia ter adivinhado! O que est querendo dizer com isso? Preciso explicar? Volte cinco minutos no tempo! sugeriu ela, antes mesmo de se dar conta do que estava dizendo. Nick franziu a testa. O que que deu em voc? perguntou, srio. Lisa! isso que estou dizendo! gritou Karen, sem poder mais se contar. Lisa telefonou para voc depois de passarmos horas discutindo e resolvermos que era melhor no alarma-lo. E depois, abraando-o daquele modo sensual, como numa provocao deliberada! Como se... como... Deus! Ento isso... Nick aproximou-se com os olhos arregalados. Voc viu aquilo e pensou... Ento ele deu uma gargalhada. No!

incrvel demais para ser verdade! Tambm acho! completou Karen, furiosa. No me diga que acredita que eu tenha me apaixonado por Lisa! disse ele, num tom entre divertido e ameaador. No disse nada disso! protestou, assustada. Mas imaginou, no ? insistiu Nick, erguendo a mo como se fosse bater nela. Oh, no! demais, e vindo de voc! Karen deu-lhe as costas, furiosa. Aquilo a magoara dolorosamente e no pde conter as lgrimas. Nick a virou com um safano e, ao v-la chorando, exclamou: Meu Deus, voc est com cime! Est louca de cime! De voc e Lisa? Nunca! protestou, desesperada. Mas j que ela o chamou, to preocupada, no seria melhor ir ver com os seus prprios olhos como est Elizabeth? Ela est acordada? perguntou Nick, mudando completamente de atitude. Sim, e tomando caf, na certa! No a largamos s traas to logo voc partiu, como poder constatar pessoalmente! Ao v-lo vacilar, prosseguiu: Eu estava com ela quando voc chegou. Duvido que ela esteja tranqila, sabendo que voc passou a noite toda dirigindo do modo como dirige! E isso a preocupa tambm? Preocupa... quando desnecessrio! Bem, agora j estou aqui disse ele, caminhando para a porta. Saiba que farei sempre tudo por Elizabeth. Compensarei tudo o que fez por mim, mesmo que tenha de dar a vida para isso ou tirar a vida de quem porventura a faa sofrer, entendeu? Lanou um olhar fulminante para Karen e saiu, deixando-a plida e estatelada no meio do quarto. Quando ela conseguiu se mover, foi se olhar no espelho. Impulsivamente apanhou o batom na penteadeira, largando-o em seguida, desconsolada. Para seu alvio, Lisa no apareceu mesa para o caf. Karen no desejaria vla ou ser forada a falar com ela. Nick entrou na sala quando estavam na metade da refeio e anunciou intempestivamente que ia dormir at a hora do almoo e no queria que o incomodassem. Explicou que sara meia-noite de Londres e chegara s trs em Dellersbeck, tendo dormido no carro at o amanhecer para no assustar ningum da casa. Disse tambm que havia transferido todos os seus compromissos para seu colega Lester Kirby, por isso mesmo estava livre para ficar por trs semanas com Elizabeth.

A contragosto, Karen teve de reconhecer que a notcia lhe agradava. Gostou de saber que teria Nick por perto durante tanto tempo, se bem que Lisa conseguira estragar em poucos minutos o rduo trabalho de aproximao e entendimento a que haviam chegado ela e Nick, e no sabia o que iria acontecer dali para a frente... O dia se arrastou para Karen e ela foi tomada de pavor quando ficou a ss com Nick no quarto, embora ele tenha se mantido num mutismo total. Karen suspirou, aliviada por no ter de ouvir mais suas recriminaes. A gripe de Elizabeth no tardou a se espalhar por todos os moradores da casa. Magda e Lisa foram as primeiras a cair com os mesmos sintomas. Depois, a invulnervel Timsey, que a contragosto admitiu no estar se sentindo bem. Dois dias mais tarde, foi a vez de Nick entregar os pontos. As visitas do mdico comearam a se tornar freqentes. Ele informou a todos que a gripe se alastrara por toda a vila, sob forma de epidemia. Mas bastavam quarenta e oito horas de repouso absoluto para contorn-la, fato que no consolou em nada o impaciente Nick. Na quinta-feira, Cliff ligou avisando que no iria a Dellersbeck para o fim de semana, pois estava muito ocupado, o que contribuiu para piorar o estado de nimo de Lisa. Nem mesmo as flores que ele mandou foram suficientes para aliviar o seu abatimento. Ela se recusava at mesmo a comer. Lisa teimosa... comentou Elizabeth com tristeza, enquanto olhava Karen mesa depois do almoo. J est prostrada h mais de uma semana e no apresenta sinais de melhora... Karen olhou para a bandeja que voltara do quarto de Lisa. Tomara apenas o suco de frutas, com duas torradas. Lisa passava os dias na cama, plida como um cadver e no querendo ver ningum. Chegara a proibir Nick de pr os ps dentro do seu quarto. Talvez esteja arrependida, pensou Karen. Talvez Lisa fosse de natureza expansiva e Karen confundiu as coisas, levando tudo para o plano emocional. Talvez tivesse sido at injusta para com Lisa. Ela est magra demais! afirmou Timsey, que se recusara a permanecer deitada e ajudava na cozinha. No sei por que ela se recusa a ser ajudada. Bastaria comer um pouco, faria bem! Elizabeth apanhou o pano de pratos para ajudar a enxugar a loua. Estava muito abatida. Tinha olheiras profundas e a pele incrivelmente plida. J que no conseguia convenc-la a ficar em repouso, Karen puxou uma banqueta e a forou a sentar, dizendo, um pouco impaciente: Enxugue os pratos pelo menos sentada!

No comece com isso, por favor, Karen! protestou Eliza-beth, com voz irritada. J me bastam Magda, Timsey e Nick a me vigiarem o dia todo, para que voc tambm comece a me tratar como a uma invlida! Oh, lamento... Por favor, perdoe-me, querida disse Elizabeth. No devia dizer isso, mas ando to irritada ultimamente. que estou preocupada com Lisa, compreende? Claro, Elizabeth respondeu Karen. Sei que no fcil, mas procure no se preocupar tanto. O mdico nos preveniu de que a gripe deixava a pessoa deprimida, lembra-se? , mas eu sei quando minha filha no est bem! afirmou Elizabeth, impaciente. James sempre dizia que Lisa demorava para se recuperar de doenas s para poder ter algum a seu lado a servi-la. Mas agora diferente, sabe? Eu sei que Lisa no feliz! Mas o que a faz pensar assim? perguntou Karen. Oh, no sei... Puro instinto maternal, talvez... Mas h tempo que ela est assim. Tenho medo de que as coisas no andem bem com Cliff. S pode ser isso, no acha? Ela disse a voc? insistiu Karen, j sentindo um frio na boca do estmago e as mos comeando a tremer. No, e ela nunca teve segredos para comigo! Talvez no seja nada, afinal de contas... Gostaria tanto de ter certeza! exclamou Elizabeth. Diga-me, Karen, voc que esteve ausente dois anos, no notou nenhuma mudana em Lisa? Francamente, no! respondeu Karen, indecisa. Se bem que nunca conheci Lisa profundamente. Voc j conversou a respeito com Nick? J, e ele disse que eu estou imaginando coisas. Mas isso faz parte da rede protetora que se armou sobre mim, sabe? lamentou-se Elizabeth com lgrimas nos olhos. Todos fazem tudo para me esconder coisas que acham que poderiam me preocupar ou magoar! E voc sabe como desagradvel ficar sem saber da verdade, apenas imaginando, supondo... Meu Deus, como triste! Karen abraou-a ternamente, enquanto ela chorava baixinho. Nisso entrou Nick, com uma sacola cheia de frutas, que largou assim que as viu abraadas. Mame, o que aconteceu? perguntou ele, abraando Elizabeth com uma ternura incrvel. O que houve afinal, Karen? Ela est preocupada com Lisa.

Estou bem agora... murmurou Elizabeth, tentando se desvencilhar do abrao de Nick, que dirigiu um olhar furioso para Karen. Agora sente-se e conte-me o que a aflige, enquanto Karen faz um ch! sugeriu ele, amparando Elizabeth. Sim, claro concordou Karen, embora estivesse to preocupada quanto Elizabeth com o casamento de Lisa. Karen no conhecia Clifford muito bem. Sabia apenas que ele era gentil, atencioso e prestativo, e que a famlia nunca tivera nenhuma queixa dele. Sempre tratara bem a Lisa, ouvindo suas opinies e satisfazendo os seus desejos. No havia, portanto, nada que o desabonasse. Mas, pensou Karen, quem pode conhecer um homem a fundo enquanto no viver com ele algum tempo? Isso ela sabia bem! Ao servir o ch, encontrou Elizabeth j mais animada. Nick apressou-se em tomar a bandeja de suas mos e, colocando-a sobre a mesa, murmurou algo e saiu da sala. Voc deve estar tendo uma bela impresso da nossa famlia! disse Elizabeth com um sorriso. Oh, nem pense nisso, Elizabeth! Trouxe um pouco de uva para vocs! disse Nick, voltando com uma sacola nas mos. Oh, Nick, voc vai acabar me estragando com tantos mimos falou a me. E, olhando para Karen, acrescentou: No acha que sua esposa merece algo tambm por tudo o que faz? Voc acha que eu me esqueceria de Karen? E, dizendo isto, estendeu a Karen um embrulho. Quando ela se aproximou para peg-lo, ele a enlaou e deu-lhe um beijo na boca. Perturbada com o beijo, Karen abriu o pacote. Era uma caixa de bombons. Est vendo como me lembro at do seu sabor favorito? observou ele, enquanto Karen ensaiava um agradecimento. Mas ser que no ganho nada alm de um agradecimento? No havendo como escapar, ela tratou de envolver o pescoo de Nick com os braos, deixando-se abraar por ele. Nick a apertou fortemente, beijando-a no rosto e no pescoo, enquanto pousava uma das mos em seu seio. Nick! Elizabeth est olhando! murmurou Karen. E da? retrucou ele no mesmo tom. Quando eu dou um presente,

querida, quero retribuio altura, entendeu? Voc encabulou a pobrezinha disse Elizabeth. Voc continua o mesmo, no , Nick? que meu sangue ainda conserva o calor da Amrica do Sul! E agora, que tal comermos os bombons? O telefone ento tocou. Nick fez um sinal arrogante para Karen atender. Ela sentiu dio do marido, mas mesmo assim obedeceu. Era um chamado do alemo Lindner. Elizabeth abriu um largo sorriso ao saber disso e foi atender. Espero que ela no v se envolver com compromissos resmungou Nick, contrariado. No acha que deveria lhe dar uma chance de decidir por si mesma o que melhor para ela? Karen virou-lhe acintosamente as costas e saiu da sala. Resolveu dar um passeio para descarregar a raiva que sentia de Nick, apesar de o tempo cinzento e frio no ser nada animador. Saiu caminhando em direo queda d'gua de Dellersbeck. Chegando ali, sentou-se num banco tosco e ficou entretida, contemplando a gua e a espuma branca. Era um local tranqilo e fascinante, e apesar da umidade Karen sentia-se verdadeiramente relaxada e despreocupada. Estava to absorta em seus pensamentos que no notou a chegada de Nick. Est zangada ainda ou apenas meditando? Karen deu um pulo. Sem se voltar, respondeu friamente: Nem uma coisa nem outra. Por que veio aqui, ento? E por que voc me seguiu? Por vrias razes, querida. Voc saiu feito uma fera daquela sala e no ficava bem eu deix-la sozinha. Alm do mais, no tive outra opo... Como assim? Veja aquilo disse ele, apontando para a frente. Karen olhou e viu um denso nevoeiro que se estendia por todo o mato. Sorrindo, observou: Que tocante! Teve medo de que eu me perdesse no nevoeiro? Se voc conhecesse os nevoeiros daqui, no zombaria... Pois uma pena que voc no se perca nele! Oh, ainda est zangada com o meu gesto carinhoso. No! Estou apenas aborrecida! exclamou Karen. No havia

necessidade de fazer aquilo comigo! Pode ser... retrucou ele. Mas eu gostei muito. Pois eu no gostei nem um pouco! Ora, mas nem um pouquinho mesmo? Oh, voc impossvel! No, minha cara! disse Nick, srio. Sou um homem que reage de modo normal diante de uma bela mulher. E tenho que reconhecer que voc continua atraente demais! Tentando se controlar; Karen respondeu: Nick, no preciso ficar me alisando para convencer Elizabeth de que tudo vai bem! Alm de desnecessrio, terrivelmente desagradvel! Pare com esse puritanismo idiota, querida! No fica bem em i voc retrucou Nick. um absurdo! E no me importo com o que voc pense, Nick! protestou Karen. Embaraou mais a Elizabeth do que a mim! De certo modo, isso o que espero ter feito. O qu? Est me dizendo que fez tudo de propsito? Sim! Por razes que lhe deviam ser bvias, Karen! Oua, Nick, no sei o que pretende, mas eu o probo de fazer aquilo novamente. No h necessidade de me proibir. Assim espero! Seno desfao o nosso trato! No um simples trato. Sua voz estava gelada. No se atreva a esquecer que voc me fez uma promessa! Voc no me deixa esquecer! Ora, chega! cortou Nick, levantando-se e comeando a andar impacientemente. Tudo o que eu fiz foi desviar a ateno de Elizabeth para ns. No me consta que ela esteja preocupada conosco. Felizmente, e espero que continue assim! Mas no precisa ficar me relembrando coisas, Nick! Jamais direi a verdade a ela. No s isso o que me preocupa, Karen. H tambm o caso de Lisa, que vai me dar muito trabalho! Oh! Voc no quer me dizer que... isso mesmo. O casamento dela est por um fio.

Mas eu sempre pensei que... Lisa e Cliff... Pensou errado interrompeu-a Nick. Cliff atendeu a todo os desejos materiais de Lisa: dinheiro, jias, posio... Deu-lhe tudo que ela poderia sonhar. Mas no foi o bastante... Mas pensei que ele a amava! Sei que ele esquisito. ... Uma pedra de gelo o que todas as pequenas pensam dele. S que ele no bem assim, Karen... O homem um vulco quando se trata de Lisa! Tem cime de tudo o que ela faz. Lisa difcil de se contentar, pensou Karen. Nenhum homem conseguiria satisfazer as vontades dela. O casamento deles comeou a morrer no instante em que deixaram o altar prosseguiu Nick como se falasse para si mesmo. Eles possuem temperamentos totalmente diferentes. at surpreendente que tenham conseguido manter-se juntos por tanto tempo assim. No entendo! observou Karen. Por que Lisa se casou com ele? Com um homem por quem no tinha amor? Lisa cometeu um erro no qual incorrem muitas garotas do tipo dela respondeu Nick. Achou que o dinheiro, as jias e uma vida de luxo e extravagncias compensariam a falta de amor e entendimento. E agora, tarde demais, ela compreendeu que estava errada.

CAPITULO IX
Nenhum dos dois quebrara o silncio durante a caminhada de volta. Foi somente quando j se divisava a casa em meio nvoa que Nick observou: Esse nevoeiro poder durar dias. Os trs dias seguintes vieram comprovar as suas previses, pois a neblina cobriu densamente a regio e s muito raramente se pde ver o sol. Clifford chegou a Dellersbeck na quinta-feira. Ele tinha viajado com sol at a altura de York, e seu bom humor chegou mesmo a contagiar Lisa, arrancando-a um pouco da apatia em que mergulhara, principalmente quando exibiu vrios folhetos de agncias de viagens com planos para as prximas frias de vero. Lisa e Cliff logo se decidiram por Seychelles; Magda sugeriu sonhadoramente a Itlia, Timsey preferia ir ao sul para visitar uma irm e Elizabeth, bem a seu feito, elaborou um extico roteiro que inclua Bali, Tailndia e Japo. Somente

Nick no partilhava a agitao, dizendo que teria de trabalhar. Ento no vai tirar frias este ano, Nick? quis saber Lisa, muito interessada. Eu as estou tirando agora, lembra-se? Oh, isto no so frias! E quanto a Karen? Ela sabe que pode viajar sem mim, no me importo. Karen ainda tentou ensaiar alguma justificativa, mas as palavras de Nick j tinham causado o efeito pretendido. Lisa e Elizabeth abriram a boca ao mesmo tempo e se olharam. Fale voc, querida disse Elizabeth, sorrindo. Estou certa de que ambas amos dizer a mesma coisa! Temo que no, mame declarou Lisa. Talvez voc ache monstruoso, mas eu acho perfeitamente natural que marido e mulher tirem frias em separado. Oh, Cliff vai me abominar por isto, ele e muito convencional! Mas o que vocs acham? Isso depende de com quem se vai passar as frias respondeu Nick, quebrando o silncio constrangedor da sala. Presumo que a escolha de um parceiro seja o prximo passo desta conversa resmungou Cliff, algo incomodado. Oh, pare com isso, Cliff! exclamou Lisa. Uma mulher pde muito bem viajar s. Nick concorda, no ? No vejo o porqu dessa agitao. No me lembro de ter dito nada de extravagante. No foi o que disse, Nick querido, mas o modo como disse! esclareceu Lisa, diante da surpresa de todos. Acho que foi s um comentrio casual -r- defendeu-se Nick. Nada que merea tanto espalhafato. No fiz espalhafato, apenas fiquei surpresa! disse Lisa, olhando significativamente na direo de Karen. Mas j chega de falar de viagens, prefiro mudar de assunto, se ningum se ope. Eu j mudei disse Nick, mal-humorado. Ligou ento o televisor e concentrou-se num noticirio. Todos olhavam para ele e Karen, fazendo com que ela se sentisse mal, sobretudo porque reparara no olhar irnico que Nick lhe dirigira. Aquela situao caminhava rapidamente para o intolervel e a presena de Lisa s vinha acentuar o clima hostil e depressivo daquela casa. Karen estava com medo, sabia que poderia explodir a qualquer

momento. A neblina s se dissipou no princpio da semana seguinte. Comeara a atenuar na hora da partida de Cliff e, quando se sentaram para almoar, o sol j brilhava. Herr Lindner, o amigo alemo de Elizabeth, telefonou convidando-a para o lanche. Lisa sara para visitar amigos e Nick muniu-se de algumas ferramentas para fazer reparos na casa e escalou Karen para ajudante. Haveria trgua naquela tarde. No dia seguinte, saram todos para um passeio de carro. Partiram logo ao amanhecer, por sugesto de Elizabeth, que foi no carro de Nick juntamente com Karen e Lisa. Timsey pegou seu pequeno carro e levou Magda junto. Como fazia uma manh radiante e ensolarada, cruzaram com vrios grupos e famlias a passeio. A estradinha tortuosa e estreita era muito bonita, com suas rvores e as suas pequenas casas de pedra. Era tudo to lindo e convidativo que logo pararam os carros e resolveram andar a p, para aproveitarem o ar puro e o sol. Lisa no perdeu tempo em tomar o brao de Nick e lev-lo na direo de um velho mosteiro. Magda sumira de vista e Elizabeth admirava uma velha igreja em companhia de Timsey. Karen ia caminhando s e pensativa quando um grito de Lisa arrancou-a do devaneio, Voltando-se, viu Lisa correndo pela grama e soltando gritos de prazer, enquanto Nick a perseguia. Ele a alcanou logo e ela jogou-se em seus braos, rindo bastante. Karen voltou-se bruscamente e caminhou apressada, tentando apagar aquela imagem da mente. Aquilo podia bem ser uma simples demonstrao espontnea de afeto entre irmos, mas de qualquer forma serviu para destruir o encanto do passeio, atormentando o seu corao. De nada adiantou ela se censurar, dizendo para si mesma que seu casamento com Nick estava terminado e que no devia se importar com o que ele fizesse ou com que mulher ficaria. Mas seu corao no dizia isso e, quando se sentaram para almoar, uma grande depresso tomou conta dela. Lisa estava radiante como nunca e tagarelava incessantemente, ao passo que Karen parecia ter entrado numa espcie de transe, em que via a todos numa espcie de nvoa, como num sonho. Por uma leve frao de segundo seu olhar cruzou com o de Lisa. Apesar de ela desviar rapidamente os olhos, Karen teve a impresso de vislumbrar algo indefinvel. Seria remorso? O resto da refeio foi uma tortura para Karen. Tentava esquecer a cena da manh e esforava-se para no sentir inveja de Lisa, que desfrutava de tanta

intimidade, camaradagem e afeto de Nick. E no entanto Lisa, que parecia exercer tanto poder sobre os demais, temia a ela. Isso se percebia no menor dos seus gestos. Voc est bem, querida? ouviu Elizabeth perguntar, enquanto a tocava no brao. Imediatamente reagiu, lutando contra o tremor que lhe percorria o corpo. Estou bem respondeu ela. s uma dor de cabea. No se preocupe, Elizabeth. Sentindo a ateno de todos sobre si, Karen ruborizou-se e baixou o olhar para o prato, que quase nem tocara. Tenho aspirina comigo. Quer uma? ofereceu Magda. Oh, sim, obrigada aceitou ela, sem vontade. Engoliu dois comprimidos apenas para evitar que o assunto se estendesse e rejeitou a oferta de Elizabeth para que todos voltassem. Olhando para Nick, percebeu nele uma expresso reprovadora e fria, embora perguntasse suavemente: Tem certeza de que est bem, Karen? Ela assentiu. Para seu alvio, Nick pediu caf e mudou de assunto. Aps o caf prosseguiram com o passeio pelos pntanos de Lastingham e Rosedale, depois pegaram uma estradinha que cortava o vale Esk at chegarem antiga e pitoresca cidade de Whitby, beira do rio. Ali tomaram um rpido lanche, para depois visitarem o velho e histrico porto fluvial. A caminhada pelas ruelas antigas e estreitas terminou por animar Karen um pouco, fazendo-a distrair-se dos acontecimentos da viagem. Assim passaram o resto da tarde, passeando e olhando lojinhas na cidade. Quando Nick sugeriu que voltassem, Elizabeth olhou para trs e pediu: Espere s um minuto, Nick! H uma loja linda l atrs e eu queria comprar uma lembrancinha para Karen! Onde est Lisa? quis saber Nick. Est naquela butique respondeu Magda, apontando uma loja. Ela ficou louca por um bluso que viu na vitrine. Karen atravessou lentamente a rua, sabendo que no haveria pressa para ningum enquanto Lisa estivesse fazendo compras. Subitamente Nick, que estava do outro lado, saltou em sua direo e arrastou-a violentamente para a calada. Por pouco ela no foi atropelada por um caminho de carga. Ainda ofegante nos braos dele, Karen ouviu as imprecaes de Magda contra o motorista, desejando nunca pr fim quele instante de prazer e aconchego.

Quando Nick a largou, ela voltou a atravessar a rua, tentando disfarar sua perturbao, quando foi novamente arrastada para trs. Desta vez era uma simples bicicleta. Pela segunda vez Nick evitara um acidente. O que h com voc? No est bem? claro que estou! retrucou Karen friamente. Bem! Tenha mais cuidado! Voc parece estar sonhando. Eu no estou sonhando! protestou, furiosa. Diga isso para o ciclista que voc quase atropelou. No posso adivinhar as coisas, no , Nick? No, mas pode ter mais cuidado ao atravessar ruas. Eu no sabia se voc ia esperar Lisa ou acompanhar Elizabeth, por isso me atrapalhei! explicou Karen, recriminando-se por seu comportamento desastrado. Desvencilhando-se dele, acrescentou: No podia esperar que um caminho passasse nesta ruela estreita, no ? Est tudo bem. Esquea, sim? Nick, no fale comigo como se eu fosse uma debilide! No estou falando! E no grite comigo! exclamou Karen e saiu correndo. Nick alcanou-a rapidamente e, agarrando o seu brao, disse: No gritei com voc. E abaixe a voz. Se quer ter um ataque histrico, espere ao menos voltarmos para casa! que voc insuportvel! ela explodiu. Posso dizer o mesmo de voc retrucou Nick. Afinal, o que h com voc hoje? Voc ainda pergunta? Veja, Nick, Elizabeth est vindo para c. concordou Nick, sarcstico. Faa o favor de me aturar por mais alguns momentos e tente manter um comportamento decente, est bem? Se no por mim, pelo menos por Elizabeth. No se preocupe garantiu Karen no mesmo tom. S lamento que meu talento para representar no esteja sua altura. Nick tomou-a pelo brao sem o mnimo carinho e puxou-a em direo a Elizabeth, que olhava uma vitrine e sorriu quando os viu chegar. Veja esta bolsa indgena, no linda? Voc gosta ou quer entrar para olhar o resto? perguntou Elizabeth para Karen.

Vo ver as bolsas insistiu Nick. Oh, no, Nick! protestou Elizabeth. Quero que entre tambm para ajud-la na escolha. Timsey cuidar dos outros. Karen evitou demonstrar entusiasmo por alguma pea, uma vez que se sentia constrangida em forar Elizabeth a gastar com ela. Elizabeth pegou, ento, uma caixinha de ouro revestida de couro, examinou-a demoradamente e disse: Este perfeito! Ser um presente para os dois! Oh, no, por favor! disse Karen. Isso caro demais! Oua, no me esqueci do terceiro aniversrio de casamento de vocs disse Elizabeth. E couro o que se d... Tanto Nick quanto Karen permaneceram num silncio embaraoso, at que a balconista confirmou: verdade, senhora. O terceiro ano o de bodas de couro. Elizabeth deu-se por satisfeita e, aps mandar embrulhar a caixa, continuou vendo outros artigos. Depois de comprar coisas para Lisa, Timsey e Magda, virou-se para Karen e pediu: Por favor, querida, escolha algo agora a seu gosto! Quero lhe dar uma coisa que me deixe segura de que gosta! Karen resistiu em vo e a vendedora, radiante com a cliente que ganhara, indicou o pavimento superior da loja, onde estavam expostos cristais, porcelanas e artigos de maior valor. Meu Deus! exclamou Elizabeth quando chegaram ao topo da escadinha. Como estou adorando este passeio! , sua diverso gastar dinheiro com a famlia observou Nick. Espero que no compre toda a loja. Seria meio difcil carreg-la conosco, no ? E, deixando-o amuado num canto da loja, as duas comearam a passear por entre as prateleiras coalhadas de objetos e louas. De repente, ambas ficaram paralisadas diante de um maravilhoso pssaro de cristal azul. Acho que j encontramos, no mesmo? disse Elizabeth diante do silncio deslumbrado de Karen. belo demais e eu adoraria oferec-lo a voc, querida... Dizendo isso, fez um gesto balconista para que o embrulhasse. Nisso, Nick gritou da escada para onde tinha ido: Que barbaridade!

Elizabeth e Karen viraram-se a tempo de ver Lisa chegar ao topo da escada com uma infinidade de pacotes e embrulhos, seguida de Magda. Lisa deu um sorriso e disse: Espere at quando eu terminar, Nick! E, caminhando por entre as prateleiras, comeou a vasculhar cuidadosamente cada uma delas. Sabendo que aquilo iria demorar, Karen apanhou um sininho de cristal e verificou quanto dinheiro tinha consigo, pois queria d-lo de presente a Elizabeth, mas s o faria se fosse com o seu prprio dinheiro. Seu orgulho no lhe permitia gastar um centavo sequer do dinheiro de Nick. Levou o sininho balconista e estava para mandar que o embrulhasse quando a voz de Lisa soou s suas costas, fazendo-a virar-se. Oh! Vejam s o que temos aqui! Atrada pelo tom de voz de Lisa, Karen dirigiu-se distraidamente com os demais na direo dela. Num canto da loja havia uma pequena galeria. Na maioria dos quadros expostos predominava os tons escuros, e, entre eles, se destacava uma tela de fundo branco com formas terrivelmente agressivas. Karen sentiu suas pernas bambearem. A pintura parecia crescer assustadoramente para ela, dominando todo o espao da loja. No ousou olhar para Nick, mas adivinhava o que ele estava pensando. A voz de Elizabeth soou de muito longe: um tanto quanto indecente, creio eu, mas agrada-me. Karen no disse nada, mas ouviu Nick responder a Elizabeth: No concordo com voc. uma coisa barata, comercial e suja. Alm disso... Nisso ouviram um grito. Era Lisa, que soltara um gemido de agonia incontrolvel, desmaiando logo em seguida.

CAPITULO X

A consternao foi total. As mulheres gritaram, apavoradas, enquanto Nick socorria Lisa com rapidez, colocando-a numa cadeira, desapertando-lhe as roupas e amparando-a com extrema delicadeza. Finalmente ele suspirou aliviado, ao ver que Lisa comeava a voltar a si, trmula e ofegante. Est tudo bem, querida, tenha calma sussurrou ele. O que aconteceu? perguntou ela. Eu desmaiei? Sim, e como! respondeu Nick, dando-lhe um copo de gua que a

balconista trouxera. Lisa bebeu uns goles e pediu com voz fraca e vacilante: Pelo amor de Deus, Nick, leve-me para casa! Iremos assim que estiver em condies de andar disse Nick. Os degraus aqui so muito estreitos para eu carreg-la l para baixo. Agora acalme-se e tente se recuperar. Lisa, no entanto, estava, ansiosa demais. Apoiou-se no brao de Nick e forouo a lev-la at a escada. Karen desceu por ltimo, levando a bolsa e um pacote que Lisa deixara cair. Ela prpria estava se sentindo mal e no via o momento de sair daquele lugar, antes to acolhedor. Encontraram a dona da loja no pavimento inferior e, como Nick largara o carro longe, ela insistiu em levar Lisa at l em seu prprio automvel. Mas nele s cabiam quatro pessoas, por isso Karen voltou para Dellersbeck no carro de Timsey. Chegaram casa quase uma hora depois dos outros, pois Timsey era uma motorista muito mais prudente que Nick. Quase no se haviam falado durante o trajeto e Karen dirigiu-se sala de estar assim que entrou em casa. Elizabeth estava estirada no sof com uma expresso exausta e tensa, enquanto Nick, de p e com um brao apoiado na lareira, parecia imerso em pensamentos. Ao v-la entrar, ele disse suavemente: J estvamos ficando preocupados com voc. E Lisa, como est? indagou Karen timidamente. Ela adormeceu respondeu Elizabeth, desolada. No permitiu que chamssemos um mdico. Oh, estou to preocupada com ela! Viram como ela desmaiou de repente? Karen concordou com a cabea. Ainda se lembrava do modo como Lisa cara e a palidez mortal que ela mostrava ao acordar. E ela me parecia to bem hoje! prosseguiu Elizabeth. Acho que est precisando fazer um check up! Est certo, mas ela ter de concordar tambm disse Nick, sorrindo carinhosamente. Sei que ainda no se acostumou idia de que a sua criana cresceu, no ? Tem razo, querido concordou Elizabeth, com uma ponta de humor. E cabe a voc dar um jeito nisso, rapidamente. A mim? retrucou Nick. E dirigindo-se a Karen, que ficara vermelha como um pimento, perguntou ironicamente: E quanto a voc, Karen? Que acha de pezinhos correndo pela casa toda? Eu... bem... balbuciou Karen, revoltada com o cinismo e o sarcasmo dele.

Acho que nenhum de ns dois est preparado para isso no momento, no mesmo, Nick? Pois Nick parece ansioso para me dar um neto disse Elizabeth. No diga que no lhe agradaria a idia observou Nick. Oh, claro que eu adoraria segurar um netinho nos braos antes que... Subitamente se calou, ao perceber a atmosfera sombria que criara; mudando de assunto, perguntou a Nick: E os pacotes? J os trouxe para dentro? Ainda esto no carro respondeu ele. Vou busc-los agora. Karen aproveitou-se do momento para dar seu presente a Elizabeth. Oh, minha querida Karen! Que sorte a minha em ter uma famlia to maravilhosa! Karen sentiu um n na garganta. Jamais tivera oportunidade de perceber como amava profundamente Elizabeth e como ansiava em v-la feliz. Nesse instante entrou Nick e largou uma infinidade de embrulhos sobre as poltronas. Elizabeth, com os olhos midos ainda, entregou o pssaro de cristal que havia comprado a Karen, que agradeceu, comovida. Cuidado que ele pode sair voando zombou Nick por trs dela, assustando-a. No amole, Nick! censurou Elizabeth e, sorrindo para Karen, disse: No ligue para ele, querida, um cnico. Karen, no entanto, sabia perfeitamente que aquilo no fora uma brincadeira inocente, e que cada palavra de Nick tinha o objetivo premeditado de mago-la e feri-la. Sem dizer palavra, foi at a lareira e colocou o pssaro sobre ela. Agora melhor ir se deitar disse Nick carinhosamente a Elizabeth. Sabe que tem uma consulta amanh cedinho! Outro especialista... Elizabeth suspirou, desolada. Ser que tudo isso est valendo a pena, querido? Voc sabe que sim respondeu Nick e, olhando pra o relgio, disse: Tenho que sair agora para tratar de um negcio. Mas, Nick... protestou Elizabeth fracamente. Realmente no posso deixar de ir interrompeu ele, dando um beijo nela e outro em Karen. Depois acrescentou: No me espere, Karen, vou chegar tarde. Karen no pde deixar de se sentir aliviada em v-lo sair, a ponto de nem se importar com o fato de ele no lhe ter dado sequer uma explicao. Mas o dia havia sido dos piores e a presena de Nick s a deixaria mais tensa e perturbada.

noite, quase ningum jantou. Lisa no despertara ainda. Elizabeth recolheuse pouco depois das nove, aps tomar um comprimido e pedir que algum fosse dar uma olhada em Lisa e a convencesse a comer algo. Karen achou que a tarefa lhe cabia e tratou de preparar um lanche rpido para levar a Lisa. Vai esperar por Nick? perguntou Magda subitamente, enquanto punha a mesa para o caf da manh seguinte. que algum precisa verificar se a casa est bem fechada. Pode ir se deitar, Magda respondeu Karen, inquieta com a expresso estranha da cozinheira. Eu ficarei esperando, porque ainda tenho que levar o lanche a Lisa e tomar banho. Magda ainda hesitou um pouco, mas resolveu ir dormir. Assim que preparou tudo, Karen apanhou a bandeja, foi at o quarto de Lisa e bateu na porta. No houve resposta a no ser um fraco murmrio. Karen resolveu abrir a porta e entrar. Lisa? chamou baixinho na penumbra. Quem est a? respondeu ela. Sou eu, Karen. Trouxe-lhe um lanche, pois no pode ficar sem comer, Lisa disse ela. Na luz fraca da cabeceira, ela vislumbrou um rosto petulante e desafiador, apesar de plido. Leve isso de volta, no quero nada. Olhando para aquele corpo mole e largado debaixo das cobertas, Karen teve vontade de ordenar: "arrume-se!" Mas em vez disso limitou-se a sorrir e acariciar-lhe os cabelos, dizendo: O que h com voc, Lisa? O que quer dizer com isso? retrucou Lisa rudemente. Sinto-me horrvel! Gostaria de estar morta, entendeu? No diga isso, Lisa... No posso fazer nada para ajudar? No! Ningum pode! A menos que... Lisa tomou alguns goles do leite que Karen trouxera e acrescentou: No! Saia daqui! Quero ficar sozinha, por favor! No, Lisa. Karen estava decidida a descobrir o que estava ocorrendo com Lisa, pelo bem de Elizabeth. Por isso, insistiu: Voc disse a menos que... A menos que o qu, Lisa? Diga... Est certo, vou-lhe dizer! gritou Lisa. Cedo ou tarde voc iria descobrir mesmo... Estou grvida, Karen!

Grvida?! exclamou Karen, perplexa. Mas ento voc no est contente com isso? Est brincando? terrvel! simplesmente terrvel! Mas, Lisa! Elizabeth e Cliff vo ficar radiantes! disse Karen, ainda sem entender direito. Por que no disse nada? Eu no tinha certeza, isto , no queria admitir. Mas agora no h mais dvidas! Lisa soluou contra o travesseiro. Oh, Karen! Tenho medo! No conseguirei suportar a dor! E o meu corpo, o que vai ser dele? E se for uma menina, terei de comear tudo de novo, porque Cliff quer um filho! Meu Deus, como me arrependo de ter me casado com ele! E agora, o que vou fazer? Lisa estava to desesperada que Karen a abraou impulsivamente, esquecida de seus prprios problemas. Est tudo bem, Lisa murmurou, tentando consol-la. Voc tem medo porque a primeira vez, mas no ruim como est pensando! Talvez sinta um pouco de mal-estar, mas tudo... No, voc no sabe! Nunca passou por isso! Est bem, mas voc ter de enfrentar isso pelo seu beb, por Elizabeth! Lisa, ela vai ficar louca de contentamento, e voc precisa contar a ela! Talvez at lhe prolongue a vida, porque Elizabeth a ama mais do que tudo! No percebe isso? Eu sei! Lisa soluou. Digo isso a mim mesma. Sei que sou egosta e ftil, mas no sei se suportarei isso! Ningum perfeito, Lisa consolou-a Karen, surpreendida com o acesso de autocrtica dela. J um passo se reconhecer isso. Afinal, acho que s os santos no foram egostas. Eu tento agir direito, mas terrvel, Karen! exclamou Lisa. Em minha vida sempre tive todos minha volta, protegendo-me! Meus pais, minha av, Nick e agora Cliff... Todos esperando de mim coisas que no consigo dar! No consigo ser como mame, entende? No consigo viver segundo as suas crenas, tradies e preceitos. O casamento puro, a noiva virgem, a fidelidade ao marido so coisas absurdas para mim! E a famlia de Cliff pior ainda! Divrcio uma monstruosidade para eles! Est me dizendo que voc quer se separar de Cliff? indagou Karen, ainda chocada pelas confisses de Lisa. De que jeito, agora, com esta gravidez? Lisa, estou certa de que Cliff a ama muito. Cliff simplesmente me possui, e tenta fazer de mim o que jamais poderei

ser: a esposa perfeita! lamentou-se Lisa. Jamais tive coragem suficiente para pedir o divrcio e desapontar aqueles que esperam tanto de mim. Meu Deus, tentei ser o que meus pais, Nick e Cliff queriam que eu fosse... Mas... Lisa respirou fundo. Parecia aliviada por haver desabafado com algum as coisas que a perturbavam tanto. Sinto muito, Lisa murmurou Karen depois de um momento. Realmente no sei o que dizer... No h o que dizer, Karen. Agora sei que estou presa, como todos os que acabam descobrindo a sua prpria condio real. , mas procure ver as coisas de um modo positivo confortou-a Karen, apesar de saber que, no fundo, Lisa tinha toda a razo. Quem sabe voc at se acostuma idia do beb. Mas quero que me prometa que contar tudo a Elizabeth, est bem? Agora j me sinto melhor, depois de contar a voc disse Lisa, apanhando um sanduche para comer. Karen ficou calada, observando a cunhada. Depois ajudou-a a se acomodar entre as cobertas, ajeitando os travesseiros. Quando ia sair do quarto, Lisa chamou-a novamente: Karen, por favor, no fale a ningum sobre o assunto. No, claro que no tranqilizou-a. Nem mesmo ao Nick. Especialmente a ele. Prometo que no. Deixando Lisa, Karen desceu as escadas com o corao pesado de dor. O relgio batia onze horas quando ela acabou de verificar se as portas e janelas estavam trancadas. Sentia-se deprimida, numa solido absoluta. Fazia muito frio, e a escurido do quarto somada ao silncio cortado por um sbito gemido de um animal encheram o seu corao de temor e inquietao. Tentou pensar em Lisa e no beb para afastar da cabea os problemas que a oprimiam, enquanto tomava banho. Elizabeth ficaria feliz, como todos. E a promessa que fizera a. Lisa? As coisas que Nick nunca saberia... Abruptamente ela apanhou a toalha e se enxugou. Estremeceu enquanto vestia o penhoar. Sabia que a depresso no passaria enquanto Nick no chegasse e no raiasse um novo dia. Apanhou mecanicamente as suas coisas e foi para o quarto. Por debaixo da porta havia uma fresta de luz. Nick? sussurrou ela, enquanto entrava no quarto. Estava tudo silencioso e Karen tentou lembrar se havia esquecido a luz acesa

quando seu olhar foi atrado por uma moldura sobre a cama. para voc. Por que no d uma olhada? Karen voltou-se rapidamente e viu Nick. Ele estava de robe e, passando por ela, segurou o quadro e forou-a a olh-lo. Era uma fotografia, uma lembrana do passado que ela tentara desesperada-mente esquecer, mas que agora voltava para inocular o seu veneno destruidor. Karen tapou o rosto com as mos e tentou esquivar-se, mas chocou-se contra Nick. Olhe bem para isso! berrou ele, possesso. No! gritou Karen, apavorada. Por que no? Se o mundo todo pode admirar esta maravilha... Se cada bar, cada sala possui o seu exemplar? Ser que o mundo todo est errado? Sua voz cortava como navalha. Acho que temos o direito de ter um tambm, em nossa sala! Por Deus, Nick, eu no suporto mais! E quanto a mim? Acha que fcil v-la desse jeito, sabendo que voc e Vincent Kayne... Quantas vezes saiu da cama dele para a minha? Diga! Karen fechou os olhos cheios de lgrimas, tentando fugir daquele pesadelo, mas Nick a impedia. Agarrou-a pelos ombros e gritou, enquanto a sacudia com brutalidade e fria: Fale! Quero saber tudo! Stephan Esse estava l tambm, fora da foto, mas observando... esperando! Diga, voc deve se lembrar muito bem! Ele tambm dormia com voc? Eu j lhe disse toda a verdade! soluou, tentando desvencilhar-se dele. Nunca fui amante de Vincent e s vi Stephan Esse uma vez! Jamais tra voc em toda a minha vida! Meu Deus! Como pode persistir nessa mentira? E isso? explodiu ele, apontando para a foto com o rosto vermelho de dio. Minha prpria mulher! Despida para o mundo todo contemplar! Servindo de estmulo sexual para qualquer um! Na companhia de dois homens que so conhecidos por terem todos os vcios possveis. Voc me julga um completo imbecil, por acaso? No! Eu nego tudo! gritou Karen, beira da histeria. Cada palavra do que eu disse a pura verdade e voc foi o nico com quem eu dormi. Nada mais posso revelar, ser que voc no pode acreditar na minha palavra? Acreditar em voc? Nick deu uma gargalhada. Voc est bbado! acusou Karen, ao sentir o odor de lcool. Estou, ?

Est, sim! Oh, no! Mas gostaria de estar! At agora eu me comportei para no provocar queixas, mas j hora de comearmos! Agarrou-a, ento, com fora. Karen lutou para libertar-se, mas no conseguiu. Nick segurou-a com mais fora, prendendo seus pulsos atrs das costas. Subitamente beijou-a, de forma to brutal que a feriu nos lbios. Voc no vai fazer isso! pediu Karen. Ah, tenho sido um idiota! Sonhando por dois anos com algo que meu de direito! Voc minha, Karen, e posso fazer o que bem entender de voc! E est na hora de faz-lo! No! Deixe-me em paz! implorou ela, plida e aterrorizada. Pare com isso, Nick... Est me machucando! Voc est pedindo por isso, mocinha, e desta vez o idiota aqui no vai simplesmente cair fora da cama! Ele a apertava cada vez mais contra si, beijando-a com violncia. No vai gritar, no , querida? No vai querer acordar a casa toda e arranjar uma platia, no mesmo? Ou Ser que esse exatamente o seu estilo? Voc est louco! No, querida esposa, estou so como nunca estive! Nick jogou-a sobre a cama e deitou por cima dela. Karen sentiu-se fraca e indefesa e gemeu quando ele arrancou o seu penhoar e comeou a tocar-lhe o corpo. Nick apagou ento o abajur da cabeceira. Por alguns instantes, sujeitou Karen pelos pulsos, demorando-se a contemplar seu corpo nu. Finalmente soltou um grito de desejo e atirou-se a ela, beijando-a nos seios. No, Nick... suplicou ela, sem flego. No assim! No dessa maneira, Nick... Mas ela sabia que nada poderia fazer contra a fora e o mpeto daquele homem enlouquecido pelo desejo. Sem nenhuma alternativa, submeteu-se a ele, deixando-se possuir, entregando-se s suas carcias brutais. Com o rosto banhado em lgrimas, Karen se lembrou da maneira suave e carinhosa com que Nick a amara outrora, a relao sexual solidria e cheia de ternura que mantinham, to diferente dessa de agora. Quando finalmente ele se satisfez, saiu de cima dela e foi deitar-se na prpria cama. Karen permaneceu deitada, sem nimo nem coragem de se mover. Seus olhos midos e embaados fitavam o teto. Somente quando Nick comeou a ressonar que ela se ergueu, cobrindo-se com o lenol e procurando dominar o tremor que lhe tomava o corpo de assalto.

Silenciosamente foi ao banheiro. Com a mesma cautela voltou ao quarto e enfiou-se entre os lenis gelados, rezando baixinho: Oh, meu Deus, faa com que eu pare de desej-lo! Faa com que eu possa parar de am-lo!

CAPITULO XI
Karen acordou arrasada. J era tarde, pois ela s pegara no sono quando amanhecia. Os raios de sol lhe provocaram tonteira e nuseas quando se levantou. Sentia-se to mal que precisou fazer um grande esforo para no voltar para a cama. Ao se olhar no espelho, sentiu-se pior, pois estava plida e com profundas olheiras. Estava apanhando o estojo de maquilagem, para tentar melhorar um pouco o seu aspecto, quando algum bateu porta. Seu corao disparou com a perspectiva de ser Nick. Mas ele jamais teria feito a cortesia de bater porta antes de entrar! Entre disse ela. Era Lisa, que estava mais abatida do que ela. O que foi? perguntou Karen. Est doente, Lisa? Desmaiei outra vez! Deus, como gostaria de poder... Lisa interrompeu-se ao reparar na expresso alarmada de Karen. Ento, sentando-se na cama e cobrindo o rosto com as mos, continuou: No fiz nenhuma bobagem, Karen. No tenho essa coragem, sou das que vo levando. Mas e voc, como est passando? O que quer dizer? indagou Karen, assustada. Bem, eu a ouvi ontem noite, e pensei... Lisa vacilou antes de completar: Nick chegou muito bbado, no ? Oh, no! Voc est imaginando coisas! respondeu Karen, tentando manter-se controlada, apesar do tremor no corpo. No, no imaginei afirmou Lisa. Eu vi Nick chegar; desci para tomar um conhaque, porque no podia pegar no sono, e a aparncia dele me deixou apavorada... Mas por qu? Por que voc teria medo dele? Porque conheo o lado selvagem dele, e... Bem, temi por voc. Ele estava to quieto, parecia um fantasma. Tomou-me o copo da mo e disse: "No deixe que eu a pegue assim de novo!", e ficou l parado, olhando-me at que

eu sa, apavorada. Oua, Karen, est tudo bem mesmo com voc? Claro que sim! S tivemos uma pequena discusso e, como voc est dizendo, ele mesmo violento quando se irrita. Diante do ar incrdulo de Lisa, Karen disse: Isso foi tudo, Lisa. Onde voc pretende chegar, afinal? Bem... gostaria tanto de ter certeza. Certeza do qu, Lisa? Diga-me, Karen, aconteceu algo na Amrica do Sul? Lisa decidiu-se a perguntar. Voc voltou para Londres, no foi? Mas claro que no! protestou Karen, estarrecida. que eu a vi, quando fazia compras uma manh, no ano passado. Tentei falar com voc, mas havia muita gente e acabei perdendo-a na multido. Ento soube que voc voltara. Oh, no, Lisa! Voc deve ter se enganado... Estou certa de que no me enganei, porque eu a chamei e voc pareceu bastante assustada, pois entrou correndo numa loja. Mame recebeu uma carta sua da Amrica do Sul uma semana depois e eu quase contei a ela. Mas algo me fez ficar calada, sabe? Agora quero que me diga francamente o que est acontecendo. Karen olhou para Lisa, incrdula. Logo ela, que tinha tanto a ver com o que se passara! Pelo amor de Deus, Lisa! Ser que voc no sabe mesmo? Bem, melhor que saiba logo, ento... Eu nunca estive na Amrica do Sul. Nick e eu rompemos e s estou aqui a pedido dele, por considerao a Elizabeth, para que ela no descubra o que na verdade aconteceu. Ento quer dizer que... Lisa tapou a boca com a mo e no terminou a frase. Estava totalmente desnorteada. Karen, por que voc no me contou o que estava acontecendo? De que teria adiantado? retrucou Karen, passando nervosamente um batom nos lbios. Voc teria podido ajudar? Pelo espelho viu que Lisa estava surpresa. Ento, de repente, ela perguntou: Nick descobriu ou ele... Ele viu a foto, Lisa respondeu Karen devagar. Mas voc no contou a ele? No! Eu neguei tudo, mas ele no acreditou em mim. Oh, Deus! O que vamos fazer agora, Karen?

Nada! decidiu Karen, sentindo-se mais segura aps ter dito tudo a Lisa. Agora tarde para qualquer coisa. Nick mostrou no ter a mnima confiana em mim, e eu no quero mais nada com ele. Dito isso, apanhou a bolsa, verificou quanto tinha e saiu, torcendo para no cruzar com ningum. Nick que arranjasse alguma desculpa por ela. Nick tinha levado Elizabeth ao mdico, por isso no podia det-la. Karen comprou uma passagem de nibus sem nem saber para onde ele ia. Tudo o que desejava era afastar-se de Dellersbeck, para um lugar onde ningum a conhecesse e onde pudesse ficar s. Olhando a paisagem passar veloz pela janela, decidiu que nunca mais fingiria. As lgrimas rolavam por seu rosto plido e abatido. O nibus a deixou numa cidade que ela no conhecia. Distraidamente comeou a andar pelas ruas, parando para olhar as vitrines. Mas em todas elas parecia ver o rosto duro e cheio de dio de Nick. Fechando os olhos, apoiou-se contra o vidro, tentando afastar aquela imagem de sua mente. Ouviu s suas costas alguns comentrios de pessoas que passavam e falavam sobre sua aparncia. Tentou sorrir para elas e continuou andando, procurando manter um passo cadenciado. Suas pernas pareciam ter adquirido vida prpria, levando-a a esmo enquanto seu crebro voava a quilmetros de distncia. S quando sentiu pingos de chuva no rosto e olhou para o cu nublado que teve conscincia de que andara demais, e que era necessrio voltar sua vida de mentira, ao lado de Elizabeth, de Lisa e de Nick; voltar enfim a ser a falsa esposa, feliz e fiel. Chegando estao, soube que o prximo nibus s sairia dali a duas horas. Exausta, resolveu entrar numa lanchonete apinhada de gente. Um simptico casal de meia-idade ofereceu-lhe um lugar sua mesa. Mais por sugesto dos dois do que por vontade, pediu um sanduche e um caf. S quando comeou a comer que se deu conta de como estava faminta. Karen deixou a lanchonete faltando ainda uma hora para o nibus partir. Fazia muito frio e ela arrependeu-se por ter sado sem nenhum casaco. Pensou na reao de Nick ao v-la chegar to tarde. Mas, afinal, quem se incomodava com o que ele pensasse ou deixasse de pensar? O problema era Elizabeth. A ltima coisa que desejava no mundo era mago-la. Recomeou a andar pela rua para matar o tempo e para se aquecer. Mas no prestava ateno ao que fazia, perdida demais em seus pensamentos. Ento escorregou e perdeu o equilbrio. Tentou amparar-se, mas era tarde demais. Ouviu os transeuntes gritarem enquanto caa no meio da rua. De repente algo a atingiu com um baque surdo, e ela se viu projetada para cima, com tudo rodopiando sua volta, at que seu corpo tocou o asfalto mido. Fez uma

tentativa para se levantar, mas no conseguiu. Uma luz explodia em seu crebro e tudo se apagava nas trevas. Inconsciente, Karen no percebeu quando algumas pessoas a carregaram para a calada e um jovem policial cobriu-a com a sua farda. Tampouco a sirene da ambulncia, que a levou ao hospital. S ao despertar deu-se conta de que estava sobre uma cama, num locai desconhecido. Algo preso em sua cabea a incomodava, mas no tentou se mexer. Ouviu ento uma voz suave: timo, j est acordada... Como se sente? Karen umedeceu os lbios e olhou na direo da voz. Uma enfermeira estava junto dela e tomava-lhe o pulso, sorrindo. O que aconteceu? balbuciou, fraca. Onde estou? Est no hospital, querida esclareceu a enfermeira. O mdico j vir falar com voc. Com a conscincia, veio tambm a dor. Sua cabea doa terrivelmente e Karen tinha o corpo todo dolorido, como se a tivessem surrado. Mas s se lembrava de ter tomado um nibus e depois entrado numa lanchonete. De resto, parecia estar vivendo um terrvel pesadelo. E ento? Como est, sra. Radcliffe? perguntou um mdico alto e magro e com um sorriso bondoso no rosto. Menos preocupada agora? Pode lembrarse de quando fez a sua ltima refeio? Como sabe o meu nome? perguntou Karen, confusa. Tivemos que examinar os seus documentos na bolsa respondeu ele. E j mandamos avisar os seus familiares. Karen podia imaginar como se sentiria Elizabeth abrindo a porta para um policial e recebendo a notcia. Pediu, ento, nervosa: Por favor, deixe-me telefonar! Eu preciso... Acalme-se, poder telefonar quando quiser tranqilizou-a o mdico, com a mo em seu ombro. Deve estar ansiosa para falar com o seu marido, no mesmo? Nick! Karen sentiu os olhos inundados de lgrimas simples meno dele. Lembrou-se do motivo que a fizera sair de Dellersbec daquela maneira. Quanto tempo j se havia passado desde aquele dia? Tentou olhar o relgio, quando o mdico a impediu de move o brao, dizendo com voz persuasiva: Ser que poderia parar de se preocupar? Quero que me diga quando comeu pela ltima vez. Foi... foi na hora do almoo. Eram duas e meia e eu...

Est bem, est bem... o mdico interrompeu. E, consultando o relgio, declarou: J pode ser levada sala de gesso. Temos que dar um jeito em voc, sabe? Ser que posso beber algo? pediu Karen. No, mas poder molhar os lbios. que tivemos que lhe ministrar um anestsico enquanto tratvamos do seu brao. To logo passe o efeito poder beber o que quiser, est bem? O meu brao! Vocs o operaram? perguntou Karen. Quando mdico confirmou, acrescentou, receosa: Ser que eu vou ficar boa? Mas que dvida! respondeu ele. As radiografias mostraram que voc est perfeita; s tem uma fratura exposta e uma pequena concusso. Por isso ter que permanecer aqui por mais uns dois dias, para observao. Escapou por um triz, sabia disso? Verdade? Karen recostou-se nos travesseiros, abalada pelo que o mdico disse: Meia hora depois, j de volta da sala de gesso, teve permisso para tomar um caf com leite. Ainda tonta pelo efeito da anestesia, sentia uma terrvel vontade de dormir. Nisso a enfermeira entrou, com um policial que veio tomar o seu depoimento. Karen no se lembrava de quase nada e fez declaraes bastante vagas. Particularmente quando ele pediu que ela descrevesse o carro. Ento foi um carro que me atingiu? perguntou ela. Do modo como me sinto, pensei que fosse um tanque! Sim respondeu o policial com um leve sorriso. E parece que a senhora o atingiu bem na capota. Oh, meu Deus! Ele no teve nenhuma culpa! A senhora escorregou, pois encontramos uma casca de fruta na sola do seu sapato. Acho que foi exatamente isso. Depois de ele sair, Karen tentou dormir de novo, mas logo a acordaram para o jantar. Meio adormecida, ela devorou praticamente tudo o que havia na bandeja, depois tornou a cair no sono. Na manh seguinte, a enfermeira teve que cham-la vrias vezes para acordla. Sra. Radcliffe, o seu marido est aqui. Karen abriu os olhos, surpresa. Ao p da cama, estavam parados Elizabeth e Nick. Ele estava muito srio e compenetrado, o que fez Karen sentir-se tentada a gritar para que parasse de fingir, para no fazer aquela cara s porque estava na frente de Elizabeth. Mas ele pareceu entender os seus pensamentos

e foi apenas gentil quando se inclinou para beijar-lhe o rosto, dizendo: Al, Karen... como se sente? Karen conteve o impulso de esbofete-lo, porque Elizabeth tambm se aproximara para beij-la. Limitou-se ento a responder: Com um pouco de dor; nem sei bem o que houve... Pobre criana! lamentou Elizabeth, fitando-a com ternura. Poderia ter morrido! Oh, quando vieram os guardas... Oh, perdoe-me, por favor disse Karen, apertando as mos dela. Eu estava to preocupada com voc... Eu s queria saber o que voc estava fazendo aqui! resmungou Nick, mal-humorado. Afinal, ningum sabia... Nada de interrogatrios agora, Nick interveio Elizabeth com severidade. Alm do mais, Karen livre para ir onde quiser, sem precisar ficar lhe dando satisfaes, seu cabea-dura! Est bem concordou ele. Elizabeth sorriu novamente e estendeu a Karen uma bolsa com algumas roupas e objetos de toalete. Depois passou a transmitir as recomendaes de Magda, Timsey e Lisa, que tinham prometido ir visit-la no dia seguinte. Nick, enquanto isso, olhava repetidas vezes para o relgio, como se estivesse ansioso para encerrar a visita. Finalmente perguntou, seco: Voc est precisando de alguma coisa? No, obrigada. Elizabeth j me trouxe tudo respondeu Karen, evitando olh-lo. O pessoal do hospital maravilhoso; as enfermeiras e os mdicos esto o tempo todo preocupados em saber se preciso de algo. Posso pedir para que a transfiram para a ala privativa sugeriu Nick. No preciso. Vou ficar aqui s por uns dois dias. Nick fez um ar de dvida que assustou Karen. Ser que o mdico lhe dissera algo que ela no sabia? Ficaram em silncio por uns mo mentos, at que Elizabeth disse a Nick com suavidade: melhor deixarmos ela descansar. Karen parece cansada. Ainda temos tempo argumentou ele. , mas olhe s para .a pobrezinha, Nick! Karen realmente no estava com bom aspecto. Haviam raspado uma parte de seu cabelo para fazer um curativo, tinha o brao direito engessado e uma gaze na bochecha. Sem contar as inmeras escoriaes pelo corpo todo.

Amanh ns lhe telefonaremos disse Elizabeth, beijando afetuosamente. Karen ficou perturbada ao ver que Elizabeth se levantou e sai antes, para que ela e Nick tivessem um momento de intimidade; Era irnico, mas era o fecho normal da visita de um marido esposa. E l estava Nick, parado e rgido, como se esperasse uma iniciativa dela. Karen puxou as cobertas quase at o nariz e ficou olhando par o teto, sem se atrever a encar-lo. Ao mesmo tempo, no se senti com nimo para se defender ou discutir, ou mesmo fingir uma camaradagem, que jamais poderia voltar a existir entre eles. Finalmente Nick se levantou e, aproximando-se dela, disse: Bem, Karen, acho que no h nada para ser dito. Nada concordou ela, sem olh-lo. E, mesmo que houvesse, este no seria o local para diz-lo. Entendo. Ento, j vou indo... Adeus, Karen. O eco de seus passos permaneceu no quarto e na mente de Karen depois que ele saiu. Ento lhe ocorreu uma coisa estranha, algo que lhe soara mal na despedida dele: Nick no dissera boa-noite ou at logo, mas adeus!

CAPITULO XII

A visita de Nick desfez o pouco da calma que Karen tinha readquirido no hospital. Enfrentou uma noite horrvel, maldormida e, na manh seguinte, estava abatidssima ao receber a visita do mdico. Ainda no me habituei a isso murmurou, erguendo o brao engessado. Est apertado? Podemos fazer alguns ajustes. No, est tudo bem. timo, vamos ento verificar os outros ferimentos. Enquanto a examinava, ele perguntou: Algo a est aborrecendo? Diante da tmida negativa dela, ele explicou que perguntara porque os problemas pessoais interferiam no tratamento. Se Karen tinha algum, ele estaria pronto a ajud-la no que fosse possvel. O fato de ver um estranho se preocupando por ela, enquanto seu prprio marido a ignorava, comoveu Karen a ponto de faz-la chorar. Acalme-se disse o mdico com uma expresso de censura. No nosso costume fazer as pacientes chorarem.

Desculpe, no pude me conter respondeu Karen. Bem, ao menos est mais aliviada. Agora vamos transferi-la para a enfermaria, para que a companhia de outros possa anim-la. Depois do almoo j poder caminhar um pouco. A companhia de outros pacientes realmente fez bem a Karen e os primeiros passos que deu, apesar de lhe causarem dores terrveis, deixaram-na eufrica. Agora tinha certeza de que a sua recuperao seria apenas uma questo de tempo. Nick voltou noite, trazendo Lisa, que estava mais bela do que nunca. Deu um beijo em Karen e disse algumas palavras gentis. Karen notou que ela voltara a assumir aquele ar frvolo que exibia quando chegou a Dellersbeck e que no mostrava nenhuma disposio para conversar. Assim mesmo, aproveitando-se de um momento em que Nick se afastara, Karen perguntou casualmente: J falou com Elizabeth, Lisa? Oh, sim! Contei-lhe esta manh, porque o seu acidente e a consulta dela monopolizaram a conversa de ontem. A pobrezinha est pior do que eu... Mas acho que no posso mais usar este conjunto, no acha? Est ficando meio apertado... Bem, poder us-lo depois do parto. Oh, onde diabos se meteu Nick? perguntou, aflita. Karen olhou para o relgio. Percebeu o grotesco da situao, pois tanto ela quanto Lisa estavam loucas para ficarem longe uma da outra. Nick tambm no queria ficar ali e tinha sado do quarto. Estranhas visitas e estranha paciente, pensou ela com ironia. Se ao menos parassem de representar! Karen, no se importa que eu pea a Nick para me levar agora? perguntou Lisa, constrangida. que este ambiente de hospital no me faz nada bem! Claro que no, Lisa. Karen ajeitou-se sob as cobertas. Por que no vai procurar Nick? Diga-lhe que no precisa vir se despedir de mim. Sinto-me terrivelmente cansada. Dizendo isso, fechou os olhos, evitando ver a sada de Lisa. Tampouco percebeu quando Nick abriu a porta e fez meno de avanar, sendo contido por Lisa. Na manh seguinte, no soube se ficava aborrecida ou aliviada quando o mdico aconselhou que ela permanecesse no hospital por mais vinte e quatro horas, para observao. Seus ferimentos j no doam e o gesso incomodava

menos. S restava a apreenso de ter que voltar a Dellersbeck. Ofereceu-se para auxiliar a enfermeira nas tarefas mais simples, tentando afastar os maus pensamentos, mas a perspectiva de voltar a viver sob o mesmo teto que Nick a deixava doente. Mas como dizer a verdade a Elizabeth? Pensou na sua prpria tia Helen, nica parente que lhe restara aps a morte dos pais, e to diferente de Elizabeth. Tia Helen s se preocupava com o seu gado de raa. Dificilmente poderia contar com ela num momento de necessidade. Karen sentiu-se irremediavelmente s. A aproximao do horrio de visitas s veio piorar o seu estado de esprito. Mas quando a porta da enfermaria se abriu, no viu Nick, mas Elizabeth, que veio na companhia de seu velho amigo herr Lindner. Ele a cumprimentou com toda a cortesia e colocou uma caixa de bombons sobre a mesa-de-cabeceira. Est com tima aparncia, sra. Radcliffe observou ele, antes que Karen tivesse tempo de agradecer pelos bombons. Sim! concordou Elizabeth. Quando vir para casa? Amanh, eu creio respondeu Karen. Nisso percebeu que herr Lindner e Elizabeth trocavam um estranho olhar, cheio de satisfao. Elizabeth ento falou, com voz excitada: No posso mais agentar, querida, tenho que lhe contar. Vou quinta-feira para a Alemanha com Reinhard! Alemanha?! exclamou Karen, incrdula. No para sempre, pretendo traz-la de volta assegurou herr Lindner. Mas vai ficar l a temporada? perguntou Karen. Houve nova troca de olhares entre os velhos e ento herr Lindner explicou que perdera a esposa h cinco anos, padecendo do mesmo mal de Elizabeth, e que na poca no pudera fazer nada. Mas soubera agora que, perto de sua casa, junto fronteira austraca, havia uma nova clnica com um revolucionrio sistema de tratamento dos doentes que sofriam da mesma doena. Esse mtodo, apesar da resistncia que encontrava ainda junto Medicina tradicional, j mostrara bons resultados, dando uma nova esperana aos que l chegavam. Por isso, iriam para l. E, percebendo a dvida estampada no rosto de Karen, ele acrescentou: No tenha receio, no se trata de nenhuma arapuca. Os mdicos de l possuem fama mundial e so de uma extraordinria dedicao. um local muito respeitado por mdicos e cientistas. verdade, Karen. L h a vantagem de eles fazerem um tratamento especificamente voltado s caractersticas individuais do paciente explicou

Elizabeth. Eles sabem que cada ser humano possui o seu prprio ritmo biolgico e psquico. Claro que ainda esto dando os primeiros passos, mas o que eu tenho a perder, querida? Pelo contrrio, s terei a ganhar com esta nova perspectiva. Por isso aceitei a generosa oferta de Reinhard, que est disposto a me levar at l e ficar a meu lado enquanto durar o tratamento. E Nick, o que diz disso? indagou Karen, curiosa. Ele no gostou muito da idia respondeu Elizabeth. Mas no vou deixar que ele me impea desta vez! Sim, seu filho um ctico observou herr Lindner. Eu o entendo e creio que tambm o seria, na posio dele. Mas voc deve decidir, e, se resolver mudar de idia ou pensar melhor, no hesite. Eu compreenderei... No, estou decidida! afirmou Elizabeth. Isso foi uma verdadeira bno para mim e j pensei demais. Desta vez vou buscar o melhor para mim mesma. Nick ter que aceitar isso! Sabe, Karen, achei maravilhosa a idia de reunir a famlia e agradeo a todos de corao, mas sei que nenhum de vocs se sente bem em Dellersbeck e sinto-me culpada por isso. E... Bem, Karen, sei que as coisas no andam bem entre voc e Nick, assim como entre Lisa e Clifford. Voc sabe que, se precisar de mim, s dizer. Mas eu tenho que lutar a meu modo contra a minha doena, e sei que o conseguirei melhor, sabendo que vocs esto vivendo as suas vidas, organizando as suas coisas e acertando as suas diferenas. E ento, Karen, voc me ajuda a fazer Nick entender, por favor? Oh, rezarei o tempo todo para que voc volte logo e traga boas notcias, Elizabeth! disse Karen, abraando-a com fora. E... muito obrigada. Karen recostou-se no travesseiro, soltando um longo suspiro depois que Elizabeth e herr Lindner a deixaram. Aquele drama horroroso estava para terminar e Elizabeth pareceu ter entendido o significado de seu agradecimento final. Em poucos dias poderia se ver livre de Nick e daquele seu papel deprimente. Poderia voltar a Londres e escrever a Elizabeth, contando o que se passara. E se ela se recuperasse, poderia ento lhe dizer toda a verdade. Pensando nisso, comeu um bombom, sentindo-se feliz pela primeira vez desde aquela noite na casa de Dellersbeck. Na manh seguinte, sentada no carro ao lado de Nick, Karen se sentiu tomada por um sentimento estranho. Ele fora busc-la para irem para casa. Ela se despedira com carinho de todos no hospital e ali estava agora, calada e pensativa, enquanto o automvel deslizava velozmente pela estrada, conduzido pela mo firme de Nick. Karen, vamos tomar um drinque ali naquele bar props ele de repente. No quero nenhum drinque.

Eu quero! E voc tambm, para se recuperar um pouco. E, sem dizer mais nada, estacionou o carro ao lado de um enorme restaurante de estrada. Enquanto Nick pedia duas bebidas, Karen ficou pensando em como ele podia agir daquele modo, como se estivesse tudo normal entre eles. Karen... O que voc quer, Nick? Tome o seu drinque, mas no vamos conversar. No estou disposta. Isso soa como um ponto final. O ponto final aconteceu muito tempo atrs. Bem... faria alguma diferena se eu... Nada agora faz diferena! Karen interrompeu-o, largando o copo na mesa e levantando-se. Por favor, aceite isso... E saiu para o terrao. Depois de Nick pagar a conta, voltaram para o carro em silncio e prosseguiram a viagem. Voc soube de Elizabeth? perguntou Nick, quebrando o silncio que se estabelecera at ento. Sim. Ela me contou, a noite passada. O que voc acha? Acho que Elizabeth deve fazer o que tiver vontade, sem que ningum a impea respondeu Karen, um pouco surpresa pelo fato de ele a estar consultando sobre um assunto. Entendi. E quanto a ns? No quer mesmo me escutar? No acha que j o escutei demais, Nick? E no disseram mais nada, pois o carro j entrava nos jardins da casa. Karen desceu e caiu nos braos de Elizabeth, Magda e Timsey. A casa estava cheia de flores para receb-la. Herr Lindner chegava tambm naquele momento. S faltava Lisa. Lisa voltou para casa esclareceu Elizabeth. Lamento que ela no tenha ficado para receb-la, mas disse que queria contar a Clifford sobre o beb. Oh, espero que ela consiga superar os seus temores e ser feliz. Pobrezinha. Nick permaneceu calado durante toda a manh e o almoo. Seria a partida de Lisa? Pensando melhor, Karen concluiu que no. Talvez ele se sentisse malhumorado por ter sido substitudo por um estranho no papel de protetor de Elizabeth. S podia ser essa a razo de seu mutismo.

Elizabeth, por seu lado, parecia feliz como jamais estivera. Conversava animadamente com herr Lindner, com um brilho juvenil nos olhos. Ento, subitamente, Karen percebeu o que estava acontecendo com Elizabeth. O amor a rejuvenescera e a revitalizara. Mergulhada nesses pensamentos, Karen no percebeu quando ela e herr Lindner convidaram a ela e a Nick para darem um passeio. Oh, no! recusou Nick. Obrigado, herr Lindner, mas minha mulher precisa repousar. E, antes que ela pudesse abrir a boca para protestar, ele a agarrou pelo brao e a arrastou para o quarto, dizendo ameaadoramente em voz baixa: No discuta! No quero que discuta! Karen sentiu-se carregada como uma pluma escada acima; depois, foi quase atirada para dentro do quarto. Nick ficou parado na porta com uma expresso de raiva. Por que, Karen? Por qu? gritou ele. Por que o qu? gemeu Karen, apavorada, pois ele a agarrara com fora e a subjugava. Nick, deixe-me! Por que voc no me contou, sua idiota? Por favor, Nick... soluou ela. Eu no agento mais isso... Nem eu, Karen... Oh, Karen, querida! E, segurando suavemente o rosto dela, Nick o cobriu de beijos ardentes. Dois anos! Dois longos anos... E tudo por culpa daquela vagabunda vaidosa e egosta! Oh, como eu gostaria de mat-la! Mas, Nick... Quem? Lisa! gritou ele. Quem mais? No entendo... balbuciou Karen, totalmente confusa e deixando de resistir a ele. Ela contou a voc? Lisa? Sim, contou, para evitar que eu a enforcasse! Mas... mas como? Como voc foi perguntar a ela? Voc me falou, no se lembra? disse ele. No! No falei nada! Eu prometi a Lisa que... Ora, cale-se! cortou Nick, largando-a e indo at a janela. Na noite em que estive no hospital com Lisa, eu fui falar com o mdico que tratou de voc. Sabe, estava completamente arrasado. Elizabeth me dizendo que ia embora, e voc, toda arrebentada por minha culpa! A a enfermeira me avisou que o mdico queria falar comigo... Palavra, ele me recebeu como se eu fosse o

prprio satans! Contou-me que voc delirava incessantemente noite, chamando por mim, dizendo que eu a odiava e que no queria ouvi-la, e outras coisas que me reduziram a um verme. Disse-me que aquilo estava dificultando a sua recuperao e que eu procurasse fazer algo para ajudar. Karen soluou, aterrada. Nick a olhava com ternura e retomou a narrativa: Foi a que eu comecei a raciocinar. Fiquei observando Lisa durante o caminho de volta. Ento me lembrei de que ela costumava usar o cabelo do mesmo jeito que o seu, e que vocs eram quase idnticas fisicamente. E comecei tambm a analisar os gestos e o comportamento dela, no como um irmo afetuoso, mas de uma maneira fria. Ento sua verdadeira personalidade surgiu como por encanto. Ali estava uma garota frvola, vaidosa e arrogante... A mesma garota que dera gritinhos de excitao quando conheceu Vincent Kayne na nossa festa de casamento. E associei a personalidade de Lisa fama de Vincent, s suas garotas e s suas fotos escandalosas. E ento tive um estalo, Karen! Lisa se encaixava! Quando eu falei disso, ela comeou a chorar, dizendo que voc tinha quebrado o juramento e que a havia trado. Mas eu no quebrei! protestou Karen. S ento percebeu que tinha cado na armadilha, pois Nick ficou tenso e, aproximando-se dela, perguntou com raiva: Que juramento foi esse? Vamos, responda para mim! Que tipo de segredo srdido e miservel havia entre voc e Lisa para valer o fim do nosso casamento? Fale-me a verdade, Karen! Mas, Nick... Lisa j no lhe contou? Lisa no sabia que eu pensava que a garota da foto era voc. Disse que fizera aquilo por mera diverso e que no tinha inteno de estragar a vida de ningum. A ficou histrica, gritando que no tinha culpa se Vincent a cortejava o tempo todo e lhe prometera jamais vender a foto; no ia imaginar que ele faria aquilo. Jurou que s queria o seu relgio de volta e que nunca poderia supor que ele fosse morrer no dia seguinte. Depois disso, no pude mais falar com ela, pois Magda, Timsey e Elizabeth vieram proteg-la. Como ela pde ser to ordinria e hipcrita? Agora voc vai me contar! No h muito o que contar... disse Karen, sabendo que chegara a hora da verdade. Lisa teve um caso com Vincent Kayne e ele a convenceu a posar nua para uma foto. Eles se encontravam todas as tardes no estdio dele e, justamente um dia antes de Vincent morrer, Lisa esqueceu o belo relgio que ganhara de Cliff l. Ela ficou em pnico, temendo que algum visse seu nome gravado no relgio. Como estava de partida com Cliff para Oxford, suplicou-me para que fosse l apanh-lo, falando que j ligara para Stephan e que ele levaria a chave para abrir a porta. Eu deveria levar depois o relgio

para Elizabeth, dizendo que Lisa o esquecera em nossa casa. Ento aquela maldita mentirosa j tinha a histria toda armada, no mesmo? concluiu Nick, irritado. Bem, eu fui porque fiquei com pena dela continuou Karen. Mas no esperava que houvesse jornalistas rondando o estdio caa da garota misteriosa. Stephan tentou me proteger, mas s fez atiar ainda mais a curiosidade dos fotgrafos. Afinal, um escndalo envolvendo a famlia do aristocrtico Clifford... S sei que eles bateram as chapas julgando que eu fosse a garota misteriosa. E depois voc viu as fotos e me acusou de ser... Oh, Deus, como foi duro comigo, Nick! E nada do que eu dizia convencia voc... Mas por que voc no me contou? Porque eu fiz uma promessa a Lisa! Ela me obrigou a jurai que no diria nada a ningum, especialmente a voc! Se voc visse como ela estava assustada... Lisa assustada! gritou Nick, exasperado. Por Deus, que dizer que no me disse nada e preferiu acabar com o nosso relacionamento por causa dessa egosta? Mas por que essa lealdade a Lisa? Explique... Oua, Nick, quando vi voc cheio de dio, me acusando, pronto a acreditar em qualquer coisa a meu respeito, me senti destratada. . . Por isso sa de casa, certa de que no merecia sequer a sua confiana. Voc pediu explicaes que eu no podia dar, Nick. Voc no admitia a idia de que eu pudesse guardar uma promessa e ao mesmo tempo estar falando a verdade. Concluiu logo que eu o tra com o primeiro homem que me surgiu pela frente! Eu sei agora que jamais devia ter dado a minha palavra a Lisa, que no devia ter escondido o fato de voc, mas na hora estava furiosa e magoada, Nick. Ser que entende? Mas eu a amava, Karen! Tem alguma idia do que eu sofri durante todos esses anos? gritou Nick. E voc? Karen soluou, desesperada. Julga que no tenho passado o pior naquele apartamento, s e agoniada por saber que voc me odiava injustamente? No, no chore, minha querida disse Nick, abraando-a com fora e ternura. Agora j passou... Procure entender, Karen... Tive uma infncia horrvel, fui enganado a vida toda, e quando a vi parada, insistindo em que no tinha nada a me dizer... Deus! Eu desejei mat-la... Por isso desabafei em voc todos os anos de dureza por que tinha passado. Karen sentiu a verdade de suas palavras e abraou-o com fora, como se quisesse proteg-lo em seu peito. Ela entendia. Comeou a entender no dia em que a sbia Elizabeth revelou-lhe toda a histria de Nick. Agora s queria

abra-lo, acarici-lo. Karen, ser que tenho o direito de esperar pelo seu perdo, depois de todo o sofrimento que lhe causei? Depois da dor que provoquei? Oh, Nick... No pea perdo. Eu que peo desculpas! Se voc soubesse como sofri naquele dia. Estava certa de que partiria para a Amrica do Sul em sua companhia e, de repente, l estava eu... s e deixando a casa! E voc no fazendo nada para me impedir... No, Karen... Foi um pesadelo! Um pesadelo que passou disse Nick. Oh, minha Karen querida... como maravilhoso t-la novamente em meus braos. Diga que no um sonho! Nick! Diga que ainda me ama! Ele a beijou com infinita ternura, como se desejasse fundir-se nela e transformarem-se numa s pessoa. Karen! Eu a quero desesperadamente! sussurrou ele. Mas tenho medo de machuc-la... o seu brao... Eu quero voc, querido! Quero que me ame agora, para certificar-me de que o pesadelo acabou! Nick a deitou na cama e acariciou-a com intensa paixo, fazendo explodir nela o desejo reprimido por longos anos. Voc est cheia de roupas brincou ele. E isso alguma vez foi obstculo para voc, amor? Nunca! Mas pensar que, depois de dois longos anos, a primeira vez que dispo minha esposa, que a beijo... Karen fechou os olhos, feliz. Sabia que ele estava tentando apagar a lembrana daquela noite terrvel, quatro dias atrs. Nick a aninhou contra o seu prprio corpo, trmula e extasiada, e falou baixinho: Karen, h uma coisa que me preocupa... O que , meu amor? Bem... Na outra noite, eu... Perdoe-me por ter sido to rude... Esquea, Nick... Nada disso importa agora. No... Eu no gostaria de saber que um beb poder nascer depois de fazermos amor daquele jeito. No, isso no vai acontecer, Nick murmurou Karen. Pode estar certo de que o nosso beb s vai nascer de um momento de puro amor. Obrigado, querida. Fique certa de que no deixarei que sofra nunca mais!

disse e beijou-a apaixonadamente. FIM

No perca esta espetacular edio! JULIA123 ANEL DE NOIVADO Margaret Pargeter Julie tirou o anel do dedo e jogou-o no fundo da bolsa, como se aquela jia preciosa fosse uma bijuteria qualquer. Seu anel de noivado! Que ironia! O que ela mais tinha desejado no mundo era casar com Brad Hewson. Mas aqueles brilhantes que ele lhe dera no significavam nada. No eram a promessa de um futuro juntos, mas uma algema que a prenderia a ele... at que a atrao fsica passasse. Mesmo casados, Julie nunca passaria de amante dele: a mulher cujo corpo Brad comprara em troca de algumas pedras preciosas e de uma chantagem. Pois, se Julie no se entregasse, Brad mandaria seu padrasto para a priso!

Uma histria inesquecvel para voc reviver! JULIA 124 DEPOIS DO BAILE... Janet Dailey "Eu tinha esquecido, Amanda, que voc ainda acredita nessas bobagens sobre marido, esposa e finais felizes." As palavras zombeteiras de Jarod Colby ainda ecoavam em seus ouvidos, enquanto ele a abraava com paixo. Uma paixo a que Amanda correspondia sem poder se dominar, tonta de amor e de desejo. Nos braos de Jarod, ela se sentia como uma viciada: no conseguia mais passar sem os beijos dele, sem suas carcias possessivas e dominadoras. Estava desesperada, perdida, fora de si... e morta de medo de que aquela felicidade terminasse. Porque viver sem ele seria uma agonia!

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