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Las bacterias son microorganismos unicelulares que presentan un tamao de algunos micrmetros de largo (entre 0,5 y 5 m, por lo general)

y diversas formas incluyendo esferas (cocos), barras (bacilos) y hlices (espirilos). Las bacterias son procariotas y, por lo tanto, a diferencia de las clulas eucariotas no tienen el ncleo definido y tienen el material gentico disperso en el citoplasma. Muchas de ellas poseen una pared celular y flagelos u otros sistemas de desplazamiento, ya que son mviles. Del estudio de las bacterias se encarga la bacteriologa. Las primeras bacterias fueron observadas por Anton van Leeuwenhoek en 1683 usando un microscopio de lente simple diseado por l mismo Las bacterias patgenas son una de las principales causas de las enfermedades y de la mortalidad humana, causando infecciones tales como el ttanos, la fiebre tifoidea, la difteria, la sfilis, el clera, intoxicaciones alimentarias, la lepra y la tuberculosis. Pese a que las bacterias pueden causar enfermedades son ms beneficiosas que perjudiciales ya que slo una parte de las bacterias son patgenas para el hombre. Muchas industrias dependen en parte o enteramente de la accin bacteriana. Gran cantidad de sustancias qumicas importantes como alcohol etlico, cido actico, alcohol butlico y acetona son producidas por bacterias especficas. Asimismo se emplean bacterias para el curado de tabaco, el curtido de cueros, caucho, algodn Las bacterias Lactobacillus junto con levaduras y mohos, se han utilizado durante miles de aos para la preparacin de alimentos fermentados tales como queso, mantequilla, encurtidos, salsa de soja, chucrut, vinagre, vino y yogur. Tambin tienen una capacidad notable para degradar una gran variedad de compuestos orgnicos, por lo que se utilizan en el reciclado de basura. Las bacterias capaces de degradar los hidrocarburos son de uso frecuente en la limpieza de los vertidos de petrleo. Adems pueden ser utilizadas para el control biolgico de parsitos en sustitucin de los pesticidas y son herramientas bsicas en los campos de la biologa, la gentica y la bioqumica moleculares debido a su capacidad para crecer rpidamente y a la facilidad relativa con la que pueden ser manipuladas Las bacterias tienen, por lo tanto, un papel fundamental en los fenmenos de la vida, y todas las reas de la biologa han podido ser mejor comprendidas gracias a su estudio.