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Physiologie du stress Physiological responses to stress Redactora: Silvia Nogareda Cuixart Licenciada en Medicina y Ciruga Esp.

Medicina de Empresa CENTRO NACIONAL DE CONDICIONES DE TRABAJO

Objetivo
El objetivo de esta NTP es dar una visin sobre los procesos fisiolgicos que se producen en el organismo ante una situacin o un estmulo estresante. El conocimiento de dicho proceso facilitar la labor preventiva al poder detectar indicadores precoces de deterioro de la salud.

Introduccin
El organismo siempre se encuentra en un estado de estrs mnimo que, ante determinadas situaciones, se incrementa pudiendo producir un efecto beneficioso o negativo, dependiendo de si la reaccin del organismo es suficiente para cubrir una determinada demanda o sta "supera" a la persona . Este nivel de equilibrio depender de los factores individuales (disposicin biolgica y psicolgica) de las distintas situaciones y experiencias. Un determinado grado de estrs estimula el organismo y permite que ste alcance su objetivo, volviendo a la "normalidad" cuando el estmulo ha cesado. Por ejemplo, cuando un atleta intenta conseguir un buen resultado en una competicin, est sometido a un estrs que implica un aumento de la actividad muscular (ms irrigacin, el corazn late mas rpido, etc.) lo que le ayudar a alcanzar el xito y conseguir su objetivo. Una vez finalizadas las pruebas atlticas, se produce un descenso de las constantes y el organismo vuelve a su estado basal. Cuando se mantiene la presin y se entra en el estado de resistencia, las personas empiezan a tener una sensacin de disconfort (tensin muscular, palpitaciones, etc.). Si contina el estresor, se llega al estado de agotamiento, con posibles alteraciones funcionales y/u orgnicas: son las llamadas "enfermedades de adaptacin". Estos sntomas son percibidos como negativos por las personas y producen preocupacin, lo que a su vez agrava los sntomas y as puede llegar a crearse un crculo vicioso.

Respuesta fisiolgica del estrs


La respuesta fisiolgica es la reaccin que se produce en el organismo ante los estmulos estresores. Ante una situacin de estrs, el organismo tiene una serie de reacciones fisiolgicas que suponen la activacin del eje hipofisosuprarrenal y del sistema nervioso vegetativo. El eje hipofisosuprarrenal (HSP) est compuesto por el hipotlamo, que es una estructura nerviosa situada en la base del cerebro que acta de enlace entre el sistema endocrino y el sistema nervioso, la hipfisis, una glndula situada asimismo en la base del cerebro, y las glndulas suprarrenales, que se encuentran sobre el polo superior de cada uno de los riones y que estn compuestas por la corteza y la mdula.

El sistema nervioso vegetativo (SNV) es el conjunto de estructuras nerviosas que se encarga de regular el funcionamiento de los rganos internos y controla algunas de sus funciones de manera involuntaria e inconsciente. Ambos sistemas producen la liberacin de hormonas, sustancias elaboradas en las glndulas que, transportadas a travs de la sangre, excitan, inhiben o regulan la actividad de los rganos (figura 1).

Fig. 1: Produccin de hormonas por el sistema nervioso vegetativo y el eje hipofisosuprarrenal

Eje hipofisosuprarrenal
Se activa tanto con las agresiones fsicas como con las psquicas y, al activarse, el hipotlamo segrega la hormona CRF (factor liberador de corticotropina), que acta sobre la hipfisis y provoca la secrecin de la hormona adenocorticotropa (ACTH). Esta secrecin incide sobre la corteza de las glndulas suprarrenales, dando lugar a la produccin de corticoides que pasan al torrente circulatorio y producen mltiple incidencia orgnica, como se ver ms adelante. Los corticoides que se liberan debido a la ACTH son: Los glucocorticoides: El ms importante es el cortisol que facilita la excrecin de agua y el mantenimiento de la presin arterial; afecta a los procesos infecciosos y produce una degradacin de las protenas intracelulares. Tiene, asimismo, una accin hiperglucemiante (aumenta la concentracin de glucosa en sangre) y se produce una aumento de calcio y de fosfatos liberados por los riones, y de lpidos. Los andrgenos: Son las hormonas que estimulan el desarrollo de las caractersticas secundarias masculinas y estimulan el aumento tanto de la fuerza como de la masa muscular.

Sistema nervioso vegetativo


Este sistema mantiene la homeostasis del organismo. La activacin simptica supone la secrecin de catecolaminas, que son:

La adrenalina segregada por parte de la mdula suprarrenal, especialmente en casos de estrs psquico y de ansiedad. La noradrenalina segregada por las terminaciones nerviosas simpticas, aumentando su concentracin principalmente en el estrs de tipo fsico, en situaciones de alto riesgo o de agresividad.

Estas hormonas son las encargadas de poner el cuerpo en estado de alerta preparndolo para luchar o huir. Son las que permiten enlazar el fenmeno del estrs con los fenmenos psicofisiolgicos de la emocin. Ambas intervienen en los siguientes procesos: Dilatacin de las pupilas. Dilatacin bronquial. Movilizacin de los cidos grasos, pudiendo dar lugar a un incremento de lpidos en sangre (posible arterioescierosis). Aumento de la coagulacin. Incremento del rendimiento cardaco que puede desembocar en una hipertensin arterial. Vasodilatacin muscular y vasoconstriccin cutnea. Reduccin de los niveles de estrgenos y testosterona, que son hormonas que estimulan el desarrollo de las caractersticas sexuales secundarias masculinas. Inhibicin de la secrecin de prolactina, que influye sobre la glndula mamaria. Incremento de la produccin de tiroxina, que favorece el metabolismo energtico, la sntesis de protenas, etc.

Vemos pues que, ante una situacin de estrs, existe un compromiso de todo el organismo.

Fases del estrs: sndrome general de adaptacin


El origen histrico del concepto de estrs parte de las investigaciones que realiz Hans Selye en el ao 1936 y que dieron lugar al llamado sndrome general de adaptacin. Ante una situacin de amenaza para su equilibrio, el organismo emite una respuesta con el fin de intentar adaptarse. Selye define este fenmeno como el conjunto de reacciones fisiolgicas desencadenadas por cualquier exigencia ejercida sobre el organismo, por la incidencia de cualquier agente nocivo llamado estresor. Se puede definir, pues, como la respuesta fsica y especfica del organismo ante cualquier demanda o agresin, ante agresores que pueden ser tanto fsicos como psicolgicos (figura 2).

Fig. 2: Sndrome general de adaptacin (Hans Selye, 1936) En este proceso de adaptacin por parte del organismo se distinguen las fases de alarma, de adaptacin y de agotamiento.

Fase de alarma

Ante la aparicin de un peligro o estresor se produce una reaccin de alarma durante la que baja la resistencia por debajo de lo normal. Es muy importante resaltar que todos los procesos que se producen son reacciones encaminadas a preparar el organismo para la accin de afrontar una tarea o esfuerzo (coping). Esta primera fase supone la activacin del eje hipofisosuprarrenal; existe una reaccin instantnea y automtica que se compone de una serie de sntomas siempre iguales, aunque de mayor a menor intensidad: Se produce una movilizacin de las defensas del organismo. Aumenta la frecuencia cardiaca. Se contrae el bazo, liberndose gran cantidad de glbulos rojos. Se produce una redistribucin de la sangre, que abandona los puntos menos importantes, como es la piel (aparicin de palidez) y las vsceras intestinales, para acudir a msculos, cerebro y corazn, que son las zonas de accin. Aumenta la capacidad respiratoria. Se produce una dilatacin de las pupilas. Aumenta la coagulacin de la sangre. Aumenta el nmero de linfocitos (clulas de defensa).

Fase de resistencia o adaptacin


En ella el organismo intenta superar, adaptarse o afrontar la presencia de los factores que percibe como una amenaza o del agente nocivo y se producen las siguientes reacciones: Los niveles de corticoesteroides se normalizan. Tiene lugar una desaparicin de la sintomatologa.

Fase de agotamiento
Ocurre cuando la agresin se repite con frecuencia o es de larga duracin, y cuando los recursos de la persona para conseguir un nivel de adaptacin no son suficientes; se entra en la fase de agotamiento que conlleva lo siguiente: Se produce una alteracin tisular. Aparece la patologa llamada psicosomtica.

Respuestas del organismo: consecuencias biolgicas del estrs


La respuesta del organismo es diferente segn se est en una fase de tensin inicial -en la que hay una activacin general del organismo y en la que las alteraciones que se producen son fcilmente remisibles, si se suprime o mejora la causa- o en una fase de tensin crnica o estrs prolongado, en la que los sntomas se convierten en permanentes y se desencadena la enfermedad. En el cuadro 1 se exponen varios ejemplos de las alteraciones que se producen en algunos parmetros. Cuadro 1: Consecuencias biolgicas del estrs

Modelo biopsicosocial
Este modelo relaciona una situacin determinada y la vivencia de esta situacin, con las consecuencias fisiolgicas expuestas hasta ahora y nos proporciona una estrategia para localizar factores ambientales estresantes y analizar sus consecuencias en el aspecto individual. Hemos visto que cualquier situacin que reconocemos (proceso cognitivo) da seales de la corteza cerebral al hipotlamo y, va el sistema nervioso vegetativo (automtico), a la mdula de las glndulas suprarrenales, que responden liberando adrenalina y noradrenalina, que son las llamadas hormonas del estrs; estas hormonas movilizan nuestro cuerpo y nos hacen luchar o abandonar (fight or flight). Cuando la situacin produce sentimientos de distrs o desamparo, el cerebro enva tambin mensajes al crtex de los suprarrenales, que segrega otra hormona del estrs: el cortisol, que juega un papel importante en el sistema inmunolgico. Esto es ms complejo e incluye la liberacin de ACTH de la glndula pituitaria. Segn la percepcin que se tenga de las demandas de trabajo, la respuesta del organismo ser diferente; ya Selye distingua entre reacciones agradables o eutress y desagradables o distress. Las reacciones fisiolgicas dependern de la percepcin que se tenga de las demandas de trabajo, la respuesta del organismo ser diferente en cada caso; por ejemplo, las tareas exigentes pero controlables induciran esfuerzo pero sin distrs. A nivel fisiolgico se traduce en un aumento de las catecolaminas y la supresin activa de la secrecin de cortisol. Los estudios actuales se centran en dos dimensiones que son, por un lado, el nivel de actividad o pasividad que implica la tarea, y por otro, la dimensin afectiva segn el estado de humor sea positivo o negativo; en cada caso se producen una serie de reacciones cuyo resultado es el afrontamiento (coping) de la situacin no deseada o el vencimiento ante la misma.

Los estudios experimentales basados en esta teora han permitido identificar dos caractersticas especficas de los procesos de trabajo, en funcin de la percepcin que se tenga del trabajo o de la actitud ante el mismo: positiva (eutrs) o negativa (distrs) y en relacin al contenido de la tarea: actividad o pasividad. La combinacin de ambas variables conduce a la identificacin de algunas de las caractersticas especficas de los procesos de trabajo que promueven determinadas actitudes y que se relacionan con las respuestas neuroendocrinas y son las siguientes (figura 3):

Fig. 3: Relacin entre procesos de trabajo y respuestas neuroendocrinas Esfuerzo y eutrs: En este grupo se puede incluir a las personas que desarrollan un tipo de trabajo de gran control personal, creatividad, y muy dedicados a su trabajo. En estos casos se produce un aumento de la secrecin de catecolaminas, y el cortisol se halla muy bajo o inexistente. Se encuentran en este grupo, por ejemplo, los empresarios, los artistas, los cientficos, los artesanos, etc., pues en este tipo de profesiones se suelen realizar trabajos con un alto grado de autocontrol y autonoma. Parece ser que, el hecho de que el cortisol est bajo hace decrecer el riesgo de sufrir un ataque cardaco. No esfuerzo y eutrs: En este caso, la no actividad se acepta como algo positivo, dndose un descanso de cuerpo y mente. El nivel de las hormonas est bajo. Esfuerzo y distrs: Esta situacin se da en aquellos trabajos que implican elevadas exigencias de produccin, pero en los que la persona tiene un bajo control de la situacin. Es comn en los trabajos repetitivos, y en los trabajos en cadena. El esfuerzo va acompaado de un aumento de la secrecin de las catecolaminas que, a su vez, provoca efectos negativos, lo que tiende a aumentar la secrecin de ambas hormonas: catecolaminas y cortisol. Poco esfuerzo y distrs: Personas sin empleo y en trabajos muy coercitivos, en los que la persona tiene muy poca o ninguna autonoma. Se acompaa de una liberacin de hormonas del estrs, en particular de cortisol.

Para resumir todo ello, podramos decir que el aumento de catecolaminas es debido a la exigencia de tener que rendir y el descenso de cortisol significa poder afrontar la situacin.

Tcnicas preventivas de carcter fisiolgico

As como la reaccin del organismo frente al estrs tiene un componente fisiolgico, tambin la fisiologa puede ayudar a las personas a afrontar una situacin de estrs, de manera que se reduzcan sus efectos negativos sobre la salud. Desde el punto de vista de las condiciones de trabajo, es evidente que la prevencin debe ir encaminada a evitar que se den situaciones que puedan provocar estrs; pero. a veces, ocurre que estas circunstancias no pueden cambiarse o que una situacin no estresante, desde el punto de vista objetivo, es vivida por alguna persona como una agresin. Cuando se dan esta clase de circunstancias est especialmente indicado el uso de este tipo de tcnicas. Mediante la realizacin de unos determinados ejercicios fsicos, estas tcnicas ensean a controlar los efectos fisiolgicos del estrs, a fin de disminuir la sintomatologa que se percibe como negativa desagradable y que, en consecuencia, crea ansiedad. Algunas de ellas son de aprendizaje complejo y requieren, a veces, un especialista al menos durante la fase inicial. Las ms conocidas y practicadas hoy en da son las que se citan a continuacin: Tcnicas de relajacin (Jacobson, Schultz). Actualmente son las ms utilizadas en el mundo occidental. Parten del principio de que es imposible estar relajado fsicamente y tenso emocionalmente. Se basa en la relajacin muscular que supone a su vez la relajacin del sistema nervioso. Tcnicas de respiracin. Meditacin y relajacin mental.

Es importante resear que estas tcnicas no sirven para evitar o anular el problema sino que ensean a controlar los efectos fisiolgicos del estrs, a contrarrestar la sintomatologa orgnica desagradable que nos crea ansiedad; esto se logra mediante unos determinados ejercicios realizados de forma consciente, con la atencin concentrada en las reacciones que nos producen.

Valoracin/prevencin
Los recientes avances en los conocimientos acerca de cmo el cerebro regula las funciones endocrinas han desembocado en una reorientacin en la investigacin psicobiolgica del estrs humano y del proceso de afrontamiento ante las situaciones estresantes. Hasta hace poco, el cerebro y el sistema endocrino se consideraban entidades separadas; se vea al cerebro como mediador entre el organismo y el entorno exterior. Por otro lado, se consideraba que el sistema endocrino estaba orientado hacia el entorno interno del cuerpo, la regulacin del crecimiento, el metabolismo, y la reproduccin. Hoy en da, en cambio, sabemos que entre el cerebro y el sistema endocrino existe una interrelacin constante, que puede seguirse de forma continua mediante el empleo de las modernas tcnicas de monitorizacin ambulatoria, que permiten conocer de manera instantnea qu es lo que hace aumentar la presin sangunea, latir el corazn ms rpidamente, o contraer los msculos. Estas tcnicas permiten monitorizar las respuestas del cuerpo bajo unas condiciones reales, inclusive en el puesto de trabajo, sin que interfieran en la actividad normal de las personas. De esta manera se pueden identificar aspectos negativos o adversos del entorno psicosocial, as como los factores de proteccin, amortiguadores que protegen a las personas contra influencias potencialmente nocivas. Uno de los mtodos que se utiliza actualmente para el estudio de las respuestas fisiolgicas del estrs es el anlisis de las alteraciones hormonales que se producen en el organismo. Las hormonas del estrs pueden ser determinadas en sangre, orina y saliva; y las tcnicas que se utilizan principalmente son la fluorometra, la cromatografa lquida y el inmunoensayo. Al hacer una determinacin analtica hay que tener en cuenta las variaciones que sufren estas sustancias a

lo largo del ciclo circadiano; a grandes rasgos, puede decirse que alcanzan el punto mximo por la maana y van decreciendo a lo largo del da. Un objetivo que deberan conseguir las personas que se dedican a la investigacin del estrs es identificar aquellos factores del ambiente laboral que provocan respuestas fisiolgicas, y luego determinar cundo estas respuestas pueden ser de adaptacin y promueven la salud y cundo provocan una desadaptacin y son potencial mente dainas para la salud.