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DESEOS JUDE DEVERAUX 1

Despus, se dijo que Berni era el cadver mejor vestido que cualquiera de ellas hubiese visto en varias dcadas. No era que muchas reconociesen que haban vivido ms all de un par de dcadas, ya decir verdad, en vista de las maravillas de la ciruga plstica, ninguna necesitaba ventilar el nmero exacto de sus aos. Desfilaron frente al costoso atad y contemplaron con admiracin a Berni. No haba una sola arruga en su cara. Cada hoyo, cada pliegue, incluso algunos de los poros haban sido rellenados con colgeno. Los pechos estaban repletos de silicona, e incluso en la muerte aparecan firmes y erguidos. Los cabellos tratados con tintas muy caras, las pestaas teidas de manera permanente, las uas manicuradas, la cintura con un ancho juvenil de cincuenta y siete centmetros, el cuerpo ataviado con un vestido de seis mil dlares; en la muerte tena tan buen aspecto como lo haba tenido en vida. Hubo suspiros de admiracin de la gente que acudi y la esperanza de que al morir ellos, tendran tan buen aspecto como era el caso de Berni. Slo dos personas derramaron lgrimas en su funeral, y eran hombres. Uno, su peluquero. Perda a la seorita Berni como clienta, pero tambin extraara su lengua perversa y todos los sabrosos chismes que ella le comunicaba. La otra persona que se condoli fue su cuarto ex marido y sus lgrimas eran de alegra, porque ya no tendra que soportar al ejrcito de especialistas necesarios para lograr que una mujer de cincuenta aos pareciese tener veintisiete. -Ir al cementerio? -pregunt una mujer a otra. -Me agradara hacerlo, pero no puedo -respondi-. Tengo una cita. Una situacin urgente, me comprende? Janine, la manicura de sta, poda concederle solamente un pequeo espacio ese mismo da, a las dos, y ella tena que arreglarse la ua rota. -Me sucede lo mismo -dijo la primera, y dirigi una mirada rpida, cautelosa y al mismo tiempo colrica a Berni, en su atad. La semana precedente compr un vestido igual al que vesta Berni, y ahora tendra que devolverlo. Haba sido muy propio de la difunta aparecer usando las prendas de ltima moda, las ms modernas, las ms caras, en todas las reuniones, pero eso no volvera a suceder, pens la dama, y consigui contener una sonrisa. -Ojal pudiera ir. Como usted sabe, Berni y yo ramos muy buenas amigas, ntimas. -Se alis su vestido de seda Geoffrey Beene.- Realmente, debo marcharme. Antes de que pasara mucho tiempo otras personas murmuraron que tenan citas urgentes en distintos lugares, hasta

que en definitiva slo el peluquero viaj en la limusina que lo llev al cementerio. Haba una hilera de veinte coches detrs del carruaje Berni haba organizado y pagado su propio funeral aos antes- pero no haba deudos. Finalmente, las palabras ( elegidas por Berni) fueron dichas, la msica (tambin seleccionada por ella) fue ejecutada y cantada, y el nico doliente se march a casa. Llenaron la tumba, los panes de csped nuevo ocuparon su lugar, las flores fueron dispuestas artsticamente alrededor de la elegante lpida, y el sol comenz a ponerse sobre la tumba de Berni. Cuatro horas despus de cubrir con tierra el atad, ni una sola persona dedic un pensamiento a la mujer que ocupara una parte tan considerable en la vida de cada uno. Haban consumido el alimento que ella pagaba, asistido a sus fiestas, murmurado interminablemente con ella y acerca de ella, pero nadie la extraaba ahora que haba desaparecido. Absolutamente nadie.

La Cocina
Berni abri los ojos sobresaltada y tuvo la sensacin de que haba dormido demasiado, Su primer pensamiento fue que llegara tarde a su cita para arreglarse las uas con Janine, y esa perra era implacable si una clienta se retrasaba. Le dira que estaba comprometida toda la semana siguiente, y la obligara a sufrir das enteros con el aspecto descuidado de las uas. Ya la atrapar, pens Berni. Dir a Diane que Janine estuvo acostndose con el marido. En vista del temperamento de Diane, la manicura podra considerarse afortunada si sala viva del embrollo. Sonriendo, Berni comenz a descender de la cama y entonces comprendi que no estaba en ella. En ese momento comenz a advertir que algo no funcionaba. No estaba en la cama sino de pie. No vesta su bata de seda roja Christian Dior, sino su nuevo vestido de seda blanca Dupioni -el mismo que Lois Simons haba comprado en una venta especial. Berni pensaba usar primero la prenda, y as Lois no podra aparecer con la suya; intentara devolverla y no se la aceptaran, y por lo tanto tendra que cargar con un vestido de cuatro mil dlares sin poder lucirlo. La idea provoc en Berni una sonrisa. Pero la sonrisa se esfum cuando mir alrededor: niebla por todas partes, y ella poda ver nicamente una luz dorada al frente, muy lejos. Se pregunt: Qu pasa ahora? Entrecerr un poco los ojos para ver mejor, pese a que ahora tena una visin de veinte/veinte, gracias a la ciruga ocular a la que se haba sometido un ao atrs. Avanz unos pocos pasos, la niebla se disip y le permiti ver un sendero. Comenz a fruncir el ceo, pero se contuvo

(fruncir el ceo origina arrugas). Quizs esta era una idea estpida de su ltimo amante. Era un muchacho musculoso de veinte aos, aficionado a la playa, a quien ella haba recogido pocos meses atrs y ya estaba fatigndose de l, que hablaba siempre de sus deseos de ser director de cine y quera que Berni lo financiara. Tal vez toda esta niebla era uno de sus trucos para obligarla a abrir la chequera. Berni camin varios minutos antes de ver algo. Bajo la luz dorada haba un amplio escritorio, y detrs estaba sentado un hombre apuesto, de cabellos grises. Cuando lo vio, irgui el cuerpo y ech atrs los hombros, de modo que se destacase su busto bien formado. -Hola -dijo con su voz ms ronca y sexual. El la mir y volvi a enfrascarse en los papeles depositados sobre su escritorio. Siempre inquietaba a Berni que los hombres no reaccionaran inmediatamente ante su belleza. Quiz le convendra concertar otra cita con su cirujano la semana prxima. - Usted est con Lance? -pregunt ella, refirindose a su amante, el muchacho aficionado a la playa. El hombre continu con la mirada fija en sus papeles y no contest, de modo que Berni examin el escritorio frente al cual l estaba sentado. Evit demostrar asombro, pero ese espacioso mueble era oro de veinticuatro kilates. Muchos aos atrs Berni haba llegado a adquirir capacidad para distinguir las alhajas que habra enorgullecido a cualquier joyero. Poda diferenciar rpida y fcilmente el oro de doce kilates y el de dieciocho del autntico, puro, de veinticuatro kilates. Extendi la mano para tocar el escritorio, pero la retir cuando el hombre levant la mirada. -Bernardina -dijo l. Berni se estremeci. Haca aos que no escuchaba el nombre. Pareca tan viejo como ella intentaba no serlo. -Berni -dijo ella-. Con i. Vio que el individuo utilizaba una anticuada lapicera fuente para escribir una nota, y despus ella comenz a irritarse. - Vea, esto ya es suficiente. Si se trata de un plan concebido por usted y Lance, yo... -Usted est muerta. -... todava estoy dispuesta a echarlo. No pienso mantenerlo, y... -Muri anoche mientras dorma. Un ataque cardaco. -... y sus absurdos planes de... -Se interrumpi y mir fijamente al hombre.- Yo qu? -Muri anoche mientras dorma y ahora est en la Cocina. Berni permaneci de pie, parpadeando, y de pronto se ech a rer. Olvid las arrugas y cun poco atractiva pareca una mujer cuando rea, en lugar de sonrer tmidamente; es decir, cuando rea de veras. -Magnfico, amigo -dijo-, pero no servir. S que esto es un truco para obligarme a dar dinero a Lance, de modo que puede

desconectar sus mquinas de producir niebla y... Se interrumpi porque el hombre ya no la escuchaba. Tom del escritorio un gran sello, lo aplic al papel e hizo un movimiento hacia su derecha. De la niebla surgi una mujer que tena aproximadamente la edad de Berni -su verdadera edad, no lo que ella pareca- ataviada con un vestido largo con encaje en los codos; se hubiera dicho que acababa de salir de una pieza teatral acerca de Martha y George Washington. Berni se limit a pensar que ms vala que su muchacho aficionado a la playa hubiese desaparecido cuando ella regresara. -Venga conmigo -dijo la mujer y ella la sigui. La niebla continuaba rodendolas, pero se retiraba a medida que ellas caminaban. Un rato despus la mujer se detuvo frente a lo que pareca una puerta de arco, tambin de oro de veinticuatro kilates. Sobre el arco haba un cartel que deca: "Incredulidad." -Creo que usted necesita esto -dijo la acompaante, y retrocedi. De mala gana, Berni se hundi en la niebla que haba del otro lado del arco. Un rato despus abandon la habitacin. Su mirada ya no expresaba clera, y en cambio ahora estaba colmada de asombro con un poco de temor. Vio imgenes de su muerte y su funeral, e incluso observ a los empleados de la funeraria embalsamando su cuerpo. Frente a la sala de la Incredulidad la mujer estaba esperndola. -Ahora se siente mejor? -le pregunt. -Quin es usted? -murmur Berni.- Esto es el cielo o el infierno? La mujer sonri. - Yo soy Pauline, y esto no es el cielo ni el infierno. Es la Cocina. -La Cocina? Acabo de morir y me envan a la Cocina? Su voz tena acentos de histeria. Pauline no pareci turbada en absoluto por la actitud de Berni. -La Cocina es una... creo que en su poca usted la llamara una casa a medio camino. Est entre el cielo y el infierno. Se la reserva exclusivamente para las mujeres -no las malas, ni las buenas sino aquellas que no merecen el cielo ni el infierno. Berni la miraba, asombrada, la boca abierta. -Es un lugar para las mujeres que... -Pauline reflexion un momento-. Por ejemplo, para todas esas damas religiosas que barbotan versculos de la Biblia y se consideran mejores que nadie. En realidad, no han sido malas, por as decirlo, de modo que no corresponde enviarlas al infierno; pero al mismo tiempo, han criticado tanto que en realidad no es posible enviarlas directamente al cielo. -Entonces las traen aqu? A la Cocina? -pregunt Berni. -Exactamente. Pauline no pareca dispuesta a decir ms y Berni an

intentaba reaccionar ante la noticia de su propia muerte. -Hermoso vestido -consigui decir finalmente-. Es de Halston? Pauline sonri, porque no comprendi o ignor la perversidad de Berni. -Aqu, las mujeres corresponden a todos los perodos de la historia. Desde este lugar podr contemplar a individuos de todos los siglos. Y hay muchas puritanas. Berni sinti que la cabeza le daba vueltas a causa de toda esta informacin. -Hay algn lugar donde podra conseguir una copa? -Oh, s. Qu beben ahora? Gin con hielo, verdad? -Eso fue antes de mi tiempo -dijo Berni mientras comenzaban a caminar, y la niebla se abra frente a ellas. -Lo que usted beba, lo que desee, lo encontrar aqu. Un momento despus Pauline se detuvo frente a una mesita y sobre ella haba una alta copa de cctel helado. Agradecida, Berni se sent y bebi un largo trago, mientras Pauline se sentaba frente a ella. Cuando Berni mir a su acompaante, pregunt: -Por qu llaman la Cocina a este lugar? -No es ms que un apodo. Seguramente tiene otro nombre, pero nadie lo recuerda. Se la llama la Cocina porque se parece a la vida de las mujeres sobre la Tierra. Cuando una muere, cree que ir al cielo, del mismo modo que usted crey cuando se cas, que gozara del cielo en la Tierra. Pero en ambos casos se la enva a la Cocina. Berni casi se atragant con su bebida. Hubiera debido rerse, pero en cambio los ojos se le agrandaron de horror. -No querr decir que me ver obligada a pasar la eternidad cocinando y... limpiando el refrigerador, verdad? En ese instante se pregunt si una persona muerta poda suicidarse. -Oh, no, nada de eso. Este lugar es muy agradable. Muy agradable. De hecho, tanto, que muchas mujeres jams desean abandonarlo. Nunca ejecutan bien sus tareas y han estado aqu durante siglos. -Qu tareas? -pregunt suspicaz Berni, todava estremecida de horror ante la idea de aos y aos limpiando pisos, fregaderos y hornos, y de cocer un condenado pavo cada Da de Accin de Gracias. -De tanto en tanto se encomienda una tarea a las mujeres de la Cocina. Tienen que ayudar a alguien que est en la Tierra. Las faenas son siempre diferentes. A veces tiene que ayudar a alguien que sufre, y otras debe contribuir a que una persona adopte una decisin. Hay muchas funciones diferentes. Si la mujer fracasa, se queda aqu. - y si consigue ayudar a la persona en cuestin, qu sucede? -Con el tiempo, va al cielo. -El cielo tambin est cubierto por esta niebla? Pauline se

encogi de hombros. -No tengo idea. Nunca estuve all, pero imagino que es mejor que esto. -Muy bien -dijo Berni, ponindose de pie indqueme mi primera tarea. No deseo permanecer en un lugar al que se denomina la Cocina. Pauline tambin se puso de pie y la mesa, las sillas y la copa vaca desaparecieron. Ech a andar. Y Berni la sigui, reflexionando profundamente acerca de lo que Pauline le haba dicho. Murmur: -Ayudar a alguien de la Tierra? -y de pronto se detuvo. Pauline tambin interrumpi la marcha y mir hacia atrs. -Acaso somos -pregunt Berni- hadas madrinas? -Ms o menos -contest ella, sonriendo y reanudando la marcha. Berni la alcanz. -Quiere decir que yo debo hacer de hada madrina de alguien? Varitas mgicas? Deseos y Cenicienta y todo eso? -Usted tiene libertad total para resolver su tarea del modo que le parezca apropiado. Si la cara revestida de colgeno de Berni hubiera podido arrugarse en un fruncimiento el ceo, lo habra hecho. -No me agrada esto -dijo-. Tengo que hacer mi propia vida. No deseo ser una dama adiposa y de cabellos grises que anda por ah diciendo "Bibidi Bobidi Bu", y transformando las calabazas en carruajes. Pauline parpade, sin comprender en absoluto la alusin de Berni. -Que hiciera su propia vida es lo que imagino determin que viniese aqu en lugar de ir al cielo. -Qu significa eso? Jams perjudiqu a nadie en el curso de mi vida. -Tampoco ayud a nadie. Vivi totalmente para usted misma. Ni siquiera cuando era nia tuvo en cuenta los deseos de otros. Se cas con cuatro hombres por el dinero que ellos tenan, y cuando sus esposos se quejaron usted se divorci y se apoder de la mitad de todo lo que posean. -Pero as es como todos viven en el siglo XX. -No todos, usted se interesaba por la ropa ms que por cualquiera de sus esposos. -Los vestidos me complacan ms -dijo Berni-. Y adems, ellos tenan lo que deseaban. En esto no eran inocentes. Si ellos me hubieran dado lo que yo necesitaba, no me habra divorciado. Pauline no tena ms que decir. Como haba crecido en el siglo XVIII, no saba que las palabras de Berni eran el resultado de aos de costosa terapia. Berni acuda slo a los terapeutas que preguntaban: "Qu desea usted de la vida? "Qu necesita usted?" "Cules son sus prioridades" Siempre haba encontrado a alguien que la ayudaba a justificar su creencia de que lo que ella deseaba era ms importante que lo que otro cualquiera ansiaba.

Con un breve suspiro, Pauline se volvi y continu caminando. -Parece que usted permanecer aqu un tiempo -dijo en voz baja. Berni la sigui y se dijo que Pauline hablaba exactamente como sus cuatro maridos. Eran hombres completamente egostas, que se quejaban siempre de que ella nunca se interesaba por ellos, de que slo los quera por lo que podan darle. Pauline se detuvo y Berni la imit, Alrededor de ellas la niebla comenz a disiparse, y pudo ver que estaban de pie en una habitacin circular, desnuda, y que en las paredes haba arcos. Sobre los mismos, carteles: "Romance", "Fantasa", "Vestidos". "Banquetes". "Indolencia". "Lujo". "Fiestas". -Elija -dijo Pauline. -Qu debo elegir? -pregunt Berni, volvindose y leyendo los anuncios. -Debe esperar mientras le encuentran una tarea y1endr que hacerlo en una de las habitaciones. -Pauline advirti que ella todava no entenda.- Qu prefiere hacer ahora? -Ir a una fiesta-contest sin vacilar. Tal vez una reunin ruidosa y animada la ayudara a apartar la mente de su propio funeral y de toda la conversacin acerca de los ex maridos. Pauline se volvi hacia el arco sealado con la palabra "Fiestas", y Berni la sigui. Una vez que lo atravesaron, encontraron otro cubierto de bruma, hacia la derecha. Sobre l haba un anuncio: "Isabelino". Pauline atraves la niebla y Berni vio una escena de Shakespeare. Hombres con capas, las piernas enfundadas en ajustados calzones guiaban a mujeres encorsetadas a travs de los complicados movimientos de una danza del siglo XVI. -Deseara unirse a ellos? -pregunt Pauline. -Esto no es mi concepto de una fiesta -contest Berni, desconcertada. Pauline la llev de regreso a travs del arco, y cruzaron el saln en busca de otro. En resumen, pasaron por media docena de veladas antes de que Berni hallase la que le interesaba. Vieron una fiesta de la Regencia, mujeres con vestidos de muselina que beban t en platillos y comentaban la ltima aventura de lady Caroline Lamb. Haba una cuadrilla con vaqueros, una reunin victoriana con juegos de saln, un festn del siglo XIII con algunos jvenes acrbatas muy apuestos que tentaron a Berni, una ceremonia del t japonesa y una sorprendente danza tahitiana, pero en definitiva eligi una fiesta de los aos sesenta. La msica estridente de los Stones, relucientes minivestidos, chaquetas de estilo Nehru, olor de los cigarrillos de marihuana encendidos, cuerpos que se contorsionaban de individuos de largos cabellos, le recordaron su juventud. -S -murmur, y entr en el saln. Un momento despus tena puesto un vestido mini, sus cabellos eran largos y lacios, y

un muchacho la invitaba a bailar. No volvi una sola vez la cabeza para ver qu haba sido de Pauline. Berni estaba reunida con otros jovencitos, fumando marihuana y escuchando a Frank Zappa que hablaba con Suzie Creamcheese cuando Pauline vino a buscarla. Berni la mir y comprendi que tena que salir de all. De mala gana, abandon la fiesta y sigui a Pauline. Apenas atravesaron el arco dorado, la niebla se cerr sobre el saln y anul todas las imgenes y los sonidos que provenan de all. Las cuentas y la camisa de colores de Berni desaparecieron al mismo tiempo que la banda que llevaba en la cabeza. Se eclipsaron los efectos de la marihuana, y de nuevo tena puesto el traje de seda con que la haban sepultado. -Acababa de llegar -dijo hoscamente Berni-. Apenas comenzaba a gozar de la fiesta. -De acuerdo con el tiempo terrenal, estuvo en esa reunin catorce aos. Berni mir asombrada a Pauline. Catorce aos? Tena la sensacin de que se incorpor a la fiesta apenas unos momentos antes. Advirti que de tanto en tanto sus ropas eran distintas, pero seguramente no pudo haber estado aqu adentro catorce aos. No haba dormido ni comido, bebido muy poco, sin mantener una sola conversacin con los restantes asistentes a la fiesta. Quiso hablar con ellos acerca de la Cocina y las respectivas tareas que se les asignaban, pero pareci que nunca se presentaba la oportunidad propicia. -Hay una ocupacin para usted -dijo Pauline. -Magnfico -dijo Berni, sonriendo. Si pasaba esta prueba e iba al cielo, qu placeres le esperaban all? El cielo deba de ser un lugar extraordinario, si era mejor que la Cocina. Pauline camin por un corredor, dejando atrs varios arcos dorados que Berni ansiaba vivamente explorar. Uno deca "Fantasa del harn" y otro "Piratas". Finalmente, pasaron bajo un arco titulado "Sala para ver", y entraron en una amplia habitacin con un semicrculo de banquetas cubiertas de terciopelo color durazno. Alrededor de los asientos, se cerna una bruma espesa y blanca. -Por favor, pngase cmoda. Berni ocup una de las butacas, blandas, forradas de terciopelo, y mir en la misma direccin que Pauline, es decir la pared brumosa frente a ellas. En pocos segundos la niebla se disip y ante ellas apareci una escena. Era como un filme, slo que no era plano, y se pareca ms bien a una pieza teatral, aunque ms real. Una joven, esbelta y bonita, con los cabellos castaos claros recogidos para mostrar su cara, estaba de pie frente a un espejo de cuerpo entero. Tena puesto un vestido largo con mangas muy anchas y abullonadas de seda verde oscuro, con cuentas negras relucientes sobre el busto, y el corpio era tan apretado que asombraba que la joven pudiese respirar. Haba tres cajas con

sombreros sobre el piso y la mujer se probaba uno tras otro. La habitacin era agradable, con cama, guardarropa, tocador, lavabo, alfombra de retazos y hogar; pero ciertamente no era un palacio. Sobre el reborde de la chimenea haba varias invitaciones abiertas. -No creo que pueda vernos -dijo Berni. -No, no tiene idea de que alguien est observndola. Se llama Terel Grayson, tiene veinte aos, corre el ao 1896 y ella vive en Chandler, Colorado. -Quiere decir que debo convertir en Cenicienta a una joven de otro tiempo? No s nada de historia. Necesito alguien de mi propia poca. -En la Cocina todos los tiempos terrestres son iguales. Berni volvi los ojos hacia la pantalla y suspir. -Est bien. Pero, dnde est el Prncipe Encantado? y dnde la perversa hermanastra? Pauline no contest y Berni mir en silencio. Terel se mova deprisa por la habitacin, examinaba sus invitaciones y despus revolva el gran guardarropa de caoba. Suspir y pareci disgustada mientras retiraba un vestido tras otro y los arrojaba sobre la cama. -Exactamente como yo -dijo Berni, sonriendo-. Siempre tena muchas invitaciones, y siempre me preocupaba qu usara. Aunque por supuesto, no necesitaba inquietarme. Habra podido usar harapos e incluso as hubiese sido la favorita del baile. -S -dijo en voz baja Pauline-. Terel es como usted. -Podra hacer algo por ella -dijo Berni-. Unos pocos cosmticos y mejorar sus cabellos. No necesita mucho. No es tan bonita como yo era a su edad, pero servir. Tiene muchas posibilidades. -Mir a Pauline.- Bien, cundo comienzo? -Ah -dijo Pauline-, aqu viene Nellie. Berni volvi los ojos hacia la escena. Se abri la puerta y entr otra mujer mayor que Terel y de doble corpulencia que la joven. -Muy gruesa -dijo Berni, mirando a Nellie. Tena horror a la obesidad, propio de la mujer esbelta, y su temor se acentuaba porque haba consagrado la mayor parte de su vida a seguir regmenes de hambre con el fin de mantenerse delgada. En el fondo de su alma tema que si cometa la ms mnima transgresin adquirira las proporciones de Nellie. - Debe tener por lo menos cien kilogramos. -En realidad, alrededor de ochenta -respondi Pauline-. Es la hermana mayor de Terel. Tiene veintiocho aos, no est casada, y cuida de Terel y del padre de ambas. La madre muri cuando la nia tena cuatro aos y Nellie doce. Despus del fallecimiento de su esposa, Charles Grayson retir a su primognita de la escuela y le orden que cuidase de la casa y de Terel. Nellie fue, por as decirlo, la madre de Terel durante la mayor parte de la vida de la joven. -Comprendo -dijo Berni-. Una hermana y una madre perversas combinadas. Pobre Terel. No me extraa que necesite

un hada madrina que la ayude. -Mir a Pauline.- Me darn una varita mgica para ejecutar esta tarea? -Si lo desea, podemos suministrarle toda la magia que quiera, pero usted debe aportar la sabidura. -Eso ser fcil. Me ocupar de que Terel reciba lo que merece y no permitir que esa adiposa hermana le impida aprovechar las mejores posibilidades de la vida. Saba que tengo una hermana mayor muy gruesa? Tena tantos celos de m, y siempre trataba de amargarme la vida. -Berni sinti que despertaba en ella la clera de otrora.- Mi hermana odiaba todo lo que se relacionaba conmigo. Era tan celosa que lo hubiera hecho todo para provocarme sufrimiento. Pero le di su merecido. -Qu hizo? -pregunt amablemente Pauline. -Mi primer esposo era su prometido -contest Berni, sonriendo-. En realidad, era el individuo ms tedioso, pero tena algo de dinero, de modo que me las arregl para lograr que me prestase atencin. -Usted lo sedujo, verdad? -Ms o menos. Pero lo necesitaba. Mi hermana era - mejor dicho es- tan aburrido, y... -Dirigi una mirada hostil a Pauline. - No me mire as. Ese hombre se divirti ms conmigo, durante los cinco aos de nuestro matrimonio, que lo que habra podido hacerlo una vida entera con mi adiposa, gris y estpida hermana. Adems, ella se las arregl bien. Se cas y tuvo un par de nios regordetes. Todos fueron muy felices, en su estilo de clase media. -Estoy segura de que todos fueron muy dichosos. y sobre todo usted. Berni no estaba muy segura de que le agradara el tono de la mujer, pero antes de que pudiese contestar Pauline dijo: -Continuamos mirando? Berni volvi los ojos hacia la escena que se desarrollaba ante ellas ya las dos mujeres que estaban en el dormitorio. Tena que idear el modo de ayudar a la esbelta y bonita Terel.

Chandler, Colorado 1896


Nellie se movi de un lado a otro de la habitacin, recogiendo las ropas de Terel y colgndolas de nuevo en el guardarropa. Tambin levant los sombreros que su hermana haba desechado y los devolvi con cuidado a las cajas. -No puedo decidirme -dijo Terel altivamente-. Ya propsito, por qu tenemos que vivir en este pueblo olvidado de la mano de Dios? Por qu no podemos residir en Denver, San Luis o Nueva York? -El negocio de nuestro padre est aqu -dijo suavemente Nellie, mientras enderezaba la pluma de un sombrero; los

sombreros que no les pertenecan, y haban sido facilitados provisionalmente por el sombrerero. Lamentaba que pudiesen comprar uno solo y que fuera necesario devolver los restantes; pero su intencin era mantener tan limpios como fuese posible los sombreros que la menor no deseaba. -Negocios! -dijo Terel, dejndose caer sobre la cama-. Es el nico tema de los habitantes de este pueblo. Negocios! Por qu no es posible que aqu exista un verdadero crculo social ? Nellie devolvi la forma a otro sombrero y acarici el picaflor embalsamado que adornaba la copa antes de introducirlo en la caja. -Hubo una hermosa fiesta en el jardn del seor y la seora Mankin, la semana pasada, y el Baile de la Cosecha se celebrar en la casa del matrimonio Taggert. Terel rezong. -Esa fortuna tan apreciable y una familia tan inculta. Todos saben que los Taggert son poco mejores que mineros del carbn. -Todos parecen muy simpticos. -Oh, Nellie, t crees que todos son simpticos. Terel se incorpor a medias apoyndose en un codo y mir a su hermana que ordenaba las prendas. La semana precedente, y por milsima vez, haba odo decir a alguien que Nellie tena una cara extraordinariamente bonita y que era una lstima que fuese tan corpulenta. Terel incluso haba visto a Marc Fenton observndola. Marc era apuesto y rico, y si miraba a alguien, el blanco de sus atenciones deba ser Terel, que descendi de la cama y fue a su tocador, abri un cajn y retir una caja de chocolates. -Nellie, tengo un regalo para ti -dijo. La mayor se volvi y sonri a su amada hermanita. -No deberas regalarme nada. Tengo todo lo que necesito. La cara de Nellie se iluminaba al sonrer. Terel haba odo decir a algunas mujeres que su hermana poda iluminar una habitacin con la calidez de su sonrisa. -No rechazars mi regalo, verdad? -pregunt Terel, el labio inferior curvado en un bonito mohn. Ofreci la caja de chocolates, y la cara de Nellie se ensombreci-. No te agrada -dijo Terel, al borde de las lgrimas. -S, por supuesto, me gusta. -Tom los chocolates.- Sucede sencillamente que estuve tratando de comer menos y adelgazar un poco. -No necesitas adelgazar -dijo Terel-. A m me pareces bella. La sonrisa de Nellie retorn. -Gracias, querida. Es agradable tener una persona que me ama exactamente como soy. Terel desliz su delgado brazo sobre los hombros regordetes de Nellie. -No permitas que nadie te cambie. Eres hermosa as como ests ahora, y el hecho de que no agrades a los hombres no significa absolutamente nada. Qu saben? Pap y yo te amamos, y aunque seamos los nicos, es suficiente. Te

queremos lo bastante para compensar el afecto de todos los hombres del mundo. De pronto, Nellie sinti mucho apetito. No saba por qu las expresiones de amor de Terel le producan esa glotonera, pero as suceda a menudo. Ese efecto careca de sentido para ella, parecera que el amor y el alimento estaban mezclados. Terel deca que la amaba, y Nellie tena apetito. -Creo que comer nada ms que uno -dijo Nellie, temblndole las manos mientras abra la caja y se meta tres chocolates en la boca. Terel se volvi y sonri. -Qu usar esta noche? Nellie se meti en la boca el cuarto dulce. -Lo que tienes es hermoso -dijo, mientras tragaba. Comenzaba a controlar un poco su apetito. -Este viejo y horrible vestido? Nellie, ya lo us una docena de veces. Todos lo conocen. -Dos veces -dijo su hermana con indulgencia, mientras cerraba la ltima caja de sombreros-. y el invitado de esta noche no te conoce, de modo que no pudo haberlo visto. -Realmente, Nellie! A decir verdad, no comprendes cmo son las cosas cuando eres una mujer atractiva, joven como yo y tienes por delante la vida entera. Estoy segura de que tu juventud no pas hace tanto tiempo para que no puedas recordar. Nellie de nuevo senta apetito. - Terel, no soy tan vieja como pareces creer. -Por supuesto, no eres vieja, slo eres... bien, Nellie, no quiero ser cruel, pero sucede que ya no eres casadera. Yo s, y necesito presentarme con mi mejor apariencia. Nellie comi cuatro trozos ms de chocolate. En ese momento se oy un llamado en la puerta y apareci Anna, la nica servidora del hogar de los Grayson; joven y fuerte pero astuta, y dedicaba la mayor parte de su limitada inteligencia a evitar el trabajo. Cuando Nellie se quejaba de que Anna no la ayudaba lo bastante, Charles Grayson deca que no poda pagar otra empleada o contratar a una segunda servidora, y Nellie deba arreglarse con lo que tena. -Est aqu -dijo Anna, con los cabellos que se le escapaban del gorro. -Quin es? -pregunt Terel. -El hombre que viene a cenar. Est aqu, y el amo no ha llegado. -En qu estar pensando esa visita? -protest Terel-. Lleg una hora antes de lo debido, ni siquiera estoy vestida, y... Nellie, la cena est preparada? -S -contest esta. Haba pasado la tarde entera cocinando, y ahora el sucio delantal cubra el vestido de entrecasa, tambin desaseado-. Anna, llvalo a la sala y dile que tendr que esperar hasta que estemos preparadas para recibirlo.

-Nellie! -exclam Terel, horrorizada-. No puedes dejarlo esperando una hora solo. Pap se enfurecera. Segn nos dijo, ese hombre le salv la vida y ahora se proponen hacer juntos algunos negocios. No puedes dejarlo solo. -Terel, mrame, Estoy sucia. No puedo recibirlo. Pero t te ves hermosa, como siempre. Vea hablar con l, y apenas yo... -Yo? Yo? Tengo que cambiarme y peinarme. No, Nellie, eres la mayor y la anfitriona de nuestro padre. Vea hablarle mientras yo me cambio y cuando est vestida t tambin podrs hacerlo. Es el nico modo posible de hacer las cosas. Adems, qu podra decir yo a ese viejo carcamn? T eres mucho ms eficaz con las personas de edad. Puedes pedirle que te sostenga la madeja de hilado o algo por el estilo. Pap dice que es viudo, de modo que tal vez le intereses sobre la preparacin de jaleas o algo parecido. Nellie, as tiene que ser, y creo que estars de acuerdo conmigo si lo miras sin egosmo. De nuevo sinti mucho, muchsimo apetito. Saba que Terel tena razn. En efecto, ella era la anfitriona de su padre y se desenvolva muy bien con las personas mayores y en cambio Terel tenda a bostezar cuando estaba en compaa de gente de cierta edad. Nellie no deseaba ofender a esta visita, precisamente cuando su padre trataba de convencerle de que aceptara administrar su compaa de fletes. -Dile que bajar apenas pueda -dijo Nellie en voz baja a Anna y se volvi para salir de la habitacin, pero Terel la detuvo. -No estars enojada conmigo, verdad? -le pregunt, apoyando las manos sobre los hombros de su hermana-. No importa qu aspecto tienes, porque todos simpatizan contigo. Les agradaras aunque tuvieses las proporciones de un elefante. En cambio, yo siempre tengo que mostrarme impecable. Por favor, Nellie, no te enojes conmigo. No podra soportarlo. -No -contest ella con un suspiro-. No estoy enojada contigo. Cmbiate tranquilamente y ponte bonita. Yo me ocupar del invitado de pap. Terel sonri y la bes en la mejilla. Cuando Nellie empez a salir de la habitacin, le entreg la caja de chocolates. -No olvides esto. Nellie tom la caja y en el corredor se meti seis trozos en la boca antes de quitarse el delantal y comenzar a descender la escalera. En su cuarto, Terel sonri y se acerc al guardarropa. Bien, qu usara durante la cena con el invitado de su padre? Mientras examinaba el vestuario, la idea de cambiase la aburri. Nellie tena razn, lo que llevaba puesto se adaptaba perfectamente a una cena con un anciano, un hombre que haba venido no para ver a Terel, sino para hablar con su padre. Qu importaba lo que pudiera usar? De todos modos, probablemente era demasiado anciano para distinguir un vestido del otro. Alz el cubrecama extendido sobre su lecho, desliz la mano bajo el colchn y retir la novela de amor que haba escondido

all. Dispondra ms o menos de una hora para leer antes de la cena.

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Nellie se detuvo al pie de la escalera para echar una rpida ojeada al espejo fijado a la pared. Los cabellos castaos le caan en desorden sobre el cuello, haba una mancha de chocolate en la comisura de los labios y otra verde -probablemente espinaca- en el cuello. No deseaba examinar su viejo vestido de algodn pardo, pues saba que el ruedo estaba sucio y que haba un lamparn indeleble en la falda. Terel siempre le deca que necesitaba prendas nuevas, e incluso haba ofrecido ayudarla a elegir; pero nunca dispona de tiempo para comprar ropas. Tena mucha tarea cocinando y limpiando lo que Anna descuidaba, y ayudando a Terel a organizar su intensa vida social; por eso, Nellie pareca no poder ocuparse de nada tan frvolo como la compra de prendas nuevas. Y ahora, adems de la necesidad de completar la preparacin de la cena, las instrucciones que deba impartir a Anna de manera que prestase cierta ayuda en el momento de servir la mesa, el invitado apareca una hora antes. Vaya, se dijo, un poco desconcertada. Entr en la sala: estaba de pie de espaldas a Nellie, mirando por la ventana. Ella comprendi inmediatamente que no era un anciano. -Seor Montgomery -dijo, caminando hacia l. El visitante se volvi y Nellie contuvo una exclamacin. Era realmente apuesto. Muy apuesto. Terel se sorprender gratamente cuando lo vea. -Lamento haberlo obligado a esperar. Yo... -Por favor, no se disculpe. -Tena una voz que armonizaba con la cara y el cuerpo. Era alto, delgado, musculoso, con los cabellos y los ojos oscuros.- Me he mostrado terriblemente grosero al presentarme tan temprano, y yo... Se mir las manos. Nellie siempre haba tenido intuicin para juzgar a la gente y de un modo o de otro saba lo que cada uno necesitaba. Pens: Se siente solo, y sonri. Este hombre tan apuesto est solo. Que un caballero buen mozo la visitara, habra confundido a Nellie, pero alguien que se senta solo, apuesto o no, joven o no, era algo que ella saba afrontar. Olvid completamente su sucio vestido. -Nos agrada tenerlo aqu, no importa la hora a la que llegue -dijo Nellie y sonri al visitante, con esa sonrisa que transformaba en una belleza su cara que ya era bonita. No advirti que la expresin del seor Montgomery cambiaba. Ces de mirarla avergonzado por haber llegado una hora ms temprano, y empez a observarla como a una mujer. Si Nellie hubiese advertido este cambio de expresin, de

todos modos no habra sabido su significado. Los hombres apuestos miraban a Terel pero no a Nellie. Continu sonriendo. - Tenemos un hermoso jardn -dijo-, y alli est mucho ms fresco. Quiz le agrade verlo. -Con mucho placer -dijo l, retribuyendo la sonrisa de Nellie. Tena un hoyuelo en la mejilla derecha. Juntos atravesaron el saln, entraron por el corredor y por la puerta lateral salieron al jardn que estaba detrs de la casa, y era uno de los grandes placeres de Nellie. Su padre crea que dedicar espacio a las flores era frvolo, pero en este nico asunto ella insista en salirse con la suya. El sol del otoo estaba ponindose y el espectculo era realmente bello. Entre las altas plantas de maz crecan las calndulas, y los crisantemos vivan junto a los repollos. A lo largo de la empalizada del fondo haba amapolas y delante de estas algunas hierbas que Nellie usaba en su cocina. -Es hermoso -dijo l, y Nellie sonri complacida. Rara vez consegua mostrar su jardn. -Usted misma lo plant? -Un muchacho viene dos veces por semana para ayudarme a escardar, pero yo hago la mayor parte del trabajo. -Es tan hermoso como su duea -dijo l, mirndola. Durante un momento Nellie temi sonrojarse, pero despus comprendi que l se limitaba a ser corts. -Desea sentarse? -le pregunt, indicndole la pequea hamaca instalada bajo el emparrado. Se adelant deprisa para retirar las judas verdes que ella haba estado abriendo cuando Terel la llam para que la ayudase con los sombreros. -S, gracias -dijo l, sealando los cuencos-. Tiene inconveniente en que la ayude? As me sentira ms cmodo. -Es claro que no. -Nellie puso los recipientes vacos entre los dos, uno para las vainas, otro para las judas verdes, le entreg una porcin y tom otra para si misma. -Dnde vive, seor Montgomery? -pregunt. -En Warbrooke, Maine -contest l, y tan pronto empez a hablar ya no se detuvo. Nellie pens: Se siente tan solo como yo, y despus se corrigi. Cmo poda sentirse sola cuando tena a Terel ya su padre? El le habl de su vida, que haba crecido cerca del ocano y pasado a bordo de una embarcacin tanto tiempo como en tierra firme. -Conoc a Julie cuando tena veinticinco aos -dijo. Nellie lo mir, contempl su perfil, adivin tristeza en sus ojos y percibi el pesar en su voz. Su padre haba dicho que el seor Montgomery era viudo. -Ella era su esposa? Ella mir, y el dolor que haba en sus ojos estremeci tambin a Nellie. -S -dijo en voz baja-. Muri de parto, hace cuatro aos. La

perd, y tambin al nio, dos das antes de cumplir treinta aos. Nellie adelant la mano sobre los cuencos y apret la de Montgomery. El contacto pareci sobresaltarlo. Permaneci sentado, parpadeando un momento, y despus sonri. -Seorita Grayson, creo que usted me ha embrujado. No habl de Julie desde que ella... -Son las judas verdes -dijo Nellie animosamente, pues no deseaba que l se sintiese triste-. Son judas mgicas. -No -dijo l, mirndola a los ojos-. Creo que es usted quien me ha embrujado. Nellie sinti que se sonrojaba. -Seor Montgomery, usted es un malvado porque se burla de una solterona como yo. El no se ri de la salida de Nellie; su rostro cobr de nuevo una expresin seria. -Quin le dijo que es una solterona? Nellie se sinti muy confundida. -No es necesario que nadie me lo diga. Yo... -No saba qu decir. Nunca un hombre tan maravillosamente apuesto la haba galanteado. Y pens: Esperemos a que conozca a Terel que, cuando se ataviaba con uno de esos hermosos vestidos de noche, poda concitar las miradas de una habitacin entera atestada de hombres apuestos-. Dios mo, seor Montgomery, vea qu hora es. Tengo que terminar la preparacin de la cena, mi padre regresar muy pronto, y Terel bajar y debo cambiarme de ropa y... -Est bien -dijo l, riendo-. S cuando me rechazan. -Recogi los cuencos, sin permitir que Nellie los transportase y le impidi avanzar por el sendero. -Dgame, seorita Grayson, les usted una cocinera tan buena como bella? Nellie sinti que se le enrojeca la cara. -Seor Montgomery, usted es muy galante, y conseguir que la mitad de la poblacin femenina de Chandler se ruborice. El le tom la mano entre una de las suyas, y la mir. -En realidad -dijo en voz baja- no estoy galanteando. A decir verdad, no he mirado a otra mujer desde que Julie falleci. Nellie no supo qu decir. Enmudeci por completo. Que un individuo tan apuesto, capaz de encender el corazn de una joven, le prestase la ms mnima atencin a una mujer vieja y adiposa era una cosa, pero que se comportase como si ella fuese la nica mujer en el mundo era otra completamente distinta. Retir bruscamente la mano. -No soy tonta, seor Montgomery -dijo-. Mal gasta conmigo sus bellas palabras. Quiz debera tratar de tentar a una mujer que sea ms joven y ms tonta que yo. Ella se haba propuesto rechazarlo tajantemente, pero l se limit a sonrerle, y en la mejilla se destac ese hoyuelo. -Es bueno saber que soy una tentacin -dijo, los ojos oscuros chispeantes.

Nellie sinti que se ruborizaba de nuevo, se volvi y camin deprisa hacia la casa, seguida de cerca por el seor Montgomery. En la casa reinaba el caos. Su padre haba regresado y en lugar de encontrar lo que esperaba -a sus dos hijas agasajando al invitado- entr en una vivienda vaca. Como de costumbre, Anna haba desaparecido y no era posible encontrar a Terel ni a Nellie y adems, ni indicios de la presencia del invitado. Nellie, que tena el aspecto de una criada contratada para la ocasin, entr en la casa seguida por el seor Montgomery con los cuencos de judas verdes, en el mismo instante en que Terel descenda por la escalera, no con un vestido de noche, como le haba dicho su padre, sino con uno comn. El temperamento de Charles Grayson estall. -Miren esto! -dijo por lo bajo-. Miren el aspecto de ambas! Nellie, yo despedira a una criada que vistiese tan mal como t. Y acaso estuviste tratando a nuestro invitado como una criada de cocina? -pregunt, sealando con la mano los cuencos de judas verdes. Antes de que Nellie pudiese hablar el seor Montgomery se plant frente al dueo de casa, casi como si deseara protegerla. -La seorita Grayson acept acompaarme muy amablemente cuando con muy escasa educacin yo llegu demasiado temprano para la cena. Nellie contuvo la respiracin, pues haba un acento duro en la voz del seor Montgomery, casi como si estuviese desafiando a su anfitrin. Nadie hablaba en ese tono a Charles Grayson. Antes de que su padre pudiese responder, y antes de que el seor Montgomery pudiese decir una palabra ms, Terel descendi flotando la escalera, sus ojos iluminados ante la visin del apuesto caballero. -Qu est sucediendo aqu? -pregunt con su mejor voz, que implicaba "hay un buen mozo en la habitacin", mientras se acercaba a Montgomery-. Por favor, perdnenos, seor -dijo la joven, inclinando coquetamente la cabeza y mirndolo entre las pestaas-. Generalmente no somos tan poco hospitalarios. -Sin apartar los ojos de la cara del visitante, continu diciendo: -Qu vergenza, Nellie, que no dijeses a nadie que el seor Montgomery haba llegado. De haberlo sabido, me hubiera apresurado a dejar mis costuras para la obra de beneficencia, y venido a atender personalmente al visitante. Bien, como usted puede ver, no he tenido tiempo de vestirme propiamente. Puedo llevarme esto? Terel tom los cuencos de manos del seor Montgomery y los pas a Nellie. -Por qu no me dijiste que era joven y apuesto? -zumb por lo bajo-. Queras guardrtelo para ti sola? Pero no pudo contestarle porque casi en el mismo instante Terel tom del brazo al seor Montgomery y comenz a llevarlo hacia el comedor. Nellie se volvi y fue a la cocina. Pens: Aqu termina el

galanteo, las palabras de este hombre apuesto, que me dijo que no intentaba galantearme. Y aunque se deca que eso era lo que deba esperar, de pronto sinti muchsimo apetito, como nunca en el curso de su vida. Sobre el reborde del armario estaba el postre que haba preparado. Era una masa liviana y esponjosa rellena de jalea preparada en casa, y despus enrollada sobre s misma. Nellie ni siquiera pens en lo que estaba haciendo. No se molest en buscar un plato, ni un tenedor. En cierto momento el postre estaba all y al siguiente ya se lo haba comido. Despus permaneci de pie, mirando el plato vaco, en realidad profundamente asombrada. Anna, por fin hallada por Charles, lleg corriendo a la cocina. -Desean la cena, y ahora mismo. -La criada mir el plato vaco y la boca manchada de jalea de Nellie y comenz a hacer una mueca.- De nuevo se comi todo el postre? Nellie desvi los ojos. No quera llorar. -Vaya a la panadera -dijo, tratando de contener las lgrimas avergonzadas. -Est cerrada -contest Anna, y el acento de su voz deca que estaba gozando profundamente de su triunfo. -Vaya por el fondo. Dgales que es urgente. -Cmo la ltima vez? -Vaya, eso es todo -dijo Nellie, casi rogando. No quera que le recordaran las veces que haba engullido el dulce destinado a la familia. La vergenza que ahora senta por haber consumido el postre entero la oblig a mantener gacha la cabeza durante la cena. Con movimientos perezosos y gesto hosco, Anna sirvi la cena, mientras Charles y Terel mantenan una conversacin fluida con el seor Montgomery. Nellie no particip de la charla porque tema que llegase el momento en que se descubrira lo que haba hecho. Su padre haba pedido especficamente un arrollado de jalea para esa noche, y Nellie saba que se enojara cuando no lo tuviese y que l comprendera instantneamente lo sucedido. Todo lo que l le haba dicho a lo largo de los aos, en relacin con esa inclinacin de Nellie, desfil por su memoria. Durante la prolongada cena rog que su padre no dijese nada en presencia del seor Montgomery. De pronto, Anna trajo el postre comprado en la panadera. El seor Grayson y Terel guardaron silencio y Nellie inclin todava ms la cabeza. -Nellie, sucedi otra vez? -pregunt Charles Grayson. Ella asinti brevemente, y se produjo un silencio ms prolongado. -Anna -dijo Charles-, sirva la torta, pero creo que mi hija mayor ya comi suficiente. -Nellie tiene cierto problema -dijo Terel al seor Montgomery en un murmullo teatral-. A menudo devora tortas y pasteles

enteros. Cierta vez... -Disclpeme -dijo Nellie, arroj la servilleta sobre la mesa y sali corriendo del comedor. No se detuvo antes de llegar al fresco jardn. Durante un rato permaneci all de pie, tratando de calmar los acelerados latidos de su corazn y formulando en su fuero ntimo todas las promesas de costumbre. Jur que en el futuro intentara controlarse, que intentara adelgazar. Se propuso todas las cosas que haba prometido a su padre durante las muchas conversaciones celebradas en el estudio del seor Grayson. "Por qu tienes que ser una verdadera vergenza tanto para m como para tu hermana? -le haba dicho, l cien veces-. Por qu no puedes ser una persona de quien nos sintamos orgullosos? Tememos salir contigo. Tememos que sufras uno de tus ataques y comas media docena de pasteles frente a todos. Nosotros... -Hola. Nellie se sobresalt al or la voz. -Oh, seor Montgomery. No lo vi. Est buscando a Terel? -No, la buscaba a usted. En realidad, su familia no sabe que estoy aqu. Les dije que tena que retirarme. Sal por la puerta principal y entr por el fondo. Ella apenas poda soportar su visin a la luz de la luna. Era tan alto y apuesto, y ella nunca se haba sentido tan sucia y excedida de peso en el curso de su vida. -Fue una cena deliciosa -dijo l. -Gracias -consigui murmurar Nellie-. Ahora debo entrar. Desea ver a Terel? -No, no deseo ver a su hermana. Espere! No se vaya. Por favor, Nellie, no quiere sentarse un rato conmigo? Ella lo mir cuando us su nombre de pila. -Est bien, seor Montgomery, me sentar con usted. Tom asiento en la hamaca que haban compartido tan amistosamente un rato antes; pero Nellie no dijo una palabra. -Qu puede hacer uno en Chandler? pregunt l. -Hay reuniones sociales organizadas por la iglesia, visitas al parque, cabalgatas... no mucho. Es un pueblo pequeo y aburrido. Pero Terel conoce a todo el mundo y puede presentarlo. -Aceptara acompaarme al Baile de la Cosecha, en casa de los Taggert, dentro de dos semanas? Ella lo mir con dureza. -A cules Taggert se refiere? -pregunt, tratando de ganar tiempo. -A Kane y a su esposa Houston -dijo l, como si en el pueblo no hubiese otros Taggert. Nellie permaneci sentada, parpadeando. Kane Taggert era uno de los hombres ms ricos de Estados - Unidos y viva en una casa grandiosa sobre una colina que dominaba el pueblo. Su bella esposa Houston ofreca fiestas elegantes a sus amigos, y una vez al ao organizaba un baile grandioso. El ao precedente ella y Terel haban sido invitadas; su hermana asisti y ella permaneci

en casa. Pero haba sucedido algo -ella no saba muy bien qu- y este ao no recibieron invitacin, para horror de Terel. -A Terel le encantara ir -dijo Nellie-. Le agradara mucho poder... -Estoy invitndola a usted, no a su hermana. Nellie no saba muy bien qu decir. Cuando ella tena veinte aos y era mucho ms delgada que ahora, recibi unas pocas invitaciones de diferentes mozos, pero rara vez haba podido aceptar. A los veinte aos ya afrontaba la responsabilidad de atender a su padre ya una hermana de doce aos, ya l no le agradaba que le sirviesen tarde la cena. -Seor Montgomery, yo... -Jace. -Cmo dice? -Mi nombre es Jace. -No puedo llamarlo por su nombre de pila, seor Montgomery. Acabo de conocerlo. -Si acepta mi invitacin al baile, me conocer mejor. -No es posible. Yo debo... -No pudo ofrecer una sola razn que justificara el rechazo, pero saba que era una imposibilidad. -Aceptar el empleo que su padre me ofrece si viene conmigo. Y si me llama Jace. Nellie saba que su padre deseaba que ese hombre ocupara el cargo; que l necesitaba de alguien que lo ayudara a administrar su compaa de fletes; pero nada de todo eso tena sentido. Por qu l intentaba convencerla de que lo acompaase al baile? -Yo... no s, seor Montgomery. No s si mi padre puede prescindir de mi ayuda. Y Terel necesita... -Lo que esa joven dama necesita es.... -No termin la frase.No aceptar el cargo si usted no viene al baile conmigo. Una noche, es todo lo que le pido. Nellie se imagin entrando en la gran residencia blanca de la colina del brazo de este caballero extraordinariamente apuesto y de pronto sinti un intenssimo deseo de ir. Aunque fuese una sola vez, salir una noche. -Est bien -murmur. El le dirigi una sonrisa, e incluso en la oscuridad ella alcanz a ver el hoyuelo en su mejilla. -Magnfico -dijo el seor Montgomery-. Me siento muy complacido. Aguardar expectante que llegue el da. y pngase algo hermoso. -No tengo nada que... -No termin.- Yo tambin esperar con ansia esa velada -murmur. El sonri de nuevo, se meti las manos en los bolsillos, y silbando abandon el jardn. Nellie permaneci sentada all un momento. Pens: Qu hombre extraordinario. Qu hombre tan extrao. Se recost sobre el respaldo del asiento y aspir la dulce fragancia de las flores. Ira al baile con un caballero. y no uno cualquiera, como ese adiposo hijo del carnicero, el candidato que

Terel siempre estaba sugiriendo, o el hijo del almacenero, que tena diecisiete aos y que a veces miraba con ojos muy grandes a Nellie, ni el viejo de sesenta aos, que su padre le haba presentado una vez. y tampoco... -Nellie! Dnde estabas? -pregunt Terel, de pie frente a ella, en 1a oscuridad-. Estuvimos buscndote. Anna est demoliendo la cocina, y pap quiere que la vigiles. Y yo necesito que me desabroches el vestido. Nosotros sufrimos mientras t ests sentada aqu, y sueas. A veces, Nellie, creo que la nica persona en el mundo que te importa eres t misma. -S, tienes razn. Disclpame. Me ocupar de Anna. De mala gana se puso de pie, sali del jardn y regres al mundo tan real que era la casa. Horas ms tarde ya haba conseguido ordenar la cocina y escuchado otro de los sermones de su padre acerca de la gula que padeca; y al fin pudo acercarse a la habitacin de Terel. -Consegu que Anna me desabrochara -dijo agriamente Terel, que se haba puesto la bata y estaba sentada frente al espejo, y se cepillaba los cabellos. Nellie comenz a recoger las ropas de la hermana. Estaba muy cansada, y ansiaba baarse y acostarse. -No es divino? -pregunt Terel. -Quin? -Por supuesto, el seor Montgomery. Oh, Nellie, nunca prestas atencin a lo que sucede? -S, me pareci muy simptico. -Simptico? Es mucho ms que eso. En mi vida he visto un hombre tan apuesto. Excepto quizs el doctor Westfield, y l ya est comprometido. Pap dice que cree que tiene cierta fortuna. -S, creo que el doctor Westfield es un hombre acomodado -dijo fatigadamente Nellie. -No hablo del doctor Westfield! Por qu no escuchas por lo menos una vez? Pap cree que el seor Montgomery tiene dinero. No puedo imaginar por qu contempla la posibilidad de emplearse con pap si es rico, a menos que... -A menos qu? -Bien... detesto decirlo yo misma, pero no viste cmo me miraba durante la cena? Nellie, que estaba detrs de la puerta del guardarropa, se alegr de que Terel no pudiese verle la cara. -No, creo que no lo vi, pero querida, seguramente ests acostumbrada a que los hombres te miren. -S -dijo la joven en voz baja, mirando su propia imagen reflejada en el espejo. El seor Montgomery en efecto la mir, pero no como solan hacerlo otros. En realidad, haba algo muy fro en el modo en que l la observara con esos ojos casi negros. Terel se llev la mano al cuello. Se dijo que conquistar a ese varn era un verdadero reto. -Me agradara saber cmo se llama -murmur Terel. -Jace -respondi su hermana, antes de pensar en lo que

deca. Terel la mir por el espejo. Nellie estaba de pie, de modo que slo poda vrsele la cara por encima del pequeo biombo desplegado junto al lavabo. A la luz de la vela Nellie era bella. Tena la piel impecable, largas pestaas, los labios llenos. Al mirar su propia imagen reflejada en el espejo, Terel comprendi que no era ni la mitad de bonita que ella. Comparada con Nellie, su cara era demasiado larga, su nariz muy afilada, y no tena la piel tan suave, ni mucho menos. Terel abri un cajn de su tocador y extrajo un bolsito de caramelos, se acerc a Nellie y la abraz. -Lamento que pap se haya mostrado tan brutal durante la cena. No necesit explicar al seor Montgomery que te habas comido todo el postre. T no mirabas, pero hubieses visto la expresin de Montgomery. Se apart del abrazo de Terel. -Nellie, lo siento. No quise ofenderte. Cre que podras comprender el humor de la situacin. Es divertido que una mujer pueda comerse sola un pastel entero. -Para m no es divertido -contest. -Est bien. Dejar de rer si t no sabes apreciar la broma. Realmente, Nellie, si a veces supieras rer tu vida sera mucho ms fcil. Adnde vas? -A baarme y acostarme. -Ests enojada. -No, no es as. -S, lo ests. Lo adivino. Ests enojada conmigo por lo que dijo pap. Eso de ningn modo es justo. Yo jams dira a un invitado que mi hermana puede devorar un pastel entero. Nellie advirti que de nuevo comenzaba a sentir apetito. -Tengo un regalo para ti -dijo Terel, mostrndole un bolso de caramelos. Nellie no quera la golosina, pero cuando pensaba en ese apuesto seor Montgomery, que conoca la verdad de la situacin que ella afrontaba, experimentaba un espasmo de apetito. -Gracias -murmur Nellie; tom los dulces y sali de la habitacin; antes de llegar al cuarto de bao ya haba consumido la mitad de los caramelos.

La Cocina
La bruma se cerr sobre la escena, y Pauline se volvi hacia Berni. -De modo que esa es mi tarea? -dijo Berni con aire reflexivo-. Creo que puedo resolverla. Qu extraordinario ese tipo Montgomery. Si yo estuviese all, lo deseara para m misma. Tiene dinero? Sera agradable que lo tuviese, porque podra comprarle algunas ropas a Terel. Ella podra lucir... -Su tarea es Nellie...

-El alcanzara a comprarle una mansin, o mejor todava construirle una. El podra... cmo? -Su tarea es ayudar a Nellie. Berni estaba demasiado desconcertada para hablar. -Qu ayuda necesita? Lo tiene todo. Tiene una familia que la ama y... -Su familia la ama realmente? -As debe ser. La soportan. Usted la vio comerse la torta. Repugnante. Yo no vivira con una persona as. -Aunque esa persona cocinara y limpiase para usted y le cuidase la ropa? -Entiendo. Todo lo que me dice est destinado a lograr que compadezca a esa muchacha tan adiposa. Nadie le abri la boca y la oblig a consumir tanto alimento. Ella comi esa torta, engulle caramelos a lo largo del da. Nadie se lo impone. -Hum -dijo Pauline. Berni abandon la banqueta. Ahora estaba irritndose. -Usted se parece a esos corazones compasivos de la Tierra, que siempre estn hablando acerca de los desrdenes de la alimentacin, y de que la gente no puede corregirse sola. - Cree que permanec delgada toda mi vida porque lo Soy naturalmente? Me impuse pasar hambre. Suba a mi balanza todas las maanas, y si tena aunque fuese slo doscientos gramos de ms, ayunaba hasta el da siguiente. As es como una persona evita el exceso de peso. Con disciplina! -No creo que Nellie sea tan fuerte. Algunas personas, Como usted, pueden seguir esa conducta a lo largo de toda la vida, pero las que son como Nellie necesitan ayuda. - Tiene ayuda. Tiene una familia que la tolera. Y ah est, una solterona adiposa, y sin embargo el padre la mantiene. -Al parecer, a cambio de su trabajo recibe el valor de todo lo que gasta. Berni mir a Pauline con hostilidad. -Usted cree que conoce a esta gordita, pero no es cierto. S cmo son realmente las mujeres de su clase. Se las da de hija modelo, finge que se ocupa de su padre y de su hermana y se muestra tmida cuando un hombre apuesto la invita. Puede parecer un perfecto ngel, pero bajo toda la hojarasca hay un corazn colmado de odio. Lo s bien. -Conoce tanto a Nellie? -pregunt amablemente Pauline. -Conozco mujeres que son exactamente como ella. Mi hermana tambin tiene demasiado peso, y me odiaba. Detestaba el modo en que los muchachos me invitaban, que todos me miraran mientras jams nadie volva los ojos hacia ella. Le digo que si usted pudiera conocer la verdadera naturaleza de esta Nellie, no hallara una madrecita bondadosa. Vera un demonio. -Es difcil creer eso. -S de lo que hablo. Todas las muchachas demasiado gruesas que me miraban siempre queran parecrseme. Me aborrecan porque estaban celosas... as como Nellie lo est de

esa hermosa Terel. -Usted est segura de que Nellie realmente odia a su hermana? . -Absolutamente. Si se le concediera la realizacin de sus autnticos deseos, probablemente a Terel se le desprenderan los brazos del cuerpo. Ella podra... -Berni se interrumpi.- Qu debo hacer para ayudar a Nellie? -Usted tiene que decidirlo. Ya le dije, nosotros suministramos la magia y usted la sabidura. -Sabidura -dijo Berni, sonriendo-. No s quin elige estas tareas, pero esta vez se equivocaron de medio a medio. Nellie no necesita ayuda. Quien la necesita es Terel. Podra demostrarlo si lograse dar a Nellie lo que ella real y sinceramente desea. -Puede hacerlo. Berni reflexion un momento. -Est bien. Le propondr tres deseos. No tontos, por ejemplo "Quiero que se laven los platos", sino anhelos relacionados con lo que Nellie ansa sinceramente. No necesita expresar su deseo, slo formularlo para s misma. Me entiende lo que quiero decir? -Creo que s. Usted cree que lo que Nellie parece ansiar y lo que realmente desea son cosas distintas? -Distintas? Usted bromea? La pequea seorita Bondadosa querr que ese hombre le pertenezca, y que Terel muera cuanto antes. Recuerde lo que le digo. Regresar y Terel estar fregando pisos. y probablemente Nellie querr que su padre no haya nacido. -Retornar? -pregunt Pauline-. Quiere decir que le conceder los tres deseos y se alejar? No se propone permanecer aqu para ver qu sucede? -Me agrada esa Terel; me recuerda mi propia persona y no puedo soportar la visin de lo que le har su hinchada hermana. -Est segura de que el corazn de Nellie desborda odio? -Muy segura. Conozco a mis gorditas. Y ahora, qu debo hacer para concederle los tres deseos? Pauline suspir. -Declararlo, y nada ms. -Muy bien, amiguita, se satisfarn tres deseos relacionados con lo que efectivamente quieres. Lo siento, Terel. -Berni movi la mano en direccin de la pantalla.- y ahora -pregunt a Pauline- cules son las restantes habitaciones de este rincn? Qu me dice de la sala del Lujo? Pauline volvi los ojos hacia la pantalla, suspir, y despus pas con Berni bajo el arco, en direccin al saln.

Chandler, Colorado 1896


Jace Montgomery desmont de su caballo, entreg las riendas al jovencito que esperaba frente a la mansin de los Taggert y entr. El mayordomo ni siquiera se levant de la silla y continu leyendo su diario. Se limit a mirar y a asentir en direccin a Jace. -En su oficina? -pregunt Jace. El saba que el sirviente no lo crea un husped. En la opinin del mayordomo, haba huspedes y haba parientes y Jace no era ms que un familiar. Mientras Jace atravesaba la espaciosa residencia casi toda revestida de mrmol, el lugar resonaba con el sonido de voces humanas, lo que le arranc una sonrisa. La casa se pareca mucho a su propio hogar de Maine. La espaciosa y muy antigua morada de su padre, que se levantaba a pocos metros del ocano, en Warbrooke, Maine, siempre estaba poblada por los ecos de las conversaciones de los parientes Montgomery y Taggert, y como trasfondo se oa constantemente msica ejecutada por su madre y los amigos a quienes ella invitaba. Despus de la muerte de su esposa, Jace no poda soportar esa felicidad alrededor de su persona. No toleraba or la risa de los nios o el espectculo de las parejas en las que cada uno miraba con amor al otro. Un mes despus de sepultar a Julie ya su hijito de tres das, ascendi a un tren y durante cuatro aos estuvo viajando, slo viajando, sin hacer otra cosa. Haba conocido a pocas personas, pues no deseaba volver a interesarse en otro ser humano, encerrndose en si mismo. Pero unos seis meses atrs comenz a recuperarse, y pudo volver a pensar en otra cosa que no fuera su propio dolor. Viaj a California, visit a los padres de su madre y pas un tiempo con los viejos montaeses, que vivan en un rancho. Mientras estaba de visita en casa del abuelo Jeff, su ta Ardis comenz a escribirle ya incitarlo a que visitara a sus primos Taggert, en Colorado. Jace cedi al descubrir que su primo, Kane Taggert, y su esposa estaran en San Francisco. Abord un tren que se diriga al sur y se present. Comprob que Kane era un hombre de actitud tan spera y corazn tan generoso como los Taggert de Maine y pronto se hicieron amigos. Jace tambin medio se enamor de Houston, la bella esposa de Kane.

Los Taggert haban regresado a Colorado y Jace volvi al norte y pas unas semanas ms con sus abuelos; despus inici el trayecto a Colorado. Haba realizado su viaje sin prisa y en una estacin remota conoci a Charles Grayson, durante una noche insomne; Jace estaba mirando por la ventanilla y vio a un par de bandidos que intentaban despojar a un hombre. Descendi del tren en segundos y un par de puetazos bien aplicados dispers fcilmente a los delincuentes. Charles se mostr muy agradecido y de regreso al tren comenz a decirle que necesitaba que un hombre como Jace trabajase para l. Este no se molest en sealar que no necesitaba empleo, ni lo deseaba; se limit a escuchar a Charles, que hablaba de sus propias cosas y de su bella hija. Cuando Jace descubri que su interlocutor viva en Chandler, decidi visitar a la familia Grayson y as acept la invitacin a cenar . Cuando lleg, de pronto sinti mucha aoranza y, consciente de que Charles estaba en su oficina, fue a la casa de Grayson una hora antes de la cena. Deseaba ver a esa hija que el padre describa como un modelo de gracia y belleza. Diez minutos despus de conocer a Nellie estuvo de acuerdo en todo lo que Charles poda decir de ella. Era una joven bondadosa, clida y divertida, y por primera vez en cuatro aos l pudo hablar de la muerte de su esposa. Haba sido tan agradable sentarse con ella en el jardn y desgranar las judas verdes. No era una coqueta, a diferencia de lo que suceda con muchas mujeres. En cambio, se sonrojaba como una escolar, y su bello rostro logr que Jace se sintiera mejor que lo que haba estado en muchos aos. Con incredulidad y no poco horror oy los reniegos de Grayson contra Nellie cuando regresaban a la casa. Durante un momento, Jace estuvo tan asombrado que no pudo reaccionar. Charles haba dedicado todo el tiempo en el tren para hablar de su hermosa hija, y sin embargo ahora se comportaba como si estuviese avergonzado de ella. Todava confundido, Jace soport una larga y aburrida cena, durante la cual Nellie no dijo una palabra, pero su hermana no ces de hablar un momento. Necesit cierto tiempo para advertir que cuando Charles ponderaba a su hija se refera a la ms joven. Hasta donde alcanzaban sus recuerdos, nunca haba mencionado siquiera que tena dos. Hacia el fin de la comida, Jace comenz a entender lo que suceda. Pareca que tanto Charles como la menor consideraban que Nellie era muy gruesa. Jace la mir, y en efecto, su cuerpo era un poco ms relleno que el de otras mujeres, pero no pareca ms rollizo de lo que l podra afrontar . Mir a la hermana ms joven, la que supuestamente era tan talentosa y bella, y todo lo que pudo or fue la palabra yo. Terel pareca interesada nicamente en s misma y supona que ese era tambin el principal inters de los dems.

La comida pareci prolongarse interminablemente y Jace no vea el momento de separarse de Charles y su vanidosa hija. Se retir apenas pudo y atraves la puerta del fondo. Haba supuesto, sin equivocarse, que Nellie estara en su jardn. Estar all solo con ella era tan agradable como l lo recordaba de la ocasin precedente. Antes de pensar lo que estaba diciendo, se haba comprometido a trabajar para Charles -un hombre que ahora le mereca una opinin mucho menos valiosa- si Nellie aceptaba acompaarlo al Baile de la Cosecha. Se ri ahora, mientras entraba en el estudio de Kane. Pensaba obtener de Nellie bastante ms que un par de danzas. Kane estaba inclinado sobre su amplio escritorio con su amigo y socio Edan Nylund, un hombre casi tan corpulento como el dueo de casa, pero tan rubio como ste era moreno. Jugando en el piso, revolcndose como cachorros y haciendo tanto ruido como varias mquinas de vapor, haba tres nios cuyas edades oscilaban entre uno y tres aos. Dos eran morenos y uno rubio, de modo que Jace supuso que dos pertenecan a Kane y uno a Edan; pero no pudo distinguir su sexo. -Hola -grit Jace, para imponerse al estrpito provocado por los nios. Kane lo mir. -Qu lo trae por aqu? - Vine a buscar a su esposa para huir con ella. Hizo un gesto de saludo a Edan. -Magnfico -dijo Kane-. Asegrese de que tambin se lleve a esos condenados nios. Silencio, todos ustedes! -aull, pero las criaturas no le hicieron caso. Un momento despus los tres prvulos se acallaron y Jace mir hacia la puerta. Ah estaba Houston, tan bella y serena como l la recordaba. -Nios -dijo ella-, dejen en paz a sus padres. Vayan a buscar al to Ian. Obedientes, los chicos salieron de la habitacin; el mayor llevaba de la mano al ms pequeo. -Ahora -dijo ella, sonriendo- en qu podemos servirlo, Jocelyn? Jace se estremeci, y detrs Kane emiti un rezongo. Slo su madre lo llamaba por su verdadero nombre, y en el curso de su vida haba arrancado sangre a varias narices cuando otras personas lo hacan. Pero Houston se diriga a l como Jocelyn desde el da que lo conoci, y cuando estaban solos a l no le importaba. -A decir verdad, es slo una visita -dijo, pero Houston lo mir atentamente. El tena varios aos ms que ella, pero a veces lograba que se sintiera un nio. Se aclar la voz. Detrs, Kane se ech a rer. -Bien puede decirle la verdad. Si Houston dice que usted vino aqu con cierto motivo, entonces es probable que sea cierto. Jace sonri.

-De acuerdo, estoy en falta. Houston, puedo verla a solas? -Mir a Kane.- Tengo que hacerle una propuesta. -Ella recibe de m propuestas suficientes para llenar esta casa de nios -dijo Kane, con algo ms que un poco de orgullo en su voz. Houston se comport como si no hiciera caso de las palabras de su marido, pero haba un leve sonrojo en su rostro. -Venga conmigo -dijo, y gui a Jace a una salita elegante y discreta. -Cmo le fue en su visita a Chandler? -pregunt ella despus que ambos estuvieron sentados-. Conoci a alguien interesante? Jace se ech a rer. -Ojal que no sea tan evidente para todos. -Cuando lo conocimos en San Francisco usted estaba tan mal que incluso su piel tena una coloracin griscea. Ahora, en sus ojos hay cierta chispa, y si no me equivoco parece que est en algo. -As es -dijo l, con una sonrisa lenta y perezosa-. Me propongo cortejar a una mujer. Houston trag saliva. Su matrimonio era feliz, pero ella an no estaba muerta. -Estoy segura de que podr conquistar a la mujer que usted elija. -Es mi intencin, pero quiz necesite su ayuda. Jace se puso de pie y se acerc a la ventana.- Qu sabe de la familia Grayson? -No mucho. El es viudo. Con dos hijas. Viven en Chandler desde hace pocos aos, y no he tenido tanto tiempo como antes para dar la bienvenida a los nuevos pobladores. Dos nios en cuatro aos me mantuvieron muy atareada. -S, me lo imagino. -Mir a Houston.- Las invit a su Baile de la Cosecha ? -Kane -Houston vacil-, Kane me pidi que no las invitase. -No me dirn que ustedes no simpatizan con Nellie? -Nellie? Es encantadora. La persona ms generosa del mundo, y siempre est dispuesta a ayudar a quienes lo necesitan; pero el ao pasado dos jvenes se liaron a puetazos en el jardn, luchando por el favor de la hija menor. Kane dijo... bien, dijo algunas cosas desagradables acerca del carcter de ella, de manera que este ao no enviamos una invitacin a la familia Grayson. De todos modos, me temo que algn joven la traer. -Ella lo mir atentamente.- Usted no ser uno de sus pretendientes, verdad? Jace sonri. -Quien me interesa es Nellie. Houston lo mir largamente. No haba alternado mucho con Nellie, pero siempre haba credo que los hombres eran tontos si no vean ms all de sus formas regordetas, que se dejaban seducir por esa vanidosa y frvola Terel, pero nadie invitaba a la

mayor ni siquiera a una festividad en la iglesia. Y sin embargo, aqu estaba el primo de Kane, ese hombre tan apuesto, diciendo que Nellie le interesaba. Su opinin de Jace, que ya era elevada, ascendi varios puntos. -Enviar inmediatamente una invitacin a Nellie. Puedo hacer algo ms? -No s mucho de esas cosas, pero no creo que tenga un vestido apropiado para la fiesta. Usted podra...? -Por supuesto -dijo Houston, y su opinin de Jace mejor todava ms-. No cree que Nellie tendra un maravilloso aspecto con un vestido plateado? Plateado con adorno de perlas? -Creo que parecera esplndida sea cual fuere el vestido. -Tom la mano de Houston y la bes.- Usted es una autntica dama, sabe? No comprendi por qu Houston rea tan estrepitosamente, pero le alegr haberla complacido. Nellie estaba inquieta. Durante los dos das posteriores a la visita del seor Montgomery, ella haba tratado de compensar a su familia por su falta de haberlos avergonzado, preparando algunas comidas magnficas -de las que ella misma consumi muy poco- y se haba consagrado con redoblada energa a la limpieza. Ella y Anna retiraron las cortinas de la sala del frente, y las llevaron al jardn del fondo, dedicando horas a golpearlas para quitarles el polvo. Peor las noches se senta muy fatigada, pero aun as permaneca levantada hasta tarde, bordando las solapas de una chaqueta que le estaba confeccionando a Terel para Navidad. Abrigaba la esperanza de que si era bastante buena, su familia la perdonara porque se haba comportado como una tonta, y adems frente a un husped. Realmente, deseaba que su padre y su hermana se sintiesen orgullosos de ella. Ahora, estaba manchada de harina hasta los codos, mientras amasaba una torta de manzanas para la cena. Ya haba preparado un costillar al horno con su correspondiente cubierta de papel. Todo estaba listo con destino a la cena de la noche. Se encontraba tan concentrada en el pastel que le sobresalt cuando alguien llam desde el fondo de la cocina. La puerta estaba abierta, pues a causa del fuego que arda en el horno todo el ambiente se encontraba muy caldeado. -Llam a la puerta principal, pero nadie atendi -dijo Jace, sonriendo y ofrecindole un gran ramo de rosas otoales. -Disclpeme -dijo Nellie, dejando sobre la mesa la masa, y limpindose parte de la harina que le cubra los brazos-. Anna debera estar limpiando la sala, pero imagino que... -Se interrumpi, y record los sermones de su padre acerca de la inconveniencia de relatar a extraos asuntos ntimos de la familia. Mir las flores y sonri.- Supongo que vino a ver a Terel, pero me temo que no est. Ella... - Vine a verla a usted.

-Sin que lo invitara, entr en la cocina excesivamente caldeada. - Para usted -dijo, ofreciendo las rosas. Nellie qued como transfigurada y mir parpadeando al visitante. No tom las flores. Jace se acerc a la mesa, tom del cuenco una rodaja de manzana y la comi. -No le agradan las rosas? Pens que la complaceran, pero si no es as le traer otra flor. Qu suelen regalarle otros pretendientes? Nellie se sinti tentada de mirar hacia atrs, para ver si en la cocina haba otra persona a quien l estaba hablando. -Me agradan las rosas -murmur- y no tengo... amigos varones. -Magnfico -dijo l, y le sonri clidamente. Nellie no poda moverse y se limit a permanecer de pie, mirndolo, mientras l se sentaba sobre el borde de la mesa, y segua comiendo rodajas de manzana. -Desea ponerlas en agua? -Qu? -Las rosas -dijo l, sonriendo otra vez. -Oh, oh, s. -Nellie reaccion un poco y tom en sus manos el ramo. La casa de los Grayson tena varios vasos para las muchas flores que enviaban a Terel, pero Nellie nunca haba recibido ni siquiera una margarita. Con movimientos lentos arregl las flores y se tom su tiempo para aclarar las ideas. Una vez que recobr la calma, se volvi hacia l. -Gracias por las flores, seor Montgomery, pero me temo que Terel tardar varias horas en regresar. Ella... -Deseo que usted salga a pasear conmigo. -Pasear? Quiere decir acompaarlo hasta donde est Terel? Estoy segura de que... -No deseo ver a su hermanita -dijo l con voz severa-. Nellie, vine a verla a usted y no a otra persona. Quiero que usted salga a pasear conmigo. Nellie retrocedi unos pasos. -No puedo aceptar. Tengo mucho que hacer. Debo terminar mi pastel y poner el asado en el horno. Tengo que vestirme para la cena, y... -Una hora -dijo l- es todo el tiempo que le pido. -No es posible. -Nellie retrocedi todava ms. No le agradaba el modo en que l la miraba. Se senta muy incmoda. - Tengo muchsimo que hacer. -Entonces, treinta minutos. Treinta minutos de su tiempo consagrados a un forastero solitario que visita el pueblo. Venga conmigo hasta el centro, y presnteme a la gente. -No conozco mucha gente -se apresur a decir Nellie-.Y tengo que terminar mi torta. Realmente, no podra... -Es una torta de manzanas?

-S. Para la cena. A mi padre le encanta. El... -Cmo puede preparar una torta de manzanas sin manzanas ? Ella lo mir, y despus desvi los ojos hacia el cuenco, que un momento antes estaba lleno de rodajas de esa fruta. -Seor Montgomery! -dijo, con la voz de una maestra de escuela-, usted se comi toda la torta! -Eso es fcil para cualquiera -dijo l con voz serena, observndola. Nellie comprendi al instante que l se refera al episodio en que ella se haba engullido todo el postre destinado a la cena de esa noche. Se le enrojeci el rostro al recordar su propia vergenza, pero despus mir al seor Montgomery. Los ojos de l parpadeaban, y en su mejilla se dibuj el hoyuelo. Se estaba burlando de Nellie. La vergenza se disip y Nellie le sonri, con esa sonrisa clida que la transformaba en una autntica belleza. -S, a m me parece muy fcil -dijo riendo-. Y ahora, qu servir en la cena? No tenemos ms manzanas. Los ojos del visitante bailoteaban risueos. -Supongo que tendr que ir a la tienda y comprar ms. -Eso parece. -Tal vez yo debera acompaarla, porque puede ser peligroso. -S, quizs usted debera venir conmigo. Las calles de Chandler pueden ser sumamente arriesgadas. Caramba, el ao pasado dos muchachos chocaron con sus bicicletas. -No! Qu horrible! Y si vuelve a suceder lo mismo? S, es evidente, usted necesita un acompaante. -Me inclino a pensar lo mismo -dijo Nellie en voz baja. Parte de su mente le deca que deba negarse, que deba permanecer en casa para terminar la preparacin de la comida. Tena que despedir al visitante que se mostraba excesivamente atrevido, y despus deba continuar con su trabajo. Estaba segura de que no era propio que l se metiese en la cocina como lo haba hecho. Pero, por otra parte, algo la incitaba a seguir el juego. Sera muy agradable caminar con el apuesto Jace y saludar a la gente. Quiz, slo durante esa tarde, ella poda fingir que era como las restantes jvenes y que un buen mozo haba venido a visitarla. Se quit el delantal y lo colg de un gancho, junto a la puerta. Probablemente tendra que subir al piso alto a buscar un sombrero, y quiz deba mirarse en el espejo; pero tema que si lo dejaba solo l desapareciera. No tena la confianza en s misma que caracterizaba a Terel y que llevaba a su hermana a saber que si tena esperando a un hombre varias horas, all estara cuando ella regresara. Se volvi hacia Jace y sonri. -Estoy pronta -dijo. El retribuy la sonrisa. Le haba agradado mucho que ella no

dedicase una hora entera a acicalarse frente a un espejo antes de salir de la casa. De acuerdo con su experiencia, las mujeres tan hermosas como Nellie dedicaban exceso de tiempo y de atencin al adorno de su propia persona. Dio un paso al costado de modo que ella atravesara primero la puerta y admir el gentil meneo de las caderas de la joven. Un mechn de cabellos caa desordenado sobre el cuello de Nellie y l sinti el impulso de recogerlo y besar la delicada piel. -Lo siento, no escuch lo que dijo -afirm Jace cuando advirti que Nellie estaba hablando. Haba abierto la puerta del jardn para ella, y ahora estaban, en la calle. -Olvid mi canasto. -Nellie se volvi hacia la casa. El no pudo soportar la idea de perderla de vista y temi que si ella regresaba a la casa jams volvera a salir. - Yo llevar todos su paquetes. -Ahora, no pudo resistir la tentacin. Extendi la mano y tom entre los dedos el pequeo mechn de cabellos, y con las yemas roz su cuello. Tena la piel tan fina y tibia como l haba imaginado. Nellie se sobresalt cuando l la toc y se sinti avergonzada. Tena los cabellos tan desordenados? Por supuesto, as era. Despus de desempolvar, carpir, cocinar y lavar, sin duda su aspecto era terrible. -Es necesario que... -empez, y dio un rpido paso hacia atrs. Cay de lleno sobre la seorita Emily, una mujer mayor alta y delgada, de apariencia muy pulcra, que diriga su propio Saln de T. Los paquetes de la dama estaban ahora dispersos sobre el pavimento. -Lo siento muchsimo -dijo, irritada consigo misma porque al parecer nunca poda hacer nada bien. Se agach y comenz a recoger paquetes. La seorita Emily permaneci de pie y mir a los dos jvenes que estaban levantando sus cosas. Poda haber permitido que la tienda le entregase las compras a domicilio, pero saba que cuando una mujer de su edad atravesaba el pueblo llevando envoltorios, siempre sucedan cosas muy interesantes. -Bien, Nel1ie -dijo la seorita Emily cuando los dos jvenes volvieron a enderezarse. El sostena los paquetes y sonrea a Nellie como si hubiera sido el gato que acababa de comerse la crema-. No me presentars a tu festejante? -El seor Montgomery no es... quiero decir, no somos... -balbuce Nellie, sonrojndose. Jace sonri, y al ver esa expresin la seorita Emily parpade. Era un joven de aspecto esplndido. - Quiz todava no lo soy, pero me propongo llegar a serlo -dijo con voz tranquila-. Soy Jace Montgomery. -Emily -contest ella- o seorita Emily, si lo prefiere. -Dirigi

una mirada penetrante y astuta a Jace.- Debo decir, joven, que parece muy complacido con usted mismo. -Lo estoy. -Mir a Nellie, cuyo rostro todava estaba ruborizado.- Qu hombre no se siente satisfecho cuando acompaa a tan hermosa mujer? Nellie de nuevo sinti el impulso de mirar hacia atrs, para ver a quin se refera su acompaante, pero advirti que l la observaba sonriente. -Bien, bien, bien -dijo la seorita Emily-. Al fin hay en este pueblo un hombre que demuestra un poco de buen sentido. Nellie es una joven excelente, de veras excelente, y usted har muy bien si no la deja escapar. Jace tom la mano de Nellie y apoy en el suyo el brazo de la joven. -Creo que eso har -dijo sonriendo a la seorita Emily. - Vengan a mi tienda a beber una taza de t -les propuso. -Lo siento, pero debo volver a casa y... -Iremos -dijo Jace, mientras la seorita Emily reciba sus bultos y comenzaba a caminar. El tom la direccin contraria, aferrando con firmeza el brazo de Nellie. -Seor Montgomery -comenz Nellie-, de veras, deje de decir cosas as. -Decir cosas como qu? -Que yo... soy hermosa y que usted es mi festejante. Provocar en la gente una impresin equivocada acerca de nosotros. Nunca haba pasado por la mente de Jace la idea de que Nellie no sabia que era hermosa. En su experiencia, las mujeres bonitas a menudo se quejaban de su falta de atractivos, y Jace saba que cuando hablaban de ese modo era porque deseaban que las elogiasen. An no estaba dispuesto a ofrecer cumplidos extravagantes a Nellie. Deseaba que sus manos acariciaran el cuerpo de la joven cuando l le dijese qu bella era. - y cul sera la impresin apropiada acerca de nosotros dos? -Que usted trabaja para mi padre, y que, como yo soy su anfitriona, creo que debera... Ella misma se pregunt: Debera qu? Jams haba salido a pasear con otro cualquiera de los empleados de su padre. -Debera presentarme a los residentes de Chandler -Jace termin por ella la frase. - Que es la razn por la cual creo que tendremos que ir al local de la seorita Emily. Se detuvo bruscamente y la mir. Su cara tena una expresin seria, como si por su mente hubiese cruzado un pensamiento terrible. - Nellie, no le desagrado, verdad? Quiz no desea que la

vean conmigo. Quiz yo no... bien... No le parezco atractivo. Nellie solamente poda mirarlo; no atin a decir nada. Si le pareca desagradable? Poco atractivo? Era el hombre ms apuesto que haba visto en su vida. Bondadoso, reflexivo, clido y espiritual, y encantador. -Usted me agrada -murmur. -Magnfico. Aferr con ms fuerza el brazo de la joven y reanud la marcha. - Ahora, hbleme de este pueblo. Nellie trat de aflojarse un poco, pero era difcil. No comprenda a Jace, porque l era distinto de todos los jvenes que ella haba conocido en el curso de su vida. La mayora de ellos la miraban de arriba abajo y despus la ignoraban. Algunos haban mostrado cierto inters por su persona, pero generalmente a causa de su capacidad en la cocina y sus habilidades domsticas. Cuatro aos atrs un viudo con cinco hijos haba pedido a su padre la mano de Nellie. Ella se hubiese casado con l-ansiaba tener hijos- pero Charles y Terel se mostraron tan conmovidos que rechaz al candidato. El padre y la hermana dijeron que ese hombre solamente quera usarla para cuidar de los nios, que nada senta por ella, y que deba esperar la aparicin del hombre "apropiado". Nellie no era tan tonta como para suponer que el candidato la amaba, y saba que, a los veinticuatro aos, ya no tena muchas posibilidades de encontrar marido; pero en definitiva, cedi ante los deseos de su padre y Terel, y rechaz la propuesta del viudo. Despus, haba comido tanto que engros diez kilogramos. Su padre no dijo una palabra acerca del aumento de peso, pero Nellie a menudo senta la mirada de su progenitor clavada en ella. Pareca deseosa de decepcionarlo de todos los modos posibles. Representaba para l una carga, una hija soltera, e incluso cuando al fin encontraba un candidato, este era completamente inapropiado. Cierto da Terel llev a casa la noticia de que el hombre que haba pedido la mano de Nellie se cas con otra mujer y compr la residencia grande y antigua de los Farnon, a orillas del ro. Terel suaviz la noticia con el regalo de una caja de dos kilogramos de chocolate dulce, y Nellie se lo comi en una tarde. -Y qu es esa casa? -pregunt Jace. Descendan por la avenida Lead, en direccin al centro de Chandler, y ella comenz a mostrarle tiendas y diferentes empresas. Dejaron atrs el Bote Denver, la Ferretera de Farrell, la sastrera del seor Bagly y la Droguera Freyery despus de doblar hacia la izquierda, entraron en la Calle Tercera y continuaron caminando. Al cabo de un rato Nellie comenz a dominar su nerviosismo, pues Jace era una compaa agradable. Pareca interesado en todo, deseaba saber sobre ciertos edificios

antiguos, quin era el dueo de qu cosa, y cules eran las propiedades ofrecidas en venta. -Se dira que usted est contemplando la posibilidad de vivir permanentemente aqu. -Quiz -dijo l, mirndola de un modo que indujo a Nellie a desviar los ojos. En Coal, frente a los Salones de Arte Sayles, Johnny Bowen y Bob Jenkins vieron a Nellie y se acercaron caminando deprisa. -Terel est contigo? -Est en casa? -Puedo verla ms tarde? -Qu servirs en la cena? -pregunt Bob, sonriendo. Nellie sinti que retornaba a la tierra. La ltima hora, regodendose en el calor de las miradas de Jace, haba olvidado completamente a su bella y joven hermana. -Ella... -empez a decir Nellie. -Si nos disculpan -dijo Jace con sequedad, mirando fijamente a los jvenes-, Nellie y yo tenemos un compromiso previo. Los jvenes se asombraron tanto que durante un momento no supieron qu decir. -Usted es el nuevo empleado que trabaja para el padre de Terel? -S, para el seor Grayson -dijo Jace con expresin intencionada. Bob sonri. -Oh, comprendo, la hija del patrn. Nellie... Jace solt el brazo de Nellie y camin hacia los jvenes. Era mayor y ms corpulento, y tena mucha ms confianza en s mismo. -Seor, dudo -dijo- que usted posea la inteligencia necesaria para comprender nada. Ahora, le aconsejo que se marche deprisa, y no vuelva a confundir a la seorita Grayson con la secretaria social de su hermana. Los jvenes volvieron los ojos de Jace a Nellie y de nuevo a Jace. Johnny, que estaba un poco rezagado, contempl a Nellie como si la viese por primera vez en su vida. No como la hermana mayor y ms adiposa que Terel, que discretamente serva t con bollos , prolongadas y magnficas cenas, sino como una mujer. Nunca haba advertido que tena una cara tan bonita. Y aunque era demasiado corpulenta para su gusto, en efecto su cuerpo estaba bien formado. Johnny toc el brazo de Bob. -Lamentamos haberlo molestado, seor. Buenos das, Nellie. Se llev la mano al sombrero y ambos se volvieron, pero Johnny mir a Nellie por encima del hombro. -Mocosos insolentes -murmur Jace, apretando la mano de la joven y curvando bajo su brazo los dedos de ella. Pens: Este pueblo parece estar completamente poblado de locos. Todos los hombres eran ciegos o slo estpidos? No poda entender el inters de uno solo en esa egosta Terel de

rostro abotagado y cuerpo flacucho, cuando Nellie estaba cerca. En la esquina de la Calle Segunda y Coal vieron el Saln de T de la Seorita Emily. -Tengo apetito, y usted? -pregunt Jace. Nellie continuaba impresionada por el encuentro con los admiradores de Terel. El seor Montgomery se haba comportado como si estuviera dispuesto a golpearlos, y adems dijo que Nellie no era la "secretaria social" de Terel. -No -contest sinceramente-, no tengo nada de apetito. Se senta demasiado bien, demasiado feliz para sentir hambre. No tena conciencia del hecho, pero caminaba con los hombros erguidos, y en su cara haba una luminosidad que no exista una hora antes. -Se opone a que yo coma? Ella lo mir. En ese momento le habra permitido todo. -Es claro que no -dijo con voz suave. Cuando entraron en el saln de t, Nellie sinti que su nimo se deprima, pues all estaban tres de las hermosas y esbeltas amigas de Terel. Todas vestan prendas exquisitas y chaquetas tan ajustadas como envolturas de salchichas, que moldeaban sus figuras perfectas y espigadas. Se hubiera dicho que las angostas cinturas podan quebrarse de un momento a otro. -Creo que debera regresar a casa -murmur Nellie, muy consciente de que tena puesto un viejo vestido de entrecasa y los cabellos en desorden; y sobre todo, muy consciente de su propia corpulencia. No deseaba imaginar cmo reaccionara el seor Montgomery cuando viese a esas hermosas criaturas. Una de las jvenes levant los ojos, vio a Nellie, esboz una minscula sonrisa de saludo -despus de todo, haba cenado muchas veces en casa de Nellie- y luego mir a sus acompaantes. Pero un instante despus se volvi y examin a Jace. Durante un segundo la joven perdi el dominio de s misma y abri la boca. Nellie desvi los ojos mientras Jace la llevaba hasta una mesa. Ella ocup una silla y mir por la ventana. No deseaba ver la expresin en la cara de Jace cuando descubriese a las bonitas jvenes. -Nellie, qu alegra verte! Con un movimiento lento, ella apart los ojos de la ventana para mirar a las muchachas que estaban de pie frente a la mesa. Parecan un ramillete de flores con sus vestidos adornados de encaje, las aplicaciones de piel en las chaquetas, aros, los atrevidos sombreritos aplicados a sus bien formadas cabezas. Nellie saba lo que ellas queran: que les presentara a Jace. Respir hondo. Era mejor terminar de una vez. -Puedo presentarlas? -pregunt con voz suave. Lo hizo, pero tampoco ahora pudo soportar la idea de mirar a Jace para comprobar cmo las vea l. Una de las jvenes se quit los guantes y Nellie pudo ver con cunta elegancia mova sus pequeas manos. Apenas oa la conversacin de Jace con las muchachas, en

realidad no escuchaba. Haba sido una tarde maravillosa, sostenida por el brazo de l, e imaginando que le perteneca. -Nos disculparn? -oy la voz de Jace-. Nellie y yo tenemos apetito. Nellie rog al cielo que se abriese el piso y se la tragara. La gente de su corpulencia finga que nunca coma. -Oh -dijo una de las jvenes, mirando con curiosidad a Nellie. -Seor Montgomery, usted es la persona que segn dijo Terel trabajar para su padre? Nellie al fin consigui echar una ojeada a Jace, y en lugar de la expresin transida que haba previsto, percibi irritacin. -He aceptado trabajar para el padre de Nellie dijo enfticamente- slo con la condicin de que su hija mayor salga a pasear conmigo. Nellie no saba quin estaba ms asombrada, si ella misma o las tres jvenes. Casi simultneamente se volvieron para mirarla, y sus expresiones decan claramente que no entendan por qu un hombre como Jace poda querer a una mujer como Nellie. Regresaron en silencio a su mesa e instantneamente las bonitas cabezas se unieron y mientras se miraban unas a otras y despus a Nellie, volvan a susurrar. Nellie observ a Jace, de nuevo sin habla a causa del asombro. -Es el pueblo ms extrao que he conocido jams -dijo Jace, en parte irritado y en parte asombrado-. Uno dira que nadie jams vio a un hombre y una mujer paseando juntos. Colorado es tan distinto de Maine? Ella empez a decirle que la diferencia no estaba en los territorios sino en las mujeres. Lo que pareca extrao a la gente era que l deseara ser visto con Nellie. Pero algo la indujo a callar. Si l no saba que ella era una solterona indeseable y arrugada, no se lo revelara, por cierto. Pero muy pronto lo descubrira. Por lo tanto, para qu terminar el episodio antes de lo necesario? -Quiz Colorado es distinto de Maine -dijo Nellie-. Hbleme de esa ciudad y sus embarcaciones. -De buena gana -dijo l, sonriendo, pues extraaba el mar.

4
Despus de un t bien servido, del cual Nellie consumi muy poco, salieron a la calle. -Debo ir a casa -dijo, aunque en realidad no era se su deseo. En ese momento hubiera querido no regresar nunca. -Se la vera bonita con ese vestido -dijo Jace, mientras examinaba la vidriera de la tienda contigua, llamada La Famosa, la ms importante y cara de Chandler. Nellie nunca dispensaba mucho tiempo a su atuendo.

Estaba excesivamente atareada cuidando de la casa y la cocina, y si le sobraba algo de tiempo, ayudaba en las tareas de beneficencia del reverendo seor Thomas. Ahora, al ver los hermosos vestidos expuestos, en efecto sinti deseos de lucir algo bonito. -Qu le parece si entramos? -dijo Jace. -No -contest ella, retrayndose. No poda soportar el trato de esas esbeltas y astutas vendedoras y la idea de comprar un vestido provoc en ella temor de echar a perder el da-. No, debo volver a casa. Mi padre querr... Jace extrajo su ancho reloj de oro y lo mir. -Bien, bien. Nos hemos ausentado slo diez minutos. Todava disponemos de mucho tiempo. -Diez... -empez a decir Nellie, y despus se ech a rer-. Est bien, seor Montgomery, parece que disponemos de cincuenta minutos ms. Adnde vamos? El pas la mano bajo el brazo de Nellie. -No importa adnde, estando con usted me siento feliz. Nellie se sonroj, pero tambin ella sinti un clido placer que le recorra el cuerpo. -El Parque Fenton no est lejos -minti, sabiendo que se encontraba a casi un kilmetro de distancia. Ya se preocupara despus del asado inconcluso y la torta de manzanas. Caminaron lentamente y con cada paso Nellie aflojaba ms los msculos. Jace se mostraba muy corts con ella y no la abandonaba, como sta tema que poda hacer. Al final de la Calle Segunda, Nellie se detuvo. El Parque Fenton estaba enfrente, pero entre ellos y el parque haba un muro de piedra de un metro veinte centmetros y despus una profunda zanja. -Mi intencin era bajar por la Calle Primera -murmur Nellie, que se sinti un poco tonta-. Tendremos que regresar. -Qu es un pequeo muro? Si yo la alzo, usted puede pasar al otro lado. Nellie sinti ganas de rer. Tambin crea posible levantar casas? O caballos de tiro? -No es muy digno? -pregunt l, mirndola a la cara. Ella bien poda dar la respuesta apropiada. -Seor Montgomery, tres hombres no podra elevarme sobre ese muro. Estaba en el suelo y de pronto l cerr las manos alrededor de la cintura de Nellie, que se sinti alzada Jace era muy fuerte, gracias a muchos aos de levar anclas y desplegar velas y Nellie no le resultaba excesivamente pesada. Cuando estuvo sobre la pared, Nellie se ech, rer. Pens: Qu da, qu da realmente increble! No lo haba pasado inclinada sobre un horno caliente colgando ropa; estaba paseando con un hombre maravilloso que la trataba como si ella

fuese una mujer hermosa. Permaneci de pie sobre el reborde superior del muro y comenz a avanzar, los brazos abiertos para mantener el equilibrio. Su niez termin el da que cumpli doce aos, el mismo cuando su madre haba fallecido. Durante diecisis aos sin travesuras ni horas ociosas en su vida. Jace retrocedi un paso, y la observ mientras ella caminaba all arriba. Pareca que Nellie rejuveneca y se senta ms feliz a medida que pasaban los minutos. El dio un salto y un instante despus estaba sobre el muro con ella y cuando le ofreci la mano, Nellie la acept. -Si caemos, lo haremos juntos -dijo Jace, a quien agradaba la idea de ir a parar a la zanja con Nellie-. Por aqu. Sosteniendo la mano de Jace, lo sigui en direccin al sur en busca del Lago de Medianoche. Sopl una fuerte rfaga y ella casi cay, pero Jace la sostuvo en sus brazos acercndola a su cuerpo. Nellie nunca fue abrazada por un hombre y sinti que el corazn le lata con fuerza. Con un rpido movimiento Jace retir los alfileres de los cabellos de Nellie y los arroj lejos. Su larga cabellera descendi sobre sus hombros. -Hermosos -murmur l y acerc su mejilla a la de ella. Nellie temi que su cuerpo se paralizara. El se retir un poco manteniendo la cara a algunos centmetros del rostro de la joven. -La besara, pero creo que tenemos pblico. Nellie mir a travs de la zanja en direccin al parque y vio media docena de parejas jvenes jugando al croquet, slo que ahora haban interrumpido el juego para mirar a Nellie ya Jace, que estaban sobre el reborde superior del muro. -Squeme de aqu antes de que muera de vergenza -murmur ella. -Su deseo es una orden para m. Durante una fraccin de segundo Nellie pens: qu dira su padre cuando se enterase de este episodio; pero apart la idea de su mente. El ahora era todo lo que importaba. Jace descendi primero y despus alz los brazos para ayudarla a bajar pero ella dud un momento de que l pudiera sostenerla, aunque comenzaba a confiar en su fuerza. Jace la sostuvo fcilmente y durante un momento la apret contra su cuerpo. -La gente est mirando -dijo ella, y al mismo tiempo lo apart, sonrojndose y riendo. Jace la tom de la mano y comenz a correr con ella descendiendo por un lado de la zanja y ascendiendo por el otro; despus ambos atravesaron los rboles que estaban al este del lago y as continuaron hasta llegar al lmite del parque. Jace se detuvo, Nellie a su lado, su corazn latiendo con fuerza a causa del ejercicio, y ambos miraron hacia la campia y las montaas. A lo lejos corra un tren, y los dos

alcanzaron a or el lejano silbato. Jace pens: Estoy enamorndome de esta joven, que me mira como si yo fuese un gigante. Ella lo observaba a travs de sus espesas pestaas, y el sinti que era capaz de acometer las hazaas ms grandes. Julie sola mirarlo de ese modo. y mientras estuvieron casados, en efecto pudo afrontarlo todo. En cambio, despus de su muerte no haba sido capaz de hacer nada. Pero ahora, a medida que pasaban los minutos en compaa de Nellie, se senta cada vez ms vivo. Ella estaba tratando de arreglarse los cabellos pero no tena alfileres ni un cordel. -Djelos as -dijo Jace, mirndola y deseando tocarla; pero an era demasiado pronto. El saba que con Nellie necesitaba avanzar paso a paso. Y estaba dispuesto a demostrar toda la cautela que fuese necesaria. -Est bien -dijo Nellie en voz baja, y se llev las manos a la cintura. Ambos ascendieron una pequea colina y despus la oblig a sentarse a su lado, y cuando ella lo hizo Jace se volvi y descans la cabeza en el regazo de la joven. Durante un momento Nellie se sinti demasiado emocionada para reaccionar. -Seor Montgomery -consigui murmurar finalmente-, no creo que... Dej inconclusa la frase. No saba muy bien por qu, pero en la semipenumbra del atardecer pareca propio que este hombre maravilloso apoyase la cabeza en su regazo. Toda la tarde haba tenido un carcter mgico, y esto era sencillamente parte de la magia. Al da siguiente retornara a la cocina y la limpieza de la casa, pero hoy deseaba participar del hechizo. El cerr los ojos y ella tmidamente aplic las yemas de los dedos sobre la sien, para rozar el suave vello que all haba. Jace no abri los ojos y se limit a sonrer un poco, apenas lo necesario para destacar el hoyuelo en la mejilla. Nellie pas un dedo sobre ese hoyuelo. -Lo hered de su padre o de su madre? -pregunt Nellie. Mientras durase este momento ella poda fingir que era como todas las restantes jvenes, y que ese hombre le perteneca. -De la familia de mi padre -dijo l, sin abrir los ojos-. De tanto en tanto los Montgomery tienen hoyuelos, ya veces las muchachas son pelirrojas. -Y la familia de su madre? Cmo es? Jace sonri mientras la mano de Nellie le acariciaba suavemente los cabellos. -Talentosos. Todos los Worth desbordan talento. Mi madre canta, su hermana pinta, mi abuelo canta, mi abuela y su padre pintan. -Y usted, qu hace? Nellie se mostraba ms audaz a medida que pasaba el tiempo y que l mantena los ojos cerrados. Cuando Terel era pequea ella sola acunarla y mimarla, pero cuando la nia creci

quiso ser independiente y no permiti que su hermana la protegiese. Ahora Nellie comenzaba a recordar qu grato es tocar a otro ser humano. Pas los dedos por los cabellos de Jace y los sinti rizarse a medida que los acariciaba. Le toc las cejas, y el mentn y el bigote que comenzaba a crecer bajo la superficie de la piel. -Un poco de las dos cosas -dijo Jace, con voz ronca. Para l era difcil permanecer inmvil sobre la falda de Nellie, y difcil abstenerse de abrazarla. Todava no, Montgomery, se dijo, todava no. -Mi madre trat de ensearme a cantar, pero nunca fui disciplinado. Prefera navegar. Mi abuela me ense algo de dibujo y pude usar esa habilidad para disear unas pocas embarcaciones con destino a la compaa de mi padre; pero en general, haca lo que estaba al alcance de mi mano. Nellie sospech que se mostraba modesto. Del mismo modo que haba intuido su soledad la primera vez que lo vio, ahora saba que no estaba dicindole toda la verdad. -Sin duda su padre le pagaba un sueldo, pese al hecho de que es un haragn. El abri bruscamente los ojos. -Me gan la vida. A decir verdad, dise un yate que venci a todos los restantes en la costa del Este. Ninguno de mis hermanos pudo bosquejar un bote de remos y en casa tengo algunas medallas que... -Se interrumpi, sonri y volvi a acomodar la cabeza sobre el regazo de Nellie-. Usted lo consigui, Nellie -dijo, sonriendo. Ella lo haba inducido a comportarse como un escolar vanidoso. Le tom la mano y le bes la palma.- Ahora, hbleme de usted. -No hay nada que decir -dijo ella con sinceridad-. No tengo talentos ni cualidades. Excepto la capacidad para comer, se dijo ella misma. Un da haba engullido tres tortas enteras. -Msica? -No. -Arte? -No. -Sabe cocinar? -Tambin saben cocinar muchas mujeres. El abri los ojos y la mir inquieto. -No me dice la verdad. Seguramente hay algo que le agrada ms que cualquier otra cosa en el mundo. -Amo a mi familia -contest virtuosamente, pero cuando l insisti en mirarla con el ceo fruncido, Nellie suspir-. Los nios. A veces he pensado que me agradara tener una docena de hijos. -A m me encantara ayudarla -dijo solemnemente Jace. Nellie pens un momento antes de entender lo que l quera decir, y despus se sonroj vivamente y dio un golpecito sobre el hombro de Jace. -Seor Montgomery, usted es perverso!

Ella mir con picarda y frunci el ceo. -Nellie, usted consigue que me sienta malvado. . La joven ri. El sol estaba ponindose y comenzaba a oscurecer. Ella no saba cmo era posible, pero l pareca incluso ms apuesto en esa penumbra. -Escuche -dijo Jace. Haba una iglesia en el extremo norte del parque y en la quietud alcanzaron a or un villancico. -El coro est practicando -murmur Nellie-. Se preparan para los servicios de la Nochebuena. -Navidad -dijo Jace en voz baja-. La ltima Navidad ni siquiera recuerdo dnde estuve, pero s que me emborrach y permanec as dos das. -A causa de su esposa? Jace se incorpor y mir a Nellie, contempl su hermosa cara y apoy la mano sobre la mejilla de la joven y le toc los cabellos. Recorri con la mirada ese cuerpo femenino, el busto grande, la cintura sobre las caderas y all donde le hubiese agradado apoyar las manos. Se pregunt si los muslos de Nellie eran tan blancos como la piel del cuello. De pronto, record que no haba estado con una mujer desde la muerte de Julie. Durante los cuatro aos de su vagabundeo ninguna mujer lo haba atrado. Cuando miraba a las mujeres vea nicamente a Julie y todas parecan poca cosa comparadas con ella. Pero ahora, al ver a Nellie, la deseaba tanto que senta que le temblaban las manos. -Vamos a escuchar la msica -dijo finalmente. Tena que salir con ella de esa silenciosa soledad del parque, pues si no lo haca no estaba seguro de controlarse. Nellie no tena idea de lo que le estaba sucediendo a Jace, pero saba que ella no quera salir del parque. Ningn hombre la haba mirado como l acababa de hacerlo y aunque eso la atemorizaba, tambin la excitaba. Estaba segura de que el episodio del da era nico y que maana no habra ms paseos con un hombre apuesto; por eso mismo hoy deba aprovechar todo lo posible. -Nellie, no me mire de ese modo. Soy nada ms que humano y un hombre puede soportar hasta cierto lmite. Ella vacil. Jace se apoy mejor en sus talones y gimi. El lamento provoc una sonrisa de Nellie. No saba muy bien lo que estaba sucediendo, pero la expresin de Jace consigui que ella se sintiese poderosa... y bella. -Est bien, vamos a escuchar los villancicos. Ella ayud a incorporarse, y pareci que sus manos recorran casi al mismo tiempo todo su cuerpo. Ella sinti que el corazn le saltaba a la garganta; la sangre le lata en las sienes. - Vamos -dijo Jace, tomndola de la mano y obligndola a caminar. La iglesia, pequea y bonita, se destacaba contra el cielo

oscuro. Las puertas dobles estaban abiertas y la luz dorada de los faroles se derramaba en el fro aire nocturno. Jace pas el brazo alrededor de la cintura de Nellie y ella se estremeci; la condujo al interior de la iglesia y permanecieron al fondo observando y escuchando mientras el jefe del grupo ensayaba un villancico tras otro con el coro mixto. Algunos de los cantantes sonrieron a Nellie y miraron intrigados a Jace, que permaneca en actitud protectora cerca de la joven. Ella se apoy sobre la pared; jams se haba sentido tan bien en su vida. Su vestido rozaba el traje de Jace y al amparo de la falda l enlaz sus dedos con los de Nellie y los presion. Escucharon un rato la hermosa msica, felices de estar uno junto al otro, las manos entrelazadas, limitndose a escuchar. Pero cuando el director del coro orden a los cantantes que pasaran de los villancicos a los himnos, Nellie sinti la sbita rigidez del cuerpo de Jace. -Qu sucede? -murmur. - Tenemos que irnos -dijo l con voz premiosa. Por instinto ella supo que de ningn modo deba permitir que salieran de la iglesia. Cerr con ms fuerza su mano sobre la de Jace, y dijo, como si hablara con un nio desobediente: -Tenemos que quedarnos aqu. El no se movi, permaneci en el mismo lugar y Nellie trat de adivinar qu le suceda. El coro comenz a entonar "Gracia Esplendente", y con las primeras notas ella sinti que la mano de Jace empezaba a temblar. El canto apenas haba empezado cuando Jace se desprendi de la mano de Nellie y avanz hacia el centro del corredor que divida las dos filas de asientos. Ella lo observaba mientras l cerraba los ojos y comenzaba a entonar el himno. Tena una hermosa voz le tenor y la perfeccin de sus tonos demostraba que a haba educado durante aos. Uno por uno los miembros del coro cesaron de modular y escucharon. Jace no oa las palabras que l mismo cantaba; as senta. La ltima vez que haba entonado esa cancin fue en el funeral de Julie, permaneciendo de pie junto a la tumba, los ojos secos, la cabeza descubierta en el intenso fro de Maine en febrero sin sentir nada, ni 'ro ni su profundo dolor. Imaginaba a su bonita esposa en el atad, el minsculo hijo encerrado en sus brazos, y no experimentaba nada. Haba cantado el himno y mientras otros lloraban l no derram una sola lgrima. Despus, durante cuatro aos haba viajado de un lugar a otro, desprovisto de emocin, coma y dorma, pero no senta nada. Durante cuatro aos no ri ni llor, y ni siquiera se haba irritado. Ahora, mientras entonaba las antiguas y dolidas palabras del himno, record a Julie, su risa, y mientras se debata para dar a luz a su hijo. Era hora de despedirse de la mujer a quien haba amado

tanto. Finalmente, despus de mucho tiempo, las lgrimas brotaron de sus ojos. Pens: adis, mi Julie. Adis. Cuando Jace ces de cantar, en la iglesia reinaba m silencio profundo. Nadie respiraba siquiera, y no haba ojos secos. Con emocin contenida por la interpretacin de Jace, todos estaban conmovidos. Finalmente, alguien se son la nariz y se rompi el encanto. -Seor -dijo el director del coro-, desearamos que usted cante en nuestro conjunto. Quisiramos... Nellie se acerc caminando deprisa. -Ms tarde hablaremos de eso dijo con acento decidido, y medio oblig a Jace a salir. Afuera, l se apoy en el muro de la iglesia y Nellie extrajo del bolsillo de l un pauelo ( el de Nellie estaba sucio) y se lo entreg. Jace se son ruidosamente la nariz, y sonri dbilmente a Nellie. -No es muy propio de un hombre comportarse as frente a su muchacha, verdad? -murmur. Estas palabras agitaron el corazn de Nellie, pero consigui controlarse. -Fue por su esposa? El asinti. -Cant eso en su funeral. - Usted la amaba mucho? El estaba recuperndose y comprendi que por primera vez desde su muerte los rasgos de Julie no se le aparecan tan claros como antes en el recuerdo. Mir a Nellie y vio su rostro en lugar del de Julie. -La amaba -dijo, subrayando el tiempo pasado-. S, la amaba. -Apoy una mano sobre la mejilla de Nellie.- Seorita Grayson, puedo acompaarla a su casa? -A mi casa? -pregunt ella, como si nunca hubiese odo antes esa palabra. y de pronto, como cuando el agua apaga el fuego, retorn a la realidad. -Qu hora es? Oh, no me lo diga. Mi padre estar furioso. No podrn cenar. Oh, no, qu hice? -Algo por usted misma, para variar -dijo Jace, pero Nellie ya corra en direccin al oeste, hacia su casa. El corri detrs. Mientras Nellie y Jace estaban en el parque, Terel entraba en la clnica del doctor Westfield. Estaba elegantemente ataviada con un vestido cereza oscuro, la chaqueta ajustada cubierta de bordados negros, que formaban un complicado entretejido. En el consultorio encontr slo a Mary Alice Pendergast, una joven de nariz fina unos aos mayor que ella. A juicio de Terel, era una solterona igual a Nellie, y por lo tanto no representaba una competencia que mereciese mucha atencin. La salud y se sent.

-Me parece que el doctor Westfield es mucho ms competente que una mdica, no le parece? -dijo Mary Alice, refirindose a la clnica para mujeres dirigida por la esposa del doctor Westfield. -En efecto -convino Terel-. Yo no confiara en una mujer, sobre todo si se trata de algo tan grave como mis palpitaciones cardacas. -Hum -dijo Mary Alice, en un gesto de asentimiento-. Y el doctor Westfield es tan apuesto, no le parece? -Eso nada tiene que ver con el asunto -replic Terel con aspereza. A su juicio, el mdico era el hombre ms apuesto que ella haba visto nunca, es decir hasta la llegada del seor Montgomery al pueblo. A decir verdad, era difcil elegir entre ambos. Despus de la visita del seor Montgomery, Terel haba realizado algunas averiguaciones. Al parecer, tena cierta fortuna; ella no saba muy bien cunto, pero sus informantes le dijeron reservadamente que no era pobre; pariente de ese vulgar Kane Taggert, bastante acaudalado por cierto. Durante un tiempo Terel se pregunt por qu el seor Montgomery haba aceptado el empleo de su padre, y no trabajaba para su opulento primo. Pero cuando record el modo en que ella mirara durante la cena, comprendi la situacin. Sin duda, ocup el cargo ofrecido para estar cerca de la joven. Terel estaba acostumbrada a que los hombres la contemplasen, pero el seor Montgomery la haba observado de otro modo, una forma tan distinta que ella a veces senta que se sonrojaba al recordar ese momento. Por supuesto, es el primer hombre que repar en ella, todos los dems no eran ms que jvenes. Terel haba pasado el da con su modista. Crea que ampliar el guardarropa no perjudicaba cuando uno iniciaba una nueva campaa. Y su nueva campaa consista en la persecucin de cierto seor Montgomery, un individuo agradablemente acomodado, si no rico, apuesto, y que a juzgar por las apariencias estaba loco por ella. Por supuesto, sus relaciones con los adinerados Taggert facilitaban las cosas. Se convertira en prima poltica de ellos y ya nunca podran volver a negarle la entrada en esa gran residencia que ocupaban. Quiz despus de que ella fuera la esposa del seor Montgomery alcanzaran a vivir en la misma casa con los Taggert. En todo caso, la residencia era bastante espaciosa. S, pens Terel, acomodndose mejor en la silla. Todo saldra muy bien si ella se casaba con el seor Montgomery. Se abri bruscamente la puerta y entraron tres de sus mejores amigas. -Ests aqu, Terel-dijo Charlene, sin hacer caso de Mary Alice-. Estuvimos buscndote por todas partes. -Quin es ese hombre divino que est con Nellie?

-pregunt Mae. -Con Nellie? Ella est en casa. Las muchachas se miraron. No era frecuente que supiesen cosas ignoradas por Terel. Formaron un crculo con las sillas de madera y se reunieron a su alrededor, sin dejar de advertir que Mary Alice escuchaba muy atentamente. -Invit a Nellie a beber una taza de t -dijo Louisa. -Que tena un repulsivo vestido viejo, con las mangas demasiado pequeas. La moda de hace cuatro aos, por lo menos. - Y manchas de harina en la falda. -Con quin estaba ella? -pregunt Terel. -Alto, muy alto, cabellos y ojos oscuros, buen mozo... -Muy buen mozo. -Espaldas anchas y... -Cmo se llama? -volvi a interrogar, ya encolerizndose, porque intua de quin se trataba. -Montgomery. Nellie dijo que trabajar para tu padre. -Ninguno de los empleados del mo tiene ese aspecto -dijo Louisa llevndose la mano al pecho. Terel endureci el cuerpo. -En efecto trabaja para mi padre y Nellie slo estaba mostrndole algunos lugares de Chandler. Ella... -Era lo que hacan cuando se abrazaron encaramados sobre el muro del parque? Mary Alice contuvo una exclamacin y se inclin hacia adelante para or mejor. -No puedo creer... -comenz a decir Terel. -Por lo menos los vio una docena de personas! -dijo Mae-. Todo el pueblo habla del asunto. El seor Montgomery alz a Nellie sobre el muro y... -Alz a Nellie? -pregunt Mary Alice. -S -dijo Charlene la levant sobre el muro despus trep con ella y frente a todos l... l... -La abraz -dijo soadoramente Mae. -Y le quit los alfileres de los cabellos! Ah estaban abrazndose a la vista de todo el pueblo y l le solt los cabellos y omos decir que casi la bes. Frente a todos! Estaban sentadas mirando a Terel y esperando su respuesta. -No les creo -dijo ella. -Puedes preguntarlo a quien quieras -agreg Louisa-. Y no solamente subieron al paredn de acuerdo con Johnny Bowen y Bob Jenkinst el seor Montgomery casi los atac en la calle. Y lo nico que ellos hicieron fue preguntar a Nellie por t. -Por m? -murmur Terel. Johnny y Bob eran dos de sus pretendientes favoritos jovencitos que la adoraban no le pedan nada y siempre estaban dispuestos a satisfacer sus deseos. -Johnny dijo que el seor Montgomery declar que Nellie no era tu secretaria social. -Mae se volvi hacia Louisa.- Es as, verdad? Es lo que dijo, no?

-S -contest la joven. El seor Montgomery les expres que Nellie no deba responder preguntas acerca de tu persona, y Johnny sostuvo que pareca bastante prendado de Nellie. -En el saln de t -dijo Mae-, la miraba como si estuviera... bien... enamorado de ella. -De Nellie? -pregunt Mary Alice-. De Nellie Grayson? Terel haba odo ms de lo que deseaba escuchar. Se puso de pie. -El seor Montgomery es muy amable, y profesa mucha simpata por las mujeres como Nellie. Mi pobre hermana tiene muy escasa vida social y l se compadeci, de modo que sali con ella a pasear un poco. -Quisiera que l se compadeciese de m -dijo Mae, pero call cuando Terel le dirigi una mirada de fuego. Terel manipul sus guantes de cabritilla cereza. -Me disculpo si los actos del seor Montgomery fueron mal interpretados, y apreciara que ustedes cesaran de difundir rumores que no tienen bases reales. Pas entre las jvenes, e intencionadamente pis el encaje del vestido de Mae. -Qu pasa con sus palpitaciones cardacas? -le dijo Mary Alice. -Su corazn est muy bien; es su carcter el que necesita cuidados -profiri Charlene, y las cuatro se echaron a rer. Terel estaba muy enojada cuando inici el camino de regreso a su casa. Nellie se atreva a hacerle eso! Como si no tuviese problemas suficientes, con tantas mujeres solteras en Chandler, ahora su propia hermana la traicionaba, y de un modo realmente insoportable! Camin deprisa por la avenida Coal y en cada calle alguien la detena para preguntarle por Nellie. -Quin era ese caballero maravilloso que la acompaaba? -Parece que Nellie llegar antes que t al altar -dijo riendo el seor Mankin. -O decir que irn juntos al Baile de la Cosecha -le coment la seora Applegate-. Crees que t sers invitada despus de lo que sucedi el ltimo ao? -Nunca me percat de lo bonita que es Nellie hasta que la vi hoy -dijo Leora Vaugh-. Creo que la invitar a mi propia fiesta. -Terel-dijo Sarah Cokley-, debes traer a Nellie la prxima vez que organicemos una fiesta en la iglesia. -Se ech a rer.- Este pueblo no permitir que contines ocultando a Nellie. Cuando Terel lleg a la santidad de su casa, le herva la sangre. Estaba dispuesta a despedazar a Nellie. Cmo se atreva a actuar as? Cmo se animaba a atraer la atencin sobre su propia persona, y de ese modo? Terel fue primero a la cocina y despus al jardn, pero Nellie no estaba por all. Tampoco le encontr en otras habitaciones de la casa. Necesit unos minutos para comprender que segua

acompaada del seor Montgomery. Se sent pesadamente en un taburete de la sala. Nellie siempre estaba en casa y desde que ella era una nia pequea, su hermana la esperaba. Recordaba los das que regresaba de la escuela y Nellie en la cocina, planchando; tena entonces slo catorce aos, de modo que deba encaramarse sobre una caja para alcanzar la tabla de planchar; y entonces descenda y le preparaba la leche con bollos. Terel deposit su bolsito sobre la mesa y observ con desagrado que la superficie estaba cubierta de polvo. Con movimientos lentos se puso de pie y volvi a la cocina. Generalmente el lugar estaba ordenado y limpio, pero ahora la ancha mesa luca cubierta de harina y en un costado haba un trozo de masa seca y agrietada; la puerta abierta, las moscas zumbando aqu y all y el fuego apagado. En las restantes habitaciones de la planta baja todo estaba cubierto de polvo. Si Nellie no apremiaba constantemente a esa perezosa Anna, la muchacha no haca nada. Y ahora que su hermana se haba ausentado durante la mayor parte del da, Anna probablemente estaba durmiendo en uno de los cuartos. En el piso alto, las habitaciones ofrecan un espectculo igualmente lamentable. El cuarto de bao no estaba limpio y la espuma llena de pelos de su padre se haba secado en el lavabo. En el dormitorio de Terel las ropas estaban dispersas aqu y all. Esa maana se haba visto en dificultades para decidir qu usara y todas las prendas que en definitiva desech estaban diseminadas en los diferentes muebles. Sobre la cama el vestido de tafetn rosado cuya reparacin Terel haba pedido explcitamente a Nellie; pero la falda continuaba rota en la cintura. Fue a la habitacin de su padre y no tena mucho mejor aspecto. Las ropas de la vspera estaban en el suelo, y seis pares de zapatos esperaban que Nellie los lustrase; pero los seis continuaban con polvo. Terel descendi por el corredor. La habitacin de Nellie estaba como siempre pulcra y limpia, el nico lugar ordenado en esa catica casa. Con aire reflexivo, Terel descendi al saln. Por lo que decan los habitantes del pueblo, lo que estaba sucediendo entre Nellie y el seor Montgomery era grave. Grave y permanente. Grave hasta el extremo de impulsar a Nellie a abandonar la casa. Terel inspeccion la sala cubierta de polvo y pens en los cuartos del piso alto. Si Nellie se casaba y se iba, quin se ocupara de la cocina y la limpieza? Saba que no sera su progenitor. Aunque su hermana tenda a ver al padre de ellas a travs de lentes color de rosa, Terel lo conoca bien. Era el hombre ms tacao que jams hubiese existido. Ella supona que su empresa de fletes produca bastante dinero, pero Charles Grayson no estaba dispuesto a gastar ms de lo indispensable. Por eso vivan en una casa muy vulgar, con una sola criada, muy

mediocre pero barata. Charles no estaba dispuesto a gastar su precioso dinero en elevar el nivel de vida de ellos. Terel haba aprendido a manejarlo y cuando quera tener ropas nuevas iba a una tienda y las cargaba a la cuenta de la familia. El orgullo de su padre le impeda negarse a pagar las facturas. Pero Nellie nada saba de l. Lo nico que charles necesitaba hacer era decir que no poda pagar ms criados, y Nellie redoblaba sus esfuerzos para afrontar la situacin. Terel pens: Entonces, qu sucedera si Nellie se marchaba? , si se iba y los dejaba solos? Saba que Charles le hara imposible la vida, sin duda le exigira que dedicara sus das a cocinar y vigilar a la perezosa Anna, para obligarla a hacer algo. Si Terel consegua esquivar esas tareas, lo lograra solo a costa de una sucesin de batallas equivalentes a una guerra. Su padre poda ser un hombre agradable, quiz fro, pero un individuo de buen comportamiento si se atendan sus necesidades fundamentales y no se lo obligaba a gastar demasiado dinero. Pero poda ser un tirano en cuestiones sencillas, por ejemplo el retraso en servir la cena. Terel no poda imaginar cmo se manifestara el carcter de su progenitor si ella se vea obligada a prepararle la cena. A decir verdad, Terel no saba absolutamente nada de cocina. -Nellie no puede irse de esta casa antes que yo -murmur. De ningn modo permitira que su hermana se casara y la dejase sola, para atender al padre. Apret con fuerza los labios. y de todos modos, Nellie no poda casarse con una persona como el seor Montgomery. Lo que haba sucedido hoy no era nada ms que un ejemplo de lo que resultara si su adiposa y aburrida hermana atrapaba a un hombre como se. Cas poda or la voz de Charlene. "Tu marido es simptico, pero de ningn modo tan rico o apuesto como el esposo de Nellie. Quin habra pensado que Nellie atrapara al hombre ms atractivo de la temporada, y eso usando vestidos tan feos? Terel, tal vez deberas aprender a cocinar ." No, pens, no podra soportar el ridculo, estaba decidida a lograr que no hubiese motivos para ello. A las seis apareci su padre en la puerta principal de la casa, exactamente lo que Terel haba previsto; la joven sonri, porque Nellie an no haba retornado. Extrajo su pauelo, gimi unas pocas veces, y se acerc corriendo a su padre. -Oh, pap -llorique, arrojndole los brazos al cuello-, cunto me alegro de que hayas regresado. Estoy muy, pero muy asustada. Con un gesto de desagrado, Charles separ de su cuello los brazos de Terel. No le interesaban las manifestaciones fsicas de afecto. -Qu te asust? Terel se llev el pauelo a la cara. -Nellie no est en casa.

-Nellie no est en casa? -pregunt el padre con el mismo tono que hubiera podido usar para decir: "Se ha interrumpido el movimiento de la Tierra?"Dnde est? -Debo decrtelo. Oh, pap, ojal que nuestro buen nombre pueda superar el escndalo. -Escndalo? Qu pasa? -Medio la empuj hacia la sala polvorienta.- Bien, dmelo todo. No ocultes ningn detalle. Mientras finga sollozar, Terel le dijo todo lo que saba y algo ms. -Estaban abrazndose sobre el muro! y todo el pueblo los vio. No me sorprendera que la gente anule sus contratos contigo despus de este episodio. A Nellie nada le importa de nosotros. Slo se ocupa de s misma. No prepar la cena y el piso alto est completamente desordenado. Charles la mir asombrado y despus sali de la habitacin para subir. Pasaron unos minutos antes de que volviese. A pesar del dramatismo de Terel, Charles comprenda muy bien el problema. No le inquietaba la posibilidad de que el comportamiento escandaloso de Nellie le acarrease la prdida de un negocio, pues si eso hubiese sido posible, la conducta de Terel habra perjudicado a su compaa varios aos antes. En cambio, le incomodaban los zapatos sin lustrar. Dos aos atrs, cuando Nellie quiso casarse, l la haba persuadido de que no diese ese paso. Saba lo que su vida sera sin su hija mayor. Si ella se marchaba, l tendra que lidiar solo con la pereza de Terel, con su negativa a hacer nada que no la beneficiase directamente. Cuando Charles conoci a Jace Montgomery, saba de quin se trataba. Un ao antes alguien le haba dicho que era el hijo del propietario de la empresa de navegacin Warbrooke. Charles trat de obtener una carta de presentacin para l, pero Jace haba salido de la ciudad antes de que pudiesen verse. Un ao despus Charles agradeci a su buena estrella, que repentinamente determin su aparicin, cuando acudi a salvarlo de un grupo de rufianes. Charles haba comenzado a trazar planes inmediatamente. Era una presa valiosa si consegua convertirlo en su yerno! Jace vinculara a la familia Grayson con la compaa Warbrooke. Imaginaba una gran firma terrestre y martima llamada GraysonWarbrooke. As, haba comenzado a hablarle de su bella hija, y despus de varias horas de conversacin logr convencer a Jace de que aceptara la invitacin a cenar. Despus, todo se ech a perder. Como de costumbre, Terel no escuch a Charles cuando ste le explic qu importante era Montgomery, y por eso mismo haba dejado al visitante en manos de Nellie. Slo el cielo saba por qu sta interesaba a Montgomery. Pero as fue la situacin desde el principio. Puede conseguir a Terel, pens Charles, pero no a Nellie. O por lo menos, no antes de que Terel se case y se marche. Charles no quedara solo, en compaa de su malcriada hija menor. -Qu tonto! -murmur Charles. Qu demonios vea en

Nellie? Era, comparada con Terel, un viejo caballo de arado frente a un potrillo de pura sangre. - Volvi a la sala. -Enviar a varios hombres que la busquen -dijo a Terel-. No creo que nuestra familia pueda Soportar este escndalo. Le prohibir que vuelva a ver a Montgomery. -Dirigi una mirada penetrante a Terel. Quiz t puedas ocuparte de presentarlo a la sociedad de Chandler. -Har todo lo posible -dijo Terel solemnemente-. Pap, t sabes que siempre estoy dispuesta a ayudarte.

5
Nellie comi constantemente durante tres das. Al parecer, no poda detenerse. Horne tres pasteles y consumi uno. En la panadera compr cuatro tortas y engull una ella sola. Prepar seis docenas de bollitos e ingiri veinticuatro antes de que se enfriaran. Siempre que recordaba el regreso del da que haba pasado Con el seor Montgomery, senta un apetito feroz. El horror al volver Terel llorando, y la decepcin que la propia Nellie provocaba en su padre- la haban perseguido constantemente. Ahora, y durante tres das, viviendo agobiada por el temor de que la gente anulara los contratos con el seor Grayson a causa de la conducta escandalosa de la hija del empresario. Su padre le haba presentado un cuadro sombro: los tres arrojados a la calle sin tener qu comer, y obligados a afrontar a cielo abierto el invierno de Colorado, porque Nellie era demasiado egosta para preocuparse de alguien que no fuese ella misma. Que su comportamiento haba sido ofensivo lo demostraban las muchas invitaciones que comenzaron a llegar a su nombre. -Creen que eres una mujer sin moral-haba dicho Charles, al mismo tiempo que arrojaba al fuego as invitaciones. Una parte de Nellie deseaba destacar que Terel tambin reciba invitaciones, y sin embargo no se la consideraba una mujer lasciva. Como si hubiera ledo sus pensamientos, Terel observ que a ella no la haba visto el pueblo entero abrazada con un hombre. En cambio ella haba pasado la mayor parte de la noche sola, con un hombre, en el parque. Nellie haba intentado defenderse sealando que regres al hogar a las ocho y media pero rompi a llorar cuando el padre le pregunt si era posible que hubiese concebido al bastardo de ese hombre. Terel le explic que un hombre mundano como el seor Montgomery la deseaba slo porque ella era tan inocente que l poda conseguir todo lo que quera. -Mrate, Nellie. Acaso imaginas otra razn para que l te busque? -le inquiri Terel-. Tales hombres se aprovechan de las mujeres como t, que pasan con ellos la noche fuera de la casa; despus, se casan con damas respetables. Si te profesase el ms mnimo respeto, no habra entrado a escondidas por el fondo de la

casa ni te hubiera pedido que salieses subrepticiamente con l. El hombre que respeta a una mujer la trata respetuosamente. Ni el padre ni Terel aflojaron la presin ejercida sobre Nellie. Hablaban, hablaban y hablaban. Y ella coma y coma y coma. Estaba segura de que tenan razn. Saba que los haba avergonzado profundamente, pero a veces, con frecuencia bien entrada la noche, Nellie recordaba el nodo en que el seor Montgomery la miraba. Nadie saba que l haba apoyado la cabeza en su regazo, ella estaba segura de que si llegaban a enterarse, ya n abrigaran la ms mnima esperanza acerca de la posibilidad de que su alma se salvase; pero a veces recordaba la sensacin de los cabellos del seor Montgomery en los dedos que ella deslizaba sobre su cabeza al acariciarlo. Evocaba cuando le pregunt qu era lo que prefera hacer en la vida, memorando las lgrimas del seor Montgomery mientras cantaba el himno. En todos sus recuerdos no encontraba nada que confirmase esa imagen de seductor perverso, segn la opinin de Terel. Su padre deca que el seor Montgomery galanteaba a todas las mujeres bonitas que por casualidad entraban en la oficina de fletes. Y su hermana deca que en la iglesia, los domingos, l se sentaba entre Mae y Louisa. Charles agreg que era mejor que Nellie no fuese ese da a la iglesia, porque an no deban verla en pblico. Abrigaba la esperanza de que su ausencia contribuyese a diluir el flujo de chismes provocados por su escandalosa conducta. De modo que el domingo Nellie permaneci en casa y despus que Terel le relat que Jace se sentaba con las otras mujeres, ms jvenes, bonitas y delgadas, ella ingiri media docena de pasteles. Ahora estaba sola; su padre trabajando en la oficina, Terel en casa de sus modistas, y Anna haba ido al mercado. Estaba fregando la vajilla utilizada durante la cena de la vspera. -Hola. Nellie se volvi y lo vio all, de pie, y los recuerdos de esa tarde y esa noche maravillosas afluyeron a su mente. Le sonri antes de recordar los tres ltimos das, y despus frunci el ceo. -Tiene que marcharse -dijo, y volvi a concentrar la atencin en la vajilla. Jace deposit sobre la mesa el ramillete de flores, se acerc a ella, la tom por los hombros y la oblig a volverse. -Nellie, qu sucede? No la he visto en varios das. Estuve aqu todas las noches pero su padre dijo que se senta enferma. Realmente se siente mal? Nadie le haba dicho una palabra de las visitas de Jace. Se apart de l. -Estoy perfectamente bien, y usted tiene que irse. No puede estar solo conmigo. No es propio. -Propio? -pregunt l, desconcertado. Si ella no haba estado enferma, quiz no lo recibi porque no lo deseaba-. Nellie, hice algo que la ofendiese? -Enderez el cuerpo.- Tal vez en el ensayo del coro yo... No termin la frase.

Ella le dirigi una mirada sorprendida. Acaso crea que sus lgrimas la haban ofendido? -Oh, no, no, no es nada por el estilo. Es... No poda decrselo. -Qu? Qu error comet que no desea verme? Asombrada de s misma ella se ech a llorar. Ocult la cara entre las manos y su espalda se estremeci con los gemidos. Casi en el acto Jace se acerc, le pas el brazo sobre los hombros y le ofreci una copa de brandy. -Beba esto -orden, despus que ocup un asiento. -No puedo. Yo no... -Bbalo! Ella obedeci, sofocndose con el lquido pero lo sorbi todo. -Ahora -dijo l recibiendo la copa vaca y sentndose frente a ella-, dgame qu pasa. -Nos comportamos escandalosamente -respondi, pero ahora que haba bebido el brandy no le pareci que lo que haban hecho fuese tan terrible. Jace no comprendi. Quizs el comportamiento de ambos haba sido un poco atrevido, pero al parece eso no import a ningn habitante de Chandler. En realidad, en todos los lugares donde l apareca la gente manifestaba curiosidad por Nellie. Pareca que antes nadie le prestaba atencin. Tom entre las suyas las manos de Nellie. -Fue el hecho de que estuvisemos solos? Si eso la molesta, podemos salir acompaados por otras personas. Jace se dijo que eso tambin lo ayudara a mal tener las manos alejadas de Nellie. -El muro -dijo ella, sollozando. -El muro? -Sonri.- Est conmovida porque la abrac sobre el muro? Usted corra peligro de caer. -Yo... yo... -No pudo decirle ms, ni hablarle de la posibilidad de que la gente cancelara contratos ni decirle que l no la respetaba. Cuando l la miraba como lo haca ahora, Nellie no atinaba a pensar con claridad. El ruido de pasos frente a la puerta de la cocina determin que ella abriese horrorizada los ojos. -Es Terel. Tiene que marcharse. La voz de Nellie expresaba pnico. -La saludar. -No, no, no. Vyase. Tiene que irse. Jace no saba a qu responda el apremio, pero no tena la ms mnima intencin de alejarse. Entr en la alacena en el instante mismo en que Terel apareci en la cocina. Apoyado contra los estantes poda ver claramente el interior de la cocina y tena por delante de cuerpo entero, a Nellie y su hermana. Hasta ahora haba tenido ojos slo para Nellie, pero en ese momento llam su atencin el hecho de que hubiese un contraste tan acentuado entre las dos. Terel tena un costoso vestido de lana,

sus cabellos estaban cuidados y bien peinados, y en cambio Nellie usaba un vestido que pareca bastante viejo. -Regresaste temprano -dijo Nellie Con un balbuceo. -S. - Terel se quit los guantes de cabritilla. - No quiero quedarme en el pueblo y seguir escuchando los detalles del escndalo. Nadie habla de otra cosa que no seas t y ese hombre. Los ojos de Nellie se volvieron hacia la alacena. -No creo que debamos hablar de eso ahora. Sera mejor sentarnos en la sala. -No quiero ir a la sala. -Terel se quit el sombrero.- Tengo mucho apetito, ni siquiera pude almorzar porque el nico tema que todos queran comentar conmigo eras t y tu conducta con ese hombre. Realmente, no pude soportarlo. -Terel, por favor, vamos a la sala. Podemos... -Mira las flores! Nellie, por qu no me dijiste que me enviaron flores? De quin Son? De Johnny? De Bob? O quiz de Lawrence? - Terel tom el ramillete y busc la tarjeta y la ley.- Dice -empez a leer-: "A la mujer ms hermosa del mundo." Qu encanto. Seguramente las envi Lawrence. -Entonces continu leyendo y vio que deca: "A Nellie, Con amor, de Jace." Terel tuvo que leer tres veces la tarjeta antes de entender realmente. Arroj las flores al piso. -Estuvo aqu, verdad? -exclam-. Estuvo en esta habitacin. Despus de lo que nuestro padre y yo te dijimos, continas con tu conducta desenfrenada. Cmo es posible, Nellie? Cmo pudiste hacerlo? - Terel, por favor -rog Nellie-. No podramos... - Y tambin brandy -continu, apoderndose de la copa vaca-. Esto ha llegado demasiado lejos. Espera a que nuestro padre lo sepa. Nellie, nunca pens que eras estpida. No comprendes que la gente que te ama sabe lo que ms te conviene? No entiendes lo que l quiere de una mujer como t? Desea emborracharte y... Terel estaba de espaldas a la alacena, y Nellie, de pie frente a ella Vio horrorizada que Jace descenda a la cocina, dispuesto a luchar contra su hermana. Nellie mene con fuerza la cabeza, y despus cruz deprisa la cocina. Terel manipul su pauelo mientras la mujer empujaba a Jace de regreso a la alacena. Su cuerpo estaba en la cocina, pero el brazo extendido penetraba en la alacena. -...y as har lo que quiera contigo -termin Terel. Al or esto se oy el rezongo de Jace. - Te res de m? -pregunt horrorizada Terel. -No, es claro que no. Jams me reira de ti. Yo... -Nellie no pudo decir ms, porque Jace le haba aferrado la mano apoyada sobre su cuerpo, y estaba mordisquendole las yemas de los dedos. -Nellie, no conoces a los hombres como l. El es un ... bien,

un seductor de mujeres. Jace estaba mordisquendole la parte inferior de la mueca, y ella senta la punta de su lengua sobre la piel. -Nellie! Ests escuchndome? -S -dijo ella con un gesto soador. -No puedes confiar en hombres Como l, y pap tuvo razn cuando te prohibi que lo vieses nuevamente. Jace hizo una pausa brevsima con los besos prodigados a la mano de Nellie cuando oy las ltimas palabras de Terel, pero despus continu. Adems de besarla, quera escuchar lo que deca esa perra mentirosa. -Pap te habl de sus galanteos, y yo misma lo vi en la iglesia. Su nico propsito es conquistar el mayor nmero de mujeres. No s por qu decidi que t seras una de sus... sus conquistas. Pero sa es la situacin. Nellie, no sabes que nos preocupamos por ti y te deseamos lo ms conveniente? Nellie apenas pudo asentir. Se haba arremangado para lavar la vajilla, y ahora l le besaba el antebrazo. -Lo nico que ese hombre aspira es incorporarse a la empresa Grayson. Quiere ser el socio de nuestro padre y hubiera intentado seducirme, pero comprendi que yo saba demasiado de los hombres para caer en sus ardides escandalosos. Yo jams le habra permitido humillarme en pblico, como hizo contigo. De modo que, al saber que no lo podra conseguir, empez a perseguirte; y Nellie, creste todo lo que l te dijo. Oye, te dijo que eras bella? Nellie volvi los ojos hacia el interior de la alacena, y los clav en Jace. El a su vez la mir y asinti. -S -murmur Nellie-. Me dijo que era hermosa. -Ah tienes. Eso demuestra que es un mentiroso. Al or esto Jace solt el brazo de Nellie e intent salir de la alacena, pero Nellie apoy la mano sobre su pecho y le dirigi una mirada de ruego, mientras la hermana se volva para tomar una copa de un armario. -Terel, por qu no subes y te acuestas? Te llevar el almuerzo en una bandeja. -Si, quizs eso sea lo mejor. Ha sido un da muy fatigoso. No imaginas cuntos chismes tuve que escuchar acerca de mi propia hermana. Nellie comenz a apartarse de Jace pero l la sujet, de modo que la joven permaneci en el mismo lugar y dirigi a Terel una sonrisa descolorida, quien, suspirando, abandon la cocina. Nellie se volvi inmediatamente hacia l. -Seor Montgomery, usted no puede... -comenz, pero no logr decir ms, porque l la atrajo hacia el interior de la alacena y la abraz y la bes. Al principio, Nellie se sinti tan impresionada que permaneci inmvil, los ojos abiertos, rodeada por los fuertes brazos del hombre, que la apretaban con bro. -Nellie -murmur l, mientras le besaba el cuello-, no comprende que no me

interesa la compaa de su padre? Usted es lo nico que me interesa. Ella apenas lo escuch mientras los labios de Jace le besaban el cuello. Sus grandes manos le apretaban el cuerpo, y Nellie senta que se le aflojaban las rodillas. El volvi a la boca de Nellie y la bes, primero suavemente, y despus, cuando Nellie afloj el cuerpo, el beso fue ms intenso. La punta de la lengua de Jace toc la de Nellie. Al principio ella empez a retirarse, pero l la sostuvo con fuerza. Pasaron unos minutos antes de que comenzara a reaccionar realmente al contacto de Jace. Ella no tena idea de la intensidad de los anhelos y los deseos contenidos en su propia naturaleza. Era una mujer afectuosa que no saba cmo expresar su amor. Con los brazos rode el cuerpo de Jace, lo apret con ms vitalidad, y su respiracin se aceler y acentu mientras l continuaba besndola. -Nellie -murmur Jace, y comenz a acariciarle el cuello con los dientes y los labios. Ella alz los brazos y hundi las manos en sus cabellos. Le bes las mejillas y el cuello y al pasar la punta de la lengua por la piel sinti los hirsutos bigotes. El ola bien; el tacto era agradable; el sabor bueno. Al cabo de unos minutos Nellie ya no pudo ver ni pensar. Era todo sentimiento, una enorme, gigantesca y rojiza masa de sentimientos. -Nellie -dijo Jace, tratando de separarse de ella, pero descubriendo que eso era muy difcil-, tenemos que detenernos. Irgui la cabeza para mirarla. El rostro de la joven estaba sonrojado, tena los ojos cerrados, con pestaas largas y espesas, y sus labios suaves y llenos se entreabran sugestivos. -Nellie -dijo de nuevo Jace, y esta vez la voz se asemejaba a un gemido-, no puedo soportar ms. Tenemos que detenernos. -La bes suavemente y despus se apart.- Creo que tu familia se sentira un poco chocada si descubriera que estamos haciendo el amor en el piso de la alacena. Nellie abri lentamente los ojos y lo mir. Los dos estaban ntimamente unidos, la pierna de Jace entre las de Nellie, y ella record ahora su propio y desenfrenado comportamiento. - Yo... lo siento, seor Montgomery -murmur, apartndose-. Yo no quise... No saba qu decir. -Est bien -dijo l, sonriendo como si nada hubiese sucedido, pero en su frente se adverta el brillo de la transpiracin. Nellie se sinti de pronto muy avergonzada y comenz a salir de la alacena, la cara cubierta de rubor . -Nellie. -Ella aferr del brazo y la acerc, pero ella se debati y recuper su libertad. -Seor Montgomery, de veras quiero disculparme por ... por mi conducta -murmur, caminando por la cocina. Era mejor no mirarlo. Si no volva a hacerlo, quiz poda olvidar cmo acababa de comportarse.

-Por favor, mreme -dijo Jace, y como ella no respondi al ruego, la tom de los hombros y acerc su cara a la de la jovenNo creer lo que dijo de m su hermana, verdad? Usted es la nica mujer a quien he mirado en este pueblo. Esas dos coquetas recargadas de adornos de la iglesia se sentaron junto a m, yo no lo hice junto a ellas. Y en la oficina de su padre siempre mi limit a ser corts con las damas. Ella se apart de Jace. -Seor Montgomery, no s cmo usted concibi la idea de que su vida social me preocupa. Est en libertad de perseguir a todas ya cada una de las jvenes bonitas del pueblo. Comenz a cortar rebanadas de pan y carne con el fin de preparar un plato de comida para Terel. El comprendi que no le crea. Pens: Maldita sea esa mocosa, Terel. Nellie aceptaba todo lo que ella le deca. -Jams hice propuestas a su hermana, y tampoco yo... -Sugiere que mi hermana dijo una falsedad? -Al que le caiga el sayo, que se lo ponga -respondi l casi sin pensarlo. Ella lo mir, hostil. -Seor Montgomery, ahora puede irse. y no creo que deba regresar. -Nellie, le pido disculpas. No fue mi intencin decir eso acerca de su hermana, aunque sea verdad. Quise explicar ... -No continu, porque Nellie estaba mirndolo con intensa clera.- Nellie, por favor, salgamos a caminar. Deje todo aqu, y salga conmigo. Le demostrar lo que usted significa para m. -Cmo hizo en la alacena? No, seor Montgomery, creo que es mejor no hacer tal cosa. S lo que soy. Una solterona que por casualidad tiene un padre rico. Usted no necesita perder su tiempo conmigo, ahora que he comprendido cul es su juego. La mirada de ruego desapareci de la cara de Jace, remplazada por una expresin colrica. -Nunca fui deshonesto con usted -dijo con los dientes apretados-, y no me agrada que se me acuse de falta de decencia. -Avanz un paso hacia ella y Nellie retrocedi. La clera en la cara de Jace era temible.- Nellie, llegar el da en que usted deba elegir... su propia vida o la de su familia. Estoy dispuesto a ayudar, pero no si se me acusa de mentiroso y se me dice que cortejo a una mujer slo para conseguir el dinero de su padre. Si dedicase un poco de tiempo a conocerme descubrira que no soy as. Soy... -se interrumpi. No estaba dispuesto a explicarle cmo era l mismo. Si crea en su hermana, si crea en lo que otros le decan en lugar de lo que bien saba era la verdad, se era le problema de la propia Nellie. El no se defendera ante ella. Tom su sombrero de la mesa. -Si usted desea ser una solterona, la decisin es suya. Fue agradable conocerla, Nellie -dijo, se volvi en redondo y abandon la cocina. Durante un momento estuvo demasiado aturdida para

pensar. Mir fijamente hacia la puerta, impedida de moverse. Finalmente se dijo: Bien, Terel estaba en lo cierto. El deseaba nicamente el dinero de su padre. Cuando supo que no poda conseguirlo, que Nellie haba sido informada de su siniestro plan, se fue. Durante un momento ella contempl la posibilidad de seguirlo. Por un segundo pens que poco importaba si l la deseaba por el dinero de su padre o por otra razn. Fueran las que fuesen las causas reales de su inters, la tarde y la noche que haban pasado juntos fueron las horas ms felices de su vida. Cerr los ojos y volvi a su mente el momento en que estaba con l sobre el muro, y cmo Jace haba conseguido que ella se sintiera area y bonita. Record su cabeza descansando sobre el regazo mientras hablaban. Evoc el modo en que l haba cantado el himno y cmo las lgrimas descendan por sus mejillas. Y un momento antes, en la alacena. Ella nunca haba sentido pasin, una experiencia nueva e intensa. Cruz los brazos sobre el pecho y se frot los antebrazos. Pens: el dinero. Lo nico que l deseaba era el dinero de su padre, y como deca Terel, estaba cortejando a una solterona adiposa para conseguirlo. Detrs, se abri bruscamente la puerta de la cocina. -Reclama su almuerzo -dijo Anna, malhumorada porque tena que hacer algo. Nellie retorn al presente. -S, ya voy -dijo, y tom la bandeja con la comida. Terel estaba sentada en la cama, leyendo, apoyada sobre varias almohadas, la falda arrugada de seda bajo su cuerpo. Nellie deposit la bandeja sobre las rodillas de su hermana, y comenz a colgar las prendas de Terel. -No me trajiste una flor. -Qu? -pregunt distrada Nellie. Continuaba viendo los ojos de Jace. Se haba irritado tanto, tal vez ella no hubiera debido acusarlo de ese modo. Quizs habra tenido que reunir ms pruebas que demostrasen que sus intenciones eran deshonrosas. Quizs... -Siempre pones una flor en mi bandeja -dijo Terel, con un acento que sugera que estaba al borde de las lgrimas-. Oh, Nellie, ya no te interesamos. Slo te preocupas por l. Nellie retir la bandeja de su regazo, abraz a su hermana menor y le acarici sus cabellos. Pens: Mi nia. Terel es la nica hija que tendr jams. Durante un momento sinti tambin deseos de llorar. Tal vez la nica posibilidad que se le ofrecera jams de tener su propio hogar y su familia acababa de alejarse. -Ciertamente, me importas -dijo Nellie-. ltimamente estuve tan atareada que olvid la flor. Eso no significa que ya no me preocupas. - Tus sentimientos por pap y por m son ms intensos que por l? -Por supuesto.

Terel aferr el cuerpo de Nellie. -No huirs Con l y nos abandonars, verdad? Nellie se apart y sonri a Terel. -Una solterona excedida de peso como yo? Quin me querr? . Terel llorique un poco. -Nosotros te necesitamos. Pap y yo te necesitamos. Nellie comenzaba a sentir apetito. Se separ de Terel y le devolvi la bandeja. -Debes almorzar y quiz dormir una siesta. Probablemente ests fatigada por tantas preocupaciones. -S, creo que es as; pero Nellie, no te vayas. De mala gana, Nellie se sent sobre el borde de la cama. El hambre le contraa el estmago. -Se march realmente? -pregunt Terel, con la boca llena-. No estar acechando en algn rincn de la planta baja, verdad? -No. -Nellie senta ms y ms apetito a medida que pasaban loS minutos. -Oh, Nellie, no sabes qu maldicin es ser joven y bella como yo. Los hombres se te acercan respondiendo a los motivos ms horribles. -Despedaz un trozo de pan que Nellie haba horneado esa misma maana y mir fijamente a su hermana.Te invitaron al Baile de la Cosecha? Nellie sinti que se ruborizaba. -S -murmur. Terel deposit la bandeja sobre la mesa que estaba junto a la cama, y despus se llev las manos a la cara. -A m no me invitaron. Soy la nica persona en el pueblo que no asistir. Nellie abraz nuevamente a su hermana. -Utiliza mi invitacin. Creo que ahora no lograr ir; y adems, qu me pondra para una ocasin semejante? -No puedo usar tu invitacin. Los Taggert no creen que yo sea aceptable socialmente. Yo! Todos saben que ellos son poco ms que mineros del carbn. Oh, Nellie, ojal... Cuanto ms pensaba, su apetito aumentaba. Trat de controlar su gula Con la mera fuerza de la voluntad, pero ms se agravaba su ansia de comida. Jace haba dicho que ella tena alternativas, y que estaba eligiendo a su propia familia en desmedro de s misma. Por supuesto, prefera a su familia! No era eso lo que deba hacer una persona? Acaso la Biblia no enseaba que uno tena que dar para recibir?
Nellie descarg sobre la mesa la masa del pan. Qu hombre egosta deba ser el seor Montgomery si no entenda que la alegra ms grande de la vida consista en darse a los otros. Era suficiente ver la generosidad que ella, Terel y su padre demostraban, y cmo se volcaban unos a otros. El padre ofreca su amor y su apoyo a las dos hijas y Terel tambin ofrendaba amor. A cambio, Nellie cocinaba para ellos, mantena limpia la casa, los esperaba, haca diligencias, los escuchaba, los cuidaba y...

Para interrumpir el flujo de pensamientos, Nellie comenz a

comer todo lo que pudo hallar: cinco rebanadas de pan, medio pastel, una jarra llena de duraznos, la punta de una hogaza de pan; y cuando en la cocina ya no hubo alimentos, pas a la alacena, y all, record a Jace y el modo en que l la haba abrazado, y cmo la haba besado. -No me importa si me quiere slo por el dinero de mi padre -murmur, y despus, para evitar el llanto, abri una jarra de jalea de fresas y comenz a engullirla con los dedos. Mientras estaba en la alacena lleg la primera invitacin para Terel y cuando sta despert de su siesta la esperaban cinco convites. -Cmo es esto? -murmur Terel cuando su hermana se las entreg. -Los deseos -dijo Nellie, sonriendo, satisfecha de verla tan feliz-. Lo deseaste, y ah lo tienes. -Ojal qu? Terel desvi la mirada, y llorique otro poco. -Si yo fuese la muchacha ms popular de Chandler... Ojal me invitasen a todas las fiestas. a todas las salidas. Deseo que ningn habitante de este pueblo contemple la posibilidad de ofrecer una fiesta sin mi presencia. Nellie sonri. -En ese caso, eso es tambin lo que yo deseo. -De veras? -S, de verdad. Anso que seas la joven ms popular que Chandler ha conocido nunca, y que recibas ms invitaciones que las que podras aceptar. -S, eso me agradara -dijo Terel, sonriendo. - Y te hara feliz? -Oh, s, Nellie, sera muy feliz si fuese popular. Es todo lo que pido de la vida. -En ese caso, realmente aspiro a que tu deseo se realice. Y ahora, por qu no duermes una siesta? Yo tengo cosas que hacer. -S -dijo Terel, sonriendo y extendi el cuerpo sobre la cama. Estaba arrugando su vestido, pero eso no le importaba, ella no tena que plancharlo. Nellie tom la bandeja en silencio y sali de la habitacin. En la cocina, cuando estuvo sola de nuevo, continu pensando en Jace. Si l no la buscaba para apoderarse del dinero de su padre, entonces ella lo haba insultado gravemente. Qu coment l acerca del galanteo? Algo a propsito de que la mujer homenajeada lo tachaba de mentiroso. Terel apret las invitaciones contra el pecho durante un momento y despus abri muy grandes lo ojos. -Y qu usar? Oh, Nellie, tienes que llamar a mi modista y decirle que traiga muestras de telas modelos. -No tengo tiempo, voy a preparar la cena. Enviar a Anna, o tal vez t misma vayas. -No puedo. Una de las invitaciones es para un t hoy mismo. Y que no sea Anna, nunca transmite bien los mensajes. Nellie,

tienes que ir t misma. Si por 1o menos pap instalase un telfono! -Terel, no tengo tiempo para... -se volvi hacia su hermana-. Cre que deseabas que yo fuese popular Pens que real y verdaderamente lo queras. -As es, pero... Terel pas un brazo sobre los hombros de Nellie -Por favor, aydame. Si conozco a mucha gente quizs encontrar al hombre con quien casarme y despus nunca ms te molestar. Puede que a esta altura del prximo ao no estar viviendo aqu, y no tendr que molestarte en atender mis necesidades. Y as dispondrs de todo el tiempo libre que necesitas para cuidar de pap. A Nellie no le agradaba la perspectiva de vivir sola con su padre, una casa sin Terel era demasiad sombra para imaginarla. -Ir -dijo Nellie-. Vstete.
Horas despus Nellie volvi a la cocina. Su padre pronto volvera, y la cena no estaba lista. Haba: conseguido que la modista fuese a ver a Terel y 1a ayud a vestirse y peinarse antes de que Howard Bailey viniera a buscarle en su carruaje. Y ahora se daba prisa porque deseaba terminar la preparacin de la cena.

-Qu sucede? -pregunt Charles Grayson, irrumpiendo en la cocina-. Anna me dijo que hoy Terel gast una fortuna en vestidos. Nellie se prometi ntimamente que hablara con Anna. - Terel comenz a recibir invitaciones esta tarde y consider que le son precisas prendas nuevas para esas ocasiones. - Terel siempre cree que necesita prendas nuevas. -El seor Grayson fij la mirada en la mesa y advirti que las verduras estaban cortadas pero no cocidas.- Terel es el motivo de que la cena se retrase? -S, estuve ayudndole. -Lo pasaste jugando con Terel y descuidando el trabajo? Nellie aferr el palo de amasar con tanta fuerza que sus nudillos palidecieron. -La cena estar en la mesa a las seis. -Bien -dijo Charles y despus pareci que buscaba algo ms que decir-. Anna dijo que t deseaste que Terel recibiera las invitaciones. -Fue un juego tonto y nada ms. -Bien, si consigues que tus deseos se hagan realidad, pide que yo gane el dinero necesario para pagar todos esos nuevos vestidos. El seor Grayson se volvi y sali de la cocina. Durante un momento, Nellie cerr los ojos. -Deseo que mi padre tenga mucho xito -murmur-. Confo en que gane ms que suficiente para pagar los vestidos de Terel. Abri los ojos y sonri. Pens: Qu tontera. Los anhelos no se convierten en realidad, porque si as fuera... Pens en Jace, pero despus apart de su mente el pensamiento. Mi padre, recapacit, ojal consiga lo que quiere.

6
Kane Taggert estaba de pie frente a la ventana de su oficina y miraba a su primo pasendose por el jardn. Cuando su esposa se acerc por detrs, Kane no se volvi. -Cunto tiempo hace que est all? -pregunt Houston. -Es el tercer da. Va a trabajar para ese individuo Grayson, pero pasa el resto del da caminando por all. -Kane frunci el ceo.- Est comenzando a molestarme. -Imagino que su sufrimiento es mucho peor que el tuyo. El se volvi para mirarla. -Por nada del mundo yo aceptara volver a repetir el noviazgo. Ella sonri y lo bes en la mejilla, y cuando comenz a alejarse l la atrajo. -Crees que el bueno de Jace est pasndola mal? -pregunt Kane. -Imagino que s -contest ella con tristeza-. En Chandler hace das que nadie lo ve con Nellie; en cambio, Terel aparece a cada momento. Kane bes a su esposa, la dej en libertad y regres a su escritorio. -Nellie Grayson. -Su voz expresaba asombro. Como es posible que desee a una mujer que es tan... -No lo digas -lo interrumpi Houston. -Nellie es una hermosa mujer. Cuando su familia se lo permite, colabora mucho con la iglesia. Tiene un corazn afectuoso y bueno, y creo que eso es lo que Jace ve. -S, tal vez ella es una gran persona, pero Jace no es mal parecido. Por eso me pregunto cmo le agrada una mujer que es tan -mir a su esposa- tan corpulenta. -La madre de Jocely es La Reina. Era evidente que Kane no saba quin era esa persona. -La omos cantar en DalIas. -Oh -dijo Kane, decepcionado-. Una cantante de pera. Qu tiene que ver eso con el hecho de que Nellie agrade a Jace? -Las cantantes de pera por tradicin tienen formas en el estilo de Rubens, y por lo que Jace nos ha contado l creci rodeado por las amigas de su madre. Kane tuvo cierta dificultad para entender lo que su esposa estaba diciendo, pero al fin sonri. -Oh, ya veo. Quieres decir que Jace siempre estuvo rodeado de seoras gordas. Houston entrecerr los ojos. -Una mujer cuya voz le permite ser una soprano de coloratura no merece que se la deseche llamndola una "mujer gorda". Kane continu sonriendo. -Imagino que a cada cual lo suyo. Pero que me con... -se

interrumpi-. Regordeta o no, parece que Jace no encuentra expedito el camino para conquistar a la mujer que le agrada. Ser mejor que hables con l. Houston vio a su primo poltico que desapareca en el recodo de un sendero. -Estaba pensando precisamente lo mismo. Kane se ech a rer. -Ahora, todo se arreglar. Houston no contest a esta observacin y un momento despus sali al jardn. -Hola, Jocelyn -dijo en voz baja, y le sonri cuando J ace se volvi hacia ella. EL joven tena profundas ojeras y pareca que esa maana no se haba afeitado. Houston se dijo que con las ropas apropiadas, habra parecido un pirata. -Cmo est Nellie? -pregunt Houston. Jace hundi las manos en los bolsillos del pantaln y se volvi. -No lo s. No quiere verme. -Rieron? -S. Creo que s. -Emiti un suspiro y despus se dej caer pesadamente sobre un banco de piedra. Houston, esa es la familia ms extraa que jams he conocido. Ella se sent a su lado y esper que l continuara. Jace apoy el cuerpo contra un rbol y extendi las largas piernas. -Cuando conoc a Charles Grayson, slo hablaba de su hermosa hija. Por el modo de hacerlo, recog la impresin de que estaba al tanto de la fortuna de mi familia y deseaba casarme con una hija fea. No s por qu lo hice... Quiz yo estaba intrigado, pero fui a su casa para conocer a esa joven. Me acerqu una hora ms temprano pues saba cundo llegaba Charles a su hogar. Jace cerr un momento los ojos. -Nellie era todo lo que su padre deca. Bella y bondadosa, y por SU mirada adivin que posee mucha sensibilidad. A partir de esa primera noche quise llevrmela conmigo y mostrarla al mundo. -Pero su familia se lo impidi -dijo Houston. La cara de Jace demostr asombr. -No los entiendo. Parece que puedo tener a la hija ms joven si lo deseo, pero no a Nellie. Se puso de pie y en su cara se dibuj una expresin colrica. -Hace tres das fui a ver a Nellie, y ella tema que su familia me encontrase. Tuve que ocultarme en la alacena, como el mandadero de la tienda de comestibles que entra clandestinamente en la casa. Esa... esa hermana entr y dijo a Nellie una mentira tras otra acerca de mi persona y afirm que yo estaba buscando el dinero de su padre... como si ese hombre tuviese ago.

Houston contuvo una sonrisa ante ese ejemplo de la vanidad de los ricos. - Y qu se propone hacer ahora? Jace dej caer las manos a los costados; hundi los hombros. -No lo s. Nellie no quiere verme. Le envi flores, dos cartas, incluso un cachorro, pero me devolvieron todo sin explicaciones, absolutamente todo. -Mir a Houston.- En el Oeste hay un modo de cortejar que yo desconozco? La ltima vez que festej a una mujer le envi flores, salimos a pasear un da, le ped que se casara conmigo y ella contest afirmativamente. No recuerdo que la cosa sea tan difcil. Houston seal el asiento que estaba libre y Jace lo ocup. -Despus de hablar con usted acerca del Baile de la Cosecha convers con algunas personas a propsito de Nellie. Dgame, Charles Grayson es un hombre egosta? Jace elev los ojos al cielo. -Podra dar lecciones a un avaro. Paga lo menos posible a sus empleados y les reduce el salario por cada minuto de retraso. Apenas puedo soportar el trabajo en su oficina. Hace tres das consegu un contrato con Denver y sin embargo despidi a dos conductores de carros, porque segn dijo los otros podan trabajar ms horas. Es un individuo mezquino y avaro, y si no fuese por Nellie yo no tendra nada que ver con l. -Eso explica por qu pretende que Nellie realice el trabajo de una casa que necesita muchos criados. Consigue que ella se esfuerce ms que sus propios empleados y le paga incluso menos que a estos. Jace guard silencio un momento. -Grayson no querr perder a una empleada que trabaja duro y no le cobra un centavo. -Exactamente. Jace apoy la cabeza contra el tronco de un rbol. -Creo que me sent tan seducido por Nellie, que en realidad nunca me ocup de su familia. Esa hija menor es una autntica perra. Oh, perdneme. -Est bien, sobre todo porque yo coincido con su opinin; pero es bonita, y ltimamente ha llegado a ser bastante popular. Los ltimos das estuvo muy solicitada en todas las reuniones sociales. -No es la mitad de bonita que Nellie -dijo Jace, sonriendo- y sta tiene un modo de mirar a un hombre... bien, cuando me mira as tengo la sensacin de que podra acometer cualquier empresa. Despus de conocerla comenc a preparar algunos bocetos relacionados con el mecanismo del timn de un barco. Es la primera vez que dibujo algo desde que... Dej inconclusa la frase, recordando la muerte de Julie, pero por primera vez no se sinti vaco y desolado. -Envenenaron su mente contra m -dijo en voz baja Jace-. Le dicen que soy un sinvergenza, le prohben verme. Ni siquiera me

ofrecen la oportunidad de ensayar una defensa. Si pudiera apartarla de ellos un tiempo, quiz lograra demostrarle que no soy una mala persona. -No puede retenerla -dijo reflexivamente Houston-. Las mujeres no ven con buenos ojos el secuestro. Jace no sonri. - Ya desech la idea. Pens hacerlo, llevarla a un barco y navegar con ella alrededor del mundo; pero Colorado est demasiado lejos del ocano. Houston parpade. -Seguramente podr adoptar medidas menos drsticas. Hay algo que agrade a Nellie, algo que ella prefiera ms que cualquier otra cosa en el mundo? -Las criaturas -se apresur a decir Jace-. Creo que esa es la razn por la cual hace todo lo que su perversa hermana le sugiere. Vea Terel como si fuera una hija. Propuse dar a Nellie unos pocos hijos propios, pero creo que ahora no se me ofrecer la oportunidad. Houston se puso de pie. -Bien. Ah tiene la respuesta. Jace la mir sin entender. -Se refiere a la posibilidad de embarazarla? Houston esboz una mueca. -Es claro que no. Ofrezca a Nellie lo que ella desea realmente y estar con usted. -No entiendo. -Jocelyn, piense en ello -dijo Houston, y apoy la mano en el hombro del joven-. Si quiere a Nellie, parece que tendr que luchar por ella. Si la desea con intensidad suficiente y lucha con todas sus fuerzas, creo que podr conseguirla; pero no ser un galanteo fcil. Tendr que recorrer un camino abrupto. Jace tom la mano de Houston y la bes. -No quiere ayudarme a imaginar cul sera el plan ms conveniente, verdad? -No. Usted debe abrir los ojos y observar, y podr descubrir lo que es necesario. El le sonri. -Ojal yo la hubiese conocido antes que Kane. Habra tenido que esforzarse mucho para vencerme. Houston sonri. -El me eligi cuando yo era todava una nia. No tuve la ms mnima oportunidad de interesarme por otro hombre; ni tampoco usted habra podido hacer nada. Ahora, debo ir a ver a mis hijos. Mientras ella se alejaba, Jace la llam. -Aceptara un cachorro? -Envelo -dijo riendo Houston. Cuando estuvo solo, Jace pens en lo que haba dicho Houston. Sin duda, deba existir un modo de conquistar a Nellie. Estaba en la cocina, donde reinaba un calor infernal. El horno arda a pleno para cocer los pasteles destinados al t que Terel ofreca al da siguiente, y para calentar las seis planchas depositadas encima. Estaba inclinada sobre la gruesa tabla de

planchar y aplicaba una plancha humeante a los delicados volados de la blusa de seda de Terel. Los cambios sobrevenidos en el hogar de los Grayson durante la semana precedente haban triplicado la labor de Nellie. La renovada popularidad de su hermana haba acentuado considerablemente su necesidad de prendas recin lavadas y planchadas. Trat de conseguir que Anna la ayudase ejecutando parte del trabajo; pero la estpida muchacha haba dejado una plancha caliente sobre la falda de uno de los mejores vestidos de Terel, arruinndolo. Despus, Charles dijo a Nellie que era mejor que ella se ocupara personalmente del planchado, pues l no poda darse el lujo de permitir que se inutilizaran las prendas de su hija. De modo que ella trataba de atender el guardarropa cada vez ms amplio de Terel y de cocinar para los muchos huspedes que ahora invadan la casa. Terel afirmaba que al aceptar invitaciones en cierta medida deba retribuirlas. y mientras planchaba, limpiaba y cocinaba, Nellie continuaba pensando en esa gloriosa tarde que haba pasado con el seor Montgomery . Tambin recordaba el da en que l lleg a la cocina y la bes en la alacena. Descarg con fuerza la plancha sobre una falda de brocado rosa. Pens: Eso era lo que vala el galanteo. No haba recibido una sola palabra de l desde aquel da en la alacena. Sin embargo, Terel a menudo le hablaba del seor Montgomery... afirmaba que lo vea en una fiesta tras otra y en diferentes reuniones y a menudo en compaa de Olivia Truman. - Terel tena razn en lo que me dijo de l -murmur Nellie, tratando de sentir agradecimiento por su hermana, que le haba aconsejado apartarse de ese hombre. Pero siempre que pensaba en la tarde transcurrida en su compaa, una parte de Nellie deseaba verlo otra vez, y no se inquietaba ante la posibilidad de que l estuviese detrs del dinero de su padre. -Hola. Nellie peg un brinco al or la voz, y cuando vio a Jace, antes de pensarlo ya estaba sonrindole clidamente. Pero reaccion enseguida. -Seor Montgomery, no debera estar aqu -dijo con severidad, tratando de desviar la mirada, aunque en realidad deseaba memorizar sus rasgos. -Lo s -dijo l humildemente- y me disculpo. Vine a pedirle ayuda. -Ayuda? -pregunt ella. Recuerda, se dijo, que este hombre est interesado nicamente en el dinero de tu padre. Pertenece a la ms baja categora de canallas-. Estoy segura de que puede encontrar a otra persona que lo ayude en lo que necesita. -Es una receta. Ella lo mir parpadeando. -Una receta? -Para qu? Para preparar bollos destinados a la seorita Truman? -Sinti deseos de burlarse. Lo

que l hiciera no era nada que concerniese a Nellie. Jace extrajo del bolsillo de su chaqueta un pequeo anotador y un lpiz corto. -Me dicen que usted es una de las mejores cocineras de Chandler, y por eso pens que quiz supiera el modo de preparar bizcochos. Tiene inconveniente en que me siente? -No, es claro que no. -Deposit la plancha sobre la tabla.Para qu necesita una receta de bizcochos? -Simplemente, la necesito. Bien, veamos, es imprescindible harina, pero cunto? -Qu cantidad de bizcochos quiere preparar? Ella se acerc a la mesa. -Lo suficiente para seis nios. Entonces, cunta harina? -Por qu la madre no puede preparar los bizcochos? -Est enferma. Cuntos bollos resultan con cincuenta libras de harina? Necesito otra cosa? Slo hay que agregar agua, verdad? -La harina y el agua producen engrudo, no bizcochos. Se sent frente a l. -Oh, por supuesto, engrudo -dijo l, escribiendo-. Y necesito levadura, verdad? -No para los bizcochos. De quin son estos nios? -Uno de los hombres que sola trabajar para su padre. Lo despidi y el pobre tiene que alimentar a seis nios y una esposa enferma. Le consegu empleo para transportar una carga de maz a Denver, pero nadie se ocupa de sus hijos, y por eso pens que podra ir a prepararles algo. Bien, acerca de estos bizcochos, si no es levadura, qu usa? -Acudi al reverendo Thomas, de la iglesia? Con l hay siempre personas dispuestas a ayudar. Una de las mujeres.. Jace le dirigi una mirada melanclica. -Pens en eso, pero me siento responsable por esta gente. Quiz si yo no hubiese aceptado el cargo en la empresa de su padre, este hombre no habra perdido el empleo. Vea, yo contribu a calcular los costos de transporte y de ese modo su padre consigui un nuevo contrato. Bien, acerca de estos bizcochos... -Por qu lo despidi mi padre? -Cuanto menos gente a quien pagar, ms dinero gana -dijo sencillamente Jace-. Soda de hornear? Se utiliza para preparar bizcochos? y la grasa? Usted no sabe hacer panqueques, verdad? En ese caso se utiliza levadura? -No, no se usa levadura para los panqueques. Seor Montgomery, ir con usted. -Conmigo? -Parece que hay seis nios hambrientos que necesitan ayuda, y yo ir con usted para prestarles esa ayuda. -No se si usted debera... -Por qu no? -pregunt Nellie. -Quizs a su padre no le agrade; y qu me dice de su reputacin? Internarse ms de treinta kilmetros en el campo,

sola conmigo... y ya sabe que yo soy un terrible mujeriego. -Parece que el hambre de estos nios fue provocada por mi padre; por lo tanto, mi deber cristiano es ayudarles. -Lo mir altivamente, y se percat de sus cabellos y ojos oscuros y anchos hombros.- Mi reputacin no tiene importancia comparada con la necesidad de los nios. Correr el riesgo con usted. El se recost en el respaldo de su silla y al sonrer se form el hoyuelo en su mejilla. -A veces todos tenemos que hacer sacrificios. Nellie se desentendi de la pila de vestidos de Terel que an deba planchar. Retir los bollos del horno, los puso a enfriar, y despus, obedeciendo a un impulso, los guard todos en un bolso de lienzo. Al da siguiente no habra bollos horneados en casa para el t de Terel, y era casi seguro que esa noche la cena se retrasara. Escribi deprisa una nota a su padre dicindole adnde iba, y despus se volvi hacia Jace. -Estoy preparada -dijo. El volvi a sonrerle y la distrajo tanto que ella no advirti que Jace se apoderaba de la nota y la meta en su bolsillo. - Tengo un carro cargado de alimentos all afuera, de modo que podemos partir ya mismo. Jace pens: antes de que alguien nos vea y nos detenga. -Lleva polvo de hornear? -Naturalmente -contest l, que no tena la ms mnima idea de lo que haba en el carro. Se limit a decir al despensero que lo llenase, pero no inspeccion el contenido. Jace se complaci mucho ayudando a Nellie a ascender al carro, y una vez que ella estuvo sentada, sacudi las riendas de los caballos y partieron. El deseaba salir cuanto antes de Chandler. Contuvo la respiracin hasta que las casas no fueron ms que puntos a lo lejos y estuvieron rodeados por campo abierto. Sofren los caballos y el carro continu avanzando al paso de los animales de tiro. -Cmo estuvo todo este tiempo, Nellie? Ella lo mir, tan apuesto, los dientes blancos y fuertes contrastando con los labios que, como ella bien saba, eran suaves y clidos; y no pudo hacer otra cosa que tragar saliva. Quiz se haba apresurado demasiado cuando adopt la decisin de acompaarlo. -Muy bien -murmur, tratando de alejarse de l sobre el asiento; pero el modo de manejar de Jace, con las piernas bien separadas, determinaba que su muslo presionase el de Nellie. -O decir que usted y su hermana estuvieron recibiendo invitaciones de todos los habitantes del pueblo. El la mir, sorprendido.

- Terel las recibi, no yo. -Ayer la seorita Emily me pregunt por qu usted rechazaba todas las invitaciones que se le enviaban. La gente est comenzando a pensar que usted los desaira. Ahora toc a Nellie el turno de sorprenderse. -Pero nadie me convid. Todas las invitaciones fueron para Terel. -Hum -dijo l, y volvi los ojos hacia los caballos. -Seor Montgomery, usted sugiere que mi hermana se abstuvo de entregarme las invitaciones? -Qu tallas flores que le envi? La ltima semana se las remit todos los das. -No recib flores -dijo ella con voz tenue. - Y las dos cartas que tambin le dirig? Nellie no respondi. - Y el cachorro? -El cachorro? -Un hermoso cachorrito de collie. Fue devuelto al hotel con una nota suya que deca que no deseaba nada de m, y que tampoco quera volver a verme. Era un cachorro muy vivaz, verdad? -Jams lo vi -mascull Nellie. -Disclpeme, no pude orla. -No vi el cachorro -dijo Nellie en voz ms alta. Era posible que Terel o su padre se las hubiesen ingeniado para evitar que ella recibiera esos regalos y los mensajes? Por qu haban procedido as? Terel le dijo que no haba llegado una sola palabra del seor Montgomery-. Cmo est Olivia Truman? -Quin? -Olivia Truman. Es una pelirroja muy bonita. Su padre es propietario de una importante parcela en las afueras de Chandler. -No recuerdo haberla conocido. -Usted seguramente la vio en uno de los encuentros sociales a los cuales asisti esta semana. El garden party? El almuerzo de beneficencia? La feria de la iglesia? Jace estaba comenzando a entender. -Desde la ltima vez que la vi trabaj en la oficina de su padre, inclinado sobre una pila de sucios libros de contabilidad y pas las veladas en la casa de mi prima. Houston le dir que cen con ellos todas las noches de esta semana, y que mi vida social ha consistido en llevar un milln de veces a caballo sobre mis espaldas a esos tres nios. Nellie guard silencio un rato. Noche tras noche Terel le contaba dnde haba visto al seor Montgomery, y con quin estuvo. Uno de ellos menta, y por instinto ella supo que era Terel. Nellie pens: Quiz su intencin fue protegerme. Tal vez hizo lo que le pareci que me convena ms. -Qu le parece Chandler, seor Montgomery? -pregunt, tratando de entablar una conversacin corts. -Me agrada mucho, ahora que usted est conmigo de nuevo -contest l.

Nellie no supo qu responderle. Era el villano dibujado por su padre y Terel, o como a ella misma le pareca? Antes Nellie nunca haba tenido motivos para dudar de la palabra de su familia; pero ahora ciertas cosas la desconcertaban. Estaban a varios kilmetros del pueblo cuando al llegar a la cima de una colina Jace contempl el valle y vio el carro del hombre a quien pretenda ayudar , cargado con maz, y todava detenido frente a la choza. Supo sin el ms mnimo asomo de duda que no haba entendido su plan. Jace detuvo el carromato. -Nellie, tengo que dejarla aqu. Es posible que la seora que vamos a visitar padezca una enfermedad contagiosa. Sera inadmisible que usted corriese peligro. -No sea absurdo -empez a decir Nellie, cuando ya Jace estaba rodeando el carro para ayudarla a descender-. Si usted puede correr peligro, lo mismo vale para m. -Pero l no la escuch, y extendi los fuertes brazos para que bajara.- Seor Montgomery, deseo ir con usted. Yo... El la bes, en un gesto tierno pero distrado. -Volver tan pronto pueda, querida. No se inquiete. Subi de un salto al carro, movi las riendas y parti envuelto en una nube de polvo. Nellie permaneci a un costado del camino, tosiendo; observ a Jace. Murmur: "Querida", antes nadie la haba llamado as. Cuando Jace lleg a la choza de los Everett su humor era psimo. Le retorcer el cuello, rezong mientras sofrenaba los caballos y saltaba del carro. La puerta de la choza estaba abierta para gozar de la tibieza del veranillo de San Martn y adentro la familia entera -dos adultos y seis nios- coma tranquilamente. La mesa estaba ocupada por una fuente de carne de cerdo y verduras, panes de maz y un pastel esperaba sobre el reborde del armario. -Qu demonios est haciendo aqu? -rugi Jace, y su aparicin determin que todos le mirasen-. Disculpe el lenguaje, seora -dijo, descubrindose mientras entraba.- Pero qu est haciendo aqu? -Estuve la noche entera cargando maz -dijo Frank Everett-. Acabo de levantarme. Jace lo mir, hostil. -No le dijo una palabra, verdad? Frank se recost en el respaldo de su silla. Tena puestos pantalones sucios, sostenidos por tirantes. Bostez y se rasc el brazo. -A decir verdad, seor Montgomery, no estoy muy seguro de haber entendido todo. La clera de Jace se disip, y vino a reemplazarla un sentimiento de vergenza. Se mir la punta de su propio zapato. La esposa se puso de pie.

-No quiere sentarse y comer? Tenemos suficiente. Creo que usted es el que encomend a Frank la tarea de cargar el maz. -S, soy yo. -Ahora que estaba all, lo que haba planeado, en efecto, pareca ridculo.- Pero no puedo sentarme a comer. Alguien me espera. Frank, con expresin de asombro, se volvi hacia su esposa. -Quiere que te enfermes, y que los nios estn hambrientos, entonces trae aqu a una joven dama, y nos salva a todos. Lo cual me parece insensato. La seora Everett frunci el ceo un momento, sumida en sus pensamientos, y de pronto una sonrisa le ilumin el rostro. -Caramba, Frank, est enamorado. La cara de Jace se ruboriz todava ms cuando los hijos mayores comenzaron a rer. La seora Everett se hizo cargo de la situacin. -Me agradaran unos pocos das de descanso, y si una de estas damas del pueblo quiere salvarnos, que lo haga. -Mir a sus hijos.- Sarah, vi a Lissie hacindole ojitos al mayor de los muchachos Simon, el que te agrada ms. Y oye, Frank, tu hermano dijo que puede cabalgar y disparar mejor que t, y que cuando lo desees te lo demostrar. Las muchachas mayores inmediatamente iniciaron una ruidosa discusin y los varones ms grandes, sin decir una palabra, cayeron uno sobre el otro, descargando puetazos. Los nios ms pequeos, atemorizados, comenzaron a llorar. Frank mir a su familia, a las muchachas que estaban dispuestas a arrancarse los cabellos, a sus hijos que rodaban sobre el piso tratando de asesinarse ya los ms pequeos que gritaban con tal energa que tenan la boca ms grande que la cara; y despus volvi los ojos hacia Jace. -Est seguro de que desea cortejar a una mujer? -grit, tratando de imponerse al estrpito. La seora Everett pas frente a su marido. -Vaya -grit a Jace-. Traiga a su joven dama, y acrquela a este lugar. Encontrar la familia ms necesitada que haya visto jams. Jace asinti y sali a la relativa paz de la fresca atmsfera de Colorado. Se tom su tiempo para regresar adonde estaba Nellie. No le agradaba representar esta farsa, pero no saba de otro modo para liberarla de la vigilancia de su familia. Ella estaba sentada en silencio, esperndolo, cuando Jace regres y al paso lento de los caballos retornaron a la choza. Cuando llegaron all, Jace ya estaba dispuesto a explicar a Nellie que le haba mentido y que la seora Everett no estaba enferma; y que como haba encontrado trabajo para el seor Everett, la familia no pasaba necesidad. Pero apenas ingresaron en la choza, se alegr de haber ejecutado su plan. Los seis nios, con las mejillas sucias de lgrimas, tenan un aspecto desvalido y lamentable. No haba una

pizca de alimento en la casa; la seora Everett, con muy mal aspecto, yaca en la cama; y Frank y el carro haban desaparecido. Nellie se hizo cargo inmediatamente. En pocos minutos descarg el carro que los haba trado, encendi la cocina y prepar comida. Desde el principio Jace haba tenido cierta idea de lo que era realmente Nellie, pero sus ideas se basaban en la intuicin, no en lo que haba visto. Ahora, fuera de la influencia de esa terrible familia, ella floreca. Aqu no estaba Terel para decirle que era fea y adiposa y vieja. Aqu no se encontraba el padre para recordarle que deba agradecer todo lo que tena. En la choza haba slo ocho personas que pensaban que Nellie era maravillosa, pues Jace comprob que si sta simpatizaba con los nios, eso no era nada comparado con el aprecio que los nios dispensaban a Nellie. Una hora despus de su llegada, los seis prvulos estaban hablndole, todos al mismo tiempo. La nia ms pequea trajo una mueca y pidi a la joven que la reparase; los varones se vanagloriaban de sus hazaas; y las mayorcitas deseaban saber todo lo posible acerca de los jvenes del pueblo. Nellie les dijo que Jace era pariente del muy apuesto Zachary Taggert, de diecisiete aos; y despus ya no hubo paz para l. Ella tambin se hizo cargo de la seora Everett y le llev un plato de comida sobre una bandeja, le acomod las almohadas y en general la puso ms cmoda que lo que jams haba estado en el curso de su vida. Jace se haba sentado en un rincn, miraba y participaba. Nunca se haba sentido tan feliz en su vida anterior. Tena a un nio sobre las rodillas y observaba a Nellie amasando para preparar un pastel, mientras ayudaba a uno de los varones a resolver sus sumas. Las nias mayores haban ido a recolectar huevos y ordear la vaca, mientras un muchachito alimentaba los caballos. Jace mir por sobre la cabeza del nio que tena en las rodillas y sonri a Nellie. Esto era todo lo que l haba deseado en su vida. Nunca se asemej a su hermano Miles, que ansiaba tener muchas mujeres. No, Jace slo aspiraba a un hogar con una esposa y algunos nios, un lugar seguro, donde supiera que era amado. Nellie lo mir desde el lado opuesto de la mesa, sentado all, con ese nio rubio sobre las rodillas, y comprendi que l jams le haba mentido acerca de nada. Si le dijo que la amaba, entonces en efecto as era. Si aseguraba que nunca haba estado con otras mujeres, pues no haba alternado. Le sonri, y entonces se dijo que le agradara continuar sonrindole el resto de su vida. Cuando ya haba preparado alimento suficiente para unos das, baado a los dos nios ms pequeos y acostado al resto, eran las nueve de la noche y afuera haba oscurecido completamente. -Debo volver a mi familia -dijo Nellie a Jace en la silenciosa quietud de la casa-. Pero detesto dejar sola a la seora Everett.

Jace la tom de la mano y la llev afuera, al aire fresco y limpio. Cuando abandon la tibieza de la casa, Nellie se estremeci. El apoy contra su pecho la espalda de la joven y la rode con sus brazos. -Pronto llegar el invierno. El invierno y la nieve y los fuegos crepitantes y... -Navidad -dijo ella. -S lo que deseo para Navidad -coment Jace, acaricindole el cuello. -Jace... -Me alegra saber que al fin he dejado de ser el seor Montgomery. Nellie se apoy sobre su pecho. Aqu y ahora, de pie, tan cerca de este hombre, casi poda creer que ese momento durara eternamente. -Debo volver a casa -dijo, pero no hizo ningn intento de desprenderse del abrazo de Jace. -El carro no tiene linternas y la luna no sirve de mucho. Tendremos que permanecer aqu esta noche. -La abraz con ms fuerza.- Creo que te sentirs segura con todos estos acompaantes. Ella medio se volvi. -No s muy bien si deseo estar segura. Sinti que l contena la respiracin y la bes, larga, intensa y afectuosamente, y de ese modo le dijo que estaba llegando a amarla ms cada da. Del porche lleg un coro de risitas. -Tenemos pblico -murmur l, mientras le mordisqueaba la oreja. -Eso parece. -Ella se resista a separarse, pero las risitas se repitieron, de modo que dej caer los brazos, l la tom de la mano y regresaron a la choza. Se oy a los nios escapando hacia el interior. -Si nuestros nios se comportan as, les calentar los traseros. Nellie se ech a rer. -No puedo imaginarte golpeando a nadie, y menos todava a una criatura: - Tal vez no. Quiz me limitar a instalar nuestro dormitorio en un extremo de la casa, y el de los nios en el otro. Slo ms tarde, cuando Nellie estaba acurrucada en la cama, con los nios, comprendi que haban estado hablando como si el matrimonio fuese un desenlace completamente natural. Nellie se durmi sonriendo.

7
Cuando Nellie despert, a la maana siguiente, an sonrea. Haba mucho que hacer preparando el desayuno para seis nios y tres adultos, pero a ella le encantaba la agitacin y la actividad. Las criaturas vieron que Jace poda ser convencido fcilmente cuando se trataba de asuntos de disciplina, y as lograron esquivar la tarea que a cada uno le corresponda. Pero cuando la vaca que no fue ordeada comenz a mugir, faltaba lea para la cocina y no haban trado agua del pozo, Nellie empez a ajustarles el torniquete. Jace brome con ella, le desat los cordeles del delantal y la convenci de que jugase con ellos. Los nios apilaron fardos de heno hasta llegar al techo del granero y prepararon un tobogn. Despus de muchas bromas y risas, Jace y los nios instaron a Nellie a que tambin ella ocupara su turno en el tobogn. Jace se sent detrs de la joven, las piernas extendidas y abiertas encerrando las de Nellie, y as descendieron y al final aterrizaron en un montn de paja y enaguas. Jace trat de "ayudar" a Nellie a incorporarse y recuperar su dignidad, pero pareci que sus manos estaban simultneamente en todos los lugares del cuerpo femenino, y ella se rea tan desordenadamente que volvi a caer sobre la paja, y los nios a su vez se arrojaron sobre ella y Jace. Cuando Nellie se incorpor para respirar, al principio no reconoci al sheriff, que estaba frente a ellos. -Hola -consigui decir, quitndose de los cabellos las hebras de paja y al mismo tiempo ayudando a un nio a incorporarse. -Nellie -dijo el sheriff-, sabe que todos los habitantes de Chandler estn buscndola? Corren rumores de que fue secuestrada, o algo peor. Nellie se sent, y mir parpadeando al hombre. -Pero yo dej una nota -consigui decir, y se volvi para mirar a Jace, medio enterrado en la paja, a poca distancia. El desvi los ojos y ella no dud de que l la haba robado. -Nellie, ser mejor que vuelva conmigo -dijo el sheriff- y demuestre a todo el mundo que est bien. -S -dijo Jace, apoyando la mano sobre el hombro de la joven- regresar contigo. Explicar que soy el culpable de tu desaparicin. -Es mejor que no hagas tal cosa -murmur ella. Saba lo que le esperaba en su casa: la clera de su padre, las lgrimas de Terel, y sus propios sentimientos de culpa por haberlos inquietado tanto-. Debo enfrentarlo sola y adems es necesario que permanezcas con los nios hasta que la seora Everett se recupere. Jace la acompa hasta el calesn del sheriff y cuando ella comenz a ascender, l le dijo: -Nellie, no permitas que te maltraten. Hoy ver a tu padre y le explicar. -No -se apresur a decir Nellie-, tal vez pierdas tu empleo. Jace le dirig una sonrisa.

-No te preocupes por mi empleo. -Frente a todos, la rode con sus brazos y la bes.- Maana tengo que ir a Denver por negocios, pero regresar el da del Baile de la Cosecha, all te ver. -Volvi a besarla. Resrvame todas las piezas. Ella le dirigi un gesto de asentimiento; de mala gana se separ de l cuando Jace la ayud a ascender al calesn. -Sheriff, cuide a mi muchacha -grit Jace mientras el vehculo comenzaba a alejarse. Nellie mir hacia atrs y con la mano salud a Jace, a los nios ya la seora Everett, que estaba de pie en la puerta, en su camisn. Se enjug una lgrima y se volvi para mirar al camino que tena delante. Lo que la esperaba en su casa fue peor de lo que haba imaginado. Nunca vio tan encolerizado a su padre. -Podas estar muerta, y nosotros nada sabamos -aull-. Tu hermana y yo, sin hablar de la mitad del pueblo, estuvimos levantados la noche entera buscndote. Nos preocupamos terriblemente por ti, y tu... tu... Estaba demasiado irritado para hablar. Terel no tena el mismo problema. Lloraba, el rostro hundido en un pauelito de encaje. -Soy el hazmerrer de Chandler. Mi propia hermana en aventuras con ese hombre. Nellie, dnde pasaste la noche? Con l? Con cada palabra que pronunciaban el sentimiento de culpa se agravaba en Nellie. Si cualquiera de ellos hubiese desaparecido la noche entera, ella habra enfermado de preocupacin. Parte de su persona se alegraba de que Jace hubiese destruido la nota, pues de no haber sido as no habra podido incorporar a su recuerdo esas veinticuatro horas paradisacas. Pero otra parte de ella estaba muy arrepentida de haber provocado tanta inquietud a su familia. -No creo que te intereses por nosotros, Nellie -dijo Terel sollozando-. No te inquieta el sufrimiento que nos provocaste. -S, me inquieta -dijo ella, sumisa. -Pero, qu impedir que algo parecido vuelva a suceder? Me parece que todo lo que el seor Montgomery necesita hacer es mover el dedo meique para que t acudas corriendo. -No es as -dijo Nellie, pero saba que en efecto lo era. Si Jace le peda que volviese a acompaarlo, probablemente lo hara-. Me disculpo por haberlos preocupado. Lo digo de veras. -Ahora comenzaron a afluir sus lgrimas. Realmente, su conducta haba sdo muy desconsiderada.- Deseo... -Deseas qu? -dijo severamente Charles. -Deseo que ambos obtengan lo que quieran de m -dijo, y sollozando sali deprisa de la habitacin. Terel y Charles permanecieron de pie, mirndola mientras se alejaba. En una cosa coincidan totalmente: lo que deseaban de Nellie era que ella nunca interfiriese en la comodidad de cada uno de ellos. En realidad, ninguno estaba demasiado impresionado por la ausencia

de Nellie; pero los enfurecan las molestias que ella les provoc. Charles haba recibido una cena fra la vspera y Terel al regresar a su casa descubri que sus vestidos no estaban planchados; y hoy haba tenido que suspender su t, porque Nellie no se haba quedado en casa a preparar lo necesario. -S, ojal que ese deseo se realice -murmur Charles. Terel descendi por la avenida Coal en direccin al taller de su modista. Necesitaba someterse a la ltima prueba del vestido que usara en el Baile de la Cosecha; despus, todo estara pronto. Haba gastado muchsimo en ese atuendo, pero ya se preocupara despus por la irritacin de su padre. Esa prenda le agradaba especialmente. Estaba formada por ms de un centenar de rosas de seda rosada en la falda y el corpio. Las mangas cortas estaban cubiertas de puntilla, y tena una enagua de encaje bajo una sobrefalda plisada de seda rosa. No poda evitar una sonrisa cuando pensaba en el momento en que entrara en el saln de los Taggert, la noche del baile. A decir verdad, no poda evitar una sonrisa en relacin con una serie de cosas. Lo ms sorprendente de todo era que en definitiva le lleg una invitacin para asistir al Baile de la Cosecha. Haba abrigado la certeza de que despus del pequeo incidente con esos muchachos, un ao atrs, jams volveran a invitarla. Pero Terel supona que ahora era tan popular que los Taggert no podan ignorarla. Adems, durante los ltimos cuatro das Nellie haba sido una maravilla. La casa estaba mejor organizada que nunca. Las comidas se servan a sus horas y eran deliciosas, y todas las prendas de Terel estaban perfectamente planchadas y colgadas en su guardarropa. No se volvi a mencionar la noche de la desaparicin de Nellie, y tampoco haba signos del seor Montgomery. Despus de varias semanas de desorden pareca que el hogar de los Grayson estaba retornando a la normalidad. Excepto que ahora Terel, en efecto, era la joven ms solicitada de Chandler, al extremo de que no poda aceptar todas las invitaciones que llegaban a sus manos. Y los negocios de su padre se desarrollaban mejor que nunca. Una hora despus, Terel frente al espejo en el taller de su modista, miraba su propia imagen ataviada con el vestido de fiesta y sonrea. En resumen, no haba una sola nube en su cielo. -S, es perfecto -dijo Terel-. Envelo a mi casa. La modista se sinti feliz porque al fin consigui complacer a Terel. Esa coleccin de rosas haba llevado mucho tiempo. -Enviar tambin el vestido de Nellie? Terel interrumpi sus movimientos frente al espejo. -Qu dice de Nellie? -Su vestido para el Baile de la Cosecha. Lo remito a su casa al mismo tiempo que el suyo, o ella querr someterlo a una ltima prueba? Terel estuvo tan atareada que olvid por completo que tambin Nellie fue invitada a ese baile. -Djeme ver el vestido -murmur Terel.

-Por supuesto -dijo la modista, sonriendo mientras pasaba detrs de una cortina a la habitacin que era el taller propiamente dicho-. Estoy muy orgullosa de mi trabajo. Lo considero una de mis mejores creaciones. Nunca supe que Nellie tena un gusto tan excelente en el vestir. Por supuesto, todo el pueblo est diciendo ahora que hay muchas cosas que no haban visto en Nellie. Por mi parte, nunca supuse que era tan hermosa. -Regres poco despus con una prenda de satn azul hielo en los brazos.- Nellie se ver realmente hermosa con este atuendo, verdaderamente hermosa. El vestido era muy sencillo, sostenido por los hombros y bastante escotado, y Terel saba que Nellie en efecto se vera bella con l. La modista mir la expresin agobiada de Terel. -Dije algo malo? Quiz Nellie quiso que fuese una sorpresa, y ahora yo lo ech a perder? -S -dijo Terel, tratando de reaccionar-. Creo que la intencin era que fuese una sorpresa. Tengo la esperanza de que mi hermana pueda ir al baile, pero ahora no estoy segura de que lo consiga. -Nellie seal algo al respecto. En realidad, lo que dijo fue bastante extrao. Afirm que puesto que usted y su padre saldrn esa noche, no crea que el hecho de que ella tambin asistiera a la fiesta pudiera molestarlos. No es extrao? Molestarlos. Eso es exactamente lo que dijo. Terel se apart del hermoso vestido de Nellie. -Quiz ser mejor que usted enve por separado los vestidos, de modo que cuando yo vea el de Nellie me muestre debidamente sorprendida. -S, por supuesto. Es una buena idea. Cuando Terel lleg a la calle, ya saba lo que tendra que hacer. Se detuvo en una pequea tienda y compr un bolso de canicas, de las que utilizan los nios para jugar. Nellie alis la tela del vestido depositado sobre la cama. Sinti el nerviosismo de la expectativa mientras acariciaba la seda azul. Saba que esa noche sera muy especial. Durante un momento cerr los ojos y se imagin danzando con Jace. El llamado a la puerta la devolvi a la realidad y su primera idea fue ocultar el vestido, pero Terel entr antes de que ella pudiese reaccionar. -Nellie, estaba pensando que... -empez Terel, pero entonces vio el vestido-. Qu hermoso, realmente qu hermoso. -Dirigi una mirada de sorpresa a Nellie.- Vaya, haba olvidado por completo que t tambin irs esta noche al baile. Nellie sinti que se le enrojeca la cara. -El seor Montgomery me invit, y pens que como t y pap saldrn esta noche, no se opondran a que yo fuese. No permanecer hasta el final. Yo... Sinti que se desvanecan sus esperanzas cuando vio la irritacin en la cara de Terel.

-Nellie, hablas como si pap y yo fusemos monstruos, o peor todava, carceleros. N o me agrada que pienses de m como si fuese un ogro. -Oh, no, es claro que no. Mi intencin no fue ofenderte. Slo que no deseaba interferir en tu... tu comodidad. No necesito ir al baile. Puedo... Terel avanz unos pasos hacia el interior de la habitacin y bes a Nellie en la mejilla. -Qu tonta eres. Mi comodidad... Tu comodidad es lo que importa. -Tom el vestido depositado sobre la cama.- Es hermoso, y cuando lo lleves puesto t tambin te vers hermosa. Ah, Nellie, seremos las dos muchachas ms bonitas de la fiesta. Nellie sonri. -Lo crees? -Estoy segura. -Levant el vestido para que la luz lo iluminase mejor.- Realmente es una seda exquisita, y el color es perfecto para ti. T misma lo elegiste? -S -le respondi, y comenz a tranquilizarse, preguntndose por qu se haba mostrado temerosa. En realidad, trat de evitar que Terel viese la prenda y haba mantenido en secreto el hecho de que tambin ella asistira al baile. Con mucho cuidado para no arrugarlo, Terel lo sostuvo con los dos brazos. -Tenemos que vestirnos al mismo tiempo. Yo te ayudar con los cabellos y... Nellie, mi collar de palos armonizar maravillosamente con esta prenda. Vamos -dijo, cuando ya estaba en la puerta-, no te quedes all, tenemos que hacer. Maana, todos los habitantes del pueblo hablarn de las muchachas Grayson. Nellie se sinti tan feliz que dese echarse a llorar. Por qu haba necesitado preocuparse? Sonriendo, sali de la habitacin con Terel. Tres horas despus, Nellie estaba de pie frente al espejo de cuerpo entero del cuarto de Terel. Su vestido tena mejor aspecto aun que lo que ella haba esperado, y el collar de palos se adaptaba perfectamente a la prenda. Tena los cabellos ms abundantes de un lado que del otro, los rizos sobre la frente estaban chamuscados por las tenazas de rizar y tenan un aspecto un tanto extrao; Terel reconoci que ella no era muy eficaz cuando se trataba de atender el peinado de otra persona. A Nellie eso no le import. Por primera vez pensaba que el reflejo que se vea en el espejo era la imagen de una mujer bonita; y as, adems de la conviccin de que tena buen aspecto, Nellie senta una intensa calidez interior, a causa de las tres horas tan gratas que pasara con su hermana. Esa tarde se haban comportado como autnticas hermanas, y no como, segn Nellie se senta a menudo, en los papeles de madre e hija. Haban colaborado ayudndose en el peinado, ajustando los cordones del cors y

admirando profusamente cada una el vestido de la otra. -Tendrs que elegir telas para m -dijo Terel mirndola, ataviada con su vestido azul-. Quiz t habras elegido algo diferente para mi vestido de esta noche. Sintiendo que casi desbordaba de alegra ante la velada que las esperaba y que no era una mujer entrada en aos que vesta prendas anticuadas, Nellie habl sin pensar. -Menos rosas y no precisamente de ese matiz. La sonrisa de Terel se esfum. -Cmo? Parte de la alegra de Nellie se desvaneci. -Disclpame. No fue mi intencin... slo quise decirte que... No supo qu agregar. Terel sonri de nuevo y se sent frente a su tocador. -Quizs ests en lo cierto. La prxima vez elegirs mis vestidos. -Oh, mira qu hora es! Los hombres llegarn muy pronto. Nellie comenz a agitarse slo con pensar en la posibilidad de ver nuevamente a Jace. -Oh, Dios mo -dijo Terel-, otra vez lo mismo. Dej abierto mi frasco de tinta. Estuve escribiendo notas de agradecimiento y olvid cerrarlo. Nellie, quieres pasrmelo? Ten cuidado, no derrames una gota. Sonriendo, y siempre pensando en Jace, Nellie se acerc a la mesa que estaba junto a la cama y tom el frasco. No vio que Terel abra el bolsito de canicas y arrojaba estas sobre el piso. Cuando las bolitas comenzaron a rodar por el suelo, Terel cubri el ruido con un acceso de tos. Nellie, preocupada, corri hacia su hermana. No haba dado tres pasos cuando apoy el pie en una canica, cayendo de costado sobre la cama de Terel. -Cuidado! -exclam Terel. Horrorizada, Nellie mir su hermoso vestido y la tinta que empapaba la falda. La prenda estaba irremediablemente arruinada. -Deprisa, qutatelo. Limpiaremos la tinta y... -Est arruinado -murmur Nellie, ponindose de pie e inclinndose para recoger dos canicas. -De dnde vinieron? -pregunt Terel. -Estaban en el piso. Horrorizada, Terel se llev la mano a la boca. -Oh, no, Nellie, por eso resbalaste? Las compr para regalarlas a los nios Taggert. Pens que eso ayudara a que ellos me perdonen por lo que sucedi el ao pasado. Nunca cre que... Prosigui hablando, pero Nellie no la escuchaba. Parte de su mente le deca que era inevitable que sucediese algo que le arruinara la velada. La haba deseado con excesiva intensidad, yeso no poda ser. Por otra parte, era un foco de hirviente clera. Cmo era posible que Terel le hiciera eso? -Fue un accidente -murmur para s misma. -Por supuesto,

fue un accidente -le asegur su hermana-. No creers que yo... que yo pude... -Se llev las manos a la cara.- Nellie, cmo puedes odiarme tanto y llegar a creer que yo quise arruinar tu vestido? Por qu tena que desear semejante cosa? Su clera se disip y abraz a Terel. -Lo siento. Por supuesto, fue un accidente. Por supuesto, t no puedes desear una cosa as. Se mir el vestido. Ahora no podra asistir a la fiesta, pues no dispona de otra prenda igualmente apropiada. Terel se apart de su hermana. -Debemos darnos prisa y encontrarte otro vestido. Ellos llegarn muy pronto. -No tengo otra cosa -dijo Nellie con expresin fatigada. -Entonces, te pondrs uno de los mos. Puedo prestarte el verde. El color te sentar bien. Nellie intentaba conservar su dignidad. -No puedo ir con uno de tus vestidos. Soy demasiado... no tengo tus medidas. -Oh -agreg Terel, mirndola-. Y creo que ni siquiera podramos abrir las costuras. Tendremos que pedir prestado uno. Bien, en este pueblo, quin tiene tus medidas? -Nadie -dijo Nellie, conteniendo las lgrimas-. Absolutamente nadie. -La seora Hutchinson -sugiri Terel con aire comprensivo-. S, eso es, iremos a su casa y... La seora Hutchinson era una vieja horrible que viva en el lmite del pueblo. Pesaba por lo menos ciento cincuenta kilogramos, vesta como un hombre y ola como los cerdos que ella misma criaba. Decan que en su juventud haba sido arriera de mulas. -No -corrigi Terel-, ella no puede tener un vestido de baile. Pero, hay otra persona en el pueblo que tenga tu misma corpulencia? Los msculos del cuello de Nellie estaban tensos, tratando de evitar el llanto. Realmente era tan gruesa como la seora Hutchinson? Terel cuadr los hombros. -No ir. Si mi hermana no puede ir, tampoco yo. Nellie se enjug los ojos Con el dorso de la mano. -Eso es ridculo. Naturalmente, irs. Terel comenz a recoger las canicas del piso. -No, no ir. Qu clase de hermana sera si te dejo aqu sola, y adems por culpa de mi tinta... y yo fui quien compr las bolitas. Y creo que cuando tos cayeron de la mesa. No deb haber tosido. No s por qu ltimamente tengo esos ataques de tos. Tendra que consultar al doctor Westfield. Probablemente debiera quedarme en casa esta noche para descansar. T y yo prepararemos bollos y podrs comrtelos todos. S, Nellie, eso es lo que haremos. Bien, me ayudars a desvestir? De todos modos, dijiste que era una prenda fea.

Las palabras de Terel consiguieron que Nellie cesara de pensar en ella misma. -Tu vestido es hermoso, t eres bella y debes ir al baile. -No sin ti. Nellie necesit cuarenta y cinco minutos para convencerla de que deba asistir al baile sin ella. Su acompaante lleg y tuvo que esperar treinta minutos en la sala, mientras Nellie intentaba persuadir a Terel de que fuese. Finalmente sta parti con el muchacho, en un remolino de rosas y encaje y seda rosada, y Nellie cerr la puerta tras ellos. An tena puesto el vestido azul y la mancha de tinta ahora se haba extendido a la mayor parte de la falda. Sinti el aguijn del hambre, un hambre intensa y mordiente. Se apart de la puerta y camin hacia la cocina pero un llamado en la entrada la detuvo. Abri y de pronto se encontr con Jace. Vesta prendas oscuras, y se lo vea tan apuesto como un prncipe de un cuento de hadas. -Lamento llegar tarde -dijo- pero haba vacas en la va ferroviaria, y el tren se demor, y... Nellie, qu sucede? Mientras hablaba la atrajo hacia l y las lgrimas de Nellie, contenidas desde haca ms de una hora, comenzaron a afluir; Jace apenas poda entender lo que ella deca. Apart la cabeza de la joven de su hombro y aplic los dedos bajo su mentn. -Por qu dices que no puedes ir? -Arruin mi vestido. El retrocedi un paso para observar la falda. -Esto tambin es obra de tu hermanita? -No fue Terel. Ella estaba tosiendo, y se cayeron las canicas, y yo... -Aj. Seguro. -Extrajo su pauelo y lo pas por los ojos de Nellie.- Ahora, querida, sunate la nariz, porque tengo una sorpresa para ti. Retrocedi un paso y entonces vio que detrs de Jace haba dos personas, un hombre y una mujer. El tena los brazos cargados de cajas y ella traa un pequeo maletn de cuero. Nellie mir a Jace con expresin interrogadora. -Es la criada de Houston, y vino a peinarte. -Mir los rizos en la cabeza de Nellie.- Terel quem tus cabellos? -No fue su intencin. Ella... - y el hombre trae algunas prendas para ti. -Prendas? No entiendo. -Sube y Elsie te vestir. Despus te lo explicar todo. Tu hermana se fue, verdad? No quiero tinta en este vestido, y tampoco deseo que te queme los cabellos. - Terel no... -Deprisa! -orden, y Nellie obedeci y subi los peldaos, con los dos criados detrs. La doncella de Houston era rpida y eficiente, y saba peinar.

-Qu cabellos hermosos y abundantes -dijo mientras trenzaba y aseguraba hbilmente la cabellera de Nellie-. Y qu piel perfecta. Nellie sinti que se sonrojaba ante los cumplidos de la mujer. y cuando vio el atuendo, enmudeci. -Debemos quitar el vestido arruinado y... -No puedo usar eso -exclam Nellie-. Es demasiado bello para m. Estaba confeccionado con un hermossimo satn plateado y recamado en la falda con perlas naturales. El corpio bajo y escotado tena mangas de encaje plateado. Era el vestido ms exquisito y hermoso que Nellie haba visto jams. La criada de Houston no prest atencin a sus vacilaciones. En pocos minutos consigui que ella se quitase el vestido arruinado y se pusiera el nuevo. Nellie permaneci de pie frente al espejo, contemplando su propia imagen. No poda creer que lo que vea era ella misma. - Y ahora las joyas -dijo Elsie. Abroch un collar de tres filas de diamantes alrededor de su cuello y despus le puso aros de la misma piedra en las orejas. Aplic a los cabellos de Nellie tres adornos tambin de diamantes. -Esa soy yo? -murmur Nellie ante el espejo. -Asombrosa -dijo Elsie, sonriente-. Ser la muchacha ms bella de la fiesta. Nellie apart los ojos del espejo. -No soy una muchacha, y con este cuerpo no soy bella. -El seor Montgomery no parece creer que su cuerpo tenga algn defecto. -Eso piensa, verdad? -dijo asombrada Nellie, volviendo la mirada hacia el espejo. Ahora ella casi poda creer que no era una vieja solterona, tampoco una mujer adiposa que haba dejado atrs sus mejores aos. -As est mejor -dijo Elsie, riendo-. Ojal que esta noche lo pase muy bien. - Yo tambin deseo eso -sonri Nellie, y pens en Terel. Ahora su hermana no necesitara sentir remordimientos a causa del accidente con la tinta. En la planta baja, las dudas que poda haber concebido acerca de su propio aspecto se disiparon cuando vio a Jace. Por primera vez en su vida Nellie comprendi cun bella puede sentirse una mujer cuando su hermosura se refleja en los ojos de un hombre. Jace la mir con expresin ansiosa y Nellie sinti que ella misma cambiaba. Descendi rauda los peldaos, complacindose en la admiracin de Jace. -Esas flores son para m? -pregunt cuando se detuvo frente a l. Jace la contemplaba atnito, incapaz de decir una palabra. Nellie ri y recibi las flores que l le entreg, y Elsie puso una capa de armio sobre sus hombros.

-Adelante -dijo Elsie, exhortndolos a salir por la puerta. En el carruaje, durante el trayecto hasta la casa de los Taggert, Jace la miraba como si nunca la hubiese visto. Al llegar a la fiesta, Nellie comenzaba a sentir que quizs Elsie estaba en lo cierto, que ella era la mujer ms bella del mundo. Fueron los ltimos en llegar, y cuando un lacayo intent ayudar a Nellie a despojarse de su capa, Jace lo apart con un gesto posesivo. -Eres la mujer ms hermosa que he visto jams murmur Jace-. y no creo que desee que otros hombres te miren. Ella le dirigi una sonrisa. -Estoy segura de que eres el nico hombre aqu que cree que una solterona vieja y gorda como yo, es bonita -dijo, pero por primera vez no crey en sus propias palabras. Esa noche, con ese vestido, no se senta vieja ni gorda. En el saln, otros caballeros miraron a Nellie ms o menos como lo haba hecho Jace. -Esa es Nellie Grayson? -pregunt uno. -Esa es la hermana de Terel? -Terel qu? Riendo, los hombres cayeron sobre Nellie y Jace. -Bien? -pregunt Houston a su esposo mientras l miraba fijamente a Nellie-. Qu dijiste acerca de las "damas gordas"? Kane sonri. -Hay gordura y gordura. Parece un durazno, redondo y maduro como un durazno. Houston pas un brazo bajo el de su esposo. -Conociendo tu aficin por esa fruta, creo que ser mejor que te mantengas apartado de Nellie. Kane le sonri a su esposa. -Estoy seguro de que esa hermanita que ella tiene no ver con buenos ojos la apariencia de Nellie. -Me temo que no -dijo Houston en voz baja. Terel necesit unos minutos para comprender que su pblico de admiradores comenzaba a abandonarla. Desde su llegada, haba sido la joven ms popular de la fiesta. La colmaron de invitaciones a bailes y reuniones sociales durante las semanas siguientes. Ocup una hermosa silla dorada y presidi su corte con toda la altivez de una princesa que habla con sus sbditos. Louisa, Charlene y Mae se haban reunido en un rincn y le dirigan miradas colricas. y cada mirada aumentaba el regocijo y el placer de Terel. Seis jvenes desertaron antes de que ella advirtiese que el nmero de sus admiradores estaba disminuyendo. Vio que uno, muy apuesto, tocaba el brazo de otro y mova la cabeza. Los dos desaparecieron entre la gente. Terel mir a Charlene y advirti que tambin ella tena los ojos fijos en el centro de la habitacin. Terel ces de agitar el abanico y cuando se interrumpi la msica y los bailarines se retiraron de la pista, vio lo que llamaba

la atencin de todos. En el centro de la habitacin, ataviada con un vestido por el cual una mujer habra vendido el alma, estaba su hermana. Slo que esta Nellie, con la cabeza erguida, los diamantes destacndose relucientes, y una sonrisa de felicidad en el bello rostro, no era la joven que lavaba y planchaba ropas. Esta Nellie era completamente distinta. Terel advirti que Jace Montgomery estaba ms elegante que nunca, y miraba a Nellie como jams un hombre la haba contemplado a ella. Apret con tal fuerza los puos, que las uas se le hundieron en las palmas. -Quin habra pensado -murmur Charlene que tendras la competencia de tu propia hermana? Charlene estaba muy irritada ante la reciente e inexplicable popularidad de Terel. -No es verdad que Nellie se ve muy hermosa? -dijo Mae-. Nunca la he visto tan bonita. Dnde crees que consigui ese vestido? Terel comenz a percibir que la gente la observaba. Esboz una sonrisa forzada, se puso de pie y camin hacia Nellie. -Terel-dijo Nellie, besando la mejilla de su hermana-, como ves, en definitiva pude venir. Contempl los diamantes alrededor del cuello de Nellie y en sus orejas y las perlas del vestido. -Me alegro muchsimo. Un hombre te compr esta prenda? En su voz estaba la insinuacin de que Nellie haba canjeado "favores" por el vestido. - Yo se lo di -dijo Houston antes de que sta pudiese responder, y dirigi una mirada dura a Terel, quien saba que la gente la observaba, como desafindola a decir o hacer algo. -Puedes concederme esta pieza? -pregunt Jace a Nellie. No ofreci a Terel la oportunidad de expresar algo antes de alejarse con la hermana mayor . Despus de este episodio, la fiesta dej de interesar a Terel. Nada tena el ms mnimo significado para ella -ni las invitaciones que reciba, ni los cumplidos de los hombres-, nada. No poda apartar los ojos de Nellie. Y pensaba: Cmo era posible? Cmo era posible que una persona tan obesa y aburrida como Nellie suscitase tanto inters? Casi todos los asistentes a la fiesta se agrupaban alrededor de su hermana. S, haba mozos alrededor de Terel, pero no mujeres, ni jvenes ni maduras. Todos hablaban con Nellie. Las ancianas, los muchachos, los hombres maduros e incluso los nios Taggert, a quienes se permiti estar en la fiesta unos minutos, acudieron a ver a su primo Jace y terminaron besando a Nellie. Terel esboz una mueca cuando oy las exclamaciones de asombro de la gente al ver cmo los nios se sentan atrados por su hermana. Su presencia podra haber sido soportable si le hubiesen prestado atencin slo las personas de ms edad; pero lo que irritaba a Terel era la atencin de los hombres. Todos los muchachos invitaban a bailar a Terel, pero todos los hombres

solicitaban a Nellie. Vio al doctor Westfield bailando con ella, y rer estrepitosamente por algo que dijo. Edan Nylund y Rafe Taggert, hombres que jams haban mirado siquiera a Terel, invitaban a bailar a la hermana. -Nunca prest atencin a Nellie -dijo el joven que bailaba con Terel-. Me pareca que era vieja, y tal vez un poco... bien... excedida de peso, pero esta noche no opino lo mismo. Se mueve como una diosa. Terel ces de bailar, dej al hombre de pie, solo, en el medio del saln y sali de la casa, para gozar del aire fresco de la noche. -No puede soportar que tanta gente simpatice con Nellie? Terel se sobresalt y se volvi para ver a Jace de pie al abrigo de las sombras. -No entiendo lo que usted quiere decir, seor Montgomery. Me complace mucho ver feliz a mi hermana. -A usted no le complace que nadie tenga ms que usted misma. -No permanecer aqu para que me insulten de este modo. Comenz a regresar al saln, pero Jace la aferr del brazo. -S lo que usted se propone, y no me engaa ni por un instante. Usted es una mocosa malcriada a quien le han dado todo servido en el curso de su vida, y cree que Nellie ha nacido para atenderla. Esta noche est recomida por los celos, porque sabe que aqu todos simpatizan con su hermana, y tambin sabe que usted no agrada a nadie. Terel se desprendi de la mano de Jace. -Que usted hable de simpata! Todo lo que desea de mi vieja hermana solterona es el dinero de nuestro padre. Yo slo trato de protegerla de... Se interrumpi porque Jace se rea de ella. -El dinero de su padre -dijo burln-. Antes de acusar a la gente debera investigar un poco. Quiero a Nellie porque es todo lo que una mujer tiene que ser... todo lo que usted no es. -Se inclin amenazador sobre Terel.- Se lo advierto, es mejor que la deje en paz. No ms tinta en sus vestidos, y no ms decirle que es gorda. Me entiende? Contine provocando su llanto y tendr que vrselas conmigo. Dicho esto, se volvi y regres a la sala de baile. Durante un momento Terel estuvo demasiado atnita para hacer nada. Jams nadie le haba hablado as, y mientras vea a Jace que se acercaba a Nellie y que los dos empezaban a bailar, la clera de Terel se convirti en algo ms profundo. El haba hablado de investigar, y lo dijo como si se tratara de algo que Terel deba conocer acerca del propio Jace. Regres al saln y comenz a formular preguntas. No necesit averiguar mucho para saber que Jace Montgomery era uno de los herederos de la compaa de navegacin Warbrooke. Terel no dudaba de que su padre estaba perfectamente al tanto de todo lo referente a la compaa Warbrooke, y que por eso haba decidido emplear a Jace, y ste aceptara el empleo slo

para estar cerca de Nellie. Mientras Terel bailaba y sonrea y charlaba su mente estaba activa. De ningn modo dispuesta a permitir que su hermana, soltera, adiposa y vieja, atrapase a uno de los hombres ms ricos de Estados Unidos. Era concebible que ella, Terel, se casara con un muchacho de Chandler y se viese obligada a vivir en una casita mientras Nellie residira en una mansin en Nueva York? O en Pars? O donde se le antojase vivir? Ella tendra que pasarse la vida leyendo acerca de sus andanzas en las pginas del diario dedicadas a las noticias sociales? Tal vez Nellie se compadecera de la pobreza de su hermanita, envindole las ropas que ya no deseara. Acaso Nellie tendra todo lo que Terel anhelaba en la vida, slo porque haba conocido primero a Jace Montgomery? Si ella hubiese descendido antes esa noche para saludar al invitado a cenar, sin duda ella habra sido ahora la destinataria de su amor. Terel pens: Ella est aduendose de todo lo que debera ser mo. Mi propia hermana me ha traicionado al apoderarse de todo lo que yo siempre he deseado. Bien, pens Terel, no lo tendr. Lo que es mo es mo, y ella no lograr arrebatrmelo. Mir a Nellie, de pie cerca de Jace, bebiendo una copa de ponche y escuchando a Kane Taggert. Este jams haba saludado siquiera a Terel. -La derrotar -murmur Terel-. Aunque me cueste la vida, impedir que se apodere de lo que es mo. Sonri al joven que estaba cerca suyo. Todos hubieran dicho que estaba divirtindose mucho, pero en su mente estaba trazando un plan.

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Cuando Nellie despert, a la maana siguiente, an sonrea. Haba mucho que hacer preparando el desayuno para seis nios y tres adultos, pero a ella le encantaba la agitacin y la actividad. Las criaturas vieron que Jace poda ser convencido fcilmente cuando se trataba de asuntos de disciplina, y as lograron esquivar la tarea que a cada uno le corresponda. Pero cuando la vaca que no fue ordeada comenz a mugir, faltaba lea para la cocina y no haban trado agua del pozo, Nellie empez a ajustarles el torniquete. Jace brome con ella, le desat los cordeles del delantal y la convenci de que jugase con ellos. Los nios apilaron fardos de heno hasta llegar al techo del granero y prepararon un tobogn. Despus de muchas bromas y risas, Jace y los nios instaron a Nellie a que tambin ella ocupara su turno en el tobogn. Jace se sent detrs de la joven, las piernas extendidas y abiertas encerrando las de Nellie, y as descendieron y al final aterrizaron en un montn de paja y enaguas.

Jace trat de "ayudar" a Nellie a incorporarse y recuperar su dignidad, pero pareci que sus manos estaban simultneamente en todos los lugares del cuerpo femenino, y ella se rea tan desordenadamente que volvi a caer sobre la paja, y los nios a su vez se arrojaron sobre ella y Jace. Cuando Nellie se incorpor para respirar, al principio no reconoci al sheriff, que estaba frente a ellos. -Hola -consigui decir, quitndose de los cabellos las hebras de paja y al mismo tiempo ayudando a un nio a incorporarse. -Nellie -dijo el sheriff-, sabe que todos los habitantes de Chandler estn buscndola? Corren rumores de que fue secuestrada, o algo peor. Nellie se sent, y mir parpadeando al hombre. -Pero yo dej una nota -consigui decir, y se volvi para mirar a Jace, medio enterrado en la paja, a poca distancia. El desvi los ojos y ella no dud de que l la haba robado. -Nellie, ser mejor que vuelva conmigo -dijo el sheriff- y demuestre a todo el mundo que est bien. -S -dijo Jace, apoyando la mano sobre el hombro de la joven- regresar contigo. Explicar que soy el culpable de tu desaparicin. -Es mejor que no hagas tal cosa -murmur ella. Saba lo que le esperaba en su casa: la clera de su padre, las lgrimas de Terel, y sus propios sentimientos de culpa por haberlos inquietado tanto-. Debo enfrentarlo sola y adems es necesario que permanezcas con los nios hasta que la seora Everett se recupere. Jace la acompa hasta el calesn del sheriff y cuando ella comenz a ascender, l le dijo: -Nellie, no permitas que te maltraten. Hoy ver a tu padre y le explicar. -No -se apresur a decir Nellie-, tal vez pierdas tu empleo. Jace le dirig una sonrisa. -No te preocupes por mi empleo. -Frente a todos, la rode con sus brazos y la bes.Maana tengo que ir a Denver por negocios, pero regresar el da del Baile de la Cosecha, all te ver. -Volvi a besarla. Resrvame todas las piezas. Ella le dirigi un gesto de asentimiento; de mala gana se separ de l cuando Jace la ayud a ascender al calesn. -Sheriff, cuide a mi muchacha -grit Jace mientras el vehculo comenzaba a alejarse. Nellie mir hacia atrs y con la mano salud a Jace, a los nios ya la seora Everett, que estaba de pie en la puerta, en su camisn. Se enjug una lgrima y se volvi para mirar al camino que tena delante. Lo que la esperaba en su casa fue peor de lo que haba imaginado. Nunca vio tan encolerizado a su padre. -Podas estar muerta, y nosotros nada sabamos -aull-. Tu hermana y yo, sin hablar de la mitad del pueblo, estuvimos levantados la noche entera buscndote. Nos preocupamos terriblemente por ti, y tu... tu... Estaba demasiado irritado para hablar. Terel no tena el mismo problema. Lloraba, el rostro hundido en un pauelito de encaje. -Soy el hazmerrer de Chandler. Mi propia hermana en aventuras con ese hombre. Nellie, dnde pasaste la noche? Con l? Con cada palabra que pronunciaban el sentimiento de culpa se agravaba en Nellie. Si cualquiera de ellos hubiese desaparecido la noche entera, ella habra enfermado de preocupacin. Parte de su persona se alegraba de que Jace hubiese destruido la nota, pues de no haber sido as no habra podido incorporar a su recuerdo esas veinticuatro horas paradisacas. Pero otra parte de ella estaba muy arrepentida de haber provocado tanta inquietud a su familia. -No creo que te intereses por nosotros, Nellie -dijo Terel sollozando-. No te inquieta el sufrimiento que nos provocaste. -S, me inquieta -dijo ella, sumisa. -Pero, qu impedir que algo parecido vuelva a suceder? Me parece que todo lo que el seor Montgomery necesita hacer es mover el dedo meique para que t acudas

corriendo. -No es as -dijo Nellie, pero saba que en efecto lo era. Si Jace le peda que volviese a acompaarlo, probablemente lo hara-. Me disculpo por haberlos preocupado. Lo digo de veras. -Ahora comenzaron a afluir sus lgrimas. Realmente, su conducta haba sdo muy desconsiderada.- Deseo... -Deseas qu? -dijo severamente Charles. -Deseo que ambos obtengan lo que quieran de m -dijo, y sollozando sali deprisa de la habitacin. Terel y Charles permanecieron de pie, mirndola mientras se alejaba. En una cosa coincidan totalmente: lo que deseaban de Nellie era que ella nunca interfiriese en la comodidad de cada uno de ellos. En realidad, ninguno estaba demasiado impresionado por la ausencia de Nellie; pero los enfurecan las molestias que ella les provoc. Charles haba recibido una cena fra la vspera y Terel al regresar a su casa descubri que sus vestidos no estaban planchados; y hoy haba tenido que suspender su t, porque Nellie no se haba quedado en casa a preparar lo necesario. -S, ojal que ese deseo se realice -murmur Charles. Terel descendi por la avenida Coal en direccin al taller de su modista. Necesitaba someterse a la ltima prueba del vestido que usara en el Baile de la Cosecha; despus, todo estara pronto. Haba gastado muchsimo en ese atuendo, pero ya se preocupara despus por la irritacin de su padre. Esa prenda le agradaba especialmente. Estaba formada por ms de un centenar de rosas de seda rosada en la falda y el corpio. Las mangas cortas estaban cubiertas de puntilla, y tena una enagua de encaje bajo una sobrefalda plisada de seda rosa. No poda evitar una sonrisa cuando pensaba en el momento en que entrara en el saln de los Taggert, la noche del baile. A decir verdad, no poda evitar una sonrisa en relacin con una serie de cosas. Lo ms sorprendente de todo era que en definitiva le lleg una invitacin para asistir al Baile de la Cosecha. Haba abrigado la certeza de que despus del pequeo incidente con esos muchachos, un ao atrs, jams volveran a invitarla. Pero Terel supona que ahora era tan popular que los Taggert no podan ignorarla. Adems, durante los ltimos cuatro das Nellie haba sido una maravilla. La casa estaba mejor organizada que nunca. Las comidas se servan a sus horas y eran deliciosas, y todas las prendas de Terel estaban perfectamente planchadas y colgadas en su guardarropa. No se volvi a mencionar la noche de la desaparicin de Nellie, y tampoco haba signos del seor Montgomery. Despus de varias semanas de desorden pareca que el hogar de los Grayson estaba retornando a la normalidad. Excepto que ahora Terel, en efecto, era la joven ms solicitada de Chandler, al extremo de que no poda aceptar todas las invitaciones que llegaban a sus manos. Y los negocios de su padre se desarrollaban mejor que nunca. Una hora despus, Terel frente al espejo en el taller de su modista, miraba su propia imagen ataviada con el vestido de fiesta y sonrea. En resumen, no haba una sola nube en su cielo. -S, es perfecto -dijo Terel-. Envelo a mi casa. La modista se sinti feliz porque al fin consigui complacer a Terel. Esa coleccin de rosas haba llevado mucho tiempo. -Enviar tambin el vestido de Nellie? Terel interrumpi sus movimientos frente al espejo. -Qu dice de Nellie? -Su vestido para el Baile de la Cosecha. Lo remito a su casa al mismo tiempo que el suyo, o ella querr someterlo a una ltima prueba? Terel estuvo tan atareada que olvid por completo que tambin Nellie fue invitada a ese baile. -Djeme ver el vestido -murmur Terel. -Por supuesto -dijo la modista, sonriendo mientras pasaba detrs de una cortina a

la habitacin que era el taller propiamente dicho-. Estoy muy orgullosa de mi trabajo. Lo considero una de mis mejores creaciones. Nunca supe que Nellie tena un gusto tan excelente en el vestir. Por supuesto, todo el pueblo est diciendo ahora que hay muchas cosas que no haban visto en Nellie. Por mi parte, nunca supuse que era tan hermosa. -Regres poco despus con una prenda de satn azul hielo en los brazos.- Nellie se ver realmente hermosa con este atuendo, verdaderamente hermosa. El vestido era muy sencillo, sostenido por los hombros y bastante escotado, y Terel saba que Nellie en efecto se vera bella con l. La modista mir la expresin agobiada de Terel. -Dije algo malo? Quiz Nellie quiso que fuese una sorpresa, y ahora yo lo ech a perder? -S -dijo Terel, tratando de reaccionar-. Creo que la intencin era que fuese una sorpresa. Tengo la esperanza de que mi hermana pueda ir al baile, pero ahora no estoy segura de que lo consiga. -Nellie seal algo al respecto. En realidad, lo que dijo fue bastante extrao. Afirm que puesto que usted y su padre saldrn esa noche, no crea que el hecho de que ella tambin asistiera a la fiesta pudiera molestarlos. No es extrao? Molestarlos. Eso es exactamente lo que dijo. Terel se apart del hermoso vestido de Nellie. -Quiz ser mejor que usted enve por separado los vestidos, de modo que cuando yo vea el de Nellie me muestre debidamente sorprendida. -S, por supuesto. Es una buena idea. Cuando Terel lleg a la calle, ya saba lo que tendra que hacer. Se detuvo en una pequea tienda y compr un bolso de canicas, de las que utilizan los nios para jugar. Nellie alis la tela del vestido depositado sobre la cama. Sinti el nerviosismo de la expectativa mientras acariciaba la seda azul. Saba que esa noche sera muy especial. Durante un momento cerr los ojos y se imagin danzando con Jace. El llamado a la puerta la devolvi a la realidad y su primera idea fue ocultar el vestido, pero Terel entr antes de que ella pudiese reaccionar. -Nellie, estaba pensando que... -empez Terel, pero entonces vio el vestido-. Qu hermoso, realmente qu hermoso. -Dirigi una mirada de sorpresa a Nellie.- Vaya, haba olvidado por completo que t tambin irs esta noche al baile. Nellie sinti que se le enrojeca la cara. -El seor Montgomery me invit, y pens que como t y pap saldrn esta noche, no se opondran a que yo fuese. No permanecer hasta el final. Yo... Sinti que se desvanecan sus esperanzas cuando vio la irritacin en la cara de Terel. -Nellie, hablas como si pap y yo fusemos monstruos, o peor todava, carceleros. N o me agrada que pienses de m como si fuese un ogro. -Oh, no, es claro que no. Mi intencin no fue ofenderte. Slo que no deseaba interferir en tu... tu comodidad. No necesito ir al baile. Puedo... Terel avanz unos pasos hacia el interior de la habitacin y bes a Nellie en la mejilla. -Qu tonta eres. Mi comodidad... Tu comodidad es lo que importa. -Tom el vestido depositado sobre la cama.- Es hermoso, y cuando lo lleves puesto t tambin te vers hermosa. Ah, Nellie, seremos las dos muchachas ms bonitas de la fiesta. Nellie sonri. -Lo crees? -Estoy segura. -Levant el vestido para que la luz lo iluminase mejor.- Realmente es una seda exquisita, y el color es perfecto para ti. T misma lo elegiste?

-S -le respondi, y comenz a tranquilizarse, preguntndose por qu se haba mostrado temerosa. En realidad, trat de evitar que Terel viese la prenda y haba mantenido en secreto el hecho de que tambin ella asistira al baile. Con mucho cuidado para no arrugarlo, Terel lo sostuvo con los dos brazos. -Tenemos que vestirnos al mismo tiempo. Yo te ayudar con los cabellos y... Nellie, mi collar de palos armonizar maravillosamente con esta prenda. Vamos -dijo, cuando ya estaba en la puerta-, no te quedes all, tenemos que hacer. Maana,
todos los habitantes del pueblo hablarn de las muchachas Grayson. Nellie se sinti tan feliz que dese echarse a llorar. Por qu haba necesitado preocuparse? Sonriendo, sali de la habitacin con Terel. Tres horas despus, Nellie estaba de pie frente al espejo de cuerpo entero del cuarto de Terel. Su vestido tena mejor aspecto aun que lo que ella haba esperado, y el collar de palos se adaptaba perfectamente a la prenda. Tena los cabellos ms abundantes de un lado que del otro, los rizos sobre la frente estaban chamuscados por las tenazas de rizar y tenan un aspecto un tanto extrao; Terel reconoci que ella no era muy eficaz cuando se trataba de atender el peinado de otra persona. A Nellie eso no le import. Por primera vez pensaba que el reflejo que se vea en el espejo era la imagen de una mujer bonita; y as, adems de la conviccin de que tena buen aspecto, Nellie senta una intensa calidez interior, a causa de las tres horas tan gratas que pasara con su hermana. Esa tarde se haban comportado como autnticas hermanas, y no como, segn Nellie se senta a menudo, en los papeles de madre e hija. Haban colaborado ayudndose en el peinado, ajustando los cordones del cors y admirando profusamente cada una el vestido de la otra. -Tendrs que elegir telas para m -dijo Terel mirndola, ataviada con su vestido azul-. Quiz t habras elegido algo diferente para mi vestido de esta noche. Sintiendo que casi desbordaba de alegra ante la velada que las esperaba y que no era una mujer entrada en aos que vesta prendas anticuadas, Nellie habl sin pensar. -Menos rosas y no precisamente de ese matiz. La sonrisa de Terel se esfum. -Cmo? Parte de la alegra de Nellie se desvaneci. -Disclpame. No fue mi intencin... slo quise decirte que... No supo qu agregar. Terel sonri de nuevo y se sent frente a su tocador. -Quizs ests en lo cierto. La prxima vez elegirs mis vestidos. -Oh, mira qu hora es! Los hombres llegarn muy pronto. Nellie comenz a agitarse slo con pensar en la posibilidad de ver nuevamente a Jace. -Oh, Dios mo -dijo Terel-, otra vez lo mismo. Dej abierto mi frasco de tinta. Estuve escribiendo notas de agradecimiento y olvid cerrarlo. Nellie, quieres pasrmelo? Ten cuidado, no derrames una gota. Sonriendo, y siempre pensando en Jace, Nellie se acerc a la mesa que estaba junto a la cama y tom el frasco. No vio que Terel abra el bolsito de canicas y arrojaba estas sobre el piso. Cuando las bolitas comenzaron a rodar por el suelo, Terel cubri el ruido con un acceso de tos. Nellie, preocupada, corri hacia su hermana. No haba dado tres pasos cuando apoy el pie en una canica, cayendo de costado sobre la cama de Terel. -Cuidado! -exclam Terel. Horrorizada, Nellie mir su hermoso vestido y la tinta que empapaba la falda. La prenda estaba irremediablemente arruinada. -Deprisa, qutatelo. Limpiaremos la tinta y... -Est arruinado -murmur Nellie, ponindose de pie e inclinndose para recoger dos canicas. -De dnde vinieron? -pregunt Terel. -Estaban en el piso. Horrorizada, Terel se llev la mano a la boca.

-Oh, no, Nellie, por eso resbalaste? Las compr para regalarlas a los nios

Taggert. Pens que eso ayudara a que ellos me perdonen por lo que sucedi el ao pasado. Nunca cre que... Prosigui hablando, pero Nellie no la escuchaba. Parte de su mente le deca que era inevitable que sucediese algo que le arruinara la velada. La haba deseado con excesiva intensidad, yeso no poda ser. Por otra parte, era un foco de hirviente clera. Cmo era posible que Terel le hiciera eso? -Fue un accidente -murmur para s misma. -Por supuesto, fue un accidente -le asegur su hermana-. No creers que yo... que yo pude... -Se llev las manos a la cara.- Nellie, cmo puedes odiarme tanto y llegar a creer que yo quise arruinar tu vestido? Por qu tena que desear semejante cosa? Su clera se disip y abraz a Terel. -Lo siento. Por supuesto, fue un accidente. Por supuesto, t no puedes desear una cosa as. Se mir el vestido. Ahora no podra asistir a la fiesta, pues no dispona de otra prenda igualmente apropiada. Terel se apart de su hermana. -Debemos darnos prisa y encontrarte otro vestido. Ellos llegarn muy pronto. -No tengo otra cosa -dijo Nellie con expresin fatigada. -Entonces, te pondrs uno de los mos. Puedo prestarte el verde. El color te sentar bien. Nellie intentaba conservar su dignidad. -No puedo ir con uno de tus vestidos. Soy demasiado... no tengo tus medidas. -Oh -agreg Terel, mirndola-. Y creo que ni siquiera podramos abrir las costuras. Tendremos que pedir prestado uno. Bien, en este pueblo, quin tiene tus medidas? -Nadie -dijo Nellie, conteniendo las lgrimas-. Absolutamente nadie. -La seora Hutchinson -sugiri Terel con aire comprensivo-. S, eso es, iremos a su casa y... La seora Hutchinson era una vieja horrible que viva en el lmite del pueblo. Pesaba por lo menos ciento cincuenta kilogramos, vesta como un hombre y ola como los cerdos que ella misma criaba. Decan que en su juventud haba sido arriera de mulas. -No -corrigi Terel-, ella no puede tener un vestido de baile. Pero, hay otra persona en el pueblo que tenga tu misma corpulencia? Los msculos del cuello de Nellie estaban tensos, tratando de evitar el llanto. Realmente era tan gruesa como la seora Hutchinson? Terel cuadr los hombros. -No ir. Si mi hermana no puede ir, tampoco yo. Nellie se enjug los ojos Con el dorso de la mano. -Eso es ridculo. Naturalmente, irs. Terel comenz a recoger las canicas del piso. -No, no ir. Qu clase de hermana sera si te dejo aqu sola, y adems por culpa de mi tinta... y yo fui quien compr las bolitas. Y creo que cuando tos cayeron de la mesa. No deb haber tosido. No s por qu ltimamente tengo esos ataques de tos. Tendra que consultar al doctor Westfield. Probablemente debiera quedarme en casa esta noche para descansar. T y yo prepararemos bollos y podrs comrtelos todos. S, Nellie, eso es lo que haremos. Bien, me ayudars a desvestir? De todos modos, dijiste que era una prenda fea.
Las palabras de Terel consiguieron que Nellie cesara de pensar en ella misma. -Tu vestido es hermoso, t eres bella y debes ir al baile. -No sin ti. Nellie necesit cuarenta y cinco minutos para convencerla de que deba asistir al baile sin ella. Su acompaante lleg y tuvo que esperar treinta minutos en la sala, mientras Nellie intentaba persuadir a Terel de que fuese. Finalmente sta parti con el muchacho, en un remolino de rosas y encaje y seda rosada, y Nellie cerr la puerta

tras ellos. An tena puesto el vestido azul y la mancha de tinta ahora se haba extendido a la mayor parte de la falda. Sinti el aguijn del hambre, un hambre intensa y mordiente. Se apart de la puerta y camin hacia la cocina pero un llamado en la entrada la detuvo. Abri y de pronto se encontr con Jace. Vesta prendas oscuras, y se lo vea tan apuesto como un prncipe de un cuento de hadas. -Lamento llegar tarde -dijo- pero haba vacas en la va ferroviaria, y el tren se demor, y... Nellie, qu sucede? Mientras hablaba la atrajo hacia l y las lgrimas de Nellie, contenidas desde haca ms de una hora, comenzaron a afluir; Jace apenas poda entender lo que ella deca. Apart la cabeza de la joven de su hombro y aplic los dedos bajo su mentn. -Por qu dices que no puedes ir? -Arruin mi vestido. El retrocedi un paso para observar la falda. -Esto tambin es obra de tu hermanita? -No fue Terel. Ella estaba tosiendo, y se cayeron las canicas, y yo... -Aj. Seguro. -Extrajo su pauelo y lo pas por los ojos de Nellie.- Ahora, querida, sunate la nariz, porque tengo una sorpresa para ti. Retrocedi un paso y entonces vio que detrs de Jace haba dos personas, un hombre y una mujer. El tena los brazos cargados de cajas y ella traa un pequeo maletn de cuero. Nellie mir a Jace con expresin interrogadora. -Es la criada de Houston, y vino a peinarte. -Mir los rizos en la cabeza de Nellie.Terel quem tus cabellos? -No fue su intencin. Ella... - y el hombre trae algunas prendas para ti. -Prendas? No entiendo. -Sube y Elsie te vestir. Despus te lo explicar todo. Tu hermana se fue, verdad? No quiero tinta en este vestido, y tampoco deseo que te queme los cabellos. - Terel no... -Deprisa! -orden, y Nellie obedeci y subi los peldaos, con los dos criados detrs. La doncella de Houston era rpida y eficiente, y saba peinar. -Qu cabellos hermosos y abundantes -dijo mientras trenzaba y aseguraba hbilmente la cabellera de Nellie-. Y qu piel perfecta. Nellie sinti que se sonrojaba ante los cumplidos de la mujer. y cuando vio el atuendo, enmudeci. -Debemos quitar el vestido arruinado y... -No puedo usar eso -exclam Nellie-. Es demasiado bello para m. Estaba confeccionado con un hermossimo satn plateado y recamado en la falda con perlas naturales. El corpio bajo y escotado tena mangas de encaje plateado. Era el vestido ms exquisito y hermoso que Nellie haba visto jams. La criada de Houston no prest atencin a sus vacilaciones. En pocos minutos consigui que ella se quitase el vestido arruinado y se pusiera el nuevo. Nellie permaneci de pie frente al espejo, contemplando su propia imagen. No poda creer que lo que vea era ella misma. - Y ahora las joyas -dijo Elsie. Abroch un collar de tres filas de diamantes alrededor de su cuello y despus le puso aros de la misma piedra en las orejas. Aplic a los cabellos de Nellie tres adornos tambin de diamantes. -Esa soy yo? -murmur Nellie ante el espejo. -Asombrosa -dijo Elsie, sonriente-. Ser la muchacha ms bella de la fiesta. Nellie apart los ojos del espejo. -No soy una muchacha, y con este cuerpo no soy bella.

-El seor Montgomery no parece creer que su cuerpo tenga algn defecto. -Eso piensa, verdad? -dijo asombrada Nellie, volviendo la mirada hacia el espejo. Ahora ella casi poda creer que no era una vieja solterona, tampoco una mujer adiposa que haba dejado atrs sus mejores aos. -As est mejor -dijo Elsie, riendo-. Ojal que esta noche lo pase muy bien. - Yo tambin deseo eso -sonri Nellie, y pens en Terel. Ahora su hermana no necesitara sentir remordimientos a causa del accidente con la tinta. En la planta baja, las dudas que poda haber concebido acerca de su propio aspecto se disiparon cuando vio a Jace. Por primera vez en su vida Nellie comprendi cun bella puede sentirse una mujer cuando su hermosura se refleja en los ojos de un hombre. Jace la mir con expresin ansiosa y Nellie sinti que ella misma cambiaba. Descendi rauda los peldaos, complacindose en la admiracin de Jace. -Esas flores son para m? -pregunt cuando se detuvo frente a l. Jace la contemplaba atnito, incapaz de decir una palabra. Nellie ri y recibi las flores que l le entreg, y Elsie puso una capa de armio sobre sus hombros. -Adelante -dijo Elsie, exhortndolos a salir por la puerta. En el carruaje, durante el trayecto hasta la casa de los Taggert, Jace la miraba como si nunca la hubiese visto. Al llegar a la fiesta, Nellie comenzaba a sentir que quizs Elsie estaba en lo cierto, que ella era la mujer ms bella del mundo. Fueron los ltimos en llegar, y cuando un lacayo intent ayudar a Nellie a despojarse de su capa, Jace lo apart con un gesto posesivo. -Eres la mujer ms hermosa que he visto jams murmur Jace-. y no creo que desee que otros hombres te miren. Ella le dirigi una sonrisa. -Estoy segura de que eres el nico hombre aqu que cree que una solterona vieja y gorda como yo, es bonita -dijo, pero por primera vez no crey en sus propias palabras. Esa noche, con ese vestido, no se senta vieja ni gorda. En el saln, otros caballeros miraron a Nellie ms o menos como lo haba hecho Jace. -Esa es Nellie Grayson? -pregunt uno. -Esa es la hermana de Terel? -Terel qu? Riendo, los hombres cayeron sobre Nellie y Jace. -Bien? -pregunt Houston a su esposo mientras l miraba fijamente a Nellie-. Qu dijiste acerca de las "damas gordas"? Kane sonri. -Hay gordura y gordura. Parece un durazno, redondo y maduro como un durazno. Houston pas un brazo bajo el de su esposo. -Conociendo tu aficin por esa fruta, creo que ser mejor que te mantengas apartado de Nellie. Kane le sonri a su esposa. -Estoy seguro de que esa hermanita que ella tiene no ver con buenos ojos la apariencia de Nellie. -Me temo que no -dijo Houston en voz baja. Terel necesit unos minutos para comprender que su pblico de admiradores comenzaba a abandonarla. Desde su llegada, haba sido la joven ms popular de la fiesta. La colmaron de invitaciones a bailes y reuniones sociales durante las semanas siguientes. Ocup una hermosa silla dorada y presidi su corte con toda la altivez de una princesa que habla con sus sbditos. Louisa, Charlene y Mae se haban reunido en un rincn y le dirigan miradas colricas. y cada mirada aumentaba el regocijo y el placer de Terel. Seis jvenes desertaron antes de que ella advirtiese que el nmero de sus

admiradores estaba disminuyendo. Vio que uno, muy apuesto, tocaba el brazo de otro y mova la cabeza. Los dos desaparecieron entre la gente. Terel mir a Charlene y advirti que tambin ella tena los ojos fijos en el centro de la habitacin. Terel ces de agitar el abanico y cuando se interrumpi la msica y los bailarines se retiraron de la pista, vio lo que llamaba la atencin de todos. En el centro de la habitacin, ataviada con un vestido por el cual una mujer habra vendido el alma, estaba su hermana. Slo que esta Nellie, con la cabeza erguida, los diamantes destacndose relucientes, y una sonrisa de felicidad en el bello rostro, no era la joven que lavaba y planchaba ropas. Esta Nellie era completamente distinta. Terel advirti que Jace Montgomery estaba ms elegante que nunca, y miraba a Nellie como jams un hombre la haba contemplado a ella. Apret con tal fuerza los puos, que las uas se le hundieron en las palmas. -Quin habra pensado -murmur Charlene que tendras la competencia de tu propia hermana? Charlene estaba muy irritada ante la reciente e inexplicable popularidad de Terel. -No es verdad que Nellie se ve muy hermosa? -dijo Mae-. Nunca la he visto tan bonita. Dnde crees que consigui ese vestido? Terel comenz a percibir que la gente la observaba. Esboz una sonrisa forzada, se puso de pie y camin hacia Nellie. -Terel-dijo Nellie, besando la mejilla de su hermana-, como ves, en definitiva pude venir. Contempl los diamantes alrededor del cuello de Nellie y en sus orejas y las perlas del vestido. -Me alegro muchsimo. Un hombre te compr esta prenda? En su voz estaba la insinuacin de que Nellie haba canjeado "favores" por el vestido. - Yo se lo di -dijo Houston antes de que sta pudiese responder, y dirigi una mirada dura a Terel, quien saba que la gente la observaba, como desafindola a decir o hacer algo. -Puedes concederme esta pieza? -pregunt Jace a Nellie. No ofreci a Terel la oportunidad de expresar algo antes de alejarse con la hermana mayor . Despus de este episodio, la fiesta dej de interesar a Terel. Nada tena el ms mnimo significado para ella -ni las invitaciones que reciba, ni los cumplidos de los hombres-, nada. No poda apartar los ojos de Nellie. Y pensaba: Cmo era posible? Cmo era posible que una persona tan obesa y aburrida como Nellie suscitase tanto inters? Casi todos los asistentes a la fiesta se agrupaban alrededor de su hermana. S, haba mozos alrededor de Terel, pero no mujeres, ni jvenes ni maduras. Todos hablaban con Nellie. Las ancianas, los muchachos, los hombres maduros e incluso los nios Taggert, a quienes se permiti estar en la fiesta unos minutos, acudieron a ver a su primo Jace y terminaron besando a Nellie. Terel esboz una mueca cuando oy las exclamaciones de asombro de la gente al ver cmo los nios se sentan atrados por su hermana. Su presencia podra haber sido soportable si le hubiesen prestado atencin slo las personas de ms edad; pero lo que irritaba a Terel era la atencin de los hombres. Todos los muchachos invitaban a bailar a Terel, pero todos los hombres solicitaban a Nellie. Vio al doctor Westfield bailando con ella, y rer estrepitosamente por algo que dijo. Edan Nylund y Rafe Taggert, hombres que jams haban mirado siquiera a Terel, invitaban a bailar a la hermana. -Nunca prest atencin a Nellie -dijo el joven que bailaba con Terel-. Me pareca que era vieja, y tal vez un poco... bien... excedida de peso, pero esta noche no opino lo mismo. Se mueve como una diosa. Terel ces de bailar, dej al hombre de pie, solo, en el medio del saln y sali de la casa, para gozar del aire fresco de la noche. -No puede soportar que tanta gente simpatice con Nellie? Terel se sobresalt y se volvi para ver a Jace de pie al abrigo de las sombras.

-No entiendo lo que usted quiere decir, seor Montgomery. Me complace mucho ver feliz a mi hermana. -A usted no le complace que nadie tenga ms que usted misma. -No permanecer aqu para que me insulten de este modo. Comenz a regresar al saln, pero Jace la aferr del brazo. -S lo que usted se propone, y no me engaa ni por un instante. Usted es una mocosa malcriada a quien le han dado todo servido en el curso de su vida, y cree que Nellie ha nacido para atenderla. Esta noche est recomida por los celos, porque sabe que aqu todos simpatizan con su hermana, y tambin sabe que usted no agrada a nadie. Terel se desprendi de la mano de Jace. -Que usted hable de simpata! Todo lo que desea de mi vieja hermana solterona es el dinero de nuestro padre. Yo slo trato de protegerla de... Se interrumpi porque Jace se rea de ella. -El dinero de su padre -dijo burln-. Antes de acusar a la gente debera investigar un poco. Quiero a Nellie porque es todo lo que una mujer tiene que ser... todo lo que usted no es. -Se inclin amenazador sobre Terel.- Se lo advierto, es mejor que la deje en paz. No ms tinta en sus vestidos, y no ms decirle que es gorda. Me entiende? Contine provocando su llanto y tendr que vrselas conmigo. Dicho esto, se volvi y regres a la sala de baile. Durante un momento Terel estuvo demasiado atnita para hacer nada. Jams nadie le haba hablado as, y mientras vea a Jace que se acercaba a Nellie y que los dos empezaban a bailar, la clera de Terel se convirti en algo ms profundo. El haba hablado de investigar, y lo dijo como si se tratara de algo que Terel deba conocer acerca del propio Jace. Regres al saln y comenz a formular preguntas. No necesit averiguar mucho para saber que Jace Montgomery era uno de los herederos de la compaa de navegacin Warbrooke. Terel no dudaba de que su padre estaba perfectamente al tanto de todo lo referente a la compaa Warbrooke, y que por eso haba decidido emplear a Jace, y ste aceptara el empleo slo para estar cerca de Nellie. Mientras Terel bailaba y sonrea y charlaba su mente estaba activa. De ningn modo dispuesta a permitir que su hermana, soltera, adiposa y vieja, atrapase a uno de los hombres ms ricos de Estados Unidos. Era concebible que ella, Terel, se casara con un muchacho de Chandler y se viese obligada a vivir en una casita mientras Nellie residira en una mansin en Nueva York? O en Pars? O donde se le antojase vivir? Ella tendra que pasarse la vida leyendo acerca de sus andanzas en las pginas del diario dedicadas a las noticias sociales? Tal vez Nellie se compadecera de la pobreza de su hermanita, envindole las ropas que ya no deseara. Acaso Nellie tendra todo lo que Terel anhelaba en la vida, slo porque haba conocido primero a Jace Montgomery? Si ella hubiese descendido antes esa noche para saludar al invitado a cenar, sin duda ella habra sido ahora la destinataria de su amor. Terel pens: Ella est aduendose de todo lo que debera ser mo. Mi propia hermana me ha traicionado al apoderarse de todo lo que yo siempre he deseado. Bien, pens Terel, no lo tendr. Lo que es mo es mo, y ella no lograr arrebatrmelo. Mir a Nellie, de pie cerca de Jace, bebiendo una copa de ponche y escuchando a Kane Taggert. Este jams haba saludado siquiera a Terel. -La derrotar -murmur Terel-. Aunque me cueste la vida, impedir que se apodere de lo que es mo.
Sonri al joven que estaba cerca suyo. Todos hubieran dicho que estaba divirtindose mucho, pero en su mente estaba trazando un plan.

8
La Cocina
Berni sali de la baera y de nuevo examin su lista. Ignoraba cunto tiempo estara en la sala del Lujo, pero por lo menos era necesario para elegir tres cosas de la nmina. Despus de haber concedido a Nellie sus tres deseos, Berni entro en la sala del Lujo y recibi un extenso repertorio de placeres, entre los cuales poda elegir. Como haba pasado los catorce aos precedentes asistiendo a fiestas, lo primero que eligi fue el rubro "videos". Guiada por las luces doradas que vea a travs de la niebla, Berni entr en una enorme sala atestada de estantes de videos de todos los filmes realizados en el curso de la historia, y todos los episodios de todos los programas de televisin. Era suficiente que examinase los ttulos y estos eran elegidos automticamente. Despus de seleccionar unos pocos centenares de filmes y antiguos programas de televisin-todo lo que Mary Tyler Moore haba realizado, y toda la totalidad de los primeros episodios de "Bonanza"-sigui las luces hasta un hermoso dormitorio. La cama, tendida con lujosas sbanas y almohadones revestidos de encaje confeccionado a mano, se elevaba bastante sobre el piso y era suave como el plumn (en la Cocina no haba colchones ortopdicos e "higinicos"). Berni permaneci acostada mucho tiempo, consumiendo interminables cuencos de copos de maz y mirando un video tras otro. Ni siquiera era preciso descender de la cama para cambiar los filmes, y cuando Mel Gibson besaba a alguien se reduca automticamente la velocidad de la proyeccin. Despus de muchos, muchsimos videos, baj e la cama y volvi a examinar su lista. El lujo siguiente que ella seleccion fue el de las "amistades con mujeres". En la Tierra Berni nunca haba tenido amigas, pero siempre oy decir e incluso supo que otras mujeres tenan amistades slidas y afectuosas entre ellas. De modo que durante un perodo prolongado Berni tuvo amigas. Juntas iban de compras, rean, almorzaban. Estas le ofrecieron una fiesta de cumpleaos, y siempre estaban cerca para escucharla. Cuando una de sus amigas rompi con el novio, Berni la acompa toda la noche.

Pero se fatig de escuchar a otras personas, de modo que volvi a mirar su lista. Esta vez eligi el "bao de burbujas". Estaba sentada en una amplia y agradable baera colmada de agua caliente y con muchas burbujas; lea novelas baratas, coma cerezas revestidas de chocolate y beba champaa rosado. El agua nunca se enfriaba; las burbujas jams estallaban; los libros siempre eran buenos y las golosinas y el champaa deliciosos. Ahora, al salir de la baera, volvi a examinar su catlogo. El rubro "prendas nuevas" le intrig. En la Tierra, haba comprendido, las nicas ropas que le agradaba realmente usar eran las nuevas. Hubiera deseado vestir cada cosa una sola vez, para desecharla despus. Tambin le interes el robro " los nios que se comportan como los de la televisin." Y estaban asimismo los "vencedores en los concursos" y "ser popular en los colegios secundarios "y "ser apreciados". Estaba tratando de decidirse cuando Pauline entr en el cuarto de bao. Apenas ella la vi el ambiente desapareci, y Berni de nuevo estaba usando el vestido con el que la haban sepultado. -Debe acompaarme-dijo severamente Pauline-. Hay un problema en el hogar de los Grayson. Berni esboz una mueca y sigui a Pauline a travs de la niebla. No haba pensado en esa redonda Nellie despus de concederle los tres deseos. -Qu hizo esa mujer?Dese que su hermanita descendiese a la tumba? Pauline no contest hasta que estuvieron en la Sala de Vistas; all hizo un gesto con la mano y la niebla se disip. Berni pudo ver un corte de la vivienda de los Grayson, como si hubiera sido una casa de muecas, con la presentacin simultnea de la planta alta y la planta baja. Terel estaba en la sala, elegantemente vestida, agasajando con t y pasteles a una docena de amigos igualmente bien trajeados. Charles estaba en el comedor con cuatro hombres, examinando los planos de una nueva oficina de la empresa. Estos beban whisky y coman gruesos bocadillos de carne asada. Nellie corra de la cocina a la sala y al comedor, tratando de satisfacer todos los reclamos de su hermana y su padre. Berni observo la escena y frunci el ceo. - En qu puedo ayudar si ella no formula sus deseos? No tengo la culpa si es tan tonta que... - Nellie los pidi, pero se limito a desear cosas para otras personas. - Para otras personas? Cmo es posible formular un deseo para otro? Pauline volvi los ojos hacia la casa. - Su primer deseo tuvo que ver con su hermana. Terel dijo que ansiaba ser la joven ms popular del pueblo, y as su

hermana dese precisamente eso para ella. Por supuesto, Nellie se vio obligada a cocinar y limpiar y cuidar el guardarropa de Terel a causa de la renovada popularidad de su hermanita. Pauline se volvi para mirar a Berni. -El segundo deseo de Nellie fue que la empresa de su padre tuviese ms xito. As ha sido, pero como usted puede ver, ahora debe afrontar ms trabajo que nunca. -Tiene el cuerpo fuerte y puede soportarlo -murmur Berni-.Cul fue el tercer deseo? -En realidad, fue uno extrao. Pidi que su hermana y su padre consiguiesen de ella lo que quisieran. Y lo que ellos prefirieron fue que Nellie no interfiriese en su comodidad. -Su comodidad? -S -dijo Pauline-.Su tercer deseo de hecho la ha convertido en esclava de su padre y su hermana. No puede salir de la casa si no tiene la certeza de que eso no perjudicar la comodidad de su familia. Mrela.- Pauline se volvi hacia la pantalla.-Ahora est mucho peor que antes. Por lo menos, tenia cierta libertad de eleccin antes de que usted le concediese los deseos. Berni observ a Nellie: corra de un cuarto a otro, mientras la hermana y el padre le reprochaban por lo bajo que no trabajaba con rapidez suficiente. En la cocina, cuando Nellie no estaba, Berni pudo ver que la criada Anna se deslizaba subrepticiamente y robaba comida para regalarla a un amigo de aspecto poco tranquilizador, oculto afuera. Mientras la joven se encontraba en la cocina, llamaba a Anna, pero la criada se esconda y rea. -Por qu no aprovech los deseos para ella misma?pregunto Berni-. Podra haberlo tenido todo. -Usted no le inform que poda formular tres deseos, y adems dijo que los mismos se relacionaban con lo que quera realmente. Nellie aspira a que otras personas sean felices. Berni frunci el ceo. -Qu sucedi con el buen mozo? -Todava esta por ah, y contina enamorado de Nellie, pero me temo que suceder algo. -A saber? -Ayer hubo un baile y Nellie estuvo muy atractiva. Terel sinti celos, y... -Celos?La pequea y bonita Terel celosa de un barril como Nellie? -Una persona es algo ms que la silueta-dijo Pauline-.En el pueblo todos simpatizan con Nellie, y les alegra verla bonita y en compaa de un hombre como el seor Montgomery. Terel es atractiva, pero carece de la bondad de Nellie. Berni desvi la mirada. En la tierra haba vivido momentos en que se senta devorada por los celos, y las mujeres que los provocaban no fueron reinas de la belleza sino

las personas como... bien, como Nellie, que parecan inspirar amor a todos los que las conocan. -Bien,qu hago ahora?-pregunto en voz baja Berni-le propongo ms deseos? Puedo anular los que ella utiliz mal? -No. Lo hecho, hecho est. Tiene que imaginar el modo de ayudar a Nellie. A usted le toca actuar. Un nuevo sentimiento estaba insinundose en Berni. Era la culpabilidad. Ante Pauline se vanaglori porque no haba lastimado a nadie en el curso de su vida, o por lo menos a nadie que no la hubiese ofendido. Pero esta Nellie no inflingi ninguna ofensa a Berni y sin embargo ella se las haba arreglado para perjudicarla realmente. -Puedo conocer qu sucedi desde la ltima vez que vi a Nellie? -Por supuesto.-Pauline movi la mano, y las imgenes en la pantalla retornaron a la noche en que Jace Montgomery haba ido por primera vez a cenar. Berni se sent en una banqueta y mir. Vi el momento en el que Jace convenca a Nellie de que saliera a pasear con l, lo vi ayudndola a trepar sobre el muro y observ cmo la cara de Nellie se iluminaba cuando Jace la tocaba. -Y ella ni siquiera sabe que l es rico-murmur Berni. vi la expresin de Terel cuando sta supo que Nellie haba pasado el da con Jace. Berni se estremeci al or y ver cmo Charles y Terel maltrataban a Nellie por haber pasado un da fuera de la casa. -Lo nico que les preocupa es que Nellie no les prepar la cena-murmur Berni. -Qu?-Pregunt Pauline. -Dije que nada les importa de Nellie, slo se preocupan de ellos mismos. -Cmo lo sabe? -Porque yo...-Berni se interrumpi, y hablo en voz ms baja.-Porque yo hice lo mismo con mi hermana. Me bastaba con decirle que era egosta, y ella aceptaba hacer todo lo que yo quisiera.-Berni volvi los ojos hacia la pantalla.-Si por lo menos Nellie fuera delgada... -De qu servira eso? -No lo s, pero estoy segura de que todos sus problemas vienen del exceso de peso. -No estoy segura de que usted tenga razn. Quiz cuando vea todo lo que sucedi, y compruebe cmo Nellie distribuye sus deseos y... Se interrumpi porque una mujer entr corriendo en la habitacin. -Se ha hundido un barco! -Oh, Dios mo-dijo Pauline, sonriendo.Qu sucedi?-pregunt Berni.

La recin llegada, que vesta un atuendo egipcio antiguo, los cabellos negros impregnados de aceite, pareca muy excitada. -Un barco se hundi en 1742. Todos los tripulantes se ahogaron. Pauline se puso de pie. -Debo ir. Esto no sucede con mucha frecuencia, y...bien, no quiero perderlo. Contine aqu y observe a Nellie. -Un momento.-Berni aferr el brazo de Pauline.Explqueme qu sucede. -Los hombres se hundieron en un barco. Generalmente hay varios centenares, son jvenes y sanos, y a veces han estado en el mar un ao o ms. Solos. Sin mujeres. Berni empez a entender. -Quiere decir que unos centenares... -Doscientos treinta y seis-dijo la egipcia. -Doscientos treinta y seis marineros jvenes y solitarios vienen a la Cocina? -Exactamente-dijo Pauline. -De manera que cuando termine de mirar a Nellie puedo... -Recuerda que no se permite la presencia de hombres en la Cocina? En todo caso, la de caballeros reales. Hay hombres en algunas habitaciones, pero a decir verdad son slo imgenes. Estos son reales. Berni pens en todas las cosas masculinas que le agradaban, en el modo que los hombres se rean y pavoneaban, cmo podan lograr que una mujer se creyera maravillosa, y conseguan que una se sintiera perversa y esplndida al mismo tiempo. -Hombres reales -dijo Berni con expresin soadora. -S.-Pauline sonri.-Cuando se hunde un barco o explota una mina, o hay otro desastre natural y mueren muchos hombres, a veces los envan aqu antes de destinarlos al cielo o al infierno. Estn unas pocas horas, y despus se marchan. Si quiere conocerlos es necesario ir ahora. Berni volvi los ojos hacia la pantalla. Nellie estaba en la cocina, su brazo extendido hacia el interior de la alacena, y ese atractivo Jace Montgomery la besaba con expresin hambrienta. Berni no crea que Nellie estuviese muy incmoda. Si por lo menos no fuese tan adiposa... -Vamos a ver los marineros.-dijo Berni. -Pero ,qu me dice de Nellie? Berni movi el brazo. -Que esta muchacha adelgace.-Volvi los ojos hacia Pauline. Eso ser suficiente. Que estilice y no tendr un solo problema en la vida. -No estoy tan segura. Tal vez usted debera quedarse aqu y ...

-Vamos -dijo la egipcia-Los hombres ya habrn sido distribuidos cuando lleguemos all. -No se preocupe-dijo Berni a Pauline -.Nellie estar bien. Ser una joven delgada y hermosa, y todos sus problemas se resolvern. Ahora, vamos. Despus de un momento de vacilacin, Pauline recogi sus largas faldas yech a correr detras de Berni y la egipcia.

Chandler,Colorado 1896
Jace despert a causa de los golpes que alguien descargaba sobre la puerta de su habitacin en el hotel. Encendi un fsforo, lo acerco a la lmpara depositada junto a la cama y consult su reloj de bolsillo. Las tres y media de la madrugada. -Esta bien, ya voy - grit, se puso los pantalones y los aboton mientras caminaba hacia la puerta. Al abrir vi un jovencito que esperaba de pie, un nio bastante corpulento de unos diez u once aos. -Telegrama para usted-dijo el muchachito. Frotndose los ojos cargados de sueo, Jace recibi el telegrama y lo ley. SU PADRE GRAVEMENTE ENFERMO STOP. REGRESE IMEDIATAMENTE. Jace lo ley tres veces antes de que sus pensamientos comenzaran a aclararse. -Cundo sale el prximo tren hacia el este? -Hay un tren a las cuatro, pero es de carga. No es para pasajeros exigentes. Jace pens rpidamente -Ven aqu-dijo al muchacho. Se acerc al pequeo escritorio de la habitacin, se sent y comenz a redactar una nota para Nellie. Explic adnde iba y por qu. Le dijo que regresara cuando antes, y le pidi que explicase la situacin a su padre. Al pie de la carta le dijo que la amaba. Jace se puso de pie, guard la carta en un sobre, la dirigi a Nellie y se volvi hacia el muchacho. -Conoces a la seorita Nellie Grayson? -Todos conocen a Nellie. -Quiero que le des esto. A ella y a nadie ms, me entiendes? -Por supuesto, seor. Extrajo del bolsillo un cuarto de dlar. Era demasiado para darle al muchacho, pero deseaba garantizar su lealtad -A Nellie y a nadie ms.

-Le o la primera vez. -Vete-dijo Jace-.Tengo que preparar mi maleta. El muchacho sali y Jace meti algunas ropas en una valija. Se propona abordar el tren de las cuatro de la madrugada. Aunque tuviese que viajar sobre un vagn cargado de carbn , deba utilizar el primer medio de transporte para salir de Chandler. Cuando cerr su maleta hizo una pausa. Su padre, enfermo. Su padre u hombre robusto y agresivamente saludable, estaba enfermo. Cuando recogi su maleta le tembl un poco la mano. No haba nadie en la recepcin del hotel, de modo que escribi deprisa una nota para decir que se retiraba, y la acompao con cierta suma de dinero. Una vez hecho esto, comenz a correr. Leg a la estacin con tanta rapidez como se lo permitieron sus largas piernas, y una vez all pag una suma exorbitante para viajar en un vagn de carga a Denver. No le importaban las incomodidades que tuviese que soportar. Deba llegar cuanto antes a Maine y a su padre. -Bien?-pregunt Terel al muchacho. El verano precedente lo haba visto martirizando a una niita que tena la mitad de su cuerpo y su edad, y comprendi que era el ms apropiado para hacer lo que ella deseaba. -Est hecho.-El muchacho la mir de reojo.-Me dio dos monedas de un cuarto. -Pequeo chantajista -murmur Terel. Haba prometido al muchacho duplicar lo que Jace le diera, si le traa la nota que quizs l escribiese. Le entreg cincuenta centavos y al mismo tiempo se apoder de la misiva.-Si se sabe una sola palabra de esto, yo sabr quien habl-dijo Terel, con voz amenazadora. -Puede asesinar a su propia hermana, por lo que me importa-dijo el muchacho, apartndose de ella y sonriendo con insolencia-.Cuando necesite ms ayuda, Duke es el candidato. Ella lo mir hostil, negndose a llamarlo por el nombre que l mismo se haba asignado. -No te necesito ms. vete a casa. El volvi a sonrer y ech a correr. Terel se estremeci en la fra maana, comprendi que los das tersos y claros casi haban terminado y que pronto llegara el invierno. Se recogi la falda para evitar que rozara la grava y comenz a caminar hacia su casa. No haba estado all desde la vspera, la noche del Baile de la Cosecha, la noche que casi cambi su vida. Arrug la carta que Jace haba escrito y continu caminando. Necesitara semanas para llegar a Maine y regresar, y de acuerdo con los planes de Terel, cuando l retornase Nellie estara convencida de que Jace Montgomery era un sinvergenza y que la haba abandonado. Sonri en la

luz griscea de la madrugada y apresur el paso. Hoy ofrecera un t a sus amigas, para comentar el baile de la noche anterior. Se propona brindarles algunos chismes extraordinarios.

Nellie despert sobresaltada y al principio pens que lo sucedido la noche previa haba sido un sueo, pero cuando se le aclar la vista vi su hermoso vestido colgado cerca de la puerta. Durante unos instantes de feliz complacencia cerr los ojos y revivi todo lo que haba sucedido. Ella misma en brazos de Jace. La sonrisa con que l la miraba, record que se senta tan orgullosa: orgullosa de l, de s misma, del mero hacho de estar viva. Jace la haba besado cuando la acompa a su casa, la bes y le dijo que la amaba. Por su parte, Nellie no haba pronunciado palabra. Lo que ella senta por Jace era ms que amor; ms cerca de la veneracin . El estaba modificando los sentimientos que Nellie abrigaba cerca de s misma, y la visin que ella tena del mundo. Estaba cambiando el modo en que todo el pueblo la miraba, la mencionaba y pensaba en ella.Amarlo? Lo que senta por l era bastante ms que amor. Con movimientos lentos, descendi de la cama y comenz a vestirse. Se senta casi soadora al evocar la noche vivida. Pes4e a que haba dormido solo unas pocas horas, se senta maravillosa. Durante un momento dio unos pasos de baile por la habitacin, vestida slo en ropa interior. Se detuvo y sonri. -Eres una muchacha torpe, y nada ms -se dijo, pero sin verdadera irritacin en la voz.-Cesa de soar despierta y ponte a trabajar. Recogi su cors, lo pas sobre la cabeza y comenz a anudar los cordeles delanteros de la prenda. -Qu extrao-dijo en voz alta. Generalmente tena que forzar los cordeles para conseguir que los extremos redujesen la distancia que los separaba a diez centmetros; pero esta maana estaban distanciados en solo cinco centmetros. Se puso su viejo vestido marrn. Ayer mismo la prenda le ajustaba tanto que podan verse las costillas del cors; pero hoy le colgaba casi suelto. Nellie sonri. -Probablemente es el efecto de todo lo que bail anochedijo, y sali deprisa de la habitacin. El resto del da no tuvo ms tiempo para pensar pues debi afrontar una enorme sucesin de tareas. Su padre estaba conversando con algunos inversores y ella tuvo que prepararles la comida. Terel recibi a algunas de sus amigas que vinieron a beber una taza de t y haba que hornear y enfriar tortas.

Hacia las tres de la tarde ya estaba agotada. No haba tenido un momento para sentarse, pero incluso as sonrea constantemente. Por una vez en su vida pareca que lograba complacer a todos. Durante el desayuno su padre la haba mirado sonriente, dicindole que oy decir que Nellie sedujo al seor Montgomery. Agreg algunas cosas acerca de barcos, un comentario que Nellie no entendi; pero ella estaba demasiado atareada para hacer preguntas, sirviendo bizcochos. Ms tarde oy que su padre deca a Terel: -Si Montgomery la quiere, que as sea. Con lo que ese hombre aportar a esta familia puedo emplear un ama de llaves. -Si Montgomery la quiere-murmur Nellie, y sinti que la piel se le encenda mientras llevaba una fuente de jamn al comedor. Terel se haba mostrado especialmente amable con ella el da entero. Le coment la posibilidad de que en el futuro fueran a las mismas fiestas, saliesen juntas de compras y quizs incluso contrajeran matrimonio en una ceremonia nica. El casamiento, pens Nellie mientras preparaba la masa de las tartas de manzana. Terel le sonrea desde el otro extremo de la ancha mesa de trabajo. -No estoy segura de que el seor Montgomery piense en el matrimonio. Quizs l... Nellie pens: Sus propios hijos. Su propio hogar. -T no podas ver cmo te miraba. Oh Nellie, era tan hermoso verlos juntos anoche. Casi nadie observ el hacho que tu cuerpo tiene doble corpulencia que el suyo. -Doble... Nellie comi dos rebanadas de manzana revestidas de azcar y canela. -Eso no importa en absoluto. Realmente, tu aspecto era divino. Me sent muy orgullosa de ti. Nellie sonri y comenz a aplicar rodajas de manzana a la pasta. -Lo pas maravillosamente. -S, s que as fue.Cundo volvers a verlo? -No lo s. A veces viene por la tarde. Desvi los ojos haca la puerta de la cocina, casi como si esperase verlo all. -Estoy segura de que llegar, ms tarde o ms temprano. Nellie, no quiero entrometerme, pero t no... bien, quiero decir que anoche parecas tratarlo con mucha desenvoltura. No soy la persona ms indicada para criticar, pero t insistas...bien, a cada momento lo tocabas de un modo muy impropio. -No era esa mi intencin,-Nellie comi cuatro rebanadas de manzana. -No, por supuesto, pocas personas comentaron el asunto; y estoy segura de que saben que eres una mujer de

buena reputacin. Saben que no eres la...bien, la casquivana que parecas ser anoche. Al extremo de la mesa haba una ancha bandeja ocupada por bollos recin horneados. Nellie comi dos bollos. -Solo me preguntaba-continu Terel-, si t le permitiras hacer lo que deseara contigo. An eres virgen, verdad? Nellie comi dos bollos ms. -An soy virgen-murmur. Terel se puso de pie. -Bien, le dije a pap que te lo preguntara. Oy decir tantas cosas acerca de tu conducta anoche que me interrog al respecto. Le asegur que aunque puedes haber parecido una joven disipada, yo estaba segura de que no era el caso. Ahora lo tranquilizar, y har lo mismo con el resto de habitantes.-Rode la mesa para besar la mejilla de su hermana.-Nellie, anoche se te vea tan bien. Por favor recurdalo, y no comas tantos bollos que no puedas usar d nuevo ese hermoso vestido. Sera vergonzoso agraviar la generosidad de la seora Taggert aumentando aun ms de peso.-Sonri.-Te ver a la hora del t -dijo, y sali de la habitacin. Nellie trag dos docenas de bollos antes de que pudiera detenerse. Realmente se haba comportado la vspera como una mujer disipada?Y realmente todo el pueblo hablaba de su conducta? Conoca sus propios sentimientos acerca de Jace, pero, haba sido una verdadera tonta frente a todos los dems? Cuando extrajo tres docenas de petit fours del horno consumi una docena antes de enfriarlos. Y ahora, al pensar en la fiesta, se vea como Terel la haba descrito: "el cuerpo con doble corpulencia que el de Jace", e imaginaba a los habitantes de Chandler mirndola incrdulos, mientras ella se comportaba como una trotona. Tuvo que preparar una segunda tanda de bollitos, porque se comi completa la primera. -Terel, Qu sucede?- pregunto Mae, al ver que gema delicadamente con el pauelo pegado a la cara. En la sala de los Grayson se haban reunido ocho jvenes de Chandler para comentar muy entusiasmadas el baile de la vspera. el tema principal de la conversacin era Nellie y el gran cambio que haba sobrevenido en ella. -Antes yo nunca haba mirado siquiera a Nellie. -Estaba muy hermosa, y el seor Montgomery la miraba con tanto amor en los ojos. El... En ese momento Terel comenz a gemir delicadamente. Las jvenes estaban tan absortas en su

conversacin que pas un rato antes de que Mae advirtiese algo, y preguntara a Terel qu pasaba. -No es nada-dijo Terel-. Por lo menos no es nada que yo pueda compartir con personas que no pertenecen a mi familia. Charlene mir a Louisa. -Te hemos conocido toda la vida. Casi somos miembros de la tu familia. Terel se toc una esquina del ojo con el pauelo. -De todos modos, ms tarde o ms temprano lo sabrn. -Es preferible que sea ms temprano-dijo Mae, pero Charlene le clav el codo en las costillas. -El seor Montgomery es un... Todas esperaron, inclinadas hacia delante en sus sillas, las tazas suspendidas en el aire. -Es un gigol! -No-exclamaron tres de ellas. -Me temo que es cierto-agreg Terel, con expresin de profunda tristeza en la cara-.Tem esto desde el principio. Parece que todo lo que el seor Montgomery deseaba era adquirir la empresa Grayson. -Pero o decir que es rico-dijo Mae. Oh, s, es rico, pero, acaso ellos no quieren siempre amasar ms riqueza? Vean como es el seor Taggert. Las mujeres se miraron y asintieron. -Le desconfi desde el principio-dijo Terel-. Desde la primera noche que vino a cenar me sent incmoda con l. Estoy segura que l lo advirti, y por eso empez a cortejar a mi pobre Nellie. Pobre, pobrecita Nellie. No tiene idea siquiera de que existan hombres como l. Es una muchacha tan tierna e ingenua, y por primera vez en su vida un caballero le presta atencin. No tuve corazn para decirle lo que pasaba con el seor Montgomery. Adems, poda equivocarme. Terel se interrumpi para gemir un poco ms. -Tus instintos fueron acertados-dijo Louisa. -Pero anoche-dijo Mae- pareca amar tanto a Nellie. Se hubiera dicho que la adoraba. Nunca he visto a un hombre mirar as a una mujer. -El seor Montgomery hubiera debido trabajar en el teatro-replic Terel-.A eso de las nueve yo sal a tomar un poco el aire-tantos hombres me invitaron a bailar que estaba sin aliento-y quin estaba en el porche sino el propio seor Montgomery? -Y qu hizo?-jade Mae -Me bes! -No-dijeron al unsono todas. -Qu terrible para ti. -Qu espantoso. -El sinvergenza! -El canalla!

-Ojal l deseara comprar la empresa de mi padre-dijo soadora Mae, pero se enderez cuando las otras la miraron severamente. -Era lo que yo siempre sospech-continu Terel-. Mi padre se neg a venderle su empresa, y creo que cuando el seor Montgomery se percat, trat de conseguir su objetivo de otro modo, cortejando a Nellie. -S, siempre me pregunt-dijo Louisa-por qu un hombre tan apuesto como l puede querer una mujer como...es decir, no niego que Nellie tiene una cara bonita, pero es un poco...bien... -No necesitas demostrar tanto tacto-le observ Terel-.Mi padre y yo afrontamos la verdad hace mucho tiempo. Nellie es gorda, y aumenta de peso a medida que pasan los das. Ha sido una carga que mi padre y yo siempre tuvimos que soportar. Lo hemos ensayado todo. Ambos intentamos hablarle. Hace tres aos pap la envi a una clnica que est en las afueras de Denver. Adelgaz un poco mientras estuvo all, pero al regresar a casa recuper los kilos. Realmente no sabemos qu hacer con ella . come tortas y pasteles enteros, docenas de bollos de una sentada. Es como una enfermedad. No sabemos cmo corregirla. Terel hundi la cara en el pauelo. -No tenamos ni idea de que guardases un secreto tan grave-dijo Charlene, palmeando la espalda de Terel. -Ustedes no saben ni la mitad de lo que sucede. Las jvenes se inclinaron de nuevo hacia delante.
-Esta maana el seor Montgomery sali del pueblo en el tren de carga de las cuatro. Se retir del hotel y no dej direccin, ni mensajes para nadie. En fin, se fue antes del amanecer. El... l...oh, no puedo decirlo.

- Somos tus amigas-dijo Charlene y Louisa asinti. -Creo que el seor Montgomery comprendi que no podr aduearse del negocio de pap, y creo que l...hizo lo que quiso con Nellie. Las mujeres emitieron exclamaciones simultneas. -El... -Ella... -Ellos... -Ella... tendr un nio?-murmur Mae, sin comprender realmente el aspecto tcnico de lo que Nellie presuntamente haba hecho; pero su madre la haba advertido enfticamente acerca de los hombres y los nios. -No lo s-respondi Terel-.Qu har? Pap me pidi que informase a Nellie que su... su amante sali del pueblo.Cmo puedo decrselo? Est tan enamorada de ese sinvergenza que jams creer lo que yo le diga. Estoy segura de que si le hablo del beso que me dio pensar que me mueven los celos de hermana.
-Qu terrible situacin para ti-dijo Louisa-. Pero seguramente Nellie se fiar de su propia hermana y no de la palabra de un extrao.

-Si el seor Montgomery me dijese que el cielo es prpura, yo le creera, y nada de lo que afirmasen mis hermanas me obligara a cambiar de opinin-dijo Mae. Cuando las otras la miraron con severidad, ella respondi del mismo modo. -Mae tiene razn -afirm Terel-.Todas ustedes vieron anoche a Nellie. Ella misma cree estar enamorada del canalla. Nunca aceptara nada de lo que yo diga.-Examin el grupo de mujeres y esper. Pens: idiotas. Usen el limitado cerebro que poseen. -Dir a Nellie que tambin a m me bes-intervino Charlene, con todo el aire del mrtir dispuesto a morir por una causa justa. -Y yo har lo mismo-afirm Louisa con idntico orgullo. -Yo dir que estoy embarazada de l-murmuro Mae, pero entonces abri los ojos-.Est bien. Slo un beso. -Queridas amigas, qu buenas son ustedes. Llegar el da en que Nellie reconozca lo que hacen por ella. -Tambin somos sus amigas, y haremos todo lo posible para ayudarla. Pero Terel estaba preguntndome...slo porque necesitamos saberlo, en caso de que Nellie pregunte...cmo fue el beso del seor Montgomery?-pregunto Charlene. -S, slo para saber, quizs t puedas explicarlointervino Louisa. -Bien-explico Terel-slo para saberlo, dir que fue divino. Es un hombre muy fuerte, y me atrajo haca su cuerpo y...cielos! Creo que Mae se ha desmayado.

9
Jace no fue a visitarla al da siguiente de la fiesta y Nellie trat de rechazar el sentimiento de desilusin. Se dijo que estaba pretendiendo demasiado y que quizs l tena asuntos que atender. Al segundo da, como an no lo haba visto, decidi ir a la tienda de comestibles de Randolph y quiz pasar por la oficina de su padre para comprobar si Jace estaba all. Horne seis docenas de bollos de avena y pasas para llevar a los empleados de la empresa. Despus de lo que Terel haba dicho acerca de la conducta de Nellie la noche de la fiesta, la joven no se haba aventurado fuera de la casa. Tema que la gente la mirase con extraeza y que cuestionara su comportamiento de esa noche. Buscar a Jace era probablemente lo menos conveniente en relacin con su propia reputacin; pero le pareca que haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez que lo viera. Asimismo, deseaba visitar a su modista y hablar de la posibilidad de un vestido nuevo. Por una razn o por otra, sus viejas prendas no le sentaban. Apenas sali a la calle, comprob que sus peores temores correspondan a la realidad. Un par de jvenes se cruzaron con ella, se descubrieron brevemente y la miraron con expresiones lascivas. Nellie desvi los ojos. Salud con la mano a tres

muchachas que pasaban por la calle, pero ellas desviaron intencionadamente la mirada, rehusndose a reconocer su existencia. Nellie pens: es peor de lo que Terel dijo. Hice el papel de la tonta frente a todo el pueblo, y ahora de nuevo estoy buscndolo. Se dijo que de ningn modo deba ir a visitar a Jace, y as continu caminando hacia la oficina de su padre. Apenas entr vio que no haba nadie frente al escritorio de Jace. Trat de ignorar el espacio vaco y de apartar los ojos de las diferentes puertas. Sonri, ofreci los bollos y formul preguntas amables a cada uno de los empleados. Percibi que la miraban con expresin cautelosa. Aunque no haban asistido a la fiesta, sin duda oyeron hablar de su conducta. Permaneci en la oficina el mnimo que le impona la cortesa y se march. Nadie haba mencionado siquiera a Jace. Se dirigi a la tienda de comestibles, la seorita Emily la vio desde lejos y se acerc con paso rpido. -Nellie -le dijo-, quiero hablar contigo. La joven se sonroj. -Pido disculpas por mi comportamiento -murmur-. Mi intencin no fue nunca molestar a la gente. -Slo quiero que sepas que no creo nada de todo esto. Ese joven realmente te aprecia. -S, creo que es as, pero eso no disculpa mi conducta. - Todos cometemos errores. y bien -dijo la seorita Emily-, tenemos que adoptar un criterio prctico. Qu hars con el nio? -Qu nio? -No necesitas fingir conmigo. En el pueblo todos saben que llevas el hijo de ese hombre. Y ahora te resta decidir qu hars. Nellie tuvo que hacer un esfuerzo para hablar. -N o llevo ningn nio. -Pero o decir ... -la seorita Emily se interrumpi bruscamente-. No me digas que todo esto es mera murmuracin! Todos afirman que ese Montgomery supo que estabas embarazada y que por eso se march del pueblo. Nellie parpade. -Se march del pueblo? Quin se march? La seorita Emily respir hondo. -Pobre nia. Qu estn haciendo contigo los murmuradores de este pueblo? Ser mejor que vengas a mi casa y conversemos. Una hora ms tarde Nellie sali del hogar de la seorita Emily. En ese momento no senta nada, su sufrimiento era demasiado intenso para que experimentase algo. La seorita Emily haba repetido lo que decan las jvenes que concurran a su saln de t. Pareca que mientras Jace visitaba a Nellie tambin haba estado cortejando regularmente a otras mujeres. Por lo menos cinco relataron lujuriosas ancdotas en las que Jace Montgomery. apareca besndolas. Mae Sullivan lleg a tal

extremo cuando explic cmo el seor Montgomery la haba tocado, que tres de ellas prcticamente se haban desmayado. -Si una sola joven hubiese dicho esas cosas no le habra credo, pero parece que tu seor Montgomery hizo estragos en este pueblo. Oh, Nellie, lo siento muchsimo. En general, creo ser buena para juzgar el carcter de las personas, me pareci que este hombre era un caballero; pero todo indica que no es as. O decir que lo nico que deseaba era la empresa de tu padre y que cuando no pudo conseguirla se fue del pueblo. Pero de acuerdo con lo que la seorita Emily haba escuchado, esa no era la nica razn por la cual se haba alejado. Si era un individuo tan perverso como el pueblo deca y haba alcanzado sus propsitos con Nellie, el tiempo revelara la existencia o no del hijo, pero era intil obligar a Nellie a sentirse peor que lo que ya era el caso. -En efecto, creo que te amaba -dijo la seorita Emily, apretando la mano de Nellie-. Y aunque en definitiva sea un individuo inmoral, estoy segura de que te quera. El... -Tengo que irme -le dijo Nellie y sin decir una palabra ms, se retir. Una vez en la calle se dirigi a su hogar. Si algunas personas la desairaron, en todo caso ella no lo advirti. Pero no lleg a su casa. En cambio, entr en la panadera y compr pasteles, tortas fritas, galletas, bollos, masas rellenas de crema y una gran torta de chocolate. No prest atencin a la expresin de la mujer que estaba detrs del mostrador, recogi los dos grandes bolsos y sali del negocio. Sin reflexionar en lo que estaba haciendo, ni pensar adnde iba, sencillamente, ech a andar. Cuando al fin ces de caminar estaba en el Parque Fenton, precisamente en el lugar en que ella y Jace se haban sentado, l descansando su cabeza sobre el regazo de Nellie. Se sent en el suelo, abri los bolsos y empez a comer. No sabore nada, mastic muy poco, pero lenta y sistemticamente Consumi todo el contenido del primer bolso. Las lgrimas empezaron despus de vaciar el primer bolso. En realidad, no estaba llorando; Suceda ; solamente que las lgrimas descendan por sus mejillas. Hacia la mitad del segundo bolso estaba tan atiborrada de alimento que tuvo que acostarse sobre el pasto para poder continuar comiendo. Pens: De modo que llevaba en su seno el hijo de Jace. No, no era as. El ni siquiera fue capaz de llegar tan lejos para apoderarse de la empresa de su padre. El haba podido nicamente besarla, a veces tocarla' y mentirle. No, no estaba embarazada, pero Nellie saba que . era una mujer. Una mujer que haba sido usada por un hombre, usada y desechada. Pens en el modo en que ella le haba credo, en la confianza dispensada, en la forma en que le ofrend su amor, y de nuevo un apetito feroz la domin.

Record la noche de la Fiesta de la Cosecha. La seorita Emily haba dicho que Jace bes a Terel esa noche, y tambin a Mae ya Louisa. Nellie revivi los momentos en compaa de Jace. Terel haba dicho: "Doble corpulencia". Todos los habitantes del pueblo seguramente se rean de ella mientras bailaba con Jace, l tan alto y apuesto, ella tan obesa y chata. No dudaba de que todos se divirtieron mucho con el chiste. y seguramente todos saban por qu Jace la cortejaba. Todos, excepto Nellie. Su padre y Terel haban tratado de advertirle, pero ella no los escuch. En cambio se mostr desafiante, pues crea que saba ms que nadie acerca del carcter de ese hombre. Era casi de noche cuando Nellie recogi los bolsos vacos y retorn a su casa. En el camino se detuvo en la tienda de Randolph y entreg all una orden por alimentos suficientes para abastecer a seis familias durante cuatro meses. -Tienen visitas? -pregunt el seor Randolph, pero Nellie no contest. No tena deseos de hablar, de pensar o siquiera de vivir. Lo nico que senta era un apetito intenso e insaciable. Cuando lleg, su padre se quej por el retraso de la cena y Terel quiso saber dnde haba estado, pero ella no contest. Fue a la cocina y comenz a cocinar, y por cada plato que preparaba y serva confeccionaba dos ms y tragaba. Quiz su padre y Terel le hablaron, pero ella no los oy. Sus pensamientos estaban completa, total y absolutamente concentrados en saciar el apetito que la carcoma. Nellie comi durante tres semanas. No le importaba qu coma, cundo o cunto. Su nico inters era tratar de calmar ese ansia que la agobiaba. Y sin embargo, por mucho que engulla an se senta vaca. Era como si todo el alimento del mundo no hubiera sido suficiente para aplacar tanta hambre. Si entraba en la alacena donde Jace la haba besado y abrazado, su estmago se contraa por el deseo de comer. Si miraba hacia afuera, donde la primera nieve de la estacin cubra ahora el jardn, recordaba la voz de Jace cuando le deca que le agradaban esas flores, y el apetito volva a morderla. Si oa rer o hablar a un hombre, e incluso si vea alguno, de nuevo experimentaba ese tremendo vaco en el estmago. Terel fue la primera que advirti la prdida de peso de Nellie. -No puede ser porque se prive de llevarme a la bancarrota con sus gastos de alimentos -dijo Charles-. Nellie, la cuenta del despensero este mes estuvo a un paso de provocar mi ruina. Ella no formul comentarios, y la factura siguiente fue incluso ms abultada. -No soporto verte as -dijo Charles, cuando Jace ya llevaba una ausencia de cuatro semanas-. Pareces un espantapjaros. Ordena que te confeccionen un vestido nuevo. Haca mucho que Nellie no se molestaba en contemplar su propia imagen en un espejo pero ahora lo hizo, y vio que su cuerpo era una sombra de su anterior persona. Poda encerrar en el puo casi toda la tela del corpio de su vestido. De mala gana,

sin inquietarse poco ni mucho por lo que usaba, fue al taller de su modista. Esta ech una ojeada a la cara macilenta de Nellie y no dijo una palabra. Por supuesto, haba escuchado todos los rumores y Terel agreg que Nellie no haca otra cosa que quedarse en la casa y comer, que rehusaba salir a la calle, y que su expresin sombra era muy irritante. Si come, no es demasiado, pens la modista mientras la desvesta. Le pareci sorprendente que alguien pudiera perder tanto peso como Nellie en un perodo tan breve. Fue a su taller en busca del centmetro y se detuvo a contemplar un vestido terminado que colgaba de una percha, contra la pared. Era de invierno, para la seora de Kane Taggert. Estaba confeccionado con terciopelo azul oscuro y tena solapas de satn de color celeste; una hermosa capa haciendo juego acompaaba la prenda. La modista observ atentamente el atuendo de terciopelo, y como el seor y la seora Taggert permaneceran fuera del pueblo hasta pasada la Navidad y pensando en el modo en que Montgomery haba traicionado a la pobre y dulce Nellie, con movimientos decididos retir el vestido de la percha y extrajo de un cajn uno de sus propios corss. -Bien, conseguiremos que sonras un poco. Se necesit una hora de trabajo para preparar a Nellie. La modista la pein; como los cabellos estaban sucios, tuvo que empolvarlos dos veces para que absorbiesen todo el aceite. La meti en el cors, y tir de los cordeles hasta que la cintura de Nellie se redujo a unos respetables cincuenta centmetros y el busto y las caderas se desplegaron arriba y abajo de la espigada cintura. En todo el proceso Nellie permaneci de pie o se sent, segn lo que se le ordenaba, pero demostr muy escaso inters en el asunto. La modista fue al telfono y llam a la sombrerera. -Por favor, traiga la toca azul que usted confeccion para la seora Taggert. No, ella an no regres, pero aqu hay otra clienta. Creo que ser mejor que venga personalmente, porque de otro modo no podr cerciorarse de lo que est sucediendo. Y en efecto, cuando lleg la sombrerera, no crey en el testimonio de sus propios ojos. Haba conocido a Nellie desde que sta era una nia pequea; a los doce aos, despus del fallecimiento de su madre, haba comenzado a engrosar y su bonita cara pareca insignificante con relacin al corpulento cuerpo. La sombrerera se arremang. -El cabello no est bien peinado. Dme un hierro de rizar y llame a la seorita Emily. Tiene que ver esto. Treinta minutos despus estaba frente a ellas una nueva Nellie, con los cabellos bien peinados, la toca de grueso terciopelo azul coquetamente dispuesta sobre un costado de la cabeza, la elegante figura enfundada en un asombroso vestido de terciopelo. Su bella cara, con los ojos angustiados, estaba frente a la

sombrerera y la modista. Cuando la seorita Emily lleg, las dos mujeres se apartaron a un costado. Las palabras no hubieran podido describir el resultado, de modo que se alejaron para permitir que la seorita Emily viese lo que haban creado. Durante un momento sta permaneci muda. Estaba all de pie, miraba fijamente y contena una exclamacin. Pero al fin sonri. En esa expresin haba un poco de venganza. Los comentarios acerca de la traicin de Jace Montgomery casi haban terminado en el pueblo, pero durante semanas la seorita Emily tuvo que escuchar relatos acerca de la pobre Nellie. Tambin comentaban sobre cun estpida haba sido ella en creer que un hombre apuesto poda preferir a una solterona vieja como ella. Pues bien, esta visin no era la de una vieja solterona. -Ven conmigo, Nellie -dijo firmemente la seorita Emily-. Quiero mostrarte. La costurera aferr el brazo de Emily. -No ha dicho dos palabras desde que lleg. Parece que ese terrible hombre la lastim realmente. No s muy bien si ella advierte que es... -Se volvi y sonri a Nellie.- No estoy segura de que ella sepa que es hermosa. -Una vez que los tigres de este pueblo la vean, se lo explicarn -dijo la seorita Emily, mientras obligaba a Nellie a salir . La joven no tena conciencia de la sensacin que provocaba mientras estaba atravesando Chandler. Los hombres, jvenes y viejos, se detenan a mirarla. Las mujeres se volvan. Cuando la seorita Emily entr con Nellie en el saln de t cesaron las conversaciones y los movimientos. La empuj hacia adelante: -Mae, Louisa, Charlene -dijo Emily-, recuerdan a Nellie, verdad? -La complaci mucho que las tres jvenes abriesen muy grandes los ojos.- La pobre Nellie? La pobre y querida Nellie? -Puedo comer algo? -pregunt Nellie en voz baja. La duea la llev a una mesa y mientras Nellie tena ojos slo para el pastel, las jvenes de Chandler tenan ojos slo para ella, que ya no era una persona a quien compadecer, sino a quien envidiar. Ms tarde, despus de consumir un t que hubiera bastado para seis personas, Nellie volvi a su casa y ni una sola vez mir a las personas que se detenan en la calle para contemplarla. En su hogar se encamin directamente a la cocina, se puso el delantal y comenz a preparar la cena. Estaba de espaldas a la puerta, de modo que no vio entrar a Terel. Las amigas le haban informado a sta que vala la pena contemplar a su hermana, y por eso ella se apresur a regresar a su casa para comprobarlo personalmente; pero incluso prevenida, no estaba preparada para soportar la impresin inicial. Nunca haba visto una mujer ms bella. En Chandler, slo las mellizas, Houston y Blair, podan rivalizar con ella. y el vestido de terciopelo azul destacaba su esbeltez recin adquirida.

La clera se adue de Terel... clera al sentirse traicionada por su propia hermana. Terel sonri y se adelant. -Nellie, te ves hermosa, realmente hermosa. Ella se volvi y sonri, forzada. -Es un vestido elegante, verdad? -S, muy elegante, pero, crees que tienes que usarlo en la cocina? S que es nada ms que asunto de dinero, pero, no te inquieta la posibilidad de arruinar una prenda tan cara? -Si, ha sido irreflexivo de mi parte. Se quit el delantal y comenz a subir al piso alto, seguida de cerca por Terel. -Me alegro de ver que has adelgazado. Imagino que ahora puedo decirlo, pero t no sabes cmo nos avergonzabas, a pap ya m. En ocasiones detestbamos que nos viesen contigo. No era que no te quisiramos, te ambamos a pesar de tu apariencia. Entiendes lo que quiero decir? Cuando Nellie, se desprendi del vestido de terciopelo su estmago ruga de hambre. -S, creo que s lo que quieres decir. Terel escudri la figura de su hermana, ceida por el cors. -Parece que necesitars nuevos vestidos, y quiz sea mejor que yo los elija para ti. Tal vez no adviertes que el terciopelo no cuadra exactamente con el trabajo en la cocina. O quiz ya no quieres cocinar para pap y para m. Es posible que ahora prefieras ir a una fiesta tras otra, para bailar con hombres como el seor Montgomery. Quizs otros hombres... -No! -medio grit Nellie-. Nada de hombres. N o confo en ellos. N o quiero tener nada que ver con ellos. Elige la ropa. No me importa lo que uso. Se puso la ms vieja de sus prendas de entrecasa, que ahora le colgaba sobre el cuerpo, y descendi deprisa la escalera, abotonndose la pechera mientras bajaba. En la cocina, se apoder de un pastel, todava caliente, y comenz a comerlo. -Nada de hombres -dijo en voz alta-. Nada de hombres. Si Nellie no quera tener nada que ver con los hombres, no poda decirse lo mismo de ellos frente a ella. Despus de haber sido ignorada la vida entera por la poblacin masculina, de pronto se vio asediada por invitaciones. Los apuestos jvenes la esperaban a la salida de su casa y la seguan dondequiera que ella fuese. Le ofrecan llevar los paquetes de las compras, hacer sus diligencias y la invitaban constantemente. Al parecer, Nellie nada poda hacer para desalentarlos. No les hablaba y ni siquiera les sonrea, sin hacer el ms mnimo esfuerzo para parecerles ms agradable. Vesta las prendas grises y exageradas que Terel le elega; no le importaba que sta le quemase los cabellos con los hierros de rizar. Pero al parecer nada desalentaba a los jvenes pues, a decir verdad, ahora ninguna cosa que Terel le hiciera poda ocultar la belleza de Nellie; y la reserva de la joven

avivaba el inters de los hombres. En su hogar, escuchaba las observaciones de Terel: una vez no le haba prestado atencin, y un hombre mentiroso y traidor la haba engaado. -No querrs ir a la fiesta de Navidad de la Logia Masnica, verdad? -pregunt Terel, mirando la invitacin-. Recuerdas lo que sucedi en el Baile de la Cosecha, verdad? Me parece que yo no soportara ver que mi amada hermana hace de nuevo el papel de tonta. -No, no deseo ir -murmuraba Nellie y comenzaba a sentir un terrible apetito. Despus de dos meses, cada vez que pensaba en Jace, senta que la atravesaba una llamarada dolorosa-. No quiero avergonzarte. Ni molestar a pap. -No se trata de que nos molestes, se trata de que t misma te perjudicas; por una parte, siempre ests comiendo demasiado, y por otra, naturalmente careces de gusto para elegir a los hombres. Me temo que si el borracho del pueblo entrara en la sala, te creeras que ests enamorada de l. -Terel, por favor... -rogaba Nellie. -Oh, lo siento, no quera lastimarte. Imagino que me muestro excesivamente protectora, y que eso es todo. Aqu tienes una invitacin a cantar en un coro. No querrs aceptar, verdad? All hay hombres, y ya sabes cmo eres. -No -dijo Nellie, mientras las lgrimas comenzaban a sofocarla. No deseaba ir a ninguna parte. Sencillamente, quera desaparecer. -Realmente, creo que lo mejor ser que permanezcas en casa, al menos por un tiempo. Horneaste algunas tortas? Tienen un olor delicioso. Por qu no comes una o dos? La gente dice que ests excesivamente delgada. -Bes la mejilla de Nellie.- Te ver esta tarde. Despus de que Terel se march, Nellie comi una docena de bollos. Jace descendi del tren y respir el fro aire montas de Colorado. Era bueno retornar, era grato regresar al pueblo que haba llegado a considerar su propio hogar. Dio una moneda al muchacho, le orden que llevase su maleta al hotel y anunciara su llegada inminente. No deseaba perder tiempo yendo primero al hotel. Todo lo que ahora quera era ver a Nellie. Sonri cuando el aire fro y seco le acarici la cara, y palp el bolsillo interior de la chaqueta, donde estaban todas las cartas de Nellie atadas con una cinta. Haban pasado dos meses y medio desde la separacin, las diez semanas ms largas de su vida; pero necesit ese perodo para arreglarlo todo. Al llegar a Warbrooke su padre estaba en perfecto estado de salud, y su primer impulso haba sido saltar de nuevo al tren y regresar a Chandler. No abrigaba la menor duda: esa perversa de Terel era la que haba manipulado el falso telegrama. Pero esto lo haba llevado a comprender cunto amaba a

sus progenitores y as sali a navegar con la nica compaa de su padre. A poco de llegar le explic todo el asunto de su relacin con Nellie. Al final de ese da en el mar, J ace saba lo que deseaba hacer con su vida. A pesar de cunto amaba el mar, a pesar de que presenta cmo llegara a extraarlo, comprendi que deseaba vivir con Nellie en Colorado. Esa noche le escribi y le explic sus planes. No le dijo que alguien haba falsificado el telegrama. No quera reir con Terel a la distancia, de modo que se limit a explicar sus proyectos. Se propona permanecer en Warbrooke el tiempo necesario para vender la mayor parte de sus bienes, la tierra y la casa de l y Julie y sus tres buques de vela; adems, necesitaba dividir las propiedades con sus hermanos y su padre. Una vez hecho esto, planeaba regresar a Chandler y casarse con Nellie. Le haba escrito extensas cartas hablndole de su ciudad natal, su padre y sus hermanos, de la msica que haca su madre y del placer que sinti cuando la oy cantar nuevamente. Una vez en Warbrooke, Jace comprendi que l y Nellie haban conversado muy poco, y por eso mismo comenz a explicarle todo lo que antes no le dijera. Le habl de su visita a la tumba de Julie y el hijito de ambos, de que el pesar que senta por ellos se transform en una especie de dolor sordo. Escribi acerca del futuro que planeaba para ambos y una noche, muy tarde, en un momento en que se senta tan solo, le revel su ardid para llevarla a la casa de los Everett. y siempre, en repetidas ocasiones, le deca que la amaba. Las cartas que Nellie le enviaba no eran tan extensas como l hubiera deseado; en realidad, poda decirse que eran muy breves, pero en todo caso le informaban que ella estaba perfectamente. Jace no le haba escrito que pensaba llegar ese da, porque, imprevistamente, encontr comprador para su ltimo velero, de modo que al fin estaba libre. Meti las ropas en una maleta y abord el primer tren que sala de Warbrooke. Deseaba pasar esa Navidad con Nellie; y su familia le prometi que la siguiente Navidad ira a Colorado, a visitar a Jace ya Nellie y -aqu Jace sonrea- quizs al primer hijo. Ahora, al salir de la estacin ferroviaria, se senta dueo del mundo. El camino que l y Nellie seguiran estaba expedito. Nada estorbara la felicidad de ambos. Se senta tan dichoso, estaba tan enfrascado en sus pensamientos que no advirti que la gente de Chandler se detena en la calle y lo miraba fijamente, fruncan el ceo y despus se reunan a conversar, diciendo que era extrao que l se atreviese a regresar al pueblo. El caminaba tan aprisa, tratando de llegar cuanto antes para encontrarse con Nellie, que no vio que se abra la puerta de La Famosa y salan las amigas de Terel. Choc con ellas y varios paquetes volaron por el aire. -Disclpeme -dijo, inclinndose para recoger los paquetes-, la culpa fue ma. N o miraba por dnde...

-Usted! -dijo Louisa. Jace volvi los ojos hacia las tres jvenes y vio desconcertado que lo miraban con horror . -Cmo se atreve a aparecer por el pueblo? -dijo Charlene, rechinando los dientes-. Despus de lo que le hizo a Nellie. -Nellie est bien? -pregunt Jace, incorporndose. -Como si a usted le importase -silb Louisa. Mae no haba dicho una palabra, pero de pronto extendi una mano y abofete a Jace. - Yo no tendr un hijo suyo y pas frente a l. Louisa y Charlene, despus de recibir de l los paquetes, la siguieron. Despus de este encuentro aminor el paso y comenz a advertir las miradas hostiles que reciba de casi todas las personas con quienes se cruzaba. Comenzaba a sentirse como el villano de un melodrama. A tres calles de la casa de Nellie vio a la seorita Emily. -Jams hubiera pensado que usted tendra el descaro de volver -le dijo-. Aunque quizs usted supo que el... en fin, digamos el dilema de Nellie fue una falsa alarma, y que por lo tanto no corra ningn riesgo volviendo aqu; pero dudo mucho de que Charles ahora le ceda la compaa de fletes. Ella intent continuar su camino, pero Jace la aferr del brazo. -Quiere tener la bondad de explicarme qu sucede? La seorita Emily clav los ojos en la mano que le Sostena el brazo, y Jace la retir. -Ninguna mujer est a salvo de usted? -A salvo ? Ella comenz a alejarse, pero Jace perdi los estribos. -Qu demonios Sucede? -rugi. La seorita Emily se sinti repelida por el lenguaje del joven, y adems estaba furiosa con l porque haba lastimado a Nellie, pero algo en el tono de Jace la indujo a detenerse y volverse. -Dnde estuvo desde el Baile de la Cosecha? -le pregunt con acento agrio. -En mi casa de Warbrooke, Maine. Vend todo lo que tena para regresar y casarme con Nellie, y vivir aqu en Chandler. La seorita Emily lo mir parpadeando. Jace se llev la mano a la mejilla y las mir. -Qu demonios est sucediendo? -dijo en voz alta. -Por qu no se lo dijo a Nellie? -murmur. Jace estaba seguro de que en el pueblo todos haban enloquecido. -Decrselo? Desde que part estuve escribindole. -Del bolsillo interior de la chaqueta extrajo el paquete de cartas, asegurado con cintas de seda rosada y amarilla.- Aqu estn las cartas que me envi y... -extrajo una cajita del bolsillo del pantaln y la abri para mostrarle un anillo con un gran diamante amarillo

engastado en oro- esta es la sortija de compromiso que pienso regalar a Nellie. Pertenece a mi familia desde hace aos. Le parece que le agradar? La seorita Emily trat de reaccionar. Un hombre cuyos parientes tenan un anillo como se, probablemente no necesitaba una pequea empresa como la de Grayson. -Oh, Dios mo, qu est sucediendo? Tiene anillos de compromiso para las otras jvenes de este pueblo? Ahora, Jace estaba seguro de que la gente all haba enloquecido. -No -dijo pacientemente. Nunca haba pensado que la seorita Emily haba llegado a la senilidad, pero ahora lo crey-. Slo me caso con una mujer por vez. Quizs usted me ha confundido con Barba Azul. Ahora, si me disculpa... Se llev la mano al sombrero y se volvi. -Seor Montgomery! -exclam ella, detenindolo-. Usted y yo debemos conversar. -Le prometo que hablaremos despus. Ahora deseo ver a Nellie. La seorita Emily apret con ms fuerza el brazo de Jace. -Usted y yo tenemos que hablar primero. Antes de que vea a Nellie. Creo que es necesario que usted conozca ciertas cosas. -Jace abri la boca para protes- tar, y ella continu:- No estoy muy segura de que Nellie lo reciba. -Me reciba? Pero acept casarse conmigo. Alz la mano con las cartas. -No creo que Nellie haya escrito esas cartas. Ella cree, lo mismo que todo el pueblo, que usted la abandon. Durante un momento Jace no supo qu decir. Desvi la mirada en direccin a la casa de Nellie. -Quiz deberamos hablar -dijo en voz baja. Una hora ms tarde, cuando Jace sali de la casa de la seorita Emily, lo dominaba una clera furiosa y abrumadora. -Nunca adivinars a quin vi hoy -dijo Johnny Bowen a Terel. Acompaaba a su casa a la joven despus de una salida para hacer compras y le llevaba los paquetes. -A quin? -pregunt Terel, aunque en realidad el asunto no le importaba. Saba que Johnny la acompaaba con la esperanza de ver a Nellie. Desde la Fiesta de la Cosecha, y sobre todo desde que su hermana adelgaz, pareca que todos los hombres de Chandler deseaban cortejarla. Como coment riendo cierto da la seorita Emily: "Nellie lo tiene todo: belleza, inteligencia, un carcter dulce, un padre rico, y sabe cocinar. En verdad, es el sueo de un hombre." y pareca que tena razn, porque los hombres la asediaban constantemente. No era que ella les prestase la ms mnima atencin, pero cuanto ms los ignoraba, tanto ms ellos intentaban atraerla. Terel ya no poda ir de visita o recibir amigos en su casa a causa de todas las preguntas acerca de Nellie.

-Vi a Jace Montgomery. Terel se detuvo bruscamente. -Lo viste? Cundo? Dnde? -Aqu en Chandler, hace una hora. El y la seorita Emily estaban conversando. En realidad, pareca que rean, pero yo me encontraba del lado opuesto de la calle y no pude or lo que decan. El no pareca muy complacido. De pronto, Terel se sinti descompuesta; en realidad, estaba terriblemente asustada. Se llev la mano a la frente y apoy con desazn el cuerpo sobre el de Johnny . -Terel, ests bien? -Estoy enferma -murmur ella-. Llvame adentro. -Por supuesto. -Pas el brazo sobre los hombros de Terel y trat de ayudarla a caminar . -Llvame, estpido -silb Terel. -Oh, es claro -Johnny se inclin y la alz.- Eres ms pesada que lo que crea. -Con gran esfuerzo, subi con ella los peldaos, cruz el porche hasta la puerta principal y despus tuvo que sostenerla sobre una rodilla para abrir la puerta. Estaba transpirando y le dola la espalda.- Sobre el sof? -pregunt, la voz tensa a causa del esfuerzo. -Arriba, idiota, y llama a Nellie. Johnny se apoy contra la pared, al pie de la escalera y jade. -Nellie -dijo, y su voz era poco ms que un murmullo. -No puede orte si no alzas la voz. -Nellie! -aull Johnny. -Otra vez. -Nellie! -Su voz se atenu.- Terel, qu comiste en el desayuno? Piedras? Oyeron aproximarse a la hermana. -Sbeme, y despacio. -Es la nica forma en que puedo moverme. -Gimiendo, Johnny comenz a ascender la escalera; le dolan los brazos y la espalda. - Terel? -pregunt Nellie- Oh, Terel, qu pasa? -Nada, slo un pequeo mareo. Probablemente el corazn. -Depostala aqu -orden Nellie a Johnny, indicando la cama de Terel. Ve a buscar al doctor Westfield. Dile que venga inmediatamente. Que es muy urgente! En ese momento se oy el golpe de la puerta principal al abrirse y pareci que toda la casa temblaba. - Nellie! -La voz de Jace Montgomery era un rugido-. Dnde ests? Nellie palideci intensamente y pareci que quedaba clavada en el piso. -Nellie! -Terel aferr el brazo de su hermana.Oh, querida Nellie, es l, y yo estoy demasiado enferma para ayudarte a enfrentar la situacin. Har lo que pueda para ayudarte. Johnny ,

chalo. Johnny estaba horrorizado. -Ese hombre tiene el doble de tamao que yo. Oyeron en la planta baja los movimientos de Jace que pasaba de un cuarto a otro. -Debo ir a verlo -dijo Nellie en voz baja. -No, no me dejes. Por favor, por favor, Nellie, no me dejes. Dices que te interesa mi bienestar, y me abandonars cuando quizs estoy murindome? -No, no, es claro que no. -Jura que no me abandonars, jralo. -No te abandonar -murmur Nellie-. Y no creo que pueda hacerlo. Los tres permanecieron en silencio, mientras oan los pasos de Jace por la escalera, y mientras se acercaba a la puerta. Se lo vea ms apuesto que lo que Nellie recordaba: ms corpulento y vivaz. La clera que se dibujaba en su rostro se suaviz al ver a Nellie, ya pesar de lo que ella saba acerca de ese hombre, dio un paso hacia l; pero Terel apret con ms fuerza el brazo de Nellie. -No me abandones -murmur Terel. -Seor Montgomery, qu puedo hacer por usted? -Nellie consigui decir al fin. -Vine a llevarte, a casarme contigo. Despus de lo que la seorita Emily acababa de revelarle, Jace deseaba sencillamente estrangular a Terel. No dudaba de que ella estaba detrs de todos los chismes que se haban difundido acerca de t. Y estaba seguro de que era la que haba amaado las cartas que l reciba, y crey que pertenecan a Nellie. -Quizs hice el papel de tonta una vez, pero no dos -dijo Nellie. El corazn le lata con fuerza. Jace no poda contener su clera. -Mientras permanezcas cerca de ella sers siempre una tonta. Terel apret con ms fuerza el brazo de Nellie, y emiti un gemido. -Mi hermana est enferma, y... -Enferma? S, est enferma, pero de la mente. -Trat de calmarse.- Nellie, te amo. Fui a mi casa porque recib un telegrama diciendo que mi padre estaba moribundo. Te escrib una nota. Te expliqu adnde iba y por qu. Y durante mi ausencia te escrib muchas cartas. -Seor Montgomery, no recibimos las cartas -dijo Terel. -Usted no se meta en esto -respondi Jace, mirndola con hostilidad-. No s cmo lo hizo, pero s que est detrs de toda la intriga. Y si abre la boca yo... -No hable as a mi hermana. Est enferma. Johnny ve a buscar al mdico. Como el seor Montgomery le cerraba el paso Johnny no

poda salir a menos que apelase a la fuerza. Permaneci en el lugar en que estaba en un rincn de la habitacin. -Mira esto. -Jace extrajo el fajo de cartas del bolsillo interior de la chaqueta y las arroj sobre la cama.- Recib estas misivas tuyas mientras estaba en Maine. -Mir a Terel.- Qu hizo con la correspondencia que envi a Nellie? Terel se apoder de las cartas antes de que Nellie pudiese tocarlas. -De quin es esta escritura? No pertenece a Nellie y menos an es ma. Arroj las cartas al suelo a los pies de Jace. -Perversa intrigante... -exclam Jace y comenz a acercase a Terel. Esta se incorpor apoyndose en los codos y se ocult detrs de Nellie. -Quiere matarme! Nellie slvame! -Seor Montgomery tiene que retirarse. -No me ir hasta que me permitas explicar lo que sucedi. Nellie comenzaba a recobrar el equilibrio. -Creo que no. No djeme hablar. Ya tuvo su oportunidad para explicarse. Me temo seor que antes le cre todo lo que me deca. Por usted desafi a mi familia pero no volver a hacerlo. No puedo confiar dos veces en usted. Falt una vez a mi confianza y no puedo volver a repetir la experiencia. -Nellie -dijo Jace y las palabras parecan brotar de su corazn-. Jams hice nada que significase faltar a tu confianza. Te escrib y... -Nunca recib ni envi cartas. -Porque ella las intercept. Terel se aferr a Nellie y gimi. -Mi familia me ama y no tiene motivos que la induzcan a perjudicarme. En cambio, usted quera apoderarse de la empresa de mi padre. Y lleg al extremo de cortejar a la hija solterona y vieja con la esperanza de aduearse de la firma. Jace respir hondo y trat de serenarse. -Nellie -dijo con voz ms suave-, tu hermana tiene todos los motivos necesarios para desear que contines con ella. Eres poco ms que una esclava. Es imposible comprar con dinero la fidelidad y el servicio que t le ofreces. Es suficiente que ella desee algo y t ya se lo das. Respir hondo. -y con respecto a mi supuesto deseo de aduearme de la empresa de tu padre, no comprendes que mi familia es la propietaria de la empresa de navegacin Warbrooke? Podra comprar la firma de tu padre con el dinero suelto que llevo en el bolsillo. El resto del pueblo est enterado de la fortuna que poseo. -Mir a Terel, que se ocultaba detrs de Nellie.- Jams quise tu dinero, slo a ti te quera. Nellie sinti que la cabeza le giraba. Era cierto lo que jl deca? Si le crea en el asunto de las cartas y su riqueza, se vera obligada a deducir que su familia haba intervenido y creado un

tejido de mentiras, pero su familia la amaba, jams deseara algo que la perjudicase. Ansiaba su felicidad. -Nellie, ven conmigo -dijo Jace en voz baja, ofrecindole la mano-. Te am desde el momento en que te conoc. Por favor, ven conmigo. Ella deseaba acompaarlo. Que Dios se apiadase de ella, quizs era una vieja solterona y tonta, desesperada y hambrienta de amor. Quizs l le haba mentido. Tal vez si lo segua, l la seducira, embarazndola, y despus la abandonara; pero en ese momento no le importaba. Deseaba aceptar su mano, salir con l y nunca volver los ojos hacia atrs. Pero no poda. No poda abandonar a su familia. Como si gruesas cadenas la sujetaran, senta que no poda dejarlos y provocarles... bien, incomodidad. Quin cocinara para ellos? Quin los cuidara y atendera sus necesidades? -No puedo -murmur. Jace dej caer la mano, y era intenso el dolor que se dibujaba en su cara. -No quieres. -No puedo. Jace mir a Terel. -Parece que usted gana. Mi amor no es tan intenso como su egosmo. -Se volvi hacia Nellie.- Estar en Chandler House tres das, ven a buscarme all. Se volvi y abandon la habitacin. Los tres permanecieron en sus lugares, escuchando, hasta que se cerr la puerta del frente. Johnny se apart de la pared y mir a Nellie. -Debiste ir con l -dijo en voz baja, y se retir. Nellie pens: Lo s, pero no consegua explicara nadie cmo se senta. No poda salir de aIl Terel acomod el cuerpo sobre las almohadas. -Me alegro de que esto haya concluido. Nellie, creo que deseara beber una taza de t, y tal vez una rebanada de la torta que preparaste esta maana. Nellie se volvi para mirar a su hermana. Haba algo de verdad en lo que Jace dijera? El le escribi y Terel destruy las cartas? -Nellie, no me mires as. Me pones la piel de gallina. Realmente, ella no era nada ms que una esclava para su familia? -Sabas que l era un hombre adinerado? murmur Nellie-. Eso es verdad? Tiene fortuna? -Si fuese rico, habra aceptado el empleo de nuestro padre? Cortejado a una mujer a quien ningn hombre desea en el pueblo? A veces, Nellie, es chocante ver que pareces confiar en los extraos ms que en tu propia familia. Caramba, durante un minuto tem que te fueses con l. Que abandonaras a quienes te aman por alguien que ni siquiera conoces. -Aferr la mano de Nellie.- No me abandonars, verdad? Prometiste que no me dejaras.

-No, no creo que pueda hacerlo. -Se apart de Terel.- Ahora, ir a traerte el t. - y no te comas toda la torta. Pap tambin querr probar un poco. Nellie se detuvo en la puerta y dirigi una mirada helada a Terel. -No creo que mi figura sea ya motivo de preocupacin. Por si no lo advertiste, ahora t eres la hermana ms obesa. Nellie se volvi y descendi la escalera.

10
La cocina
Berni sali de la habitacin de la Comida e inmediatamente apareci con el mismo vestido con que la haban sepultado. Estuvo comiendo un rato, saboreando todas las delicias de las cuales se haba privado en la Tierra para conservar su delgadez; pero ahora estaba de pie en el vestbulo, y pensaba. Pauline emergi de la bruma. -An no estuvo en la habitacin de la Fantasa Berni abri muy grandes los ojos. -Qu clase de fantasa? -La que usted desee. Berni se irgui. -Caballeros medievales? Dragones? -De todo. Pauline avanz hacia el arco dorado seguida por Berni, pero sta de pronto se detuvo. -Estaba preguntndome qu le sucedi a Nellie. Adelgaz? Se cas con Jace? -Adelgaz, pero ya no ve al seor Montgomery. El contina en Chandler, pero creo que est perdiendo las esperanzas. Nellie no quiere verlo. Ah, aqu est la habitacin de la Fantasa. -Un momento. Por qu Nellie no lo ve? Supuse que agradara ms a Montgomery cuando adelgazara. -Ella ama -y su amor nada tiene que ver con las proporciones del cuerpo de Nellie. Pero ella est atada por los deseos que usted le inspir. No puede abandonar la casa de su padre y turbar su comodidad y la de su hermana. -Oh -dijo Berni mirndose los pies-. Nunca tuve la intencin de perjudicarla. Me pareci una muchacha simptica, y cre... -De todos modos, qu importa una obesa como Nellie? -Nellie importa. Vea cmo siempre ayuda a la gente. Las personas as interesan. Ella jams... Se interrumpi, porque Pauline haba pasado bajo el arco de la Fantasa y la niebla se haba disipado. Ante ellas se desplegaba una escena extrada de los sueos ms desmesurados de Berni. Una bella joven con los cabellos rubios hasta la cintura, vistiendo una ajustada bata de seda rosada,

estaba encadenada a un poste. Frente a ella un dragn muy grande, con una lengua bfida y fuego brotndole por la nariz, luchaba contra un hombre de cabellos oscuros, musculoso e increblemente apuesto y revestido con una cota de mallas. Berni casi se desmay. -Vamos -dijo Pauline-, usted puede ser la doncella. Berni avanz dos pasos pero se detuvo. -N o, quiero saber qu sucedi con Nellie. -Ella puede esperar. Vio el caballo de este hombre? La niebla se disip hacia la derecha y apareci un hermoso corcel negro revestido de seda roja. Berni trag saliva y retrocedi un paso. -No -intent decir con voz firme, pero la voz le tembl-. Quiero ver a Nellie. La niebla cubri bruscamente la escena y Berni emiti un suspiro de alivio. Sonri a Pauline. -De todos modos, nunca habra podido decidirme entre el hombre y el dragn. -Usted elige -dijo Pauline, ya travs de la niebla pas con ella bajo el arco de la Sala de Vistas. Berni se instal sobre la banqueta y observ mientras la niebla se disipaba y apareca la sala de los Grayson. Nellie estaba distribuyendo ramas de pino sobre el reborde del hogar. -Tiene un magnfico aspecto -coment Berni-. Su cuerpo es hermoso, y ahora se la ve mucho ms bonita que su hermana menor. Por lo tanto, cul es el problema? Por qu no se rene con Montgomery? En realidad, por qu no est en una fiesta? Con esa apariencia, podra tener al hombre que deseara. -Nellie nunca se preocup mucho por las apariencias, lo nico que deseaba era amar y ser amada. y el seor Montgomery intuy eso. Berni observ a Nellie colgando adornos de Navidad, y asegurando ramas verdes a la baranda de la escalera. Ahora estaba muy bonita, pero en su cara se reflejaba una tristeza muy profunda. La primera vez que Berni la vio, sta era obesa y no tena la expresin triste que mostraba ahora. No alcanzaba a comprender el asunto. En la Tierra haba gastado muchos miles de dlares en ciruga plstica, y todo para llegar a ser la mitad de hermosa que Nellie. Y all estaba ella, con un rostro que bien poda provocar una guerra, un cuerpo cien veces mejor que muchos otros, completamente sola y con una expresin lamentable. -Bien, por qu no va a buscar a Jace? -pregunt Berni. -Por dos razones: a causa del deseo que usted le inspir, y porque Nellie no sabe cmo hacerlo. No es suficiente aplicar a una oveja la piel de un lobo, y pretender que se convierta en lobo. Nellie es ella misma, gruesa o delgada. Berni se apart de la escena y se llev una mano a la sien. -No puedo soportar esta visin. Pauline movi una mano y Nellie y la habitacin

desaparecieron. - y ahora, qu sucede? -pregunt Berni. -A usted le toca decidirlo. Nosotros suministramos... -S, s, lo s. Presuntamente, yo debo agregar la sabidura, y hasta ahora no me he mostrado demasiado inteligente, verdad? -Oh, bien, qu importa una muchacha obesa ms o menos? Berni se estremeci. - Ya entend lo que quiere decir. De modo que quiz me equivoqu. Usted dijo que Montgomery la amaba. Estara ella ahora con l si no lo impidiese el deseo? -Probablemente, pero, quin sabe? Estas cosas son imprevisibles. Berni volvi los ojos hacia la niebla. -Me agradara saber ms acerca de Nellie. Es posible conocer su vida entera? Desde el principio? -Por supuesto. -Pauline movi la mano y apareci una bonita mujer acostada en un lecho victoriano, tratando de dar a luz. -Me voy -dijo Pauline, ponindose de pie-. Regresar cuando est ms cerca de la Navidad de 1896. Berni movi distradamente la mano y se acomod mejor para mirar. Ya haba aprendido que en la Cocina el tiempo no corra lo mismo que en la Tierra. Las escenas parecan pasar velozmente. Berni vio que desde el principio Nellie haba sido una nia tranquila, solemne, deseosa de complacer. Su madre no estaba bien y por eso nunca se permita que la criatura hiciera el ms mnimo ruido; y como la empresa de su padre arrojaba escasa ganancia en los primeros tiempos, Nellie siempre tena que realizar muchas tareas, y los padres la recompensaban por toda su obediencia desentendindose de ella. Cuando tena ocho aos, su madre dio a luz a Terel, despus enferm gravemente y cuatro aos ms tarde falleci. Pero Nellie no tuvo inconveniente en atender a la nia. Abrazaba a la llorosa pequea y la miraba con amor. Por primera vez tena a alguien que poda retribuir su afecto. Despus del fallecimiento de su esposa, pareci que Charles Grayson no tena inconveniente en descargar sobre su hija de doce aos la responsabilidad por la atencin de la pequea. Era buena madre y tena tanta necesidad de afecto que conceda a su hermana menor todo lo que ella deseaba, y as Terel creci con la idea de que Nellie exista exclusivamente para satisfacer sus deseos. En la adolescencia, Nellie comenz a engrosar Berni vio cmo los muchachos la galanteaban, provocando su sonrojo, y cmo ella los miraba. Pero en el hogar, Charles prohiba a Nellie que saliera y dejase sola a la hermana menor. Y entonces se diriga a la cocina y coma. Cuando Berni lleg a 1896, comprendi realmente cmo haba sido la vida de Nellie; no saba cmo luchar por lo que deseaba, lo nico que saba era dar.

Berni presenci la entrada de Jace Montgomery en la vida de Nellie, vio cmo la joven floreca gracias al amor del forastero y entonces la propia Berni sonri clidamente. Nellie mereca contar con una persona que la amase, cesar de ser una esclava de su padre y su hermana. Las cosas cambiaron cuando Nellie comenz a formular sus tres deseos y Berni sinti que ella misma se encoga. Su intencin no haba sido lastimarla. Por Dios, Nellie ya haba sufrido bastante en el curso de su vida y no necesitaba repetir la experiencia; pero a decir verdad, los deseos haban agravado su situacin. Berni vio a Nellie en el Baile de la Cosecha y pens que estaba muy hermosa. Quiz un poco corpulenta, pero tan enamorada que todo su cuerpo resplandeca. Despus del baile, Berni vio lo que Terel hizo con Jace, el envo del falso telegrama, el robo de sus cartas dirigidas a Nellie y el pago a una pobre mujer que escribi las respuestas a esas misivas, con el fin de que l creyera que provenan de Nellie. -Qu intrigante y manipuladora -murmur Berni.

Presenci la escena del retorno de Jace a la ciudad, y luego el episodio en que Terel fingi estar enferma. Berni oy las palabras de Jace, cuando ste pidi a Nellie que lo acompaase, y tambin escuch a sta cuando le responda que no poda salir de all. -A causa del tercer deseo -dijo Berni en voz alta. Finalmente, lleg a la escena en que Nellie estaba adornando la sala con ramas verdes. Haban pasado dos das desde el momento en que Jace le pidiera que lo acompaase, y faltaban tres das para la Navidad. La escena se cubri de niebla. -Qu suceder? -pregunt Pauline-. Ms deseos? -Puedo regresar a la Tierra para ayudar a Nellie? -Regresar a la Tierra? Desea abandonar la Cocina? Dejar esto para afrontar toda la fealdad de ese planeta? Vea, todava no sabore todas las delicias de la Sala de los Festines. Tiene montaas de chocolate, y no diluido en leche, sino ese chocolate realmente concentrado, puro y oscuro. Puede comer todo lo que desee, sin engrosar ni un gramo. Berni vacil al imaginar las montaas del dulce. -No -dijo con firmeza-, deseo retornar a la Tierra. Nellie necesita que le enseen. No es rival para esa hermana. Requiere un poco de ayuda. -Pero me pareci que usted simpatizaba con Terel. Cre orle decir que le recordaba su propia persona. - Terel es exactamente como era yo, y por eso yo necesito

luchar contra ella. -Luchar contra ella? -dijo Pauline-. Pero me pareci que deseaba convertirla en Cenicienta. -Ella ya cree que es Cenicienta. Qu derecho tiene de arrebatarle todo a su hermana? Nellie es una persona que vale cien veces ms. Puedo ir a la Tierra o no? -Puede ir, pero el lmite es tres das, y le advierto que esas visitas rara vez son eficaces. -Correr el riesgo. Bien, necesito saber algo acerca de la familia. Me propongo llegar como antigua y lejana parienta de los Grayson. Una familiar muy rica. Le parece que puedo tener un ajuar, prendas de seda verde que hagan juego con mis ojos? Pauline sonri. -Creo que algo es factible. Pero hay que atenerse a las reglas. Lo que ha sucedido, no se borra. Usted no puede cambiar lo que Nellie ya ha deseado. -No me propongo turbar la comodidad de sus parientes -dijo Berni con una sonrisa-. Ser la familia ms cmoda de Estados Unidos. - Y tres das -dijo Pauline-. Eso es todo el tiempo de que dispone. -Conquist a mi segundo marido en tres das, y no apel a la magia. Qu le parece un sombrero con una pluma de avestruz? Y un par de zapatos con muchos botones? -Ojal que todo salga bien -dijo Pauline en voz baja. -Siempre consigo lo que deseo. Terel nada podr hacer contra m. Pauline suspir. -Est bien, venga conmigo. La incorporaremos al recuerdo de los Grayson, de modo que sepan algo de la ta Berni y la enviaremos all. - Y ropas -dijo Berni-. No olvide las ropas. Qu me dice de un collar de mbar? -Tendr todas las ropas que desee. Abrigo la esperanza de que no lo deplore... y lo que es ms importante, que Nellie no lamente esto. -No se inquiete. Cuando se trata de ser una perra perversa, yo soy la autora del manual. -Es un manual que no deseo leer -murmur Pauline y comenz a caminar.

Chandler, Colorado 1896

-Es muy rica? -pregunt Terel, mientras morda una de las tartas de manzana de Nellie. -Muy rica -respondi Charles y deposit la carta sobre la mesa-. Y somos los nicos parientes. Creo que desea elegir heredera a una de ustedes. -Una de nosotras? -inquiri Terel, mirando de reojo a Nellie, que estaba sentada en un extremo de la mesa del comedor. Como de costumbre, sta no prestaba atencin. No era que en general se mostrase animosa y alegre, pero los ltimos dos das, desde el momento en que Jace haba irrumpido en la casa, Nellie se haba mostrado realmente hosca y sombra. -Por qu precisamente una de nosotras? -Dice que no quiere que se divida su fortuna. Prefiere que permanezca intacta despus de su muerte, y por eso he llegado a la conclusin de que se propone legarla toda a una sola de ustedes. -Hmm -mascull Terel con aire reflexivo-. Ojal nos hubieses hablado de esta visita un tiempo antes de su llegada. - Yo mismo no comprendo por qu no les habl del asunto -dijo Charles, sinceramente desconcertado-. Sin duda, estaba al tanto de la visita, pero no s por qu jams dije una palabra al respecto. -Oh, est bien -dijo Terel, lamindose los dedos-. Har todo lo posible para atenderla. Nellie, el mejor que te encierres en la cocina y cocines. Estoy segura de que tus maravillosos platos complacern a la ta Berni. Nellie no se molest en responder. Con el tenedor revolvi el alimento depositado en su plato. Por una vez en su vida no tena apetito. Querer comida significaba que uno estaba vital, y en este momento ella no se senta muy viva. Terel se volvi hacia su hermana y la observ con atencin. S, sera mucho mejor mantenerla apartada de esta parienta rica. No la habra preocupado la posibilidad de que la obesa Nellie suscitase amor, pero esta nueva joven, delgada, bella, con elegancia natural, induca a la gente a mirarla dos veces. Por mucho que se esforzara, Terel no poda imaginar cul era el rasgo de Nellie que atraa tanto a la gente. La seorita Emily, ese vejestorio entrometido, a cada momento preguntaba por ella, y lo mismo haca el resto de la gente. Terel supona que el asunto se relacionaba con sus actos de beneficencia, siempre estaba distribuyendo alimentos a los nios pobres de Chandler. Nadie crea necesario agradecer al seor Grayson, que pagaba los gastos, y tampoco a Terel que tena que abstenerse de ciertas cosas porque Nellie destinaba para otra gente el dinero de la familia. No, todos vean una sola cosa, y era que su hermana representaba el papel de dama generosa. Y ahora, Nellie pareca la herona de una pieza trgica, con sus grandes ojos cargados de pesar. Terel se preguntaba: Por qu? Haba estado a un paso de casarse con un hombre muy rico -aunque no lo mereca- y en definitiva procedi bien al

permanecer con su familia. De modo que, por qu intentaba que todos se sintieran mal? Ella saba que la actitud sombra de Nellie estaba destinada a lastimarla, a castigarla, pero nadie ms pareca comprender eso. Esa estpida Mae Sullivan en la vspera coment que casi senta deseos de contarle a su hermana la verdad acerca del seor Montgomery, de revelarle que l no haba besado a ninguna de las restantes mujeres de Chandler. "Excepto a m", dijo Terel, y se volvi para alejarse. Terel se preguntaba por qu la gente era tan tonta. No advertan que Nellie estaba mucho mejor con su familia? Quin saba cmo era realmente este Montgomery? Tal vez maltrataba a las mujeres. Quiz beba. O bien era un impostor, y en realidad no tena un centavo. Era posible que Terel hubiese salvado a Nellie de un destino peor que la muerte. De todos modos, pens, haba que olvidarse de l; ahora tenan que pensar en la ta Berni. Terel crea que ella misma sera una excelente heredera. Pars, Roma, San Francisco. Pieles, joyas, casas. Mir de nuevo a Nellie. Era mejor que la mantuviese apartada de la ta rica, no fuese que se tratara de una de esas almas bondadosas que poda sentirse seducida por el rostro melanclico de Nellie. Terel no tena la ms mnima intencin de perder una fortuna slo porque su hermana estaba momentneamente un poco deprimida. -Creo que preparar algunos mens -dijo Terel con aire reflexivo-. No debemos escatimar nada mientras la ta Berni est aqu. Sonri a Nellie, pensando en los platos complicados que le reclamara, y as no saldra de la cocina durante una semana y como la visita de la ta Berni se prolongara slo tres das... Nellie estaba justamente en la cocina cuando oy la conmocin provocada por la llegada de su ta. No sali a recibirla porque all estaban su padre y Terel. Oy la fuerte voz de l y los jadeos de los hombres que suban los bales por la escalera. Despus de media hora o cosa as, Nellie prepar una bandeja con un jarro de sidra caliente y un plato de bollos de Navidad para llevar a su ta. En el momento mismo en que sala irrumpi Terel. -Trajo seis bales de ropas -dijo Terel, en parte horrorizada, y en parte admirada-. Y tiene cincuenta aos, pero en la cara no se le ve una sola arruga. -Qu bien. -Quiz. - Terel tom un bollo y lo mastic reflexivamente.- En ella hay algo que no me inspira confianza. Cierta expresin en los ojos... -Puede que se sienta sola. Nuestro padre no dijo que viva sin compaa? -No es la soledad, te lo aseguro. En sus ojos hay algo que no comprendo. Nellie abri la puerta de la cocina. -Le llevar algo y la saludar.

Berni se sent en la sala y alis su pollera de terciopelo. Le agradaban esas recargadas prendas victorianas: nada de fibras sintticas, muchos bordados a mano, detalles complicados. La que no le agradaba era Terel. Berni necesit slo unos instantes para advertir que esa joven estaba dispuesta a conseguir todo lo que le pareciese ventajoso. Berni la mir, sonri y pens: Te atrapar, mocosa, y no necesitar apelar a la magia. Cuando Nellie entr en la sala, la expresin de Berni se suaviz, pues percibi inmediatamente su bondad. Todas las imgenes que Berni haba visto de la niez de la joven pasaron rpidamente ante sus ojos, y casi sin pensarlo ofreci a Nellie una sonrisa radiante. Terel, que estaba detrs de su hermana, vio esa sonrisa y se prometi descubrir qu significaba; pero no dej traslucir nada mientras ofreca a su ta bollos y sidra de la bandeja sostenida por Nellie. Una hora despus pudo salir discretamente de la casa y fue a buscar al desagradable jovencito que se haca llamar Duke. -Bien? -pregunt Terel al muchacho. El no quiso hablar antes de que ella depositara una moneda en su mano-. Estuviste vigilando el hotel, como te orden? -Por supuesto, y esta maana haba un mensaje en el casillero del seor Montgomery. No vi que nadie lo pusiera; sencillamente estaba ah. -Lo trajiste? -dijo ella, impaciente. El le entreg la nota y Terel la ley deprisa. Era una invitacin a almorzar ese da en casa de los Grayson y estaba firmada por Nellie. Pero Terel saba que la nota no fue enviada por su hermana; el fraseo no era el que ella hubiera utilizado. Estruj la nota. Tena que haber sido 'escrita por esa ta Berni. Pero, cmo estaba enterada del asunto de Nellie y Montgomery? -Es como todos los dems -murmur Terel-. Todos piensan en Nellie y nadie en m. -Qu? -pregunt el muchacho. -No es asunto tuyo. Ahora, regresa y contina vigilando. El jovencito emiti un rezongo y se alej, las manos en los bolsillos, silbando. Cuando Terel regres, comenz a trazar planes. N o saba por qu esa ta haba llegado al pueblo o qu se propona, pero estaba dispuesta a descubrirlo. Berni estaba en el dormitorio de huspedes, acostada en la cama, comiendo chocolates y leyendo una de las novelas de Terel. -Llegaste, querida -dijo Berni-. Esperaba que regresaras pronto. Me ayudars a vaciar las maletas, verdad? -Nellie se encargar... -empez Terel, y despus en sus labios se dibuj una radiante sonrisa. Era mejor mantener separadas a esas dos-. Con mucho gusto la ayudar. Dos horas despus Terel estaba furiosa, aunque consegua disimularlo. No "ayud" a Berni; tuvo queen su mano-. Estuviste vigilando el hotel, como te orden? -Por supuesto, y esta maana haba un mensaje en el

casillero del seor Montgomery. No vi que nadie lo pusiera; sencillamente estaba ah. -Lo trajiste? -dijo ella, impaciente. El le entreg la nota y Terel la ley deprisa. Era una invitacin a almorzar ese da en casa de los Grayson y estaba firmada por Nellie. Pero Terel saba que la nota no fue enviada por su hermana; el fraseo no era el que ella hubiera utilizado. Estruj la nota. Tena que haber sido 'escrita por esa ta Berni. Pero, cmo estaba enterada del asunto de Nellie y Montgomery? -Es como todos los dems -murmur Terel-. Todos piensan en Nellie y nadie en m. -Qu? -pregunt el muchacho. -No es asunto tuyo. Ahora, regresa y contina vigilando. El jovencito emiti un rezongo y se alej, las manos en los bolsillos, silbando. Cuando Terel regres, comenz a trazar planes. N o saba por qu esa ta haba llegado al pueblo o qu se propona, pero estaba dispuesta a descubrirlo. Berni estaba en el dormitorio de huspedes, acostada en la cama, comiendo chocolates y leyendo una de las novelas de Terel. -Llegaste, querida -dijo Berni-. Esperaba que regresaras pronto. Me ayudars a vaciar las maletas, verdad? -Nellie se encargar... -empez Terel, y despus en sus labios se dibuj una radiante sonrisa. Era mejor mantener separadas a esas dos-. Con mucho gusto la ayudar. Dos horas despus Terel estaba furiosa, aunque consegua disimularlo. No "ayud" a Berni; tuvo que ejecutar todo el trabajo de mover los bales, abrirlos de modo que formasen como guardarropas y despus inspeccionar sus contenidos para asegurarse de que ninguna prenda haba sufrido daos. Fue suficiente la visin de los vestidos para inducir a Terel a prometerse que hara todo lo que fuese necesario para que la ta Berni le legara su fortuna; pero lo que le provoc estupefaccin fueron las joyas. -Qu es esto? -pregunt, sosteniendo un largo tubo que pareca de vidrio verde. -En realidad, es una varita mgica. Una esmeralda larga -dijo Berni. Terel sonri apenas, irritada todava ms porque Berni se burlaba de ella, y volvi a pensar: Aqu hay algo extrao. Se sirvi el almuerzo y Berni se sinti desconcertada porque Jace no apareca. Por lo que ella haba visto l amaba sinceramente a Nellie. Entonces, por qu no aceptaba la invitacin de la joven? Quizs una nota no era suficiente; tal vez Jace necesitaba ver personalmente a la joven. Despus del almuerzo Berni sugiri que Terel durmiese una siesta. -Trabajaste mucho ayudndome. Mereces un pequeo descanso. -En efecto, me siento fatigada -contest sta, con un

bostezo-. Creo que har una siesta. Subi al piso alto, se acost completamente vestida y estir el cubrecama sobre ella para disimular que an tena puesto su vestido. Diez minutos despus oy abrirse suavemente la puerta y vio a Berni que se asomaba para mirar y despus volva a cerrar en silencio. Berni descendi a la cocina, donde Nellie ya estaba trabajando en la cena y se sent del lado opuesto de la ancha mesa. - T y yo no hemos tenido mucho tiempo para conversar, verdad? -No -dijo Nellie, tratando de sonrer, a pesar de que no senta mucha alegra. De nuevo Berni se sinti culpable. A causa de su proceder Nellie estaba atada a la cocina. Si no hubiera interferido, la joven probablemente estara ahora pasando la luna de miel. -Nellie, si pudieras formular un deseo en el mundo, cul sera? Esta pens instantneamente: Jace. Pero desech la idea. -Creo que pedira que mi familia fuese feliz. -Quiere decir que reciban lo que merecen en la vida? -Oh, no! -dijo Nellie, y despus advirti que eso deba sonar muy extrao-. En realidad s, quiero que reciban lo que merecen, porque son nicamente cosas buenas. Pero de ningn modo anso que sean desgraciados. -Est bien -dijo Berni- trato hecho. Recibirn lo que se merecen y se sentirn felices. Por primera vez en mucho tiempo Nellie sonri sinceramente. -Usted es muy bondadosa, eh? Berni desvi la mirada. Nadie le haba atribuido jams esa cualidad. Se volvi hacia ella. -Debo pedirte un favor. El hijo de unos amigos mos est de visita en Chandler. Quizs oste hablar de mi amiga, La Reina, la estrella de pera. -S, ciertamente s de ella, aunque no la escuch cantar. -Es divina, realmente divina. En fin, su hijo est de visita en Chandler, y me agradara invitarlo a cenar esta noche, si no tienes inconveniente. -Por supuesto, usted puede invitarlo. -Pero me preguntaba si t podas pedrselo. Creo que es un poco tmido. -De buena gana lo har. Dnde se aloja? -En Chandler House. Pregunta por Jace Montgomery. El... Nellie, ests bien? Berni se apresur a rodear la mesa y ayud a Nellie a ocupar una silla. -Dije algo malo? Prefieres que nadie venga a

cenar? -No se trata de eso. Se trata... es que el seor Montgomery y yo... -Oh, de modo que se conocen, eh? Qu maravilloso. -Sostuvo a Nellie, retir el grueso chal de lana y el sombrero de fieltro de un perchero que estaba junto a la puerta. Berni le calz el sombrero, le envolvi el cuello con el chal y la empuj hacia la puerta.Ve e invtalo a cenar. Terel duerme, de modo que est cmoda, y tu padre ha salido. Todos estn bien atendidos, y por lo tanto dispones de tiempo libre. -No puedo invitarlo -murmur Nellie. -Ni siquiera por m? Por tu querida y vieja ta? -dijo Berni en tono de ruego. Nellie respir hondo. El corazn le lata con fuerza. -Est bien. Por usted. Atraves la puerta y sali al aire fro, la calle nevada, y comenz a caminar hacia el hotel. Berni cerr la puerta y sonri. Se dijo que haba sido fcil. Casi demasiado fcil. Jace probablemente no haba venido a almorzar porque no recibi la nota, pero Berni saba que Nellie era una persona que tomaba en serio sus responsabilidades, de modo que sin duda se sentara y esperara la llegada de Jace para entregarle personalmente el mensaje. Ante la mesa, empez a masticar los bollos preparados por Nellie; despus chasque los dedos y el nmero de Vogue correspondiente a la Navidad de 1989 apareci entre sus manos. Se dijo que ese poder mgico del hada madrina era una cosa muy interesante. Probablemente lograra que esa noche a las diez Jace y Nellie estuvieran juntos. Y pens, sonriendo: Quizs asignen mi nombre al primer hijo. Del otro lado de la puerta de la cocina Terel apret los labios. Pens: De modo que esa es la cosa. La ta era amiga de la madre de Montgomery. Por eso haba aparecido repentinamente en Chandler. Su visita nada tena que ver con la eleccin de una heredera entre las jvenes Grayson. La ta Berni deseaba que el hijo de su amiga se casara con Nellie. Terel pens: y me dejarn con un palmo de narices. Nellie se casar con un hombre rico, saldr de este horrible pueblo y yo me quedar aqu. En puntas de pie atraves la habitacin y sali por la puerta principal sin hacer el ms mnimo ruido. -Nellie! -llam, una vez que estuvo afuera. Esta se volvi hacia su hermana con movimientos lentos. -Cre que estabas durmiendo la siesta. -En eso estaba, pero tem dejarte sola con ella. -Con la ta Berni? -S, con ella. Ya te dije. Nellie, que todos mis instintos me advierten de la necesidad de cuidarme de ella. -Pero parece tan bondadosa. No creo... - T no creste tampoco que haba algo malo en ese terrible

hombre que segn decas te amaba. Nellie se mir las manos. -Adnde ibas? -pregunt Terel. -Al... ah, la ta Berni me lo pidi... -No pretendera que fueses a ver a ese hombre, verdad? Oh. Nellie, es una mujer cruel. Es inenarrable! Cmo es posible que le haga esto a su propia carne y sangre? -No creo que tenga el propsito de provocar ningn dao. Simplemente me pidi que invitase a cenar al hijo de su amiga. -Y t crees que eso es mera coincidencia? Que simplemente sucedi que te pidiese ir a ver a ese hombre? Que no conoce todos los detalles srdidos de lo que sucedi contigo? -A decir verdad, no pens en ello. Me rog que fuese y... -Y le obedeciste. Oh, Nellie, por qu nunca puedes pensar con tu cabeza? Debiste decirte que no quieres degradarte ms de lo que ya ha sido el caso. Debiste decirle la verdad acerca de ese hombre. -La verdad? -S, que hizo lo que se le antoj contigo y despus se march y te abandon, y que estuvo cortejando, y algo ms, a casi todas las mujeres del pueblo, y que es un mentiroso, pues dijo que te escribi cartas mientras estuvo ausente. Oh, Nellie, es un canalla. Lo ha demostrado constantemente pero t continas persiguindolo, como hiciste la noche del Baile de la Cosecha. Nellie se retorci las manos. Saba que Terel deca esas cosas porque se preocupaba por ella, pero sus palabras la depriman profundamente. -Est bien, Nellie, no deseaba decrtelo -empez Terel con un suspiro- pero tu seor Montgomery estuvo saliendo con Mae los dos ltimos das. -Apoy la mano en el brazo de Nellie.- Siento muchsimo todo esto. S que creste amarlo, pero ya lo olvidars. No vale la pena que derrames una sola lgrima por l. Ahora que has adelgazado, se te ve bastante presentable, y podrs hallar marido. Ted Nelson necesita esposa y es un hombre digno de confianza. Ted Nelson tena por lo menos quince aos ms que Nellie. Posea un establo en el lmite del pueblo y trabajaba all con la ayuda de sus dos hijos mayores, de quienes todos afirmaban que eran tan tontos que los caballos enseaban a leer y escribir a los muchachos. En el pueblo se discuta vivamente si uno cualquiera de los Nelson alguna vez se haba baado. -Bien, no arrugues la nariz -dijo speramente Terel-. Todos afirman que Ted Nelson tiene escondida por ah una fortuna. Pero si no te agrada, te encontraremos otro candidato. Quiz podamos hacerlo en Denver. All nadie conoce tu reputacin. Tal vez... -No le hablar -dijo Nellie, llevndose las manos a los odos-. No invitar a cenar al seor Montgomery. Por favor, basta. -Est bien -dijo Terel con voz tensa-. No s por qu me preocupo. A veces te comportas como si yo fuera la villana. -Desliz su brazo bajo el de Nellie. Vamos a la panadera a

comprar algo de comer. De veras, ests excesivamente delgada. En ese momento, Nellie senta apetito suficiente como para devorar la panadera entera, el mostrador, los estantes, el cartel y todo el resto incluido. Berni se sinti desconcertada de nuevo cuando a la hora de la cena Jace Montgomery no apareci. Durante la prolongada y aburrida comida sabore los deliciosos platos preparados por Nellie y escuch la charla de Terel. Vio cmo Charles Grayson sonrea a su hija menor y de tanto en tanto miraba con hostilidad a Nellie. Hasta donde Berni poda ver, la prdida de peso no haba modificado la vida de la muchacha. Charles y Terel siempre la trataron como a la persona obligada a ocuparse de las tareas pesadas y al parecer no crean que por el hecho de que hubiese adelgazado, ellos debieran cambiar de actitud. La prdida de peso tampoco la haba modificado a ella misma. Aunque ahora era una joven terriblemente atractiva, an demostraba muy escasa confianza en s misma. Nellie no alentaba a los jvenes que venan a visitarla, ni exiga ahora que su familia la tratase con respeto. Era la misma de siempre. Berni se estremeci al pensar en esta Nellie. Se dijo que ella misma no era un hada madrina muy eficaz. Tal vez hubiera debido apelar a la magia y convertir en carruajes unas pocas calabazas. Nellie haba logrado asistir a la fiesta con su apuesto prncipe, pero slo porque l haba llegado a la casa con un vestido. Todo lo que su hada madrina hizo en su favor provoc resultados contraproducentes. Despus de la cena Berni se disculp y fue a su habitacin. All, retir una cubierta de vidrio traslcido del extremo superior de una lmpara y la deposit sobre una mesa. -No es una gran bola de cristal, pero es lo mejor que tengo a mano -dijo en voz alta-. Ahora, veamos qu sucede. Pas las manos sobre el vidrio, como haba visto hacer a muchas gitanas en los filmes, y advirti complacida que comenzaban a aparecer imgenes que tardaban un momento en definirse claramente, pero de pronto vio a Terel hablando con ese muchacho llamado Duke, la nota que Berni haba enviado a Jace y cmo Terel la reciba, la lea y la estrujaba. Vio a sta conversando con Nellie cuando iba al hotel de Jace. Berni se acomod mejor en la silla; al principio slo pudo sentir admiracin. Terel era con mucho ms astuta de lo que Berni haba credo. Sospechando que Berni se dispona a ayudar a su hermana, logr prever lo que Berni hara, para frustrarlo. -Si esto contina, en dos das ms Nellie estar incluso peor. Berni contempl las imgenes desdibujadas sobre el vidrio. Pens que le hubiera agradado mucho derrotar a Terel sin apelar a la magia, sera un verdadero desafo mostrarse ms astuta que esa joven, pero la verdad era que no dispona de tiempo. Con slo tres das para realizar los milagros que Nellie necesitaba, y ya

haba pasado uno. Bien, pens Berni, el primer da termin en empate. Veamos qu puede hacerse con los dos restantes. Ante todo, necesitaba un plan. Trat de menear la nariz, como Samantha en "Embrujada", pero no sirvi de nada, y entonces movi las orejas. (En el curso de su vida en la Tierra nadie supo jams que Berni poda mover las orejas.) Frente a ella apareci un pizarrn y una tiza flot en el aire, lista para escribir. Berni se repantig en la silla. Pens: nmero uno, y la tiza comenz a escribir. Nellie est convencida de que Jace la abandon y que estuvo entretenindose con otras mujeres. Nmero dos, no cree que el joven le haya enviado cartas. Y nmero tres, los sentimientos de Jace estn heridos porque juzga que Nellie no retribuye su amor. "Y Dios ayude a la mujer que hiere los sentimientos de un hombre. El se alejar, y sufrir unos pocos centenares de aos, o cosa as." La tiza vacil, y despus escribi "sentimientos heridos", en trazos muy gruesos. Sin duda, la tiza mgica perteneca al sexo masculino. Y bien, qu ms tenemos? -Berni pens en los nombres de Terel y Charles, y la tiza los escribi uno debajo del otro; y en la parte inferior: "No puede turbar su comodidad." -Ah, s, pero ellos pueden obtener lo que merecen si eso los complace. Charles desea una casa limpia, buena comida y gastar el mnimo posible de dinero. La tiza escribi eso bajo el nombre de Charles. "Terel desea que alguien la atienda y le d todo lo que ella necesita, antes siquiera de que lo pida." Una vez escrito esto, Berni contempl el pizarrn. El paso obvio era demostrarle a Nellie qu poco ella importaba a su hermana y su padre, pero record cunto haba sufrido la joven la vez que oy decir a su propio padre que Terel era una intil. "Jams piensa en nada que no sean los vestidos y cunto dinero pueden darle otros." Eso era lo que Nellie haba odo de labios de su propio padre. No, no deseaba que alguien se sintiera tan lastimado; especialmente no en el caso de Nellie. -Entonces, qu puedo hacer? -murmur. Se recost en el respaldo de su silla, movi la varita y comenz a buscar las cartas que Jace haba enviado. Era tan fascinante espiar el interior de los hogares, ver las cosas extraas que sucedan, que casi olvid su propsito. Pero finalmente encontr las cartas, guardadas en un cajn de la casa de una mujer pobre. Era evidente que Terel le haba pagado para que contestase la correspondencia de Jace. Berni agit de nuevo la varita, y, sonriendo ante su propia astucia, entreg las cartas a una vieja desequilibrada e incorpor a su memoria una complicada historia acerca del modo en que las haba obtenido. La anciana viva con su hermano y la joven hija de este, y bien pareca que la nia poda aprovechar los servicios de un hada madrina.

-Lleva las cartas a Nellie, y si yo la conozco, ella te cuidar -dijo Berni. Sonri y volvi los ojos hacia los restantes problemas enunciados en el pizarrn. Ahora lo nico que tena que hacer era lograr que Jace y Nellie se reunieran en un lugar romntico. Era casi de madrugada cuando al fin Berni complet sus planes. Se dijo que una de las cosas buenas de la muerte era que uno no necesitaba dormir. Se puso de pie y se estir, movi las orejas y el pizarrn desapareci. Haba trazado su plan y comenzado a aplicarlo. Ahora slo necesitaba dar un paso al costado y ver qu suceda.

11
Nellie despert cuando alguien comenz a arrojar pedacitos de grava contra su ventana. Abri los ojos y vio las primeras luces del alba. Salt de la cama y se acerc a la ventana. Una joven, que era poco ms que una adolescente, estaba abajo, temblando a causa del fro de la maana temprana. Nellie abri la ventana. -Usted es Nellie Grayson? -S -dijo Nellie-. En qu puedo servirte? -Debo hablar con usted. Puede venir? Desconcertada, Nellie se puso un grueso chal sobre el camisn, se calz las pantuflas y descendi deprisa; abajo, abri la puerta de la cocina para recibir a la muchacha. -Encender enseguida el fuego, y preparar un poco de caf. -No, por favor, no tengo tiempo. Nellie la mir con una sonrisa de simpata mientras la jovencita la observaba inmvil. -T deseabas hablar conmigo? -Oh, s. Quera verla, nada ms. Es decir, deseaba ver cmo era, a causa de las cartas. -Qu cartas? -Estas. -La muchacha extrajo un grueso manojo de misivas que llevaba ocultas bajo el chal y las entreg a Nellie. Pertenecan todas a Jace, y estaban dirigidas a Nellie. -Dnde las conseguiste? -murmur Nellie. -Vivo en las afueras del pueblo... no importa dnde, somos mi padre y yo, y su vieja hermana, que es mi ta Izzy. Vea, mi padre no quiere que nadie sepa que su hermana est loca, de modo que finge que no tiene nada. Por supuesto, fingir no significa que se le cure la cabeza, pero l de todos modos aparenta. Bien, una de las cosas que mi pap permite hacer a la ta Izzy es recoger el correo cuando venimos al pueblo. No s cmo lo hizo la primera vez -probablemente minti, porque sabe hacerlo muy bien- pero lo cierto es que le dijo a ese estpido ayudante del cartero que ella era Nellie Grayson, y entonces el muchacho entreg a la ta Izzy las cartas que usted deba recibir. Creo que incluso le asegur que eran secretas, y as el

muchacho no dijo nada a su padre, y las guard para la ta Izzy. En fin, que ella recibi todas las misivas, y si yo no hubiese limpiado ayer su habitacin, nadie lo habra sabido jams. Le ped a mi padre que me trajese anoche para entregar aqu las cartas, pero l quiso que las quemase. Yo le ment, y le dije que ya lo haba hecho, pero esta maana sal antes de que despertasen y aqu se las traje. No quise despabilar a toda la casa, por eso habl con la criada que ustedes tienen, y me dijo cul era el dormitorio que usted ocupa. Nellie escuch el relato, recibi las cartas, y las examin. Poco a poco comenz a entender que Jace en efecto le haba escrito. No la abandon, y envi correspondencia durante todo el perodo en que estuvo ausente. -Esas cartas son importantes, verdad? -dijo en voz baja la joven. -S. -Nellie busc a tientas una silla y se sent.-Muy importantes. La joven sonri. - Ya me pareca. Bien, ahora tengo que irme. Comenz a caminar hacia la puerta. -Espera! Has comido? Qu har tu padre cuando sepa que le desobedeciste? La joven se encogi de hombros. -Me castigar un poco. No mucho. No es realmente malo, como otros. Nellie trag saliva. -Cmo te llamas? - Tildy, por Matilda. -Tildy, te agradara venir a trabajar aqu? -En esta casa tan bonita? -pregunt, los ojos muy grandes. -S, y puedo asegurarte que nadie te castigar. Tildy slo atin a asentir, muda de felicidad. -Entonces, ven a primera hora, al da siguiente de Navidad, y yo... -Nellie trag saliva-... ya habr hablado con mi padre. La joven asinti, los ojos todava muy grandes, y retrocedi hacia la puerta. -Gracias -consigui murmurar antes de que Nellie cerrase. Esta permaneci inmvil en la fra cocina. olvid completamente que deba preparar comida para su familia. Abri las cartas y empez a leer. All se reflejaba todo el amor de Jace: le explicaba da por da que estaba vendiendo todas sus posesiones para ir a reunirse con ella en Colorado. Hablaba de la futura vida de ambos. Le daba detalles de su familia, formulando comentarios acerca de las actividades de su madre en la pera, del trabajo de su padre en la compaa de navegacin Warbrooke. Tambin escriba acerca de sus hermanos y sus parientes Taggert, en Maine. En una carta le enviaba un minsculo boceto de una orqudea australiana pintada por su ta Gemma. Le escriba acerca de su abuelo Jeff y de los viejos montaeses que

vivan en California, y le prometa llevarla all durante la luna de miel. Al llegar a la cuarta carta Nellie estaba llorando. Y durante la lectura de la ltima lo haca con tal fuerza, que al principio no vio a Mae Sullivan, de pie frente a ella. -Mae -dijo Nellie, sobresaltada-, no o tu llamado a la puerta. -Estaba abierta. -Qu extrao. Estoy segura de que la cerr. Nellie intent secarse los ojos con la manga del camisn, para ocultar que haba estado llorando. -Oh, Nellie -dijo Mae, y tambin ella empez a llorar-. No pude dormir en toda la noche. Y creo que no lograr hacerlo nuevamente si no te revelo la verdad. Nellie permaneci sumida en atnito silencio mientras Mae desgranaba la historia completa, le explicaba que todas las mujeres del pueblo estaban muy enamoradas del seor Montgomery y que en parte por celos y en parte por rencor dijeron a Nellie que l haba intentado besarlas. - Y no me pareci justo -gimi Mae-. El nunca ni siquiera mir a otras mujeres de por aqu. T lo atrapaste antes de que tuvisemos siquiera una posibilidad con l, y adems, t eras tan obesa que todos pensamos que l deba estar loco si te prefera y por esto imaginando que estaba detrs de la empresa de tu padre, y que te cortejaba para apoderarse de la firma. - No podamos creer que realmente te amase. Oh, Nellie, lamento muchsimo lo que hicimos. Fuera de ti, el seor Montgomery jams mir a otra mujer de este pueblo. Nellie aferr las cartas y mir asombrada a Mae. Ahora slo estaba convencida de que haba sido terriblemente injusta con Jace. -Ser mejor que me vaya -dijo Mae, sollozando-. Ojal que todo te salga bien. Espero que te cases con l y seas feliz para siempre. Se volvi rpidamente y sali de la casa. Nellie permaneci sentada. Y ahora, qu hara? Jace se marchaba hoy. Antes de que pudiese concebir otro pensamiento, Berni entr en la cocina. -Me pareci que alguien haba llegado a la casa. -Mir las cartas de Nellie.- Sucedi algo? Deseas que hablemos? - Yo... no -respondi Nellie. N o estaba acostumbrada a comentar con otros sus problemas.- Debo preparar el desayuno. -En camisn? -Oh, no. Me cambiar. Estaba pensando con dificultad. -Nellie -dijo Berni- habla conmigo. Un instante despus estaba sentada a la mesa y revelaba todo a Berni. -Lo juzgu mal, siempre se mostr bueno conmigo, y sin embargo cre las peores cosas de su persona. Cmo pude ofenderlo tanto? - Todos hieren a las personas a quienes aman. Lo que

debes hacer es ir a verlo y decrselo todo. -No puedo. -No es humillante decir al hombre a quien amas que lo quieres. La mitad del amor es humillacin. Tienes que... . -Hara lo que fuese, dira cualquier cosa para recuperarlo, pero no puedo salir de la casa. Tengo que preparar el desayuno, y mi padre invit a los inversores a cenar esta noche. Debo... -Atender a su comodidad, verdad? -pregunt speramente Berni. -S, creo que s. No tiene sentido, pero no puedo abandonarlos. -Dormirn durante tu ausencia. -Dormirn? Pero mi padre nunca duerme despus de las siete. -Hoy lo harn. Confa en m. Nellie mir a su ta y comprendi que deca la verdad. -Ir a verlo. -Excelente. Ahora, vstete y usa el terciopelo azul. Nellie comenz a preguntar cmo saba Berni del vestido de terciopelo azul, pero no quiso perder tiempo. Necesitaba ver cuanto antes a Jace. Sola en la cocina, Berni chasque los dedos y su camisn desapareci y fue remplazado por un hermoso vestido de seda color xido. El encaje del cuello estaba confeccionado a mano. Se sent frente a la mesa, chasque de nuevo los dedos y apareci la coleccin de un mes de la revista People, as como una fuente de medialunas y un jarro de caf. Ahora, lo nico que necesitaba hacer era esperar. Tan pronto como Jace viese a Nellie la perdonara, y sin tardanza echaran a volar las campanas nupciales. Tendra que atarearse un poco ms con Charles y Terel, y all acabara el asunto. Al fin podra dedicar un poco de tiempo a la sala de la Fantasa, en la Cocina. Pero en lugar de dragones, no era mejor que hubiese vaqueros? Quizs l sera un explorador, y ella una animosa joven que necesita salvar a su padre o a su hermano, y el explorador no la aceptaba porque era mujer, pero despus... Bien... ya probara eso a su regreso. Con mano temblorosa Nellie llam a la puerta de la habitacin del hotel de Jace. Tena el corazn en la boca mientras planeaba lo que le dira. El abri la puerta, en el rostro una expresin de profunda tristeza, pero cuando la vio esta se disip, remplazada por la clera. -Has venido a despedirte? -pregunt, y despus se apart de ella. Estaba preparando sus maletas. -Vine a disculparme -dijo Nellie, entrando en la habitacin-. Dijiste la verdad en todo. Yo estaba completamente equivocada. -Oh? -exclam l, mientras guardaba una camisa-. Te equivocaste en algo concreto?

-Esta maana una muchacha me trajo tus cartas. Parece que su ta le minti al hijo del cartero. Le entregaron las misivas a ella en lugar de trarmelas. -Qu interesante -dijo Jace, pero su voz no manifestaba inters. - Y esta maana Mae vino a explicarme que ella y sus amigas dijeron embustes. T no intentaste... besarlas. -No, no lo hice -y se volvi un momento para mirarla, hostil. Nellie respir hondo. -Vine a disculparme por todo lo que dije, e incluso por lo que pens. El se acerc, y Nellie sinti que se le paralizaba el corazn, pero Jace continu caminando hacia el escritorio a recoger su navaja. - Y ahora, qu debo hacer? Decir que todo est bien? Perdonarte por todo y empezar de nuevo? -No lo s -dijo ella en voz baja-. Solamente s que te amo. El se detuvo un momento, las manos apoyadas en las ropas guardadas en la maleta. -Nellie, yo tambin te am, te am desde el primer da, pero no soy lo bastante fuerte como para luchar contra tu familia. T crees todo lo que ellos te dicen. N o me propongo dedicar mi vida a reir por ganarte. - Yo no saba -dijo ella-. N o saba nada sobre las cartas. Jace se volvi para mirarla. - Y tampoco conocas sobre la compaa de navegacin Warbrooke, verdad? Dime, tu padre te indujo a venir aqu? O hiciste un trato con tu codiciosa hermanita? Si te apoderas de la compaa Warbrooke les dars... qu? Un centenar de vestidos al ao para Terel, nuevos vehculos a tu padre? La ta Berni haba dicho que deba humillarse si era necesario, pero Nellie no poda soportar esto. -Mi familia quiso solamente lo que es mejor para m. No deseaban que me casara con un hombre que abandon el pueblo sin dejar un mensaje, o que galanteaba a muchas mujeres al mismo tiempo. No haba pruebas de que t hubieses enviado una carta, o de que no habras... -Besado a todas las muchachas? -dijo l irritado-. S, haba pruebas. Mi palabra. Debiste creerme. Debiste... -S, tienes razn -dijo Nellie, tratando de contener las lgrimas-. Pero no lo hice. Seor Montgomery, no soy muy buena para reir. Y slo deseaba hacer lo que convena a todos los interesados; y parece que he fracasado. Pido disculpas por haberlo molestado. -Acepto tus disculpas -dijo l con voz tensa. Ahora, si no te opones, tengo que abordar el tren. Se form un nudo en la garganta de Nellie, un nudo que amenazaba sofocarla. No poda hablar. Se limit a asentir y sali de la habitacin. Descendi la escalera y abandon el hotel. Camin de regreso a su casa, pero no tena conciencia de sus

propios movimientos. Como si le hubiesen arrebatado la vida, saba que todo haba acabado para ella. Berni estaba sentada en la cocina y continuaba leyendo las revistas People cuando oy abrirse la puerta principal. Supuso que Nellie, tomada del brazo de su apuesto hroe, irrumpira. Pero oy en cambio loS pasos pesados de Nellie ascendiendo la escalera. -Y ahora qu? -mascull-. Antonio y Cleopatra no tuvieron tantas dificultades. Con un chasquido de dedos logr que las revistas, el caf y los chocolates desapareciesen, y ella misma ascendi la escalera. Nellie estaba postrada en la cama, pareca a un paso del suicidio. -Bien, cuntame -dijo Berni lamindose los dedos. La joven no contest, de modo que Berni movi las orejas. -Dice que deb haberle credo -murmur Nellie. -Ah, a los hombres les agrada la obediencia ciega. Nellie, escucha el consejo de una mujer que ha conocido algunos. Ignoro si oste o no este, pero hay un proverbio que afirma que el mejor amigo del hombre es el perro, y que los diamantes son el mejor amigo de una muchacha. Un perro porque eso es lo que l quiere que sea una mujer: un perro. Quiere tener una bonita esposa, preferiblemente rubia, que haga lo que l manda y cuando lo manda. Decirle: "Adelante, vamos", y ella se incorpora, meneando la cola, y lo sigue. No acepta que ella haga preguntas acerca de dnde, cundo o cmo, y sobre todo no quiere que ella tenga opinin. - Y la mujer ha descubierto que puede confiar en los diamantes, porque las piedras no andan en aventuras nocturnas, y no se dedican a explicarle a cada momento cmo ella debera comportarse. Pareci que estas palabras no suscitaban ningn efecto en Nellie, de modo que Berni continu. -No entiendes? No fuiste su mejor amiga. -Tengo otras responsabilidades. -S, por supuesto, pero intentas ensear lgica a un hombre que est enamorado, un sentimiento extrao para un hombre; no puedes adems agregarle la necesidad de una conducta lgica. Berni mir a Nellie, que lloraba quedamente, la cara apoyada en la almohada, y comprendi que sus palabras no tenan sentido para la joven. La primera vez que una mujer se enamoraba se senta saturada de esperanza, impregnada con la creencia de que si poda conquistar a ese individuo su vida entera quedara resuelta, al extremo de que jams volvera a sentirse enojada, o sola, de que nunca estara afectada por malestares fsicos. El amor resolvera todos los problemas. Berni saba que era intil tratar de decir algunas verdades a Nellie. La verdad nada tena que ver con el amor. -Est bien -dijo Berni, suspirando-. Lamento que las cosas

no salieran bien. Quiz sea mejor olvidar a ese hombre. -Jams podr olvidarlo. Fue tan bueno conmigo, y yo lo trat tan mal. Ahora me odia, y lo merezco. Berni quera hablarle de sexo, explicarle que tena que emplear su belleza y su atraccin para seducir a Jace. Pero saba que ella jams entendera. No tena idea del modo de tomar lo que necesitaba. Esa maana, despus de enviar a Nellie en busca de Jace, Berni haba credo que su tarea estaba concluida; pero subestim la gravedad de la ofensa inferida al joven. Lleg entonces el momento de aplicar el Plan Nmero Dos. Cerr los ojos, formul algunos deseos y redistribuy la gente. -Nellie, lo que necesitas es apartar tu mente de este hombre. El reverendo Thomas estuvo aqu y pidi que le prestases un servicio. -No puedo -dijo Nellie, la cara apretada contra la almohada-. Tengo que cuidar de mi familia. -Oh, tu padre y Terel ya salieron de la casa. La muchacha se volvi para mirar a Berni -Salieron? Pero hoy vienen invitados. Debo preparar la comida. -Hoy no. Estarn ausentes todo el da, de modo que ests libre. Nellie gimi. No era usual que su familia saliera imprevistamente. -Adnde fueron? -A Denver. Tu padre recibi un telegrama que deca que sus inversores desean reunirse con l en esa ciudad, hoy mismo, de modo que viaj para all. y Terel lo acompa. - Terel fue con nuestro padre a una reunin de negocios? -Es difcil creer eso, verdad? Pero es lo que ella dijo. Afirm que deseaba ayudar a su padre a tratar con los clientes. Entre t y yo, creo que la verdad es otra. -Berni tom un diario de Denver .Lee la pgina seis. Nellie, sollozando, se sent en la cama, recibi el diario y lo abri: -"Venta especial de Nochebuena -ley-. Todos los artculos de todas las tiendas de Denver se venden, slo por hoy, a mitad de precio." -Mir a Berni.- Todas las tiendas? - Todas, de modo que creo que ests libre por el resto del da. Qu te parece si de nuevo vas a visitar al seor Montgomery? Se renov el flujo de lgrimas. -No podra. El... no quiere tener nada que ver conmigo. Berni suspir. -Por desgracia, probablemente ests en lo cierto. Entonces, quiz sea mejor que pases el da haciendo lo que pide el predicador. -No quiero ver a nadie, creo que hoy permanecer en mi cuarto.

-Por supuesto, te comprendo. Los corazones destrozados necesitan tiempo para componerse. Adems, esos nios no precisan ayuda, se arreglarn. Quiz despus de Navidad alguien pueda atenderlos. -Se puso de pie.- Te dejar sola. -Qu nios? -A qu se refiere tu pregunta? -A los nios que segn dijiste no necesitan de nadie. -Oh, eso. Nada especial, slo unos hurfanos. Ese predicador tan apuesto dijo que estaban solos en un lugar llamado... cmo era? Journey? -Journada? Ese pueblo fantasma en ruinas? -El mismo. Dijo que los nios estaban all, solos y hambrientos, pero no importa. Encontrarn comida. O quiz no. No es tu problema. Por qu no te acuestas, y yo te traer una bandeja? Soy bastante hbil en la cocina, y... -Los nios estn solos? Sin alimentos? -Eso es lo que l dijo. Qu te parece una taza de chocolate caliente? O tal vez... - Voy all -dijo Nellie, descendiendo de la cama. -Creo que no deberas hacer tal cosa, despus de todo, no son ms que una pandilla de nios. A quin le importa si tienen o no apetito? -A m me importa. Sabes en qu lugar de Journada estn? -En una de las chozas. Nellie, no puedes ir sola all. -Debo ir. Es inconcebible dejarlos desvalidos. Supongo que pap tom la calesa, de modo que tendr que alquilar una. Berni suspir, tratando de ocultar una sonrisa. -Si ests decidida a ir, te prestar mi carruaje. -No te importa? -No, por supuesto no me importa. Preparar una canasta de alimentos mientras t vas a los establos y retiras el carruaje. Apenas Nellie sali de la casa, Berni extrajo de su bal la varita mgica de esmeralda y la movi sobre la cama. Apareci una gran canasta. - Y ahora, qu tendremos para comer? -murmur, movi otra vez la varita, y aparecieron un par de pollos, tocino, todo relleno con cortezas de pan y frutas secas. Se divirti mucho creando alimentos y despus botellas de vino. Agreg un pastel de damasco, porcelana de Limoges, y cubiertos de gruesa plata. Repantigada en la silla, y bebiendo el caf mezclado con brandy, orden que todo entrase en la canasta. Por supuesto, era demasiado, de modo que aplic un poco ms de magia sobre la canasta y luego tuvo que agitar de nuevo la varita cuando comprendi que el artefacto pesaba ms de cincuenta kilogramos. -No advertirn nada -dijo Berni-. Los amantes siempre creen que todo es magia. Suena una campana, y piensan que es por ellos. Una canasta pequea suministra una cantidad interminable de comida, y sin duda ellos lo consideran natural. Orden que la canasta descendiera flotando la escalera, delante de la propia Berni y la aferr slo cuando Nellie entr en

la habitacin. Ya tena el carruaje esperando, preparado para ir en busca de los hambrientos nios. -Buena suerte -grit Berni mientras Nellie se alejaba. Regres a la sala, extrajo del bolsillo la varita mgica y la agit. El fondo de la sala desapareci y ella vio la estacin ferroviaria ya Jace Montgomery de pie frente a la boletera. -Lo siento, seor -deca el empleado-, pero usted perdi el tren. -Lo perd? He llegado quince minutos antes de la hora de la partida. El agente movi los ojos hacia el reloj de la pared, detrs de Jace, y despus consult el suyo de bolsillo. -Es cierto. -Frunci el ceo.- Creo que el tren nunca sali antes de hora, tarde s, pero ms temprano nunca. -Cundo parte el prximo? -pregunt Jace con voz agria. -Llega a las... -El empleado vacil mientras examinaba el horario.- Qu extrao. Generalmente pasa un tren por aqu cada treinta minutos, pero hoy habr un intervalo de cuatro horas. -Mir a Jace y se encogi de hombros.- Quiz porque es Nochebuena. -Vaya con la Navidad! -murmur Jace. Levant su maleta e inici el camino de regreso al hotel. Lo que deseaba era emborracharse, beber tanto que no recordara haber estado jams en Chandler, Colorado. Berni agit la varita y Jace desapareci. Otro movimiento y vio a Terel en una tienda de Denver disputando por una blusa de seda a una mujer de aspecto belicoso. Los empleados de la tienda parecan dispuestos a caer agotados, mientras trataban de atender a los centenares de mujeres enardecidas. -Quizs exager el asunto de las ventas especiales -dijo Berni, pero agit la varita para ver las calles de Denver-. Bien, querida Terel, qu podemos encontrarte? Alguien a quien merezcas, que te haga feliz. Explor la calle hasta que vio un viejo carromato, en el que haba seis nios, tres rean como si desearan matarse. Adelante, ocupando el asiento, un agricultor corpulento, sucio pero apuesto, que no les haca caso. -Bien, bien, bien, quines son ustedes? -Extendi la mano para apoderarse de una hoja de papel impresa por la computadora.- John Tyler -ley-. Treinta y dos aos, viudo, con seis hijos ruidosos y analfabetos. Cra cerdos. Muy pobre, y siempre ser pobre. Buen corazn. Vigoroso compaero de cama. Berni volvi los ojos hacia el hombre, que descendi del carromato. -No est mal. No, no est mal. -Mir a los nios. Eran una pandilla simptica, aunque se los vea tan sucios como los cerdos que ellos criaban. Precisamente lo que Terel necesita: algunos seres en quienes pensar, adems de ella misma. Unos aos cocinando, limpiando y lavando, le ensearn un poco de humildad.

Berni agit la varita y la imagen se dividi por el medio. Terel estaba a un costado, y John Tyler al otro. -Muy bien, amiguitos -dijo Berni, mientras se meta un chocolate en la boca-. Conzcanse y enamrense. No se trata slo de prendarse; deseo que sea loca, apasionadamente, para siempre. Entendieron? Agit la varita: Terel dej caer la blusa que estaba examinando y empez a caminar hacia la puerta principal de la tienda, mientras John Tyler se apartaba del depsito de forrajes, y enfilaba hacia Terel. -Terel Tyler -murmur Berni-. Podra ser peor. Movi de nuevo la varita, y esta vez trat de resolver el problema de Charles. Siempre haba sido tan mezquino, temiendo gastar su dinero, que de hecho haba convertido en esclava a su hija mayor. Berni observ a Charles que asista a su reunin y prestaba atencin a lo que los empresarios pedan para almorzar. Comprendi que estaba temiendo el momento de recibir la cuenta. -Lo que necesita -se dijo Berni- es alguien que le ayude a gastar su dinero. Encontr, con destino a Charles, una bonita viuda en la cuarentena, una mujer que crea que hablar de dinero era descorts, y que no tena idea de que hubiese ninguna relacin entre sus muchos y costosos vestidos y el hecho de que su esposo hubiese fallecido y la dejara sin un centavo. -Enamrate, Charles -dijo Berni, y movi la varita. -Esos dos estn arreglados. Ahora, veamos la situacin de Nellie. Movi la varita y vio a Nellie, que estaba acercndose al viejo pueblo de Journada. An tena que buscar las casas donde estaban los nios, de modo que Berni comprendi que dispona de tiempo. Agit la varita sobre ella misma y de pronto estuvo ataviada con un vestido de terciopelo negro, una prenda apropiada para dar un paseo; sobre el ojo izquierdo caa un atrevido sombrerito. Cuando lleg a la puerta principal de los Grayson, chasque los dedos: comenz a llover ya tronar, mientras el viento soplaba intensamente. Berni sali de la casa y el agua le golpe la cara. -Esto es ridculo -murmur, y entonces chasque los dedos y donde ella estaba ces de llover. Camin hacia el hotel, perfectamente seca. Alrededor, la gente trataba de defenderse de la lluvia y el viento y nadie vio que Berni avanzaba siguiendo una ruta que estaba siempre seca y tranquila. Unas pocas personas que miraban por la ventana, la vieron caminando por un camino seco, se frotaron los ojos y no podan creer lo que vean. Berni lleg a Chandler House en el mismo instante que Jace estaba bebiendo su sexto whisky. -Usted es Jocelyn Montgomery? -pregunt Berni, mirndolo sentado a la mesa. Eran las nicas personas que se encontraban en el bar a esa hora del da.

Pese a que estaba casi borracho, Jace se estremeci al or el nombre. -Jace -dijo. -Su madre me dijo que era Jocelyn. Ella mir. -Usted conoce a mi madre? -Bastante. Cuando le dije que vena aqu para visitar a mis parientes, me pidi que lo saludara. Quise venir ayer, pero yo... Berni se ech a llorar, de modo que ya no pudo continuar hablando. Jace se puso de pie instantneamente, y la ayud a sentarse. -Lo siento, seora. Puedo servirle en algo? -Estoy tan preocupada -dijo Berni sollozando, y enjugndose las lgrimas con un hermoso pauelo de hilo-. Se trata de mi sobrina. Sali con esta tormenta para llevar comida a varios nios hurfanos, y todava no regres. Ella me preocupa mucho. -Llamar al sheriff, y l enviar algunos hombres a buscarla. Sabe adnde fue? -A un lugar llamado Journada. Se ha perdido, y la culpa es ma! All no hay nios. Las criaturas estn en la mina Coronado. Se me confundieron los nombres. Mi espaol nunca fue muy bueno. Jace le palme el hombro y ella oli el whisky en su aliento. A decir verdad, no era un olor desagradable. Berni haba pasado algunos momentos interesantes con hombres que olan como l. Lo mir por encima del pauelo. Lstima que dispona slo de un da y medio; lstima que estaba tratando de mostrar su mejor comportamiento. Jace Montgomery era un hombre muy atractivo. -El sheriff la hallar. Ahora mismo ir a buscarlo. -Comenz a salir del bar. - Oh -dijo al llegar a su puerta- cmo se llama su sobrina? -Nellie Grayson. Jace permaneci inmvil, parpadeando un momento. -Nellie est all afuera, sola, con esta tormenta? -Comenz a alzar la voz.- Usted envi a Nellie a un viejo y ruinoso pueblo fantasma? -Fue un accidente. Se me confundieron los nombres. Mi espaol... No dijo ms, porque Jace ya haba desaparecido. Berni se acomod mejor en la silla, tom el vaso de whisky de Jace y lo vaci. Apoy los pies en otra silla, extrajo del bolso la varita ( era plegable) y la agit. Ante ella apareci la figura de Jace abalanzndose hacia el establo, ensillando un enorme corcel negro (Berni suspir al ver al animal, apropiado para un hroe), y alejndose al galope. Dividi la imagen y vio a Nellie buscando en las chozas de Journada. No pas mucho tiempo antes de que Jace llegase all, Berni suspir, en la expectativa de la escena romntica que sobrevendra. Pero no hubo tal. Los dos estaban bajo un porche

que goteaba. -Qu demonios ests haciendo aqu? -le grit Jace. -Vine a traer comida a varios nios hambrientos -grit Nellie. -Aqu no hay nios. Tu tonta ta confundi los pueblos. Tienes que regresar conmigo a Chandler. Ella est preocupada por ti. Se volvi como si esperase que Nellie lo siguiera, pero al mirarla, frunci el ceo porque ella permaneca en el mismo lugar. - Te dije que tienes que volver. -No -replic Nellie-. No me ir. -Qu? -No ir a ninguna parte contigo. Jace (y Bemi, que miraba) contuvieron una exclamacin. -Ahora ella sabe defender su posicin -murmur Bemi, incrdula. -No puedes permanecer aqu, con esta tormenta. Las chozas se derrumbarn. -Y eso qu te importa? -le grit Nellie-. Yo no significo nada para ti. Jace salv en pocos segundos la distancia que los separaba, y su cara era una mscara de furia mientras la aferraba por los hombros. -Pudiste haber sido todo para m, pero preferiste a tu familia. -No soy un perro, seor Montgomery, para seguirlo ciegamente. Amo a mi familia, y por supuesto les creo antes que a usted. Usted no creera a su familia antes que a un extrao? -No soy un desconocido. Soy... -se interrumpi. -Es qu? -Nada -dijo l, dej caer las manos y retrocedi un paso-. Debes regresar conmigo. -Ciertamente, no har tal cosa, soy adulta. Llegu por mi voluntad, y puedo regresar sin su ayuda. -Imagino que es as -dijo Jace, el rostro endurecido-. Buenos das, seorita Grayson. Quiz volvamos a vernos. Se volvi y comenz a alejarse. -Detengan la imagen!-grit Berni, y en efecto el cuadro se detuvo. Nellie estaba en un extremo del porche y Jace en el otro, de espaldas a la joven-. En mi vida he visto dos personas ms obstinadas -murmur Berni-. S que el curso del verdadero amor siempre afronta obstculos, pero esto es ridculo. Djenme pensar un poco. Mir a los dos que estaban bajo el porche, mientras la lluvia caa incesante, y sonri. -Cules son las palabras ms excitantes de una novela romntica? -habl con voz profunda-. "Ser mejor que te quites esas prendas hmedas. Parece que pasaremos aqu la noche entera." Berni sonri y chasque los dedos. Apareci un enorme cuenco lleno de copos de maz con manteca. Se repantig en la silla.

-Bueno, amiguitos. Ahora estn solos. Si no pueden resolver esta situacin de aqu en adelante, de veras no merecen un final feliz.

12
Jace se volvi al or el grito de Nellie. El extremo del porche, donde ella haba estado de pie, ya no exista. Se haba derrumbado bajo el peso de la lluvia y Nellie no apareca. Cubri de dos saltos la distancia que lo separaba del lugar y vio a Nellie debatindose en un profundo estanque de agua. No pens en lo que haca y se arroj tras ella. -Nellie, ests bien? -S -grit ella, tragando agua y aferrndose al joven. El estanque era profundo pero no muy grande, de modo que Jace pudo llegar a ella con pocas brazadas. La aferr de la cintura y despus de hacer pie la empuj hacia la seguridad de la calle lodosa. -Alejmonos de aqu -grit cuando logr salir del estanque. La lluvia les castigaba la cara. La abraz protectoramente y ambos comenzaron a correr hacia el viejo establo donde estaban atados el carruaje de Nellie y el caballo de Jace. Pero en el momento mismo de llegar a la construccin, un brillante rayo ilumin el cielo y sobre ellos retumb un trueno. El caballo de Jace se encabrit, el de Nellie imit el ejemplo y rompieron las correas que los aseguraban. Jace se acerc a Nellie para protegerla, mientras ambos animales pasaban a la carrera y se perdan en la lluvia y la oscuridad. Jace permaneci de pie un momento mirando las siluetas de los caballos que se alejaban. Saba que no slo haba atado al suyo, sino cerrado y asegurado la puerta del establo. La puerta no pareca tan destartalada como para que el perchern pudiese quebrarla tan fcilmente. Sinti que Nellie se estremeca y volvi hacia ella su atencin. Siempre con el brazo sobre los hombros de la joven la condujo por la calle a una casa vieja y ruinosa que estaba derrumbndose hacia un costado, pero pudo ver que la construccin tena chimeneas, y abrigaba la esperanza de que el hogar an funcionara. Haba lea en el interior de la casa. Despus de comprobar que el tiro estaba despejado, Jace encendi fuego, soplando sobre una pequea pila de astillas y papel. Pas un tiempo antes de que la lumbre se encendiese bien, y Jace se volvi para mirar a Nellie. El mismo estaba mojado y tena fro, pero los labios de Nellie estaban azules. -Tienes algo para cambiarte? -pregunt-. En el carruaje hay algo? - Yo... no s -dijo Nellie, castaetendole los dientes-. Es el coche de la ta Berni. -Ir a ver. -Sali a la lluvia, corri hacia los ruinosos establos

y busc en el vehculo. Encontr una pequea manta de coche y la canasta del picnic. Inclinado para proteger ambas cosas de la lluvia, regres corriendo. Nellie temblaba aun ms que antes. Jace se arrodill y aliment el fuego con ms lea, abri la canasta y retir el mantel. -No parece que esta lluvia vaya a amainar, y no podr encontrar los caballos hasta la maana. -Mir a Nellie.- Ser mejor que te quites esas ropas mojadas. Puedes envolverte con esto. En silencio, Nellie recibi el mantel y se dirigi al fondo de la habitacin. Tena las manos tan fras que le cost desabrochar los botones de su vestido. No apartaba los ojos de Jace, de sus anchas espaldas mientras estaba all, arrodillado frente al fuego. No comprenda por qu se haba irritado tanto con l un rato antes, pero odiaba su insinuacin en el sentido de que lo que le interesaba en l era su dinero. Lo que menos importaba a Nellie era precisamente la fortuna de Jace. Si ella hubiese comprendido que l la amaba, habra aceptado compartir la choza ms srdida de Amrica. Cuando slo le restaban la camisa y loS calzones vacil en quitrselos, pero estaban fros y pegajosos, adheridos a su piel. Mir a Jace y sus manos comenzaron a temblar todava ms, pero esta vez no a causa del fro. Con dedos temblorosos quit el resto de sus prendas y se cubri el cuerpo desnudo con el mantel. Retir los alfileres que sostenan sus cabellos y sacudi la masa hmeda sobre los hombros. Regres al fuego y se detuvo unos centmetros antes de llegar a Jace. -T tambin tienes fro -dijo en voz baja. -Estoy bien -contest Jace, su voz expresando hostilidad. Nellie trat de recordar lo que la ta Berni le dijo de los hombres. En aquel momento le haba parecido absurdo, pero ahora record que ella haba mencionado la posibilidad de que Jace no creyese que ella era su mejor amiga. Y l tena razn: Nellie no haba sido su amiga. Se sent en el suelo, muy cerca de Jace. -Cmo est el pie de tu hermano? -Perfectamente -dijo Jace con voz neutra, sin mirarla. -Y tu madre ya cur su resfro? Volver a cantar? -S. -Poco menos que escupi la palabra.- En mi casa todos estn bien. -Se volvi para mirar a Nellie, y se alegrarn de verme otra vez. En casa, la gente confa en m. No creen que soy un mentiroso. Ella no pudo soportar esa mirada. Volvi los ojos hacia el fuego. -Me equivoqu -murmur-. Ya te lo dije. Trat de creerte, pero me pareci inconcebible que prefirieses a una persona como yo. -Volvi a mirarlo.- Todava ahora me parece increble. Podras tener todas las mujeres que desearas. Por qu debas preferir a una vieja solterona como yo? No soy atractiva, abandon la

escuela cuando tena catorce aos, no soy nada especial. -Consigues que me sienta bien -dijo l en voz baja, y se inclin hacia Nellie, como dispuesto a besarla, pero despus se retrajo-. Lograste conmoverme. Crea que te emocionabas conmigo como yo contigo, pero me equivoqu. Y ahora he llegado a la conclusin de que a veces estabas dispuesta a amarme a pesar de que yo era un don nadie, un ser inferior, y un don Juan que solamente quera el dinero de tu padre. -Es cierto -dijo ella-. Fue as. Despus del Baile de la Cosecha, y de or tantas cosas terribles acerca de ti, aun as, fui a la oficina de mi padre para verte. Incluso pensando lo peor de tu persona, continuaba amndote. Y ha sido una alegra descubrir que estoy enamorada de un hombre bueno. Durante un momento pareci que l se inclinaba hacia Nellie, pero despus reaccion. -Querrs decir un hombre rico. Dime, tu padre firm contratos relacionados con la empresa Warbrooke? Por eso adelgazaste? T y tu familia creyeron que podan atrapar a un rico ms fcilmente una carnada ms esbelta? -Cmo te atreves? -dijo Nellie por lo bajo-. Jams supe que tenas dinero... me enter slo cuando regresaste, despus de abandonarme. -No te abandon! -Jace se puso de pie y la mir, hostil.Recib un telegrama que deca que mi padre estaba muy enfermo. Sospecho que tu traicionera hermanita lo envi. Nellie tambin se puso de pie. -Deja en paz a mi hermana. Terel me ha confortado; todos estos meses, durante tu ausencia no escribiste ni una palabra. Yo... -Lo hice. Te escrib acerca de todo. Que vend cada mueble, cada mata de pasto que posea para volver contigo, y despus me echas de tu casa. - Y t me dijiste que dispona de tres das y cuando volv a ti me echaste -grit Nellie-. Tal vez una de tus mujeres habra dejado a su familia en tres das, pero yo no poda. Pero estaba dispuesta a seguirte adonde fueses. -Ah! No puedes abandonar a tu querida hermana ni siquiera un da. Tanto valdra que fueses un: prisionera en su casa. Cocinas para ellos, limpias par ellos, los adoras. Y para qu? Qu te dan a cambio No quieren que te cases y los abandones, porque dnde encontrarn una sirvienta como t? Las palabras de Jace dieron en el blanco, se volvi y comenz a llorar. El se acerc un paso, pero no la toc. El mantel se haba deslizado de los hombros de Nellie y l poda verlos temblando a causa del llanto. -Nellie, lo siento -dijo en voz baja-. Me doli muchsimo descubrir que mi amor no era retribuido. Quizs he sido demasiado mimado, no lo s. Antes, en el curso de mi vida me enamor una sola vez, de Julie, y ella me compens. Nunca hubo

la ms mnima duda de que nos ambamos. Julie confiaba en m, y ella... - Y su familia conoca la tuya? -Por supuesto. Crecimos juntos. -Mi familia no te conoca. T eras un extrao para nosotros y adems... estabas cortejando a una mujer a quien ninguno de los hombres del pueblo haba mirado jams, y mucho menos amado. T... -Eso es lo ms extrao del caso -dijo Jace, alzando la voz-. Qu sucede en este pueblo? Me alegro de que los hombres no te hayan prestado atencin, pero seguramente todos estn ciegos o son estpidos. Eres con mucho la muchacha ms bonita del lugar, inteligente y divertida, y la persona ms deseable que he conocido en aos. Nellie se volvi para mirarlo. -El nico ciego aqu eres t. Soy la vieja y adiposa Nellie Grayson, que slo sirve para cocinar y planchar y... Ella rode con los brazos y la bes. -T naciste para amar y ser amada. Por qu ellos no lo entendieron as? -Me alegro de que no se percataran -murmur Nellie, sus labios casi unidos a los de Jace-. Si me hubiese casado con otro hombre, no te habra conocido. Ella apret contra su cuerpo, y sus manos se deslizaron sobre ella, hasta que la joven sinti que casi no poda respirar. Pero de pronto la apart. -Mira... bien... esta noche ser larga. Tal vez debiramos comer algo y dormir un poco. Nellie lo mir, y supo lo que ella deseaba. Quera que l le hiciera el amor. Tal vez a causa de su propia estupidez ella haba perdido la nica oportunidad que se le ofreci de llegar al matrimonio y tener su propio hogar. Pero no estaba dispuesta a perder esta oportunidad de pasar la noche con el hombre de quien estaba enamorada. No permitira que el orgullo o las convenciones morales frustrasen esa nica noche con el hombre amado. Le sonri y acerc la canasta al fuego. Mientras revisaba el contenido dijo, como de pasada: -Pescars una pulmona con esas ropas mojadas. Ser mejor que te las quites. Puedes envolverte con la manta del coche. El no respondi y Nellie no lo mir; pero oy que se mova y caminaba hacia el fondo de la habitacin. Ella se estremeci mientras retiraba de la canasta un paquete de alimentos tras otro. No pudo identificar algunas cosas. Al fondo haba tres botellas de vino, una de champaa, adems de dos hermosas copas de cristal. Estaba preguntndose cmo era posible que estas no se hubiesen roto, cuando vio los pies desnudos de Jace que se haban detenido a poca distancia de ella.

Elev lentamente los ojos, y aparecieron sus pantorrillas musculosas, gruesos muslos, y la pequea manta alrededor de la cintura. Antes nunca haba visto a un hombre desnudo y la visin del pecho de Jace, amplio, robusto y bien formado, provoc un nudo en su garganta. Se sent en el piso con un fuerte golpe. -Dios mo -murmur-. Oh, Dios mo. Jace advirti consternado que estaba sonrojndose. - Yo... bien... hay cosas buenas para comer all? Nellie continu mirndolo y tratando de recuperar el habla. No tena idea de que un hombre desnudo poda ser tan bello, tan absoluta y esplndidamente hermoso. -Champaa -dijo, inclinndose para tomar la botella. Con movimientos hbiles la descorch y despus, sentado, llen dos copas y ofreci una a Nellie.Cul ser nuestro brindis? -pregunt. -Por el amor -murmur ella, y sus ojos recorrieron el cuerpo de Jace. -Oh, Dios mo, Nellie -dijo Jace con un gemido, y deprisa apart la canasta y estuvo sobre ella-. No puedo esperar la noche de bodas. Te he deseado desde la primera vez que te vi. -Ahora estaba besndole el cuello.- Me he comportado muy bien. Mantuve las manos apartadas de ti, pero no puedo continuar soportando esta tortura. Por favor -murmur. -Ensame -murmur ella, y le bes la oreja-. Ensame todo. El no contest mientras le besaba el cuello, y con una mano apart el mantel de los hombros de Nellie. Cuando qued descubierta la mitad de su cuerpo, la joven pudo sentir el contacto de la piel de su amado, una velluda aspereza contra su propia suavidad femenina. El cuerpo de Jace era tan delgado y duro, tena tantos planos y ngulos. Nellie desliz la mano por el costado de Jace. La manta haba cado, y ella le acarici sus delgadas nalgas. -Nellie -murmur l, antes de que su boca descendiese sobre el pecho de ella. No haba palabras ni pensamientos para expresar lo que le provocaba la boca de Jace. Que este hombre que le haba enseado tanto, que le haba otorgado el ms grande de todos los dones, es decir el amor, provocase en ella esta alegra fsica maravillosa y celestial, era casi ms de lo que Nellie poda soportar. En un gesto instintivo arque su cuerpo contra el de Jace, mientras la lengua de l trazaba crculos sobre su pecho. La mano de Jace recorri su cuerpo, acaricindola y rozando su piel. Desliz la mano entre los muslos de Nellie, presionando y deslizndose, de modo que ella sinti cosas de cuya existencia no tena la ms mnima sospecha. El se ubic hacia el lado opuesto de Nellie, el cuerpo un poco ms apartado. Nellie lo mir a la luz del fuego: l tena los

ojos entrecerrados a causa del deseo y sus labios estaban llenos y levemente entreabiertos. Con las yemas de los dedos toc la boca de Jace, acaricindola apenas, y despus su mano baj por el cuello, recorri el pecho, las caderas de su compaero y lleg a los muslos, hasta donde pudo alcanzar. Cerr los ojos y rode a Jace con sus brazos y l la cubri con su cuerpo. Nellie no saba muy bien lo que estaba haciendo, pero el instinto, el deseo y el amor se combinaron para inducirla a elevar las caderas hacia l. Cuando l comenz a penetrarla Nellie exhal una exclamacin de dolor, pero apenas l intent retirarse ella lo aferr con ms fuerza. -No me dejes -murmur. -Nunca. Entr lentamente en ella, detenindose de tanto en tanto, esperando mientras ella se adaptaba a esta nueva sensacin. -Nellie, yo... -dijo, y de pronto sinti que estaba ciego de pasin. Nellie abra los ojos. S, l estaba lastimndola, pero esa fuerza arrolladora en l, esa pasin abrumadora y ardiente que senta despertaba en ella una cuerda ntima y profundamente femenina, y por eso Nellie elev aun ms las caderas para recibirlo. Con el envin final ella rode el cuerpo de Jace con sus piernas, obligndolo a penetrarla ms profundamente aun. Deseaba que l le diera todo lo que tena. Jace permaneci un momento sobre ella, el cuerpo levemente cubierto de transpiracin. -Te lastim? -No -dijo ella, mintiendo slo a medias. -Nellie, quera esperar. Quera esperar una cama y una hermosa suite de hotel y... Ella aplic la yema de los dedos sobre los labios de Jace. -Me siento feliz, muy feliz. Si esto no se repite nunca ms, me bastar. Siempre recordar esta noche. Cuando est sola en mi casa yo... -Sola? -El se apart un poco.- En tu casa? Qu es esto, chantaje? Quieres decir que todava prefieres a tu familia antes que a m? -Pens que volvas a Maine. Esta maana estabas preparando tu equipaje. Pasaron unos instantes, l afloj los msculos y se acost junto a ella, al mismo tiempo que la acercaba con un fuerte abrazo. -Imagino que una vez llegado a Chicago, en definitiva hubiera dado media vuelta para regresar. No creo que habra podido vivir sin ti. Toda mi familia -tas, tos, primos, todos- se rieron de m porque te extraaba tanto durante esas semanas en

mi casa. Lo nico que deseaba era volver a ti. Nellie apoy la mejilla contra el pecho de Jace. - Y yo coma. Me senta tan mal que coma sin detenerme. Pasteles enteros. Tortas. Un da devor todo un costillar. El acarici su cuerpo, el vientre liso, los muslos esbeltos, y frunci el ceo. -Qu te sucedi? Has adelgazado muchsimo. -No tanto. En fin, no s, pero lo cierto es que adelgazaba constantemente. Te agrada mi nueva figura? -Supongo que me acostumbrar, pero si quisieras recuperar un poco de peso no me opondra. Ella lo mir sonriente. -Casi todos los hombres me juzgaban obesa. Ellos... -Obesa? Tenas un aspecto magnfico. No es que no pueda decirse lo mismo ahora, pero... Nellie, te amo, no importa cul sea tu figura. Mientras no seas una de las mujeres que comen como un pajarito. Eso no puedo soportarlo. Las mujeres deben rer y comer y cantar y gozar de la vida. -La mir con una sonrisa. Tienen que ser como fuiste en casa de los Everett, con todos esos nios. -Hblame de las seoras a quienes conoces, y que ren y comen y cantan. Jace la atrajo hacia l y le explic cmo haba crecido en esa antigua y enorme casa de Maine, poblada por esas damas felices y dinmicas que venan a cantar con su madre. Recordaba las comidas en que se depositaban tantos alimentos sobre la mesa que el centro se arqueaba y ellas coman horas enteras, y relataban ancdotas acerca de quin se acostaba con quin, y cantaban. Discutan acerca del modo de entonar un aria. Ring, el padre de Jace, presida la cabecera de la mesa y era el juez. Las obligaba a repetir constantemente las arias, y despus deca a cada una que era perfecta. Ellas siempre fingan que estaban ofendidas, pero les encantaba que un hombre apuesto fuese el pblico que las adoraba. - Y t tambin formabas parte de ese pblico que las adoraba? - Todas me encantaban. Adoraba sus voces, el temperamento de cada una, sus exigencias, sus grandes bustos y sus amplias caderas. Me encantaba el entusiasmo por la vida que ellas demostraban. Coman, beban, amaban y ardan de pasin. -No estoy muy segura de que yo sea tan... tan apasionada como esas mujeres. -Amas tanto a tu familia que por eso estuviste dispuesta a renunciar a m. Ella comprendi que Jace no adverta que sus palabras eran una manifestacin de vanidad. -No era un gran sacrificio. T eras un empleado pobre de la oficina de mi padre. -Acept el empleo para estar cerca de ti. Nunca quise meterme en una crcel, pero un hombre enamorado es capaz de

hacer muchas cosas absurdas. Nellie apret contra su pecho el brazo de Jace. -Volviste por m. Dud de ti, y lo siento. No volver a hacerlo. - Y ahora, vendrs conmigo? -Te seguir adonde quieras. Te ser tan fiel... como un perro. Jace se ri al or esto. -Y qu suceder si tu hermanita te dice que yo secuestr a los alumnos de la escuela dominical? -Quiz podra creerlo si se tratase del coro, pero no de la escuela dominical. Jace la pellizc con fuerza. -Nellie, respndeme. Ests jugando con mi vida. Parte de ella abrigaba un sentimiento de temor. ltimamente haba existido algo premioso en su familia, algo tan imperativo que ella senta que no poda abandonarlos. No podra hacerlo, mientras ellos la necesitaran. -Nellie -insisti Jace, como advirtindole. -Terel me necesita. -Sinti que Jace comenzaba a irritarse.Tal vez podamos hallarle marido. Cuntos hermanos tienes? El se afloj un poco ante la broma. -No son suficientes para tu hermanita. Ella podra... Nellie movi el cuerpo y lo bes. -El fuego est apagndose y yo tengo apetito. Podramos comer y quiz volver a hacer esto. Es posible? El le mordisque el lbulo de la oreja. -Procurar avivarlo. -Se apart de ella y vio que Nellie se cubra el cuerpo con el mantel.- Realmente, no te importa que hayamos adelantado un poco la noche de bodas? -Habr una boda? -pregunt Nellie en voz baja. -Apenas pueda arreglarlo. Es decir, si aceptas... y en vista de los problemas que me provocaste, ests obligada a aceptar. -S -dijo ella, con expresin de profunda sinceridad-. Me casar contigo y viviremos juntos, y te dar hijos y te amar por el resto de mis das. El le bes la mano. -Todo lo quiero: tu cuerpo, tu alma y tu mente. Anso todo lo que encierras. - Y qu recibo a cambio? -Mi amor absoluto. Al revs de lo que afirma la opinin popular de este pueblo, amo a una sola mujer por vez. -Eres fiel como un diamante? -pregunt ella, los ojos encendidos. Jace sonri y alargando una mano, tom su chaqueta hmeda. Busc en el bolsillo interior y extrajo una cajita. -Hablando de diamantes... -Abri la caja para mostrarle el anillo con la gruesa piedra amarilla.- Para ti -dijo con voz suave-. Si me aceptas. Si aceptas. Si aceptas como soy, mi temperamento y mis celos. -Te acepto con o sin el anillo, con o sin dinero. -Lo mir, y

en su mirada haba amor.- En realidad, poco me importa tu dinero. Te amo. -Lo s. Dame tu mano. Desliz el anillo en el dedo de Nellie, y la bes dulcemente. -Ahora, a propsito de esa noche de bodas -dijo Jace, empujndola hacia el suelo. Hicieron el amor, consumieron grandes cantidades de alimentos, volvieron a hacer el amor y otra vez comieron. Hacia el alba se durmieron, abrazados, fatigados pero felices. Un rayo de sol intenso y luminoso entr por una ventana rota y despert a Nellie. Se sent sobresaltada. Jace, todava medio dormido, trat de atraerla. -Tengo que marcharme -dijo Nellie, tratando de extraer el mantel que estaba bajo el cuerpo de Jace, para cubrirse ella misma; pero l era demasiado pesado y Nellie no consigui moverlo. -Nellie -dijo Jace, y su tono trataba de tentarla para que regresara a sus brazos. Nellie se apart y camin hasta el rincn donde estaban amontonadas sus ropas. Continuaban hmedas y fras, pero se las puso con la mayor rapidez posible. Jace movi el cuerpo y mir a Nellie. -La luna de miel ha concluido? Nellie se detuvo un momento y lo mir, contempl su cuerpo alargado, la piel bronceada sobre el fondo de damasco blanco, y tentada, casi dej caer sus ropas para correr hacia l. Pero se contuvo. -Tengo que volver. Mi familia estar preocupada por m. -Es ms probable que est preocupada por su desayuno -murmur Jace, pero evitando que Nellie lo escuchase. Algo que ella haba dicho durante la noche determinaba que se moderase. Le pregunt si hubiese credo a un Montgomery antes que a un extrao. Pese a todos sus defectos, el padre y la hermana de Nellie eran su familia, y por lo tanto poda considerarse propio que ella les creyese. -Ir a buscar los caballos -dijo Jace, y de mala gana se incorpor y ech mano de sus ropas-. Crees que ha quedado algo de comida? -pregunt mientras abra la canasta. An haba tantos alimentos que pareca que ellos no haban tocado el contenido.- Esta provisin es inagotable. -As parece -dijo Nellie, mirando por encima del hombro de Jace. El la atrajo. - Quizs es slo mi estado de nimo, pero todo parece ms hermoso que nunca en mi vida. -De acuerdo -dijo Jace, besndola. Nellie fue la primera en apartarse. -Debo regresar -dijo. Jace suspir y la liber. -Si puedo hallar los caballos. En ese momento lleg desde afuera la respuesta en forma

de un relincho, y Jace abri la puerta para ver a los dos caballos detenidos en la calle, como si esperasen el retorno de los dos jvenes. -Se acab mi suerte -dijo Jace con voz sorda, y Nellie emiti una risita. En pocos minutos l enganch el caballo al carruaje y at detrs su propia montura. Apenas subieron al vehculo la euforia que sentan se disip. Durante el trayecto no conversaron. Los dos teman lo que los esperaba en la casa de los Grayson, en Chandler. Berni los recibi en la puerta. Al principio la inquietaron las expresiones sombras de Nellie y Jace; tema que no hubieran podido resolver sus diferencias. (Berni ces de observarlos despus de que ellos entraron en la cabaa, y en cambio haba utilizado su varita para espiar a sus antiguas amigas del siglo XX.) Pero de pronto vio sus dedos entrelazados y comprendi que estaban sombros porque teman la presencia de Terel y Charles. -Por fin! -dijo Berni-. Nellie, ha sucedido algo increble! -Terel y pap estn bien? -pregunt ella con voz sorda, apretando la mano de Jace. -Ms que bien. Lee este telegrama de tu padre. Lo ley dos veces antes de mirar a Berni. -Terel se ha fugado? -Parece que se enamor de un agricultor y la misma noche se cas con l. Ni siquiera piensa volver a buscar sus ropas; quiere que se las enven. Y tambin tu padre proyecta casarse. Y se propone permanecer en Denver hasta la boda. Nellie permaneci de pie, parpadeando. -Eres libre, Nellie, libre -dijo Berni. Jace frunci el ceo. -Vea, aqu est sucediendo algo extrao. Ayer Nellie cay en ese estanque de agua y esta maana haba desaparecido. Los caballos escaparon, a pesar de que yo los haba encerrado en el establo. Y esa canasta de alimentos siempre llena. Y ahora esto. Creo que... Berni lo mir con los ojos entrecerrados. -Nunca oy el antiguo proverbio: "A caballo regalado no se le miran los dientes"? Nellie est libre de obligaciones con su familia, y puede casarse con usted. Se opone a eso? -No, slo que... -Se interrumpi y sonri.- Tiene razn. No me opongo a nada. Bien, Nellie, qu te parece si te casas conmigo la prxima semana? -S -respondi ella en voz baja, pues ahora comenzaba a comprender que en efecto era libre-. Oh, s, me casar contigo. -Se volvi hacia Berni.- Usted asistir a mi boda, verdad? -No puedo. Ya hice mi trabajo, y tengo una cita. -Sonri-. Una cita con el cielo. -Se marcha? -Inmediatamente. -Pero no puede hacer eso. Usted...

-Cinco minutos despus de mi partida ni siquiera me recordarn. No, nada de protestas. Ahora ustedes ya estn unidos. No necesitan cerca una ta vieja y entrometida. Nellie bes la mejilla de Berni. -Siempre la necesitar. Usted es una persona muy buena. -Se inclin hacia el odo de Berni.- No conozco qu hizo, pero s que lo de anoche fue obra suya. Gracias. Agradecer toda la vida su corazn generoso. Esas palabras significaban mucho para Berni. Antes nadie jams le haba expresado que era generosa, pero por otra parte nunca mereci ese calificativo. -Gracias -murmur, y despus se irgui.- Debo irme. -Mir a Nellie.- Quieres formular un deseo para el futuro? -Tengo todo lo que anhelo -dijo Nellie, y se acerc ms a Jace. - Yo s quiero. -Jace mir a Nellie y record la muerte de su primera esposa durante el parto.- Deseo que tengamos una docena de nios sanos y que los partos sean fciles para su madre. -Hecho -dijo Berni, y despus, en puntas de pie, bes la mejilla de Jace-. Tendrn todos los hijos que anhelen y los partos sern seguros y fciles. Se volvi, ascendi la escalera y cuando lleg al final, se detuvo y mir a los jvenes, los dos amantes absortos uno en el otro. Berni nunca haba hecho nada que la indujese a sentirse tan feliz como ahora, porque haba logrado reunir a ellos dos. Gimi un poco, se enjug una lgrima que le brot y dijo: -Llvame amiga -y desapareci de la casa y de la memoria de los Grayson.

La Cocina
Pauline dio la bienvenida a Berni, sonriendo. Ataviada de nuevo con el vestido con que la haban sepultado, se tom unos instantes para adaptarse a la brumosa Cocina despus de abandonar a Jace ya Nellie. -Me desempe bien, verdad? -pregunt, fingiendo que la despedida de ningn modo le haba costado una lgrima-. Usted crey que no lo lograra, pero lo consegu. -Se desempe muy bien -dijo Pauline, con su sonrisa ms luminosa-. Y merece especial elogio el hecho de que no indujese a Nellie a odiar a su familia. Hubiera podido llevarla a comprender qu egostas son en realidad. Berni estaba un poco avergonzada por la lisonja, pese a que se senta muy bien. - Ya haba suficiente odio y celos. No necesitaba agravar la situacin -murmur. -S, se comport muy bien. Y ahora, vamos al Nivel Dos? La mente de Berni continuaba fija en Nellie.

-Supongo que s. -Comenz a caminar junto a Pauline y de pronto se detuvo.- Podra ver qu le sucedi a Nellie? Deseara estar segura de que le ha ido bien. Pauline esboz un breve gesto afirmativo y se dirigi a la Sala de Vistas. Cuando estuvieron confortablemente sentadas, comenz a aclararse la pantalla desplegada frente a ellas. -Estn en Navidad de 1897 -dijo Pauline-, pas un ao desde el da de su partida y Jace y Nellie llevan casados ese tiempo. La niebla se disip y Berni pudo ver la casa de los Grayson, adornada para festejar la Navidad el lugar estaba poblado de gente. -Quines son? -Los parientes de Jace vinieron de Maine, Terel viaj con su esposo, Charles con su nueva mujer, y ah estn los Taggert, de Chandler. -Pauline sonri.- Nellie no lo sabe, pero ya est embarazada de su segundo hijo. Ella... -Ssh -dijo Berni-, quiero ver por m misma.

Chandler, Colorado Navidad de 1897


-Cundo estar terminada la nueva casa? -pregunt Ring Montgomery, padre de Jace, a Charles Grayson, que ocupaba el extremo opuesto del divn. Mientras hablaba extendi un brazo y atrap a uno de los nios Tyler, que atravesaba la casa a toda velocidad, y le dirigi una mirada de advertencia antes de soltarlo. -Tres meses ms -grit Charles para hacerse or pese al estrpito. El y su esposa estaban viviendo en Denver hasta que fuese posible remodelar la antigua residencia Fenton de acuerdo con el gusto de la recin casada. El arreglo estaba costndole una fortuna, pero lo complaca ver feliz a su mujer. De modo que le importaba poco lo que tena que gastar-. Le agrada Chandler? -grit a su vez. -Mucho. -A diferencia de Charles, Ring no pareca en absoluto irritado por el estrpito que provena de once nios y catorce adultos. En un rincn de la habitacin Pamela Taggert tocaba ruidosamente el piano mientras Jace y su madre ensayaban un do navideo que deban entonar esa noche en la iglesia. - Hijo, esa nota te sali desentonada -dijo Ring hablando sobre las cabezas de cuatro nios de caras sucias. Charles no comprenda cmo era posible que ese hombre oyera algo. Una hora antes, su hermosa esposa se haba disculpado y subido al primer piso para descansar. Charles hubiera preferido reunirse con ella. -Esos nios pueden comer lo que tienen ah? -pregunt Charles. Ring volvi los ojos hacia los tres pequeos que estaban en el rincn; dos eran hijos de Kane Taggert y uno perteneca al

criador de cerdos. -Un poco de suciedad nunca perjudic a un nio, pero de todos modos Han k -dijo a su sobrino de doce aos-, mira qu estn comiendo esos pequeos. Hank esboz una mueca al verse obligado a abandonar la compaa de sus primos, es decir Zachary, de dieciocho aos, e Ian Taggert, un joven de veintiuno. Hank estaba en la edad en que no era del todo adulto, y ya tampoco un nio. Obediente, retir tres insectos de las manos de los pequeos y estos empezaron a lloriquear. -Llvalos afuera -dijo Ring y Hank esboz una protesta. -De qu se ren ustedes dos? -pregunt Kane a su hijo Zachary y al primo de ste, Ian-. Salgan y ocpense de los nios. Los muchachos cesaron de rerse de Hank, cada uno se hizo cargo de un prvulo y sali de la casa. -Bien, qu estaba diciendo? -pregunt Ring a Charles. -La casa estar pronta en pocos meses, pero... Se interrumpi al or las estentreas carcajadas de Kane, Rafe Taggert y John Tyler, que se haban reunido al pie de la escalera. -Johnny, querido -dijo Terel desde un rincn de la sala, donde ocupaba una mecedora-. Creo que tengo sed. Por favor, treme un vaso de limonada. Charles observ mientras John Tyler y tres de sus sucios hijos se peleaban por llegar antes a la cocina y satisfacer el pedido de Terel. Que sta se casara con un criador de cerdos que no tena un centavo, haba asombrado a Charles hasta que los vio reunidos. La familia Tyler, pobre y analfabeta, se senta honrada y privilegiada de tener a Terel en su seno, y la trataba como si hubiese sido un miembro de la realeza. Ella descansaba el da entero, coma lo que ellos le preparaban, aprovechaba los frutos del trabajo de todos, y de tanto en tanto los recompensaba con una sonrisa radiante dirigida a un miembro de la familia. Pareca que eso bastaba para satisfacerlos a todos. John y los nios al parecer no se oponan a usar prendas viejas y gastadas mientras Terel vesta exclusivamente de seda. Charles la haba visto recompensando a uno de los nios: haba consistido en permitirle que le tocase la falda. Todo eso careca de sentido para l, pero la familia Tyler pareca muy feliz. Charles mostr a Ring una breve sonrisa, como para sugerir que era imposible continuar hablando. -Y ahora, qu te parece? -pregunt Jace a su padre despus de terminar otra cancin. -Todava desentonan un poco en el cuarto comps, pero est mejor -dijo Ring. Mir a su esposa, y sus ojos como siempre irradiaban amor-. T, querida, estuviste perfecta. Maddie le envi un beso, y despus deposit la partitura sobre el piano. -Creo que mi nieto est llorando -dijo a su alto y apuesto hijo y con un gesto de la cabeza indic la cuna donde haba dos nios, cada uno de los cuales tena apenas unos meses.

-Este es mo -dijo Kane, alz a uno de los bebs y lo apoy sobre el hombro. -Creo que tomaste el mo -dijo Jace mientras alzaba al otro, que tambin haba comenzado a gritar. Kane retir del hombro al pequeo y espi bajo el paal. Su tercer hijo era una nia y este era un varn. El y Jace canjearon a las criaturas. Maddie se ech a rer, agradeci a Pam su ejecucin al piano y entr en la cocina. Nellie, Houston, y una joven llamada Tildy tenan los brazos hundidos hasta el codo en la harina y el relleno de los pavos. -Quiere ayudar? -pregunt Houston, sonriendo a la esposa del primo de su marido. -De ningn modo -dijo Maddie, con un leve estremecimiento. Maddie haba cultivado tanto tiempo la imagen de la prima donna que uno casi poda creer que jams haba estado en una cocina. Nellie, que tena una expresin radiante y se senta intensamente feliz, dijo: -En ese caso, tendr que cantar para ganarse la cena. Maddie se ech a rer. Haba necesitado apenas unos minutos para enamorarse de su nuera. -Bien. Qu desean? "Noche de paz"? O algo menos adaptado al momento? Retir un bollo de un canasto y empez a comerlo. Nellie y Houston se miraron afectuosamente. Una mujer que tena una de las mejores voces de todos los tiempos se propona cantar para ellas e interpretar lo que le pidiesen. Houston respir hondo. -La "Cancin de las campanas", de Lakm -murmur, consciente de que la bella aria de Delibes se prestaba especialmente para el lucimiento de la exquisita voz de Maddie. Esta sonri a Houston y despus dijo en voz baja: -Jocelyn, te necesito. Jace asom la cabeza en la cocina, con una expresin interrogadora dirigida a su madre. -Houston y tu esposa desearan escuchar la "Cancin de las campanas". Jace sonri. -Buena eleccin. -Mir a su madre.- Dnde est? -En mi bolso. Jace entreg su hijo a Ring, y pocos minutos despus regres con una flauta. Nellie contempl asombrada ese nuevo aspecto de su esposo, el de un hombre que haba vivido toda su vida rodeado de msica. Jace llev el instrumento a los labios y comenz a interpretar apenas lo indispensable para acompaar a su madre. La "Cancin de las campanas", apropiada pan destacar la amplitud y diversidad de una voz de coloratura, comenz lentamente, sin palabras, apenas un: emisin, de dulzura tan celestial que provocaba asombro. La voz de Maddie jugaba con

las notas, emita trmolos, los acariciaba mientras entonaba la cancin imitando las campanas, hacindose eco de las notas agudas de la flauta de Jace. Nellie y Houston interrumpieron su trabajo y la joven Tildy, que nunca haba odo algo semejante en el curso de su vida, pareci transfigurada. En la sala todos guardaron silencio e incluso los nios cesaron de llorar mientras Maddie jugaba con cada nota, la sostena y la acariciaba, hasta que sus oyentes sintieron que los ojos se les humedecan de alegra. Cuando termin no se oy un solo sonido en la casa, hasta que uno de los nios Tyler, que miraba asombrado la puerta de la cocina, dijo: -Nunca haba odo nada semejante! Al or esto, todos rompieron a rer y los adultos, llevando en andas a los pequeos, sostenindolos bajo el brazo, o llevndolos de la mano, entraron en la cocina. -Exquisito -dijo Ring, y abraz a su esposa-. Jams te o cantar mejor. -Es la influencia del amor en esta casa -murmur ella y bes a su esposo. Todos estaban de pie alrededor de la mesa, atestada de alimentos y cada esposo abrazaba a su mujer . -Eso es lo que me hace tan feliz? -pregunt Jace a Nellie, apretndola con un brazo, mientras sostena con el otro a su hijito-. Todo el amor que hay en esta casa? -S -dijo Nellie, con lgrimas en los ojos-. Nunca cre que llegara a sentir tanto amor, o que sera tan feliz. Ignoraba que exista tanta felicidad. Jace la bes. -Bien! -dijo Kane en voz alta-. Si todos somos tan felices, por qu estamos llorando? Maddie, Conoces canciones autnticas? Qu te parece si nos cantas algunas populares? -Kane -dijo Houston con firmeza-, dudo mucho que una persona de la jerarqua de Maddie conozca... Se interrumpi cuando Maddie atac una alegre cancin digna de un artista de music hall, y riendo todos comenzaron a acompaarla. -En realidad, como cantante no es mala -dijo Kane a su esposa. Nellie, que cantaba por lo bajo, mir a su marido que sostena al nio, y despus a las restantes personas que estaban alrededor. Era desconcertante ver a su propia hermana inmaculadamente vestida, pegada a ese esposo siempre sucio; pero Terel pareca adorarlo y tambin se mostraba afectuosa con los nios. Nellie mir a su padre, que descansaba el brazo sobre los hombros de su regordeta esposa. De las orejas de la mujer colgaban los aros de diamantes que l le haba regalado para Navidad. Nellie saba que lo que ella gastara ese mes en la modista determinaba que los anteriores dispendios de Terel pareciesen cosa de nios. Pero por otra parte, nunca haba visto

tan feliz a su padre. Apret la mano de Jace y se acerc ms a l. -Soy la persona ms feliz de la Tierra -dijo en voz baja, y l la volvi a besar.

La Cocina
Berni contuvo un sollozo y dirigi una mirada avergonzada a Pauline. -Me siento muy feliz por ella. Merece que la suerte le sonra un poco. -Usted consigui que todos fuesen felices -dijo Pauline, ponindose de pie y saliendo de la habitacin. -Imagino que s -dijo orgullosamente Berni mientras segua a Pauline-. Aunque mi intencin fue que Terel aprendiese un poco de humildad. -No habr credo realmente que ella se dedicara a lavar y planchar, verdad? Usted lo habra hecho? -De ningn modo! Se miraron y rieron. -Est bien -dijo Berni-, de modo que ahora voy al Cielo, no es as? - Todava no. -Pero pens... -En realidad, an no pag todo lo que debe. -Lo que debo por qu? -Por haber llevado en la Tierra una vida completamente egosta. -Ayud a Nellie. -S, la ayud. Esa fue la primera etapa, y usted la pas muy bien, pero an necesita hacer la experiencia de algunas realidades que vivieron otras mujeres mientras estaban en la Tierra. -Por ejemplo? -pregunt Berni con suspicacia-. No tendr que convertirme en una de esas mujeres atlticas, verdad? Correr, escalar montaas, ese tipo de cosas? -No, nada por el estilo; slo las experiencias femeninas usuales. Berni no saba muy bien qu significaba eso. Le pareca que haba vivido todo lo que corresponda a una mujer mientras estaba en la Tierra. Qu otra cosa exista? -De qu est hablando? Pauline se detuvo y mir a Berni con expresin sena. -Creo que ser mejor que le explique ciertas cosas. En la Cocina hay niveles. Algunos son agradables, pero otros no son... tan gratos. El Nivel Uno, donde usted estuvo, responde al propsito de iniciarla en la Cocina y amortiguar el golpe de la muerte. El Nivel Dos intenta... -Qu? -pregunt Berni. -El Nivel Dos logra que usted se preocupe mucho por hacer

bien su trabajo... es decir, su tarea terrenal. -Quiere decir que debo ser el hada madrina de alguien ms? -Pens un momento.- No fue tan desagradable. A decir verdad, result divertido. -Me alegro de que piense as, porque tendr que repetirlo... aunque esta segunda vez la cosa ser ms urgente. -Quiere decir que hay un lmite de tiempo? -No, no precisamente. Sucede slo que la mayora se muestra un tanto ansiosa de abandonar el Nivel Dos. La niebla ante ellas se disip y Berni pudo ver un anuncio. -Lo mismo que antes -dijo Pauline- debe elegir la habitacin donde esperar. Cuando avanzaron, Berni pudo leer el aviso. -No -murmur, y se apart bruscamente. Pauline la sostuvo. - Tiene que elegir . -No puedo. -Berni escondi la cara entre las manos.- Todo eso es demasiado horrible. No podemos abreviar, enviarme al infierno y quemarme por toda la eternidad? -Me temo que eso sera demasiado fcil. Usted no mereci el Cielo mientras estaba en la Tierra, de modo que ahora tiene que sufrir como han padecido otras mujeres. -Pauline la oblig a volverse, de manera que leyese el anuncio.- Tiene que elegir. Berni abri con esfuerzo los ojos y mir de nuevo el programa. 1.Un viaje a travs de Estados Unidos en un automvil deportivo con tres nios y un perro. 2. Salir de excursin y dormir en una tienda con sus hijastros. 3. Programas de televisin que difunden nicamente campaas publicitarias las veinticuatro horas. 4. Salir a comprar ropas con un hombre. -Salir a comprar ropas con un hombre? -murmur Berni horrorizada. -Es ms tremendo de lo que usted cree -dijo Pauline-. Antes de partir l la obliga a decir exactamente lo que usted quiere comprar, de qu color, qu estilo, qu tela. En la tienda l se cruza de brazos, la mira hostil y consulta su reloj. A veces usted tiene que acompaarlo a hacer las compras que l necesita. Entran en doscientas setenta y una zapateras buscando exactamente el par de zapatos que l quiere, al fin los descubre y dice que las puntadas en el rea del dedo grande del pie son un centsimo de centmetro demasiado largas. La cara de Berni palideci intensamente y sigui mirando el anuncio: 5. Someterse a dieta mientras se cra a tres hijas adolescentes.

6. En el hogar, con ocho nios enfermos -o un marido de mala salud. 7. Manejar un automvil con un pasajero varn que insiste en gritar y gemir. 8. Quedar atrapada en un ascensor con la ex esposa de su marido. 9. Un esposo que se jubila y desea que usted pase cada minuto con l. 10. Un jefe que constantemente se le insina. -No -murmuraba todo el tiempo Berni, pero saba que no tena alternativa. Alz una mano temblorosa y seal. -Squeme de aqu, deprisa -dijo a Pauline, antes de que la niebla se disipase ante el horror que haba elegido.

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