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Ttulo original: A Love Divine Traduccin: Dolors Gallan 1.a edicin: octubre 1997 1996 by Lafayette Hill, Inc.

. Ediciones B, S.A., 1997 Bailen 84 - 08009 Barcelona (Espaa) Printed in Span ISBN: 84-406-7906-8 Depsito legal: B. 36.193-1997 Impreso por LIBERDPLEX, S.L. Constituci, 19 - 08014 Barcelona Todos los derechos reservados. Bajo las sanciones establecidas en las leyes, queda rigurosamente prohibida, sin autorizacin escrita de los titulares del copyright, la reproduccin total o parcial de esta obra por cualquier medio o procedimiento, comprendidos la reprografa y el tratamiento informtico, as como la distribucin de ejemplares mediante alquiler o prstamo pblicos.

LA LLAMA ETERNA

ALEXANDRA RIPLEY

Este libro est dedicado a mi madre, Elizabeth Johnson Braid, y a la memoria de mi padre, Alexander Joseph Braid.

En una pequea localidad del sur de Inglaterra hay un rbol, no muy alto, que florece dos veces al ao, por Navidad y Semana Santa. ste es el relato de la vida y peripecias del hombre que lo plant all.

NDICE

.........................................................................................................................................8 EL COMIENZO.................................................................................................................9 I..........................................................................................................................................13 EL HOMBRE, JOS.......................................................................................................13 SU FAMILIA....................................................................................................................19 SU MISIN.................................................................................................................... 388 EPLOGO.......................................................................................................................614 COMENTARIOS DE LA AUTORA........................................................................... 615

EL COMIENZO

De acuerdo con la cronologa que fijaran los calendarios muchos siglos despus, era el 8 de abril del ao 6 d. C. El sol de la tarde arrancaba dorados destellos de tonalidad rosada a la piedra de las paredes, calles, casas y palacios de Jerusaln. Una tenue brisa transportaba el aroma de la primavera desde los jardines interiores de la ciudad antigua hasta la plaza del mercado de la colina occidental. En un extremo del agora, como as se conoca la plaza del mercado, se hallaba un reducido grupo de hombres, de aspecto acaudalado. Aunque vestan las mismas largas tnicas sujetas con cinturn y holgados mantos que llevaban todos los hombres, incluidos los criados y esclavos, stas se distinguan por la calidad de los tejidos: seda, lana fina o suave lino. Las prendas exhiban adems un vibrante colorido y lucan bordados y pasamanera. Los mantos estaban orlados con cordones y borlas. Las cuatro borlas azules que pendan de sus esquinas identificaban a estos hombres como judos, ya que se era un adorno obligatorio de acuerdo con la ley de Moiss. El hombre que hablaba en ese momento era, con diferencia, el ms bajo del grupo. No era delgado, ni tampoco corpulento, pero bajo las elegantes sedas que lo envolvan se adivinaba un cuerpo fuerte y musculoso. La negra mata de tupido pelo ondulado confera a la cabeza un volumen excesivo para un cuerpo tan menudo. Unas orejas grandes y algo salidas acentuaban la impresin de desproporcin. Las cejas, enmaraadas y muy curvadas, atraan la atencin hacia sus ojos oscuros, cuyas pupilas resaltaban con fuerza sobre una crnea blanqusima. En el pasado, se haba partido la nariz, y el hueso no haba soldado bien; de esa experiencia le haban quedado como recuerdo dos bultos que le daban un aspecto algo cmico. En reposo, su cara resultaba ms bien fea. Sin embargo, aquel rostro raras veces permaneca quieto. Su propietario era un hombre decidido, dinmico. Hablaba con rapidez y nfasis, y hasta escuchaba con energa, inclinado hacia su interlocutor, reforzando sus afirmaciones con expresivos y alentadores movimientos de cejas, ojos y boca. Cuando sonrea, la gente olvidaba que era feo. Entonces mostraba una dentadura fuerte, blanca y regular, y su boca, al ensancharse, delataba una tremenda avidez por la vida y el gozo. Ese hombre era Jos de Arimatea. Jos par de hablar un instante, cuando la fragancia de los lirios se impuso sobre el fuerte olor a especias que presida el aire. Despus se disip la dulzura, y entonces retom el hilo de las palabras. ... el transporte por barco cuesta diez veces menos y la mercanca llega diez veces ms deprisa que por caravana. El invierno ha acabado, y pronto comenzar la actividad en los puertos. Y el peligro que acecha a los barcos? objet uno de sus acompaantes. Mientras tengan escolta para protegerlas de los bandidos, las caravanas llegan siempre a su destino. En cambio, vuestros barcos estn a merced del viento y las tormentas, Jos. Soy demasiado viejo para ponerme en manos del azar. Exceptuando los dados, querris decir, Eleazar seal con una sonrisa otro hombre. Todos se echaron a rer, incluso Eleazar. La primavera siempre tena un efecto embriagador. En primavera la gente poda dejar a un lado sus preocupaciones y creer que el futuro slo le deparaba cosas buenas, aun sabiendo por experiencia que no era as. En ese hermoso y tibio da no resultaba en verdad infundado concebir esperanzas. El prncipe Arquelao, el incompetente y abusivo dirigente que los haba oprimido durante

diez aos, haba partido al destierro. Pronto el pas sera regido por un sistema nuevo. Los romanos asumiran el control sin disimulo, eso era bien cierto. Antao, durante el reinado del padre de Arquelao, Herodes, el poder de Roma era menos evidente. No obstante, ahora al menos tendran estabilidad, paz. Para los mercaderes como Jos y sus amigos, la paz representaba prosperidad y seguridad despus de muchos aos de incertidumbre. Jos no recordaba haber odo antes tanta profusin de risas en la populosa agora. La alegra era tan generalizada que hasta los mendigos sonrean. Padre dijo alguien a sus espaldas. Jos se volvi a saludar, sonriente, a su hijo Aarn. El muchacho estaba ceudo, con la cara desencajada de rabia. Ahora que habis sacado a colacin los dados dijo Eleazar, me ha entrado una sed que saciara de buena gana en la taberna griega que se halla prxima al hipdromo. Quiere alguien acompaarme a tomar una copa y jugar un poco? Aarn. Jos record a su hijo que estaba faltando a la cortesa. El muchacho dedic una inclinacin a cada uno de los amigos de Jos mientras intentaba sonrer, sin resultado. Los mayores saludaron con la cabeza y comenzaron a caminar. No os inquietis, Jos murmur Eleazar con un malicioso guio. Mi Malaquas era exactamente igual a esa edad. Despus me dio cuatro nietos preciosos. A continuacin apret el paso para dar alcance a los otros. Jos se volvi hacia su hijo. Tena que levantar la barbilla para mirarlo a los ojos. A los doce aos, Aarn era ya ms alto que su padre. Jos senta un ntimo orgullo por ello. Le alegraba que su hijo no tuviera que conocer los inconvenientes que entraaba ser ms bajo que los dems. Ven, Aarn dijo. Sentmonos al sol en ese banco y cuntame lo que te preocupa. Por ms orgullo que despertara en l la robustez y estatura de su hijo, Jos no quera correr el riesgo de que se le agarrotaran los msculos del cuello. Una vez sentados, advirti que Aarn an tena los puos crispados y se arm de paciencia para iniciar la conversacin. Qu ha pasado? Se trata de un chico del templo. Jos tendi la mirada sobre los tejados de Jerusaln hasta el reluciente tejado del templo de blanco mrmol, centro del culto que rendan los judos al Dios nico. Todo el poder y todo el conocimiento se concentraban en el misterio de ese lugar sagrado. Jos confiaba en que algn da su hijo fuera uno de sus sacerdotes. Quin es ese chico? pregunt. Un don nadie, un pobre diablo respondi, furioso y acalorado, Aarn. Yo estaba con el resto de la clase, escuchando al profesor Hillel. Jos lo anim a continuar con un gesto. Y entonces, padre, ese chico, un infeliz, interrumpi a Hillel! exclam Aarn con voz crepitante de rabia. Un sucio campesino, que lleva sandalias de esparto y una tnica harapienta! Se ha puesto a discutir con Hillel, y ste lo escuchaba como si dijera algo de inters. Un campesino, con un acento galileo que salta a la legua! Ha sido vergonzoso. No hay por qu enfadarse, Aarn. Hillel es conocido por su bondad. Le habr dado lstima el muchacho. Todo el mundo sabe que los galileos son las gentes ms atrasadas e ignorantes de Israel. No lo entiendes, padre. La discusin ha durado largo rato y otros profesores se han sumado a ella, incluido Shammai, uno tras otro. Todos han hablado con ese sucio campesino, le han dejado hacer preguntas, le han formulado preguntas a su vez y han comentado entre s lo que deca.

Y qu deca? pregunt Jos, intrigado. Qu puede haberles interesado tanto? No me acuerdo respondi Aarn, enfurecido, tras levantarse y empezar a caminar de un lado a otro delante de su padre. Me ha irritado tanto que no he prestado atencin. Yo quera aprender de las palabras de Hillel, y no escuchar a un patn durante horas. He aguantado todo lo que he sido capaz y luego me he ido. Te habrs despedido de los profesores, no? Ni se han percatado de mi marcha, de modo que yo tampoco me he molestado en decirles adis. Cmo han podido dedicar tanta atencin a una persona as, y no hacerme caso a m? Soy uno de los mejores estudiantes de la academia. Todos lo dicen. Lo s, hijo. Y con ello me haces sentir el padre ms orgulloso de todo Israel. De todas formas, deberas haber dado alguna explicacin. Maana te disculpars ante tus profesores. Con las mejillas encendidas por una rabia incontrolable, Aarn lanz una airada mirada a su padre. Clmate indic ste al tiempo que levantaba la palma de la mano en seal de paz . Clmate. Te falta menos de un ao para cumplir los trece. Entonces sers un hombre. Los hombres no se dejan dominar por las emociones. Lo de ese chico no tiene mayor importancia. Quiz los profesores lo han utilizado para poner a prueba a los alumnos que, como t, estn a punto de entrar en la madurez. Hillel y Shammai son los hombres ms sabios que existen, y los ms sutiles. No pienses ms en ese galileo. No merece la pena. Regresar al sitio de donde vino y nunca se volver a tener noticias de l. Jos se puso en pie. Vamos. Se hace tarde, y tengo invitados a cenar. Podrs salir a recibirlos conmigo si te comportas como un hombre y no como un chiquillo enfadadizo. Lo siento, padre se disculp Aarn, cabizbajo. Jos dio a su hijo una palmada en el hombro. Olvida lo que ha ocurrido esta tarde. De principio a fin. No tiene importancia. Habran de transcurrir muchos aos antes de que Jos advirtiera que estaba en un error.

I EL HOMBRE, JOS 1 Jos y su hijo se encaminaron a paso vivo hacia su casa. Las calles cubran mediante diversos tramos de escaleras el fuerte desnivel de las cuestas de la colina occidental, donde los ricos haban construido sus moradas para recibir el frescor del viento durante la estacin seca y huir del ruido y los olores de los pobres que vivan y trabajaban en el valle que atravesaba la ciudad. Por dentro, la casa de Jos era semejante a la de cualquier habitante acaudalado de las principales ciudades del mundo mediterrneo. El suelo estaba cubierto con baldosas, a trechos con mosaico, y las paredes se hallaban decoradas con frescos de vivos colores. En el centro haba un patio que estaba rodeado de una galera con columnas a la que daban las puertas o entradas de las diferentes habitaciones. Los esclavos, vestidos con tnicas de lino y las bandas distintivas de su condicin, trajinaban con silencio y discrecin por ella para servir e incluso prever las necesidades de la familia y sus invitados. Al entrar, Jos y Aarn se sentaron en el largo banco que se hallaba junto a la puerta para que los esclavos les lavaran los pies en las jofainas a tal propsito all dispuestas y les limpiaran el polvo de las sandalias. Qudate un momento, Aarn. Quiero hablar contigo dijo Jos. Aarn, que interpret las palabras de su padre ms como una orden que una invitacin, delataba con la rigidez del cuerpo sus sentimientos de rabia y rebelda. Jos reprimi un suspiro. Y tambin su propia rabia. Qu se haba hecho del apacible e inteligente chico que viva en su casa con l? Durante los ltimos meses pareca que un extrao hubiera ocupado su lugar. Sara, la esposa de Jos, afirmaba que aquello no tena nada de extrao. Recuerda la relacin que tenas t con tu padre. Os peleabais cada vez que estabais uno cerca del otro. Es tu hijo; es lgico que haya salido a ti. No obstante, a pesar del profundo respeto que le inspiraba la sa bidura de Sara y el gran amor que senta por ella, Jos pensaba que esa vez estaba equivocada. Lo que le haba dicho su amigo Eleazar tena ms sentido. Los apremios de la carne, Jos! Se haba echado a rer Eleazar al tiempo que descargaba un puetazo sobre la mesa de la taberna donde se encontraban. No somos an tan viejos para haber olvidado la turbacin y la angustia que da el tener la mente y el cuerpo dominados por tales apremios. El chico necesita una mujer y no sabe siquiera que es eso lo que necesita. Jos mir a su guapo y enfurecido hijo, y le dio un vuelco el corazn. Cmo era posible hablar de cuestiones tan ntimas frente a esa barrera de hostilidad tras la que se parapetaba Aarn? Tendra que comenzar con otro tema para -ganarse primero la confianza del muchacho. Como sabes, Aarn, me marcho maana y no regresar hasta el final del verano. Durante ese tiempo t sers el hombre de la familia. Adems, tambin durante estos meses tomar posesin el nuevo Gobierno, as que voy a explicarte cmo funciona la poltica de los romanos para que de esta forma puedas hacer frente a cualquier contratiempo que surja. Sintante aqu, a mi lado. Voy a tardar un rato. Aarn obedeci, pero con una actitud de rebelda que dificultaba el mantenimiento de la calma a Jos. La incredulidad sustituy la insolencia en la mirada del chico a medida que el padre describa los usos y costumbres que regan las vidas de los romanos.

Los llaman patronos y clientes explic Jos. Un hombre poderoso, como un senador, que son quienes gozan de ms autoridad por debajo de la familia imperial, despus de levantarse y vestirse por la maana sale al atrio de su casa. All le aguarda ya un grupo de entre diez y cuarenta hombres, o incluso cincuenta. El senador dirige un gesto a uno de ellos y el aludido se adelanta, saluda al senador, le presenta sus respetos y luego le entrega un regalo. Quizs un poema en el que alaba la sabidura del senador, o a su distinguida familia, o algo por el estilo; tambin podra ser una jarra de vino o de aceite, un pao blanco para que se haga una toga o incluso un brazalete de oro con joyas incrustadas. El senador le da las gracias y le desea una buena maana y xito en sus todas sus empresas. Despus dirige un gesto a otro individuo, y se repite el mismo ceremonial. Luego desplaza la atencin a otro, y a otro ms, y as sucesivamente hasta que decide parar. En ese momento puede que invite a uno o varios clientes a desayunar con l. Los dems esperan en el atrio. A continuacin, cuando sale el senador, siempre en direccin al lugar del centro de la ciudad que ellos llaman el foro, todos sus clientes lo acompaan a pie, con la esperanza de que les dispense una palabra o les permita situarse a su lado en lugar de ir detrs de l. Pero, padre, por qu hacen todo eso? Porque el senador tiene poder. Puede ayudar a un hombre para que lo nombren gobernador de una provincia, como ese Coponio que es procurador de Judea, convencer al senado para que no lo manden al exilio por un delito del que est acusado, o influir sobre otro senador para que acepte el matrimonio de su hija con el hijo del cliente. Existen tantos motivos como hombres hay sobre la Tierra. O sea, que sobornan al senador. Ellos no lo consideran as. Lo denominan un regalo, que se ofrece como muestra de respeto. As el senador hace lo que ellos quieren. A veces. No siempre. Ni siquiera con frecuencia. Es horrible. Cmo puede alguien tenerse por un hombre cuando hace algo tan indigno? Porque as funcionan las cosas. Todo el mundo acta del mismo modo. El senador es su patrono. Pero el emperador, o algn miembro de su familia, puede ser el patrono del senador; y algunos de los clientes de los senadores pueden ser patronos a su vez de hombres que tienen incluso menos influencia que ellos. Y cmo se sabe quin es quin? Cuando se vive en Roma, eso se aprende rpido por pura necesidad. Adems, es su tema predilecto de conversacin, porque el poder de un hombre se mide por el nmero de sus clientes y la categora de stos. Y el poder es lo nico que cuenta en Roma. Unas veces se acumula, otras se pierde... Nunca hay una estabilidad garantizada. Aarn esboz una mueca de desagrado. Escchame bien, Aarn. Los hombres deben plegarse a la corriente de los usos, o de lo contrario se destruyen. Yo no pienso hacerlo. Jams. No lo har nunca. Para qu debera doblegarme? Yo vivo en Jerusaln. Donde ahora hay un nuevo procurador romano, que tiene autoridad para decidir sobre la vida y la muerte de todos los judos de Judea. Yo, por fortuna, tengo un patrono ms poderoso que Coponio o su patrn. Este es el lado malo que tiene eso de convertirse en hombre, hijo mo aadi Jos, y apoy una mano en el hombro de Aarn. Es hora de que comprendas cmo funciona el mundo. Si ignoras estas cosas, sers como el cordero descarriado del rebao, sobre el que se abalanzan los lobos. An perciba el rechazo en la tirantez que presentaban los msculos de Aarn. Le dio una leve palmada en el hombro. Aunque la vida tampoco es

tan desagradable, claro. Estn los romanos, s. Pero tambin existen los pepinos, que son mucho ms gratificantes. Pepinos? pregunt Aarn, perplejo. Jos sonri para sus adentros. La palabra le haba salido de forma espontnea, sin pensarlo. Sin embargo, resultaba perfecta. Aquello iba a ser mucho ms sencillo de lo que haba previsto. se era el nombre secreto que tena yo para mi miembro viril por la poca en que me hice hombre. Se seal vagamente la zona genital con el ndice. Quiz ya te haya ocurrido eso de que tu cuerpo manifieste una voluntad por cuenta propia. Te refieres a que mi... crezca y se ponga tieso? inquiri Aarn, demostrando ahora un vivo inters. La cosa ya haba comenzado, dedujo Jos. Eleazar tena razn. S respondi en tono desenfadado, aunque sin el ms leve asomo de risa. As ocurrir. Y te sentirs muy raro, porque t no se lo habrs ordenado. Es como tener una criatura singular que forma parte de tu cuerpo, pero posee vida independiente. Pronto te acostumbrars asegur, sonriendo a su hijo, porque una vez que empieza, sucede continuamente; siempre en el momento ms inoportuno, cuando puede causar ms turbacin. Recuerdo una vez en que estaba hablando con mi abuela sobre unas malas hierbas que ella quera que arrancara en el huerto, cosas simples y normales, y de repente, sin ningn motivo, experiment una ereccin. Tuve la sensacin de que mi tnica se haba ahuecado vanos palmos. Me quera morir de vergenza. Qu pas entonces? pregunt Aarn con los ojos abiertos como platos. Jos ri con suavidad. Despus de tantos aos, aquel momento estaba en su recuerdo grabado como algo agradable. Rebeca hizo como si no se hubiera dado cuenta. Quiz no se dio realmente cuenta, nunca lo sabr con certeza. Siempre ha sido una dama estupenda. Sea como fuere, arranqu las hierbas del huerto. Entonces se me ocurri un nombre para mi independiente apndice: Pepino. Padre! Haba unas buenas matas de pepinos en el huerto continu Jos. Uno de ellos era enorme, exactamente igual a la sensacin que yo haba experimentado en mi cuerpo. Lo cog y lo llev a mi habitacin. Esa noche, cuando me ocurri lo mismo hice la comparacin con el pepino: ste no era ni la mitad de grande. Me sent mucho mejor despus de comprobarlo. Habame de otras veces. De las que el pepino me haca sentir como un idiota? Fueron decenas de veces, o quiz cientos, pero sa es la que recuerdo mejor. Pepino. Aarn se ech a rer. Jos sum su risa a la su hijo, con carcajadas an ms estruendosas. Haca mucho que no disfrutaba con l de una proximidad tan rara, tan especial. Quiz fuera aqulla la primera vez. Aunque deseaba prolongar el momento, las sombras que se alargaban en el patio le advirtieron de que pronto llegaran sus invitados, y todava deba baarse y vestirse. Jos se puso en pie. Anhelaba abrazar al muchacho, su nico hijo, pero saba que al hacerlo estropeara el clima que se haba creado entre ellos. Voy a tomar un bao anunci, permitindose tan slo esbozar una sonrisa. El bao, de estilo romano, se encontraba en la planta baja de la casa. Aun contando con todas las instalaciones propias de una gran ciudad un teatro para conciertos y representaciones, un hipdromo para carreras de cuadrigas, Jerusaln no dispona ni siquiera de uno de los baos pblicos que tanto abundaban en las otras urbes del imperio. En tanto que los romanos, los griegos y el resto de pueblos consideraban que la desnudez era algo natural, sin mayor importancia, la ley juda la condenaba. Jos, como la mayora de personas de su clase, tena en su casa una rplica reducida de los baos.

Se introdujo en el agua caliente con un ahogado gemido de placer, la mente todava puesta en Aarn. Ya era un hombre, al menos fsicamente. Resultaba agradable saberlo; Jos se hizo el propsito de comenzar a pensar en una esposa adecuada para su hijo. Lo hara en cuanto se hallara de regreso, en otoo. Era una lstima que Aarn no tuviera hermanas, as como que el chico no quisiera acompaarlo a las propiedades que la familia posea en Arimatea, donde podra tener contacto con sus primas y todas las muchachas del pueblo. A buen seguro, Aarn se quedara con la lengua trabada si tuviera que hablar con una chica. Siempre estaba rodeado de hombres... preceptores en casa y profesores en la academia. Pasaba muy poco tiempo con su madre, porque ella no era una persona cultivada y l siempre haba sido un alumno con una gran avidez de conocimientos desde que tuvo el primer contacto con los estudios, cuando slo contaba cinco aos. Jos estaba orgulloso y hasta un tanto maravillado por la capacidad intelectual de Aarn. Aun as, pese a que intentaba reprimirlo, esa tendencia de su hijo le produca tambin cierto recelo. l haba sido un muchacho de accin, no un pensador, cuando tena su misma edad. Basta! se dijo. Debes reconocer que t tienes tu parte de culpa. Nunca lo has llevado a Roma, aunque siempre hayas querido hacerlo. Ni tampoco a ninguna otra gran ciudad. Alejandra es el centro mundial de la erudicin; a Aarn seguramente le encantara verla. El ao prximo sera el momento idneo para ello, el ao en que oficialmente el chico accedera a la edad adulta. No haba una ciudad en el mundo mejor que aqulla para colmar de placeres a un hombre. Jos sonri al rememorar las experiencias vividas en Alejandra mientras sala de la baera caliente para tomar el bao fro en la habitacin contigua. El vigorizante contraste de temperatura le hizo abandonar esas divagaciones para concentrarse en asuntos ms urgentes. Tena pendientes muchas decisiones de negocios. Qu regalo debera presentar al procurador Coponio? Lo haba conocido en la recepcin que se ofreci con motivo de su llegada a Je-rusaln justo antes de la Pascua juda, pero la reunin fue tan multitudinaria que Jos slo tuvo tiempo de reparar en la juventud y en el nerviosismo impregnado de altanera de Coponio. El regalo deba ser caro y halagador. Para un joven romano que deseaba pasar por un hombre de mundo, aquello equivala a pensar en algo griego. Aunque no lo admitieran nunca, los romanos albergaban el ntimo anhelo de ser tan civilizados como los griegos; stos, al fin al cabo, haban sido los creadores de lo que el mundo contemplaba como civilizacin. Por qu si no hablaban griego en lugar de latn todas las personas de categora? El latn se dejaba para los negocios y la poltica: contratos, testamentos, arriendos, proclamaciones del emperador. S, una estatuilla griega de gran valor sera el regalo perfecto. Jos sonrea mientras se frotaba con la toalla. Tena el objeto preciso en la cmara acorazada de sus oficinas de Cesrea: el busto antiguo de un bello joven. Como devoto judo, jams habra guardado algo as en su casa, ya que la ley de Moiss prohiba las imgenes esculpidas. Sin embargo, como negociante poda utilizarla para granjearse el favor de un gobernador gentil. Coponio haba regresado ya a Cesrea, sede principal del poder romano en Judea. Para cuando Jos fuera a esa ciudad, aproximadamente en el plazo de un mes, el joven romano se encontrara aburrido y solo, puesto que la primera oleada de visitas de solicitantes cargados de sobornos ya habra remitido. Y entonces llegara un hombre que no le pedira ningn favor, con un regalo cuyo valor superaba al de cualquier otro objeto que l pudiera poseer... Coponio sentira ganas de abrazarlo. La sonrisa de Jos se ensanch. Tambin puedo darle informacin sobre los placeres que ofrece Cesrea: ese tipo de cosas de las que l jams lograra enterarse por s solo. Todava es mi lugar mgico, igual que cuando yo era un chiquillo que slo alcanzaba a soar sus maravillas. Cuando la ciudad era tan joven como yo.

Tan joven...

II SU FAMILIA 2 Jos era en extremo joven cuando comenz a efectuar sus primeras escapadas en la alquera de Anmatea. Aun sabiendo que recibira un riguroso castigo por ello, a menudo se alejaba furtivamente por los campos y tomaba el primer sendero con el que topaba, fuera cual fuese su direccin. Siempre consegua regresar antes del anochecer, y soportaba las reprimendas de su padre con rgido silencio. Aborreca a su padre. De vez en cuando su terquedad soliviantaba tanto al hombre, que ste le propinaba una paliza. Jos reciba con alegra los golpes, porque le servan para justificar su odio. Cuando apenas haba cumplido los nueve aos, en una de sus escapadas lleg hasta Jaffa. Desde lo alto de la colina que albergaba la antigua ciudad, Jos divis por vez primera el mar y aspir su olor salobre. Luego baj corriendo por sus sinuosas calles, atrado por la llamada de ese olor, cada vez ms intenso y embriagador. Los muelles del puerto eran un hervidero, catico y a un tiempo organizado. El chiquillo camin entre los empujones y codazos que le propinaban aquellos hombres cargados con fardos, e incluso lleg a caer a causa de un golpe. l no reparaba, sin embargo, en la apretura ni en los gritos. Haba quedado hechizado por la belleza y el aura de misterio del barco que se hallaba anclado en el mar. Observ cmo las ltimas barcas que haban servido para cargarlo se alejaban de l, y luego una gran vela cuadrada de rayas rojas y azules ascendi por el mstil, hinchada por el viento. La visin se alej mar adentro. Jos mantuvo la mirada fija en ella hasta que se disip por completo. Despus regres corriendo a la alquera, transformado en el muchacho que ms tarde se convertira en el hombre que haba decidido ser. Someti al preceptor griego a un autntico asedio para que volviera a leerle los versos de Hornero que antes tanto le haban hastiado y le enseara todas las palabras, todas las reglas de gramtica, sintaxis y mtrica. Quera leer por s solo el relato de los viajes de Ulises. Con el tiempo copi todos los pergaminos de la Odisea para tener los suyos propios y de algn modo, poseer as la vida de un navegante. Como de costumbre, slo cont sus experiencias a su amiga Sara. La nia tena en los ojos el mismo brillo de entusiasmo que l mientras le hablaba del barco y de la gran vela que cobr vida cuando la ahuec el viento. El olor del mar... no hallaba palabras para describirlo. Sara le acarici el brazo con gesto comprensivo cuando lo intent. Cuando la familia iba a Jerusaln con motivo de las festividades religiosas, Jos rondaba entre las multitudes que se congregaban en el templo y las plazas, preguntando a toda persona dispuesta a escucharlo si haba visto alguna vez un barco o haba viajado por mar. Obtuvo unas cuantas respuestas afirmativas de hombres que haban viajado en barcos de cabotaje, de Jaffa a Gaza, un importante centro comercial que acoga en s,u mercado los exticos tesoros trados de Oriente por las caravanas. No obstante, ninguno de ellos le dijo nada bueno respecto de aquellas experiencias. Haban vivido, comido y dormido en cubierta, apretados con otros mercaderes como ellos, y haban sentido mareo a causa del movimiento de la embarcacin.

Hasta que por fin un da Jos conoci a un sirio, uno de los cientos de visitantes curiosos que acudan a Jerusaln para ver su famoso templo. El hombre trabajaba de marinero en un barco de cabotaje como los que le haban descrito los comerciantes. Y por qu hace preguntas sobre barcos un chico judo como t? inquiri el marinero. La amistosa sonrisa con que pronunci estas palabras quit hierro a su contenido. Los judos no eran navegantes; nunca lo haban sido durante todos aquellos aos en que haban habitado un pas bordeado de mar. El sirio repiti con escasas variaciones los mismos detalles sobre los viajes por mar quejse ya haba escuchado de otros labios. Luego sigui hablando, sin mirar al chico, con la vista perdida en alguna imagen que slo era visible en su recuerdo. Lo que t necesitas encontrar es un fenicio. Ellos son los que conocen bien los barcos y el mar. Siempre ha sido as, desde el inicio de los tiempos. Ellos no temen a los monstruos ni las tormentas que levantan montaas de embravecidas olas. Son los leones del mar, los reyes de las aguas. Ellos no se dedican a bordear la costa, se adentran hasta el centro de las aguas, all donde nadie ms se atreve a ir. Sus barcos negros son ms grandes, ms rpidos y magnficos de los que t veas nunca, son algo que el dios del mar cre para hacer de ellos sus compaeros. Tengo que verlos dijo Jos al tiempo que tiraba de la manga del hombre. Dnde estn? El marinero volvi a mirar al chiquillo y, con una carcajada, le despein el cabello. Aqu en Jaffa no los encontrars, eso puedo garantizrtelo. Quizs en el nuevo puerto que Herodes ha construido en Cesrea. Es lo bastante elegante para que amarren en l los barcos negros de los fenicios. A partir de entonces los anhelos de Jos se concretaron en un nombre, en un lugar. Lo nico que tena que hacer era ir all. Te he comprado un regalo en Jerusaln le anunci su abuela cuando se hallaron de nuevo en casa. Jos le dio las gracias casi tartamudeando. Los regalos eran algo raro y especial en la vida simple y austera que llevaba. Quiero que me des las gracias hacindome una promesa precis Rebeca. Promteme que despus de leerlo, porque es un libro, vendrs a hablar conmigo sobre l. Jos formul la promesa, a pesar de su desconcierto. ste se disip, sin embargo, cuando vio el ttulo del libro. Era un relato pagano, la historia de un mtico hroe griego, Jasn, y de las fantsticas hazaas que realiz en los viajes con su barco, llamado Argos. Ests enterada de mi secreto dedujo Jos. Cmo lo has sabido? Se lo has dicho a mi padre? Tranquilo, Jos. No me atosigues. Me debes un respeto. Jos se arrodill y apoy la cabeza en las rodillas de Rebeca. De toda la familia, ella era la nica que le inspiraba respeto. Quera a su madre, o as le pareca, pero sta profesaba tal lealtad a su padre que el chico era incapaz de sentir admiracin o respeto hacia ella. Vamos lo anim la abuela, acaricindole la cabeza. Levntate y sintate a mi lado. Ahora conozco tu secreto. Antes slo lo sospechaba, debido a la repentina sed de conocimiento que demostrabas. Tena que comprobarlo viendo el efecto que te causaba otro relato de aventuras en el mar. Tengo que ir al mar, abuela confes Jos. No puedo ser un labrador cuando me haga un hombre, porque eso me destruira. Sera un don nadie.

Rebeca le tom la barbilla para mirarlo a los ojos. No hubo dulzura en el gesto, ni tampoco en su mirada. Como tu padre. Es eso lo que queras decir, Jos? El chico quiso apartar la mirada, pero no pudo. Y despus no quiso. La rabia le confiri un aire retador. S! Eso quera decir. Es un cobarde que teme a su propia sombra. Deja que todo el mundo le diga lo que debe hacer; lo tolera sin ms, como una bestia sometida a base de azotes. Cuando vamos a Je-rusaln, nunca rechista si alguien le quita el mejor sitio para permanecer de pie, sentado, o caminar o comer. Permite que lo aparten de un empujn. En el templo, siempre ha comprado los corderos ms flacos para nuestra comida de Pascua, e incluso cuando llevamos un cordero de aqu, siempre es de los ltimos que hacen el sacrificio, porque espera todo el da fuera de las puertas mientras otros pasan delante de l. Me avergenzo de l. Dice que ramos una gran familia. ramos. Por qu no hace que nuestra familia vuelva a ser importante como antes? El rey Herodes mat a su padre y nos arrebat cuanto tena mos, Jos, ya lo sabes. De todas formas, an somos una gran familia; no poseemos las riquezas de antao, pero la verdadera aristocracia no depende de las propiedades. Deriva de los siglos de linaje, y nosotros somos los descendientes del propio Zadok, el sumo sacerdote de los tiempos del rey Salomn, cuando Israel era la nacin ms santa y poderosa de todas. Jos se zaf de la mano de su abuela y abati la cabeza para ocultar las lgrimas. T eres una aristcrata, abuela, pero mi padre no lo es. l es una persona sin carcter. Escchame, mi querido chiquillo. Escchame bien. Tu padre merece que lo comprendas. T has odo a rasgos generales lo que ocurri, pero no lo sabes todo. Cuando tu padre era joven, haba un consejo que se llamaba el sanedrn. Sus miembros eran los jueces de Israel, los encargados de preservar la ley. El mismo rey estaba sujeto a su gua y autoridad. Eran las personas de ms autoridad del pas, la aristocracia. El padre de tu padre, mi marido Aarn, formaba parte del sanedrn y destacaba por su sabidura. Herodes lleg a ser rey mediante la guerra y no por sucesin directa al trono. l saba que no era un autntico rey, ni siquiera un autntico judo, pues era slo un idumeo, un miembro de esa tribu que haba adoptado nuestros usos y leyes, y tema al sanedrn porque ste dictamin que no era la persona adecuada para ocupar el trono. Por eso les declar la guerra a ellos tambin, aunque no eran guerreros. Sin previo aviso, sus soldados secuestraron a cuarenta y cinco de los hombres principales del sanedrn y los mataron. Cuando se llevaron a Aarn, tu padre corri a atacarlos. Los soldados lo abatieron a golpes y dieron muerte a su padre delante de l. La sangre que man a borbotones del corazn y la garganta de tu abuelo le cay sobre los ojos y la boca, que haba abierto para gritar. Despus de eso permaneci mudo y ciego durante muchas semanas. T presenciars la muerte a la largo de tu vida; tal vez incluso asesinatos. Ojal no tuvieras que verlo, pero el mundo es as. Nunca sabrs, sin embargo, lo que es atragantarse, casi asfixiarse, con la sangre de un ser querido. Tampoco sufrirs el tormento de pensar que deberas haber hallado la manera de salvarlo de la muerte, que no fuiste lo bastante hombre. Tu padre no es un cobarde, Jos. Es un hombre valiente que fue derrotado y se culpa a s mismo de la derrota. Jos trat de comprender; trat de apiadarse de su padre, pero segua condenndolo. T no fuiste derrotada, abuela, y a ti te mataron al marido. Rebeca contuvo un lamento.

Pero, vers, Jos, yo tena a mis hijos. Como su padre no estaba para mantener la fortaleza por ellos, yo tuve que hacerme fuerte. Cuando seas mayor y tengas hijos, sabrs lo que significa ser padre. Las necesidades de los hijos insuflan un vigor que uno no crea poseer. La mujer se inclin para besar la cabeza de su nieto. Ahora vete. Quiero estar sola un rato. No te preocupes, mi querido chiquillo, que no divulgar tu secreto. Y si sientes con tanta intensidad la llamada del mar, ver incluso llegar con gozo el da de tu partida. Jos se alej sin hacer ruido. Estaba horrorizado por la pattica escena que le haba referido su abuela, pero an era demasiado joven para entender plenamente sus repercusiones. En realidad pensaba en lo extraordinaria que era Rebeca. Saba desde haca aos cmo haba muerto su abuelo. Herodes haba anunciado que las cuarenta y cinco vctimas eran traidores y que ello otorgaba a su dirigente el mismo Herodes el derecho a confiscar todas sus posesiones. Rebeca y sus hijos fueron expulsados de su casa de Jerusaln con unos hatillos de ropa por todo equipaje. A sus criados los vendieron como esclavos, echaron el cerrojo a la casa y sta qued custodiada por los soldados de Herodes hasta que ste la vendi con todo cuanto haba dentro. Lo mismo ocurri con la villa de verano de Jeric y las fincas de Arimatea. Rebeca se llev entonces a sus hijos a casa de un to, hermano de su madre, que haba fallecido mucho tiempo atrs. Enterr a su marido y observ el luto, llevando negras vestiduras y ceniza en la cabeza. Durante siete das, tal como dictaba la ley, permaneci sentada en el suelo de la casa de su to, primero sollozando hasta que no le quedaron lgrimas, y despus abrasada por el odio que senta hacia Herodes y sus esbirros. Luego, obligada por la necesidad y desprendida de toda emocin, cavil en lo que le convena hacer. El octavo da, se visti y se acical para adoptar la apariencia acorde con su condicin de gran dama, y escribi una carta a una mujer llamada Mariamna, una amiga de la infancia. Esta mujer se haba casado en fecha reciente con el rey Herodes, el cual la amaba, segn se deca, con locura. Rebeca llev la carta a la casa de los padres de Mariamna, pues saba que stos la recordaran. Al cabo de tan slo cuatro das, le lleg un mensaje enviado por el propio rey. Gracias al generoso corazn del rey Herodes y a su noble preocupacin por el bienestar y la prosperidad de todos sus subditos, conceda a la viuda del traidor Aarn las tierras que justamente haban pasado a ser propiedad del Estado y el rey de acuerdo con las leyes de Israel; se trataba de las alqueras, campos, viedos y pueblo de Arimatea. Rebeca averigu el paradero de las viudas de los otros miembros del sanedrn que haban sido ejecutados. A unas cuantas, que carecan del amparo de sus familias, les entreg tierras de la alquera. Aunque algunas de las casas no eran ms que rincones de establos, en ellos encontraron cobijo catorce familias. Rebeca les proporcion cuidados y comida mientras se recobraban de la pena. Con el tiempo, todos se fueron, excepto la familia de Sara, pero ninguno olvid lo que Rebeca haba hecho por ellos. No era de extraar que Jos admirara a su abuela ms que a ninguna otra de las personas que componan su reducido mundo. Tambin la amaba, como la amaban cuantos la conocan. Cuando el chico se escap de casa al ao siguiente, el ao en que cumpli doce aos, dej una carta para ella, escrita en una de las tablillas de cera que utilizaba en sus estudios. De Sara se despidi personalmente, y le pidi que esperase su regreso para casarse con l. Por supuesto respondi ella.

Esa noche Jos se alej furtivamente de la alquera cuando la luna estaba a punto de alcanzar su cnit. Aprovechara su luz para caminar y ya se hallara lejos de Arimatea cuando en la casa advirtieran su partida. Sus hermanos ni siquiera se revolvieron en la cama cuando salt por la ventana de la habitacin que comparta con ellos. Llevaba una bolsa de cuero llena de monedas atada al cuello con una cuerda. Haba estado ahorrando cada cuadrante que haba ganado durante los dos aos anteriores, en previsin de ese momento. Ahora, por fin, se haba puesto en camino. En direccin al mar, a Cesrea y a los negros barcos de los fenicios. Al despuntar el alba haba dejado tras de s Jaffa y localizado la va romana que lo llevara a su punto de destino. A medioda, Jos lamentaba no haber dejado su bonita capa nueva de lana en casa y tomado la vieja, que era de lino. No paraba de doblarla por los lados para despejarse los brazos. Cuando anocheci, vio que no se haba equivocado al elegir la prenda, pues el calor del da dio paso en un instante al fro de las noches de primavera. Se sent en un olivar a aguardar que saliera la luna para alumbrarle el camino y entonces se arrebuj en la capa, agradeciendo su calidez. Tambin le result acogedor el contacto de la blanda tierra y del tronco del rbol donde apoyaba la espalda Despert cuando los hombros le resbalaron por el tronco del olivo y chocaron contra el suelo. Cunto tiempo haba dormido? No era su intencin dormir. Bueno, tampoco haba sido mucho rato. A juzgar por el color blanquecino de las hojas de los rboles, la luna an estaba alta. Jos lami unas gotas de roco prendidas a la hierba y luego se levant y desperez el cuerpo. Comprob que era ms sencillo caminar de noche, pues de da a menudo deba abandonar la calzada para ceder el paso a carros y animales. Ahora tena la luna y la gran va romana a su entera disposicin. Adopt un paso ligero y rpido, y se puso a silbar. No! Basta! Alguien le haba dicho en Jaffa que los marineros crean que daba mala suerte silbar. Puesto que iba a hacerse marinero, lo mejor era empezar a conducirse como tal. La tarde siguiente, Jos entr cojeando, con los pies llagados y ensangrentados, por la gran puerta de la muralla de la ciudad justo en el momento en que iban a cerrarla. Sigui caminando, atrado por el olor del mar, y cuando vio el magnfico puerto iluminado por la luz del ocaso, se olvid al instante del dolor y el cansancio. Cesrea era una ciudad mgica, blanqusima, cuyo perfil se recortaba sobre el azul del Mediterrneo. La construccin de su puerto se haba llevado a cabo con meticulosa planificacin y mtodos revolucionarios. All no se haba efectuado una simple extraccin de tierra para crear una ensenada u entrada en la costa. No, la ciudad bordeaba en lnea recta la costa. El puerto estaba abrazado por diques de mrmol blanco de diez metros de altura, reforzados por escolleras, que se adentraban en las aguas para contener su embate y proteger de las tormentas y el viento a los barcos que se encontraban all amarrados. En los diques haba soportales de mrmol blanco, bajo cuyo amparo funcionaban almacenes, talleres, tiendas de suministro y hosteras para los marineros. Junto a ellos se abran anchas avenidas que se prolongaban hasta ms de cien metros de distancia de tierra y conectaban en ngulos rectos con el malecn del sur, que sobresala unos quinientos metros en direccin al malecn del norte. En la punta quedaba una enorme entrada guarecida del oleaje, donde se alzaba el gigantesco faro que guiaba a las embarcaciones.

En el centro del largo muelle adosado a la ciudad se ergua un templo de mrmol blanco, que estaba dedicado al emperador Augusto Csar, cuyas esbeltas columnas se reflejaban en las azules aguas del Mediterrneo. El resto de la ciudad mostraba igual esplendor que la zona portuaria. El palacio de mrmol blanco de Herodes era inmenso y las mansiones adornaban con su presencia las rectas calles flanqueadas de palmeras. Incluso las casas ms pequeas, las tabernas, tiendas y establos tenan las fachadas de mrmol blanco. Otros edificios de mrmol blanco albergaban oficinas de aduanas, almacenes, empresas martimas, destacamentos de bomberos y guardia, es decir, todo lo necesario para el mantenimiento de los barcos y el puerto. Todas las construcciones eran hermosas y todas vean multiplicada su belleza al reflejarse en el espejo azul de las aguas. No obstante, ninguna de ellas llam la atencin del joven Jos, embargado como estaba por el hechizo del puerto. Oh s! Ese era su sitio, el eje de su vida. A lo largo del muelle, tras los zaguanes y ventanas haba habitaciones que estaban iluminadas con antorchas y lmparas. La gente rea y gritaba, y alguien tocaba un tambor. Tambin se oan unos cmbalos. El muchacho estaba, sin embargo, demasiado cansado para ir a mirar. Busc una zona oscura junto al muro de un gran edificio, se acurruc en el suelo, exhal un suspiro de felicidad y todo el ruido ces, silenciado por el sueo.

3 Chico! Jos not una punzada en el costado. Al abrir los ojos vio una cara, muy cerca de la suya. Enseguida aquellos labios se plegaron para esbozar una sonrisa y luego de ellos brot una carcajada. Era un chiquillo, ms o menos de su edad. Ms vale que te vayas de aqudijo el muchacho, agachandose. La guardia reparte bastonazos en la cabeza a las personas que se quedan en los muelles. Cmo te llamas? Yo me llamo Asbal. Jos respondi l con voz estrangulada por la sequedad de garganta que le provocaba el sueo y la sed. Gracias por salvarme de un bastonazo en la cabeza. Ven conmigo. Conozco un sitio donde puedes beber algo. Por la voz, pareces estar igual de seco que el desierto. Jos asinti con un gesto. S, tena mucha sed. Al moverse, el dolor de los pies lo acab de despertar. Dirigi de inmediato la mirada hacia el puerto. Aunque el agua apareca quieta y falta de color a esas horas de la madrugada, su visin le procur la energa que siente quien ha cumplido sus objetivos. Estaba all, donde quera estar. Vio al otro chico, que ya se alejaba, y ech a correr tras l. Asbal lo llev a una taberna. Era evidente que el establecimiento haba permanecido abierto toda la noche, pues los clientes dorman la borrachera repantingados en los bancos. En el suelo abundaban los charcos de vino barato y vmito entremezclados, que llenaban de pestilencia el ambiente. Asbal se abri camino entre ellos hasta la barra, tras la cual bostezaba un corpulento y desaliado individuo. Una copa del mejor vino de Chipre que tengis pidi el chico.

Te crees un potentado, eh? contest el tabernero con una carcajada que ms pareca un gruido. Lo nico de Chipre que encontraris aqu ser un marinero. Quieres que lo haga mear en una copa? Slo preguntaba dijo Asbal, y encogi los hombros. Qu es lo ms aceptable que podis ofrecer? Sin responder, el hombre tom una jarra y sirvi vino en un vaso de barro cocido, en cuyo borde se adverta una costra de suciedad acumulada. Dame un sestercio exigi al tiempo que tapaba el vaso de vino con la mano. Paga, Jos dijo alegremente Asbal. Eso es demasiado exclam Jos, retrocediendo. Un sestercio era el equivalente de diecisis cuadrantes, las monedas que tanto le haba costado acumular. Con ese dinero poda comprar tres o cuatro hogazas de pan. De improviso sinti un gruido en el estmago y advirti que tena hambre. Vamos, Asbal dijo, y se encamin a la salida. En la zona del puerto son todos unos ladrones observ As-bal cuando ya respiraban el aire limpio y salobre del mar, pero vala la pena probar. A veces, al final de la noche venden el vino con poso por slo un par de cuadrantes. Miremos en otras tabernas. Lo que de verdad quiero es leche confes Jos. Aunque deseaba presentar la misma apariencia de mundano desenfado que perciba en Asbal, en ese momento su estmago vaco era ms importante que el orgullo. Claro. Debiste decrmelo. Conozco una tienda de vveres. Podemos desayunar juntos. La tienda no era ms que una habitacin adosada a un edificio que se hallaba en un callejn contiguo al muelle. Con el alba se abrieron sus postigos y de dentro eman un dulce aroma a pan recin horneado. Jos se desprendi la bolsa de monedas que llevaba al cuello. En ese momento la habra dado entera si fuera necesario, pens. Nunca se haba sentido tan hambriento y sediento en toda su vida. En realidad, le bastaron unas pocas monedas para saciar su hambre y la de Asbal. Despus compr otra hogaza de pan para llevrsela, pues no quera encontrarse sin ms opcin que aceptar las exigencias de un ladrn cuando volviera a llegar la hora de comer. Regresemos al puerto propuso entonces, ansioso por ver los barcos a plena luz del da. Asbal no puso reparos. Era un muchacho bien informado. Ninguno de los diecisis barcos que se encontraban amarrados a los muelles era fenicio, asegur. Pero son barcos grandes, y hay tres negros observ Jos. Cualquiera puede pintar la quilla del color que quiera. Pero estos barcos son de cabotaje y no salen a alta mar. Todava es temprano para esa clase de navegacin. Jos mir a Asbal como si ste fuera un mago. Sabes tanto... dijo. A t te lo parece porque eres muy ignorante, Jos respondi el chico, sonriente. Y qu haces aqu pues, si no sabes nada de barcos? Pienso aprender explic Jos, sin tomarse a mal la observacin. Quiero encontrar trabajo en un barco fenicio para aprender todo lo que ellos saben. Esperaba que Asbal se burlara de l, pero no fue as. Un buen plan coment el chico. Para eso he venido tambin yo aqu. Lo malo es que no te darn trabajo en un barco fenicio, Jos, ni tampoco en ninguna otra clase de barco. Toc el borde de la capa de Jos. Eres judo, verdad? S. Y eso qu tiene que ver? Nadie emplea a los judos salvo los propios judos, por ese da de la semana en que los judos no trabajan.

Jos se qued boquiabierto. No se haba planteado la cuestin del sabbath, ni siquiera se le haba ocurrido. El sabbath era algo tan natural en su vida que ni tan slo haba considerado la posibilidad de que otros pueblos no lo observaran. No lo haba pensado musit, ms para s que para Asbal. Soy un grandsimo tonto. A m no me importa. Me gustas. De todas formas podemos ser amigos. Yo soy fenicio. De veras? Asbal le resultaba ms fascinante a cada minuto que pasaba. Alentado por la actitud admirativa de Jos y sus ademanes de nimo, Asbal se lanz a hablar y durante horas estuvo alardeando y prodigndole toda suerte de confidencias, aseveraciones e informacin. Era fenicio, pero no era oriundo de Tiro ni Sidn ni de ninguna ciudad portuaria. No todos los fenicios eran marinos. No habra bastantes barcos en el mundo explic. No, su padre era labrador, igual que lo haban sido su abuelo y su tatarabuelo. l era el menor de ocho hijos y no le corresponda ninguna herencia. Mi padre iba a venderme como esclavo, tal como haba hecho con tres de mis hermanos, pero mi madre no quiso. Como soy el benjamn, soy la nia de sus ojos, entiendes? As pues, la madre fue a ver a un primo, el cual a su vez fue a ver a un to, que tena un hijo casado con una mujer cuyo padrastro tena un sobrino que conoca a un hombre que era segundo de a bordo en un barco fenicio. Llevo una carta para l cosida por dentro en el borde de la capa. En esos barcos no admiten as como as al primer fenicio joven que aparece pidiendo trabajo. Por otra parte, jams de los jamases aceptaban a alguien que no fuera fenicio, de manera que Jos tampoco habra tenido ninguna posibilidad aunque no hubiera sido judo. Pero es que adems de judo era tonto. Porque mira que haba que ser tonto para llevar el dinero colgado del cuello. Cualquiera lo adivinara con slo ver el cordn. Deba haber cosido el dinero al cinturn, como l. Se afloj la faja e invit a Jos a palparle la cintura. Es la dote de mi madre anunci con orgullo. Oblig a mi padre a drmela porque soy su preferido. Claro que recibir una paga por mi trabajo en el barco, y entonces devolver el dinero a mi madre. Pero como no hay forma de prever cundo llegar un barco a puerto, mientras tanto tengo que comprar comida y pagarme la cama en la hostera de los marineros. Ya llevo cuatro das aqu, por eso conozco tan bien la ciudad. Me levanto temprano, bajo a ver si ha llegado mi barco y despus tengo el da entero para explorar. Saba Jos que Cesrea tena unos grandes baos romanos, donde se celebraban los entrenamientos para las competiciones atlticas y que la entrada era libre? Tambin tena un hipdromo. Desde dentro, pareca que las hileras de asientos llegaran hasta el cielo. La lstima era que no habra ninguna carrera de cuadrigas hasta el cabo de varias semanas, y para entonces l ya habra embarcado. Pero cerca del hipdromo haba un circo, donde al da siguiente se celebraran combates! Boxeo, peleas de animales... un len africano luchara contra cincuenta lobos. Por qu no iban? Siempre que su barco no llegara antes, por supuesto. Jos no tena inconveniente en dejar que su nuevo amigo le organizara la vida. El fenicio era tan alegre, tan divertido y tan enrgico, quejse se hizo el propsito de imitar su manera de ser. No era agradable vivir agobiado por el enojo, el desasosiego y el pesimismo. Deseaba con fervor parecerse a Asbal. En cierto modo, deseaba algo ms que parecerse a l: deseaba ser l.

Ya haban dado cuenta de la hogaza de Jos y como volvan a tener hambre, regresaron a la tienda de vveres para tomar un gran cuenco de lentejas acompaadas con ms pan. Despus deambularon por la ciudad, admirando sus maravillas, y se entretuvieron observando a los hombres que construan una casa de impresionantes dimensiones y escuchando los tambin impresionantes gritos y juramentos que se dirigan unos a otros. Los chicos tomaron buena nota de aquellas novedosas maneras de insultar y se dedicaron a practicarlas entre s mientras regresaban al puerto para ver si haba llegado el barco de Asbal. Deben de haberse despertado los borrachos coment Jos al pasar junto a la taberna en la que haban estado de buena maana; de ella sala un gran bullicio. No s si habrn fregado el suelo. Ese sucio tabernero s que es un gran hijo de puta aadi con afectada desenvoltura, sintiendo que ya casi era un hombre por estar enterado de lo que ocurra en las tabernas. Oh, s convino Asbal con una risita. Es... en ese mismo instante, de la taberna sali un hombre delgado que vesta una tnica manchada y choc tambalendose contra l un zurullo de perra en celo concluy con entusiasmo el chico. Qu has dicho, sinvergenza? espet el borracho, agarrndolo del brazo. Nada. No hablaba con vos, sino con mi amigo. As es corrobor Jos. Soltadlo. Agarr al hombre del codo para liberar a Asbal, pero con el brazo libre, aqul le propin un codazo en la garganta que le caus una aguda oleada de dolor en todo el cuerpo. Jos se dobl, tosiendo, casi sin respiracin, y alarg las manos a ciegas. Con que no me insultabas a m, eh, bribn? gritaba el borracho a Asbal. Mientras abofeteaba a Asbal sin parar, ste chillaba, tratando de defenderse a patadas. Atrados por el entretenimiento, acudieron seis o siete hombres ms. Jos no logr captar lo que se dijo o hizo entonces, pero de improviso se inici una refriega general, en la que particip a su pesar, propinando y recibiendo golpes y patadas. Oy gritar a Asbal, se oy gritar a s mismo, oy gritar a los hombres, not la garganta abrasada por el frenes de sus gritos. Despus fue como si le estallara la cabeza y slo percibi una mancha oscura, cada vez ms negra. ...Jos, despierta. La voz de Asbal reson como un mazazo en su cabeza. Entonces emiti un gemido y trat de abrir los ojos, pero uno de los prpados no le responda. Asbal lo zarande. Le dola todo el cuerpo. Para logr articular; tambin tena dolorida la garganta. Mir con el ojo ileso a Asbal, que sonrea, y vio que le faltaba un diente. Me parece que al final igualmente te han aporreado la cabeza coment el fenicio. Jos intent sonrer, pero el dolor era excesivo. Se palp la cara. La nariz haba perdido su forma habitual. An conservaba los dientes en su sitio, pero tena los labios hinchados. Hizo un esfuerzo y logr esbozar algo parecido a una sonrisa. Venga. Te ayudar a levantarte dijo su amigo. Con cuidado. Me parece que tengo el brazo roto o algo as. Puedo hacerlo solo. Jos se puso de rodillas y despus se levant despacio. No estaba tan mal como crea. Te da vueltas la cabeza? Un poco; no mucho.

Entonces mejor ser que te apoyes en m, en el costado derecho. Pronto anochecer. Tenemos que llegar a la hostera antes de que oscurezca... Aaay. Qu pasa? Me parece que tambin me he roto el pie, o el tobillo. Tendrs que ayudarme t. Jos advirti que se hallaban en un callejn prximo a la taberna. Queda lejos la hostera? No mucho. Aliviado por la respuesta, Jos rode la espalda de Asbal con el brazo. Ya est. Vamos. Por dnde es? Sigue por el callejn hasta la siguiente calle y entonces gira a la izquierda. Agh! Lo conseguiremos. Apyate en la pierna buena. Aunque avanzaban tambaleantes, muy despacio, antes de salir del callejn ya haban recobrado el nimo y las fuerzas suficientes para rerse de su lamentable estado. Al llegar a la esquina de la calle, un hombre se fij en ellos. Eh, chicos, qu os ha pasado? Menuda pinta tenis. Me alegro de no haber estado en la pelea en la que habris participado. Jos alz la vista y vio una blanca dentadura rodeada de una tupida barba negra. El hombre cubra su cabeza con una especie de turbante de lino azul. Te sangra la cabeza, chico dijo. Espera. Toma. Estir de la punta del turbante y lo desenrosc con asombrosa facilidad. Enjgate. Tienes un aspecto de pesadilla. Yo me ocupar de tu amigo. Jos not que el desconocido le liberaba del peso de su amigo, y cogi el pedazo de tela. Gracias dijo con voz carrasposa. Despus se llev la tela a la cabeza y qued aterrorizado al ver que se empapaba al instante. Gracias dijo tambin Asbal. Sois un soporte ms firme que mi amigo. Qu hacis...? Un momento, qu es esto? Jos se volvi hacia su salvador, porque haba percibido un matiz diferente en su voz. No s de nadie que se ponga dos cinturones a la vez coment el hombre, y menos que uno lo lleve debajo de la tnica, a no ser que est relleno de dinero. Jos vio que Asbal caa al suelo y que el hombre extraa algo brillante de su propio cinturn. No... Entonces dej caer el pedazo de tela y se inclin, pero cuando hubieron transcurrido los pocos segundos que tard en advertir lo que ocurra, poco pudo hacer. Cay de rodillas junto a su amigo y observ cmo aquel individuo desapareca entre la creciente oscuridad. Auxilio! grit. Tom a Asbal en brazos y lo estrech contra su cuerpo. Pesaba mucho. Auxilio! volvi a gritar. Se dio cuenta de que estaba llorando, y sinti vergenza, pero fue incapaz de parar. Saba, sin acabar de comprenderlo, que aquella pesada flaccidez significaba que Asbal estaba muerto. No quera reconocerlo de forma abierta. Permaneci arrodillado durante horas, llorando, meciendo en sus brazos el cuerpo inerte del muchacho. Los guardias de la guarnicin romana lo encontraron al hacer la ronda. Aunque eran rudos, lo trataron bien. A la luz de una antorcha, lo separaron de Asbal, lo pusieron en pie y, mientras uno de ellos lo sostena, lo interrogaron. El que llevaba la antorcha ilumin con ella la zona y entonces Jos vio el brillo de la sangre de Asbal derramada en el suelo. No hay ningn cuchillo comprob el romano. El chico dice la verdad.

Tienes otra ropa? pregunt otro. Jos sacudi la cabeza y el dolor le hizo ver fulgurantes chispas. Tienes t ms sangre encima que tu amigo. Te has empapado. Toma. Su manto casi no est manchado; qutate el tuyo y envulvete con ste. As no se te ver la tnica. Ven, te llevaremos a la hostera. All tienen un bao donde podrs lavarte. Hasta la maana siguiente, Jos fue incapaz de coordinar los pensamientos, de recordar. No voy a llorar se jur a s mismo. No voy a llorar. Alguien le haba lavado la tnica. Al vestirse, descubri en el borde de la capa de Asbal un trozo rgido donde no haba ninguna mancha de sangre reseca. Despus de pagar por la cama y la limpieza de la tnica, pregunt cmo llegar a la tienda de vveres que se hallaba prxima al muelle. Me enrolar en el barco fenicio. Ser fenicio y no judo. Ser As-bal, que se presenta con una carta de recomendacin al capitn.

4 El barco negro, el Isis, no lleg al puerto de Cesrea hasta cinco das despus. Para entonces la provisin de monedas de Jos estaba casi agotada. Su cabeza, no obstante, estaba mejor, y los morados haban adoptado ya una tonalidad entre amarilla y verde. Ahora se conoca al dedillo todas las calles, callejones y recovecos de la ciudad. Haba encontrado el reducido barrio judo en la zona septentrional, y haba sentido el impulso de decir a todos quin era para as verse acogido por la comunidad a la que perteneca. Sin embargo... Jos volvi con paso presuroso a la zona portuaria y se sent en la gran mole de piedra que se adentraba en el mar. Tena que elegir, y deba reflexionar con la mayor lucidez posible para tomar una decisin. Iba a faltar a la ley? La ley era la fuerza que gobernaba la vida de todos los judos. Desde nio le haban enseado que la ley, entregada por Dios a los judos, era lo principal en la vida. Hasta que lleg a Cesrea, hasta que conoci a Asbal, ignoraba la existencia de personas que no saban nada de la ley ni de su vital importancia. S, haba escuchado rumores sobre el rey Herodes y sus transgresiones. Se deca que haba asesinado a su mismsima esposa y que prestaba odos a consejeros gentiles. All en Cesrea, Jos haba visto con sus propios ojos el imponente templo de mrmol en el que se veneraba al emperador de Roma como si fuera un dios. Y ese templo, al igual que los dems de Cesrea, lo haba erigido el rey Herodes. Pero yo no quiero ser un rey argy para s Jos. Lo nico que deseo es navegar. De veras ofendera tanto a Dios por no observar el descanso del sabbath} Palp la tela del manto de Asbal y escuch el reconfortante crujido de la carta que se hallaba oculta en l. Ya estoy incumpliendo la ley. Este manto no tiene cenefas. Acaso Dios repara en cosas tan nimias como sta? El corazn y todo cuanto haba aprendido en la infancia le decan que s. Adems, a su edad comprenda ya que las cenefas y la observancia del sabbath eran ante todo smbolos de la actitud de obediencia de un hombre para con Dios, smbolos manifiestos para recordar y demostrar al mundo que los judos eran el pueblo de Dios y le rendan devocin. Pero... el mar.

Seguir siendo judo. Seguir amando y respetando a Dios. La nica variacin ser que nadie lo sabr. Tengo que salir a navegar. El capitn del Isis era un hombre alto, musculoso y altivo. Escrut por segunda vez la carta y de nuevo observ a Jos de arriba abajo. Era evidente que estaba irritado. De acuerdo dijo al fin. Encontraremos la manera de que seas til. Pero ten presente una cosa, Asbal. Volvi a mirar la carta: Si no trabajas duro y obedeces todas las rdenes sin rechistar, te devolveremos al lugar de donde has venido. Har todo lo que me digis prometi con vehemencia Jos. Seor precis el capitn. A todos los superiores del barco les dars el tratamiento de seor. S, seor. Tendrs una paga de un sestercio por da, que te ser entregada al final del viaje, si has trabajado bien. S, seor. Aquella cantidad le pareci una fortuna a Jos, que slo aspiraba a que le permitieran trabajar. Ni en sueos haba esperado que adems le pagaran por ello. Ve a la cocina, por esa escalera. Al cocinero le agradar tener un ayudante tan pequeo, porque el espacio que hay abajo es escaso. S, seor. No te quedes ah parado hacindome perder el tiempo, chico. Vete. Jos se march corriendo. El cocinero le dio un manotazo en la cabeza en cuanto apareci en la cocina. Eso para que no se te olvide quin manda aqu dijo. S, seor murmur Jos. El sopapo le haba cado justo en una herida que an no haba sanado del todo, y el dolor le cort la respiracin. De todas formas, mereca la pena soportarlo. Estaba en el barco, en el mar, aunque desde la cocina slo se perciba el olor a fritura con aceite de oliva: el aroma de las azules aguas del puerto no llegaba hasta all. Durante los cinco meses siguientes, Jos apenas tuvo ocasin de contemplar el mar. Solamente sala a cubierta por la noche, para dormir en una estera que por la maana enrollaba y guardaba en una caja de madera, semejante a un sarcfago, junto a las del resto de la tripulacin. De da permaneca en la cocina, fregando ollas, cuencos y vasos, troceando, pelando, machacando, picando o removiendo alimentos, o bien sirviendo la comida a los marineros, segn le ordenaba el cocinero. Tambin llevaba la comida a los remeros y recoga sus escudillas, que luego limpiaba y guardaba en un cesto. Otra de sus obligaciones era vaciar los grandes bacines donde defecaban y meaban los remeros. Asimismo, aprendi el vocabulario del barco. Aquellos hombres, encadenados a los bancos y a los remos, le inspiraban compasin, hasta que el encargado le hizo ver que no eran dignos de ella. Son todos criminales explic. Les dieron a elegir entre pasar diez aos remando o ser vendidos como esclavos para toda la vida. Dado que la mayora son asesinos, nadie pagara gran cosa por ellos. Quin quiere un esclavo que podra matarlo mientras duerme? Jos se acord de Asbal y dese con todas sus fuerzas que el asesino del chico estuviera encadenado a un remo. A partir de entonces, se limit a entregar las escudillas a los remeros y limpiar sus excrementos, sin mirarlos. Las marcas de latigazos que algunos

tenan en la espalda le producan regocijo. El gran barco naveg desde Cesrea a Alejandra, luego a Cartagena, Massalia, Putedia, y finalmente a Sidn, la principal ciudad portuaria de Fenicia. En los puertos, Jos ayudaba a cargar y descargar la mercanca, en balas, cajas, sacos, odres y nforas de todos los tamaos concebibles. En esas ocasiones poda contemplar el mar desde la pasarela que comunicaba con cubierta, pero apenas tena tiempo para ello. La entrada al puerto de Alejandra le ofreci, al menos, la com pensacin de la asombrosa vista de su inmenso faro. Aun con la espalda doblada bajo el opresivo peso de la carga, logr ver el fabuloso edificio. La ciudad, no obstante, quedaba oculta ms all del almacn donde descargaba los fardos, y cuando se hall de nuevo a bordo tuvo que bajar de inmediato a la cocina. El trabajo en un barco result ser muy distinto a lo que haba soado. Nunca solicitaban su colaboracin para izar, arriar o arrizar la vela. Nunca tena oportunidad de hablar con el timonel, que manipulaba las dos largas palas de la popa. Jams poda proyectar la mirada sobre tierra cuando estaban cerca de la costa, ni sobre la infinita superficie del agua en alta mar. Le quedaba, con todo, el balanceo del barco durante el da, y por la noche, durante los breves segundos que tardaba en caer rendido de sueo, el olor embriagador del agua que transportaba el viento. Ni por un instante se arrepinti de la decisin que haba tomado. Estaba donde quera estar. Al inicio del viaje tena una fuerza considerable para un chico de su estatura. Cuando ste termin, haba crecido ms de dos centmetros y posea unos msculos de acero. Te has portado bien, chico lo felicit el capitn al entregarle la paga. Puedes volver la prxima temporada. Presntate en Sidn a mediados de mayo. De acuerdo, chico? S, seor. Loco de alegra, Jos fue en busca del cocinero para contrselo. Supongo que no ir a quejarme por eso al capitn dijo ste. Luego le dio un manotazo en la cabeza. Pero no te olvides de quin manda aqu. Su trato con el cocinero haba sido lo ms parecido a una relacin de amistad con que haba contado durante aquellos meses. En el puerto de Sidn haba un pequeo barco de cabotaje que traslad a Jos a Jaffa a cambio de que ocupara el lugar de su cocinero, que haba cado enfermo. Hacia finales de octubre, lleg a pie al pueblo de Arimatea. Tu vo que entrar en todas las casas, pues todos lo daban por muerto y queran verlo y tocarlo para convencerse de que se trataba de l. En cuanto puso un pie en su casa, fue al encuentro de su padre y le entreg los treinta y cinco denarios de plata que haba ganado. Ya sabes que tendr que pegarte por haberte escapado de esa forma dijo el padre. S, seor reconoci Jos. Haba albergado la ilusin de tener otro recibimiento, aunque saba que lo castigaran. No obstante, su padre podra haberle preguntado dnde haba estado y qu haba hecho. Tambin podra haber demostrado algn aprecio por el dinero. Se trataba de una cantidad sustanciosa, y la familia distaba mucho de ser rica. Haba recuperado la tierra, pero no su fortuna. Jos guard silencio, ocultando su decepcin, mientras el padre segua hablando. Has faltado en la siega y en la vendimia y elaboracin del vino. Necesitbamos tu trabajo. Otros han tenido que deslomarse por tener que hacer lo que te corresponda a ti.

Lo s admiti Jos, cabizbajo. Lo que hiciste a otras personas puede olvidarse con el tiem po. Pero no estuviste aqu para observar los peregrinajes de Pentecosts y la fiesta de los Tabernculos, tal como ordena la ley. Quizs el pecado ms grave que cometiste fue el faltar el da de la Expiacin! Al padre le temblaba la voz de clera. En todo Is rael no deba de haber un judo ms cargado de pecados necesitados de expiacin que t, y aun as decidiste no solicitar el perdn de Dios. S, lo hice, padre afirm Jos al tiempo que caa de rodillas. Ayun y ped a Dios que perdonara mis pecados. No fue por decisin ma, sino porque me era imposible estar en Jerusaln. Cmo? Rezaste! Quin eres t para que Dios escuche tus plegarias? Eso es la mayor de las blasfemias. El sumo sacerdote, y slo l, es quien habla con el Altsimo; y nicamente el da de la Expiacin. Dobla la espalda, Jos. Como tu padre, tengo la obligacin de azotarte hasta que te arrepientas. Jos se inclin hasta tocar el suelo con la frente. Estaba dispuesto a recibir el castigo; lo haba previsto. Pero en el fondo de su corazn no hall un verdadero arrepentimiento. Estaba contento de haber salido a la mar y tena intencin de volver a hacerlo.

Tras la azotaina, el padre lo ayud a levantarse. Ahora ve al templo y ofrece un sacrificio de confesin. Entonces un sacerdote rezar para que te sean perdonados los pecados. Si seor.Ir maana.

Irs ahora mismo. No veras a tu madre ni a tu abuela ni a tus hermanos hasta que ests libre de la impureza de la culpa. S, seor. Por un instante Jos pens con alborozo que su padre no haba mencionado a Sara, aunque enseguida debi reconocer que se aferraba a la fachada de las palabras, sin tener en cuenta su autntico sentido. An no haba cumplido los trece aos, la edad en que en su mundo se le considerara ya un varn mayor de edad, pero durante los cinco meses pasados en el Isis haba experimentado un rpido crecimiento, no tanto fsico como interior, y era capaz de asumir la responsabilidad de sus actos y decisiones. Haba ido en busca de un sueo y se haba topado con la realidad. Aunque sta le pareca satisfactoria, tena el empeo de transformarla y conseguir algo mejor. Jos... S, padre? Llvate un burro y vveres. Es largo el camino hasta Jerusaln. Por qu ha tenido que mostrarse amable conmigo en el ltimo momento? gru en voz alta Jos. Es muy propio de l. Cuando yo lo vea con actitud fuerte, se ha ablandado. El burro agit las orejas. Estaba comenzando a llover. Incluso me ha devuelto la paga: "Para pagar un sacrificio digno." No me he pasado todos esos meses limpiando bacines para gastarlo todo en un buey. Un cordero sera ms que suficiente para mis pecados.

No obstante, al aproximarse al enorme templo, el imponente misterio del Dios Todopoderoso invadi de pronto su rebelde corazn juvenil y entonces se hizo cargo de la enormidad de su egosmo, que lo llevaba a faltar a la ley divina a fin de satisfacer sus propios deseos. Tras lavarse en el edificio destinado a los baos rituales que se alzaba junto a la muralla sur, Jos subi el largo tramo de escaleras hasta la gran puerta que daba acceso al recinto del templo. En el atrio de los gentiles encontr a un levita, uno de los guardianes del templo. Quiero comprar un animal para sacrificarlo en expiacin de mis pecados. Al observar la solemne expresin del muchacho, el alto levita barbudo, que iba ataviado con lujosas vestiduras, tuvo el detalle de tomarlo en serio, pese a su corta edad. Todos los animales y palomas que aqu se venden estn limpios y cumplen los requisitos para el sacrificio contest, y seal la zona de galeras donde haba diversos cabritos y corderos atados con cuerdas y palomas enjauladas. No dijo Jos. Yo deseo comprar un buey. Tus pecados no pueden ser tan graves, chico seal el levita con una sonrisa. nicamente las transgresiones del sumo sacerdote exigen un sacrificio tan grande. El requisito para un rey es un carnero. T deberas ofrecer un cabrito, o un cordero. Estis seguro? Llevo treinta aos de estudio e instruccin. Estoy seguro. Gracias dijo Jos Su agradecimiento era sincero. Ahora ya saba qu deba hacer. En el atrio de Israel, los hombres arquearon las cejas e intercambiaron miradas de estupor al ver entrar a Jos por la puerta de Nicanor con un cordero bajo cada brazo. Se acerc a la balaustrada que delimitaba el atrio. Al otro lado vio el gran altar de piedra y, tras l, la entrada del lugar santo, ms all del cual resida, oculto bajo un doble velo, el misterio del sancta sanctorum, el lugar santsimo, donde estaba presente Dios. Siguiendo las indicaciones de un levita, Jos pos la mano en la cabeza de un cordero y con voz trmula dijo: Ofrezco este sacrificio suplicando humildemente a Dios el perdn de mis pecados. No he observado el sabbath, ni me he dado a conocer como judo y orgulloso siervo del Seor. El levita tom el animal y lo entreg a uno de los sacerdotes que vestan de blanco, el cual lo degoll con un cuchillo consagrado. Otro sacerdote recogi la sangre en una copa de oro. Mientras sta an salpicaba el altar, el primer sacerdote desollaba ya con mano experta la res muerta. La carne sera quemada en la llama del altar hasta quedar reducida a cenizas para que su humo, mezclado con incienso, ascendiera al cielo como smbolo de la desaparicin de los actos pasados de Jos, los cuales se consuman gracias a la adoracin y el perdn. Durante el sacrificio, un sacerdote entonaba cnticos que se elevaran con el humo de la ofrenda. Al acabar, un coro cant un salmo de alabanza a la piedad e indulgencia del Seor. Jos sinti ms liviano el corazn, aligerado de la carga de la culpa. Suplic valor al Poder invisible antes de presentar el segundo cordero y posar la mano en su cabeza. Esa vez su voz son potente y clara: Ofrezco este sacrificio suplicando humildemente a Dios el perdn de mis pecados. El ao que viene repetir los mismos pecados que he confesado aqu hoy.

A principios de marzo Jos cumpli la mayora de edad. Ya tena trece aos. Su padre lo llev al templo, segn dictaba la tradicin, para que fuera reconocido como miembro de la comunidad adulta juda y un sacerdote le diera instruccin y consejo sobre las responsabilidades y el honor que entraaba su nueva condicin. El comportamiento y las emociones de Jos eran los naturales para su edad. Lo nico peculiar era su frrea determinacin de volver a marcharse para embarcar con los fenicios a finales de abril. Varios das despus, la familia se instal en tiendas de campaa en una colina de las afueras de Jerusaln para celebrar la Pascua. Fue un periodo dichoso para todos. Hasta que, una vez concluida la semana que duraba la fiesta, Jos les comunic sus intenciones. Padre se puso a gritar, madre lloraba y Amos dijo que me odiaba por hacer llorar a madre y que ya no quera ser mi hermano. Hasta Caleb, que no sabe ni hablar, me grit. Despus padre me dio una azotaina. Jos mir a su amiguita Sara, a la espera de escuchar exclamaciones de compasin. Y qu creas que iba a pasar, Jos? Por qu no hiciste como el ao pasado? T no eres ms que una nia replic l, mirndola con enojo. Yo ahora soy un hombre, Sara, y los hombres no se fugan a hurtadillas. Anuncian que se marchan. Bah! De esta manera tendrs que aguantar los azotes dos veces en lugar de una. No tiene gracia. Sara le pinch el costado con un dedo. Deja ya de poner esa cara de funeral. Cuntame lo mejor. Qu dijo Rebeca? La abuela? Jos se ech a rer. Siempre me sorprende. No dijo nada a padre. Pero a madre le dijo: T no tienes la culpa, Helena. El chico ha salido a m. Pobre Helena dijo Sara. No adivinaras nunca lo que me regal la abuela. Guardars el secreto, Sara? Ya sabes que s. Pues bien, Rebeca me mand ir a su habitacin y me dio un sencillo manto de lana, de color azul oscuro. Sin cenefas. Ya que ests empeado en irte dijo, no veo la necesidad de que recortes la cenefa de la capa buena que recibiste por tu cumpleaos. Qu suerte tienes, Jos observ Sara con un suspiro. Nuestras abuelas son primas, pero la tuya acapar todo lo que de divertido tuviera la familia. Me gustara que corriera sangre de Rebeca por mis venas. Creo que corre. No te preocupes por eso. Se propuso llevar a Sara un regalo cuando volviera de su prximo viaje. Ella y su abuela eran las nicas personas que parecan comprender su necesidad de estar en el mar. Durante los veranos siguientes, el conflicto con su familia apenas experiment alteracin alguna. Jos ide una manera de abreviar en algo la rutina: iba a Jerusaln a presentar los sacrificios en el templo antes de regresar a Anmatea.

En el mar, la vida de Jos cambiaba cada ao. Despus del primer verano a bordo del Isis, la experiencia acumulada le permiti ir introduciendo pequeas variaciones en su trabajo. Segua aplicndose en cumplir todas las rdenes que se le daban, aunque sin el celo fantico del ao anterior. Limpiaba las ollas, pero sin dejarlas relucientes. Cortaba los ingredientes de las comidas, pero en trozos no tan menudos. Y los remeros tenan algo menos de tiempo para comer, porque l pasaba a recoger las escudillas antes. Como consecuencia de ello, dispona de breves momentos para estar en cubierta. Observaba la manipulacin de la vela y hablaba a menudo con el timonel sobre el funcionamiento de las dos largas palas con que gobernaba el barco, y hasta os preguntarle cmo se aprenda a interpretar la posicin y direccin de las embarcaciones mirando el sol y las estrellas. Como el ao anterior se haba esmerado tanto en el trabajo, le doblaron la paga. Para l, sin embargo, la autntica mejora en su situacin consista en los minutos que sacaba de aqu y all para pasarlos en cubierta. Entonces haca realidad su sueo... mirando desde la proa el mar que se extenda ante su vista, rota tan slo su monotona por la variacin en el color del agua y en la forma y tamao de las olas, aspirando su olor perpetuamente embriagador y sintiendo el azote salobre del viento en los labios, en las aletas de la nariz y en la boca, que abra con avidez para recibirlo. Crea que el capitn no estaba enterado de sus escapadas a cubierta, pero el da en que ste lo mand llamar descubri que no era as. Jos estaba dispuesto a humillarse, a prometer que nunca ms volvera a abandonar la bodega. Sin embargo, el capitn no estaba enfadado. Aunque no lo dijo, lo cierto era que Jos a quien todos llamaban chico le recordaba al muchacho que l mismo fue durante su primera poca en el mar. Ahora avistaremos algo que no debes perderte, chico dijo. La costa que hay al fondo se compone de dos pases, Hispania y frica. Esos grandes peascos reciben el nombre de Columnas de Hrcules. Desde el comienzo de los tiempos, los hombres crean que al otro lado se hallaba el fin del mundo y que quien navegara entre ellas caera al vaco; o bien al infierno, o al cielo. Hay cientos de versiones distintas. Los fenicios se aventuraron por el estrecho para averiguar qu haba all. Durante siglos, nadie ms se atrevi a hacerlo. Ahora vers por qu. All fuera hay un ocano bravio, cuyas corrientes pugnan con las del Mediterrneo en ese angosto pasadizo. Aqu las aguas se lanzan contra los barcos, tratando de aplastarlos, y aqu es donde entra en juego la autntica pericia para navegar. Ve a buscar una cuerda y tate al palo de trinquete. Ests a punto de convertirte en marino. El barco se balanceaba y cabeceaba, mecido por violentas olas que rompan contra la cubierta. Jos gritaba con gran excitacin. A veces observaba unos muros de agua y espuma que superaban la altura de la vela y otras, desde la cresta de las olas vea abajo tupidas sombras que bien podan haber sido las puertas a la aniquilacin. Luego todo ces de repente. Las aguas se calmaron y de nuevo luci el sol. Jos oy la risa del capitn y sinti que se aflojaban las cuerdas en torno a su cuerpo. Seor... logr articular, embargado por la emocin. Lo s, chico, lo s. Ahora regresa a la cocina. Los hombres se han ganado una buena comida.

Mientras se encaminaba a la escalera que conduca abajo, se par de improviso y se volvi. Seor, stas parecen unas aguas distintas. Es como si hubiera ms distancia entre las crestas del oleaje. As es, chico. Ahora estamos en el ocano, no en el mar. Puede que acabes siendo un buen marinero. Cuando Jos acudi a Sidn para embarcarse el verano siguiente, se enter de que al capitn del Isis le haban asignado un barco ms grande. Ese barco, el Hikane, era un birreme. Era ms amplio, tena mayor eslora y mayor calado, y por tanto mayor capacidad de carga. Posea adems dos niveles de bancos, para un total de cien galeotes y cincuenta remos. En la cocina haba casi la misma estrechez que en la del Isis, pues el espacio de las bodegas se reservaba para la mercanca. No obstante, al contar con ms tripulantes y remeros, el cocinero deba preparar mayor cantidad de comida. Jos ya no era el chico destinado a hacer los trabajos ms sucios: era el ayudante del cocinero y tena a un muchacho de ms edad que l a sus rdenes. Su paga volvi a multiplicarse por dos. Ahora ganara un denario por da, casi igual que los marineros de cubierta. Asimismo, los minutos que ocupaba en aprender se multiplicaron por diez, pero su curiosidad no tena un efecto tan halagador sobre la tripulacin del Hikane como sobre los hombres del Isis. Por primera vez, los momentos en el mar no fueron unnimemente el valioso tesoro que haban sido los aos previos. La ruta tena adems muchsimo menos inters. No pasaron por las Columnas de Hrcules ni por misteriosos puertos de tierras situadas al borde de lo desconocido, como Galia. El Hikane cargaba trigo en Alejandra y lo transportaba a Puteoli, para alimentar a Roma. Realizaron dos veces el mismo recorrido, de ida y vuelta, y as concluy la temporada. Como en otras ocasiones, lo nico que Jos vio de Alejandra fue el faro y los muelles. En un barco tan grande como ese birreme pensaba lleno de rabia, el ayudante del cocinero no debera tener que trabajar tambin en la carga y descarga. Durante el viaje de Puteoli al puerto de origen del Hikane, Sidn, Jos solicit permiso para hablar con el capitn. Seor, querra pedirle algo. De qu se trata, chico? Seor, le agradezco de todo corazn lo bien que se ha portado conmigo... Pero quieres cambiar a otro barco, no es as? Seor, no querra que pensara... Tranquilo, chico. Crees que no s apreciar la diferencia que hay entre el transporte de mercancas y la verdadera navegacin? Si tuviera tu edad, sentira lo mismo que t. Oh, gracias, seor. Qu edad tienes exactamente, chico? No lo recuerdo bien. Diecisis aos, seor minti Jos. En realidad tena catorce. Y cmo te llamas? Asbal, seor volvi a mentir. Har lo que pueda por ti, Asbal. El Tetis era un navio muy similar al Isis. A Jos se le elev el nimo al verlo. Como le haban dicho que en esa embarcacin sera el cocinero, en lugar de ayudante de cocinero, tema que el Tetis fuera una pequea embarcacin de cabotaje. Incluso los fenicios, como saba ahora, posean barcos que en nada se parecan a sus clebres naves negras.

Baj a la cocina, para hacer inventario de los utensilios y vveres, y luego se present al capitn. Hiram era uno de los grandes nombres de la historia fenicia, pues en la poca del imperio la gran ciudad de Tiro haba estado gobernada con legendaria sabidura por el rey Hiram. Aquel Hiram, gobernante del barco Tetis, era un hombre achaparrado y belicoso que luca un parche: le haban vaciado el ojo en una ria de taberna doce aos antes. Cmo te llamas, cocinero? pregunt; su aliento apestaba a vino rancio y a mala digestin. Asbal, seor respondi Jos con el debido respeto, pues saba que las personas con problemas de estmago a menudo tenan muy mal genio. Te llamar cocinero. Puedes irte. Jos no se lo hizo repetir dos veces, decidido a mantenerse lo ms lejos que pudiera de aquel capitn. Por desgracia, Hiram reclamaba su presencia despus de cada comida para quejarse de los ingredientes, de la preparacin o del alio, cuando no de las tres cosas a la vez. Cada vez que eso ocurra, Jos recordaba para sus adentros que el primer puerto en el que fondeara el Tetis era Gadir, la ciudad que se hallaba al otro lado de las Columnas de Hrcules. Estaba decidido a tolerar una montaa de insultos con tal de volver a vivir la excitante experiencia de navegar entre las Columnas. La mala suerte quiso que la exaltacin se demorara ms de una semana a causa de una de las raras tormentas que en verano se producan en el Mediterrneo. El Tetis tuvo que sortearla en mar abierto y se alej muchas millas del estrecho. Cuando por fin se despej el cielo, tuvieron que remendar la gran vela, pues los vientos haban abierto tres grandes brechas en ella. Todo el mundo estaba de mal humor, en especial Hiram. Jos se diverta y apaciguaba imaginando un extremo placer que tena a su alcance: echar veneno al vino del capitn. Cmo poda padecer uno de los barcos negros la maldicin de tenerlo por comandante? Cuando pasaron entre las Columnas averigu la respuesta: Hiram era un genio de la navegacin. La tormenta haba dejado embravecidos los mares. Hasta los marinos ms avezados contemplaban con miedo las enormes y tumultuosas olas. Hiram, sin embargo, maniobr la nave a travs de ellas como si se tratara de un barco de juguete que se hallara en un plcido estanque. Conoce los mares mejor que Poseidn explic el piloto a Jos. El chico prepar un vaso de vino de Chipre aromatizado con miel y lo ofreci al capitn. Era la nica manera que tena de expresar su gratitud por aquella demostracin de dominio de un barco, que quedara grabada para siempre en su memoria. Al entrar en la baha de Gadir, el sol del atardecer ti de fuego la roja vela, convirtindola en una triunfal almenara. Al cabo de los aos Jos rememorara con precisin ese momento. En su recuerdo aquella almenara pas a ser una especie de presagio, de portento anunciador del asombroso golpe de suerte del que l sera beneficiario.

En Gadir, como en la mayora de los puertos, sali a recibir al Te-tis una embarcacin, que iba impulsada por vigorosos remeros, para remolcarlos hasta los muelles. En aquella ocasin, empero, haba un hombre de pie en la proa del remolcador. Cuando ste se hall cerca del Tetis, el hombre grit a los marineros de cubierta: Rpido. Lanzadme esa escalera de cuerda. Tengo que ver al capitn. Jos oy la agitada discusin que mantuvieron Hiram y el desconocido. Cuando sta comenz, l se encontraba en la escalera, a punto de salir a cubierta. Te digo, Hiram, que tienes que cedrmelo. Nuestro cocinero se rompi un brazo cuando nos sorprendi la tormenta en el estrecho. Por todos los dioses, mira el cielo. Tengo que hacerme a la mar sin tardanza. Puedes quedarte con el ayudante del cocinero, pero no con el cocinero. Ahora que he conseguido uno cuyos platos no me producen ardor de estmago, no pienso desprenderme de l. Hiram vocifer el desconocido, yo voy a las islas secretas. Mi viaje es ms importante que el tuyo y mis necesidades tienen prioridad. Llama a ese cocinero y dile que venga conmigo. Las islas secretas. Qu poda significar aquello? Los interrogantes se sucedan en la mente de Jos. Fueran lo que fuesen y se hallaran donde se hallasen, l quera ir. Llamadme, Hiram murmur el chico, o juro que os provocar un ardor de estmago que no olvidaris jams. Cocinero! Jos sali a cubierta en menos de un segundo. El remolcador traslad al capitn desconocido y a Jos a otro barco negro que aguardaba en la entrada de la baha con los remos plegados. El capitn no le dirigi la palabra hasta que se hallaron a bordo, se iz la vela y la proa comenz a surcar las aguas. Jos lo observaba todo con fascinacin. Aquel barco era diferente a los otros barcos negros que haba visto. La cubierta no se extenda de forma ininte rrumpida de popa a proa: en el centro haba una abertura bajo la cual remaban los galeotes en sus bancos. Jos consider una crueldad aadida tal disposicin al pensar que el sol del Mediterrneo quemara, hasta hacer saltar a tiras, la piel de aquellos .pobres diablos. Entonces decidi que aqul no era asunto de su incumbencia y se dedic a mirar anhelante en derredor, aprovechando la ltima luz del da. Segn sus clculos, el rumbo que haban tomado los llevara directamente a las infinitas extensiones del ocano, que cada vez apareca ms oscuro. Observ que el capitn era hombre de escasa estatura, apenas ms alto que l, y tena el cabello blanco, muy rizado, casi semejante a la lana de un cordero. Cuando por fin se acerc a Jos, solamente se le vea el cabello. A su alrededor reinaba la oscuridad ms absoluta. Pronto encenderemos los faroles dijo el hombre en un tono de voz mucho ms agradable que el que haba empleado con Hiram. Supongo que sabes del accidente que sufri nuestro cocinero aadi. Todo Gadir debe de estar al corriente. Luego ri entre dientes y Jos se relaj. Se haba equivocado, porque las siguientes palabras que pronunci el capitn fueron rpidas y duras, como el restallido de un ltigo. T no deberas estar aqu. Mi tripulacin se compone de hombres que han sido cuidadosamente seleccionados, con aptitudes especiales que van ms all de su destreza como marineros, lo cual equivale a decir que son los mejores de toda Fenicia. Si no das la talla, hallars una muerte discreta y rpida. Entendido?

S, seor respondi Jos con el aire ms resuelto que le fue posible adoptar, pese a que no entenda nada. Yo soy el capitn Leontes. Cul es tu nombre? Asbal, seor, pero normalmente me llaman cocinero. Muy bien. Este barco es el Halcin, cocinero, y algunas cosas son distintas aqu. Los remeros son fenicios... marineros, no prisioneros. Ellos reciben raciones dobles de comida, porque su trabajo es ms duro que el nuestro. Esta es una de las particularidades que no debes contar a nadie. Habr otras. En suma, no vers nada, no oirs nada ni explicars nada que tenga relacin con este viaje. Te gusta beber, cocinero? No, seor. Pues sigue as. Un hombre subi la escalera de la bodega con un farol en la mano. No se trataba del farol habitual, con pergamino engrasado en los lados que dejaba filtrar el mximo de luz. Este era de cobre, que el xido haba tornado de color verde, con ranuras horizontales que aparecan protegidas por viseras, y slo iluminaba una reducida rea. Coge el farol y ve a la cocina. Tomaremos una comida caliente en cuanto termines de prepararla. Jos lanz un rpido vistazo a su alrededor antes de bajar. Todo estaba a oscuras. El viento ola a sal y a inmensas distancias. La inclinacin que not bajo sus pies indicaba que estaban girando, encarndose hacia un rumbo invisible e ignorado. Aqulla iba a ser la travesa ms excitante de su vida. Un viaje hacia lo desconocido. Que Astarte se apiade de nosotros! El segundo de a bordo miraba con incredulidad a Jos. Si no eres ms que un chiquillo. Qu edad tienes, cocinero? Yo no tengo la culpa de no haber crecido como un lamo respondi Jos, fingiendo aire de ofendido. Tengo veinte aos. No estaba muy seguro de que se tragara la mentira. Se haba aadido cinco aos. Cuando el hombre prorrumpi en estruendosas carcajadas, Jos se tranquiliz. En este barco nadie hace comentarios sobre la estatura de la gente, cocinero. Al capitn no le gustara nada. Yo me llamo Anbal... y no me gusta que me hagan bromas con lo de los elefantes. No fue aqulla la primera vez quejse se felicit por las horas que haba pasado escuchando fanfarronear a su amigo Asbal sobre la antigua grandeza de Fenicia. Gracias a l supo que Anbal era el general ms clebre del imperio, el hombre que estuvo a punto de derrotar a los romanos tras cruzar con su ejrcito y sus elefantes la barrera de los Alpes. Jos ri al ver el buen humor con que trataba Anbal la cuestin de las bromas. Quera mandarme algo, seor? No, aunque despus de oler ese aroma de pan, tomar un poco cuando est horneado. Vengo a traerte buenas noticias. Los remeros dicen que has preparado un guiso de cebada excelente. Jos not que se ruborizaba de satisfaccin. Por qu no le habra concedido Dios una barba como la de Anbal?, se lament. De su cara brotaban slo unos pelos finos y ralos que no tena ms remedio que afeitarse. Los remeros fenicios, tal como haba descubierto Jos esa maana, disponan de un sistema de soportes verticales y un toldo de tela de lino que los protega del sol sin privarlos de la brisa. Todos haban sido muy amables con l cuando les haba llevado la comida, y le alegraba que sta hubiera sido de su agrado.

Lo he cocido con agua de mar dijo. No he podido encontrar el bloque de sal en la despensa. Quizs hubiera algn pez muerto que le ha agregado sabor. No lo contar prometi Anbal, riendo. Guarda tus secretos, cocinero. Te llevars bien con la tripulacin. As fue, en efecto. Todos los hombres eran mayores que l, marineros con muchos aos de experiencia. Eran los mejores y lo saban, y por ello podan permitirse ser generosos. Por otra parte, perciban, aunque ninguno lo expresara, quejse amaba tanto como ellos el mar y la aventura que deparaba el gran ocano. De este modo, pas a ser plenamente aceptado y, adems, lo acogieron como el mejor cocinero que hubieran tenido nunca. Jos se mantena en su lugar. Trataba con deferencia a todos los hombres, aunque sin servilismo. Procuraba no estorbar cuando estaba en cubierta, y no haca preguntas. Aunque lo cierto era que arda de curiosidad. Por qu haban permanecido lejos de la costa desde que partieron de Gadir? Por qu era tan tibia el agua que recoga del mar para lavar la loza? Tras once das de navegacin, el ritmo de actividad del barco experiment un cambio radical. Nadie gritaba ya y, por las noches, los faroles ques se empleaban eran como aqul de cobre con que se haba alumbrado la primera noche para bajar a la cocina. Lo ms llamativo era que ahora los remos funcionaban desde el amanecer hasta que oscureca por completo; adems, los haban recubierto con recias fundas de lino y no producan el menor ruido al chocar con el agua. En todo el barco reinaba un ambiente de alerta general. Jos advirti que en ocasiones contena el aliento, escuchando sin saber por qu, hasta dolerle el pecho. Cuatro das despus son el aviso. No fue un grito, sino un susurro, transmitido de boca a odo. Tierra! De inmediato se arri la vela y el ritmo de los remos se intensific. Anbal encontr a Jos en la cubierta: Deprisa dijo en voz baja, casi al odo, baja a la cocina y apaga el fuego. No debe salir ni una voluta de humo. Jos se apresur a cumplir la orden. Cubri la olla con la tapadera y la manta que utilizaba para dormir, confiando que guardara suficiente calor para que el guiso siguiera cocindose. Despus regres con paso sigiloso a cubierta, conteniendo la respiracin. No vea tierra por ningn lado. Comenz a caer una fina llovizna. Jos mir con sorpresa el cielo. Durante todo el viaje, apenas haba habido una nube. Ahora, en cambio, slo se vea una baja masa de color grisceo. Leontes se dirigi a toda prisa a proa y se puso a hablar afanosamente con Anbal y el timonel. Anbal sacudi de forma vigorosa la cabeza, salpicando con el agua que se hallaba prendida a su tupida barba. Luego sonri a Leontes y seal al frente. Jos dirigi la vista hacia donde indicaba Anbal. Nada. Transcurri un tiempo, que se le antoj horas. Le escocan los ojos y tena el cuerpo agarrotado. Nada de nada. Cuando apareci entre la cortina de lluvia, al principio no la percibi. Apenas era una mancha de un gris algo ms oscuro entre la neblina que rodeaba el barco. Y de repente la vio: una solitaria montaa, oscura y desolada. Jos no logr hacerse una idea de su altura, pues la cumbre quedaba oculta tras las nubes.

Leontes corri a asomarse a la fosa de los remeros y agit los brazos. Enseguida se afloj el ritmo de los remos. La montaa iba perfilndose con mayor nitidez. Jos emiti una exclamacin ahogada al darse cuenta de que no era una montaa, sino una colina, y que los separaba de ella tan slo media milla. Qu haca aquel pedazo de tierra coronado de nubes en medio de la inmensidad del ocano? Por qu sortilegio la haba localizado el Halcin ? Jos haba adquirido algunos conocimientos de navegacin a base de hacer preguntas en los barcos anteriores en los que haba estado. Saba que el rumbo del barco se determinaba tomando en cuenta su situacin con respecto a la costa y a la posicin del sol y las estrellas. Ignoraba, sin embargo, cmo se aplicaban estos mtodos y qu haba que mirar en concreto. S, el faro de Alejandra, por ejemplo, se divisaba a muchas millas de distancia, y las montaas de Sicilia tenan un perfil diferente de las de Creta, pero cmo era posible llegar a una colina perdida en las vastas extensiones de agua que haban tardado tantos das en atravesar? Se le eriz el vello de la nuca y not un escalofro en la espalda. Tena que ser magia. El Halcin se aproxim an ms, impulsado por los remos. Al cabo de poco Jos divis una ancha franja de arena clara en torno a la colina. El sordo murmullo que producan las olas en su suave vaivn sobre la playa era el nico sonido que resultaba perceptible. Entonces cay en la cuenta de que los remos estaban parados. Se hubiera dicho que el universo entero haba quedado paralizado, de no ser por el manso oleaje que lama el casco. Se senta petrificado, sometido a la influencia de un hechizo. Entonces oy unos pasos y se rompi el encantamiento. Jos sacudi la cabeza con escepticismo. Magia, qu tontera. Todo el mundo saba que lo que la gente consideraba magia eran patraas destinadas a engaar a los incautos. Rebeca se lo haba dicho cuando era slo un nio. Vio que bajaban una barca por la popa y que los dos cabos de las anclas estaban tensos. Cmo era posible que no se hubiera enterado de que echaban las anclas? Deban de haber procedido con mucho sigilo, como hacan ahora con la barca. Cuando Leontes y Anbal bajaron al bote, Jos recibi con alegra el sonido que produca el roce de la escalera de cuerda contra el casco. Anbal tom los remos y condujo la barca hasta la playa. Una vez all, descargaron varios sacos, que depositaron sobre la arena. Y ahora qu? susurr Jos al marinero que tena ms cerca. Ahora toca esperar; y comer, si es que te dignas recordar para qu ests aqu. Jos mir la playa y record que Anbal haba ido a la cocina esa maana. S, el corpulento piloto estaba sacando pan y vino de uno de los sacos. Normalmente, los marineros acudan a la cocina, donde Jos les entregaba una escudilla con comida y un buen pedazo de pan. Despus iba a servir a los remeros. Sin embargo, aquel da fue distinto. El timonel dio las rdenes. Jos fue repartiendo las escudillas de madera y vasos vacos, tomndolos del cesto donde los guardaba, desde el pie de las escaleras. Los marineros se inclinaban y l alargaba la mano para drselos. Luego les toc el turno a las nforas de vino. Despus Jos subi con paso incierto las escaleras cargado con las ollas de estofado, que llevaba arropadas con su manta. Todos se encontraban en cubierta. Los remeros se desperezaban, repantingados o de pie, y se respiraba un ambiente de celebracin, aunque nadie haca el menor ruido. Hasta las risas eran mudas.

Jos iba circulando entre la tripulacin, ofreciendo el estofado. Pan? pregunt alguien en voz baja. El horno est apagado respondi Jos en un susurro. Pronto todos los all reunidos estuvieron informados de ello, pero nadie dio seales de fastidio. Jos observ que las nforas haban ido pasando de mano en mano ya antes de que l apareciera con la comida. Recogi varios cubos de agua del mar para lavar las escudillas y vasos. No tena ganas de comer, aunque en general gozaba de buen apetito. Su curiosidad era ms acuciante que las necesidades de su estmago. Haba cesado de llover y sobre la cubierta flotaban jirones de niebla. Cuando termin de guardar las escudillas y vasos en la cocina, la niebla se haba transformado en un espeso manto blanco. Al volver a cubierta, vio que los hombres ya se haban arrebujado en sus mantas y se disponan a dormir. Cmo eran capaces de dormir? Jos sinti el impulso de zarandear al marinero que tena ms cerca y exigirle una respuesta. No les interesaba saber lo que hacan Leontes y Anbal? Ambos haban desaparecido de la playa haca rato, mientras todos coman. Jos lamentaba no haber estado atento, para ver adonde se dirigan. Sentado en cuclillas, envuelto con la manta manchada de estofado, trat de divisar algo entre la niebla. Al poco rato oy ronquidos, y sonri. No sera mala idea utilizar las fundas de los remos para tapar la cabeza, a los marineros, pens. Se abrig ms con la manta y sigui escrutando. Qu era aquello? Jos se frot los ojos. Tal vez estuviera viendo visiones. No. No, era real. En algn lugar no muy lejano haba luz. Aunque tenue y difuminada por la niebla, era real. Sin pensarlo dos veces, Jos se desprendi de la manta y la tnica y corri hacia la borda. Nunca aprend a nadar, pero no puede ser muy difcil si lo hacen los perros, los corderos y las cabras. Subi a la borda y salt. La espesa niebla amortigu el ruido de la zambullida.

7 Jos estuvo a punto de ahogarse; cuando por fin alcanz la playa, vomit grandes cantidades de agua y permaneci largo rato tosiendo y jadeando. Los veranos pasados en los barcos lo haban vuelto engredo. Su continuada promocin y creciente competencia y confianza lo haban convencido de que poda hacer cualquier cosa. La comprobacin de que no saba nadar sirvi, no obstante, para bajarle los humos. Se sent, tembloroso, en la playa a meditar sobre su situacin. No poda regresar al barco con el bote del capitn, porque no ha ba forma de devolverlo a la playa. Tampoco era posible volver a nado al barco, porque ahora saba de cierto que no poda nadar. A buen seguro se haba salvado de morir ahogado gracias a alguna corriente que lo haba impulsado hacia la playa.

Tendra que esperar. El capitn y Anbal lo encontraran cuando retornaran al barco. No alcanzaba a imaginar cul sera el castigo. De veras matara Leontes a las personas que revelaban su secreto? Hara lo mismo con alguien que slo intentaba descubrir en qu consista ste? Jos se negaba a creerlo, pero su mente le deca que era posible. El viento haba arreciado. El chico se senta desdichado en extremo, con el cuerpo desnudo erizado por el fro. Sali la luna y se disip la niebla. Entonces vio un camino arenoso que discurra por la pendiente de la colina. Por qu no? Si iba a morir a causa de su imprudencia, bien poda permitirse el acto de llevarla al lmite. Adems, no hara tanto fro bajo el abrigo de los rboles. El camino de arena se interrumpa, pero los animales que lo transitaban haban marcado un estrecho sendero entre la espesa vegetacin que creca bajo los rboles. Por l lleg hasta una meseta rocosa que se elevaba en la cima de la colina. La panormica era asombrosa. Por tres de los puntos cardinales, el mar se extenda, veteado de blancas crestas de ola baadas por la luz de la luna, por el cuarto, haba una estrecha franja de agua y, ms all, una costa. No se trataba de una isla, pues las colinas y los valles se prolongaban hasta donde le alcanzaba la vista. Se tumb en el suelo y avanz a rastras. Pronto vio abajo el origen de la tentadora luz. Anbal y Leontes beban vino junto a una tremenda hoguera. Mientras Jos observaba, Anbal aadi un trozo de lea. Deba de tratarse de maderos que haba transportado hasta all el mar, dedujo Jos, puesto que las ramas de los rboles tenan demasiada savia para arder de ese modo. En ese instante, Jos supo cmo regresara al barco. Se volvi boca arriba y contempl las estrellas. Aunque eran hermosas, no repar en su belleza. Lo que le intrigaba era cmo lea Anbal su mensaje, cmo le indicaban ellas la direccin que deba imprimir a la nave. La luz, que iba en aumento, perda su tonalidad plateada para adoptar un matiz grisceo. Faltaba poco para el amanecer. Tena que darse prisa e intentar llegar al barco. Al incorporarse, con la luz creciente vio que una ancha playa de arena una la isla con las tierras que haba divisado. Advirti movimiento cerca de ellas: eran personas que se aproximaban. Retrocedi tan rpido como le fue posible y baj con temeraria precipitacin por el estrecho y pedregoso sendero. De camino recogi una rama seca, y cuando lleg al agua se adentr enseguida en ella sin concederse margen para dudar de que la rama flotara y lo sostendra hasta llegar mediante sacudidas de brazos y piernas al Halcin. La tripulacin iba despertando con la salida del sol. De dnde sales? pregunt un marinero cuando Jos subi por la escalera de cuerda que colgaba de popa. He ido a mear y, como estaba medio dormido, me he cado por la borda respondi. Por poco no me ahogo. Corri a buscar su ropa y luego fue a preparar el desayuno. Lament haber mencionado lo de dormir, porque en ese momento era lo que ms deseaba en el mundo. No, no era cierto. Lo que ms deseaba lo que ms necesitaba era precisamente lo que haba conseguido: hallarse a salvo a bordo. Cuando visitara el templo al finalizar aquel viaje, ofrecera un sacrificio de agradecimiento, aparte del sacrificio de expiacin.

Cundo regresar el capitn? pregunt Jos al contramaestre. Cuando l lo decida respondi lacnicamente ste. Aunque tena un sueo terrible, Jos resolvi que no le convena acostarse, pues con esa accin tan inusual atraera la atencin sobre s. Volvi a la cocina para idear algn plato que fuera posible preparar sin fuego. Al or unos pasos precipitados, subi a cubierta. Sinti ganas de vitorear cuando vio a Anbal en la playa. ste sostena en cada mano, con los brazos en alto, los cuernos de una cabra muerta. Sin duda, un buen ingrediente para cocinar un asado, o un estofado. Una vez cargadas las cabras en el bote, Leontes agreg los sacos, ya flaccidos, y subi a l. Anbal empuj la embarcacin al agua y, mientras el capitn remaba en direccin al Halcin, Jos presenci una demostracin de fuerza que lo dej sin habla. Un marinero arroj un cabo a Anbal. Con elegante precisin, la cuerda fue desplegndose en espiral en el aire, hasta caer a los pies del piloto, que tras colocrsela sobre el hombro se alej por el sendero en direccin a los rboles. Desde la nave, el marinero iba soltando la cuerda necesaria. Una vez se hall de nuevo en la playa, tras hacer pasar la soga por detrs del grueso tronco de un rbol, Anbal hizo una seal y entonces el marinero at su cabo en la proa del barco. As, Anbal llev el Halcin a la orilla, valindose tan slo del punto de apoyo del rbol y de su impresionante fuerza. La marea debe de estar ms alta de lo que crea pens Jos, porque de lo contrario no podramos llegar hasta all. De todas formas, aquello no restaba mrito a la proeza que haba ejecutado el corpulento fenicio. Entre tanto, los remeros se haban dedicado a unir con clavos unos tablones que haban sacado de debajo de los bancos para componer una pasarela, que entonces extendieron para formar un puente entre el navio y la playa. Uno a uno, los miembros de la tripulacin desembarcaron por este procedimiento. Debo ir tambin yo, seor? pregunt Jos a Leontes. No. Ellos ya saben lo que tienen que hacer. T baja por la escalera y sube la comida. sa es tu responsabilidad. Jos tuvo una idea, la descart, pero al final fue incapaz de resistirse a probar suerte. Qu os parece si me adentro un poco por esos bosques? Quizs encuentre alguna hierba o baya para sazonar la carne. Buena idea. Nos merecemos un suculento banquete. Jos no estaba seguro de que las plantas que haba recogido no fueran venenosas. Todas le eran desconocidas. Las probara ms tarde en pequeas cantidades. Por lo pronto, haba visto lo que esperaba ver desde lo alto de la colina. No se adverta ni rastro de las personas procedentes de la otra orilla, ante cuya visin haba echado a correr. Pero abajo en la playa haba decenas de cestos o al menos as le pareca, que estaban llenos de algn material pesado. Tena que tratarse de algo pesado, porque cada marinero cargaba slo uno. Los transportaban por la playa que rodeaba la isla, hasta el barco. La isla volva a ser una isla. La lengua de tierra haba desaparecido, inundada por la marea. l haba averiguado el secreto que con tantas precauciones protegan los fenicios. Qu es eso? Jos seal una de las cajas que haba junto a los bancos de los remeros, encajadas en unos huecos especiales, entre los orificios por donde salan los remos.

No te hagas ilusiones, cocinero. Parece plata, pero slo es estao. No sirve para comprar nada. Y de qu crees que estn hechos los sestercios, mentecato? lo contradijo el compaero con el que comparta remo. Pues de bronce, y el bronce se fabrica mezclando cobre y estao. El viejo Augusto Csar lo pasara mal si no le suministrramos estao, porque entonces debera utilizar plata, o el oro que dicen que tiene guardado en grandes cantidades en su palacio de Roma. Jos se desplaz para servir la comida a los remeros que ocupaban el siguiente banco. Cundo estar listo ese cabrito, cocinero? Cuando el capitn d permiso para encender el fuego. Remad ms deprisa, compaeros. Me apetece tomar algo ms sustancioso. Ya estoy harto de caldos. Jos crey que se haba puesto punto y final al misterio y el en gao cuando Leontes dio su autorizacin para encender el fuego y hacer el ruido normal. No obstante, an iban a producirse un par de sorpresas ms. El Halcin no se detuvo en Gadir, pero cuando se aproximaban a puerto sufri una autntica transformacin. De nuevo sacaron los tablones de debajo de los bancos, aunque esta vez los juntaron para componer una plataforma con la que taparon el foso de los remeros. Los toldos y sus soportes desaparecieron en unos compartimentos de los cuales los remeros sacaron cadenas y manillas, que se pusieron antes de que el barco fondeara en Puteoli, el puerto al que llegaban las mercancas cuyo destino era Roma. Otra novedad fue que la tripulacin del Halcin no tuvo que descargar los pesados cestos. Una tropa de soldados romanos, ataviados con vistosos uniformes, se hizo cargo del estao y lo traslad a unos carros que estaban provistos de altos costados opacos. La guardia pretoriana coment un marinero desde cubierta antes de escupir al agua. Son engredos a ms no poder, los nios mimados del emperador. El Halcin lleg a Sidn cuando an faltaba ms de un mes para que concluyera la temporada de navegacin. Jos se extra de que no emprendieran otro viaje, y an fue mayor su sorpresa cuando Lentes le pag. La paga sumaba tres veces ms de lo que haba recibido los aos anteriores por la temporada completa. No es preciso que te repita lo que te dije al principio, verdad, Asbal? No s a qu os refers, seor. No ha tenido nada de particular llevar vino a Gadir y transportar el vino que all producen hasta Roma. A los hombres les gusta cmo cocinas. Te interesa volver el ao prximo? S, seor. Me encantara. Jos estaba contento de que an faltara un mes para las fechas en que lo esperaban en Anmatea. Tena mucho que aprender para el ao siguiente, y aquellos conocimientos no poda obtenerlos en la alquera.

Jos lleg a Arimatea cuando se recoga la aceituna, tal como haba hecho los aos anteriores. Guard silencio mientras Josu intentaba hacerle ver la magnitud de sus pecados. Esa vez, sin embargo, no lo azot. A los quince aos, Jos era demasiado mayor para recibir castigo fsico. Aparte, haba algo ms, algo no expresado que haba hecho modificar la actitud del padre. Aquel hijo se haba convertido en un extrao, en una persona desconocida para l. Un extrao, y tambin un hombre. Esta impresin nada tena que ver con un tradicional y arbitrario reconocimiento de la mayora de edad. Ese Jos ya no era un joven rebelde. En sus ojos arda una firmeza inquebrantable. Era un hombre que saba con certeza cules eran su lugar y objetivo en el mundo. A Josu ese desconocido le inspir respeto y a la vez pena, pues saba que haba perdido a su hijo. Te ves distinto este ao, Jos. Sara lanz este comentario, a modo de interrogante, con un leve fruncimiento de ceo que indicaba su desconcierto. Jos cont a la chica casi todo lo sucedido, aunque omiti revelarle el destino secreto de los fenicios. No es que desconfiara de la discrecin de Sara, sino que se senta ligado por un compromiso de honor a los hombres del Halcin, a la selectsima tripulacin de la que haba pasado a formar parte. El viaje de este verano ha sido el ms emocionante de todos dijo, resumiento la experiencia. He aprendido mucho. Sara, ahora ya s lo que voy a hacer con mi vida. Ser estupenda, y quiero compartirla contigo. Ya es hora de que nos desposemos. Le ofreci una caja de cuero con adornos dorados. ste es mi regalo de compromiso. Me dijeron que Cleopatra de Egipto lo llev en una ocasin. Te voy a hacer mi reina y como tal te voy a tratar... Sara, no te ras. Hablo en serio. Ya lo s reconoci ella y le dio un beso en la mejilla, aunque sigui riendo. Es que dices unas tonteras! Es como si escuchara a mi padre, en lugar de a un amigo, transmitindome lo que ha decidido o dejado de decidir por m. No seas bobo, Jos. Slo tengo doce aos, y no puedo ser tu esposa, ni mucho menos tu Cleopatra. Qu hay en la caja? Un spid por el que debo dejarme morder como hizo ella? Lo ves? Conozco su historia. Jos tir la caja al suelo y le tom las manos. Yo te quiero, Sara. Pensaba que t sentas lo mismo, que estbamos predestinados a estar juntos. Claro que s. Siempre lo he sabido, Jos. Y me quieres tambin? Sabes que s. Siempre te he querido y probablemente siempre te querr. Eso es lo nico que importa. Por supuesto. Por qu no empezabas por ah, en lugar de perorar sobre Cleopatra? Le solt las manos y, con timidez, la rode con los brazos. Ella se acerc ms y apoy la cabeza contra su pecho. Qu agradable murmur. Jos, me ensears a besar? El joven se consagr con entusiasmo a la educacin de su futura esposa durante ms de una hora. Como amaba a Sara con todo su corazn, ni por un instante record cmo haba aprendido aquello que le enseaba. Fue en Alejandra, en el mismo lugar donde haba comprado el collar de flores de lapislzuli que iba a regalarle para los esponsales.

En Sidn, Jos haba encontrado un barco en el que viaj a Alejandra a cambio de trabajar como marinero de cubierta. Cuando la embarcacin entr en el puerto, salud con alborozo la vista del faro. Por fin voy a poder ver algo ms, musit entre dientes, con el pulso acelerado. Es la primera vez que visitas este puerto? le pregunt un marinero. Jos asinti. En cierto modo era verdad, pues nunca haba salido de los muelles ni haba disfrutado de ms de dos minutos seguidos para mirar y observar, como lo haca ahora. Parece muy grande seal con admiracin. Es la mayor ciudad del mundo despus de Roma corrobor el marinero. Tiene trescientos mil habitantes, puedes creerlo? Jos reconoci que no alcanzaba a imaginar tanta gente. Junta sumaba diez veces la poblacin de Jerusaln, la ciudad ms populosa que haba conocido hasta entonces. Su compaero, que hallaba placer en demostrar su familiaridad con la famosa ciudad, iba sealando los impresionantes edificios que se alzaban ante ellos. sa es la famosa biblioteca inform. Aunque a la gente como nosotros le interesan poco esas cosas, hay una ancdota curiosa relacionada con ella. El viejo Julio Csar le prendi fuego, y la ciudad entera sali a trasegar cubos de agua, que recoga en el puerto, para sofocar el incendio. Debi de ser un espectculo digno de verse. Seguro convino Jos. Ahora tena frente a los ojos el objeto de su travesa. Para sus adentros agradeci a aquellos alejandrinos de antao el esfuerzo que haban realizado para preservarlo. Una vez amarrado y descargado el barco, Jos qued libre para irse. Libre para adentrarse en aquella ciudad de fbula. La calle que parta del puerto era la ms amplia y ms elegante que haba visto en toda su vida. Estaba flanqueada por altas columnas que sostenan un tejado, bajo cuya sombra circulaban masas de gente vestida con ropas tan lujosas como jams haba visto Jos, ni siquiera en los hbitos de ceremonia del sumo sacerdote del templo. Tena, no obstante, un propsito, y ste no se iba a cumplir si desperdiciaba el tiempo mirando tontamente las maravillas de la ciudad. Con esta reflexin, se acerc al hombre menos imponente que le fue posible localizar, para solicitar ayuda. Disculpad, seor, podrais decirme cmo se va a ese sitio donde est la biblioteca y los sabios que imparten enseanza? El museo est en esa calle de ah, a la izquierda. Jos quiso dar las gracias al hombre, pero ste ya se haba perdido entre el deslumbrante colorido de atuendos de la multitud. Bueno, qu le iba a hacer. Si los alejandrinos iban a ser antipticos y desconsiderados, l les pagara con la misma moneda. Abrindose camino entre el gento, camin con paso decidido hacia el colosal edificio de piedra que dominaba la calle. Quiero recibir educacin anunci al imponente y moreno portero del museo. Loable deseo aprob ste. Y cmo pretendis satisfacerlo? Jos no tena ganas de perder el tiempo en conversaciones ociosas, y tampoco le gustaba que se burlaran de l. Dnde ensean conocimientos sobre las estrellas? En el observatorio. Dnde sino? Dnde se encuentra? El qu? El observatorio o el sino? Dnde est el observatorio? pregunt Jos, contenindose. El hombre seal con elegante gesto hacia la izquierda.

Jos tuvo la sensatez de volverse enseguida y regresar a la gran avenida que parta del puerto. All entr en una tienda, una especie de cmara del tesoro donde las sedas relucan con el mismo esplendor de las piedras preciosas. En cuanto logr convencer al tendero de que no conseguira tentarlo para gastar dinero, ste le indic cmo poda llegar al observatorio con instrucciones claras y sucintas. En el observatorio tambin haba un portero. Jos se prepar para sostener otra batalla verbal, pero a ese guardin del conocimiento no le interesaban los juegos de palabras. Id a esa puerta contest, sealando, y pedid que os orienten. All, un hombre entrado en aos levant la vista de un pergamino que apareca cubierto con extraos smbolos y, tras comprobar la profundidad de la ignoracia de Jos, adopt un semblante de abatimiento. Quiz quiera ayudarte alguno de los estudiantes ms jvenes dijo con un suspiro. Cmo te llamas? As... Call un instante. Me llamo Jos de Arimatea, y soy judo anunci. El estudiante joven era un hombre ms viejo que el padre de Jos. Por fortuna para ste, senta un amor apasionado por el misterio de los cielos y los significados de los cambios que era posible percibir en los movimientos de los cuerpos celestes. Para l, la navegacin era una aplicacin menor, aunque valiosa, del escaso conocimiento que el hombre haba conseguido acumular con los siglos. Como comprenders, Jos de Arimatea, deberemos realizar buena parte de nuestro trabajo durante las horas de oscuridad. La trayectoria del sol podrs aprenderla en pocos das. Pienso estudiar da y noche, seor. Tengo gran necesidad de aprender. Aqulla era la actitud perfecta para granjearse los favores de Tecrates. A continuacin ste formul a Jos una decena de preguntas prcticas sobre su experiencia, salud, costumbres, modo de vida y anterior educacin, y a partir de las respuestas le organiz la vida. Lo llev a una pequea habitacin que estaba abarrotada de mesas y de jvenes que lean pergaminos, discutiendo a un tiempo entre s sobre el contenido de sus lecturas. Tecrates golpe el mrmol del suelo con el bastn para reclamar atencin. Micah orden, ven conmigo. Aqu tienes a tu mentor present. Micah, ste es Jos. Tambin es judo. Bscale un sitio donde alojarse y comer, llvalo a los baos e intgralo al grupo con el que vienes aqu de noche. Os ver a los dos a la hora prevista para retirar la cubierta del techo. Ven lo invit Micah, sonriendo, antes de conducirlo por un laberinto de corredores hasta una puerta que daba a una calle estrecha y tranquila. Hay una vinatera cerca de aqu. Es un jardn, donde se puede pensar al amparo del bullicio. Espero que seas rico, porque yo estoy arruinado. Jos estaba a punto de descubrir la vida civilizada llevada a su ms alto grado de fruicin. Alejandra se haba concentrado durante siglos en desarrollar los placeres de los sentidos, indagar en ellos, refinarlos y elaborarlos hasta alcanzar una cima de sofisticacin insospechada para l antes de que su buena fortuna lo llevara hasta all en busca de conocimiento. El jardn estaba rodeado de muros, y se hallaba adornado con enredaderas dispuestas en elegantes arabescos y con estatuas de cuerpos desnudos, de hombre y de mujer, solos o emparejados en sutiles posturas erticas. Les sirvieron, en copas de cristal, un vino de un paladar que no se pareca en nada a los que antes haba probado Jos. Al beberlo senta unos leves chispazos de calor en la garganta y en la cabeza.

Tmalo a sorbos y no a tragos. As, amigo que has sucumbido al embeleso de las estrellas, prolongars el placer. Micah se encontraba cmodamente repantingado en su silln de mrmol cubierto de cojines de seda. Jos trataba de imitarlo, pero se senta tan torpe como un buey que se hallara atrapado en un lodazal. Tienes la sensacin de ser un patn acabado, eh? Micah haba empleado un tono amistoso, sin asomo de burla ni malicia. Te he trado aqu a propsito, Jos, para que te sintieras as... No, espera! No te enfades. Esto es Alejandra. sta es la manera como vive la gente aqu, la expresin natural de su forma de pensar. No quiero decir con ello que tenga nada de natural, al contrario. Todo se controla, manipula y complica hasta extremos rayanos en la perfeccin. Algunos alejandrinos llevan las cosas hasta lmites ms que perfectos, lo cual llega a ser bastante curioso. Pero t no corres el peligro de caer en esa exageracin, te lo prometo. No te propongo que te vuelvas como nosotros, Jos. Solamente intento mostrarte cmo somos. No desperdicies las energas en la desaprobacin, la crtica o la oposicin. Lo nico que debes hacer es adaptarte lo suficiente para no llamar la atencin y no verte as ridiculizado ni maltratado. Si lo logras, podrs concentrarte en lo que has venido a hacer en Alejandra, porque nadie te importunar. Jos reflexion sobre las palabras de Micah y le pareci que no le faltaba razn. De todas formas, como no tena nadie ms a quien recurrir, deba aceptar el consejo que ste le brindaba. Qu debo hacer? Ms tarde Micah condujo a Jos a la mansin de mrmol que era propiedad de su ta Safora. En las grandes instalaciones de baos, Jos se haba aseado, le haban dado masajes, afeitado, hecho la manicura y perfumado. Llevaba sandalias de cuero teido de rojo, suave y flexible, una tnica de lino amarillo, un cinturn de cuero verde y un manto de cenefas amarillas con borlas azules en las esquinas. Presentaba el mismo aspecto y olor que un judo de Alejandra. Me siento como un asno disfrazado de caballo se quej a Micah. ste repiti el comentario de Jos a Safora y de inmediato la mujer le ech los brazos al cuello y lo bes en ambas mejillas. Te quiero, Jos de Arimatea. Eres justo la clase de persona que faltaba en esta casa; un hombre directo y honrado. Te quedars a vivir aqu, por supuesto, mientras duren tus estudios. Se refiere a que eres diferente, y mi ta siempre est vida de novedades explic Micah a Jos ms tarde. Pero tiene un corazn de oro, es una cocinera magnfica y no pretende que vayas a compartir lecho con ella. Te encontrars bien en su casa. Necesito aprender la ciencia de las estrellas, Micah, y no la de los manjares y vinos. Y la aprenders. Todos los das, justo cuando comienza a ponerse el sol, delante de la Gran Sinagoga nos reunimos un grupo de personas. Vamos caminando hasta el museo, luego cada uno se dirige a una dependencia distinta de la academia y despus, al cabo de cuatro horas, regresamos juntos a nuestro vecindario. Las calles son peligrosas por la noche. Lo s. Durante los aos posteriores, las semanas que pas en Alejandra se convirtieron para Jos en algo ms parecido a un sueo que a una experiencia real. Los das de su estancia all tuvieron, sin embargo, un carcter trepidante, estimulante, que le hizo adquirir conciencia

de cuanto vea, saboreaba, senta o pensaba con una intensidad muy superior a la que haba experimentado antes. Desde la primera noche que acudi al observatorio, qued fascinado por la astronoma. Cuntas veces haba mirado el cielo sin saber lo que vea! Sin apreciar el orden que rega la salida y la puesta del sol, la luna, ciertas estrellas. Las fases de la luna. Los movimientos del cielo. Todos aquellos cambios podan ser observados, sistematizados y predecidos. El gran centro de investigacin de Alejandra se haba fundado haca ms de tres siglos. Durante todos esos aos los hombres haban estudiado el cielo, dejando constancia de sus hallazgos. La enorme biblioteca contena miles de pergaminos que estaban repletos de observaciones. Tambin se guardaban all copias de las obras y descubrimientos llevados a cabo por los .astrnomos de Babilonia, Grecia e incluso China. La veneracin que demostraba Jos por las maravillas que albergaba la biblioteca llam la atencin de uno de los cientos de estudiosos que trabajaban all. Aunque Jos nunca lleg a saber su nombre, contrajo con l una deuda como no la tena con nadie, ni siquiera con Mi-cah. Ese hombre tmido y retrado lo introdujo en el conocimiento de los mapas y le hizo tomar conciencia de su belleza y utilidad. Jos, que antes no saba siquiera de su existencia, los escrutaba ahora durante horas, hasta que le escocan los ojos. All, en un pergamino de la biblioteca de Alejandra, aparecan Jerusaln, Cesrea, el riachuelo que pasaba cerca de Arimatea... as como todos los puertos en los que haba estado y tambin otros nombres de lugares que jams haba odo mencionar! Todos estaban all, en un pergamino, o en dos, o en cinco. En un mapa localiz incluso el que sin duda era el punto secreto de destino del Halcin. No la colina concreta, desde luego, ni el continente o la isla mayor que haba visto conectado a ella. Pero desde Gadir, hacia el norte haba interminables millas de tierras, diez, veinte, treinta veces ms extensas que todo Israel. Entonces comprendi la precaucin de poner fundas a los remos, apagar la cocina y guardar silencio. El barco deba de haber pasado cerca de un promontorio de Galia que apareca claramente perfilado en un mapa. Teniendo en cuenta la facilidad con que el sonido se propagaba sobre el agua, cualquier descuido podra haber hecho que los descubrieran y hasta que sufrieran un ataque de los soldados romanos que ocupaban Galia. Jos pasaba das enteros en la biblioteca, sin salir a comer ni aun a hacer sus necesidades, hasta que un violento dolor de cabeza le indicaba que deba llevarse algo al estmago y aliviar la vejiga. Jos, amigo mo, te ests convirtiendo en un verdadero estudioso le deca Micah, entre veras y bromas. Deberas instalarte de modo definitivo en Alejandra. Ni en toda una vida tendras tiempo suficiente para ver todos los manuscritos de la bibilioteca. Aquella observacin le hizo tomar conciencia del paso de los das y del objetivo que lo haba llevado a Alejandra. Con los conocimientos que ya haba adquirido, durante el prximo viaje podra averiguar qu ruta seguan los fenicios. Haba aprendido, adems, el lugar que ocupaba su pas y l mismo en relacin con el resto del mundo. No poda permitirse dedicar el tiempo a aprender otras cosas por mero placer. Tena un propsito y deba ceirse a l. Se acabaron para m la biblioteca y el observatorio anunci a Micah. Me queda algo por aprender, pero eso no se ensea en el museo. Me tienes intrigado, Jos. De qu se trata? Quiero aprender a nadar. Micah cay literalmente de su asiento de mrmol, doblado de risa. Cuando recobr la compostura y le hubieron trado otra copa de vino en sustitucin de la que haba roto, tendi las manos para estrechar las de Jos.

Amigo mo, no te olvidar nunca. Me has procurado ms sorpresas en doce das de las que disfrutan la mayora de hombres en toda una vida. Te estoy muy agradecido por ello. Y yo a ti, Micah respondi sinceramente Jos, con cierto embarazo. Y an lo estar ms si me presentas a alguien que me ensee a nadar. Eso no es problema. Micah se arrellan en el silln y tom la copa. Maana es el sabbath. En lugar de ir directamente a la fastuosa cena de mi ta, me acompaars a una reunin de un grupo de hombres del que formo parte. Siempre nos encontramos al salir de la sinagoga para criticar el sermn y charlar un rato. Eso nos fortalece contra los excesos de la vida familiar que nos aguarda en casa. No te preocupes, que no llegars tarde a la cena de Safora. Mi to es uno de los integrantes del grupo y siempre sincroniza las cosas a la perfeccin. Jos haba conocido pocos miembros de la comunidad juda de Alejandra. Slo haba estado un sabbath en aquella ciudad, y lo haba pasado casi de forma ntegra en compaa de Safora. A sta le encantaba escuchar todos los pormenores que pudiera contarle sobre Jeru-saln, y en especial sobre el templo. Sueo con realizar un peregrinaje pascual deca muchas veees, pero temo que nunca llegue la ocasin. Siempre hay un nio enfermo, o mi padre, o la boda de un primo o de algn familiar. Cuando Micah lo llev a la reunin, Jos supo desde el instante en que entr por la puerta que aqul era el mundo al que deseaba pertenecer algn da. No era por las ricas vestiduras que lucan aquellos hombres ni por los cinturones y pulseras cargados de gemas que algunos llevaban. Era la seguridad que posean, el sentimiento de poder que irradiaban lo que fascinaba a Jos. Su manera de ser coincida con la descripcin que haca Rebeca de su abuelo. Ellos eran lo que quera ser l: personas calmadas, satisfechas, llenas de confianza que tenan pleno control sobre sus vidas. La comunidad juda de Alejandra no tena ningn nexo de unin con los judos que haban esclavizado los faraones de Egipto. O, ms bien, tena slo el nexo que compartan todos los judos y, como ellos, celebraba la sagrada festividad de la Pascua. Moiss, el depositario de la ley divina, haba sacado a aquellos judos de Egipto en los tiempos de la Antigedad. Estos judos haban fijado su residencia en Alejandra por decisin propia, por la belleza, la cultura y la riqueza que ofreca la ciudad. Algunos eran descendientes de la dispora, de los israelitas que haba capturado y desperdigado por todo su imperio el infame rey Nabucodonosor de Babilonia seis siglos antes. La mayora de las familias, emigradas de otras tierras, resida en Alejandra desde haca cientos de aos. Gozaban de respeto, proteccin e incluso privilegios, garantizados por las leyes del pas. Los egipcios oriundos eran menos importantes que ellos, y su categora slo se vea superada por la de los ciudadanos griegos y romanos. Tenan ms poder sobre sus vidas que los judos de Jerusaln y Judea. Mientras los escuchaba y conversaba con ellos, Jos experiment un creciente asombro. Costaba creer que fueran en verdad judos. Ellos no estaban oprimidos por nadie. Judea, en cambio, vena padeciendo la opresin durante toda la vida de Jos y la de su padre, y la vida de su abuelo haba sido brutalmente segada por la violencia del rey Herodes. Hizo mencin de ello, respondiendo a las preguntas que le haban formulado acerca de su familia. Ah, Herodes dijo su interlocutor, ese luntico. S, sin duda es una mancha en la historia de los judos. Aunque a fin de cuentas, l es un idumeo. No es de nuestra misma estirpe. Por otra parte, hay que reconocer que ha dado mucho trabajo a los menesterosos

con su incensante afn constructor. Cuntas ciudades lleva erigidas ya? Sebastea, Jeric, Cesrea, y tambin esas fortalezas y palacios. Debemos felicitarnos de que haya tenido tiempo de reconstruir el templo. Yo lo he visto y lo considero magnfico. S, lo es acord Jos. En realidad senta deseos de gritar: Pero mat a mi abuelo y rob a mi familia. Ni todo el mrmol y oro del mundo podran borrar sus crmenes. En ese momento decidi que haba llegado la hora de abandonar Alejandra. Partira en cuanto hubiera aprendido a nadar. Micah lo llev a un extremo del puerto. Al otro lado, el gran faro se alzaba imponente en su isla. Jos observ con mirada de experto los barcos que permanecan anclados all. Todos eran romanos y, a juzgar por su punto de flotacin, todos tenan vacas las bodegas. Deban de estar aguardando para recibir una carga de cereales procedentes de las generosas reservas guardadas en los almacenes que se encontraban diseminados por todo el delta del Nilo. Dese suerte a sus tripulaciones. La temporada de navegacin tocaba a su fin: a buen seguro tendran que hacer frente a ms de una tormenta durante la larga travesa de regreso a Puteoli. No me prestas atencin, Jos. Perdona, Micah. Qu decas? Deca que eres un hombre muy afortunado. Hay una profunda piscina con agua del mar justo dentro del recinto del antiguo palacio real. El gobernador romano se halla ausente, como de costumbre. Uno de sus esclavos ser tu profesor de natacin. Te presentar al vigilante de la puerta contigua al puerto. Est todo arreglado. No olvides darle una buena propina cada vez que vayas. Slo con mirar el agua, Jos revivi el terror a ahogarse. Estaba asustado. Cuntas clases se necesitan para aprender? Quin sabe? contest Micah, al tiempo que encoga los hombros. A m me ensearon de muy pequeo, y no recuerdo nada. No te preocupes. Tienes un profesor muy competente. Micah mostraba una expresin peculiar, como si contuviera la risa. Si tiene a alguien ah adentro con un ltigo en la mano, le voy a dar una paliza que se va a acordar, pens Jos. Sptimo, ste es el caballero que ha venido a nadar en la piscina dijo Micah mientras depositaba con disimulo una moneda de plata en la mano del hombre. Pasad, por favor invit con una reverencia el portero a Jos. Micah! No vas a entrar conmigo? Para qu? respondi Micah mientras se alejaba. Yo ya s nadar. En torno a la piscina haba una columnata con tejado, que daba sombra a varios divanes, mesas y tiestos de palmeras. Una joven se levant de uno de los divanes. Hola, eres Jos, verdad? Yo me llamo Nefert y ser quien te ensee a nadar. Una mujer. Jos no supo qu decir ni qu hacer. Cmo se le haba ocurrido a Micah disponer las cosas de forma que hiciera el ridculo delante de una mujer? No era de extraar que estuviera riendo para sus adentros. Vers que es muy fcil asegur la mujer. Mrame a m. Se desabroch la tnica por los hombros y sta cay al suelo. Luego se acerc al borde de la piscina, levant los brazos y se zambull en el agua. Sus abultados pechos se haban levantado al poner los brazos en alto. Jos estaba aturdido. Nunca haba visto una mujer desnuda, slo nias de corta edad, y a menudo haba fantaseado a la vista de los senos de las mujeres cubiertos por la ropa en las calles y hasta en

la sinagoga. Sinti deseos de tocarlos. Parecan ms excitantes, suaves y atractivos de lo que haba imaginado. Vergenza debera darte, se reprendi a s mismo. Con las manos intent disimular su ereccin. Nefert asom la cabeza y se puso a nadar boca arriba, con los brazos estirados a ambos lados, moviendo despacio las manos. Sonri, enseando unos dientes blancos que estaban flanqueados por unos labios de un rojo intenssimo. Tena la piel de una dorada tonalidad morena y llevaba el pelo recogido en numerosas trenzas rodeadas de aros de oro dispuestas en bucles en torno a la cabeza. Jos la miraba, mudo de admiracin. Una gruesa lnea de kohl enmarcaba sus ojos y los prpados estaban pintados de color verde. Bajo la superficie del agua vea sus pechos, que se balanceaban, flotando, y los pezones, rojos como los labios. No aprenders a nadar si te quedas ah arriba advirti la mujer. Qutate la ropa, sintate en el borde y luego deslzate hacia el agua. Yo te recoger desde abajo. Jos era incapaz de mover ni un pie. Se haba quedado sin habla. Comprendo dijo Nefert. Apoy las manos en el borde de la piscina y con un grcil movimiento se sent en l antes de ponerse en pie. Querido y joven Jos murmur. Se acerc con airoso paso y pos las manos mojadas en su cuerpo. Por encima de la tela, le rode los testculos con la mano mientras le frotaba el pene con los pulgares. Jos exhal una exclamacin. Qutate ese manto orden. Jos la obedeci. Cuando ella retir las manos, volvi a emitir un grito ahogado. La mujer ya estaba aflojndole el cinturn y enseguida le quit la tnica. Jos recibi el frescor de sus manos, que se deslizaron bajo el taparrabos, con un gemido de xtasis. Al poco eyacul, manchando la tela con un caudaloso chorro de esperma. Magnfico canturre Nefert. Eres igual que un elefante. Estoy impaciente por sentirte dentro. Hagamos el amor, mi dulce y varonil Jos. l se dej guiar con paso vacilante hasta un divn, sobre el cual lo tumb Nefert presionndole los muslos y el abdomen despus de quitarle el taparrabos. Trat de incorporarse. No, qudate as susurr ella al tiempo que sacuda la cabeza, y al hacerlo, de su pelo cayeron unas gotas de agua que fueron a parar al pecho de Jos. Dame las manos pidi entonces. En realidad fue ella quien las tom, agarrndolo por las muecas. Luego se inclin sobre l, y deposit un pecho en cada una de sus manos. Ah, qu bien exclam. No estrujes mucho, elefante mo. As es mejor. La mujer le acarici el escroto y a continuacin el pene, que aumentaba rpidamente de tamao, mientras l senta la creciente rigidez de sus pezones. Despus coloc las rodillas a ambos lados de sus muslos y con las manos gui el pene hacia una clida y suave cavidad, cuyo contacto arranc un nuevo grito de la garganta de Jos. Eres estupendo dijo Nefert. Peg las manos a las de Jos y dirigi las de ste sobre sus senos al tiempo que mova el cuerpo sobre l en sentido longitudinal. Luego se incorpor con rapidez. Con ello le dej las manos vacas, pero ya todo su ser estaba embargado de calor y de un intolerable placer que emanaba de los movimientos y las alternacias de presin de su miembro en el interior del misterio que entraa la mujer. Agarr los muslos de Nefert e intent penetrar ms hondo en ella, atrayndola hacia s. Volvi a eyacular, una y otra vez, hasta quedar tembloroso y jadeante. Ah, mi querido muchacho musit Nefert. Le bes los prpados y las comisuras de la boca. Me hace muy, muy dichosa que quisieras aprender a nadar.

Despus le ofreci pasteles de miel, vino endulzado y uvas tan rotundas como sus senos. Jos le rog que volvieran a hacer el amor, y de nuevo se acoplaron. En aquella ocasin, sin embargo, fue l quien la tumb sobre el divn y se introdujo por s solo en la clida y hmeda oquedad. Trat de moverse despacio, de prolongar las indecibles sensaciones que invadan con intensidad cada vez mayor su cuerpo, pero pronto abandon todo pensamiento o idea de control. Tras un frentico y primitivo vaivn, se vaci en ella al tiempo que profera un grito de placer. Te he hecho dao? Seguro que s... Jos estaba acongojado por el miedo y la culpa. Nefert le dio un suave beso en los labios, en seal de perdn. Lo que quiero... Dmelo, por favor. No tienes ms que decrmelo. Har cualquier cosa. Quiero nadar plcidamente en la piscina. Ven conmigo, Jos. l habra hecho cualquier cosa que le pidiera, de modo que entr sin rechistar en el agua. Ella lo sostena, mientras le susurraba al odo, indicndole que tomara conciencia de la caricia del agua en su piel, que sintiera la gozosa libertad de las manos y los pies flotando abrazados por el agua. Jos comprob que tena razn. Salieron de la piscina, volvieron a hacer el amor y despus le ense a mover las piernas con un encogimiento parecido al de las ranas. Jos se mostr alborozado cuando logr cubrir por s mismo el ancho de la piscina. Ahora nada a lo largo, Jos, a ver si te cansas tanto que no te queden fuerzas para hacerme el amor. Sus esfuerzos se vieron coronados por el xito en ambos casos. Se hace tarde musit Nefert. Me dejars ahora para volver maana? No! No, no quiero separarme de ti. Nunca. Entonces encender las lmparas. Tomaremos vino y pasteles de miel y nadaremos juntos. Las clases de natacin y los ardores de erotismo se prolongaron toda la noche. Jos haba aprendido a bucear sin miedo cuando el sol naciente transform la piscina en un espejo de tonalidades rosceas. Se acab dijo Nefert. No, no, nunca. Me has procurado un gran gozo, Jos dijo ella, y le tom las manos. Ahora yo voy a ofrecerte un regalo cuyo valor desmerece en poco al tuyo. Acompame a la columnata del lado este. No digas nada. Sintate slo a mi lado con las manos entre las mas. Mrame, querido, mira con atencin mi cara y mi cuerpo. Observa, mientras los rayos del sol se alargan e iluminan la realidad. Mira, Jos, contempla las pinturas que me embellecen y cubren las marcas de los aos que he vivido. Jos quiso volver la cara, pero Nefert le sujet con firmeza la barbilla, obligndolo a afrontar la insoportable visin de sus ojos cansados y sus pechos cados. Ya est dijo con voz apagada Nefert cuando la expresin de sus ojos le indic que haba logrado su objetivo. Lleva contigo esta ltima leccin, Jos de Arimatea. Te convenciste de que me amabas, de que hacamos el amor. Lo que sentiste provena de esto... y de esto. Seal los genitales de ambos. Eso es placer, elefante mo, no amor. Toda mujer y todo varn son capaces de hallar placer. Quien encuentra amor, recibe un regalo de los dioses. Te deseo que logres esa bendicin. Ahora te dejar solo. Ya eres un nadador competente y arrojado.

En Arimatea, Jos mir a Sara y supo que la amaba. Le refiri con detalle las experiencias que haba vivido en la biblioteca de Alejandra, la emocin que le haba producido el estudio de los mapas y las estrellas. No le cont, en cambio, que haba aprendido a nadar.

9 Las familias de Jos y de Sara reaccionaron con enojo al saber que se haban prometido en matrimonio. Con ello, los jvenes haban faltado a las normas. Segn la tradicin, era el padre del hombre quien seleccionaba a la novia. La familia de Jos quera a Sara; todos cuantos la conocan la queran. Era muy posible que, con el tiempo, Josu la hubiera elegido para su primognito. No obstante, no tena la menor intencin de hacerlo en aquel momento, cuando ella an no haba cumplido la mayora de edad y Jos era un vagabundo que se ausentaba de la alquera justo durante los meses en que haba ms trabajo. Adems, fuera cual fuese el momento oportuno para concertar el matrimonio de su hijo, sobre Josu recaa la responsabilidad, y el privilegio, de tomar la decisin. La abuela de Sara, Ester, comprenda el enfado de Josu. No obstante, aunque en pblico le daba la razn y alababa su deseo de respetar la tradicin, en privado se sinti sorprendida y complacida. Al casar a su hijo, Josu debera pagar una cantidad por la novia, y Ester estaba impaciente por recibirla. Haca ms de veinte aos que no tena dinero. Al igual que el de Rebeca, el marido de Ester haba sido ejecutado por orden del rey Herodes, que tambin haba confiscado sus propiedades. Desde entonces haba mantenido una actitud de amargura y autocompasin. Dado que era prima lejana de Rebeca, haba aceptado el ofrecimiento de asilo en Arimatea como algo que le corresponda por derecho y no como un acto de generosidad. La nica hija de Ester haba pasado el menor tiempo posible en su casa. La frialdad de su madre la llevaba a buscar el calor del hogar y los hijos de Rebeca. Ester, que la consideraba un estorbo, vea con buenos ojos sus ausencias. Aun consider una carga mayor a Sara, la hija de su hija, que fue a vivir con su abuela cuando sus padres murieron a causa de una virulenta epidemia de fiebres. As pues, Ester acogi con buenos ojos la proposicin de Jos. Estara encantada de que su nieta abandonara la casa cuando se hubiera cumplido el ao de noviazgo. Que Rebeca llevara el peso de ser su abuela, pensaba. Ests contenta, pues, pequea Sara? Oh, s, Rebeca. Lo nico que siento es que todos se hayan enfadado tanto.

Yo no estoy enfadada, pequea. Estoy contentsima por Jos. T eres exactamente lo que necesita; le dars estabilidad. Yo lo quiero y me alegro por su buena fortuna. Aunque no s si este matrimonio ser tan buen negocio para ti. Ya sabes que es un hombre ambicioso. S, lo s. Nunca se conformar con llevar una vida de campesino y habitar su reducido mundo. Hace mucho que lo s, pero al final de sus aventuras regresa aqu. Siempre necesitar volver aqu. Cuando imagino el futuro veo la alegra de su cara cuando regrese junto a m y al nuevo hijo que le dar todos los aos. Nacern a finales de verano y as no me ver nunca cuando tenga el vientre ms hinchado. Ven a darme un beso. Me haces igual de feliz que Jos. Desde que la llamada del mar lo haba llevado a ausentarse los meses de verano, Jos haba trabajado el doble que cualquier otro hombre de Arimatea durante el invierno y comienzos de primavera, cuando estaba en casa. Ese ao no fue distinto. Ayud a recolectar las aceitunas y a extraer el aceite de ellas; sembr el trigo y la avena, diseminando la simiente de dos campos arados en el tiempo que tardaban dos hombres en sembrar uno. Era invierno, la estacin de las lluvias, y como los dems, perdi la nocin de lo que era llevar ropa seca. Le bastaba, no obstante, con el calor de su dicha y el ardor del peligroso plan que haba concebido para el verano siguiente. Nunca le asaltaba el cansancio ni el malestar. Como de costumbre, la festividad de las Luces, que se celebraba durante los das ms cortos del ao, fue una buena ocasin para celebrar una pausa de regocijo en medio de los meses de la siembra, del pesado trajn por los empapados campos. Cada familia encenda una lmpara de aceite justo al anochecer y la depositaba en la calle, frente a su casa. Jos baj con Sara al pueblo para ver el alegre titilar de las llamas todas las noches, durante los ocho das que duraban los festejos. De regreso a casa se detenan bajo el ramaje de un almendro y l le dispensaba ms lecciones sobre el arte de besar. Como estaban prometidos, aquello se consideraba algo aceptable, normal incluso. En febrero disminuyeron las lluvias y con frecuencia disfrutaban de das enteros de sol. Los campos se tean de verde con el nacimiento de las plantas, y el almendro al que llamaban el rbol de las lecciones se cubri de flor casi de un da para otro. Faltaba poco para la fiesta del Purim. Todo el mundo contaba los das y comenzaban a correr las bromas sobre el dolor de cabeza que aguardaba a todos los varones. Nadie conoca el origen de la norma pues el Purim era, ante todo, una fiesta religiosa, pero era obligado que todos los hombres sin excepcin bebieran vino hasta acabar ms o menos borrachos. La celebracin, que se prolongaba durante buena parte del da y de la noche, se desarrollaba en la plaza del pueblo. El padre de Jos, Josu, tom la precaucin de mandar tapar el pozo comunitario que haba en el centro hacia media tarde. La msica, la danza y las bromas eran componentes esenciales del Purim, y siempre haba la posibilidad de que un grupo de cumplidores borrachos tuviera la ocurrencia de zambullir a un amigo para darle a beber agua en lugar de vino. Jos levant a Sara en brazos para poder sentir su cuerpecillo cerca del suyo y amenaz con arrojarla al pozo antes de que colocaran la tapa. Le encantaron sus chillidos y su fingido forcejeo. Excitado, lament que an no estuvieran casados. A partir del Purim aumentaron los quehaceres. El incremento de las horas de luz impuls el crecimiento de la cebada y dio mayor margen de tiempo para trabajar en los campos. Encorvado, Jos segaba la mies y la reuna en haces que recoga tras l Amos, su hermano menor, para formar las gavillas. El otro hermano, Caleb, an era demasiado pequeo para ayudar. En los campos contiguos, las otras familias del pueblo realizaban

las mismas labores, y entre todos creaban un bullicioso ambiente en el que no faltaban las competiciones y las cabriolas cuando algn breve chubasco propiciaba una tregua entre el calor y las fatigas del trabajo. Al igual que el resto de hombres, Jos acababa con el cuerpo dolorido al final de la jornada. La cosecha fue, con todo, abundante, y adems era primavera. Al atardecer iba a buscar a Sara y ambos paseaban, cogidos de la mano, hasta su rbol especial. Har que tengas una vida ms maravillosa de lo que puedas imaginar prometa Jos a su amada. Ya lo es responda ella con un beso. Las eras eran unos recintos circulares de tierra sin enlosar, que con las dcadas de uso haban adquirido la lisura y dureza del mrmol. Todo el mundo participaba en la trilla. Los hombres se turnaban en las eras para esparcir la cebada y luego apisonarla con los pesados maderos tachonados de clavos que arrastraban las muas. As se separaba el grano de la paja. Las mujeres tambin se turnaban para llevar leche y vino aguado a los hombres. Con la trilla se levantaba mucho polvo. An era mayor el polvo cuando se aventaba. Al lanzar al aire el producto que se obtena de la trilla, el grano, ms pesado, caa al suelo mientras las livianas ahechaduras se alejaban flotando a merced del viento. Los nios disfrutaban corriendo por las eras, esquivando las briznas, tropezando, estornudando y riendo. Una buena cosecha y el ao del compromiso de Jos, sta fue muy copiosa era siempre motivo de celebracin. Cuando las mujeres hubieron tamizado y guardado la cebada en tinas, todos se congregaron para entonar salmos de agradecimiento al tiempo que separaban una dcima parte de lo recolectado, el diezmo dedicado a Dios que ms tarde acudiran a recaudar los funcionarios del templo. No hubo cnticos cuando guardaron en el granero el impuesto destinado al rey Herodes, una tercera parte de la cosecha que se llevaran sus recaudadores. Dos de las festividades religiosas ms importantes se celebraban en primavera, la Pascua y Pentecosts. Josu insisti en que sus hijos lo acompaaran al templo de Jerusaln para ambas celebraciones, y as volvieron a comenzar las discusiones. Claro que pienso ir a Jerusaln por Pascua, padre. Quiero llevar a Sara este ao. No habr problema porque madre y Rebeca tambin irn, como de costumbre. Pero por Pentecosts estar navegando. Por favor, tenemos que repetir la misma discusin todos los aos? No podemos pasar al menos unos das de armona juntos por la Pascua? El enojo de Josu imprimi un clima taciturno a la comitiva que integraba su familia y unos cuantos habitantes del pueblo el primer da de caminata hacia Jerusaln. Durante la segunda jornada, sin embargo, encontraron a otros grupos de peregrinos que hacan el camino alegres, cantando. Entonces, incluso Josu se desprendi del mal humor. Cada paso que daba lo aproximaba a la casa de Dios, y para una persona tan profundamente religiosa como l, aqulla slo poda ser una ocasin de jbilo. Llevaba consigo las obligadas espigas de cebada, cuidadosamente elegidas y reservadas para ofrecerlas en simblico sacrificio a Dios, en su templo. Adems, su hijo mayor, su primognito, cargaba a hombros un cordero del rebao de Arimatea, cuya sangre sera derramada en el sagrado altar de Dios, tal como haba ordenado en la Ley. Despus lo asaran y, juntos, sus familiares y los representantes del pueblo lo consumiran en un banquete, reiterando su dedicacin y agradecimiento al Altsimo.

Josu ech atrs la cabeza y sum su potente y hermosa voz a los cantos. En toda mi vida no haba visto tanta gente ni odo tanto rui doexclam Sara. Aqulla era la primera vez que iba a Jerusaln. No te sueltes de mi mano ni por un instante, porque sino te arrastrara la multitud. He odo decir que Jerusaln tiene ms de diez mil habitantes, pero en Pascua esa cantidad se multiplica por diez. Es imposible que haya bastante aire para que respiren tantas personas, Jos observ Sara, apretndole an ms la mano. S lo hay, no te preocupes. Despus del banquete, algunos ya se marchan. Te llevar a verlo todo la semana que viene. Hay una calle entera que est llena de tiendas de especias. Huele de maravilla. Pues ser un buen cambio, porque con toda esta gente y los corderos, huele bastante mal. T has estado tantas veces aqu, Jos, que debes de conocer todas las calles, adems de todos esos sitios de los que me has hablado. Era tanta la apretura en Alejandra como la que hay ahora aqu? Jos guard silencio un momento, recordando. Despus levant la mano de Sara y la bes. No respondi. Alejandra era muy diferente. Procur proteger a Sara de los codazos y empellones con el torso y los hombros, as como aliviar su agobio evocando un mar abierto y solitario, barrido por limpias y vigorosas brisas. Su prximo viaje iba a ser el ms importante de todos. Jos pas dos das en Sidn antes de ir al encuentro del Halcin. Volvera a admitirlo Leontes ese ao, o volvera a emplear al antiguo cocinero? ste deba de haberse recuperado haca meses de la fractura de brazo. Tengo que hacer este viaje, se repeta con urgencia, con el mismo martilleo incesante del canto de la cigarra. Estaba obsesionado y asustado, y al mismo tiempo ansioso por conocer cul sera su destino. Con los aos haba acumulado abundante informacin sobre Sidn. Conoca el antiguo barrio portuario, sus tiendas y hospederas. Saba dnde poda ir, qu zonas convena no frecuentar, qu delicias y placeres se hallaban al alcance de las personas con dinero, por ms extravagantes que fueran sus deseos y apetitos. Acudi al burdel ms caro y lujoso de la ciudad. Al principio el propietario le impidi el paso. Aqu no dejamos entrar a marineros pobres ni a muchachos. Quiero una egipcia con piel dorada y labios rojos inform Jos, al tiempo que depositaba en la mano del hombre un ureo de oro. La mujer de pezones dorados y prpados azules ofreci a Jos delicias que no alcanzaba ni a soar el comn de los hombres, pero l las rechaz. Necesitaba alivio y no estimulacin. Los meses de invierno haban sido un tormento de represin. Cada vez que Sara lo besaba o se apretaba contra l, el cuerpo, le reclamaba ms. Se haba contenido por amor hacia ella, pero los recuerdos de Alejandra haban sido casi irresistibles. Agradeca a Dios la constante exigencia de las extenuantes labores del campo. Con su moneda de oro, Jos compr tres horas: siete orgasmos. La refinada prostituta le dio una palmada en las sudorosas nalgas al acabar.

T eres el tipo de joven semental, marinero. No malgastes el dinero en un sitio como ste ni en mujeres como yo. Por unas pocas monedas, cualquier prostituta de la calle te dar lo que necesitas. Se abrir de piernas de pie, apoyada en la pared de un callejn. Dispones para vestirte del tiempo que falta para que se vace la arena del reloj. Jos hundi la cara en uno de los cojines de seda que se hallaban diseminados por la cama y rompi a llorar. Le avergonzaba aquella necesidad carnal que senta. Cuando hubo traspuesto la abigarrada puerta del burdel, no obstante, not enseguida el olor del mar suspendido en el aire y ech a andar con paso inseguro, pero con el corazn liviano, concentrando toda su energa mental en la culminacin de los planes y preparativos que haba realizado. Leontes debera aceptarlo como cocinero. Jos haba practicado incluso el arte de la condimentacin para aportar variedad y sabor a la montona dieta de potaje de cebada y lentejas de los marineros. Una mujer de Arimatea, a la que se consideraba un genio de la cocina, se haba avenido, divertida, a ensearle algunos trucos. Llevaba unos saquitos de hierbas aromticas secas y de especias molidas en el hatillo de la ropa, y tambin un pequeo papiro enrollado, en el que aparecan diminutas reproducciones de los mapas celestes y el perfil de la costa de Galia. Lo asalt un hambre atroz, una avidez de comida mucho menos perturbadora que los reclamos de la carne. Se dirigi sin tardanza a una tienda de vveres y se atiborr de pan, leche y potaje de cebada con carne de cabrito. Esa noche, en la hospedera de los marineros, se atiborr de exagerados relatos de peligrosas tempestades y exticas descripciones de diversos puertos. Aqul era el tipo de conversaciones que mantenan los marineros. Era estupendo hallarse de nuevo en el mundo que haba elegido. Haba cuatro nubios en una taberna de Gadir cont l a su vez. Crean que porque yo no era un gigante sera fcil robarme. No se les ocurri pensar que para un hombre bajo es ms fcil atacar all donde ms duele con una patada o un cabezazo... Haba escuchado referir esa ancdota al contramaestre del birre-me en el que haba navegado dos aos antes, y ahora la reproduca como propia. Eso hacan todos. Les tena sin cuidado que las historias fueran verdicas, con tal de que estuvieran sazonadas de accin y carcajadas. Qu, Asbal? Cmo has pasado el invierno? pregunt Anbal. Lo normal. Trabajando las tierras de mi padre como un esclavo. Ofrec a Astarte una libacin para celebrar la llegada de la hora de trocar la esclavitud del campo por la esclavitud en la cocina. Me estoy convirtiendo en un virtuoso de la mentira, pens Jos mientras sonrea al fornido fenicio. Estaba tan contento que no caba en s de gozo. Leontes lo haba elegido a l como cocinero del Halcin. Pronto descubri que haba franqueado una barrera cuya existencia desconoca. Ahora lo aceptaban como un miembro ms de la selecta tripulacin. Puesto que el ao anterior los hombres le haban dispensado un trato correcto, no haba advertido el recelo que como intruso despertaba en ellos. Ese verano hablaban de todo sin disimulo delante de l, incluso de su vida privada. Cuando les cont que acababa de prometerse en matrimonio, recibi una pltora de consejos, entre los que se contaban la conveniencia de tener encerrada a su mujer durante la temporada de navegacin o la manera de apaciguar a un beb aquejado de clicos. Dado que el miembro ms joven de la tripulacin le llevaba siete aos, Jos fue adoptado por unanimidad como benjamn.

Por primera vez en su vida Jos hizo amigos. Durante su infancia, en Arimatea no haba nios de su edad. Con el autntico Asbal haba pasado slo dos das y con Micah, unas pocas semanas. La amistad fue una revelacin que barri la soledad de su vida. En ocasiones Jos se planteaba desistir del plan que se haba trazado, pues tena la vaga sensacin que sera un acto de deslealtad para con sus amigos. A pesar de ello se mantuvo firme en su propsito. Era demasiado importante para abandonarlo. Por las noches, en cubierta, se despertaba a intervalos para estudiar el firmamento y memorizar la posicin de las estrellas. Cuando echaron anclas en la isla del estao y Anbal y Leontes desembarcaron, Jos fue grabando en la memoria las variaciones de nivel que imprima la marea en la playa hasta que anocheci. Haba llegado el momento de actuar. Form un prieto fajo con la tnica y el taparrabos, sujetndolo con el cinturn, y lo dej en un rincn de la popa. En silencio, con todo el cuerpo en tensin, baj la escalera y se dirigi a nado hacia la playa, realizando los movimientos aprendidos en Alejandra y que haba estado practicando en secreto, en seco, durante el invierno. No tuvo dificultad para desplazarse con sigilo hasta el otro lado de la isla y agazaparse a la sombra de la colina, a espiar a Leontes y Anbal. Los dos hombres mantenan una amigable discusin en torno a la supuesta superioridad del vino que se elaboraba en Chipre. Jos permaneci agachado durante horas, con los miembros agarrotados, acechado por una peligrosa somnolencia. Las apagadas voces de Leontes y Anbal tenan un efecto soporfero. Ests seguro de que vern el fuego? El cielo est bastante cubierto esta noche. Estas palabras lo despertaron al acto. Siempre lo han visto respondi, seguro, Leontes. Ya se est formando el istmo. Vendrn, no te quepa duda. Ojal supiramos con la misma certeza cunto estao van a traer se lament Anbal. Hubo un ao, recuerdas?, en que slo recibimos siete cestos. Aun as, obtuvimos beneficios. O no? Y hubo otro ao en que fue tan abundante que tuvimos que arriesgarnos a transportarlo tapado con mantas en cubierta porque no nos quedaba ms sitio. Esas criaturas son brbaros, Anbal, no negociantes. No es posible hacer tratos con ellos de una forma normal. Traen lo que se les antoja, y nosotros no podemos decir nada. Si protestramos, tal vez decidiran no venir ms. Me gustara saber de dnde lo extraen. As podramos encontrar la manera de procurarnos un mayor suministro. Nunca lo sabremos. Hace siglos que nuestros barcos siguen la ruta secreta y siempre ha sido igual. Este es el nico modo posible de hacer negocio. Nunca nos dejarn poner los pies en su tierra. Son brbaros, pero no idiotas. Mantienen a salvo sus secretos. Aquella conversacin estaba despejando los interrogantes de Jos. Haba acertado al ir a espiarlos. Era evidente que la tripulacin no saba nada de la existencia de la faja de tierra ni de los hombres que traan el metal. Qu hacemos?, haba preguntado el ao anterior una vez que hubieron abandonado el barco Leontes y Anbal. Esperar, le haban contestado. Ese ao se haba repetido la misma escena. Mir con ansiedad el cielo. La luna permaneca oculta por las nubes. Si stas se despejaban, tal vez tendra que pagar con la muerte su indiscrecin. Por fin. Jos se sobresalt al or el vozarrn de Anbal, y a punto estuvo de caer. Tena las piernas entumecidas a causa de la inmovilidad.

A lo lejos se vean diminutos puntos de luz. Con gran cautela y parsimonia, Jos extendi una pierna, dobl la rodilla, el tobillo y los dedos del pie, soportando las agudas punzadas de dolor. Despus repiti la misma operacin con la otra pierna. Las luces se estaban acercando. Tena que hallarse en condiciones para correr si las antorchas de los brbaros amenazaban con revelar su presencia. Quiero verlo todo pens con desesperacin. Es preciso. Tengo que or lo que dice Leontes. Tengo que enterarme de todo: qu clase de hombres son esos brbaros, qu lengua hablan, cunto les pagan los fenicios por el estao. Quiz pueda esconderme entre la espesura de la colina. La vegetacin llega casi hasta la playa. A nadie se le ocurrir levantar la vista. Comenz a desplazarse, centmetro a centmetro, mientras las luces avanzaban por la lengua de tierra. Al poco le lleg el sonido apagado de unas ruedas en movimiento. Entonces avanz con mayor rapidez, convencido de que Leontes y Anbal estaran mirando frente a s y no a sus espaldas. Haba una buena espesura de matorrales, pero sus hojas rgidas producan demasiado ruido con el roce. Busc de forma infructuosa algo que no lo delatara al tocarlo y sigui avanzando a rastras, apoyando los codos en el arenoso terreno. Un rbol. Tena un tronco grueso, tras el que poda esconderse, y, gracias al Dios bendito, junto a l creca una mata de altos helchos. Se refugi all. El sonido de las ruedas era cada vez ms audible. Levant la cabeza y mir entre las vaporosas frondas. Qu clase de abominacin era aqulla? Jos solt los helechos para no delatarse. Estaba aterrorizado. Aquellos hombres no eran hombres, ni siquiera brbaros, sino una especie de espantosas fieras. Lo haba visto claramente a la luz de las antorchas. Tenan la piel de color azul. Emitan una suerte de sonidos, que estaban dotados de una extraa musicalidad. No poda mantenerse en la incertidumbre. Volvi a separar el he-lecho. En el supuesto de que fueran animales, se trataba de animales que caminaban erguidos, como las personas, y al igual que ellas cubran su desnudez con algn tipo de ropaje que se sujetaban a la cintura. Azules. Qu clase de criatura tena la piel de color azul? Por qu no? Los nubios tenan la piel negra, los egipcios parda, los griegos blanca. Por qu no poda haber un pueblo de hombres azules? Jos observaba con fascinacin. Los sonidos que haba odo deban de ser su lengua. Tena una extraa y bella sonoridad. Leontes. Dnde estaba? Conoca l ese lenguaje musical? Jos estuvo a punto de emitir un gruido. Claro. La marea baja que descubra el istmo haba ensanchado tambin la playa. Leontes y Anbal se hallaban en la playa, aunque demasiado lejos para or lo que decan. La distancia le impeda asimismo percibir con claridad la cara azul del hombre con quien hablaban. Aquel individuo, que iba vestido con una larga tnica de color plido con capucha, deba de ser el jefe de la tribu azul. Los dems hombres azules descargaban cestos de estao de los carros que Jos haba odo desplazarse. Debo regresar al barco. Cuando los hombres azules se lleven los carros vacos por la lengua de tierra, tendr que alejarme porque Leontes ordenar que dispongan la pasarela en cuanto haya suficiente luz. Por poco. Me ha faltado tan poco para enterarme de todo. Por qu no habr tenido en cuenta que la playa se ensachara?, se recriminaba Jos, crispando los puos.

10

Y qu habras hecho de haber previsto que iba a ensancharse la playa, ingenioso Jos de Arimatea? Salir caminando como si nada y preguntar a Anbal si les haba quedado un poco de vino para invitarte. Jos se carg un pesado cesto a los hombros y ech a andar en fila hacia el barco. Ese ao le haban permitido participar en las labores de carga. An no se le haba pasado el enojo por no haber logrado obtener todas las respuestas que buscaba. Su admiracin por los fenicios era, con todo, mayor que nunca. Era un rasgo de ingenio el hecho de haber elegido para los suministros de estao un lugar que variaba con la marea. Ahora la tierra era slo una distante lnea de acantilados y rboles. Nadie creera que hubiera un camino que conectaba con ellas, oculto bajo las olas. Genial. Aunque, bien mirado de quin haba sido la genial idea? Jos solt una carcajada. Los fenicios no haban elegido esa playa. Ellos haban descubierto la ruta para llegar a ella, all por la poca de expansin de su imperio, pero debieron de ser los hombres azules, quienes conocan la existencia del istmo, los que fijaron las condiciones de entrega del estao. El secreto que con tanto celo guardaban los fenicios acababa all. El mayor secreto se hallaba en algn lugar de la lejana, protegido por los brbaros. Tan slo ellos saban dnde se encontraba el metal. Se asemejaran sus risas a la msica, igual que su lengua? Seguramente se haban redo muchas veces de los poderosos capitanes de los barcos negros. Qu es lo que te hace tanta gracia, Asbal? Jos volvi la cabeza hacia el compaero que se hallaba detrs de l. Estaba recordando todas las veces que me he quejado de lo que pesan mis ollas de potaje. Agradezco al cielo que no comamos lo que hay en estos cestos. Comenz a llover cuando el ltimo grupo de marineros suba la carga por la pasarela. Otra comida fra dijo Anbal con pesar. Apenas ha despuntado el da. Confiaba en que podramos navegar lo bastante lejos para encender la cocina antes de que cayera la noche. Jos baj la mirada, por temor a que Anbal advirtiera un brillo de regocijo en sus ojos. Ir a la colina a buscar ms hierbas. Si encuentro mostaza, la comida parecer menos fra condimentada con ella. Tmate el tiempo que necesites para encontrarla dijo Anbal tras observar los espesos nubarrones del cielo. No levaremos anclas hoy, y quiz tampoco maana. La escarpada costa se alzaba al otro lado, difuminada por la lluvia. De todas formas, le bastaba su borrosa imagen para dirigirse a nado hacia ella. Jos at el cinturn a una elevada rama para identificar el lugar donde dejaba la tnica y las sandalias. Tendra que volver nadando al mismo sitio, vestirse rpidamente y regresar al barco antes de que repararan en su tardanza. Al zambullirse en el agua, not asombrado la presin que ejercan las corrientes. Por un momento, stas lo sumergieron, producindole un sentimiento de pnico. Luego reaccion, pataleando con fuerza, y justo a tiempo logr asomar la cabeza y respirar. Dnde estaba? Podra errar la direccin y perderse en la inmensidad del ocano. Calma, Jos se dijo. Piensa en lo que haces. Agit la cabeza para retirarse el pelo de la cara. All! Algo de color rojo. Era su cinturn. Deba girar a la derecha para dirigirse a la otra orilla. Esta pareca hallarse a cien millas de distancia. Sera capaz de llegar? Tena que conseguirlo. Lo conseguira.

Jos no supo de dnde haban salido, pero en cuestin de segundos, mientras caminaba con paso vacilante por una caleta de guijarros, se vio rodeado por seis azules brbaros. Hablaban muy deprisa en su extraa lengua, que ahora sonaba menos musical, ms agitada. Lo empujaron por una cuesta y luego lo ataron a una elevada roca que se ergua solitaria sobre el terreno. Tir para comprobar la resistencia de las anchas tiras de cuero que lo aprisionaban y comprob que eran duras como el hierro. Dos de ellas lo mantenan sujeto por el pecho y los brazos, con la espalda pegada a la roca; otra le inmovilizaba las piernas, un poco ms arriba de las rodillas. Dos de sus captores se haban puesto a discutir. Uno blanda una espada de hoja ancha; el otro mova frenticamente los brazos ante el guerrero. Jos concibi la esperanza de que este ltimo estuviera tratando de salvarlo e hizo votos por que sus esfuerzos dieran fruto. Dnde estaban los otros cuatro? Haban desaparecido de forma tan misteriosa como se haban presentado. Estaba demasiado asustado para ocuparse ms de esa cuestin. El hombre que gesticulaba era ms bajo y ms flaco que el que blanda la espada. De arriba cay una lluvia de guijarros, que fueron a parar en su mayora detrs de Jos, contra la piedra, aunque no se salv de recibir el impacto de algunos. se fue el anuncio de la llegada de un nutrido grupo de personas que se quedaron observndolo con patente odio en la mirada. Hasta sus ojos eran azules! Si al menos lograra vivir para explicar a sus amigos que existan hombres azules con ojos azules! Lo acusaran de mentiroso, no le caba la menor duda, pero pronto se echaran a rer y volveran a llenarle la copa con el vino al que atribuiran la invencin de tales absurdidades. Jos cerr los ojos. No llor, pues su desesperacin era demasiado profunda para provocarle el llanto. Cuando los abri, vio al jefe que llevaba la larga tnica con capucha; sta era de un tejido plido que pareca brillar con un resplandor propio. Aquel hombre le result muchsimo ms amedrentador que el que portaba la espada. Sinti que la sangre se le helaba en las venas. No deberas haber venido aqu, fenicio dijo el jefe en un griego impecable. Oh, seor, ahora ya lo s... No tengo malas intenciones... seor, os lo juro... No dir nada... soy una persona pacfica... seor, har cualquier cosa... cualquier cosa que me digis... balbuci, al borde de las lgrimas, casi a punto de rer, medio enloquecido por el alivio. Voy a hacerte unas preguntas anunci el jefe. Debes responder la verdad. Sabr si mientes, y si lo haces, te mataremos. Dir la verdad. As lo hizo. Jos cont al jefe todo cuanto ste quiso saber. Le habl de los aos que haba pasado en los barcos, le revel su nombre y su condicin de judo que se haca pasar por fenicio. Por qu has venido nadando desde la isla? Para averiguar de dnde proviene el estao. Tiene que ser muy valioso porque de lo contrario los fenicios no tomaran tantas precauciones para mantener en secreto la ruta. Y de haber encontrado el estao, qu habras hecho entonces, Jos de Arimatea? Acaso pretendas robar una pequea cantidad y venderla? Ah, no! Qu intencin tenas, pues?

Quera hacer una fortuna, seor, y no ganar unas cuantas monedas. Quera convertirme en mercader yo mismo, igual que los fenicios. Por eso estudi las estrellas, para poder aprender la ruta. No te diste cuenta de que te lo impediran? No es difcil matar a un hombre o hundir un barco. Jos haba olvidado que estaba prisionero. Se hallaba por completo absorto en la perfeccin del plan que haba forjado, el proyecto que haba inspirado todos sus actos con la promesa de procurarle cuanto deseaba. Inclinaba con estusiasmo la cabeza hacia su interrogador. Hasta entonces no haba tenido ocasin de comentar con nadie su plan. No lo entendis contest con vehemencia. Los fenicios no tienen por qu enterarse. Ellos recogern su estao y lo vendern a los romanos, igual que siempre. Pero yo vender el mo en Israel, al rey de all. l acua sus propias monedas para su pas, y todas son de bronce. Los romanos no permiten que circulen ms monedas de oro y plata que las que se acuan en Roma. Tal como estn las cosas, Herodes compra a los romanos parte del estao que stos adquieren a los fenicios. Si yo se lo vendiera directamente, podra pagrmelo al mismo precio que lo compra el emperador de Roma a los fenicios. Aunque sea elevado, por fuerza ha de ser inferior al que exige Augusto. Sabes qu precio es se? No, seor. Conoces a ese rey de Israel? No, seor. Y sin embargo arriesgas la vida para encontrar el estao, sin haber negociado la venta? No puedo vender lo que no poseo. Me asombra que conserves al menos una infinitsima capacidad para reconocer la realidad seal el jefe, sonriendo. Jos detuvo sin vacilar la mirada en aquellos ojos azules que tena delante. Creo que puedo lograr que se hagan realidad mis esperanzas si trabajo duro y me mantengo fiel a las leyes de Dios. Ah, s, el Dios nico de los judos. Me interesa ese tema. Me gustara hacerte algunas preguntas al respecto, pero ahora no hay tiempo. Van a matarme? pregunt Jos, apesadumbrado. Los dumnoni harn lo que yo les ordene. Te soltaremos para que puedas volver a tu barco. E jefe grit algo en aquella melodiosa lengua brbara y el individuo de la espada cort las ataduras. La marea te ha transportado a una gran distancia, pero ests de suerte aadi. Ahora ha variado la tendencia, para llevarte de regreso. No contars nada de lo que has hecho ni de lo que has visto. No me atrevera! asegur Jos. Leontes me azotara y luego me arrojara por la borda para servir de alimento a los peces. La suerte le fue propicia una vez ms. Al mirar hacia la pedregosa ladera de la colina que se alzaba detrs del pilar al que lo haban atado, vio las caractersticas flores amarillas de una planta de mostaza. Puedo coger un poco? pregunt. Siempre que no reveles su procedencia puntualiz el jefe. Ahora vete. Puedo volver cuando me sea posible? Para comprar estao? S, y para aprender vuestro idioma. Quizs entonces no estis vos aqu para traducir.

O para salvarte la vida. Dar rdenes a Gawethin para que te dispense una buena acogida y te busque un profesor... Es el hombre que lleva la espada. l es el jefe de la tribu. Yo soy un sacerdote aadi el encapuchado al advertir la confusin de Jos. Cuando regreses, llama a Gawethin antes de llegar a la orilla. Grita la palabra sennen. Es el nombre de la planta que has recogido; servir para identificarte. Fiuu! exclam Anbal. Estas gachas fras estn picantes a rabiar. Pero dan calor al estmago, no?

11 Cuando el Halcin se hallaba a un da de navegacin de su puerto de origen, Sidn, Jos fue a ver a Leontes. Seor, he decidido no embarcarme la temporada prxima. El capitn lo mir con expresin adusta. Acaso sabe lo que hice? A Jos le palpitaban las sienes con tal violencia que temi que Leontes oyera sus latidos. Sospecha algo? Te parece demasiado duro el trabajo, Asbal? No, seor. Me gusta. Pero voy a casarme dentro de un mes y no s cmo se tomara Sara... mi mujer... que estuviera fuera de casa la mitad del ao. Sabe que eres marinero, no? S, seor. Bueno, ms bien sabe que lo he sido hasta ahora. No tardars en darte cuenta, Asbal, de que no existe mujer capaz de ocupar el lugar del mar en el corazn de un hombre seal Leontes al tiempo que sacuda la cabeza. De todas formas, tendrs que averiguarlo por ti mismo. Cuando eso ocurra regresa con nosotros, aunque no puedo garantizarte el puesto de cocinero. Volver a emplear al que tena antes. No le sent nada bien no poder venir este ao. Echa de menos el Halcin. Yo tambin lo aorar, seor. Jos saba ya con certeza que aorara el barco, y sobre todo a sus amigos. Estos estuvieron tomando el pelo sin respiro al novio hasta que amarraron la nave y con ello concluy de modo oficial el viaje. Aunque bienintencionadas, las chanzas resultaron un tanto embarazosas, pues siempre se centraban en cuestiones como la fogosidad de la juventud y los placeres del lecho conyugal. Jos se exasperaba cuando conseguan ruborizarlo. En tales ocasiones, entre sus compaeros reinaba en cambio el alborozo. Todos insistieron en ir a celebrar el inminente matrimonio a una taberna del puerto.

No paris de servir vino hasta que todo el mundo haya perdido el conocimiento grit Anbal. Paga Leontes. Los ruidosos vtores de la tripulacin bastaron para hacer huir del establecimiento a los pocos clientes ajenos a ella. En la cocina pusieron a asar el cordero que haba dado su sangre para el sacrificio de agradecimiento a Poseidn. Los marineros acabaron, en efecto, muy borrachos, incluido Jos. Sin embargo, nadie perdi el conocimiento. Dado el secreto que rodeaba la actividad del Halcin, todos haban adquirido haca aos una autodisciplina que asuman de modo automtico. Tal vez fuera porque Jos haba pasado mucho menos tiempo en el Halcin o porque aquel ltimo viaje le haba brindado su primera experiencia de camaradera y de integracin en un grupo, o quiz por algn otro motivo, pero lo cierto.es que cuando le ofrecieron un regalo de boda se desmoron, cediendo a un incontrolable arrebato de llanto. Yo... no s... cmo... cmo... daros... las gracias. Todos haban puesto un denario de su paga en una de las escudillas que l utilizaba en la cocina. Apretndola contra el pecho, los mir con ojos llorosos. Os quiero mucho. Solloz. Djate de sensibleras, Asbal. Mira que as das mala fama a los marineros. Gurdatelas para tu mujer! grit el contramaestre. Jos cedi la dcima parte del regalo al templo en ofrenda de gracias. Tambin realiz los sacrificios habituales, pero en lugar de volver enseguida a Arimatea fue a las antiguas ciudades portuarias de Jaf-fa, Jamnia, Azotus, Paralius y Ascaln. Esta ltima, Ascaln, era un diminuto estado, un principado independiente dentro de Judea. El rey Herodes la haba cedido a su hermana Salom, para que viviera all. Si la dama continuaba manteniendo el favor de su hermano, lo heredara a su muerte. De todas formas, ella ya se autodenominaba reina. Herodes lo hizo para que ella tuviera otro sitio donde mandar, y as sacrsela de su palacio explic a Jos un antiguo marinero de rostro arrugado. Es una tirana a cuyo lado Herodes parece un inocente cordero. En realidad Ascaln no era ms que una enorme finca que comprenda un pueblo y un pequeo puerto. En toda ella se adverta sin embargo una inmaculada pulcritud, tanto en los fastuosos jardines palaciegos de la reina como en las letrinas pblicas del puerto. El nico elemento discordante era un pequeo barco de ruinoso aspecto que flotaba precariamente en el punto ms alejado del muelle. Qu es esa carraca? pregunt Jos a su compaero. La caja de especias de Salom, lo llamamos nosotros contest el viejo, escupiendo al suelo. Hace dos aos, le sorprendi una tormenta en el mar y los vientos lo trajeron hasta aqu, a punto de zozobrar. Salom lo reclam al enterarse de que transportaba un valioso cargamento de especias que procedan de la India. Por qu no lo salvaron los propietarios? Parece que an podra repararse. Para qu tomarse la molestia? Haban perdido la carga en la que haban invertido su dinero. Adems, Salom dijo que no podan repararlo e irse sin ms, que tendran que pagrselo para recuperarlo. Los dos propietarios, que eran egipcios, le lanzaron unas maldiciones que habran acobardado a cualquier mujer normal, pero como todo el mundo sabe, ella no tiene nada de normal. Jos subi al barco y lo revis centmetro a centmetro. Despus se sumergi bajo el agua cien veces como mnimo para cerciorarse con toda meticulosidad del estado del casco.

se era precisamente el tipo de embarcacin que andaba buscando. Ya haba descubierto en otros puertos que sus ahorros no eran suficientes para comprar un barco en buen estado, ni siquiera uno pequeo. Cunto pedir por l? pregunt al viejo. Ms de lo que vale, seguro, aunque desconozco la cantidad exacta. Te interesa? Jos respondi que s, pero slo cuando el precio fuera justo. El anciano escupi de nuevo antes de iniciar una retahila de comentarios sobre la imprudencia de la juventud. De todas formas, acab dicindole lo que quera saber. Tendrs que hablar con un individuo muy atildado que se llama Politemo. Es l quien lleva los negocios de Salom. Espero que hables griego. Aqu ya quedamos pocos judos. Ha sido un placer escucharte hablar en arameo un rato. Sara, tena intencin de ofrecerte un regalo sorpresa para la boda, pero al final las cosas han tomado otro rumbo. Se trata de un barco, aunque est medio destrozado y en su reparacin deber invertir todo el invierno. Pero el ao que viene te ensear el mar. Pasaremos el verano navegando frente a la costa, transportando mercaderas. Pero, bueno, no me saludas siquiera? A m tambin me alegra volver a verte. Te quiero, Sara dijo Jos entre risas, abrazndola. Te he echado de menos. Casmonos ya. Despus de haber prensado y almacenado el aceite dictamin el padre de Jos, celebraremos la boda. Jos se conform al pensar que faltaba poco para acabar la recoleccin de la oliva. Sara se convertira en su esposa dentro de pocas semanas. Rebeca llev a Jos a su huerto para conversar con l. Como siempre, no haba ni una mala hierba y el sendero principal estaba limpio como una patena. Nunca tuviste necesidad de pagarme para que te trabajara el huerto, verdad? Como necesitar, no lo necesitaba, pero prefera que lo hicieras t. A m nunca me ha gustado arrancar las malas hierbas. Sin embargo, no te hecho venir para hablar de verduras, Jos. Voy a hablarte de mujeres, de lo que hacen juntos las mujeres y los hombres. Abuela! exclam Jos, asombrado. No me mires as, muchacho. De dnde crees que nacieron tu padre y sus hermanos? No salieron de huevos de gallina, eso te lo puedo asegurar. Ya s, Jos, que has ido con mujeres. No, no malgastes saliva negndolo. No obstante, siempre fuiste un buen chico, y ahora eres un buen hombre, de modo que supongo que nunca estuviste con una virgen. Y eso es algo radicalmente distinto. Rebeca apoy la mano en el brazo de Jos. Puedes bajar la vista si quieres. S que es embarazoso para ti que tu abuela te hable de cuestiones ntimas. Le correspondera a tu padre hacerlo, y estoy segura de que lo intentar, pero l no es ms que un hombre; no puede saber lo que quiere y necesita una mujer. Escchame con mucha atencin y recuerda hasta la ltima palabra de lo que voy a decirte. Rebeca habl de la virginidad, del dolor que por fuerza infligira a Sara, y que sentira tambin l, cuando consumaran su matrimonio. Despus le habl de la ternura, de los abrazos que eran expresin de amor y no slo de lujuria. Describi el periodo que tenan cada mes las mujeres, los inconvenientes de tener que llevar compresas de lino, la posibilidad de sufrir calambres y estados de hipersensibilidad emocional durante aquellos das.

La ltima informacin que le dio, y que acab de colmar de asombro a Jos, fue que el cuerpo de la mujer poda experimentar la misma sensacin culminante que sentan los hombres con el acto carnal. A veces sta poda ser incluso an ms intensa, le asegur. Jos, levant la mirada del suelo, anonadado, y Rebeca sonri. A las mujeres tambin les sorprende saberlo dijo. Algunas nunca llegan a enterarse, porque sus maridos ignoran que ellos deben poner de su parte para que eso ocurra. Algunas mujeres son capaces de decir al marido lo que desean, pero Sara es una chiquilla tmida, muy distinta de como era yo. Por fortuna, los dos habis hablado mucho y os habis abierto el uno al otro. Si le haces saber que quieres que te confiese qu es lo que le complace ms, ver que eres sincero, y te lo dir. Por otra parte, t debes hacer lo mismo, porque ella no sabe nada de las necesidades fsicas de un hombre. Eso no se aprende en un da ni en una semana ni en un mes. Aun as, es el regalo ms importante y valioso que jams podrs hacerle. La abuela bes a su nieto en ambas mejillas. Os quiero a los dos y creo que vuestra vida en comn estar llena de felicidad. Slo te dir una cosa ms y luego te dejar aqu para que te recuperes de la sorpresa. Hay una cabana donde se cruzan los caminos de Arimatea y Jaffa. Ve all el da antes de la boda y lleva diez sestercios en el bolsillo. En la cabana vive una prostituta excelente, muy limpia. De esta forma, cuando te cases, no habr peligro de que hagas dao a Sara por culpa de un exceso de deseo. La boda de Sara y Jos fue la ms festiva y lujosa que jams haban visto los lugareos de Arimatea. Ni siquiera la de su padre, Josu, y su madre, Helena, haba sido tan alegre. El pueblo entero asisti a ella, y tambin todas las familias que vivan en las casas de la alquera que Rebeca haba cedido a sus amigos mucho tiempo atrs. A pesar de los aos transcurridos desde que se mudaron a otros lugares, los hijos volvieron para ensear a sus nietos el lugar donde se haban criado sus padres. Aunque hicieron el viaje en honor a Rebeca, aprovecharon con agrado la ocasin de participar en una festividad tradicional del campo, que se haba perdido en las ciudades donde ahora residan. La hermana de Josu, Abigail, acudi con su marido y sus hijos desde Betania, donde vivan en una pequea casa. Los hijos de su difunto hermano trajeron a sus familias desde Sebastea y Perea. Los dos hermanos de Helena acudieron con sus esposas e hijos desde Hebrn, el pueblo donde haba nacido ella. Todas las habitaciones de las casas de Jos y de Sara estaban abarrotadas de esteras y cojines que haran las veces de lecho para los invitados, algunos de los cuales tambin se alojaran en las casas ms espaciosas del pueblo. El da de la boda, Sara y Jos respetaron el ayuno que dictaba la costumbre. l tuvo que abandonar la casa para dar un largo paseo, pues le resultaban demasiado tentadores los aromas de los platos que estaban preparando para el banquete y no poda comer hasta que l y Sara fueran marido y mujer. Cuando regres vio a un grupo de hombres que entre risas montaban la tienda nupcial en un rincn del patio. El matrimonio se consumara all, en el reducido espacio cubierto por una pesada tela de arpillera pintada de rayas azules, rojas, amarillas, marrones, prpura y verde. Jos se apresur a pasar de largo. Se pregunt si a Sara se le hara el da tan inacabable como a l. A buen seguro, no. Ella probablemente estara encantada de tener a su alrededor un montn de personas que le deseaban felicidad, y le dirigan maliciosas miradas de soslayo y afectadas sonrisas lascivas. l estaba ms nervioso de lo que se haba sentido en toda su vida, ms incluso

que cuando se vio rodeado de hombres azules y pensaba que le quedaban slo unos minutos de vida. Los hombres azules. Todava no haba contado nada a Sara sobre ellos. En los ltimos tiempos slo era capaz de pensar y hablar del barco de Ascaln. Sara disfrutara cuando l le explicara que haba personas cuya piel era de color azul. Se echara a rer y se negara a creerlo. Despus, cuando por fin la hubiera convencido de que era cierto, reira an con ms ganas. Personas azules con ojos azules. Vaya, hasta era posible que tuvieran asnos azules y corderos azules. Jos arda de impaciencia por contrselo. Le gustaba verla rer. Por fin comenz a ponerse el sol. Haba llegado la hora. Ya sabis lo que tenis que hacer dijo Jos a sus hermanos. S confirm Amos, que tena once aos. Y t? Luego se ech a rer. Caleb, que a sus cuatro aos no entenda el motivo de aquella hilaridad, se sum de todas formas a las risas de su hermano. Jos mir a su padre. Es necesario que vengan ellos? Habr otros, Jos respondi su padre con una sonrisa. Entre tanta gente, ni siquiera te fijars en tus desconsiderados hermanos. Vamos. Te estn esperando fuera. Estoy orgullosa de mi apuesto hijo dijo Helena, besndolo, tras tocarle la cabeza con una guirnalda de flores. Jos llevaba puesta por primera vez en Arimatea la elegante tnica y el manto de seda que haba comprado en Alejandra. En el patio se haban congregado los hombres y muchachos de Arimatea. Veinte de ellos llevaban antorchas encendidas, y otros veinte portaban instrumentos musicales: pequeas arpas, cmbalos, flautas e incluso una trompeta y tambores. Todos estaban radiantes, ansiosos por comenzar a tocar. Josu y un sacerdote venido del templo de Jerusaln encabezaron la marcha. Jos iba en el centro, aturullado por sus acompaantes, que le deseaban a gritos felicidad. Al llegar a la casa de Sara, todos se quedaron callados. Jos avanz por el pasillo que haba formado la comitiva y llam a la puerta. En las ventanas se vean apiadas las caras de mujeres y nias, y las llamas de las lmparas de aceite que hacan oscilar pendidas de cuerdas. Tambin se oan sus risas ahogadas. Jos volvi a llamar y esta vez se abri la puerta. Desde el umbral vio docenas de lmparas y de rostros sonrientes. Luego, entre murmullos y codazos, las mujeres abrieron paso a la abuela de Sara, Ester. Quin es el que llama? pregunt sta. Es el novio contest Jos, reproduciendo las palabras exactas del antiguo ritual, que llevaba semanas practicando. Deseo ver a mi futura esposa. Ester se hizo a un lado y entonces l vio a Sara, que acuda a su encuentro. Luca una tnica de lino de color azul cielo, ceida a la cintura con un cordn de seda rosa. El manto, blanco, lo adornaban bordados de guirnaldas de rosas y ramas entrelazadas que aparecan cargadas de flores del mismo matiz de azul que el collar de lapislzuli que engalanaba su cuello. Un velo de gasa rosada le cubra la cara hasta la barbilla. Segn la tradicin, Jos deba levantar el velo y gritar de alegra al ver la belleza de su novia. Alarg una trmula mano hacia el liviano tejido, lo alz y Sara lo mir a los ojos. Era una mirada de amor. El grito de alegra que exhal Jos no fue una mera manifestacin de respeto a la tradicin, ni un formulismo para contentar a los presentes que miraban y escuchaban. Fue un grito triunfal; en los ojos de Sara y en su corazn estaba contenida toda la dicha a que poda aspirar, en ese momento y en los aos venideros.

Tras l, los hombres repitieron a coro su grito. Detrs de Sara, las mujeres lanzaban ptalos de las ltimas rosas del huerto de Rebeca. Ester retir el velo de la cabeza de Sara, se dej al descubierto una corona de rosas que serva de diadema a su negro cabello que le caa, sin trenzar, como una cascada de seda hasta la cintura. Entonces comenz a sonar la msica y todos se dirigieron en procesin, alumbrados por antorchas y lmparas, a la casa de Jos. Los cantos, los gritos y las cabriolas acompaaron durante todo el trayecto a Jos y a ->ara, que caminaban en el centro cogidos de la mano, sin reparar apenas en el bullicio. No cruzaron ni una palabra. No haba necesidad. El sacerdote escuch sus juramentos, Jos puso un anillo de plata en el dedo de Sara, dos testigos firmaron el contrato matrimonial y despus dio inicio el banquete. En el patio haban dispuesto dos largas mesas, cubiertas con manteles de vivos colores. Estaban cargadas de cuencos, bandejas y tajaderos rebosantes de carnes y aves asadas, guisos de lentejas y cebollas, pepinos, olivas, pescados en salmuera, frutas maceradas en miel o en vino, panes, quesos y pasteles en abundancia, adems de jarras de vino y de leche. Haba bancos y tambin alfombras para sentarse en el suelo; haba lmparas en la mesa, en las ventanas, y en las ramas de los rboles que flanqueaban una de las puertas del patio. Todos los invitados comieron y bebieron, bailaron y cantaron, acompandose de cmbalos, celebrando as el gozo de la juventud, del matrimonio y de la descendencia de futuras generaciones. La msica arreci, y tambin el ruido de los cmbalos, cuando Jos condujo a Sara a la tienda nupcial. Tienes miedo? le susurr. Slo un poco respondi ella con vocecilla trmula. Volvamos a la prctica de los besos un rato propuso Jos. La timidez de Sara lo haca sentir fuerte y mucho mayor de lo que era. Cuando la penetr, ambos exhalaron un grito que se perdi entre el bullicio del festejo que prosegua fuera. Al acabar, Jos estaba igual de tembloroso que Sara. Te quiero, esposa ma dijo, y la estrech entre sus brazos. Dilo otra vez, Jos. Me gusta como suena. Te quiero. No, eso no, el final. Esposa marepiti Jos, mi amado gorrioncillo, mi esposa. La celebracin se prolong tres das ms, durante los cuales Sara y Jos bailaron, cantaron y se regalaron con todos los invitados. Cuando, el cuarto da, los lugareos regresaron a sus casas y a su rutina diaria, y los huspedes emprendieron camino tras despedirse, la tranquilidad fue una bendicin. Haba sido una boda muy lucida. La flamante pareja dispona de una habitacin propia en la casa, con Rebeca, los padres de Jos y sus hermanos. Las guirnaldas de rosas las colgaron encima de la cama para guardarlas una vez estuvieran secas. Sara puso ms ptalos de rosa entre los pliegues de su vestido de boda antes de guardarlo en el arcn de madera labrada que les haba regalado el carpintero del pueblo. El collar continuaba, sin embargo, colgado de su cuello. Es tan bonito dijo a Jos, y tan azul. Al final voy a creer que lo trajiste del pas de los hombres azules.

Para entonces Jos ya le haba contado la historia cuatro o cinco veces ms. A ella le encantaba orla. Los dos disfrutaban compartiendo aquel secreto. Cada vez que alguien pronunciaba la palabra azul, intercambiaban una mirada de alborozo. Una semana despus Jos parti hacia Ascaln para trabajar en el barco. Haba dos das de camino a pie. Permanecera tres o cuatro das all, despus volvera a Arimatea para ayudar en las labores del campo y estar junto a Sara. Al cabo de unos das, regresara a Ascaln para proseguir con las tareas de reparacin del barco. Te ests agotando con este trajn, Jos lo rega Sara. Esto es una locura. Vete. Acaba de arreglar el barco y despus regresa a mi lado. Puedes ir por mar hasta Jaffa. Prefiero un corto trayecto a pie que uno largo. Seguro que no te molesta? Jos! Me molesta ms cuando ests aqu, ardiendo en deseos de estar all. Te echar de menos. Yo tambin. Remienda deprisa el... como se llame. El casco, Sara. Tendrs que aprender esas cosas... Entonces advirti que le estaba tomando el pelo. Eres una picara. Acostmonos pronto esta noche. Tendrs que levantarte al alba para partir hacia Ascaln. Los consejos de Rebeca haban sido una ayuda inestimable. La vida de casados de Sara y Jos constitua para ambos una inagotable fuente de deleite cada vez mayor.

12 Fue Sara quien encarg al carpintero del pueblo que tallara una altiva e intrpida guila para el barco de Jos. Se la entreg cuando regres a finales de mayo. Cuesta distinguir que es un guila coment a modo de disculpa. Podra ser un pollo con un pico estrafalario. Pero Simn estaba tan orgulloso de hacerla para ti que no pude por menos de asegurarle que la encontraba preciosa. Yo tambin la encuentro preciosa afirm Jos antes de besar a su esposa con vehemencia. Permanecieron en el dormitorio durante el resto del da y se retiraron temprano por la noche. Por la maana, Jos volvi a admirar el regalo. Es perfectamente adecuada para el barco, Sara, ya lo vers. Parece que no fuera un barco. He tenido que ponerle parches con todos los materiales que he sido capaz de encontrar. La vela tiene remiendos de quince telas distintas; pero todas las cuerdas son nuevas, de camo de primera calidad, y las palas del timn tambin son nuevas, del mejor cedro del Lbano. Un gesto de aprensin le turb por un instante el rostro. Creo que es seguro, aunque quiz sea mejor que no me acompaes hasta que lo haya puesto a prueba un poco ms. No seas estpido. Nunca he visto el mar ni, por supuesto, he estado en l. Me muero de impaciencia por navegar. Sara aplaudi admirada cuando Elias, Juan y Jos lograron acoplar el guila a la proa del barco, al que haban puesto por nombre guila. Elias era el viejo que Jos haba conocido en Ascaln meses atrs, y Juan era su nieto. Los dos, explic Jos a Sara, trabajaban sin recibir paga, slo por la promesa de compartir los beneficios quejse pudiera obtener.

Elias era timonel... hace unos cuatrocientos aos, se dira, por lo arrugada que tiene la cara... y est tan contento de poder pisar una cubierta que le trae sin cuidado si va a sacar algn dinero o no. Eso est muy bien, pero ms te vale que ganes algo para repartirlo con Juan. Podra aplastarte con la mano si se enojara. El nieto era alto y fuerte como una montaa y tena una masa de pelo negro tan tupida y rizada en la cabeza y la barba que apenas se le vea la cara. Sara pregunt si sonrea alguna vez y Jos le contest que le haba visto hacerlo en una ocasin. Aunque tambin estuvo riendo casi una hora seguida cuando en un descuido se me cay el mstil encima. Sara no hizo ms preguntas. Haban erigido una especie de tienda en la cubierta para que Sara durmiera y se cambiara de ropa en ella. Aunque estaba tan llena de remiendos como la vela, la joven declar que era con diferencia preferible a cualquier palacio que pudiera habitar la reina Salom. El guila era una pequea embarcacin que estaba provista de una sola vela. No tena remeros, ni espacio para albergarlos. Bajo la cubierta haba slo la bodega, destinada en exclusiva a la carga. No haba necesidad de disponer de cocina, ya que todas las noches fondearan junto a alguna poblacin y compraran vveres en ella.Apenas unos minutos despus de zarpar del puerto de Jaffa, Sara se llev las manos a la boca. Fue un gesto intil. Vomit cuanto tena en el estmago y despus sigui agitada por arcadas durante ms de una hora. Jos le sostuvo la cabeza, le moj la frente y las sienes con un pao hmedo y le ofreci sorbos de agua con miel con una cuchara, que slo sirvieron para empeorar las nuseas. Se est poniendo verde observ Juan. Volvamos a puerto orden Jos. Qu mortificacin! Al principio me quera morir explic Sara a Rebeca despus de que Jos la llevara de regreso a Arimatea en un carro. Lo probamos dos veces ms, y me sent igual de mal o incluso peor. No has pensado que podra ser...? S, claro. Un embarazo, fue lo primero que pens. Pero cuando venamos con el carro por el camino de Jaffa me vino el periodo. Justo en la fecha prevista. No, es simplemente que me marea ir en barco. Casi no pudimos alejarnos de la costa. De todas formas, no es tan grave. Jos tiene que estar concentrado por entero en lo que hace y no en cuidar de su mujer. Pero no esperaba que fuera tan duro. Sara dio rienda suelta al llanto. Jos y su heterognea tripulacin obtuvieron con su abigarrado barco unas ganancias que no haban osado ni soar. Micah y sus compaeros de reuniones de Alejandra le ayudaron a establecer contacto con minoristas de especias, un tipo de vendedores a los que dedicaban escasa atencin los grandes mercaderes. Consigui llenar la mitad de los paoles de la bodega con pimienta y hasta logr hacerse con una buena cantidad de mirra, que era una sustancia muy solicitada. En los otros paoles transport sedas de mediana calidad, aunque de vivo colorido. El guila fue costeando, detenindose en pequeos puertos. En todas las poblaciones, Jos recorra los callejones y las plazas: hablaba con los tenderos, ofrecindoles pequeas cantidades de sus lujosos productos a cambio de dinero o de cantidades superiores de los

productos que ellos vendan. Los paoles de la bodega comenzaron a llenarse de las ms diversas mercancas. En cada nuevo puerto, Jos tena ms materiales qu ofrecer. En Gaza tuvo la suerte de adquirir unas pulseras de bronce conturquesas a una caravana que acababa de llegar de Persia. Las troc por pimienta, que luego en Ascaln vendi al apoderado de Salom a cambio de varias monedas de oro acuadas con el perfil de la reina. Azotus... Jamnia... Jaffa... Sozusa... Crocodilon... Dor... Bucolon... Sicaminum... Achzib... Ptolemais... Bentus... Las semanas transcurran, aportando en ocasiones buenos resultados y en otras, decepciones absolutas. El guila lleg a Trpoli a finales de septiembre. Jos volvi de la plaza del mercado con una pesada bolsa de monedas y una intrpida propuesta. La temporada de navegacin prcticamente ha concluido. De todas formas, los mares siguen abiertos para las personas que como nosotros estn dispuestas a tentar la suerte. A ver qu os parece esto: subiremos bordeando la costa hasta Antioqua, venderemos todas las mercaderas que an nos quedan a cambio slo de dinero y despus iremos a Chipre a comprar vino. Dado que el vino chipriota es considerado el mejor, podramos triplicar su coste cuando lo vendamos en Cesrea. Antioqua y Cesrea? Jos, nos hemos mantenido alejados de los grandes puertos. sa era la idea inicial. Pero ya estamos en condiciones de ir. Casi todos los mercaderes regresan ahora a puerto, para dejar inmovilizadas las naves hasta el prximo verano. Aparte de las risas que pueda provocar su aspecto, el guila es capaz de navegar con igual eficacia que cualquier galera mercante. Qu decs? Tendremos el viento en popa durante toda la travesa desde Antoqua. De Antioqua a Chipre hay que aventurarse por mar abierto seal Elias, y se rasc la barba, y tambin de Chipre a Cesrea. Tu experiencia de navegante es suficiente para hacerlo? Por supuesto que s, viejo miedoso. Acaso no estudi con los mejores sabios de Alejandra? Cunto representara el coste triplicado en dinero contante y sonante? inquiri Juan tras un carraspeo. No lo s con exactitud reconoci Jos. Aproximadamente, dira que ms de cuatrocientos denarios para cada uno. Juan se encamin al palo y comenz a izar la vela. A qu esperas, abuelo? Ponte al timn, que nos vamos a Antioqua. Una sbita tempestad desvi el rumbo del guila al poco de zarpar del puerto de Salamina, donde haban llenado la bodega de vino y cargado adems otras cuarenta nforas que llevaban atadas en la cubierta de popa. Lo nico que pudo hacer Jos fue arrizar la vela a untercio y rezar para que el viento no la hiciera jirones y los dejara a merced del oleaje. Azotados por el vendaval, de momento tenan que dejarse llevar por l y confiar que la carga nos los hiciera zozobrar. Tras dos das de sufrir calamitosos vientos en un mar embravecido, el barco se hallaba an zarandeado por las olas, pero ntegro. Jos no tena ni idea de dnde se encontraban. Bajo un cielo encapotado, comprendi la verdad de lo que le haban dicho: la temporada no se limitaba a los meses de verano porque el tiempo fuera tan agradable y balsmico, sino porque con el otoo y el invierno llegaban las tormentas y, con stas, las nubes, que impedan orientar el rumbo por medio de la posicin del sol y las estrellas. Tuvieron que pasar tres das ms, sin comida, antes de que se disiparan las nubes.

A puerto, Elias grit Jos. Hemos tenido un golpe de suerte como hay pocos en la vida. Maana avistaremos seguramente la costa y ya no nos quedarn ms que dos das de navegacin hasta Cesrea. Quita el precinto a una de las nforas de ese carsimo vino. Nos tenemos merecido un trago. Aquel vino les depar unas ganancias de ms de quinientos dena-rios por cabeza. Juan lament incluso haber abierto aquella nfora. Elias dijo que confiaba en que Jos no se lo tomara a mal, pero que l era demasiado viejo para seguir viviendo experiencias tan intensas. Su propsito era regresar a casa con su nieto y su flamante fortuna. A pie. Jos se qued en Cesarea un par de semanas ms, buscando un barco mayor para comprarlo. Quinientos treinta y cuatro denarios era una gran cantidad de dinero. Jos prevea tener que soportar el enfado de su padre, como era habitual a su regreso. No obstante, cuando las mujeres de la casa lo recibieron hechas unas furias Dnde has estado? Creamos que habas muerto!, reaccion con enojo. Pensaba que al menos t te alegraras de verme dijo a Sara, que tras rechazarle un beso permaneci con el cuerpo rgido entre sus brazos. Qu te pasa? Es que no confas en m? Tena cosas importantes que hacer en Cesrea, y despus tuve que ir bajo la lluvia hasta Jerusaln a ofrecer los sacrificios al templo. Se apart de ella, dndole la espalda, y con las mandbulas apretadas descarg un puetazo en la pared. En su cabeza resonaban gritosreprimidos: Te tiene sin cuidado que haya ganado una fortuna con un barco que inspiraba risa a cuantos lo vean? Todo hombre tiene derecho a ser recibido por su familia con un beso y una sonrisa, e inters por lo que hace. Tena trabajo que atender, y tambin deba cumplir con mi obligacin con Dios. No puedo vivir mi vida como deseen los dems. Tengo que hacer lo que s que debo hacer. Tena fro, estaba mojado, hambriento y agotado, y ni su propia esposa se haba dado por enterada. Ni ella ni nadie de la familia. Acaso le haba ofrecido alguien una jofaina de agua para lavarse los pies? se era un acto de cortesa que se dispensaba a cualquiera que entrara en una casa, hasta a un vagabundo desconocido. Cmo osaban darle un trato peor que a un pedigeo, cuando l haca tanto por ellos? Sara haba comenzado a llorar. Deja de compadecerte ya! grit Jos, volvindose hacia su mujer. La muchacha se dej caer en la cama y ahog los sollozos en la almohada. Ah, cunto la quera sin embargo. Se sent a su lado, la tom por los hombros y la apret contra su pecho. Ella le ech los brazos a la espalda y levant el rostro cubierto de lgrimas. Te he echado tanto de menos musit. Yo tambin dijo Jos. Aquella vez no apart la cara cuando l la bes. Hicieron el amor con la urgencia y el ansia que haban ido acumulando durante los meses de separacin y despus quedaron dormidos, todava unidos los cuerpos. Cuando despertaron, an no haba amanecido. Estoy hambriento le susurr Jos al odo. Sara se retorci, frotndose contra l. No me eches el aliento as al odo. Me da un no s qu... ya sabes.

Svolvi a susurrar el esposo, a m tambin me excita. Pero antes debo comer para recobrar fuerzas. Podras traer un poco de pan y leche? Al da siguiente Jos y su padre tuvieron la discusin de rigor. No hubo gritos ni aspavientos por ninguna de ambas partes. Josu sermone a su hijo con un discurso inspirado por el sentido del deber y lastrado por la conciencia de su inutilidad. Jos se levant, sin haber pedir permiso para hacerlo, y se puso arecorrer la habitacin mientras hablaba. Sus pesados pasos resonaban como golpes de tambor que quisieran aadir nfasis a sus palabras. No estoy, como dices, absorto en m mismo y en mis asuntos. Tengo un objetivo, padre, que concierne a todos, o al menos as debera ser. Nuestra familia fue una de las ms respetadas de Israel antes de que el rey Herodes la destruyera. Yo me he propuesto recuperarlo todo... las casas, los esclavos, los caballos y buena parte del respeto. Pienso conseguirlo, aunque tenga que matarme a trabajar durante aos. Voy a ser la clase de hombre que fue mi abuelo y dar a la familia la posicin que l le dio. Aunque omiti aadir, la que t no le diste, la acusacin era clara. Josu se levant y se alej de su hijo mayor. Sara deba de haber hablado con su madre y su abuela, porque ese da lo trataron como si la desagradable escena de su regreso a casa no hubiera ocurrido. Jos se acerc al pueblo para saludar a todos y elogiar al carpintero por el majestuoso porte del guila que haba tallado. Se mantuvo firme y altiva entre las olas fanfarrone, incluso cuando nos sorprendi una terrible tormenta en plena mar. Cuntanos cmo fue. Viste algn monstruo marino? Eran de verdad las olas tan grandes como montaas? Poco a poco, el taller del carpintero se llen hasta rebosar de aldeanos que escucharon fascinados el espectacular relato de las aventuras de Jos. l, por su parte, disfrut sobremanera con el protagonismo que se le conceda. De todas formas, su placer an fue mayor cuando, ms tarde, ofreci a Sara y Rebeca una versin menos exagerada de sus hazaas. Ay, qu pena que me maree ir en barco gimi Sara. Me hubiera gustado estar all. No lo lamentes dijo Rebeca a la joven, con firmeza. Deja que los hombres sean quienes arriesguen la piel. Las mujeres somos ms sensatas que ellos. Jos volvi a adaptarse con facilidad al plcido ritmo y rutina de la vida rural. Sembr los campos codo a codo con los otros hombres bajo la lluvia, comparti las comidas con su familia en la espaciosa cocina de la casa, comparti lecho con su amada Sara por las noches, comparti la vida y la fe de los lugareos en la sinanoga durante los sabbath. Es agradable estar en casa repeta a menudo. Sara pareca radiante de felicidad, lo cual lo llenaba de dicha. Una maana, sin embargo, lo despert el sonido de su llanto.Sara? Qu ocurre? Se incorpor y la rode con los brazos. Te encuentras mal? No! contest al tiempo que rechazaba su abrazo. Me encuentro tan bien que no puedo soportarlo. No lo entiendo. Explcamelo, gornoncillo, ven aqu, que te va a dar fro. Oh, Jos gimi Sara, me ha venido la regla. No voy a tener un nio. Jos no se haba parado a pensar en la posibilidad de que Sara fuera a tener un nio. Haba dado por sentado que tendran, por supuesto, hijos. Todas las parejas casadas los tenan. Pero un nio? Entonces sera padre. La idea le caus un sentimiento de orgullo, una intensa emocin que hasta entonces no haba experimentado. Por un instante sinti

deseos de llorar porque el nio an no haba comenzado a formarse en las entraas de Sara. Comprenda por qu la invada la desesperacin, pero... No hay motivo para angustiarse tanto dijo. Lo entiendo, pero no por esto debes sentirte desgraciada. Tendremos hijos, muchos hijos, tantos como queramos. No importa que no hayas quedado embarazada esta vez. Y cmo lo sabes? Porque es lgico. Si cada vez que un hombre y una mujer hacen el amor se produjera un embarazo, habra tantas personas en el mundo que no cabramos todas, no es as? Sara emiti una risita ahogada. No habra ni sitio para los rboles concluy la joven. Ni para los campos de trigo, y de dnde sacaramos el pan entonces? Ni para vias, y no habra vino. Ni para las camas, y no tendramos espacio para reposar. Ven, acustate, esposa ma. Encargaremos un nio en cuanto se te acabe el periodo. Jos mantuvo abrazada a Sara hasta que sta se durmi. Aunque tena los ojos cerrados, no lograba conciliar el sueo. Cmo iba a reaccionar ella cuando le dijera que volvera a marcharse dentro de unas semanas en lugar de aguardar al inicio de la temporada de navegacin? Era el octavo y ltimo da de la festividad de las Luces. Parece como si los luceros del cielo se hubieran posado en la calle, verdad? dijo Sara. Me encanta esta fiesta. Dio la mano a Jos. Cundo te vas?Jos se qued anonadado, con la vista perdida en las calles que aparecan tachonadas de lmparas. Cmo lo saba? Vamos, no seas tonto, Jos aadi la muchacha al tiempo que le daba un codazo . Cuando ests a punto de partir al encuentro de una de tus aventuras, vibras como la cuerda de un arpa. Es extrao que no suene msica cuando te toco. Cundo, entonces? Despus del sabbath. Cuatro das. Se lo dirs a la familia? Pensaba... en la cena del sabbath... Qu cobarde eres a veces, mi intrpido capitn de los mares se burl Sara. Cundo volvers? Depende de cmo se desarrollen mis planes. No es por cobarda, Sara, la verdad es que no lo s. Quiz por Pascua, o tal vez al final de la temporada de navegacin. Mmmmm. Si es al final de la temporada, veamos... Sara empez a contar utilizando sus dedos y los de Jos. En todo ese tiempo podras ser ya padre. Procura traerme un regalo muy especial en compensacin del que yo te voy a dar. Sara! Ests segura? Cmo lo sabes? Jos trat de mirarla a los ojos, pero las luces de las lmparas eran demasiado tenues. No lo s. Pero es posible, y tengo muchas esperanzas. Yo tambin me llevar conmigo esta esperanza dijo, dando a su esposa un beso en la cabeza. Y traer cientos de regalos. No exageres, Jos. Lo ms probable es que slo te d un hijo. Jos pensaba a menudo en la perspetiva de hallar un hijo a su regreso a casa mientras caminaba por la ancha y recta calzada romana que bordeaba la costa hasta Alejandra. Tena previsto tardar un mes en llegar all, pues deba cubrir ms de trescientas millas de distancia. Por qu se desplazaba la gente por los caminos, aunque stos fueran vas

romanas, cuando era mucho ms rpido y sencillo viajar por mar? Tal vez se debiera al temor que tenan los marineros a las tormentas y nubarrones del invierno, se respondi con desdn. l no tena miedo. Lo haba demostrado ya una vez. Aun as, su barco, su hermosa guila, se hallaba amarrado al amparo del puerto de Cesrea, por falta de tripulantes con agallas suficientes para hacerse a la mar con l. Por eso iba a pie. De vez en cuando viajaba en algn carro que transportaba productos de una ciudad a otra. Antes de que lo sorprendiera el fro de la noche, se detena en alguna alquera o aldea para procurarse comida y un rincn donde dormir en una cocina o un establo.Cuando lleg a Ascaln, pregunt a uno de los vigilantes del puerto por Elias y Juan. Todo el mundo se pregunta qu caravana debieron de asaltar respondi el hombre en tono misterioso. Nadan en la abundancia como los reyes. Se han comprado una villa cerca de los manantiales de agua caliente y una esclava que les prepara la comida y les da masajes cuando salen de los baos. Dnde estn esos baos? Jos pas dos das y dos noches en compaa de sus antiguos socios. Sentado en la clida y burbujeante agua con Elias, reconoci que se haban organizado muy bien la vida. Pues espera a recibir el masaje, Jos. Abita tiene unas manos fuertes. Pero no le pongas ni un dedo encima. Es de Juan. Ya le ha dado un hijo. No voy a sonrerle siquiera prometi Jos. Ahora que era un hombre casado, no tena inters en las dems mujeres. No obstante, sonri a la fornida y joven esclava al darle las gracias por el delicioso guiso de pescado y el pan y el queso. Juan haba realizado, en efecto, una excelente inversin. No, rehus Elias, no queran volver a hacer otro viaje con Jos, aunque s, le explicara con gusto cmo se manejaban las dos palas del timn. Pero tendrs que aprenderlo con la prctica grit el anciano por ensima vez cuando ya Jos se alejaba por el camino. Un loco temerario como t, Jos, sera capaz de estrellar un barco contra las rocas slo por no haberse tomado el tiempo necesario para aprender. Jos tard dos semanas ms de lo previsto en llegar a Alejandra. Al fin, alcanz el extremo oriental del delta del Nilo, la extensa zona pantanosa donde el caudal se reparta en diversos cursos de agua que iban a morir al Mediterrneo. Nunca haba visitado antes la regin del delta, ni haba visto la gran variedad de embarcaciones que sus habitantes empleaban para el transporte y la pesca. Consigui, mediante sus dotes persuasivas, pago en dinero y ruegos, probar toda suerte de embarcaciones, ya fueran propelidas por un hombre, una vela o un corto remo que serva de timn. Era posible que hubiera topado con la solucin a un problema que llevaba ms de un ao intentando resolver. Se impona regresar al pas de los hombres azules y aprender su lengua y sus costumbres. Para ello debera pasar semanas con ellos, no saba cuntas exactamente, y no poda plantearse el dejar un barco y su tripulacin espe-rando durante un plazo tan largo. Los fenicios haban resuelto la cuestin haca mucho tiempo. Los marineros del barco nunca vean a los hombres azules ni la lengua de tierra que quedaba al descubierto con la marea baja, y de este modo no podan divulgar el secreto del origen del valioso cargamento que transportaban. Sin la presencia de un capitn, no pasaran muchos das antes de que algn marinero hiciera justo lo mismo que haba hecho l. As, el secreto dejara de serlo.

Si, por el contrario, fuera factible viajar solo, sin tripulacin, a la isla de la colina, o mejor, rodearla con la marea alta... A pesar de su valenta y de la gran confianza en su pericia de navegante, Jos senta a la vez un lgico respeto por el mar y los imprevisibles temporales que lo azotaban. No saba de ningn hombre que se hubiera enfrentado solo al mar, ni siquiera de un ser legendario. Adems, tratndose del ocano, la hazaa era an ms impensable. Con todo, no poda dejar de pensar en ello. Se present en la puerta de la casa de su amigo Micah a mediados de febrero. Jos de Arimatea! Qu venturosa sorpresa. Pasa, pasa. Mandar a buscar agua para lavarte los pies. Qu te ha trado a Alejandra en invierno? No, espera. Antes, har que traigan pasteles y vino. Estoy abrumado de contento. Jos tom asiento en el taburete que se hallaba junto a la jofaina. l tambin estaba muy contento. Se haba acordado a menudo de su elegante y divertido amigo alejandrino. No s por qu preguntas, Micah dijo con expresin imperturbable. He venido a nado desde Israel. Gracias a las clases que me concertaste, me he convertido en un campen de la natacin. Te especializaste en las brazadas de pecho, seguro contest Micah sin un segundo de pausa. Los dos jvenes sonrieron. Bienvenido, amigo. Es para m una alegra estar aqu, amigo. La vida en Alejandra discurra con seductor y lnguido ritmo. Jos tena que recordarse varas veces al da que haba ido all por negocios y no para regalarse con los lujos y placeres que acechaban en cada esquina y detrs de cada puerta. Pero si estamos haciendo negocios asegur Micah. Ests decidiendo qu tipo de material de vidrio quieres comprar y vender. Se encontraban en el jardn de la vinatera, el lugar donde se reu-nan casi todas las tardes. Jos, que para entonces ya haba aprendido a hallar una postura cmoda entre los cojines de los sillones de mrmol, se ech a rer al escuchar el comentario de su amigo. Micah tena un don especial para dar con el lado divertido de las cosas, incluso de las cuestiones ms senas. S, debo seleccionar mercancas, pero no es imprescindible que me llenen de vino cada copa que examino, Micah. Cuan equivocado ests, Jos. Imagina lo catastrfico que sera para tu reputacin que vendieras recipientes que agriaran el vino. Bebe, negociante, y cercirate bien. Fjate en ste, por ejemplo. El apuesto alejandrino levant una copa de vidrio de una tonalidad dorada. Permite casi saborear la clida luz del sol que propici la plena maduracin de las uvas antes de la prensa. Bebe y vers que tengo razn. Jos prob el vino endulzado con miel, pero no apur la copa. Haban transcurrido dos aos desde su ltima estancia en Alejandra. Ahora tena dieciocho, estaba casado y pronto sera padre. No poda conducirse como Micah, que no tena responsabilidades. Por qu no te casas, Micah? No te ha robado el corazn ninguna muchacha? Por favor, Jos, no empieces a hablar como mi padre. Gurdate esos consejos para el hijo del que me has hablado. Slo tengo veintin aos y me queda mucha juventud por disfrutar. Me casar con una hermosa virgen all por los treinta, cuando necesite la inspiracin de su infantil inocencia para recobrar el vigor. Por ahora, me siento ple-trico de energas. Te apetece acompaarme a una cena esta noche? El anfitrin es un griego viejo y muy rico al que siempre le da sueo despus de una oppara comida, y su esposa

es una preciosa y menuda criatura... no demasiado joven... cuyos apetitos no quedan saciados en modo alguno por las delicias del men. Te recibira gustosa en sus aposentos privados despus. O, bien mirado, a los dos a la vez. Micah! Te estaba tomando el pelo, mi sobrio amigo y cabeza de familia... Tal vez. Micah tena un malicioso brillo en la mirada. Debo entender que no te interesa acompaarme a la cena? Jos estaba interesado, pero tambin resuelto a no admitirlo. Tengo una cita con Reuben ben Ezra dijo, nombrando a uno de los hombres ms importantes que haba conocido en las reuniones a que asista Micah a la salida de la sinagoga. El joven alejandrino enarc una ceja al tiempo que emita un silbido. Eres un negociante ms prspero de lo que me has dicho, Jos. No ha accedido a verme por negocios, sino por amabilidad.Necesito recabar informacin sobre la personalidad del rey Herodes. Salud, Jos brind Micah, riendo. Imagina, yo que crea haberte asombrado al mencionar a la esposa del griego. Las diversiones de Alejandra se quedan cortas en todos los sentidos al lado de los palacios de Herodes. Aquello no era precisamente lo que Jos deseaba escuchar. Tena la ferviente esperanza de hallar una va de acceso hasta el astuto dirigente de Israel. La idea le pareci simple y perfecta cuando la expuso al sacerdote de los hombres azules. Vendera estao a Herodes a un precio muy inferior al que ste pagaba al emperador de Roma. El rey estara encantado. Tambin caba la posibilidad de que el rey lo torturase hasta que le revelara el origen del metal. Jos de Arimatea no era nadie en comparacin al todopoderoso gobernante del imperio romano. Jos necesitaba con urgencia averiguar qu clase de hombre era en realidad Herodes. Desde nio le haban hablado de la crueldad e injusticia de ste, y la muerte de su abuelo era buena prueba de ello. El pueblo judo sufra descontento el peso de su poltica de recaudacin de impuestos. El hombre que vera esa noche era la nica persona a la que haba odo decir algo bueno del rey de Israel. Los grandiosos proyectos de construccin de Herodes proporcionaban trabajo y buenos salarios a miles de trabajadores judos, haba sealado. Jos haba comprobado por s mismo la veracidad de tal afirmacin en la esplndida ciudad de mrmol de Cesrea, donde los ruidos de las obras eran una constante, as como en el templo, cuyas columnatas extenores y edificaciones an no estaban totalmente acabadas. Claro que Reuben ben Ezra tambin haba tachado de luntico y loco a Herodes. Aunque senta aprensin por lo que pudiera averiguar aquella noche, lamentaba que las horas que faltaban para la reunin transcurrieran con tanta lentitud. 13 Un momento, a ver si te he entendido bien, Jos. Reuben no pareca haber tomado a broma sus palabras, aunque mientras le expona su problema, el mismo Jos adverta lo descabellado de su plan.-Primero comenz a detallar su interlocutor, ayudndose de los dedos de una mano: conoces el lugar de origen de un producto que necesita Herodes. Segundo: por el momento no quieres

concretar de qu lugar y producto se trata. Tercero: pretendes viajar a ese lugar no precisado y comprar una cantidad no especificada del tal producto. Cuarto: despus quieres vender t solo ese producto que Herodes necesita, al hombre que ya tiene manera de obtenerlo a travs de otros proveedores ms caros. Quinto: Herodes carece de poder sobre dichos proveedores, pero t temes que pueda decapitarte si te niegas a revelarle el secreto del origen de ese producto, impidindole que asuma por cuenta propia el control de su suministro. Es correcto el resumen? Jos asinti con la cabeza, avergonzado. Yo no veo ningn problema insalvable sentenci Reuben. No? No. Puesto que t te dedicas al transporte de mercancas por mar, deduzco que hay que acceder a ese producto por barco. Herodes no tiene armada, y si comenzara a construir una, suscitara las iras del emperador Augusto. Una armada implica siempre una expansin de poder. Herodes ya dispone de ms poder del que Augusto otorga por norma a sus gobernantes provinciales, por motivos que se remontan a una poca anterior a tu nacimiento. Augusto es el patrono de Herodes. Es muy improbable que renuncie a esta envidiable situacin slo por la curiosidad que pueda despertar en l tu secreto. No digo que yo no hiciera gala de mayor audacia aadi, riendo, Reuben. Tu secreto es tentador, y en mis actividades mercantiles yo alquilo los servicios de muchos de mis barcos. Reuben sonri al ver la expresin de alarma que mostraba Jos. No voy a hacerlo, joven Jos. No desperdiciar un dinero que podra reportarme ganancias por los mtodos que ya conozco. He dado una respuesta satisfactoria a tus preguntas? Oh, s. Os estoy muy agradecido, Reuben ben Ezra. Si no es demasiado abusar de vuestra generosidad, quisiera haceros otra pregunta. No fue preciso que la formulara, porque Reuben ya la haba adivinado. Hay diversas vas para llegar hasta Herodes le inform. Una es a travs de su consejero privado, el nico hombre que merece su ms absoluta confianza. Se llama Nicolaus y es una persona muy inteligente, que adems est dotada de un tremendo encanto. Tienes algn contacto en Damasco? Jos neg con la cabeza. Lstima dijo Reuben, pues de all procede Nicolaus. Eresversado en la filosofa de Aristteles? No? Lstima tambin, porque sa es la pasin de Nicolaus: a buen seguro su nica pasin, por lo que he odo decir. Bien, la otra va es Ptolomeo... un egipcio, por supuesto... que se ocupa de todas las finanzas de Herodes: recaudacin de rentas, impuestos y beneficios de las extensas propiedades que tiene en otros pases, como viedos y las minas de cobre de Chipre. Jos escuchaba con suma atencin. Por desgracia, Ptolomeo se considera en el fondo mucho ms importante que Herodes. Tiene squitos de insignificantes empleados que se encargan de que nunca lo moleste nadie. Tendras que invertir mucho tiempo y dinero para ir ascendiendo por medio de sobornos a travs de toda esa cadena de poder hasta llegar a Ptolomeo. La tercera y ltima va es Salom, la hermana de Herodes. Por lo visto, ella es capaz de convencerlo de cualquier cosa. Pero es una mujer extraa, difcil, que se implica constantemente en las intrigas que rodean a Herodes de igual forma que una nube de moscas pulula en torno a una res muerta. Le cedi el usufructo de un estado y le construy en l un fastuoso palacio para mantenerla lo ms alejada posible de su corte. Dado

que una de sus amigas ntimas es la esposa de Augusto, a Herodes le conviene tenerla contenta. He visto ese palacio seal Jos. No se apreciaban muchos guardias en su permetro. Seguramente Salom estaba fuera. Pasa buena parte del tiempo en Roma. Aun as, la hermana de Herodes le pareci a Jos el ms accesible de los tres personajes. Agradeci efusivamente a Reuben la informacin y le ofreci una botella de vino y dos copas de cristal dorado como las de la vinatera. Micah asegura que percibe el sabor del sol que hizo madurar las uvas cuando bebe en estas copas explic. Micah debera hacerse poeta; su padre puede permitrselo, y resultara ms convincente en ese papel que en el de supuesto estudiante del observatorio. Es un granuja encantador; y tambin tiene un paladar excelente, muy refinado. Gracias, Jos, por este vino. Seguro que ser el ms delicioso que haya probado nunca. Por cierto aadi Reuben. Si lograras audiencia de Herodes, sta es precisamente la clase de regalo que deberas presentarle. Es imprescindible que lleves un regalo, y puesto que Herodes los recibe en gran cantidad, necesitars,algo fuera de lo comn para atraer su atencin.Aristteles? repiti Micah. Para qu quieres informarte sobre Aristteles, Jos? Confiaba en que t ya conoceras todo sobre l. Fui a la biblioteca, pero hay una sala llena de pergaminos y no tengo tiempo para leerlos todos. Ah, Jos, las obras de Aristteles no se leen sin ms. Muchos hombres invierten toda la vida en estudiar cada palabra y las palabras que otros han escrito sobre sus significados. Ests pidiendo algo imposible. Incluso para ti? pregunt Jos, sonriendo. Eres irresistible! exclam Micah tras reflexionar un momento. Encontrar alguna forma de procurarte lo que me pides: la filosofa de Aristteles en unas treinta palabras. La simple nocin de tal propsito har temblar las paredes del museo. Eres un autntico granuja, Jos. Y t eres mi maestro. Cunto tiempo necesitars? No tengo ni idea. Cuanto antes mejor. Estar ocupado unos das comprando mercaderas y buscando tripulantes para mi nuevo barco, pero debo zarpar poco despus de Pascua. Los judos de Alejandra santificaban la festividad de Pascua con igual fervor que los de Jerusaln. A Jos le pareci, no obstante, extraa y ajena su forma de celebrarla. En lugar de sacrificar el cordero pascual en el templo, un sacerdote del templo que resida la mayor parte del ao en Alejandra mataba y sangraba los corderos en el espacioso establecimiento de un carnicero judo, que luego venda la carne a la comunidad. A Jos le pareca asimismo curioso que aquellos judos vivieran con tanta piedad la conmemoracin de la liberacin de los judos de Egipto y su retorno a Israel, cuando ellos mismos haban acabado por regresar a Egipto. Tambin le produjo extraeza la actitud de los marineros que haba encontrado disponibles para la temporada, tras pasar varios das hablando con unos y otros en la zona del puerto. Compartir beneficios en lugar de recibir una paga? La mayora rechazaba la propuesta de inmediato, convencidos de que se trataba de alguna estafa. Los que presentaban una actitud ms favorable tenan, sin embargo, una

mala catadura general que a Jos le haca temer que pudieran apualarlo para apoderarse de la mercanca y del barco. Estaba a punto de renunciar al tipo de acuerdo que tan buenos frutos haba dado con Elias y Juan, cuando se enter de la circuns-tancia de un barco macedonio que haba naufragado a treinta millas al oeste, en la costa africana. Los propietarios eran seis hermanos que haban llegado a Alejandra pocos das antes. Estaban sin dinero, pero rechazaban cualquier propuesta de trabajo que implicara separarse unos de otros. No bien logr conversar con ellos sin que estuvieran bebidos, Jos se hizo con la tripulacin que necesitaba. Sufrag el pasaje para Cesrea para todos ellos y para s mismo en una pequea galera que zarpara al da siguiente. Te confo la documentacin de las mercancas que tengo en un almacn dijo a Micah. Regresar cuando pueda, en mi nueva guila. Te deseo vientos favorables, Jos, pero que no sean muy veloces. Todava estoy haciendo pesquisas para solucionar la cuestin de Aristteles. De camino al puerto, pas por la calle de los Perfumistas. Todava le quedaba algn dinero, pues los pasajes para Cesrea le haban costado menos de lo previsto. Aunque el precio no era un buen indicio de la calidad de la embarcacin, era ocioso preocuparse por ello. Al fin y al cabo, lo nico importante era que los trasladara a Cesrea, donde los esperaba el guila. Las lujosas mercancas que tena almacenadas le reportaran sin duda una fortuna. Los beneficios seran an ms cuantiosos si aada ms perfumes a sus productos, ya que stos daban un provecho enorme sin ocupar apenas espacio en las bodegas. Con tales pensamientos, Jos se adentr en la primera perfumera que encontr a su paso. Tras un prolongado regateo, compr lo mejor del establecimiento. Estaba muy satisfecho del resultado, pero le dur poco la alegra. El perfumista tena nios perfumados de pies a cabeza para ofrecerlos a los compradores importantes como juguetes con los que durante una semana podan practicar cualquier aberracin que les apeteciera. El hombre sali de la rebotica con uno, que present a Jos con un guio y una repugnante mueca de lascivia. Disimulando su desagrado, Jos mir al nio a los ojos; stos se hallaban impregnados de un prolongado conocimiento del mal. Cunto peds por este perfume? pregunt. Bien, incluido quien lo lleva. El mercader le ofreci gustoso un precio de ganga. El nio ya no era bonito: se estaba haciendo mayor. Aun siendo bajo para su edad, su atractivo se haba reducido los ltimos aos. Sin perder tiempo en regateos, Jos pag la cantidad que le pidi el hombre y se apresur a abandonar la tienda. Cmo te llamas? pregunt al nio mientra dejaban atrs la calle de los Perfumistas.Antoco, amo, aunque podis llamarme por otro nombre si prefers. Prefieres t otro? Qu concepto tienes de ti? El nio entorn los ojos. Qu quera aquel cliente de l? No comprendo respondi con humildad. Tienes madre? Padre? Qu nombre te pusieron al nacer? Antoco. Eso me dijo mi primer amo. l me compr a mi madre. Entonces te llamar Antoco. Ahora te llevar a un barco y te dar un cuenco de sal. Quiero que te frotes hasta que desaparezca por completo ese olor de tu piel y cabello. Despus ver qu hago contigo. No te dar el mismo uso que hasta ahora te han procurado. Seguramente debers limpiar ollas en la cocina. Las voy a dejar como los chorros del oro prometi Antoco, y bes la mano de Jos. Lo juro por la diosa Isis.

Jos experiment un sobresalto. Cmo poda haber sido tan impetuoso para desembolsar una cantidad de dinero que no poda permitirse, en la compra de un sodomita pagano? Los macedonios intercambiaron miradas de complicidad cuando Jos les present al nuevo pasajero. El capitn de la galera acept con excesivo entusiasmo al nuevo ayudante para fregar. A Jos no le hizo ninguna gracia la forma como lo miraba Mejor ser que lo dejemos dijo al capitn. Se quedar conmigo. La sonrisa y los guios del capitn le resultaron an ms ofensivos que las expresiones de asombro que mostraban los macedonios. Los vientos no fueron precisamente favorables. El barco se bamboleaba y cabeceaba de tal forma que los pasajeros tuvieron que ayudar a manipular la cabria para retirar el agua que se acumulaba en la sentina. No haba ms alternativa que achicar o zozobrar. El viaje se hizo interminable; era ya a mediados de mayo cuando por fin llegaron a Cesrea. La temporada de navegacin se hallaba ya en su apogeo. Los macedonios amenazaron con amotinarse cuando Jos les comunic que iba a ver a su familia y que volvera al cabo de ocho das. En ese caso, no ir cedi Jos. A m me interesa an ms que a vosotros acelerar las gestiones. Quera dejar el nio all, pero si prefers partir con l a bordo... Al cabo de una hora, Jos y Antoco emprendieron camino hacia Arimatea. Por suerte, Rebeca no hizo preguntas. Estaba por completo absor-ta en el temblor del nio y el terror que se adivinaba en sus ojos, y Sara le dijo a Jos que era maravilloso lo que haba hecho. Jos se hall de vuelta en Cesrea al cabo de cinco das tan slo. Estaba ansioso por hacerse a la mar. El nuevo guila todava era un misterio; deseaba comprobar cmo funcionaba. A sus ojos era una criatura de incomparable belleza. Con casi dieciocho metros de eslora, cuatro y medio de manga y espacio para una carga de casi cien toneladas, era un autntico barco, capaz de colmar todos sus sueos de adolescencia. Sus sueos se cumplieron, en efecto. Jos invirti unas cuantas monedas de plata en comprar comida para dos semanas y un millar de pequeos frascos de blsamo de Jeric, famoso en el mundo entero. En ese viaje transportara slo las ms refinadas mercaderas. Con su porte y su tamao, el guila fondeara hasta en los mayores puertos. El blsamo lo vendi sin problemas a los mercaderes de Alejandra. Micah le entreg un pequeo papiro con tres lneas escritas en griego, que segn afirm, contenan un resumen de toda la filosofa de Aristteles. A Jos le pareci en especial acertada la aseveracin de que, en ciencia, la teora debe formularse a partir de los hechos. Despus, con la bodega llena de raros y lujosos productos, el guila se hizo a la mar. Iremos directamente a Puteoli comunic Jos a los hermanos. Los romanos aprecian el lujo y disponen de dinero para costerselo. Haba tambin otro motivo para aquella eleccin: tena que averiguar cunto pagaba Augusto a los fenicios por el estao. En Puteoli, los agentes de ventas compitieron entre s para comprarle la mercanca. A raz de ello, los macedonios le dispensaron un respeto rayano en la devocin. Una parte de los beneficios la invirti en obtener la informacin que deseaba, y otra en comprar todas las nforas de vino italiano barato que permita el espacio de la bodega. Mercaderas de lujo, ya veo coment en tono sarcstico Fi-lipo, el mayor de los hermanos. Pareca que le haba defraudado su hroe.

Los chipriotas lo compran para aadirlo a sus vinos explic Jos y luego venden sus famosos caldos a los romanos, que beben demasiado para apreciar el sabor de lo que trasiegan. Tambin compraremos vino de Chipre. Pero antes lo cataremos. Los hermanos ni siquiera repararon en los dos das en quejse se ausent en la isla de Chipre. Se desplaz al interior para ver las minas de cobre propiedad del rey Herodes e informarse sobre los proced-miemos que se utilizaban para la fundicin, la aleacin del bronce y la acuacin de monedas. S, sera sencillo suministrar el estao directamente en Chipre. Cuando llegara el momento. En Cesarea, result sencillo obtener las cantidades ms elevadas que exiga la gran calidad de los vinos chipriotas. Jos tom la precaucin de buscar un sitio tranquilo y protegido para contar y repartir las ganancias. Tal como haban acordado, l se qued una mitad y entreg la otra mitad a Filipo, para que la dividiera entre los hermanos. Vais a repetir la prxima temporada? pregunt Jos. Los ses fueron ensordecedores. Aunque le hubiera gustado quedarse a celebrar el xito con ellos, estaba impaciente por volver a Arimatea y ver a su familia. Haba reservado dos frascos de blsamo, por si acaso. Sara poda utilizar uno para elaborar un excelente perfume, y el otro, para curar las futuras magulladuras y araazos del nio. A buen seguro habran tenido un nio. Alquil un carro con caballos para llegar hasta el desvo del camino de Jaffa. A partir de all le separaban slo dos horas de viaje a pie de Sara. Y de su hijo. Tal vez lo intentamos con demasiada insistencia. Te he dejado agotada. Pareces un saco de huesos. Debera haber... Calla, calla, amor mo lo ataj Sara, al tiempo que le sellaba los labios con un dedo. Dios nos enviar a nuestro hijo en su justo momento. No debes pensar en ello, y yo tampoco. Yo dedicar ms atencin a alimentarme como debera y t tienes que hacer lo necesario para que los hombres azules no se olviden de ti. Como siempre, Jos se lo haba explicado todo, incluso la descabellada idea que haba tratado de ahuyentar de su mente: ir navegando solo hasta la tierra de donde proceda el estao. Puedes hacerlo, si crees que debes lo anim Sara. No hay nada que t no puedas hacer. Salvo darte un hijo, aadi Jos con amargura para sus adentros. Haba comprobado con asombro el cambio experimentado por Antoco. El primer da lo encontr en el aula, absorto en un problema de matemticas. La abuela le inform de que posea una inteligencia y una capacidad de aprendizaje fuera de lo comn. Rebeca se haba hecho cargo del nio. Haba tardado varios meses en ganarse su confianza, pero una vez superada esta fase, Antoco haba empezado a quererla enseguida. Rebeca no era una mujer indulgente ni efusiva con sus sentimien-tos. No era una persona prdiga en besos y agasajos. Lo que dispensaba a manos llenas, tanto a nios como mayores, era libertad, libertad para buscar el propio camino. Si el esfuerzo era digno de encomio y la va elegida era la correcta, Rebeca felicitaba a quien lo realizaba. Una felicitacin de Rebeca tena mayor valor que mil besos dados por otra persona, porque ella era tan exigente en sus valoraciones de los actos de los dems como de los suyos propios. Cuando Antoco hubo aprendido a respetarla a ella, Rebeca le ofreci la manera de granjearse su respeto.

Como sabes, hay un preceptor en la casa, para mis nietos. Podras asistir a las clases. Confo, Antoco, en que no hars que Amos y Caleb se sientan como unos estpidos. T y yo sabemos que eres ms inteligente que ellos. Los macedonios aguardaban con impaciencia la llegada de Jos a Cesarea. Haban sacado ya el guila del cobertizo del puerto donde haba pasado el invierno y la embarcacin apareca resplandeciente con su nueva pintura roja en los lados y la cubierta recin lijada y barnizada. En la proa, el guila de Anmatea luca un pico de reluciente tono dorado y un lustroso plumaje negro. La visin disip enseguida la pesadumbre de nimo de Jos. Realizaron una corta travesa en direccin sur, hasta Gaza, para ir al encuentro de las caravanas que traan del este la mayora de productos que haban comprado el ao anterior en Alejandra. Si bien la variedad no era tanta, los precios eran inferiores, con el descuento de los beneficios que de otro modo habran ido a parar a los mercaderes alejandrinos. De all pusieron rumbo al norte, hacia Tiro, para hacerse con el tinte que slo en ese lugar se venda y del cual se extraa el majestuoso color prpura, smbolo de riqueza y poder. Ahora a Puteoli indic Jos a los hermanos. Y despus a Cartagena. Tena que comprobar que no le fallara la memoria para identificar las estrellas y guiarse a travs de ellas. Fondearon en el puerto de Cesrea a primeros de septiembre. La temporada an no haba concluido, seal Jos, como si se le hubiera ocurrido la idea de improviso. Por qu no transportaban un buen cargamento de blsamo y remataban el viaje en Alejandra ese ao con beneficios an mayores? Todos aceptaron de inmediato. Alejandra era una ciudad mucho ms interesante que Cesrea para pasar el invierno, sobre todo en el caso de los marineros que disponan de dinero.Jos se despidi de los macedonios tras repartir las ganancias; les dijo que tena que visitar a unos amigos y que despus se embarcara en algn mercante de cabotaje para regresar a casa. Repets el ao prximo? pregunt. La respuesta afirmativa fue instantnea. En silencio, rez para que ese encuentro se produjera. No vio a Micah ni a ninguno de sus amigos, pero dej un paquete en el observatorio para que Tecrates, el mentor de Micah, lo entregara a ste al cabo de dos semanas. En su interior haba buena parte de las cuantiosas ganancias obtenidas del viaje y los documentos que acreditaban la propiedad del guila. En una nota indicaba a su amigo que vendiera el barco y enviara el producto de la venta junto con el oro a Sara, en caso de que l no hubiera acudido a recoger el paquete en el plazo de un ao. Jos se apresur a salir del observatorio para perderse en una mugrienta calle del barrio obrero donde difcilmente pudiera toparse con algn conocido. Slo Sara estaba al corriente de lo que se propona hacer, y ni siquiera l saba si era factible. Haba comprado una pequea embarcacin antes de partir con el guila, que estaba aguardndole en la cabana de un pescador del delta. Aunque se haba planteado ir a consultar la coleccin de mapas de la biblioteca para averiguar, si era posible, cunto poda durar su viaje... en semanas o millas, al final desisti porque prefera no descubrir que era imposible. En teora no lo era. Poda bordear la costa de frica hasta las Columnas de Hrcules. Una vez superadas stas, slo tena que poner rumbo al norte y seguir el perfil de las costas de Hispania y Galia. Despus slo debera cubrir una corta distancia hasta la colina y el istmo sumergido que comunicaba con la tierra de los hombres azules. Encontrara

comida y lugar de reposo en cualquier poblacin costera y, adems, con su pequeo barco tendra pocas dificultades para fondear muy cerca de la orilla. El mero hecho de que nunca hubiera odo hablar de una travesa como aqulla no significaba que nadie la hubiera llevado a cabo. Haba muchas, muchsimas cosas de las que l no estaba enterado. Como Aristteles. Jos trat de sonrer para sus adentros. No lo logr hasta hallarse a bordo de su pequeo barco, dejando tras de s el puerto de Alejandra mientras con la mano deca adis al colosal faro. Fuera cual fuese el grado de temeridad de un hombre, su espritu tena que revestirse de mpetu al ir al encuentro de lo desconocido. Ninguna aventura poda ser ms grandiosa que aqulla. 14 Jos nunca haba viajado solo en un pequeo barco. Los recorridos que haba realizado con las embarcaciones del delta del Nilo le haban resultado interesantes por su rareza. Los propietarios del barco le haban imprimido un movimiento lento y firme a fin de no entorpecer su venta. Ahora experiment la emocin de la sbita velocidad de vrtigo cuando el viento impulsaba la vela, del choque estremecedor del agua cuando topaba con una ola de cara, de la zozobrante inclinacin cuando el viento y el oleaje lo embestan de costado. Oy sus propios gritos de excitacin y sus alaridos de miedo, y slo entonces, al no hallar eco a ellos, fue consciente de su absoluta soledad. Tard menos de medio da en dominar el manejo del timn y los aparejos, pero tuvieron que transcurrir varias semanas para que se acostumbrara a estar solo. No es que no tuviera contacto alguno con personas. Cuando fondeaba en la costa para reponer vveres, los habitantes de los pueblos o alqueras siempre mostraban una excelente disposicin para charlar, hacer preguntas y ofrecerle consejos y advertencias. Cuando notaba que se avecinaba la noche, se diriga de inmediato a la orilla, tanto si avistaba o no alguna poblacin. A menudo al despertar vea varias caras que se inclinaban con curiosidad hacia l para ver de qu clase de intruso se trataba. Slo en dos ocasiones tuvo que amenazar a alguien con la espada y el cuchillo que mantena junto a s bajo la capa con la que se tapaba por la noche. Por lo general, adems de curiosa, la gente era afable y le ofreca compartir la comida que llevaba consigo. Jos reparaba en las seas que se hacan entre s: hacan girar el ndice apuntando a la sien o a la frente mientras abran de forma desmesurada los ojos. Sin duda, lo tomaban por loco. A veces con ms frecuencia de la recomendable l mismo dudaba de si no tendran razn. Haca pequeas muescas en el mango de la pala del timn para llevar la cuenta de los das. stos se iban haciendo cada vez ms cortos al tiempo que aumentaba el fro. En ms de una decena de oportunidades vio, a lo lejos, el tipo de barcos a los que estaba acostumbrado. Parecan muy grandes y muy seguros.Cuando llevaba cuarenta y dos das de navegacin advirti que una fuerte corriente lo empujaba a alta mar. Baj la vela a la mitad y trat de controlar el barco. Deba de faltar poco para llegar a las Columnas, aquellos gigantes de escabrosa roca contra los que podan hacerse aicos los barcos ms grandes. Las olas, cada vez ms altas, se estrellaban contra la proa y los costados. Jos tom el cubo de cuero y se puso a achicar agua con el brazo izquierdo mientras con el derecho intentaba mantener el control del timn. A su izquierda, divis,

muy prximo, el morro de una roca; luego, al cabo de un momento, a la derecha apareci otro acantilado, ms alto, contra el que rompan grandes olas. Perdname, Sara! grit entre el bramido del oleaje. El barco comenz a subir de repente y l qued tumbado de espaldas sobre el agua de sentina, mirando con los ojos invadidos de sal el despiadado sol. Not un repentino bandazo, luego una aterradora ausencia de contacto con la superficie del agua, despus una violenta cada y, al final, un sublime y suave balanceo. El agua de la sentina le mojaba la cara. Despeda una pestilencia real, desagradable. Jos se hinc de rodillas y mir con incredulidad a su alrededor. Las impetuosas corrientes del estrecho haban escupido a su pequea embarcacin fuera de la zona de turbulencia. Al ver que el barco estaba casi a rebosar de agua, se puso a achicarla con las manos. No haba tiempo para buscar el cubo, ni tampoco para examinar los posibles desperfectos. Sus manos y brazos y su voluntad de vivir deban salvarlo. Al caer la noche, continuaba achicando, exhausto, con movimientos cada vez ms pesados. Cay rendido, inconsciente, entre la oscuridad y el fro, encima de la pestilente agua de sentina. Se despert con la primera luz del da, con el cuerpo dolorido. Senta los brazos pesados como el plomo, pero estaba a flote y tena hambre. Deba de seguir, pues, con vida. Se sent trabajosamente junto al timn. La pala estaba intacta! Se mova lentamente, como la cola de un pez, a uno y otro lado, mecida por la corriente que impulsaba el barco. Hacia dnde? No haba tierra a la vista. Jos elev la vista al cielo. Slo tena que observar la trayectoria del sol para identificar la direccin. El sol estaba, sin embargo, oculto por las nubes, unas espesas nubes blancas que parecan encendidas en un cielo radiante. De todos modos, tena mucho que hacer mientras no escamparan. Fue hasta el cofre de cobre que haba asegurado en la proa y, trascomprobar que no haba sufrido dao alguno, lo abri y sac la red de pescar. Junto a ella haba unos pedazos de pan y queso medio enmohecidos. Aunque tena un hambre atroz, sta debera esperar. Arroj la red sobre la borda y se at los cabos al tobillo. De este modo, mientras esperaba a sentir el peso de la pesca poda dedicarse a achicar. Era imprescindible descargar agua por si aquellas brillantes nubes blancas acababan por oscurecerse y descargar lluvia. Se cercior con un vistazo de la situacin general. La espada segua envainada en su cinto, y tambin el cuchillo. La tina del agua potable se haba quedado sin tapa. Debera vaciarla y aguardar a llenarla con agua de lluvia. El cubo para achicar haba desaparecido, como supona. l estaba, con todo, ileso. Le dolan los hombros, pero no se haba roto nada. Not una presin en el tobillo y al sacar la red, vio que sta contena dos peces. Ambos tenan escamas y aletas y eran, por tanto, aceptables segn la ley. Degoll el ms grande, dejando deslizar la sangre por la mano a modo de sacrificio en agradecimiento a Dios por haberle preservado la vida. Aunque realizara los sacrificios de rigor a su regreso a Jeru-saln, no quera esperar a dar gracias. El segundo pescado lo guard en el cofre, con la intencin de cocinarlo cuando llegara a la costa. Dado que por el momento no haba forma de localizarla, slo le quedaba encomendarse a Dios. Aun hallndose a la deriva, magullado, senta una inusitada calma. El pan y el queso le supieron mejor que el ms abundante festn. El sol asom, refulgente, entre las nubes, y entonces Jos supo que iba rumbo nortenoreste. La corriente lo impulsaba con mpetu. Con la llegada de la oscuridad y bajo un

cielo encapotado, resultaba ocioso abrumarse por los peligros que pudiera correr. Jos apoy la cabeza en los doloridos brazos y se durmi. El aire lo envolvi con una agradable tibieza y quietud. Durante los das y las noches siguientes, Jos intent en vano virar hacia la costa de Hispania. En una ocasin la avist a lo lejos, pero un sbito aguacero enturbi enseguida el horizonte. De vez en cuando, por la noche divisaba el firmamento con nitidez y saludaba a las estrellas por su nombre, con gritos de jbilo. Llevaba el rumbo correcto. Un viento constante hinchaba la vela de da y, sumado su impulso al de la corriente, el barco viajaba a una velocidad mucho mayor de lo que l perciba. La lluvia le procur agua. Cuando hubo dado cuenta de los ltimos restos de pan y queso, pescaba peces que consuma crudos.Cada vez se encontraba ms dbil y deba invertir ms esfuerzo en sus tentativas por alcanzar la costa. El viento y la corriente le ganaban en vigor. Todos los das grababa con diligencia una nueva muesca en el remo. Anocheca tan rpido que por lo general tena que hacerlo a tientas, porque le haba sorprendido la oscuridad. Comenz a temer por su vida. Aunque saba que otros hombres ms sabios que l se mofaban de las leyendas que aseguraban que una vez alcanzados los confines del mundo los barcos caan en el vaco, senta que era justo eso lo que le estaba ocurriendo. La corriente que lo tena a su merced llegara al final y se precipitara, igual que las cascadas de los torrentes en las pocas de lluvias. Si aqulla deba ser su suerte, estaba resignado a correrla. Slo tena que dejar que acudiera y as acabar de una vez. Tierra a la vista! Deba de estar soando, creando visiones que eran fruto de la intensidad de su deseo. Jos agit el puo hacia la rosada masa de brumas. Sal, sol e ilumname con tus rayos para que pueda ver. Comenz a llover. Era una turbonada y no una mera llovizna. Jos se apresur a arrizar la vela y se puso a achicar agua. Ahora que tena tan cerca la tierra, el cobijo y la comida no poda naufragar. No iba a consentirlo. Sac fuerzas de flaqueza y libr un tremendo pulso contra la tormenta durante un tiempo que no alcanz a calcular. Luego, de forma tan repentina como se haba presentado, la lluvia ces. El mar apareca salpicado de relucientes cabrillas bajo un sol cegador. Reconoci los contornos de la cercana costa. Aqul era el lugar donde deban apagar el fuego de la cocina, amortiguar el ruido de los remos y bajar la voz. Aquello era Galia, y el pas de los hombres azules quedaba ms o menos a un da de distancia en barco. Ese da llegara, pero an no era el momento. Antes tena que comer y descansar. Deba recobrar fuerzas antes de comparecer ante la tribu azul. Se apoy contra la pala del timn y el barco comenz a virar. El agua que se acumulaba en el casco entorpeca el avance y el timn pareca de plomo. No obstante, con cada minuto que pasaba vea ms cercana la orilla. Una franja de luz... no, una franja de arena, una playa. Jos inici un forcejeo con el timn. Sali victorioso. Las olas de la orilla rodearon el barco y en su rtmico avance lo condujeron junto a la blanca franja de tierra justocuando comenzaba a oscurecer. Jos arri la mojada vela y lanz el ancla. Cay por la borda arrastrado por su peso y, muy despacio, se desplaz tumbado sobre la arena mojada. Tambin su cara estaba mojada de

mansas lgrimas de agradecimiento. Senta como si la tierra se moviera bajo l, igual que el barco. Extendi los doloridos brazos y hundi los dedos en la arena. Antes de caer la noche, dorma ya, aquejado por un agotamiento tan profundo que no oy los pasos ni las voces de las personas que acudieron a observarlo. El olor a comida lo reanim. Se llev el cuenco de humeante caldo a la boca y lo engull con avidez. Alguien retir el cuenco y le puso un pan en las manos. Despus de dar buena cuenta de media hogaza, comenz a tomar conciencia de su entorno. Estaba caliente, abrigado con una pesada capa o manta de lana, y se hallaba sentado en una ancha piedra lisa. Haba un fuego en el centro de un crculo de piedra y sobre l una marmita en la que, a juzgar por el olor, estaban preparando ms caldo. Bienvenido al mundo, Sennen oy que lo saludaba en griego un hombre. Al volver la cabeza vio al sacerdote de tnica blanca que lo haba salvado de los hombres azules dos aos y medio atrs. Gracias por salvarme la vida... de nuevo respondi Jos. Ests en un error, Sennen. No habras muerto en la playa. Despus de descansar, habras encontrado comida y agua. Yo no te salv la vida, ni tampoco soy el sacerdote que conociste en la tierra de los dumnoni, aunque pertenezco a su misma hermandad. l nos puso al corriente de tu visita y de tu nombre. Le he mandado avisar de tu llegada. Como has llenado el vientre, ahora te ha dado somnolencia. Acustate y duerme. Cuando despiertes, volvers a comer. Tomars carne adems del caldo. Entonces hablaremos un rato. El sacerdote se hallaba en lo cierto. El sopor invadi a Jos mientras escuchaba su meldica entonacin. Era de da cuando despert con hambre renovada. Entonces vio que se hallaba en una espaciosa cueva. Ahora comers dijo el sacerdote, y yo comer contigo. Llen dos cuencos en la marmita, de guiso de cordero, a juzgar por el olor, y de una hornacina que estaba excavada en la roca tom cucharas de madera y una voluminosa hogaza de pan. Despus fue a sentarse al lado de Jos. Me llamo Guval se present.Os estoy muy agradecido, Guval se apresur a contestar Jos antes de empezar a comer. El sacerdote, menos acuciado por el hambre, entre bocado y bocado fue exponiendo informacin a Jos. As, ste se enter de que se encontraba en un reducto de la Galia que estaba controlado por los veneti, una tribu que comparta con los dumnoni lazos d sangre y similares tradiciones e idioma. Mientras te recuperas, Sennen, yo comenzar a ensearte su lengua. De este modo, cuando vayas a las tierras del estao podrs decir al menos algunas frases amistosas. Lhuyd, el sacerdote que conociste all, habr preparado al pueblo para tu llegada. Todo ir bien, si eres un hombre de honor. Dos das despus, el sacerdote lo condujo a un recinto que se hallaba cercado por una pared de piedra y estaba situado en lo alto de un acantilado, donde iba a reunirse el consejo de hombres de los veneti. Jos haba memorizado las palabras que iba a decir, pero cuando vio a los hombres fue tanta su sorpresa que las olvid. No fue la considerable estatura lo que le caus asombro, ya que l haba parado de crecer muy joven y su altura estaba casi siempre por debajo de la media; lo que lo dej embobado fueron las tupidas melenas y bigotes, que abarcaban una variada gama de tonalidades rubias y rojizas. Saludos. Me llamo Sennen. Soy amigo logr articular por fin.

Divertidos por su acento, los veneti repitieron entre risas algunas de sus palabras. No obstante, ninguno crisp la mano en torno a las largas lanzas que asan. Jos sonri, ms relajado. Qu extrao confn del mundo es ste pens. stos tienen el pelo del color del sol y del fuego, y sus parientes de la otra ribera, la piel azul. Sara quedara fascinada cuando se lo contara. Jos imagin el sonido de su risa mientras escuchaba las carcajadas de los fornidos veneti y de repente le oprimi el pecho un intenso sentimiento de aoranza. Te encuentras mal, Sennen? pregunt el sacerdote. No, no se apresur a contestar Jos. Aquel encuentro era demasiado importante para dejar que su vida privada se inmiscuyera en su desarrollo. Por lo pronto, volvi a mirar sin recato a los veneti, deduciendo que puesto que ellos tambin lo observaban fijamente, no veran mal alguno en ello. Nunca haba visto unas vestimentas ni remotamente semejantes a las suyas. Llevaban las piernas tapadas con una especie de holgadostubos de un material de lana de vivos colores, con rayas y cenefas, que a la altura de los tobillos aparecan remetidos en unas botas que parecan confeccionadas con piel de cabra. De la cintura parta una especie de falda corta del mismo material que las piezas de las piernas, mientras que en el torso llevaban una escueta tnica de distinto color o estampado. Algunos lucan capas de lana sobre las tnicas y unas extraas ropas que les llegaban hasta media pierna. Las capas las sujetaban bajo el cuello con unos broches de bronce curvado en magnifcos arabescos. Los que iban sin capa lucan en la parte superior del brazo unos aros de bronce adornados con intrincadas incisiones. Como buen mercader, Jos los identific enseguida como autnticas obras maestras de joyera. Su objetivo inmediato era hacer amigos, y no comprar refinadas mercancas, de modo que se olvid de las joyas para repetir las frases que le haba enseado el sacerdote. Los altos y rubios individuos se apiaron a su alrededor al tiempo que le decan sus nombres y proclamaban su amistad. Uno de ellos le ofreci un cuerno de carnero que contena algn brebaje. Jos pens que sera una especie de vino, pero se trataba de algo muy distinto, dulce como la miel y a la vez amargo. Lo bebi de un trago, para demostrar que le complaca el regalo. Despus, sin previo aviso, se le doblaron las piernas. Las risas arreciaron. Un gigante de pelo cobrizo lo agarr con un brazo antes de que cayera y, levantndolo en vilo, le dio un abrazo que casi lo dej sin aliento. Hidromiel dijo con su potente vozarrn. Hidromiel repiti Jos, convencido de que as se llamaba el hombre. Sintate junto a la pared y no bebas ms le aconsej Guval tras rescatarlo de las efusiones de su nuevo amigo. Cuando te halles en condiciones de caminar, nos despediremos. Has estado muy bien, Sennen. Tres das ms tarde, otros veneti transportaron a Jos a la tierra de los hombres azules en unas barcas tan asombrosas como sus ropajes. Tenan forma semicircular y estaban revestidas de cuero; las velas eran asimismo de cuero. Lo nico que guardaba algn parecido con lo que conoca Jos eran los largos remos que utilizaban. Se aferr con desesperacin al borde la embarcacin cuando sta pas girando a toda velocidad la zona de turbulencias provocada por la interseccin de mareas contrarias entre el acantilado de la costa yuna pequea isla cercana. Una vez superado ese trecho, la embarcacin prosigui su avance cabalgando sobre las olas con un excitante movimiento

que, de forma paradjica, resultaba muy cmodo. Aun sin comprender bien cmo manejaban la vela y los remos, reconoci que aquellos hombres eran unos navegantes formidables. Hubiera deseado decrselo, pero slo fue capaz de expresar su admiracin con sonrisas y gestos, al tiempo que gritaba: Bueno! Aunque rudimentarias, aquellas manifestaciones parecieron ser del agrado de los marineros. Bueno y no bueno eran dos de las palabras que le haban enseado. Tambin haba aprendido hambre y sed. La ms importante, tal como no cesaba de repetirle Gulval, era amigo. Jos seal la isla junto a la que fondeaban los mercaderes de estao, gritando bueno y amigo. Itkis dijo uno de los veneti. Itkis repiti Jos, con el propsito de preguntar ms tarde el significado de aquella palabra al sacerdote del pas del estao. En la playa que se hallaba frente a la colina se haban congregado ms de veinte hombres para dar la bienvenida a Jos y a sus acompaantes. Llevaban el mismo tipo de ropa, largas melenas tanto rubias como morenas y, golpeando sus escudos de bronce con espadas de hierro, producan un estrpito junto al cual palideca el sonido de sus gritos. Cuando los veneti de la barca se pusieron tambin a gritar, Jos temi que fuera a iniciarse una pelea. Mir a todas partes, sin lograr localizar al sacerdote de la tnica blanca. Gulval no haba venido. Algunos hombres se adentraron en el agua y comenzaron a arrastrar la embarcacin hacia la orilla. Entonces Jos advirti que sonrean, al igual que los veneti. Dnde estaba el sacerdote? Dnde estaban los hombres azules? Qu iba a ser de l? Amigo deca. Amigo, amigo, amigo, amigo, amigo. Amigo le respondi uno de los individuos de la playa. Ga-wethin. Amigo. Sennen. Jos le mir la cara y lo reconoci. Lo haba visto antes, a tan corta distancia como ahora. La otra vez no sonrea, sin embargo, y adems tena la piel azul. Era el jefe al que le haba recomendado llamar el sacerdote cuando regresara... en caso de que regresara. Gawethin suspir Jos. Estaba demasiado conmocionado para aadir nada ms.Se embadurnan el cuerpo con un tinte que extraen de plantas explic Nancledra cuando prevn el contacto con enemigos. Los mercaderes que vienen a cargar estao son romanos, y los romanos son enemigos. Ellos creen que les asusta el color azul de la piel. Nancledra era un joven que tendra unos diecinueve aos, como Jos. Haba llegado jadeante poco despus de acabado el intercambio de abrazos y gritos entre los veneti y los dumnoni. Perdona el retraso se disculp. Me he extraviado de camino. Hasta ahora nunca haba venido a la tierra de los dumnoni. Me han enviado para que te haga de intrprete y profesor. Se hallaba, segn averigu ms tarde Jos, en fase de aprendizaje para el sacerdocio y todava no haba sido aceptado como miembro pleno de la hermandad. Jos descubri al instante que Nancledra hablaba con soltura las lenguas de ambas tribus, aparte de un griego perfecto. Una vez hubieron trabado amistad, Jos le pregunt cuntas lenguas conoca. La respuesta fue veintisiete. Arameo? S, por supuesto. Prefera tal vez que hablaran en arameo?

Acabaron por emplear un extravagante dialecto particular, compuesto de vocablos en griego, arameo, algo de latn, y todas las nuevas palabras que Jos iba aprendiendo. El idioma de aquellas tierras era el britnico y el territorio que ocupaban sus hablantes se llamaba Belerin. Ese nombre suena a msica observ Jos: Belerin. Lo mismo ocurre con la lengua. Lo esencial es adquirir el dominio de la entonacin. Jos dobl las rodillas y dio unos pasos vacilantes. Aqulla era su forma de decir sin palabras: No me es posible hacer lo que queris que haga, aunque me gustara. La haba adoptado cuando los veneti contaron a los dumnoni cmo haba sido su primera experiencia con aquel brebaje a la vez dulce y amargo. l, que estaba presente, reconoci la palabra hidromiel y la imitacin del colapso que haba sufrido. Despus no tuvo empacho en representarlo a su vez y sus compaeros le recompensaron el gesto con estruendosas carcajadas a las que tambin se sum. Aunque no lo saba entonces, aqulla era la reaccin ms inteligente que poda haber tenido. Los celtas admiraban a los hombres capaces de rerse de s mismos, ya que con ello demostraban la ausencia de miedo ante los avatares de la vida. Jos permaneci entre los dumnoni ms de dos meses. Se acostumbr a llevar pantalones y comprob que eran la prenda ms prctica que exista. Vio los arroyos de donde extraan el estao y observ el proceso que se empleaba para fundirlo y formar lingotes. Vivi en una de las casas redondas de pared de piedra que constituan vivien-das en extremo acogedoras. Aprendi a probar su tolerancia al hidromiel, dosificndolo antes de llegar al borde del desmayo, y gracias a la genuina admiracin que expresaba de forma repetida sin tapujos, los dumnoni lo aceptaron como persona distinta a los romanos. No consigui explicar, ni aun teniendo a Nancledra por intrprete, qu era un judo. De todas formas, los dumnoni no le reprobaron sus peculiaridades, como el hecho de no comer el cerdo asado aromatizado con hierbas, que era precisamente el plato favorito de ellos. All se acostumbr a tomar la leche y la carne de la especie de bovino de cuernos cortos que criaban. Les prometi que a su regreso traera, para que los probaran, vino y olivas de su pas. Ests seguro pregunt a Nancledra que los romanos llaman brbaro a este pueblo? Son ms civilizados que los egipcios y macedonios que he conocido. Los romanos llaman brbaros a todos los que no son romanos, incluidos los judos. Jos experiment un tremendo enojo, pues hasta entonces no tena conciencia de tal actitud. La primavera se manifest temprano en Belerin. Las rocosas laderas estaban tachonadas de flores cuando se celebr a finales de febrero la fiesta que coincida con el nacimiento de las cras de ganado. Haba llegado la hora de regresar a casa. Los dumnoni trasladaron a Jos al continente en una de sus barcas de cuero, que como por entonces l ya saba, se llamaban coracles. En la otra orilla los recibieron los veneti, que tras celebrar el reencuentro lo condujeron por un tupido bosque hasta un ancho ro donde se encontraba su pequeo barco egipcio. Llevaba consigo un lingote de estao, una estimable coleccin de exquisitas piezas de joyera de Belerin y un amuleto de hueso tallado. Nancledra le haba dado instrucciones sobre la ruta que deba seguir. Cuando, al cabo de muchos das, el ro se aproximara a una cadena de montaas coronadas de nieve, deba detenerse en un pueblo junto a cuyo embarcadero escalonado se alzaban, como centinelas, tres altos rboles.

All acudira a su encuentro un sacerdote, el cual tomara las disposiciones necesarias para trasladar el barco por tierra hasta otro ro que desembocaba en el Mediterrneo. Jos se embarc con entusiasmo en aquella nueva aventura. No tard en descubrir, sin embargo, que el invierno de la Galia era la circunstancia ms opresiva que le haba tocado sufrir en la vida. Se consol al pensar que llegara a Alejandra mucho antes del inicio de la temporada de navegacin. Entonces dara comienzo su granaventura. Los dumnoni le proporcionaran el estao cuando quisiera. Slo le restaba hallar el modo de transportarlo sin que se enteraran los fenicios, as como de ponerse en contacto con el rey Herodes para convencerlo de que se lo comprara. En comparacin con su solitaria travesa hasta el pas de los hombres azules, que no eran tales, aquellos retos no parecan representar escollos insuperables.

15 El ro que con el tiempo recibira el nombre de Rdano fue otro motivo de asombro para Jos. Haba visto el Nilo, pero slo en su cenagoso delta, donde se divida en cauces estrechos y poco profundos a causa de la acumulacin de limo que haba en el lecho. Aquel gran ro de la Galia era una magnfica y amplia va de agua de impetuoso caudal en cuyas riberas se sucedan los ms diversos paisajes. Los galos le haban prevenido de la existencia de campamentos romanos, autnticas poblaciones amuralladas que daban cobijo en invierno a las legiones, recomendndole que cuando se aproximara a alguno, aguardara hasta la noche para dejar que la corriente lo transportara ms all del alcance de las luces y ruidos provenientes de ellos. Aterido de fro, ansioso, arrebujado en su ropa de lana de Bele-rin, Jos oa y vea las manifestaciones de camaradera y los acogedores refugios de los soldados, y se senta terriblemente solo. Echaba de menos el clima de compaerismo que haba disfrutado entre los dumnoni. Con excepcin del segundo ao en que trabaj en el barco fenicio que se dedicaba al transporte de estao, nunca haba formado parte de un grupo en pie de igualdad. En Anmatea, tena una relacin tensa con su padre, se llevaba bastantes aos con sus hermanos y siempre quedaba desplazado con respecto a los del pueblo por ser miembro de la familia de propietarios y, como primognito, futuro propietario. Aunque durante sus estancias en Alejandra le dispensaban una efusiva hospitalidad, tambin se senta extranjero en aquella ciudad. Las carcajadas con que los dumnoni saludaban sus constantes errores haban sido en cierto modo ms clidas que las muestras de cortesa de los alejandrinos. Con todo, no se plante ni por un momento volver a Belerin. Tena un ansia febril por regresar a casa, correr al encuentro de Sara,el guila y el minsculo imperio de xito que haba imaginado. De todos modos, pensaba a menudo en las gentes que haba dejado atrs y ahuyentaba la aoranza convencindose de que volvera todos los aos a Belerin. Para hacerlo factible, antes deba sortear, sin embargo, bastantes obstculos... obstculos tal vez muy difciles... No, no deba dudar del resultado. La nica incgnita sera el tiempo que le costara vencerlos. El Rdano desembocaba en el Mediterrneo al oeste de Massalia. A partir de ah, Jos se hall de nuevo en su medio habitual. Con el viento a favor, se dirigi a Cerdea, luego a Sicilia, despus a Creta y, por fin, cinco semanas ms tarde, pas junto al gran faro para fondear en el puerto de Alejandra.

Haba tomado la precaucin de esconder los pantalones y la tnica de Belerin en el cofre que llevaba en la proa, sustituyndolos por una tnica de grueso lino y un manto de tosca lana que haba comprado en Cerdea. Aunque en su mente y su corazn bullan an los emocionantes recuerdos de su extraordinario periplo, para mantener en secreto la fuente del estao era preciso que no los compartiera con nadie. Debera esperar hasta que volviera a ver a Sara. Tras amarrar el barco pequeo a la popa del guila, se dirigi a los baos, al barbero y a comprar ropajes de seda. Una vez concluidos estos trmites, se hallaba presentable para llamar a la puerta de la casa de su amigo Micah. All recuper el paquete que haba dejado a cargo de ste y aprovech para practicar el relato ficticio con que pretenda explicar su larga y misteriosa ausencia. Era una mujer extraordinaria, bastante mayor que yo, dotada de unos conocimientos tan amplios que ni siquiera t la superaras, amigo mo, y quera llevarme con ella a su isla del Egeo. Cmo poda negarme? Aunque me prometi que su marido no ira a su palacio, no acababa de fiarme de que no fuera a descubrirme. Por eso dej mi capital en tus manos, para que si Sara quedaba viuda, pudiera contar con l. Y mi familia que no para de presionarme para que me case... exclam Micah con un malicioso brillo en los ojos. Cunto tiempo llevabas casado, Jos, antes de que te hicieran perder la cabeza los atractivos de esa fascinante diosa griega? Tres aos, no? Yo hubiera sucumbido al cabo de tres meses, seguro. Para sus adentros, Jos pidi perdn a Sara por aquella mentira. Curiosamente, las cosas quejse pensaba que presentaran mayores dificultades fueron las ms fciles de solucionar. Cuando los macedonios llegaron para preparar el guila para suviaje, Jos ya haba llenado la bodega. Mientras detallaba la lista de lujosas mercaderas a Filipo y sus hermanos, observ cmo se les iluminaba la mirada al imaginar los beneficios que les iban a reportar. Os creis capaces de hacer el viaje sin m? les pregunt. Por supuesto se apresur a aadir, buscar a otra persona que ocupe mi lugar. Sin embargo, me interesa que sea un hombre mayor, y realizar poco trabajo fsico. Su funcin ser llevar el control de las ventas y los precios, para que todo se halle en orden cuando pasemos cuentas al final de la temporada. No irs a darle a ese viejo tu mitad, Jos? inquiri Filipo, inquieto. Por supuesto que no. El barco es mo y tambin la mercanca, puesto que yo los he pagado. Me quedar con la mitad de las ganancias, como siempre. Vosotros seris siete, en lugar de seis, a repartir. De todas formas, como este ao tenemos productos ms variados y de calidad superior, vuestros beneficios sern mayores, aunque haya que dividir por siete. Estis de acuerdo? Contuvo el aliento, a la espera de la respuesta. Los macedonios se mostraron de acuerdo. Esa tarde Jos fue a la casa de un comerciante judo de Alejandra, cuyo hijo lo haba relevado al frente del negocio familiar. Padre e hijo recibieron con entusiasmo la propuesta de que el primero velara por los intereses de Jos a bordo del guila. Os acompaar hasta Ascaln inform Jos a la tripulacin. Despus remontar solo la costa en el barco pequeo, que remolcaremos hasta el puerto. Entre tanto habr comprobado, estoy seguro, que podis prescindir de m, y Filipo me sustituir como capitn. En Ascaln Jos se dirigi con audaz actitud al palacio de la hermana del rey Herodes, Salom, vestido con sus ms refinados ropajes alejandrinos. Traigo un regalo para la reina anunci con actitud altiva al guardin de la puerta.

Tras pasar el filtro de cuatro sirvientes ms, uno de ellos acompa a Jos a un pabelln que se hallaba junto a un gran lago artificial, donde se encontraba Salom, acompaada de sus criadas y de su eunuco predilecto. Al parecer ste no le diverta lo suficiente, ya fuera porque las habladuras e historias que le contaba carecan de novedad o porque las encontraba aburridas. Un regalo imprevisto trado por un rico desconocido poda servirle de entretenimiento, y quizs incluso de diversin. Jos se acerc y, en seal de deferencia, se hinc de rodillas en el fresco suelo de mrmol de colores. Se felicit de que la tradicin exi-giera mantener la mirada baja ante la realeza hasta no obtener permiso para levantarla, pues le resultaba ms fcil exponer la mentira que haba estado practicando sin tener que ver la cara rebozada de pinturas y el huesudo cuerpo de la mujer que se hallaba frente a l. Os ruego que me hagis el honor de conceder una mirada a esta pequea prenda de la devocin que profeso por la legendaria belleza y gracia de la reina Salom dijo al tiempo que presentaba a la mujer un bonito y valioso cofre de marfil. Lo haba encargado hacer en Alejandra, con una sencillez de estilo deliberada que admita como nico adorno una pequea cerradura de oro en la que iba encajada una delicada llave, tambin de oro. Salom la tom, hizo girar la llave y levant la tapa. La impactante belleza de la pulsera de bronce que haba dentro la dej sin aliento, pese que a sus ms de cincuenta aos ya haba disfrutado de todos los lujos que el mundo civilizado era capaz de ofrecer. Lo cierto era que nunca haba visto nada remotamente parecido a aquellas sinuosas formas entrelazadas ni a las misteriosas incisiones curvilneas que recubran el bronce. La pulsera era salvaje y delicada a la vez. Esta joya debe ser obra de un mago! exclam. Jos sonri, sin hacer ningn comentario. Salom quiso saber de dnde provena, y entonces Jos alz la vista. Seora, eso es un misterio, que embellece la belleza. La reina le orden que se lo dijera, pero Jos respondi sin inmutarse que se haba visto obligado a garantizar el secreto al creador de la pulsera como condicin para poder comprarla. Quin sois? Un brujo? Soy Jos de Arimatea, seora, marino y comerciante, y aficionado a los objetos raros. Todo Israel sabe que la reina Salom posee el ms exquisito y refinado criterio para apreciar los tesoros del mundo. Por eso he credo que debais ser vos la destinataria de este hallazgo. Tras admirar el efecto de la pulsera en su brazo, Salom examin al elegante joven que permaneca arrodillado ante ella. Me habis divertido con vuestra almibarada retrica, Jos de Arimatea dijo riendo, y os estoy agradecida por ello. Tambin me ha complacido vuestro regalo. Cul es el precio por la pulsera y el entretenimiento? Para vos, seora, una nimiedad. Para m, comienzo a temer, dos rodillas rotas. Sonri, mofndose de su propia osada. Salom exhal una ruidosa carcajada. Levantaos, pues, atrevido muchacho de meliflua lengua, y venid a sentaros junto a mi divn. Invadido por el repentino temor de que la escandalosa peripeciaque le haba contado a Micah estuviera a punto de transformarse en realidad, Jos tom asiento a una prudente distancia.

No os hagis ilusiones le espet Salom sin miramientos. Sois divertido, Jos de Arimatea, pero no sois guapo. Yo prefiero los hombres ms fornidos y varoniles. Ahora decidme cul es el precio. Si no es demasiado abusivo, os comprar este misterioso ornamento. Quiero que me presentis a vuestro hermano, el rey. Deseo hacerle una oferta de negocios. Tiene relacin con la pulsera? Podis conseguir ms? Necesitis dinero o un ejrcito para haceros con las joyas? Se trata de algo ms sencillo, seora. Quiero comprar cobre de sus minas de Chipre a un precio favorable. Qu tediosos sois los comerciantes se lament Salom con un gesto de desagrado. Tena la esperanza de que me propusierais algo interesante. Muy bien. Pondr mi sello en una carta para Hero-des. Ahora retiraos y decid a uno de mis escribas lo que queris que ponga en ella. Me habis decepcionado. Jos simul que le entristeca la despedida, aunque en su interior saltaba de contento. Me habis dado una grandsima alegra, vieja bruja pens. Si supierais que mi Sara tendr media docena de pulseras ms bonitas que las vuestras... y varios broches y una diadema para la cabeza. Lograr audiencia del rey Herodes y hablar con l le result mil veces ms sencillo que adular y agasajar a Salom. El rey se encontraba en su nuevo palacio de Cesarea, tal como le haba informado el escriba de la reina. Tras dejar amarrado el barco en un muelle, Jos llev el cofre de cobre que guardaba en la proa a una de las oficinas martimas del puerto y pag la tarifa para dejarlo en custodia. Lo poco que necesitaba poda transportarlo perfectamente bajo el brazo. Los baos romanos que haba mandado construir Herodes en su ciudad de mrmol eran ms pequeos pero ms lujosos que los de Alejandra. Jos disfrut ms del bao, porque se hallaba de nuevo en Judea, cerca de casa... y de Sara. Para acudir a su cita con el rey se puso ropa de lino de calidad, de color apagado, en lugar de seda. Ese Herodes haba asesinado a su abuelo. Jos estaba dispuesto a hacer negocios con l a fin de restituir a su familia todo lo que ste les haba robado, pero no iba a postrarse ante l ni comparecer con los atavos de un cortesano. Se presentara y hablara como lo que era, un judo que tema al Dios de su pueblo y no al rey marioneta que los romanos haban encumbrado al trono.La carta de Salom le franque el paso hasta un saln interior, pero all tuvo que aguardar junto a otros hombres que tambin haban solicitado audiencia. Conteniendo la rabia y la irritacin, tom asiento y se puso a mirar a los artesanos que trabajaban en el mosaico que decoraba una pared contigua. La minuciosidad de la labor y el paisaje de jardines que emerga lentamente de ella lo mantuvo absorto un buen rato. Tras una larga espera, un guardia armado y uniformado se plant delante de l. Qu tenis en la mano? pregunt con brusquedad. Es para el rey respondi Jos sin alterar la expresin ni levantar la voz. Tendi al guardia una sencilla caja de madera de cedro, cuyo contenido inspeccion ste antes de devolvrsela. Seguidme orden. Jos obedeci. En la sala de recepciones, el aroma dulzn del incienso impregnaba el aire. Junto a las columnas, que rodeaban la estancia montaban guardia varios soldados. Herodes se hallaba instalado en una especie de trono tapizado de telas de damasco, en el centro de un estrado que estaba situado al fondo de la estancia. Los vivos colores de los intrincados

tejidos de las alfombras persas cubran el estrado y el palio que apareca suspendido sobre ella. Jos avanz detrs del guardia, ajustando el paso al de ste. Cuando se hallaron a corta distancia del rey, el guardia se hizo a un lado. En la carta de mi hermana consta vuestro nombre, Jos de Ari-matea, pero no se especifica el favor que vens a pedir dijo Herodes. El monarca llevaba toga, como un romano, y se cea el rizado pelo corto, teido de negro, con una corona de laurel. Sus ojos oscuros transmitan la misma sensacin de dureza que la obsidiana. No vengo a pedir, rey Herodes precis Jos, sino a ofrecer. Levant los brazos para tender al hombre que estaba sentado all en lo alto la caja. Al mirar en su interior, Herodes puso cara de perplejidad. Qu significa esto? En la caja haba tres compartimentos: el del centro estaba lleno de monedas de bronce de Israel, que llevaban acuado el nombre de Herodes; en el de la izquierda haba una bolsa de cobre y en el de la derecha, un lingote de estao. Los mercaderes fenicios venden estao al emperador Augusto al precio de ocho sestercios por libra explic Jos, sin titubeos. Roma os lo vende a vos por doce sestercios, en Roma. El coste de su traslado a vuestras minas y factoras de moneda de Chipre es, aproxi-madamente, de dos cuadrantes por libra. Yo me comprometo a entregaros el estao directamente en Chipre por el precio de diez sestercios por libra. Herodes se inclin para observar a Jos, ponderando su juventud y la sencillez de su indumentaria; despus volvi a mirar el contenido de la caja. Saben los fenicios lo que os proponis? No, y no deben enterarse. Augusto tampoco aadi el rey. 16 Sara escuch, fascinada, todos los detalles que Jos le refiri sobre aquellos hombres que, segn haba resultado, no eran azules. Le caus un alborozo especial verlo con los pantalones puestos. Lo que ms la alegr aunque no lo dijo fue verlo sano y salvo, en casa. La abuela de Sara haba fallecido mientras Jos estaba fuera. Pese a que la anciana nunca haba demostrado afecto por ella, Sara la echaba de menos. Con el regreso de Jos, sin embargo, todo volva a ser perfecto. Le haba trado uno de los vestidos que llevaban las mujeres de Belerin; se la vea muy menuda entre los pliegues de aquella prenda de cuadros verdes y amarillos, ceida la cintura con un hermoso cin-turn de estilo celta. Jos la encontr irresistible. Se pusieron aquellas extraas ropas slo para divertirse. Haba comenzado ya la estacin seca y el calor era opresivo. Adems, era obligado mantener en secreto todo lo que guardaba relacin con el origen del estao. Deberamos disponer de nuestra propia casa, Sara, y no slo de una habitacin. No est bien que nos veamos obligados a hablar en susurros cuando tenemos ganas de ir a nuestro aire y rer a carcajadas. Pero, Jos...

Poseo dinero ms que suficiente. Cuando concluya su recorrido el guila, tendremos ms de lo que puedas imaginar. Podemos instalarnos en la casa de tu abuela. T te criaste en ella. No te gustara que se fuera tu hogar? No. Los recuerdos de los aos que pas con Ester no son especialmente agradables. Razn de ms para disiparlos haciendo de esa casa la nuestra.La llenaremos de das felices, que recordaremos durante el resto de la vida. Jos estaba pletrico de energas, rebosante de ideas para la vivienda: aadir un patio mayor, ms habitaciones, instalar mosaicos en los suelos o en las paredes, o en ambas superficies. Sara imagin los largos meses de soledad cuando l estuviera fuera, pero viendo que aquello significaba tanto para l, consigui hacer un acopio de entusiasmo comparable al de su esposo. En cambio, respond r con una rotunda negativa a otra de sus ideas. No pensaba ponerse las numerosas joyas que le haba comprado. El collar de lapislzuli es todo cuanto necesito o deseo, Jos. Esas pulseras y broches son preciosos, pero demasiado llamativos, demasiado atrevidos para m. Me encanta disfrazarme con esas ropas celtas, porque es nuestro juego secreto, pero las joyas son otra cuestin. Dselas a tu madre y a tu abuela. Nunca les traes regalos a ellas. Rebeca qued impresionada cuando Jos le dio a elegir cualquiera de las piezas que le gustaran. Supongo que Sara debe de ser la responsable de esta maravillosa manifestacin de afecto coment la anciana con una sonrisa maliciosa y cariosa a un tiempo. Jos lo admiti sin tapujos, pues saba que era intil tratar de engaar a su abuela. Te gustan? Rebeca guard silencio un momento, concentrada en probarse los brazaletes. Primero se puso uno, luego otro, que cambi de brazo; a continuacin se puso uno ms y calibr el efecto que causaban los tres juntos; se los subi ms arriba del codo... Estaba completamente absorta en lo que haca, ajena a la presencia de Jos. Magnfico dictamin, mirando por fin a su nieto. Cuando era joven daba mucha importancia, quizs excesiva, a mi aspecto y siempre procuraba estar ms radiante que mis amigas. Claro que entonces vivamos en la ciudad y yo tena una mayor actividad social. Cmo me gustara volver a tener dieciocho aos, sin variar otra circunstancia! Me bastara con diez minutos, un cuarto de hora tal vez. Todas las mujeres de Jerusaln se pondran enfermas de envidia al verme lucir estas joyas. Nunca he visto otras iguales. En ese instante Jos percibi un vislumbre de la Rebeca de aquellos tiempos. An era una mujer guapa si se obviaban las canas y las arrugas; pero mientras experimentaba las diferentes combinaciones y posicin de las pulseras, a l no le fue preciso pasar por alto las marcas de la edad, porque stas desaparecieron, y la joven y hermosa Rebeca ocup su lugar. Voy a hacer que todo vuelva a ser como entonces, abuela. Lacasa de Jerusaln, las joyas, los vestidos de seda, los esclavos, las sillas de manos, la villa de Jeric... Te lo devolver todo. Mi querido nio. Rebeca acerc la mejilla a la del muchacho. Mira adelante y no atrs. El pasado no se puede recuperar. Volvi a mirar los aderezos de bronce, entre los cuales haba un par de pequeos broches con que se sujetaban el pelo las mujeres de Belerin cuando lo llevaban enroscado en la parte postenor de la cabeza, formando espirales semejantes a los filamentos de bronce de los broches. Da uno a tu madre dijo. Le gustar mucho. Despus convencer a Sara para que lleve el otro; eso an satisfar ms a Helena. Quiere a tu esposa ms de lo que crees, Jos.

Agradeci a su abuela la ayuda prestada. l no habra sabido qu seleccionar para su madre, porque apenas la conoca. Hasta donde alcanzaba su memoria, siempre haba mantenido peleas con su padre, y su madre siempre se pona de parte de su marido. Tal actitud la haba distanciado de su hijo mayor. Sus hermanos tambin eran poco menos que unos desconocidos para l. Cada vez que regresaba de un viaje, los vea tan crecidos que casi no los reconoca. Amos tena ya catorce aos y Caleb, nueve. El protegido de Rebeca, Antoco, deba de tener nueve u ocho, o incluso siete aos de edad. Si bien el esclavo y Caleb le prodigaban una intensa admiracin, Amos era quien daba ahora rdenes a todos los trabajadores del campo, incluido Jos. Y lo peor de todo confes Jos a Sara es que es ms alto que yo y no para de crecer. Dale al menos esa satisfaccin, amor mo. Nunca ser la clase de hombre que eres t, ni siquiera cuando tenas su edad. Jos bes a su esposa, la verdadera ncora de su vida. Ninguno de los dos habl del hijo que sigui sin cobrar vida en el vientre de Sara, mes tras mes, en el transcurso del verano. Su casa qued terminada antes de que se intensificaran las labores de recoleccin en agosto. Al concluir la cosecha, dieron una fiesta para toda la familia y la totalidad del pueblo, y se trasladaron a vivir a su nuevo hogar. Aunque en secreto, Jos abrigaba la vaga y supersticiosa idea de que al disponer de casa propia desaparecera el impedimento para la concepcin, la realidad le demostr que se hallaba en un error. Para colmo, tena que partir de nuevo. Ser por poco tiempo prometi a Sara. Estar de vuelta para el invierno. Lo entiendes, gorrioncillo? Sabes que s. Adems, mientras ests fuera, podr cambiar de sitio todos los muebles de la casa, a mi antojo. Jos fingi enfadarse, a fin de que Sara lo persiguiera con halagospara arrancarle un beso y la reconciliacin. Acabaron en la cama pese a que era medioda. Quiz cuando regrese est creciendo un nio dentro de ella, pens Jos mientras andaba por el camino de Jaffa. Rehus recordar las numerosas ocasiones en que haba tenido idnticos pensamientos en el trecho idntico del camino. Su punto de destino era nuevo: Tiro, la legendaria ciudad de los antiguos reyes fenicios. Haba realizado una breve visita a su puerto con el guila, para comprar el tinte de color prpura real. Esa vez en cambio tena intencin de permanecer en la ciudad, visitar sus tabernas y mercados, charlar, escuchar y fabular historias hasta averiguar si sus esperanzas eran fundadas. Se deca que los fenicios de Tiro tenan celos de los habitantes de Sidn, porque ahora el mundo entero reconoca a stos una supremaca sobre aqullos y los consideraba mejores marinos. Adems, el puerto de Sidn era mejor, ms espacioso que el de Tiro. A Jos le bast dejar caer el nombre de Sidn la primera noche que pas en Tiro para poner al rojo vivo los nimos de sus interlocutores. Lo amenazaron con una muerte rpida en la horca... con castrarlo en el acto... con llevarlo a hacer una visita al dios del mar con un ancla encadenada al pie... Haba acudido al lugar idneo para reclutar una tripulacin experimentada, que no divulgara la noticia de que haba entrado en competencia con Leontes en el comercio de estao. Sara! Sara, es como si el Todopoderoso me hubiera allanado el camino! Chist, Jos, no blasfemes.

No, no, si no blasfemo; expreso a gritos mi agradecimiento por la bondad que me ha dispensado. Sabes quin ser el timonel que me ayudar con la navegacin? Mlcar, el hijo de Anbal, que es segundo de a bordo en el Halcin, el barco fenicio que transporta estao para los romanos! Deberas haber estado presente en la conversacin que tuvimos, se te habran saltado las lgrimas de tanto rer. A m me cost un gran esfuerzo no hacerlo. Es evidente que Mlcar sabe adonde viaja su padre cada verano. En principio nadie debera saberlo, pues lo primero que se exige a todos los tripulantes es silencio al respecto. Aunque supongo que es muy difcil que un padre no acabe contando esas cosas a sus hijos al cabo de los aos... Jos advirti que pisaba un terreno peligroso: Sara no lo haba recibido con la noticia de que esperaba un hijo.Se apresur a retomar la exposicin de las exitosas gestiones que haba realizado en Tiro, con la esperanza de impedir as que Sara acusara su error. Mlcar haba recibido con extremo entusiasmo la oportunidad quejse le brindaba de repartir beneficios, seguramente porque saba la elevada cotizacin que tena el estao. Tambin estaba informado, y con ello rindi un incalculable servicio a Jos, de la trayectoria y cualidades de casi todos los marineros que aguardaban en Tiro el inicio de la temporada para enrolarse en un barco. Dispongo de una tripulacin, con remeros incluidos, que est tan ansiosa por vivir esta aventura como por recibir el dinero que les va a reportar. La posibilidad de superar a un barco y una tripulacin de Sidn multiplica sus energas y su pasin. Con expresin risuea, Jos simul sentirse avergonzado. Y a m me ocurre lo mismo, si he de ser sincero susurr al odo de Sara. La verdad ms honda de mi corazn es que te quiero, gorrioncillo. Sara tom la cara de su esposo con ambas manos y la mantuvo inmvil mientras le daba un beso. Igual que te quiero yo, con todo mi corazn dijo. Ms tarde, despus de hacer el amor y cenar en el patio, bajo las estrellas, Sara formul una serie de preguntas acerca de los barcos. Has mencionado una galera, Jos. Significa eso que ya no te sirve el guila ? Oh, no. Aunque ya no se llamar guila; trasladar el guila de Anmatea a la proa de la galera y ser sta la que lleve el nombre de guila en adelante. El guila actual se llamar Gorrin, en honor a ti, mi amada. Continuar dedicada al mismo tipo de actividades que realiza ahora, con los macedonios. Filipo puede ocupar mi lugar mientras yo voy a Belerin con la nueva guila. Slo una galera es capaz de vencer las corrientes que hay ms all del cabo de Galia. All es imprescindible contar con remeros. Y qu nombre de ave vas a adoptar para el barco que compres despus de esta galera? pregunt Sara en tono jocoso. Jos todava no se haba formado una idea de la magnitud de la fortuna que poda labrarse con ese ligero y modesto metal gris que denominaban estao. Era indispensable para fabricar bronce, y se necesitaban millones de monedas de bronce para atender las necesidades de intercambio diarias: para pagar tributos, comprar pan, esconder los tributos no pagados, sobornar a los recaudadores de tributos, pagar Jos medios de transporte, las casas, el cuerpo de una mujer para una hora, vias que quedaran en la familia durante generaciones... Habauna gran demanda de bronce para las patas de las mesas de mrmol de las moradas de los ricos y tambin para esculpir los bustos de sus propietarios. Cuencos de bronce, copas, braseros, ollas, agujas para el pelo, frascos de perfume, recipientes para guardar ungentos... Era imposible enumerar todas las aplicaciones del bronce.

Jos llev con el guila a Belerin vino, pasas y olivas maceradas en aceite y en salmuera, tal como haba prometido a los dumnoni. Regres con las bodegas del barco repletas con ocho toneladas de lingotes de estao. Apuesto a que el Halcin slo se llevar uno de esos escuetos cargamentos que tanto enfurecen a Leontes coment Mlcar en tono alegre. Tendrs que guardar el secreto le advirti Jos con ansiedad. No te inquietes por eso, Jos de Arimatea. Todava disfruto ms al pensar que mi padre cree que transporto grano y me aburro solemnemente con ese trabajo! Aquel primer viaje con mercanca de estao se realiz el ao en que Jos cumpli los veinte. A los veintids aos, posea ya otra galera, que tena por nombre Garza, adems del Gorrin, al mando de cuya tripulacin se hallaban el macedonio, Filipo y dos de sus hermanos, y de otro barco similar al Gorrin, llamado Ibis, del que se encargaban los otros tres hermanos. Aunque el negocio del estao daba unos enormes beneficios, Jos no se limitaba a l. La segunda galera y las dos naves ms pequeas navegaban de mayo a octubre, transportando mercancas para otros, adems de comprar y vender productos de lujo de escaso tamao y elevado precio. Los agentes de todos los puertos del Mediterrneo estaban encantados de incorporar la flota de Jos a la lista de sus representados. Haba comprado, asimismo, la gran casa de Jerusaln que antao perteneci a su familia. Rebeca dijo, con pesar, que se estaba haciendo demasiado vieja para las empinadas calles de la ciudad y que prefera quedarse en el entorno, ms cmodo, de la alquera. La respuesta de la anciana fue mucho ms grata que el arrebato de furia con que reaccion Josu. De modo que el capitn de barco viene ahora a distribuir ddivas al padre a cuyas palabras ha hecho odos sordos durante todos estos aos? Esperas que te est agradecido por la oportunidad que me brindas de vivir en las habitaciones donde presenci el asesinato de mi padre? Que Dios te perdone, Jos, porque tu padre no te va a perdonar. Helena no discuti con su marido; nunca lo haca. De todas formas, le record que su hermana Abigail viva con estrechez en unacasa muy pequea con sus numerosos hijos y que su marido poda sacar adelante su negocio de telares en Jerusaln igual que en Betania, o incluso prosperar ms. Sara destac algo positivo: que cuando efectuaran el peregrinaje de Pascua, dispondran de una casa donde alojarse y as no tendran que montar la tienda. Ms tarde, cuando se encontraban a solas, trat de consolar a Jos. Tu intencin era generosa y pura, amor mo. Ya se darn cuenta con el tiempo. Debes comprender que su reaccin se debe al amor que sienten por Arimatea y no a una falta de afecto hacia ti. Jos asinti, haciendo como que comprenda. Sara haba sido, naturalmente, la primera persona a quien haba hablado de la casa de Jerusaln. Tambin haba sido la primera en decir que no quera trasladarse a ella. Siempre he vivido en el campo, Jos. Es mi mundo. En Jerusaln no tendra amigos ni posibilidad de hacer amistades, sobre todo entre la gente que t conoces all. Me aterrorizara tener que cenar con las esposas del rey Herodes, como hiciste t la semana pasada, en compaa de sus hijos. Acarici el brazo de Jos y le tir de la manga. Habame otra vez del palacio y de la cena. De verdad sirvieron un pavo asado, cuya cola estaba guarnecida con su propio abanico de plumas? Volvieron a ponerle todas las plumas, no slo las de la cola. Ya te dije que cuando lo trajeron tem que tuviramos que comerlo vivo. Pareca vivo, de verdad.

Y tena los ojos? Hasta la lengua conservaba. Herodes se la arranc, la moj en una salsa y se la comi. Sara dobl el cuerpo con fingidas nuseas, aunque en realidad estaba riendo. Aquello levant en algo el nimo a Jos, pero no disip la decepcin que le haba causado el hecho de que nadie, ni siquiera Sara, deseara compartir el fruto de su xito. 17 La participacin con el rey Herodes en la empresa de la aleacin del estao y el cobre le report unas ganancias como jams haba soado alcanzar. Aquella asociacin trajo sin embargo una pesada contrapartida, que no haba previsto tener que pagar. Poco despus devolver de Arimatea, Jos recibi otra invitacin. Las invitaciones del rey eran, de hecho, rdenes. La primera cena, la que haba estado comentando entre risas con Sara, haba sido emocionante. Jos acudi al palacio que tena Hero-des en Jerusaln con un sentimiento de excitacin. No esperaba recibir tal honor. Negocios, s; los beneficios eran siempre bien recibidos, incluso por un rey, fuera cual fuese su origen. Pero tener una relacin personal, cenar en la mesa del rey junto con su familia! Aqul era el tipo de trato social que haba disfrutado su abuelo. Con un rey distinto, por supuesto, que perteneca a la dinasta de los Macabeos, la autntica realeza juda. Jos se haba hecho el propsito de no olvidar nunca que las manos de Herodes estaban manchadas con la sangre del padre de su padre, el esposo de la abuela a la que l tanto amaba. La opulencia del palacio superaba la de las viviendas que haba visto antes, incluso entre las acaudaladas familias de la comunidad juda de Alejandra. Los suelos y las paredes eran de mrmol multicolor, dispuesto en mltiples combinaciones de dibujos. En el centro del enorme patio rodeado de columnas de mrmol, en el que abundaban los rboles y arbustos que daban flores de dulce aroma, manaba agua perfumada de una fuente de mrmol, lo cual constitua un lujo inaudito en Jerusaln, donde el agua era tan escasa durante la estacin seca que los aguadores la vendan a un precio ms elevado que el vino. El comedor estaba adornado con tapices de seda que reproducan escenas de jardines. Los divanes se hallaban tapizados con telas de oro. Las mesas bajas dispuestas para cada seis comensales, instalados en tres divanes, eran de plata; los platos, cuencos y copas, de oro, con gemas incrustadas en los bordes. Los cojines en los que se apoyaban los comensales eran de relucientes sedas a rayas de cuyas esquinas pendan sartas de magnficas cuentas de mbar que aparecan rematadas con borlas de hilos de oro. Encima de cada mesa haba colgada una lmpara en la que arda aceite aromatizado con incienso. Haba diez mesas y treinta divanes, para un total de sesenta comensales. Herodes, vestido con una tnica de seda de color prpura y tocado con una corona orlada de amatistas, comparta divn con un guapo joven que le prodigaba radiantes sonrisas y le acercaba la copa a los labios cada vez que deseaba beber. Jos se pregunt si se tratara del hijo favorito de Herodes. Corra el rumor de que tena ms de doce hijos varones lo cual no era extrao en un hombre que contaba con diez esposas, sometidos a perpetuos altibajos en los afectos y predilecciones de su padre. El compaero de divn de Jos era un visitante de Siria. Jos le habra pe-dido de buena gana que lo pusiera al corriente de quines de los presentes eran los prncipes, pero

el sirio no se molest siquiera en presentarse. Permaneci callado durante toda la cena, presto a comer y beber cuanto le servan. Jos dedic sus esfuerzos a no beber demasiado y a simular que se senta a gusto. Tampoco se senta enteramente a disgusto, ya que por ejemplo disfrut de la msica, que no par de sonar en ningn momento. Los intrpretes eran excelentes y el sonido le dispensaba de la necesidad de intentar trabar conversacin con los otros cuatro invitados de su grupo. La comida dur casi cinco horas. El rey Herodes se retir al cabo de dos. Otros hombres se marcharon sin ceremonia a lo largo de las horas siguientes. Algunos volvan y otros no. Jos hubiera ido tambin a orinar, pero como no saba dnde hacerlo ni a quin preguntar, se aguant. Cuando los esclavos retiraron los platos y presentaron cuencos de agua para lavar en ellos las manos, se alej de su compaero de divn, que ya roncaba, y del comedor sin mirar atrs siquiera una vez, ansioso por llegar a la calle y orinar. Cuando le lleg la segunda invitacin de Herodes en Anmatea, Jos pregunt al oficial que se la entreg si podra decir que se hallaba ausente, que no la haba recibido. El hombre no sonri siquiera mientras responda que aquello era imposible. Mis hombres y yo debemos acompaaros al palacio de Sebastea. Sebastea? Pero si eso est en Samara. Yo soy judo, oficial, y los judos no vamos a ese territorio de paganos. Sebastea repiti el hombre. Tenemos los carros esperando en el pueblo. Sebastea quedaba a tan slo unos cuarenta y ocho kilmetros de Arimatea, ms o menos a la misma distancia que Jerusaln, y a Jos en el fondo no le importaba mucho la fama de herejes que tenan los sa-maritanos entre los habitantes de Judea. Con los aos haba conocido y tomado aprecio a demasiadas personas de lugares y origen muy variados para desperdiciar ahora el tiempo pensando en las diferencias de criterio religioso. l tena sus propias creencias, y con eso le bastaba. El viaje result interesante. No haba estado nunca en Sebastea ni en sus alrededores. De hecho, una gran parte del reino de Herodes era territorio desconocido para l. Iba de pie en el carro al lado del oficial, que se llamaba Lismaco, segn supo, y conduca con mano experta los dos veloces caballos del tiro. Jos alab la destreza de ste con una genuina admiracin y envidia que contribuy a relajar su marcial rigidez, de tal forma que durante el resto del trayecto estuvo bastante conversador y hasta se avino a contestar algunas preguntas. Era tracio, explic, y haba sido soldado profesional toda su vida. Poco ms de diez aos antes formaba parte de la guardia personal de la reina Cleopatra, pero a la muerte de sta fue contratado, como muchos de sus compaeros, por el rey Herodes. Oh, s, por supuesto. La reina era tan hermosa como deca la gente. l la echara de menos durante el resto de sus das. Slo con verla caminar, cualquier varn se senta elevado ms all de la simple condicin de hombre. El rey Herodes? Jos deba comprender que no poda hacer ningn comentario sobre el rey, ni tampoco sobre su familia. Del palacio s podis hablarme, verdad, Lismaco? Hasta ahora slo he sido invitado del rey Herodes una vez, en Jerusaln. Como no saba dnde orinar, me entr un dolor en el vientre que casi acaba conmigo. El tracio lanz una estruendosa carcajada y luego prometi que cuando lo escoltara hasta la presencia del rey pasaran junto a una letrina para que as pudiera memorizar donde estaba.

Sebastea, precis el oficial, no era un simple palacio ms entre los erigidos por el rey Herodes. ste haba construido la ciudad entera sobre las ruinas de la capital anterior, y la haba bautizado con ese nombre en honor del emperador de Roma, porque Sebastea significaba Augusto en griego. Aun siendo bella y haba que reconocer que el rey era un gran constructor, aqulla no era sin embargo su ciudad preferida. Masada era el palacio que ms le gustaba. Tendra que verlo. La gente lo llamaba el palacio colgante. Excavado en la enorme pared de roca que se alzaba en medio del desierto, en realidad se compona de tres palacios, uno encima del otro, que se hallaban conectados por escaleras. Uno se senta como un guila all arriba. Otros? Bueno, puesto que Jos conoca el de Jerusaln, deba de haber visitado los de Herodades y Jeric, que estaban tan cerca. No? Tal vez tendra ocasin de ir ms adelante. Generalmente el rey prefera el de Jeric, aunque todo indicaba que acabara decantndose por Cesrea una vez hubieran finalizado los ruidos de las obras que se realizaban en la ciudad. Faltaba poco para que estuviera concluida. Haba tambin otros palacios, anexos en su mayora a las fortalezas de la zona fronteriza, pero el rey Herodes no haba residido en ninguno de ellos, cuando menos durante los ltimos diez aos. Mis tropas lo acompaan siempre en todos sus desplazamientos. Somos la lite. No cometis el error de creer que todos los uniformes que veris en Sebastea corresponden a nuestro cuerpo. El ejr-cito del rey Herodes tiene sus cuarteles generales all, pero nosotros no tenemos nada que ver con l. Jos sinti que le embargaba la aprensin. Dnde se iba a meter en realidad? Viajaba escoltado por unos guardias a un lugar que se hallaba poblado por un ejrcito... Era un invitado o un prisionero? Tal vez la afabilidad del tracio no fuera ms que una argucia destinada a hacerle bajar la guardia. Llevaba aos escuchando habladuras en torno a los fulminates arrebatos de clera de Herodes. La gente deca que haba asesinado a su primera mujer, a su padre y a su hermano, que los criados que le disgustaban desaparecan de modo misterioso y nunca volva a saberse nada de ellos. Jos pens en su abuelo y se estremeci. Hace algo ms fresco aqu, por la altura coment el oficial tracio. Ciertamente, en esos momentos soplaba un viento racheado, preado de lluvia. Falta poco para el invierno logr decir Jos. Tena la boca seca y senta la lengua pesada, hinchada. Se agarraba al borde del carro con manos sudorosas. Por fortuna, la lluvia y la pronunciada pendiente del camino obligaron a Lismaco a conducir con mayor atencin e interrumpir la conversacin. Sebastea anunci al rato. Hemos llegado temprano. Las altas murallas de la ciudad presentaban un aspecto tenebroso, de mal agero, rodeadas de bruma y lluvia. Jos mantena un mudo dilogo consigo mismo, reclamando valor a su corazn y fortaleza a su cuerpo para mantener una postura erguida y digna. Apenas repar en ningn detalle de la ciudad que atravesaban, salvo en el gran nmero de hombres uniformados que circulaban por sus calles. Mir hacia atrs y vio que les seguan cinco carros, ocupados cada uno por dos guardias. Cuando Lismaco refren los caballos, Jos debi esforzarse para no perder el equilibrio. Senta como si las piernas no lo sostuvieran. Seguidme indic el guardia mientras bajaba con un gil salto del carro. He aqu el palacio. Jos ech a andar a trompicones en pos de Lismaco, para no quedar rezagado, pues el tracio caminaba con largas zancadas. La visin de los fastuosos muebles del palacio llegaba desdibujada a su retina, y le cost salir de su distraccin cuando el oficial seal una alta puerta que apareca tachonada de clavos con cabeza en forma de flor.

La letrina inform discretamente Lismaco. Jos interpret el gesto como una buena seal, razonando que de ser un prisionero, no le tendran ninguna consideracin, y se tranquiliz un poco. El tracio se par de repente y Jos estuvo a punto de chocar conl. Luego se apart a un lado para ver al hombre que haba detrs de Lismaco, del cual emanaba un intenso aroma a pachuli, una carsima combinacin de perfumes que proceda de la India. Su aspecto era radicalmente opuesto a su olor. Se trataba de un individuo fornido, ya maduro, pero dotado de una musculatura comparable a la de un gladiador. Vesta una austera tnica, manto de lana de color pardo y botas de piel marrn. El nico aderezo que guardaba concordancia con el pachuli era la multitud de anillos que llevaba en las manos, dos en cada dedo y en algunos incluso tres. Sed bienvenido, Jos de Arimatea lo salud tras ordenar a Lismaco con un ademn que se apartara. El rey Herodes os espera. Soy Ptolomeo, su ministro de finanzas. Conozco bien todo lo referente al negocio del estao. Acompaadme. Ptolomeo haba hablado con tono duro, sin ningn atisbo de calidez en el semblante. Jos irgui la barbilla ms de lo que era habitual en l, decidido a ir con arrogancia al encuentro de lo que pudiera depararle el destino, aunque fuera la muerte, liberado del abyecto miedo que senta. El miedo y la arrogancia quedaron sustituidos por el asombro cuando entr en una pequea habitacin excesivamente caldeada en la que se hallaba sentado Herodes junto a una espaciosa mesa, frente a un hombre delgado de cabello plateado. El rey se levant al verlo y acudi hacia l con los brazos abiertos. Mi joven lobo de mar. Por fin! Lo abraz y le dio un beso en ambas mejillas. Necesito que me prestis consejo. Aqu todos somos unos ancianos. Venid a tomar asiento al lado de Nicolaus. El inmenso alivio que corri entonces por las venas de Jos surti un fulminante efecto de distensin en su vientre. S-se-seor dijo tartamudeando. Podra ir un momento a la letrina? Luego, sin aguardar la venia del rey, abandon corriendo la estancia. Herodes y sus dos consejeros estaban riendo cuando volvi. Sospech que tal vez rieran de l, pero no se dio por ofendido. Mientras liberaba los intestinos de la carga del miedo en la letrina de mrmol, haba estado pensando en el vergonzoso ridculo en que haba incurrido, en el descabellado miedo a perder la vida. Sin embargo, al final haba llegado a la conclusin de que sus temores no carecan de fundamento; no era una insensatez recelar del antojadizo carcter del rey Herodes. Deba obrar con cautela, pues cualquier error poda tener consecuencias fatales. A medida que transcurran las horas le resultaba, no obstante, ms difcil mantener aquel propsito. En el sinfn de ancdotas protagonizadas por el rey Herodes que haban llegado a sus odos, nunca se ledescriba como una persona que estuviera provista de un gran encanto. Y lo cierto era que lo tena. Estaba trabajando en los preparativos de unos grandes festejos para celebrar la conclusin de las obras de Cesrea, y su alborozo, y hasta su orgullo, eran tan espontneos y frescos como los de un nio que acaba de construir su primera cabaa con unos cuantos maderos y ramas. Vos que sois marino, Jos, qu nos recomendis? Colgar fanales en los mstiles de los barcos... pendones en las arcadas de los malecones... variar el color de la llama del faro... organizar una regata... tender sartas de flores entre barco y barco... poner cuencos con incienso que floten en el agua... representar una batalla ficticia entre piratas... cubrir el muelle con alfombras de seda...? El rey demostraba un inters sincero por las opiniones de Jos y por las ideas que ste aportara para mejorar el espectculo. En cuestin de minutos, Jos qued por completo

atrapado en el proyecto, hasta el punto de que cuando entr un esclavo para anunciar que la cena estaba servida, lament tener que separarse de los dibujos y esbozos de Cesrea que cubran la mesa. Estupendo! exclam Herodes. Un poco de vino renovar la creatividad del espritu. No es eso lo que decs los filsofos, Ni-colaus? El interpelado, que haba permanecido en silencio casi todo el da, esboz una sonrisa. Es cierto que los sueos tienen mayor vivacidad cuando uno se rinde al sueo a causa del vino, seor respondi. Herodes le hizo un palmo de narices a su consejero. Eres casi tan fnebre como Ptolomeo se quej, riendo. Casi me llegaba desde el otro extremo de la habitacin el sonido del abaco con que contaba mentalmente, calculando el coste de la celebracin. Menos mal que tengo al joven Jos aqu conmigo aadi al tiempo que posaba el brazo sobre el hombro de ste. l no ha cado en el anquilosamiento de espritu y articulaciones que trae consigo la edad. La estancia donde cenaron era apenas mayor que la anterior donde haban estado reunidos. La principal diferencia consista en que aqulla tena las paredes cubiertas de frescos, en lugar de dibujos del puerto de Cesrea. Los frescos, de elegante factura y colorido, representaban escenas de copulacin entre hombres y mujeres, hombres con hombres, hombres con animales y otras variaciones sobre el tema de la gratificacin sexual quejse no haba imaginado posibles hasta entonces. Dejad de fruncir el ceo, Ptolomeo, y sentaos conmigo en el di-van dijo Herodes . He encargado una cena que satisfar vuestro avaro corazn. Jos reprimi un suspiro de alivio. Incluso en una habitacin como sa, no caba la sospecha de que el severo ministro de finanzas fuera a hacer el papel de juguete sensual del rey, como haba tenido la impresin que ocurra con el muchacho que lo acompa en la cena de Jerusaln. Se lav las manos en el agua perfumada que le ofreci un esclavo y luego se las sec con la toalla que le tendi otro. Cuando tuvo delante los platos de lentejas y pierna de cordero asada, cay en la cuenta de que tena un hambre atroz. Un brindis anunci el rey Herodes cuando sirvieron el vino. A mi salud! exclam entre risas antes de apurar de un trago el contenido de la copa de oro, que de inmediato volvi a llenar un esclavo. El estado inicial de la embriaguez acentu la afabilidad de Herodes. Brind alegremente por los amigos que compartan su mesa y les dio las gracias por su lealtad. Eso va tambin por vos, Jos de Arimatea. Podrais haber pedido un precio ms elevado por el estao, e igualmente lo habra pagado. Podrais haber hecho trampas en las cuentas, pero Ptolomeo las ha repasado todas y, segn me dice, sois esa clase de animal mtico, tan difcil de encontrar... un hombre honrado. Al cabo de muchas copas ms, se puso sensiblero. S que estis casado con una sola mujer, Jos, y que no tenis hijos. No podis ni imaginar qu gran fortuna es sa. Mis esposas y sus parientes me atosigan da y noche contndome horribles chismes sobre las dems. Se odian entre s. Mis hijos me odian, sobre todo los varones. Quieren matarme para heredar mis riquezas. Ya son tres las veces que mis catadores han muerto envenenados, y en ninguna ocasin he logrado desenmascarar al responsable. Apoy el hombro en el borde del divn para agarrar a Jos del brazo. Vos no deseis mi muerte, verdad, joven Jos?

No, no la deseo, rey Herodes respondi Jos, turbado por lo embarazoso de la situacin. Por qu no? insisti Herodes, mientras le apretaba el brazo. No iris a decirme que sents amor por m. Siento amor por los beneficios que extraigo de las relaciones comerciarles que mantengo con vos, seor. Herodes lo solt y se dej caer en el divn, riendo y sollozando a un tiempo.Es sincero dijo, a Ptolomeo, gimoteando. Por qu no tendr hijos como l? Entonces Nicolaus se levant y se acerc despacio al divn de Herodes. Alteza dijo con voz apagada. Soy un anciano y necesito dormir. Me concedis la venia para retirarme? Herodes lo mir con ojos enrojecidos y anegados de lgrimas. Marchaos pues gru. No reparis en lo que necesito yo... compartir mi simple comida con mis amigos. Nadie abandona la mesa antes que el rey convino Nicolaus, y se arrodill junto a su seor. Me quedar y har caso omiso a los dolores de mi cuerpo. Herodes se volvi hacia su amigo y apoy la cabeza en su delgado hombro. Sois un saco de huesos se quej. Ayudadme, Nicolaus. Jos fij la mirada en el plato de dtiles y queso tierno que tena ante s, para no ver la lastimera imagen del rey de Israel saliendo con paso tambaleante de la habitacin. Cuando se cerr la puerta, Ptolomeo le indic que terminara el postre. Antes de acabarlo, Nicolaus ya estaba de vuelta. Querra conversar con Jos de Arimatea anunci el anciano a Ptolomeo. Iremos a mi estudio y despus lo acompaar a su dormitorio. Pidi con un gesto a Jos que lo siguiera. Buenas noches, Ptolomeo se despidi Jos. Buenas noches contest Ptolomeo con una inclinacin de cabeza. El estudio de Nicolaus era en realidad una biblioteca: los anaqueles de las paredes estaban repletos de pergaminos. Esto parece Alejandra! exclam Jos. Me hago la ilusin de que me hallo en su gran biblioteca reconoci Nicolaus, pero s que no es verdad. Todos y cada uno de los das de mi vida los paso aorando los tesoros del museo. No podis ir a pasar una temporada all? Os aceptara gustoso como pasajero; mis barcos siempre realizan alguna escala en Alejandra. Nicolaus agradeci a Jos el ofrecimiento, pero lo declin, aduciendo que no poda dejar a Herodes. Me permitira irme si se lo pidiera, pero no se lo voy a pedir. Depende de m. Jos de Arimatea, poseo bastante informacin sobre vuestra persona y por ello confo en que no repetiris nada de lo que os diga esta noche. Tambin espero que no divulguis el tipo decomportamiento que tiene el rey cuando se siente a recaudo entre amigos. Jos asinti con un gesto y entonces Nicolaus pas a contarle cosas tan escabrosas que no les hubiera dado crdito de haberlas odo de otros labios. El rey Herodes se hallaba realmente en peligro. Su temor a que sus hijos lo asesinaran se fundaba en motivos slidos. Aparte de ellos haba otras personas interesadas en su muerte, muchas ms de las que el propio Herodes sospechaba. Nicolaus, que estaba al frente de la amplia red de espas e informadores del rey, impeda que llegaran a conocimiento de ste muchos de los informes y se encargaba personalmente de desbaratar un buen nmero de conspiraciones.

Herodes no es mala persona en el fondo. Con frecuencia acta de modo irreflexivo, pero su familia es como un enjambre de insectos, siempre con el aguijn dispuesto. No lo dejan en paz. Yo le tengo afecto. Creo que soy la nica persona del mundo que lo quiere. No por ninguna atraccin carnal; yo soy el hermano que debiera ser su hermano de sangre, que no es ms que un conspirador y un fratricida en potencia. Pobre Herodes. Slo me tiene a m, aunque me parece que he conseguido evitar que l se d cuenta de esta triste verdad. Ahora, Jos, voy a daros un consejo. Podis negaros a seguirlo si queris. A continuacin Nicolaus le recomend que partiera hacia Cesarea al amanecer, pues de lo contrario Herodes tratara de incoporarlo a su squito real. Le habis causado una impresin muy positiva. l es por lo general muy exagerado en la reparticin de sus simpatas y antipatas. El problema que entraaba trabar amistad con Herodes era que cuando, de forma inevitable, el amigo lo decepcionaba por algn motivo, real o imaginario, el rey se senta traicionado y entonces era imposible predecir su reaccin. Yo haba llegado a la misma conclusin, Nicolaus admiti Jos, al recordar los minutos de desesperacin que haba pasado en la letrina. Pero no veo cmo puedo marcharme sin que lo considere una ofensa. Nicolaus tena lista la respuesta: Jos partira precipitadamente hacia Cesrea para iniciar los preparativos de un acto sorpresa para el rey. Podis organizar una especie de desfile acutico, encabezado por el rey Herodes, en el que participarn sus familiares, los dignatarios de otros pases... Podis encargar la construccin de barcazas para todos ellos. La de Herodes debe ser, por supuesto, la ms grande y fastuosa. Podra haber algunas barcazas con msicos. Yo me ocupar de que se compongan canciones especialmente para la ocasin.Ser la atraccin culminante de los festejos declar Jos en tono admirativo. S, por supuesto. Pero Herodes debe creer que ha sido idea vuestra y que estabais impaciente por poneros a trabajar en ella. Gracias, Nicolaus. Es un detalle de generosidad dejar que recaigan sobre otro los parabienes por algo que habis ideado vos. De este modo conseguir que Herodes est contento por un tiempo. sa ser mi recompensa. Aceptis, pues? Con sumo gusto. No vale la pena ni que me acueste. Eso es excesivo. Un esclavo os despertar y os servir el desayuno. Tenis ropa de repuesto en el dormitorio. Venid, os ensear dnde est y el recorrido que debis hacer maana para llegar hasta vuestro carro. Cuando ya se dispona a salir del dormitorio de Jos, Nicolaus se detuvo. Querra haceros una pregunta dijo, si no os importa responderla. No podr asegurarlo hasta saber de qu se trata. Por qu no odiis a Herodes? Casi todos los judos lo odian, y vos tenis un motivo especial: la muerte de vuestro abuelo. Soy poco dado a odiar respondi Jos tras reflexionar un instante. Prefiero emplear ese tiempo y energas en algo que me procure placer. Y un provecho, a ser posible aadi con una sonrisa. El odio de mi padre es suficiente para toda la familia continu, recuperando la seriedad. No quiero acabar como l. Adems, el rey Herodes es agradable cuando no est bebido. He disfrutado con la planificacin de los festejos. Os ha inspirado compasin, entonces?

No del todo. No pongo en duda la veracidad de lo que me habis contado, Nicolaus, pero para la gente corriente es muy difcil sentir piedad por un rey, y ms cuanto ste se compadece de s mismo. 18 Nicolaus haba accedido a mandar un mensajero a Arimatea para informar a Sara de que Jos retrasara su regreso. A ste, recordando la preocupacin que l mismo haba sentido con respecto a las intenciones de Herodes, no le costaba imaginar la inquietud que podra embargar a su esposa si vea transcurrir los das sin tener noticias de l.En Cesrea, la gente recibi con entusiasmo y gratitud sus pesquisas para contruir las lujosas barcazas destinadas al desfile. Ahora que la edificacin de la ciudad se hallaba prcticamente concluida, reinaba el abatimiento entre los diversos sectores del artesanado. Muchos de los obreros llevaban ms de una dcada trabajando all. Yo era an joven cuando comenzaron las obras se lament el capataz de una cuadrilla que pona adoquines en una calle y pensaba que mi buena fortuna durara para siempre. Ahora tengo una mujer y cuatro hijos y slo veinte metros de pavimento por colocar. Aceptar el primer trabajo que se me presente, sea cual sea. Picapedreros, albailes, carpinteros, herreros... todos explicaban historias similares. Jos realiz el trabajo que se haba propuesto hacer en Cesrea, pero en su mente bullan, adems, otros pensamientos. En Belerin, la produccin de estao no estaba sujeta a ningn tipo de organizacin. Cada hombre poda, si as lo deseaba, recoger la arena mezclada con el metal en cualquiera de los arroyos que lo transportaban y luego, aprovechando el mpetu del caudal, tamizarla en una especie de cesto que serva de cedazo, para despus recoger y llevar los pedazos de estao reunidos a la casa de fundicin. Poda hacer eso o bien dedicarse, segn le apeteciera, a las labores del campo o a alternar con sus amigos. Aceptaran los celtas algn tipo de organizacin? Permitiran que unos extranjeros instauraran unos mtodos de trabajo distintos y que los supervisaran despus? Slo haba una manera de averiguarlo. Tendra que preguntrselo. Tambin debera localizar entre los trabajadores de Cesrea a aquellos que estaban dispuestos a abandonar sus hogares para viajar a una tierra desconocida, con una lengua y costumbres diferentes. Era probable que se tratara de una ocurrencia ridicula, pero no poda quitrsela de la cabeza. El sabbath fue a la sinagoga del pequeo barrio de los judos, que constituan minora en aquella ciudad. Solicit permiso para hablar y dijo a la gente que caba la posibilidad aunque slo la posibilidad de que dentro de unos meses les presentara una propuesta. Eso significara tener que abandonar Israel, viajar a tierras lejanas por mar, fundar una nueva comunidad e iniciar una vida distinta. Igual que hicieron otros judos en Capadocia, Armenia y Cilicia. Como contrapartida dispondrais de todo el trabajo que quisierais y de ms dinero del que hayis ganado nunca aqu. Enseguida le llovieron por todos lados afanosas preguntas. No puedo precisar nada ms respondi Jos, hasta haberme cerciorado de que existe trabajo en ese lugar. Volver en agostocon una informacin definitiva. Slo os he participado esto ahora porque nadie puede tomar una decisin as sin disponer de tiempo suficiente para reflexionar.

Mi hermano trabaja de labrador en Siria, cerca de la frontera plante un hombre . Podra venir l con nosotros? Todava no s nada de cierto contest Jos con un gesto de impotencia. Debis entenderlo bien, para que nadie renuncie a un trabajo concreto por una posibilidad que an es azarosa. De todas formas, podis decrselo a quien queris. Siempre y cuando sea judo. No quiero dar trabajo a los gentiles. Temo haberme precipitado coment Jos a Sara, una vez se hall en casa. Seguramente es una idea descabellada. Es una idea magnfica afirm ella. Imagina cuando se enteren de que en Belerin no existen los veranos abrasadores ni las sequas de aqu. T me has hablado del verdor que predomina all cuando nuestras tierras estn pardas y resecas. Pero supon que los dumnoni no lo aceptan? En tal caso los trabajadores de Cesrea se quedarn en la misma situacin en que se encuentran ahora. Cundo partirs hacia Belerin? En cuanto me sea posible. Los festejos de Cesrea se celebrarn justo despus de Pascua. Durarn una semana, diez das tal vez. Despus me har a la mar. Ya le he dicho a Mlcar que lo tenga todo preparado. Dispondr del tiempo justo para hablar con los celtas, cargar el estao, llevarlo a Chipre y volver a Cesrea en agosto. En el caso de que se produzca una emigracin, quedara margen suficiente para trasladar a la gente a Belerin antes de que acabe la temporada de navegacin. Omiti aadir el resto, pero Sara lo dedujo por s misma. Te quedars con ellos todo el invierno, para supervisar el asentamiento y ayudarles a aprender las costumbres de all. Lo ms probable es que no llegue a realizarse. En caso contrario, vendr contigo. Sara! Si ni siquiera ests dispuesta a abandonar Arimatea para irte a Jerusaln, cmo vas a viajar cientos de millas y permanecer meses en una tierra extraa? Aguarda y vers, Jos. No me conoces tan bien como crees. He sentido deseos de ver Belerin desde la primera vez que me hablaste de ella. Ya s que tendr que aguantar horribles mareos durante semanas, pero me da igual. Quizs esta vez en lugar de ponerme verde me ponga azul. As encajar perfectamente en el entorno. La jovense ech a rer y dio un beso a su esposo. Y ahora habame de tu estancia en el palacio de Herodes. Tuviste que comer pavo para el desayuno? Sara se puso seria tras escuchar todos los pormenores de la estancia en Sebastea. Siempre va a Jerusaln para las fiestas religiosas. Seguro que querr que te alojes en su palacio durante toda la Pascua. No, te equivocas. Ya he mandado a Nicolaus un informe completo sobre el desfile de Cesrea, para que lo ensee a Herodes. Slo quera que le ayudara en la planificacin de los festejos. Ojal tengas razn. De todas formas, debemos actuar con suma prudencia. Abigail y su familia se mudarn en invierno a la casa que compraste en Jerusaln. Rebeca trata de convencer a tu padre para que celebremos todos juntos la Pascua all, pero es una cuestin espinosa y todava falta bastante para que el terreno quede allanado. Por una vez, Sara se haba quedado corta en su valoracin. Cuando Jos entr en la casa de su padre para ver a la familia, sali a recibirlo su abuela a la puerta. Su aspecto avejentado le produjo una sbita inquietud. Te encuentras...? Chist susurr Rebeca al tiempo que tapaba la boca a su nieto. Vuelve a tu casa. Ir a verte ms tarde.

Sin embargo, no lo haba hecho callar a tiempo. Josu acudi al zagun hecho una furia. Fuera! grit. No te conozco. Ests impregnado de la repugnante pestilencia de Herodes. Sal de mi casa y de mis tierras. Por ms nsulas que te des, aqu no eres el amo. Ests expulsado. No quiero ni or mencionar tu nombre. Vete! Rebeca tom la palabra con la voz estrangulada y los ojos anegados de lgrimas, pero habl sin vacilacin. Josu dijo, t eres mi hijo bienamado y me desespera tener que herirte. No debes echar a tu hijo. Eres demasiado duro y lo juzgas mal. No me obligues a ponerte en la calle! grit Josu a Jos mientras agitaba los puos, tembloroso de rabia. Y t, Josu, no me obligues a hablar de los sufrimientos pasados dijo Rebeca, interponindose entre los dos. Despus de todo, recuerda a quin le fue restituido Arimatea. La propiedad es ma y yo le pido a Jos que se quede. Con un alando de desesperacin, como el de una fiera atrapada, Josu se desplom en el suelo, inconsciente. 19 Rebeca estaba sentada en una silla, con la espalda erguida y la cabeza alta. Sus nietos, que se hallaban sentados en el suelo, la miraban; todos menos Jos que, abatido, mantena el rostro hundido entre las manos. Mi hijo, vuestro padre, tiene el lado izquierdo del cuerpo paralizado explic. Puede pronunciar sonidos, pero no articula bien las palabras. Oye y ve perfectamente, y en el brazo derecho conserva toda la fuerza. Vuestra madre se encuentra con l, y tambin Antoco. l se ocupar de su cuidado personal, lo baar, lo vestir... Vuestra madre le dar la comida. Vuestro padre puede vivir mucho tiempo. No hay motivo para temer lo contrario, ya que slo tiene cuarenta y dos aos. Os he dicho todo cuanto debais saber. Tenis alguna pregunta? Podemos ir a verlo? inquiri Caleb, que parpade para disimular las lgrimas. Aunque slo tena diez aos, estaba muy crecido para su edad y crea que deba comportarse como un hombre. La abuela le despej el pelo de la frente con un gesto carioso. Pronto podris verlo prometi. Pero deberis esperar un da o dos para que se vaya haciendo a la idea de lo que le ha ocurrido. Es un hombre orgulloso y no le gustara que lo vierais en un estado de lastimosa debilidad. Amos, que tena diecisiete aos, pregunt si debera posponer su boda. Maana irs a la casa de Raquel respondi Rebeca con una leve sonrisa e informars, a ella y a su familia, del percance que ha sufrido tu padre. De todas formas, no hay porqu alterar la fecha de la boda. Rezaremos todos para que vuestro padre se encuentre en condiciones de asistir a la celebracin. Despus mir a Sara, que abrazaba a Jos por los hombros, y sacudi la cabeza. Sara comprendi la indicacin y enseguida retir el brazo. Jos dijo Rebeca. Yo tengo la culpa de todo gimi l. Prtate como un hombre! exigi la abuela. Levanta la cabeza y mrame.

Jos obedeci la orden. Sara se mordi el labio al ver la hondura del dolor y la culpa que se reflejaban en la mirada de su esposo, pero Rebeca se mantuvo firme.Durante toda tu vida te he venido diciendo, Jos, que lo pasado, pasado est. No hay forma posible de cambiarlo. Lo nico que tenemos las personas es el futuro. Ya sea ste dilatado o breve, slo podemos actuar sobre l, y hasta modificar las cosas, si as lo deseamos. S! grit Jos. Yo quiero mejorar la relacin con mi padre. Es muy poco lo que t conoces sobre el funcionamiento del templo dijo la abuela. Para qu hablaba de eso en ese momento, cuando su padre poda morir con el corazn lastrado de odio hacia su hijo mayor? Jos se dispuso a interrumpirla, pero Rebeca se lo prohibi levantando un dedo. Hay ms de siete mil sacerdotes aadi la anciana. Una vez ms, Jos sinti el impulso de replicar. El haba visto el templo muchas veces y estaba convencido de que no tena capacidad para albergar tantos sacerdotes. Rebeca, no obstante, como tantas otras veces, se le adelant dando respuesta a sus interrogantes y dudas antes de que l los hubiera expresado. El estamento sacerdotal estaba distribuido en veinticuatro clanes que se hallaban diseminados por todo Israel, y tambin por otros pases. Los sacerdotes atendan el servicio del templo de forma rotativa, durante una semana. Las otras semanas del ao vivan como el resto de la gente, con sus familias y amigos en los pueblos y ciudades donde tenan su residencia. Esto lo s aadi Rebeca, la respuesta a otra pregunta no formulada a raz de la poca en que vuestro abuelo estaba vivo y era miembro del sanedrn. Entre nuestro crculo de amistades haba muchos sumos sacerdotes y un buen nmero de sacerdotes de menor rango. Uno de ellos, llamado Nebuzah, vive en Thamna, que queda ms o menos a una hora de camino de Arimatea. Ve a buscarlo, Jos. Por aquel entonces era un sacerdote muy joven, un protegido de tu abuelo; en la actualidad debe de contar poco ms de cincuenta aos. El origen de la discordia que existe entre t y tu padre reside en el hecho de que no observas las fiestas sagradas durante tus viajes. Y en tu desobediencia, por la cual infringes el mandamiento de honrar a tu padre. Nebuzah pondr paz entre vosotros y aportar serenidad de espritu a tu padre. De qu forma? Qu puede decir o hacer l? Es un sacerdote del templo sagrado. Tiene autoridad para explicar e interpretar la ley, y tu padre lo sabe. Aceptar hacernos el favor? pregunt Sara con voz aguda, alterada por la ansiedad. S afirm sin sombra de duda la abuela, desviando la miradahacia Sara. l crea que yo no lo saba, pero estaba perdidamente enamorado de m, con la tierna devocin propia de su edad. Yo fui su primer amor. Sara y Jos regresaron a su casa con paso lento y cansino. Viste la cara que pusieron tus hermanos cuando Rebeca dijo que el joven sacerdote haba estado enamorado de ella? coment Sara con una risita. Amos se ha puesto rojo como una cereza y a Caleb por poco se le saltan los ojos de tan fijamente como la miraba. Sin embargo, Jos no tena el nimo para risas.

Al da siguiente se levant al amanecer para ir a Thamna en busca del sacerdote Nebuzah. Sara supo que haba regresado con l porque Caleb fue corriendo a contrselo, pero no vio a Jos hasta que volvi a casa, ya de noche. Lo encontr exhausto, pero sosegado. Le tendi los brazos y permanecieron fundidos en un abrazo, sin hablar, durante largo rato. Despus l le tom la cara y le dio un tierno beso. Estoy bien dijo, y mi padre parece haber recobrado fuerzas. Le he prometido que lo llevara a Jerusaln para el Yom Kippur. Iremos juntos al templo el da de la Expiacin. Pero, Jos, si eso cae casi al final de la temporada de navegacin. Cmo vas a poder llevar a esas personas de Cesrea a Belerin si tienes que estar en Jerusaln? An no es seguro que los dumnoni les permitan ir record Jos a su esposa. Despus esboz una sonrisa; la amplia y desenfadada sonrisa que le era tan caracterstica . Y en caso de que lo permitieran, omitir decir a mis pasajeros que probablemente deberemos de soportar alguna que otra tormenta durante el viaje. Menuda perspectiva exclam Sara mientras se llevaba una mano al estmago y otra a la garganta. Definitivamente, me voy a poner azul. Entonces ests decidida a acompaarme? Aunque tenga que ir de polizn. Para la fiesta de las Luces, Josu se hall en condiciones de ir al pueblo a ver sus calles iluminadas y asistir a las ceremonias del sabbath en la sinagoga. Jos y Amos lo trasportaron en una litera que Helena haba decorado con largas borlas, mientras las mujeres y Caleb alumbraban el camino con antorchas. Repitieron la misma operacin con motivo de los animados festejos del Purim, tres meses despus, cuando ya haban cesado las lluviasy el fro invernales, y los rboles y campos se cubran de un nuevo verdor. Slo faltaba un mes para la Pascua, tras la cual llegaran los festejos de Cesrea. Jos haba comprado un carro y caballos para desplazarse con mayor rapidez. Llevaba varios meses viajando cada semana a Cesrea para supervisar la construccin de las balsas que participaran en el desfile acutico. Todo deba estar listo a tiempo. Estaba amenazando a uno de los doradores con dejarle los dos ojos a la funerala y algn que otro hueso roto, cuando en una calle prxima un gran estrpito de trompetas y tambores anunci la llegada del rey en persona a la ciudad que haba erigido. Jos se sinti tentado de abandonar la ciudad de inmediato, pero desech la idea, pues previo que Herodes acabara por enterarse y se sentira ofendido. Por ello, despus de transmitir a gritos un ultimtum definitivo al dorador, se dirigi a toda prisa a los baos para afeitarse, lavarse y perfumarse. Una vez aseado, se present por propia iniciativa en el palacio de Herodes con objeto de informarle de la marcha de los preparativos. Como los guardias de la entrada le impidieron el paso, exigi hablar con su superior. Lo conozco dijo con enojo y l me conoce a m. Estar ms que encantado de amonestaros por vuestra arrogancia y estupidez. Al poco rato, que Jos pas recorriendo con impaciencia el porche de un extremo a otro, por las altas puertas de bronce del palacio sali un oficial que vesta el uniforme de gala. Su armadura de bronce luca el mismo emblema que decoraba las puertas: una cornucopia rebosante de frutas que estaba rodeada de una corona de laurel. Encima del smbolo de la abundancia apareca escrito en griego el nombre de Herodes I. A pesar de su irritacin pues aquel hombre no era Lismaco, el oficial que lo haba acompaado a SebasteaJos se ech a rer. Conoca muy bien aquella narcisista divisa: era la misma que se reproduca en las monedas de bronce que acuaba Herodes. El

soldado y el palacio eran una muestra ms de las aplicaciones del estao que l suministraba. Desconcertado por su risa, el oficial crisp la mano en torno a la empuadura de la espada. Qu es lo que os divierte tanto, currutaco? Jos prefiri pasar por alto el insulto, pues era demasiado peligroso iniciar una pelea. Por otra parte, la abundante exposicin de objetos de bronce le haba servido para recapacitar. El era simplemente alguien que haca negocios con Herodes. No era amigo del rey y por tanto, no tena derecho a esperar que ste lo recibiera segn su conveniencia. Haba estado a punto de incurrir en una flagrante impertinencia, que podra haberle costado muy cara.Tena la esperanza de ver al noble Lismaco contest en tono afable. Era para pedirle que dijera al ministro Nicolaus quejse de Arimatea le informar cuando l lo desee del curso de los preparativos para la celebracin, cuya supervisin me encarg. Quiz maana tenga ms suerte. Se volvi y comenz a bajar con lentitud premeditada la escalinata que daba a la amplia avenida junto a la que se alzaba el palacio. Hasta que no dobl la siguiente esquina y qued a cubierto de las miradas de la guardia, no se permiti dar rienda suelta al temblor que haba reprimido. El criado de Nicolaus acudi a su casa para comunicarle que su amo estaba ansioso por verlo y le rogaba que fuera a visitarlo a su estudio, en palacio. Jos consigui mantener inalterable el semblante ante los esfuerzos que realizaban los guardias para abrir las enormes y pesadas puertas. Por si acaso, tuvo la precaucin de no mirarlos a los ojos. Nicolaus estaba transfiriendo pergaminos de varias bolsas a los estantes cuadrados de las paredes. Detesto tener que ir de un palacio a otro gru el anciano. Tened la bondad de disculpar mi mal humor, Jos, y tomad asiento donde podis. Tened sin embargo cuidado en no desplazar ningn pergamino de sitio, porque los estoy clasificando. Los imbciles de mis esclavos los pusieron en las bolsas de cualquier manera, sin orden ni concierto. Quiz sera ms oportuno que nos viramos maana sugiri Jos. Al contrario. Estoy seguro de que me trais buenas noticias, y eso es lo que ms anhelo. Todos los das me entero de un desastre u otro relacionado con esa celebracin. Lo nico que falta es que se produzca un terremoto. Mi temor es que eso ocurra justo en el momento en que se encuentren reunidos todos los notables, con sus familias y squitos. Jos se apoy precariamente en una pequea peana decorativa que an no tena su correspondiente recipiente con flores. Confiadme vuestros problemas invit. As evitaris que mi visita os d dispepsia. Confiadme los buenos resultados de vuestras gestiones replic Nicolaus. Ser una medicina mucho ms eficaz y sin duda menos amarga. Jos tard poco en exponer lo que Nicolaus deseaba or: las barcazas para el desfile estaban casi acabadas. Ahora me siento mucho mejor afirm el consejero del rey. Salgamos al jardn y celebrmoslo con una copa del ms exquisito vmo de palacio.Nada me complacera ms. Podemos hablar de Alejandra. Siempre tomo vino all con un amigo mo, en el jardn de una taberna. No ser la de la calle de los Mercaderes de Perlas? Pues s. La conocis? All fue donde me inici a los refinamientos de la vida, cuando no era ms que un andrajoso estudiante.

Yo tambin, aunque yo iba ms elegante de la cuenta y la erudicin no era precisamente mi fuerte. Me alegra saber que todava existe dijo Nicolaus sonriente . Vamos. Haremos como si el bonito, aunque pequeo faro de este puerto fuera el gran faro de Alejandra. Si bebemos lo suficiente, tal vez lleguemos a creerlo. Jos escuch con alivio de labios de Nicolaus que no era necesario que fuera a presentar sus respetos al rey Herodes. Adems, como comieron una buena cantidad de pan y queso con el vino, no le fue difcil declinar la invitacin a quedarse a cenar que de manera mecnica formul Nicolaus. Convinieron en verse la semana siguiente para realizar un recorrido por los cobertizos donde se hallaban las barcazas, y despus Jos qued libre para volver a la hostera donde haba alquilado un par de habitaciones para los meses de los preparativos y para los festejos. En un principio haba pensado en llevar a Sara, a sus hermanos y a su abuela, si sta aceptaba, a ver la multitud de entretenimientos. Al final, puesto que la enfermedad de su padre lo haba trastocado todo, a buen seguro debera asistir solo. De todas formas, dispona al menos de un lugar donde alojarse. Habra detestado tener que compartir los aposentos de Nicolaus en el palacio, tal como ste le haba ofrecido. Segn el consejero principal de Herodes, el nmero de huspedes aumentaba por momentos; o el nmero de desastres, como los llamaba ste. Nicolaus qued francamente impresionado por las barcazas cuando Jos le acompa a verlas, segn haban convenido. El rey se quedar de piedra asegur. Son mucho ms esplndidas de lo que nos hubiramos atrevido a soar, Jos. Lo dispondr todo para que maana las inspeccione l mismo y reparta gratificaciones a los artesanos. Tendris la amabilidad de advertirles que se laven y comprobar que e suelo est limpio para que no se le ensucie el borde de la tnica? Mandar a alguien que os comunique la hora en que debis acudir a palacio para servir de gua a la comitiva.Comitiva? pregunt Jos con aprensin. Me temo que s. Ya han comenzado a llegar los primeros desastres. Para caer como un desastre sobre m, pens Jos. A la hora de la verdad, el desastre que tanto tema Jos result ser un fabuloso triunfo. Tal como haba augurado Nicolaus, el rey Herodes qued extasiado con las barcazas, henchido de satisfaccin por los comentarios de admiracin y envidia que expresaban sus huspedes, los embajadores de los pases vecinos de Nabatea, Armenia y Parta. Los carpinteros, escultores, pintores y doradores quedaron sorprendidos y contentos por la generosidad del rey. A Jos, Herodes le ofreci el regalo que desde su punto de vista era el premio ms codiciado de todos. Habis elevado an ms la gran estima que senta por vos, Jos de Arimatea anunci delante de todo el mundo. Os concedo habitacin propia en mi palacio de Jerusaln durante la semana de la prxima festividad de Pascua, en que fijar mi residencia all. Os considerar mi husped de honor. Me siento abrumado, Majestad dijo Jos, y dedic una profunda reverencia al monarca. Era la pura verdad. Estaba abrumado, aunque no de alegra. Aqulla sera la primera Pascua que iban a celebrar en la casa que antao perteneci a su familia. Su ta Abigail se haba instalado en ella con su marido, sus hijos e hijastros haca varios meses. Su abuela dormira en el mismo cuarto que haba ocupado cuando viva all, ms de veinte aos

atrs. Y, si se senta con fuerzas, su padre haba consentido en que lo desplazaran en una silla de manos hasta Jerusaln para asistir a la cena de Pascua con la familia de su hermana y la propia. El gesto de magnificencia del rey de Israel acababa de arruinarle la Pascua. 20 Al final, aquella semana de Pascua en Jerusaln, aunque sujeta a un constante trasiego y actividad, fue una de las semanas ms reconfortantes de la vida de Jos. No se aloj, como tanto tema, en el gran palacio fortificado queHerodes posea en lo alto de la colina occidental, sino en otro palacio de menores dimensiones que se hallaba ms abajo, en el que vivan los hijos del rey, sus familiares y esclavos. Se respiraba en l un ambiente de animosidad, con frecuentes peleas, y nadie prestaba la menor atencin a Jos ni reparaba en su presencia o ausencia. Gracias a ello pudo pasar la mayor parte del tiempo fuera. Aunque slo utilizaba su habitacin para dormir y nunca coma con la familia de Herodes, Jos resolvi aprovechar la ocasin para enterarse de la identidad de cada cual y de las relaciones que mantenan entre s. El rey Herodes tena ms de sesenta aos; a su muerte uno de sus hijos no necesariamente el mayor lo relevara en el poder, y a Jos le convena conocer de antemano al hombre que sera su socio en el negocio del estao, del cobre y del bronce. El mayordomo de la casa fue su mejor fuente de informacin. Si bien trataba de disimularlo, senta una acusada aversin hacia los hijos de Herodes. Los hijos varones del rey sumaban siete en total. Todos tenan esposas e hijos, y el palacio donde residan distaba mucho de ser un pacfico hogar. La casa de la familia de Jos, que no se hallaba lejos de aquel palacio, s constitua un hogar, aunque tampoco poda considerarse un remanso de paz. Rebeca haba dispuesto que slo acudieran de Arima-tea ella y Sara. De este modo, se encontraron al instante sumergidas en el seno de la bulliciosa y alegre familia de la ta de Jos, la hermana de su padre con quien ste se llevaba bastantes aos. Abigail se haba casado doce aos antes con Mateo, un viudo que tena siete hijos, y de su matrimonio haban nacido tres vastagos ms. La casa era un hervidero de nios, muchachos y jvenes, todos entre los cinco y los veinte aos de edad. La ta de Jos era una mujer afectuosa, tranquila y desorganizada, que prodigaba un amor incondicional a cuantos la rodeaban. Pese a que slo tena veintiocho aos de edad, seis ms que Jos, recibi a ste y a Sara como si fueran dos nuevos miembros de su numerosa prole. Aunque afirmaba que tena la impresin de haber ido a parar en medio de una manada de animales salvajes, Rebeca confes a Abigail y tambin a Jos que le llenaba de gozo volver a ver la vieja casa tan rebosante de vida. A Jos le ocurra igual. El mobiliario no era elegante, pero la casa contaba con la inconmensurable riqueza de la alegra. Habra sido incapaz de decirlo y procuraba no pensarlo; si l y Sara hubieran podido, en su casa reinara el mismo ruido constante de rias, risas, llanto, carreras y cantos de nios. Ni siquiera se atrevi a preguntar a Sara si le produca dolor ha-liarse rodeada de tantos nios. De todas formas, en uno de los escassimos momentos de sosiego, durante el segundo da, ella reconoci que senta tristeza y alegra al mismo tiempo, pero que esta

ltima superaba con mucho a la pena. Como siempre, su esposa le haba adivinado los pensamientos. Salan a pasear juntos durante una hora como mnimo, todos los das. Tal como coment Sara entre risas, los miles de judos que haban acudido como todos los aos para festejar la Pascua convertan las calles de la ciudad antigua en un hervidero casi tan bullicioso como la casa de Abigail. En la colina occidental, donde la casa de Abigail se alzaba discreta en comparacin con las mansiones ms nuevas y fastuosas que se haban construido ms arriba, las calles no estaban tan abarrotadas, ya que los peregrinos no se aventuraban a adentrarse en el territorio de la rica y poderosa clase alta. Fue en esas calles donde Jos vivi por primera vez de cerca los tejemanejes del poder. Todos los das se interpona en su camino ms de un desconocido, en el trayecto que iba desde el palacio de Herodes a casa de Abigail o viceversa. Se haban enterado, por alguno u otro procedimiento, de que el rey Herodes tena en gran consideracin a aquel joven armador y que hasta lo haba instalado en el palacio de la ladera, como si fuera una especie de hijo adoptivo. Aquellos hombres se presentaban, lo invitaban a ir a sus casas a tomar una copa de vino o a comer, le ofrecan oportunidades de negocio, solicitaban el servicio de sus barcos para transportar el fruto de sus cosechas y otros bienes que producan, insinuaban que estaran interesados en invertir en sus empresas, mencionaban que si en algn momento le convena recurrir a un prstamo... l se mostraba amable con todos, sin pronunciarse de forma abierta sobre sus demandas y ofrecimientos, y acab por comprender que poda obtener cuanto quisiera de ellos, porque necesitaban granjearse la buena disposicin del rey. Al principio le repugn la idea, pero despus trat de ponerse en su lugar. Aunque odiaban a Herodes, aquellos hombres sentan un lgico temor ante l. Buscar el favor de uno de los favoritos del rey era solo una prctica comercial, una manera sensata de intentar cubrirse las espaldas. Por otra parte, si consegua hallar la manera de manipular, de aprovechar la favorable reputacin que haba recado sobre su nombre, una vez hubiera identificado bien sus objetivos podra conseguir duchas cosas. Sin embargo, aquella cuestin debera esperar. Por ahora, sus prio-ridades no admitan intromisiones. Deba coronar la semana de Pascua, despus la semana de los festejos de Cesrea y luego ya podra partir hacia Belerin y averiguar si sus habitantes permitiran que se instalara all un grupo de judos. Entre tanto, sucumbi a la fascinacin de aquel Jerusaln de la colina occidental, el marco de la riqueza y el poder que nunca haba visto en todos los aos que llevaba realizando con su familia el peregrinaje de la Pascua. Resultaba agradable caminar por las amplias, despejadas y rectas calles flanqueadas de mansiones sabiendo que se era su medio, que a fuerza de tesn haba logrado el xito, que l tambin era propietario de una casa en esa zona, la casa que su familia haba ocupado durante generaciones antes incluso de su nacimiento. Delante del gran palacio del rey Herodes haba una gran plaza de mercado, el agora, bajo cuyos porches se vendan los productos ms exticos y caros del mundo conocido. Jos reconoci all muchas de las mercancas que haban transportado sus barcos y se inform sobre los productos que desconoca, barajando la posibilidad de comerciar con ellos en el futuro. En conjunto, la semana de estancia en Jerusaln fue placentera y til a la vez.

Durante los festejos de Cesarea, Jos palade por primera vez el sabor del mundo romano. El puerto de Puteoli, mediante el que se comunicaba Roma por mar, apenas difera de cualquier otra localidad martima, y l nunca haba dispuesto de tiempo para visitar otras ciudades de Italia. Con todo, Herodes haba construido una ciudad romana en la tierra de los judos, y entonces Jos vio lo que en realidad significaba. Tena invitaciones para todos los actos, y asisti a cada uno de ellos. Presenci las emocionantes carreras de cuadrigas en el hipdromo, lanz vtores y gritos de aliento junto a los otros espectadores, sinti la misma excitacin que ellos cuando dos de los participantes lograron adelantarse a los dems corriendo a una velocidad que jams habra credo posible, haciendo restallar los ltigos sobre los cuatro caballos que tiraban de los pequeos carros. Cuando el ganador cruz la meta con una diferencia de centmetros respecto a la siguiente cuadriga, Jos comparti la amarga decepcin de su compaera de banco, que haba estado animando a gritos al perdedor durante toda la carrera. S, tena al lado una mujer. Las gradas estaban llenas de hombres y mujeres, lo cual resultaba desconcertante para la arcaica mentalidadde Jos. Nunca haba puesto en tela de juicio las tradiciones que le haban inculcado. Las mujeres no asistan a las cenas ni tenan el menor contacto con hombres que no fueran de su familia. Las nicas excepciones que se admitan eran las actividades de la sinagoga o las celebraciones del pueblo, y en tales ocasiones siempre iban acompaadas de su marido, padre o hermano. El mbito de la mujer quedaba prcticamente restringido al hogar, al cuidado de la casa y la familia. Era evidente que las gentiles tenan mayor libertad de movimientos. Jos las vio en las carreras, y tambin en el anfiteatro, donde presenci anhelante los peligrosos saltos y volteretas que ejecutaban los acrbatas y la formacin de torres humanas que alcanzaban alturas de vrtigo. Haba mujeres incluso en el circo, observando con entusiasmo los combates que se libraban entre animales, entre hombres y entre hombres y animales. l qued fascinado con los animales. Nunca haba visto tigres ni elefantes ni monos. La muerte de stos le caus ms horror que la de los luchadores. Haba visto morir a otros hombres, pero le disgustaba sobremanera aquella brutal matanza de fieras, que a su juicio eran vctimas inocentes, ignorantes del juego al que las sometan. Los tigres, en especial, eran tan hermosos que constitua un crimen dejarlos morir. Los combates eran demasiado numerosos, las muertes demasiado intiles, la sangre demasiado roja, demasiado abundante. No poda comprender porqu el pblico tomaba como un entretenimiento aquel inhumano y ocioso desperdicio de vidas. l lo encontraba repugnante. As lo expres a Nicolaus cuando se reunieron para efectuar las ltimas comprobaciones previas al desfile de barcazas. De joven habra coincidido plenamente con vos admiti Nicolaus. Pero despus de asistir a tantas luchas durante varias dcadas, me he vuelto insensible. No me inspira emocin lo que veo, y eso, me parece, es lo ms repugnante de todo. El da anterior al desfile, el rey Herodes decidi que deseaba ver las barcas terminadas, expuestas ya en el agua. Jos se dispona a desayunar cuando recibi el mensaje que le ordenaba reunirse de inmediato en el muelle con el rey y su squito. La tendencia de sus pensamientos, algo dscola mientras corra Por las calles para obedecer la orden real, adquiri un marcado cariz Qe rebelda cuando se hall al lado del monarca y escuch sus crticas.

A esa barcaza no le habra venido mal un poco ms de dorados, aquella otra tena pocos cojines para los pasajeros, el color azul de los lados de la de ms all no combinaba bien con la tonalidad azul verdosa del agua. Yo he invertido cientos de horas de trabajo y preocupacin pensaba Jos, sin que nadie hiciera mencin alguna a ningn tipo de retribucin. A menos que por tal se entienda la pesadilla de tener que estar en el palacio de Jerusaln con vuestros desagradables hijos y sus insufribles esposas. Y dnde tenis amarrados vuestros barcos, Jos? pregunt Herodes. Me gustara ver la galera en la que me trais el estao. Al ver la pequea flotilla de la que tan orgulloso se senta Jos, el rey realiz un gesto de aprobacin, pero enseguida frunci el ceo. Muy espartana objet. Supongo que es admirable. No obstante, quiero que construyis una nave que ofrezca ms comodidades. Ya sabis a qu me refiero. Un camarote, o dos, o tres, con confortables lechos y unos cuantos divanes en cubierta resguardados del sol y del viento. Tal vez un da de stos os pida que trasladis a alguno de mis embajadores o mis hijos. Quin sabe? Hasta puede que sea yo mismo el pasajero. Jos se mordi la pared del paladar hasta que not el sabor de su propia sangre. Baj la vista e hizo una reverencia, consciente de que poda acabar siendo pasto de los tigres si expresaba en voz alta sus pensamientos. Ser un honor murmur. Cmo haba podido pensar que el hecho de tener al rey Herodes de patrono le reportara algn beneficio? Ese anciano no haca ms que causarle problemas y escandalosos gastos. Asistiris con nosotros al banquete que se celebrar tras el desfile, Jos de Arimatea. Todos querrn felicitaros por las barcazas. Jos apenas logr articular las expresiones de contento y gratitud que eran de rigor. La idea a la que se aferraba era que en cuestin de das se hallara en la cubierta del guila, sin dorados ni cojines, dejando tras de s aquella ciudad gentil repleta de columnas de mrmol para disfrutar del aire puro y de la infinitud de las aguas que tanto amaba. Ese mismo da, mientras recorra las tiendas de la calle de los Mercaderes de Seda en busca de ms cojines, el ministro de finanzas de Herodes, Ptolomeo, se le acerc por la espalda, tosiendo para llamar su atencin. El rey me ha dado instrucciones para que ponga a vuestra disposicin los fondos necesarios para la construccin de una galera de sesenta remos anunci con su habitual rigidez y aire reprobador . El tesoro de Cesarea recibir notificacin de ello de inmediato. Aqu tenis la carta que os identificar ante su encargado. Ptolomeo tend a Jos un pergamino y en cuanto ste lo hubo tomado, dio media vuelta y se march. A raz de la aparicin de Ptolomeo, el propietario de la tienda duplic el precio de los cojines, pero Jos no se molest en regatear. Se hallaba demasiado ocupado pensando en la nueva galera. El da siguiente amaneci gris, pero las nubes se despejaron antes del desfile. Jos escrut el cielo, y se felicit por el insignificante triunfo de ver all arriba un tono de azul exactamente igual al de la barcaza que Herodes haba criticado. Mlcar ya estaba visitando los mejores astilleros de Cesrea para decidir quin construira la nueva galera. Jos ocup su lugar en la plataforma de madera que haban levantado en el muelle para los espectadores del desfile. Ahora slo tena que mirar. La distribucin de los msicos y notables en las embarcaciones, as como la alineacin y puesta en marcha de stas eran responsabilidades o desastres de Nicolaus.

Jos procur divertirse y lo consigui. Dado que ninguno de los ocupantes del estrado lo conoca, escuch sus exclamaciones de admiracin sin recelar que no fueran sinceras. Tambin se permiti creer que eran espontneos los aplausos que recibi en el banquete. El rey lo hizo levantarse para recibirlos y luego lo llam a su lado. Tengo un pequeo regalo para vos, Jos dijo Herodes. Es una muestra de mi agradecimiento por todo lo que habis hecho para contribuir al xito de la celebracin. Asimismo, es una forma de expresaros mi estima y afecto personal. Los aplausos de los doscientos invitados arreciaron mientras Jos abra la caja que le entreg Herodes. Era la misma que l haba presentado dos aos antes al rey, con estao y monedas de cobre dentro. Ahora contena tambin monedas, pero stas eran de oro y no de bronce. En el compartimento central haba adems un voluminoso anillo de oro de curiosa forma, con un gran rub en forma de escarabajo que apareca sostenido por unos ganchos. Al girarlo, en el reverso de la piedra vio, exquisitamente grabada en el fondo, una galera con una vela al viento y la alta y curvada proa rematada con una diminuta rplica exacta del guila de Arimatea. Vuestro sello, Jos de Arimatea anunci Herodes en voz baja, para que slo lo oyera Jos. Con l vuestras cartas recibirn atencin inmediata y podris entrar sin traba en todos mis palacios y fortalezas, me halle yo en ellos o no. Utilizadlo como queris, para vos o para quien os acompae. Tengo plena confianza en vos. En ese momento Jos comprendi cmo haba Nicolaus tomado tanto cario a aquel tirnico y voluble rey. Se arrodill ante Herodes, sin falsedad ni irona, con objeto de demostrarle su gratitud y lealtad.Tuvieron que transcurrir varias horas para que Jos recordara que ese mismo rey Herodes haba ordenado a sangre fra que apualaran a su abuelo y confiscaran todas sus propiedades. Al final desisti de todo intento de comprender a aquel hombre, pues con ello slo lograba aumentar su confusin. 21 La travesa hasta Belerin estuvo sazonada por todo el espectculo y excitacin que Mlcar y la tripulacin esperaban de antemano con fruicin. Como en anteriores ocasiones, el guila iba cargada de vino, aceitunas, aceite y blsamo de Gilead. El plan para la temporada que deban exponer, si alguien preguntaba, era comerciar en los puertos de Cartagena y Gadir o bien Massalia, segn el tiempo que hiciera, para acabar en Chipre con el fin de comprar el vino que tan bien se venda en Tiro y Cesrea. De todas formas, era raro que alguien preguntara por la ruta, ya que todos quienes conocan el mundo de la navegacin saban que era imposible predecir si se obtendran buenos precios para vender en un puerto concreto o mercancas que comprar a un precio favorable en otro. Esta incertidumbre era uno ms de los factores que conformaban el sentimiento de aventura, el canto de sirena del mar. El guila zarp de Cesrea con la luz rosada del alba y puso rumbo hacia la costa de Hispania, aunque no hacia Cartagena. Jos permaneci atento a la situacin del cielo, del mar y de los vientos antes de adentrarse por el peligroso estrecho que discurra entre las Columnas de Hrcules, justo cuando el sol se dispona a ponerse en el horizonte. Despus, en silencio, arriaron con rapidez la vela de rayas para sustituirla por una de color negro. Integrada en la negrura de la noche, el guila prosigui en direccin oeste y luego noroeste, pasando sin ser vista frente a las costas de Gadir para ir al encuentro de la

poderosa y rpida corriente y de los vientos favorables que haban impulsado a Jos en su viaje en solitario, cuatro aos antes. Los vigas escudriaban las aguas en todas direcciones, da y noche, por si los fenicios hubieran alterado sus pautas habituales y aparecieran de repente. Aunque aquello no haba ocurrido los dos aos anteriores, los marinos aprenden con rapidez que nunca pueden confiarse por entero respecto a nada, y menos cuando se aventuran en la infinitud del ocano.Al avistar la misteriosa isla de la colina, llamada Itkis, la tripulacin estall en vtores. El guila no tena nada que temer de los veneti, la tribu que habitaba en el promontorio de la Galia. Eran aliados de los dumnoni de Belenn y a partir de ese momento seran ellos quienes asumiran la vigilancia por si llegaran los fenicios y avisaran al guila con seales de fuego y humo. Hasta entonces aquello tampoco haba ocurrido nunca, pero era mejor no bajar la guardia. Jos no saba cmo reaccionaran Leontes y su tripulacin en caso de enterarse de que el guila comerciaba con estao, y prefera no averiguarlo nunca. El jefe de los dumnoni, Gawethin, y Jos, o Sennen como lo llamaban los celtas, haban establecido una rutina que haca de la llegada del guila una ocasin de gala para todos. En cuanto bajaba la marea y quedaba despejada la lengua de arena, los celtas acudan corriendo a la playa de Itkis con los carros de lingotes. Los hombres del guila, que ya haban descargado en la playa los productos que traan, salan a su encuentro. Aunque no comprendan lo que decan los otros, ambos grupos se saludaban con entusiasmo y la mejor voluntad. Despus algunos acarreaban los lingotes y los cargaban en el barco, mientras que otros llenaban los carros segn iban quedando vacos con los vveres procedentes de Israel. Una vez cargados los carros, recorran juntos el istmo, entre risas, antes de que volviera a cubrirlo la marea. Jos y Gawethin intercambiaban noticias de los acontecimientos acaecidos en sus vidas personales y en los mundos tan distintos en que habitaban mientras tena lugar el alborozado trueque de cargas. Asimismo, Gawethin informaba de la cantidad de toneladas de estao y Jos le pagaba por ellas. Una vez concluido el trabajo, llegaba el momento de ir al poblado de los dumnoni para celebrar la fiesta de los borrachos. As la haban bautizado el primer ao, a raz de la embriaguez general que se haba producido al probar los celtas el vino y los marineros el hidromiel. Todos haban disfrutado a lo grande, y se haba instaurado una tradicin. Gawethin dijo Jos tras el primer intercambio de noticias. Necesito la presencia de un sacerdote para que interprete el significado de mis palabras. Tengo que mantener una conversacin especial. Buena o mala, Sennen? Creo que buena. Al menos espero que os parezca buena. Hay prisa? S. Iremos a mi casa. El sacerdote se encuentra en el pueblo.Como en otras ocasiones, el sacerdote no era ninguno de los que conoca Jos. Ese ao era un hombre de barba cana llamado Mulfra. Cuando Jos comenz a exponer, en griego, su proyecto de fundar una colonia de judos, Mulfra lo interrumpi. Aqul era un asunto muy serio, dijo, que exiga la presencia de otros miembros de su hermandad, a los cuales tendra que mandar llamar. En ese caso celebraremos ahora la fiesta de los borrachos y ya hablaremos cuando lleguen zanj animadamente Jos.

El hecho de que no se hubiera producido la rotunda negativa que tema, era para l suficiente motivo de regocijo. Fiesta? le pregunt con optimismo Gawethin, en su propio idioma. Fiesta! confirm Jos, utilizando la misma palabra. El sacerdote Mulfra los dej entretenidos con la celebracin. Cuando haban transcurrido tres das sin que regresara Mulfra, considerando que la tripulacin del guila tena derecho a una explicacin, puesto que los aos anteriores partan de Belerin al cabo de dos das despus de la fiesta, Jos los reuni para explicarles su plan de llevar a Belerin judos de Cesrea. Trasladarse al ltimo rincn del mundo para no volver nunca? Por qu razn iba a hacer alguien una cosa as? pregunt el contramaestre. Para lograr una vida mejor contest Jos. Los marineros del guila eran fenicios de Tiro. La proximidad de su ciudad con Israel haca que desde la infancia les hubieran enseado que los judos eran un pueblo extrao, obsesionado con Dios, al que ningn hombre normal poda comprender. Por ello, al or a Jos, se limitaron a encogerse de hombros, reiterndose en su idea de que era imposible hallar un sentido a lo que hacan los judos. Aquello no tena nada que ver con ellos. El retraso en la partida s les inquiet en cambio. El barco de Si-dn se hallaba ya de camino hacia las islas del estao. Cunto vamos a tener que esperar a esos sacerdotes? pregunt Mlcar a Jos. Podemos permitirnos tres das ms, a lo sumo le respondi ste. Si pasado maana no han llegado, zarparemos. Tres horas ms tarde, en la playa desembarcaron de un coracle cuatro sacerdotes que vestan tnicas blancas. Uno se llev un cuerno dorado a los labios y emiti un largo toque, agudo y dulce a la vez. Los dumnoni comenzaron a hablar entre s con gran agitacin. Gawethin se encamin rpidamente a la playa y tras un momento de vacilacin, Jos lo sigui. Cuando tuvo a los sacerdotes al alcance de la vista, Gawethin sepostr en el suelo. Jos se qued mirando a los cuatro hombres. Uno de ellos, el ms viejo, llevaba una pesada cadena de oro en el cuello; de ella penda una hermosa hoz, tambin de oro. Jos efectu una profunda reverencia, deduciendo que aqul deba de ser el sumo sacerdote de la religin de los celtas. A nosotros nos dan el nombre de druidas explic el sacerdote Gulval, el que haba salvado a Jos de un estado prximo a la muerte en Galia. Tenis el extraordinario privilegio de exponer vuestro plan a nuestro sumo sacerdote, Zennor. Os estoy muy agradecido dijo Jos sincero. ste es Borlase continu Gulval, y toc la manga de su acompaante ms joven ; y ste es Mulfra, al que ya conocis. Jos dedic una reverencia a todos. Despus fueron a hablar a la casa de Gawethin, donde Jos acab de perfilar su idea. Mi opinin es que dar buenos resultados para todos dijo a modo de conclusin . Los dumnoni tendrn la opcin de trabajar menos horas para obtener las mismas ganancias que en la actualidad, o bien de ganar ms dinero a cambio de un nmero de horas igual al que dedican ahora. Me consta que sois hombres de gran sabidura y no dudo que comprenderis el aumento de produccin que implica la organizacin de esfuerzos. Habis dicho todos, Sennen. Qu ventaja obtendra vuestra gente de este plan?

Jos explic la carga que suponan los tributos que exigan Hero-des y los romanos, y tambin la escasez de trabajo que haba en la ciudad de Cesrea a raz de la conclusin de las obras. La ventaja principal, dijo, era que aquellos judos gozaran de seguridad para sus familias y de libertad para adorar a su Dios. Ah, s asinti con vivo inters Gulval. Siempre he lamentado no haber tenido tiempo para que me hablarais de ese Dios nico de los judos. Informadnos ahora del tema, tened la bondad, Sennen. Jos habl casi durante una hora y despus se dedic a responder preguntas durante dos horas y media ms. Estis seguro de que esos judos no adoraran a nuestros dioses? pregunt, por cuarta o quinta vez, el sumo sacerdote. Estoy seguro. sta es una condicin irrenunciable. Deben disponer de libertad para construir su propio templo de culto, observar su sabbath y mantenerse como grupo homogneo, sin matrimonios mixtos. sas son las reglas de vida de los judos. Debemos discutir esta cuestin dijo el sumo sacerdote a sus hermanos. Ahora dejadnos solos, Sennen.Al salir de la casa, Jos se dirigi al pozo del pueblo. Tena la boca seca y le dola la cabeza. No tena ni idea de cul sera la decisin de los sacerdotes. A la tarde del da siguiente le comunicaron que poda regresar con un grupo compuesto por diez varones judos como mximo. Todos deban estar casados. Cualquier violacin de una mujer dumnoni sera castigada con la muerte. Si ella haba consentido la copulacin o la haba provocado, tambin sera condenada a muerte. Y los hijos? pregunt Jos. Deban venir con sus hijos, le respondieron. Les pondran a un sacerdote druida de profesor, que les enseara la lengua de los dumnoni, la cual ellos deberan ensear luego a sus padres. Por primera vez Jos tuvo la conviccin total de que su plan iba a coronarse con xito. El corazn le lata con fuerza por el anhelo de contrselo a Sara. Durante la travesa desde Belerin, el guila evit ser descubierta por el Halcin gracias a un golpe de suerte y a su vela de color negro. El viga avist los fanales de la cubierta del barco fenicio y el timonel modific de inmediato la direccin, para alejarse en la oscuridad. Incluso cuando ya haban perdido de vista las luces del Halcin, les lleg an el sonido de cantos y de un acompaamiento de flauta. Poseidn se merece un sacrificio especial por esto dijo Mlcar con voz apagada. Jos concedi la razn a su capitn, aunque para sus adentros l ofreca las gracias a su Dios, el Dios nico de los judos. Haba estado pensando mucho en su Dios ltimamente, y tambin en su padre, Josu. El sacerdote que acudi a Arimatea haba logrado tender un frgil puente entre padre e hijo, fundado en el ferviente reconocimiento de culpa por parte de Jos por haber infringido en el pasado la observancia de las fiestas de guardar y en su solemne promesa de llevar a Josu al templo el da de la Expiacin, para arrepentirse pblicamente y suplicar el perdn de Dios. Jos se haba propuesto hacer an ms. Durante el mes de tisbri se sucedan con breve intervalo tres festividades, la segunda de las cuales era el da de la Expiacin. Si Josu se encontraba en condiciones, Jos se haba jurado que lo llevara a Jerusaln para la celebracin de Rosh Hashanab y luego para el da de la Expiacin, diez das despus, tal como haba prometido, y que se quedara cinco das ms, hasta la fiesta de los Tabernculos, que era la ms desenfadada y alegre de todas las festividades.

Todo ello, siempre y cuando Josu se sintiera con fuerzas. Jos nopoda dejar de pensar en la situacin de su padre. El hombre tena cuarenta y dos aos y estaba medio paralizado. Dentro de veinte aos tan slo, yo tendr cuarenta y dos se repeta una y otra vez . No son tanto tiempo, veinte aos. Antes habra credo que era una eternidad, pero ahora s lo rpido que pasan los aos. Slo veinte viajes ms para comprar estao. Slo veinte retornos ms a casa, al lado de Sara. Yo aspiro a ms, y seguro que mi padre tambin aspiraba a ms. Lo llevar al templo en brazos si con ello le procuro algo de paz y felicidad. ... Pero primero tengo que hablar con los hombres de Cesrea, averiguar hasta qu punto es firme su decisin de emigrar, seleccionar las diez familias, redistribuir el espacio de la bodega para alojarlas durante la travesa, hablar con Mlcar y la tripulacin, prevenirles de lo que va a pasar... Para un hombre de accin, no resultaba fcil mantenerse concentrado en las cuestiones del espritu. La vida se entrometa de continuo. En la pequea sinagoga de Cesarea se produjo un tumulto de gritos y vtores. Jos estuvo tentado de decir que todo haba sido un error y luego escapar de manera precipitada e ignominiosa. Cmo poda haber tantos hombres dispuestos a ir un sitio, al que fuere, para llevar una vida de constante trabajo, por ms penoso que ste pudiera ser? Solamente poda llevar a diez. Se estruj el cerebro intentando hallar la forma de resolver la situacin, y por fin levant los dos brazos. Silencio reclam. Dejadme hablar. Entonces les explic que tendran que realizar un largo viaje por mar hasta llegar al lugar cuyo nombre no le era posible revelar, y que nunca podran regresar a Israel, precisamente porque ese nombre deba permanecer en secreto. Los hombres, arracimados en una tupida masa se miraron entre s y luego miraron a Jos, enmudecidos de golpe ante aquella perspectiva de exilio. Ahora marchaos orden Jos. Hablad con vuestras mujeres, con vuestras familias. Regreso maana si an estis dispuestos a ir. Cuando hubieron salido, se volvi hacia el encargado de la sinagoga, que segua a su lado. Lo he enfocado mal se lament Jos. Tendris suerte si no os apuala nadie en la cama esta noche corrobor el rabino, tan disgustado por la desilusin como los fie-les que acababan de irse. Cul es ese lugar innominado y desconocido que pintasteis como el Jardn del Edn? Quiz lo que en realidad queris son esclavos de galeras, para utilizarlos en vuestros barcos o venderlos a los romanos. Jos tard horas en convencerlo de que deseaba lo mejor para aquellos hombres y de que crea sinceramente que su oferta era buena, a pesar del misterio y las restricciones que llevaba implcitas. An tuvo que hablar un buen rato ms hasta que el rabino accedi a ayudarlo. Os ceder incluso un rincn de mi casa para que durmis en ella esta noche concluy el rabino con expresin risuea. All estaris a salvo. Si no tomamos en cuenta a mi hijo, claro. Es uno de los que quedaron encandilados con vuestra bella descripcin. Intentar de hacerle ver que a su madre no le gustara que se derramara sangre en su propia casa.

La casa del rabino tena dos habitaciones y un patio, donde pastaba una cabra junto a un horno de barro en el que su hija y esposa cocan pan. A un lado del patio haba otro edificio que albergaba una forja. Jos estaba abatido y cansado. Le haba costado mucho convencer a los marineros del Aguda para que aceptaran viajar de nuevo a Bele-nn, sobre todo en los meses en que ya habra concluido la temporada de navegacin. Slo le haba faltado lo de la sinagoga. No obstante, al ver las fras cenizas de la forja, su fatiga se esfum de inmediato. Era posible que el rabino fuera uno de los habitantes de Cesrea que se haban quedado sin trabajo? No. Sera una coincidencia demasiado afortunada, casi un milagro, y l no crea en los milagros. Slo crea en los frutos del duro trabajo. De todos modos, a veces ocurran cosas extraas. En su vida haban intervenido muchos hechos extraordinarios, surgidos por azar. No, no era imposible. Saba que los dirigentes de las sinagogas no eran sacerdotes; por lo general eran trabajadores que accedan a esa condicin gracias a su piedad y a su conocimiento de la Tora. Mientras coma sentado en el suelo junto con el rabino y sus hijos el pan y el guiso de verduras que haban preparado la mujer e hijas de ste, Jos observ la familia y su casa, limpia y austera, y decidi arriesgarlo todo. Rabino comenz. Isaac lo corrigi el rabino. Ya no estamos en la sinagoga, Jos de Arimatea. Isaac repiti con una sonrisa. Cmo se llaman los dems?David era el hijo de expresin adusta, Jacob, el menor; Raquel era la esposa y Ester y Miriam, las hijas. Querrais escuchar, vos y vuestra familia, una historia curiosa, Isaac? Le llev largo rato relatar las peripecias de un muchacho que empez trabajando como ayudante de cocinero y que ms tarde, cuando ya era cocinero, descubri un secreto oculto entre los helchos de una misteriosa colina que se ergua en el mar. Raquel y sus hijas se pusieron a comer en el suelo con ellos y a escucharle detallar las maravillas de esa hermosa y extraa tierra cuyas laderas estaban cubiertas de flores y surcadas de arroyos de impetuosas aguas, que saltaban entre redondeadas piedras grises. Viendo que Jos estaba cada vez ms ronco, la pequea Miriam fue a buscarle un vaso de agua. Les habl del tenue brillo del metal en los arroyos, y de los hombres que lo recogan, personas que vestan extraos ropajes y hablaban una lengua extraa que sonaba a msica. Jos senta el estado de intensa atencin de Isaac y sus hijos. Les habl de los ojos azules como retazos de cielo de verano y del tono dorado, como de sol, de las trenzas de las mujeres y muchachas. Despus les describi a un hombre, de cabello y ojos oscuros, un hombre extranjero que propuso a los sacerdotes de blancas tnicas del pueblo de ojos azules llevar a unas personas con ojos tan oscuros como los suyos propios a vivir al lado del pueblo de cabello dorado y ojos del color del cielo. Esas personas morenas iran con sus familias y construiran sus hogares y una casa para rendir culto al Dios que llevaran consigo. Los varones ensearan a los hombres de ojos azules a localizar en las cabeceras de los arroyos las acumulaciones de metal de las que procedan los pedazos que bajaban por el lecho. Ayudaran, formaran, dirigiran la actividad de los hombres azules, organizando la extraccin del metal. Entre tanto los nios aprenderan la extraa lengua en la escuela para ensearla luego a sus padres y aprenderan los juegos de los nios de ojos azules y ensearan a stos los suyos. Las mujeres descubriran las virtudes de las plantas y frutas del lugar y ordearan leche de las ubres de los extraos animales que pacan en los abundantes pastos de las

colinas al lado de corderos y cabras semejantes a los de otras tierras que les eran conocidas. Ester dijo el rabino a su mujer cuando Jos hubo concluido su explicacin, trae a Jos una taza de leche endulzada con una cucharada de miel. Se ha quedado ronco.Jos e Isaac subieron a la azotea con un odre de vino y dos vasos y se quedaron charlando hasta que se apag el brillo de las estrellas y la brisa del mar les hel el cuerpo. Entonces, cuando faltaba tan slo una hora para el amanecer, se tendieron a dormir envueltos en mantas. Jos se senta ingrvido, completamente relajado de cuerpo y espritu. Ya estaban tomadas todas las decisiones. Isaac elegira a las familias que viajaran a ese lugar desconocido. l conoca a todo el mundo; la criba suscitara resentimientos, sin duda, pero su autoridad como dirigente de la sinagoga impedira que surgieran problemas. Deberemos celebrar la boda de David antes de lo previsto coment Isaac. l no lo sabe an, pero ya estn pactadas las condiciones del contrato. El padre de la novia es un viejo amigo mo. Siempre quisimos que nuestros hijos se casaran. Ahora slo quedarn ocho. Se conocen David y su novia? No. Mi amigo vive en Galilea. Harn buena pareja, seguro. Sara es una muchacha de mucho carcter y David debe aprender que no siempre puede salirse con la suya. Sara? As se llama mi esposa. Ella me acompaar durante los seis meses que permanecer con las diez familias. Mi presencia facilitar las cosas. Yo conozco al jefe del pueblo y a su sumo sacerdote. Vendr con nosotros vuestra esposa? Casi estoy por creer que este viaje se llevar a cabo. Tenedlo todo preparado para tres das despus de la fiesta de los Tabernculos. El cuarto da nos haremos a la mar. Mientras se le cerraban los ojos, Jos imagin cmo sera pasear con Sara de la mano por las playas de mullida arena de Belerin, ajeno a toda ambicin y afn de negocio. Se durmi con la boca curvada en una sonrisa.

22 Josu haba experimentado una considerable mejora durante los meses de ausencia de Jos. Poda hablar, si bien Helena era la nica que comprenda cuanto intentaba decir. Coma solo, con ayuda de la mano en la que conservaba la movilidad, y cada da tena ms apetito. No poda caminar, pero apoyado en los fuertes hombros de Amos consegua, medio saltando y medio arrastrndose, desplazars de la cama a un silln tapizado que haba confeccionado expresamen te para l el carpintero de Arimatea.Sara coment a Jos lo contentos que estaban todos con la recuperacin de Josu. Cuando l fue a visitarlo slo percibi, sin embargo, la cara torcida y la postura deforme de su cuerpo, y hubo de reprimir el llanto. Querrs permanecer en Jerusaln ms tiempo del que habamos acordado, padre? pregunt Jos con fingido tono alegre. Chist. Baja la voz indic Sara. Tu padre oye perfectamente. Josu intent rer. De su boca, tensada en una mueca, brot slo un sonido carrasposo.

Jos cay de rodillas y hundi la cara en la manta que cubra el regazo de Josu, murmurando entre sollozos lamentos y palabras de disculpa entre sollozos. Su padre lo apart con brusquedad. En el brazo derecho tena la misma fuerza que antes, o incluso ms. Rebeca se llev a su nieto a su habitacin y all lo dej descargarse yendo de un lado a otro, y hasta observ con inters cmo daba cabezazos contra la pared. Una reaccin muy til frente a las contrariedades reprob. Deja de comportarte como un tonto, Jos, y sirve un par de copas de vino. Ya sabes donde tengo mi reserva supuestamente secreta. Cuando tendi la copa a la abuela, quiso dejar constancia de que l no se haba servido. Rebeca chasque entonces la lengua con exasperacin. Escchame con atencin dijo. S que tuviste un buen preceptor de griego. Espero que no habrs olvidado la palabra hybris. T no eres responsable del ataque que sufri tu padre. T no eres Dios. T no me consideras culpable? pregunt Jos, con ojos llenos de asombro. No eres perfecto, Jos. Conozco la mayora de tus defectos, aunque pasas tan poco tiempo en casa que probablemente ignoro algunos. De todas formas, no eres culpable del estado de tu padre. Deja pues de gimotear como un nio y de angustiar a tu mujer. Y a tu abuela aadi, al tiempo que le presentaba la mejilla Para que le diera un beso. Ahora ve con Sara y deja disfrutar a esta ariciana con su copa de vino. Maana concretaremos los preparativos Para el viaje a Jerusaln. Confo en que Abigail no haya tenido otro hijo desde la ltima vez que nos vimos. La familia se desplaz a Jerusaln en carros tirados por asnos. Josu iba en uno que se hallaba completamente forrado de mantas con su silln tapizado a un lado y un largo divn recubierto de cojines en otro. Gracias a la influencia de Rebeca, Jos haba conseguido vencer las reticencias de su madre y poner al cuidado de Josu a dos esclavos que cabalgaban al lado de su carro. Eran egipcios y se haban especializado en el famoso centro de medicina de Alejandra en la atencin de enfermos y tullidos. No s dnde va a ponerlos Abigail haba comentado Sara. Tenemos las tiendas le record Jos, y el jardn de Abigail es espacioso. Acompaaban a la reducida caravana dos carros cargados con el equipaje, que eran conducidos tambin por esclavos; stos se ocuparan de preparar un refugio cmodo para pernoctar en caso de que el viaje resultara demasiado pesado y no fuera posible completarlo en un da. Deberan encargarse asimismo de transportar a Josu al templo en una silla de manos, junto con los dos enfermeros. Jos haba tratado de prever de antemano todas las necesidades y posibles complicaciones. No tard en advertir, con todo, que haba pasado por alto un problema de considerables proporciones. En casa de Abigail le aguardaba un rollo de papiro, con la cornucopia de Herodes estampada en su sello. En l se le notificaba que tendra un grupo de guardias a su disposicin para acompaarlo a l y a su padre en toda ocasin que salieran de la casa de su ta. Cuatro guardias despejaran las calles con antelacin, otros seis contendran a la gente mientras pasaba el padre de Jos, transportado en una de las sillas de manos de palacio por otros cuatro guardias ms. Cmo ha podido enterarse? pregunt Sara. Tiene un ejrcito de espas y chafarderos respondi Jos en voz baja. Que no se entere Josu de esto. Cuando pregunte alguien, di que es una invitacin para ir al palacio. Voy a salir ahora mismo hacia all para atajar esta cuestin.

Nicolaus, os hago responsable de lo que ocurra. Vos sois quien controla los servicios de informacin. No debisteis permitir que el rey se enterara de la dolencia de mi padre. No comprendis cmo funcionan las cosas en Jerusaln, Jos. Vuestra ta se lo cuenta a una amiga, esa amiga lo cuenta a otra, la esclava de una de ellas se lo explica a su amante, que es esclavo de palacio... y as, hasta el infinito. En realidad fue el barbero del rey quien le explic la desgracia acaecida en vuestra familia. Jos sucumbi al desnimo. Se senta dbil sin su rabia. Decidme que podis anular las rdenes, Nicolaus. Os lo ruego-Es muy importante. Sabis que no est en mis manos. Herodes dio las rdenes y slo l puede anularlas. Entonces tengo que verle. No es conveniente, con el aspecto que tenis ahora. Id a baaros, afeitaros y cambiaros de ropa y luego volved, sonriente, con el semblante radiante de dicha por ver a vuestro rey, agradecido por su amabilidad. Ya sabis cmo debis obrar. Jos lo saba, en efecto, y se atuvo al consejo a pesar del sabor de bilis que le suba por la garganta. Herodes lo recibi con alborozo. Cmo va la construccin de nuestra nueva galera? inquin. Bien, alteza. La han trasladado a Tiro en una barcaza para instalar los tabiques de cedro de los camarotes. Al menos eso me han dicho. La ver cuando regrese a Cesrea. Qu otras disposiciones se han tomado? Herodes estaba interesado hasta en el ltimo detalle y por ello Jos tuvo que esperar un buen rato antes de sacar a colacin la cuestin del papiro. El rey se mostr primero desconcertado, despus herido y al fin ofendido por la negativa de Jos a aceptar sus ddivas. Me disgusta la ingratitud, Jos de Arimatea! Rey Herodes, vos ignoris los sentimientos de mi padre. Acuciado por la desesperacin, Jos opt por exponer sin tapujos la verdadera causa. Su padre fue ejecutado por orden vuestra. l fue testigo de su muerte y nunca aceptar nada que venga de vos. Herodes frunci los labios y el entrecejo, en un intento de hacer memoria. Quin era su padre? Era miembro del sanedrn cuando vos ascendisteis al trono. Pero de eso hace casi treinta aos, Jos adujo Herodes. No puedo recordar todos los pormenores de lo que ocurri hace tanto tiempo. Siento que vuestro abuelo tuviera que morir, y que vuestro padre sea tan poco comprensivo. Al menos aadi, ya ms sereno, todo este percance se debe a la insensatez de un hombre enfermo y no a cualquier diferencia que pudiera haber entre vos y yo. Anular las rdenes si mi tentativa de demostrar mi amistad ha de crear discordia en vuestra familia. Os estoy muy agradecido, rey Herodes. Venid a cenar conmigo despus de Ao Nuevo. Nicolaus os comunicar el da. Ser un honor. El rey se volvi hacia uno de los consejeros que permanecan junto al trono y Jos se retir con la mayor discrecin posible. Belerin se deca. Pronto me hallar lejos de la amistad del rey de Israel.

Era como si el penetrante sonido del shofar le partiera, de tan conmovedor, el corazn. Jos se llev la mano al pecho, para aquietar sus latidos. De nuevo sonaron, repetidamente, las peculiares notas extradas de los retorcidos cuernos de carnero, los toques de los cuernos que eran una llamada a la rememoracin. La rememoracin de los propios pecados y de Dios. Prestad atencin, reclamaban los cuernos, atencin a vuestros errores, atencin a las necesidades de vuestra alma para con Dios. Atencin. Se inicia un nuevo ao con la msica del shofar. Un nuevo comienzo. Atencin. Recibid el nuevo ao con un corazn purificado, receptivo a la voluntad y a la palabra de Dios. Jos experimentaba ese renacer. Bajo la palma de la mano, el palpitar de su corazn constitua la esencia de la vida, concedida por Dios. Se senta renovado, retrado a pocas pasadas cuando, siendo un chiquillo, el mundo y sus batallas y recompensas an no haban cobrado primaca sobre aquella estremecedora reaccin emocional ante el misterio del Altsimo y su templo. Deb prestar odos al shofar y no a la msica del viento en las velas, pens, y su corazn se llen con el dulce dolor del arrepentimiento, cerrando la hendidura producida por el sonido de los cuernos. Busc a su padre con la mirada. Estaba cerca, apoyado en Amos. Tena los ojos cerrados y le resbalaban las lgrimas por las mejillas. Jos sinti deseos de aproximarse, pero temiendo ser rechazado, se content con rezar al Altsimo, dirigir su palpitante mensaje al hogar oculto de Dios, que se encontraba ms all del altar envuelto en humo de incienso, tras las cortinas en que se representaba el mapa de los cielos, el mismo que l haba aprendido a descifrar confindole su vida. Dale paz a Josu rog; concdele un corazn entero dentro de su cuerpo medio paralizado. Ests muy callado murmur Sara al odo de Jos. Intenta participar un poco en la fiesta. ste es un da de jbilo por la llegada del nuevo ao. La familia se hallaba reunida al completo en la casa que haban recuperado, compartiendo el tradicional ritual del Rosh Hashanah. En el centro de la habitacin, sobre una mesa junto a la que se encontra-ba instalado Jos, haba un gran cuenco con miel. Uno a uno, hombres, mujeres y nios, se acercaban a la mesa, tomaban un pedazo de pan de las hogazas que se encontraban dispuestas a un lado y lo sumergan en la miel. Despus, jaleados por las risas generales, lo levantaban y lo coman, tratando de impedir que cayeran las escurridizas gotas doradas de la miel. Aquel acto era una demostracin simblica de aprecio de la dulzura del nuevo comienzo que entraaba en el cambio de ao. Debera estar tan contento como ellos -pensaba Jos. Por qu me abandona el arrobamiento que he sentido esta maana en el templo? Ahora experimento la dicha que queras que sintiera cuando nos hallbamos reunidos en torno al cuenco de miel dijo Jos a Sara. En la nota que haba hecho llegar Nicolaus no se haca mencin de la cena en el palacio de Herodes. Se trataba de un mensaje de disculpa. El rey padeca una congestin de pecho que le impeda recibir invitados por el momento. Diez das ms tarde Jos se encontraba al lado de su padre. Era el da de la Expiacin, el Yom Kippur, y haban acudido juntos al templo de Dios, tal como les haba ordenado el sacerdote Nebuzah. Delante de ellos, ataviado con las sagradas vestiduras que se reservaban a la festividad ms sagrada de todas, el sumo sacerdote hizo avanzar dos cabras. Dos de sus sacerdotes las mantuvieron inmviles mientras l arrojaba unas placas de marfil con

smbolos grabados, para averiguar por medio de ellas la decisin del Altsimo con respecto al sacrificio de los animales. Ante una indicacin del sumo sacerdote, una de las cabras fue conducida al reducto interior del atrio de los sacerdotes. Reinaba un silencio absoluto que slo interrumpa el repiqueteo de las pezuas de la cabra en contacto con el suelo. Despus se oyeron otros pasos de animal, esta vez de un toro joven que hizo pasar un sacerdote. He ofendido a Dios con mis pecados enton el sumo sacerdote. Sacrifico este toro en ofrenda por mis pecados y los pecados de todos los sacerdotes. Se encamin a la piedra sacrificial y, tras seleccionar un cuchillo, degoll al toro y recogi la sangre en un cuenco de oro. Despus se lav las manos en la enorme pila y, tomando un incensario de oro, subi los escalones que conducan al sancta sanctorum, el lugar santsimo, detrs de cuyos velos se hallaba presente Dios.Entre el silencio era audible la respiracin anhelante de los presentes. El sumo sacerdote apart la cortina exterior y se situ frente a la cortina interior que tapaba las puertas de recinto sagrado. Al poco se intensific el olor a incienso y de entre las cortinas brot el humo del sacrificio. Despus sali el sumo sacerdote y entonces todos dejaron de contener el aliento, y exhalaron un suspiro general. Dios haba aceptado el primer sacrificio. El sumo sacerdote alz el cuenco de oro que contena la sangre antes de volver al sancta sanctorum. Por segunda vez Dios acept el sacrificio y el sumo sacerdote sali de nuevo. A continuacin sacrific la cabra y recogi su sangre. Por tercera y ltima vez entr en el reducto sagrado, llevando el sacrificio. Cuando regres, Jos oy cmo a su alrededor los hombres daban gracias entre sollozos porque Dios haba considerado aceptables todas las ofrendas. Entonces mir a Josu. Le preocupaba que su padre no resistiera bien el ayuno ritual que haban iniciado con la puesta del sol del da anterior. Josu, que haba rechazado el ofrecimiento de Jos de apoyarse en l, se mantena sin embargo firme con la ayuda de dos recios bastones. Clac, clac, clac, clac... Era la segunda cabra, que volva. Con las manos posadas en la cabeza del animal, el sumo sacerdote recit las confesiones rituales para todo el pueblo, con las que transfera sus pecados al chivo expiatorio. Otro sacerdote la tom del ronzal y la condujo por el pasillo que abrieron los celebrantes. Los levitas interpretaron una solemne msica mientras los hombres aguardaban en silencio dentro del templo. Todos saban lo que sucedera despus: el sacerdote conducira el chivo expiatorio al desierto y a unos veinte kilmetros de distancia, lo despearan por un profundo barranco. Con su muerte quedaran lavados los pecados del pueblo. Despus de recibir la seal, transmitida en cadena, el sumo sacerdote anunci la expiacin de sus pecados. Luego pronunci la bendicin:

El Seor os bendiga y os guarde. Que el Seor os ilumine con su rostro y sea misericordioso; que el Seor os muestre su semblante

y os conceda la paz. La msica aument en un crescendo gozoso y los coros de levitas comenzaron a cantar. Los judos del mundo haban quedado limpios de pecado. No esperes demasiado. Sara haba dicho varias veces a Jos que no poda dar por sentado que su padre fuera a perdonarlo slo porque Dios lo hubiera hecho. Han pasado ms de diez aos desde que huiste de casa para navegar. Tu padre ha acumulado mucha rabia, y el tiempo magnifica las cosas. No obstante, Jos tuvo que reconocer que haba esperado alguna manifestacin clara de cambio, alguna mirada o gesto por parte de Josu. A la puesta del sol concluy el ayuno del Yom Kippur. Abigail se esmer como nunca. Haba enormes cuencos, platos y jarras de comida y vino, adems de un cesto con panecillos, frente a cada comensal. Como de costumbre, comieron primero los varones. En el hogar de Abigail reinaba un clima de considerable tolerancia y laxitud, gracias al cual los nios podan, por ejemplo, comer en la misma mesa junto a los mayores. Caleb, que tena slo once aos, se senta todo un hombre aposentado al lado de Jos; el chico estaba en extremo orgulloso de la apasionante vida que llevaba su hermano mayor. Cundo vuelves a embarcar, Jos? pregunt Caleb con estudiado aire de desenvoltura. Irs a Alejandra otra vez? Jos le haba prometido llevarlo algn da consigo, pero ese da an no haba llegado. Esta vez no, Caleb. Pero no lo he olvidado respondi Jos, que senta un gran cario por ese pequeo desconocido, admirador incondicional suyo, que era su hermano . Me han ofrecido participar en una inversin de terrenos en Hispania, que parece interesante. Me llevar a Sara conmigo. Partiremos despus de la fiesta de los Tabernculos. Aquello era lo que l y Sara haban convenido en contar a los dems. Por un instante Caleb ensombreci la expresin, pero enseguida su mofletuda cara volvi a irradiar su alegra habitual. Quiz traigas algo especial de all como regalo de boda de Amos. Qu tienen de especial en Hispania? Aunque Jos tena previsto aguardar a que hubieran pasado las fiestas, la intervencin de Caleb lo oblig a dar la noticia. No regresaremos a tiempo para la boda. Mir a Amos y aadi: Lo siento. No me sorprende lo ms mnimomurmur Amos, sin mirar a Jos a los ojos y concentrando toda su atencin en elegir una aceituna del cuenco.Jos sinti una opresin en el pecho; hubiera deseado tener a Sara a su lado. Con ella haba hablado muchas veces sobre la boda de Amos. No se enterar siquiera de si t ests ah o no haba insistido Sara. Te acuerdas de nuestra boda? Entre tanta msica, baile y alborozo, y todas las caras, carcajadas y conversaciones, lo nico en lo que poda pensar era en la tienda nupcial. A ti te pasaba lo mismo, Jos, me consta que s, y lo mismo le ocurrir a Amos. Ella tena razn. Jos estaba convencido de que as sera, pero no poda decrselo a Amos, y menos delante de todos los nios de la familia. Y de su padre. Lo siento repiti. No importa, Jos replic Amos, esta vez sin apartar la mirada. S importa declar Josu, que se hallaba sentado en su silln, frente a una mesa repleta de comida slo para l; los dems compartan la comida que haban dispuesto en una tarima baja en el centro, medio reclinados en el suelo, sobre esteras de paja, de tal modo que Josu pareca hallarse muy por encima de ellos. Te equivocas en eso, hijo

dijo con su pronunciacin trabajosa y lenta. Importa, y mucho. Aunque tienes razn en algo: no es una sorpresa. Luego aadi: Aydame a ir a la cama. He perdido el apetito. Pues yo estoy hambriento anunci Jos, y despleg los puos, que hasta entonces haba mantenido crispados y esta cena es un autntico banquete. Mateo, me acercas ese queso que tiene tan buen aspecto? Me muero de ganas de hincarle el cliente. Tu esposa es una cocinera de gran talento. Al da siguiente Amos llev a su padre a Arimatea. Josu dijo que ya se haba cansado de estar en Jerusaln. Me alegra que se vaya afirm con enojo Sara. As podremos divertirnos un poco los dems. La pena es que Helena tenga que irse con l, con las ganas que tena de estar aqu para la fiesta de los Tabernculos. Ven aqu, mi gorrioncillo furioso dijo Jos con un nudo en la garganta mientras la atraa hacia s. Siempre lo recompones todo. Te quiero. La fiesta de los Tabernculos, el Succoth, tambin llamada fiesta de las Tiendas o de las Cabaas, celebraba la ltima cosecha del ao y la breve tregua en el trabajo antes de que se iniciaran los preparativos para la siembra.Los tabernculos... las tiendas... eran pequeos cobertizos o cabaas, pequeas moradas provisionales que la gente construa en los jardines o en las azoteas de sus casas o si se trasladaban en peregrinaje en las colinas y los valles de las afueras de Jerusaln. Mateo y sus hijos ya tenan preparados casi todos los materiales para confeccionar las cabaas: largas ramas para las esquinas y otras ms finas para la armazn de dos de los lados y el techo. Cuando comenzara la festividad, una semana despus del Yom Kippur, cubriran el techo con ramas frescas de mirto y sauce y helchos. Aquellas cabaas eran rplicas de las que construan todos los aos los campesinos al lado de sus vias, las cuales servan de refugio al hombre que las vigilaba noche y da hasta la vendimia, para que ningn ladrn se llevara sus maduros frutos. Se haba completado el ciclo. Una vez transformadas las uvas en pasas y vino, y puesto ste a buen recaudo, era el momento de celebrarlo. Los hombres de la casa haran con entusiasmo los honores al nuevo vino en la cabaa y los muchachos probaran por primera vez las mieles de la virilidad. Todos los varones de ms de cinco aos dorman en las cabaas por la noche. Caleb se encontraba tan excitado que apenas poda esperar. Salgamos a hacer unas cuantas compras, triunfador y acaudalado marido mo propuso Sara por la maana. Josu se haba ido el da antes y an faltaban tres das para el comienzo de la festividad. Todas las que quieras, amada ma, y algunas ms. Iremos al agora. No, Sara deseaba ir a las estrechas y sinuosas calles de la ciudad baja, la zona que ella llamaba el autntico Jerusaln. Quiero comprar juguetes para los nios, para los de Belerin y para los que irn con nosotros. No habr suficiente con algunos. Quiero montones de juguetes, todos los que podamos llevar en el guila.. Y golosinas tambin. Quiero que nuestra llegada d pie a una celebracin que todos recuerden como un momento realmente feliz. Unas horas ms tarde regresaron, entre risas a casa de Abigail, cargados con enormes cestos de paja repletos de silbatos, peonzas, pelotas, corderitos, burros con ruedas y ronzales y bolsas de higos secos endulzados con miel. Ahora averiguaremos qu cosas tienen ms xito dijo Sara. Les daremos stas a los hijos de Abigail para ver cules prefieren y maana iremos a comprar ms.

Gracias por no comprar cmbalos grit Abigail para hacerse or entre el bullicio de pitidos y gritos de alborozo. Claro! exclam Sara. Necesitamos cmbalos y flautas de verdad, no slo silbatos, y tambin arpas pequeas. Siempre quise aprender a tocar el arpa de nia.Lo que necesitamos son fornidos acompaantes que carguen con el peso del afn de beneficencia de Sara gru Jos en tono exagerado. No saba qu explicacin inventar para la compra de los juguetes hasta que se acord de los hijos de los marineros de su flota. Sara acept, naturalmente, la idea, y propuso comprar juguetes tambin para ellos. Apenas quedaba tiempo antes del inicio del Succoth para comprar y acarrear todas las cosas que Sara haba considerado necesarias. Cada da haba ms gente en las bulliciosas calles del ncleo antiguo y costaba mucho recorrer una corta distancia, aun dispensando codazos de vez en cuando. Igual que por la Pascua, en la ciudad se concentraban muchos judos que procedan de regiones apartadas del pas, en nmero quizs incluso superior. La fiesta de los Tabernculos era tan alegre que muchos la elegan para realizar su peregrinaje anual o el nico peregrinaje de su vida a Jerusaln. An antes del comienzo de la celebracin, Jos y Sara se cruzaron con improvisados desfiles de personas que pasaban cantando y bailando, agitando las largas hojas de palmera denominadas lulabs. Si es as ahora, cmo ser cuando haya empezado de verdad la fiesta? se pregunt Sara, mientras agarraba con fuerza el brazo de Jos. Nunca he estado aqu durante el Succoth. Mejor le prometi Jos. Y con ms bullicio aadi gritando. No recuerdo gran cosa, porque era muy pequeo la vez que estuve, pero no he olvidado que me caus gran impresin el ruido. A los nios les encanta hacer ruido. Y a los mayores tambin, por lo visto. No tienes por qu hablar tan alto. La fiesta super todas las expectativas de Sara. Mirara a donde mirase, vea gente contenta, que rea o sonrea. La msica tambin era omnipresente. Lo mejor de todo fue la alegra de Jos cuando alguien lo llam entre la multitud. Sara no logr or lo que decan el desconocido y su marido, pero observ el clido abrazo que se dieron. Despus se abrieron paso hasta ella entre el jubiloso gento. Sara, ste es mi amigo Micah, de Alejandra, de quien tanto te he hablado. No tanto como me ha hablado l de ti dijo Micah al tiempo que se hincaba de rodillas con impecable donaire ante ella. Ahora comprendo por qu se mantuvo como un marido fiel en Alejandra pese a mis intentos de corromperlo. Es un honor conocerte, Sara.Para m tambin lo es, Micah. Quieres venir con nosotros a tomar una copa de vino? Jos, a buen seguro, te debe un ro de invitaciones despus de la hospitalidad con que lo has acogido en Alejandra. Nada me complacera ms. He descubierto un sitio extraordinario cerca del Ayuntamiento... Levntate, malvado, y deja de seducir a mi mujer espet Jos, hundindole un dedo en la espalda. Vamos aadi mientras coga de la mano a Sara. No es mala idea que Micah nos haga de cicerone. Seguro que ha encontrado el local ms elegante de todo Jerusaln. Jos se hallaba radiante de contento. Sara senta una curiosa sensacin de extraeza, cohibicin y regocijo entremezclados por encontrarse sentada en una vinatera pblica, aun cuando hubiera all muchas mujeres de aspecto por completo decente. Mientras tomaba su copa de vino generosamente aguado escuchaba la conversacin, plagada de bravatas, que mantenan los dos hombres.

Jos se estaba divirtiendo como un loco. Le cay bien Micah por la alegra que haba despertado en Jos, y tambin por el evidente afecto que demostraba el alejandrino hacia su marido. ... as que eleg Succoth deca Micah. No haba realizado ningn peregrinaje al templo desde que era nio, har unos mil aos, y sta era la fiesta que pareca ms divertida. Tena que demostrar que no era un disipado total, ajeno a las obligaciones para con Dios. El caso es que el momento tan temido ha llegado. Voy a casarme, y debo convertirme en un adulto respetable. Empiezo a creer aadi al tiempo que miraba de reojo a Sara que incluso podra llegar a disfrutar haciendo de mando. Sara not que le suban los colores a la cara. Quin es la valerosa joven? pregunt Jos. Valerosa y bella respondi Micah. Tiene un parecido a Cleopatra, segn dicen quienes conocieron a la trgica reina. Pero no es una joven, lo cual me llena de satisfaccin. Es una viuda riqusima con tres hijos que ya estn lo bastante crecidos para vivir en una casa aparte con sus preceptores y criados. Micah abandon su pose lnguida y sofisticada. Estoy totalmente prendado de ella. Se llama Julia y su nombre suena a msica para mis odos. Me alegro por ti y por Julia, Micah lo felicit Sara, y le dio un beso en la mejilla. Yo tambin dijo Jos. Aunque me sorprende que no se Produjera al menos un terremoto cuando decidiste sentar cabeza. -Eh, yo no he dicho tal cosa! replic Micah con fingido horror.Tu amigo es muy agradable, Jos declar Sara cuando se dirigan a la casa de Abigail. Es estupendo que puedas compartir con l la celebracin de esta noche. Lo pasaremos bien. Con Micah las celebraciones son siempre ms festivas. Uno de los actos ms caractersticos de la festividad del Succoth era la concentracin de hombres en el atrio de las mujeres, donde cantaban, bailaban y beban vino con desenfreno. Los levitas tocaban toda la noche en las escaleras de la Puerta de Nicanor. Ricos y pobres, artesanos y eruditos, comerciantes y pastores... todos eran iguales. Con lmparas encendidas en la mano, cantaban y bailaban pasando entre la muchedumbre en sinuosas hileras que despus deshacan para entregarse a otras manifestaciones de gozo. Al despuntar el alba, una fanfarria saludaba la bienvenida al da, dando casi por concluida la celebracin. Por la maana ve a la cabaa, tapa los odos con cojines a Jos para que no le llegue el ruido de la casa y protgele los ojos de la luz con un pao. Sara se encontraba con Rebeca, y estaba encantada de pasar un rato a solas con la anciana que tanto amaba. Gracias por el consejo dijo con una sonrisa. Qu remedio me recomiendas para cuando se despierte Jos? Que te alejes lo mximo posible de l. Iremos de compras y nos llevaremos a Caleb para que nos sirva de poderoso protector varonil. Al pobre se le est quedando corta la capa por todas partes, y pronto comenzar el fro. Ser un excelente pretexto para ir a la zona de los tejedores. Es una feliz coincidencia que se halle al lado de las rosaledas y sus perfumes. Ser un placer. Ya sabes que nos iremos pasado maana. Tenemos que zarpar lo antes posible y no podemos quedarnos toda la semana que dura la fiesta. A Sara se le anegaron los ojos de lgrimas. Te voy a echar mucho de menos, Rebeca. Y yo a ti, Sara dijo Rebeca, y abraz a la joven. A Jos tambin, claro est, pero an ms a ti. Habr menos alegra en Arimatea sin ti.

Y Antoco? Me dijiste que, aparte de su buena predisposicin para los estudios, posee un gran sentido del humor. A Jos le espera una sorpresa mayscula. He recado en mi vieja costumbre de conspirar con los jvenes. Ahora que disponemos de esclavos especializados para cuidar a Josu, Antoco se ha escapado, con mi ayuda y bendicin. Os estar esperando en Cesrea.Jos se pondr furioso. Ya se le pasar. Rebeca esboz una sonrisa. T te ocupars de ello.

23 En cuanto hubieron traspasado las puertas de Cesrea, Sara centr la atencin en localizar a Antoco. Vio la limpieza, la blancura y la extraordinaria hermosura de la ciudad de Herodes, pero no la impdica y sonriente cara del nio. Desde que llegaron al puerto, no par de proferir exclamaciones de admiracin. As me sent yo la primera vez que lo vi convino Jos. Y todava me ocurre lo mismo cada vez que vuelvo. Es tan perfecto que a veces pienso si no lo habr soado. Pero los dos sabemos agreg, sonriendo que yo no tengo tanta imaginacin para inventar todo esto, de modo que debo creer que es real. Sara devolvi a su esposo la sonrisa, aunque para sus adentros rumiaba dnde poda haberse metido cierto nio larguirucho, decidido y espabilado. Como no lo encontr en el barco y ninguno de los tripulantes supo darle razn de la persona que ella decriba, les pidi que no hablaran del asunto con Jos. Seguramente le asaltara la preocupacin e ira a Arimatea para cerciorarse de que no le hubiera ocurrido nada a Antoco, y no haba tiempo para ello. Adems, Sara conoca al chico mucho mejor que Jos y tena la certeza de que se encontraba perfectamente; conoca demasiado bien los peligros del mundo para no haberlos evitado. Lo ms probable era que hubiera cambiado de parecer al caer en la cuenta del enfado que causara a Jos. No habra querido correr el nesgo de ser el blanco de las iras de su hroe y se habra quedado en la alquera, o habra dado media vuelta a mitad de camino. Sara se alegraba de aquel desenlace, porque no quera que Jos se enojara con Antoco. De todos modos, senta cierta decepcin. Habra sido divertido contar con la compaa del vivaracho protegido de Rebeca en Belerion. Lo ms seguro era que aprendiera el idioma, los nombres y todo lo relativo al lugar en cuestin de das. En el aula ya haba alcanzado un perfecto dominio del griego, el latn, el arameo y el rabe. Bueno, el chico no estaba en Cesrea y no tena que darle ms vueltas. Ahora podra concentrarse en disfrutar de la aventura que pronto iba a emprender. Jos se hallaba atareadsimo, atendiendo un montn de obligaciones. Sara, que lo segua de un lado a otro, advirti por primera vez lo absorbente que era su actividad, y tambin comprendi por qu le entusiasmaba tanto. Tan pronto se dedicaba a labores insignificantes, como revisar las nforas de barro en las que transportara el aceite de oliva por si tuvieran alguna fisura, como tomaba en cuestin de minutos decisiones trascendentes sobre las rutas y la carga que transportaran el ao prximo sus otros tres

barcos. El guila viajara a Belerin, naturalmente, para cargar estao y traer de regreso a Jos y a Sara. Jos pas mucho tiempo hablando con los constructores de la lujosa galera y examin palmo a palmo el trabajo que llevaban hecho. Despus dej que Sara seleccionara las sedas y telas para los cojines y divanes. Aunque se habra pasado horas admirando la variedad de colores, texturas y dibujos, de un refinamiento como no haba visto igual, Sara not la energa contenida de Jos, el esfuerzo que ste deba realizar para no obligarla a que se apresurara, de modo que abrevi, imitando la manera de hacer que haba observado en l. sa dijo con tono decidido y ese cordn para el borde. Luego tres de las azules... no, la de debajo... y sa de color cobre para dos cojines... La joven se prometi a s misma que pasara un da entero en las tiendas de telas a su regreso, slo para tocar y mirar. Fue sola a la casa del rabino Isaac y se present a la familia. El da antes de zarpar celebraran la boda del hijo, y entonces conocera a las familias restantes. La esposa de Isaac, Raquel, le confi en un aparte un deseo secreto muy especial. Lo nico que lamento es tener que dejar mi granado susurr. Plant la semilla el da que nos instalamos en esta casa y casi lo considero un hijo ms. Creis que podra llevar un pequeo recipiente con esquejes? Dispondremos de bastante agua para que no se mueran? Habr espacio suficiente en el barco? Echarn races en esa nueva tierra? Sara haba visto ya los preparativos que se haban dispuesto en el guila. Haba mantas y esteras enrolladas, que se extenderan en el suelo curvado de la bodega para dormir, as como en cubierta. Todo el espacio disponible se hallaba ocupado con comida y bebida para latravesa, y las instalaciones sanitarias no eran ms que una zona protegida con cortinas que ocupaba el fondo de la zona de bancos de los remeros. No haba sitio ni para una semilla de granado, y menos an para esquejes, pens, y quin poda prever cmo sera el clima de Bele-rin? Aun as, asegur a Raquel que los esquejes sobreviviran al viaje y prosperaran sin duda en el jardn de su futura casa. Por qu no mostrarse optimista? se dijo. Estos colonos son las personas ms valientes que he conocido, y les aguarda un viaje ate-morizador. Y tambin a m, a decir verdad. Si el brebaje que me dio esa herborista no surte efecto, no s qu voy a hacer... Ms vale no perder el optimismo. Voy a tener a Jos a mi lado durante seis meses seguidos, pens con la mirada fija en los hombres que levantaban la tienda nupcial junto al granado del patio. Mientras recorra las calles de Cesrea, luca una sonrisa tan bella en los labios que la gente se volva a mirarla, pero ella no se dio cuenta. Estaba recordando todo cuanto Jos le haba explicado de Belerin. La tierra de los hombres azules, como an la llamaba ella. Jos haba dispuesto en el barco un alojamiento ms confortable para su esposa que para los emigrantes. En la zona del timn haban montado una tienda, firmemente anclada a cubierta, que le procurara intimidad y proteccin contra el viento y las posibles lluvias. Tengo una idea magnfica anunci Sara. En lugar de dormir en esa hostera tan sosa, pasemos estas dos ltimas noches en el guila. Pero, Sara, aunque se encuentre anclado en el puerto el barco se mover un poco. Qu bobo llegas a ser a veces, Jos! He visto la tienda para la boda de maana en casa del rabino, entiendes? Me he sentido como si fuera de nuevo la novia. La novia que se marea en un barco dijo Jos, bromeando. Es una idea deliciosa, siempre y cuando no te pongas verde. Jos!

Pues yo me siento como un novio le confes l al odo al tiempo que la abrazaba . Vamonos al guila ahora mismo. La boda de David ben Isaac fue una ocasin gozosa y triste a un tiempo. Junto con las felicitaciones, haba que pronunciar muchas palabras de despedida.Jos y Sara se escabulleron en cuanto les fue posible. En el guila an quedaban muchos preparativos por ultimar y ellos deseaban disfrutar de su ltima noche de intimidad sin apremios, entregados al amor. Tambin fueron abundantes las carcajadas. Seguro de que hay un rebao de ovejas con ruedas preparndose para embestirme por la espalda coment Jos en un momento crucial. Los juguetes estaban guardados en los rincones de la tienda, porque no haba suficiente espacio para ellos en la bodega. Antoco apareci el cuarto da. Se present ante Jos con un cuenco de agua tibia, una toalla y utensilios para el afeitado. Buenos das, amo dijo. Un da hermoso, un mar en calma y un viento propicio. Todo perfecto. Listo para afeitaros? Cuando se hubo recobrado de la sorpresa, Jos lo rega y le lanz una andanada de terribles amenazas. Los judos de Cesrea, sentados en cubierta, estaban demasiado asustados para apreciar la belleza del cielo y de las aguas, y consideraban el balanceo del barco una prueba de que el mar distaba mucho de estar en calma. Sus temores se redoblaron al ver la furia de Jos, hasta el punto de que las madres reunan como cluecas a sus hijos con afn protector. Al final, empero, Jos se ech a rer. Eres un picarn dijo a Antoco, enredndole la espesa maraa de rizos. Creo que debera ponerte a trabajar en la cocina. Eso es lo que tuve que hacer yo cuando escap para embarcarme a tu edad. Si me permits recordroslo, amo, tengo tendencia a romper los cacharros de cocina. Soy mucho ms hbil con la navaja de afeitar. Iremos a la tienda, pues. Sara se alegrar de verte, supongo. Ya la he visto, y se ha alegrado. Ella me ha dado la navaja y lo dems. El viaje se desarroll con menos percances meteorolgicos de lo que haban temido Jos y la tripulacin. El ambiente del barco distaba, con todo, de ser una balsa de aceite. Muchos de los emigrantes de Cesrea permanecieron mareados la mayor parte del tiempo y el miedo era patente en todos. Constantemente sonaban gritos aislados, gemidos y suspiros, y la estrechez de espacio provocaba fricciones cada vez ms frecuentes. Sara no padeca mareos; el preparado de hierbas que se haba llevado era eficaz, aunque por desgracia le produca un dolor de huesos continuo. Apenas se mova, y cuando lo haca se desplazaba con lentitud y rigidez, y a menudo deba recurrir a la ayuda de Antoco.No reina un clima de alegra, precisamente coment Mlcar a Jos. Lo que tiene de bueno es que los remeros se esfuerzan como nunca. No s si lo planeasteis de antemano, Jos, pero lo cierto es que habis conseguido que esperemos la travesa de regreso como un regalo del cielo, aun sabiendo que deberemos soportar tormentas y mala mar. La profunda y cavernosa carcajada con que remat el capitn fenicio la observacin levant el nimo incluso a Sara. Antoco intent imitarla. Estaba tratando de aprender a comportarse como un capitn de barco, porque, como dijo entonces, la profesin de remero o de marinero no era suficiente para colmar sus aspiraciones. Jos intent

propinarle un manotazo, pero el chico se zaf sin problemas. Se mova por el barco con una soltura que superaba a la de la gran mayora de marineros curtidos. Jos se puso a rebuscar entre los cestos de juguetes que se hallaban apilados en la tienda, y acus un desmoronamiento general. Da igual dijo al ver la consternacin de Sara. Ya estamos llegando. Mira... all a la derecha, a lo lejos, esa columna de humo. Son los acantilados de Galia. Los veneti avisan a los dumnoni de nuestra llegada. Ven a la proa, a mirar cmo aparece de repente ante nosotros la colina llamada Itkis. Le ense la reluciente trompetilla que haba encontrado. Anunciar a nuestros pobres pasajeros el final de sus sufrimientos. Pasando entre las abatidas familias que permanecan apiadas en cubierta durante el da, Jos se encamin a la proa, y all se detuvo junto al guila de Arimatea. Sara lo sigui despacio, hasta guarecerse bajo su hombro, y trat de escrutar el horizonte a pesar del lagrimeo que le provocaba la violencia del viento. Entonces Jos sopl con fuerza en la boca de la trompetilla, arrancando dbiles y disonantes ruidos, que transmitan sin embargo la emocin que lo embargaba. Antoco acudi corriendo a su lado. Entonces, de repente, se hizo visible la verde colina. El olor a tierra y a vegetacin que transportaba el viento los envolvi como una bendicin y una promesa. Isaac se puso en pie y, dirigiendo los brazos al cielo, comenz a entonar un salmo de agradecimiento. Venid, cantemos al Seor, aclamemos la roca de nuestra salvacin. Vayamos a su encuentro con accin de gracias, aclammoslo, al ritmo de canciones. El Seor es un Dios grande, rey poderoso sobre los dioses todos. En su poder estn las profundidades de la tierra, y las altas montaas a l pertenecen. Suyo es el mar, l es quien lo ha formado, y hechura de sus manos es tambin el continente. Venid y saludmoslo, postrados, doblemos la rodilla ante el Seor, nuestro hacedor. l, cierto, es nuestro Dios y nosotros el pueblo de sus pastos, el rebao conducido por su mano. Hombres, mujeres y nios se postraron de rodillas. Por sus caras plidas y demacradas rodaban las lgrimas mientras contemplaban aquella tierra desconocida y aspiraban el olor de su exuberancia, suplicando clemencia a su Dios. Sara y Jos se arrodillaron tambin, cogidos de la mano. Antoco permaneca tras ellos, escrutando con mirada vida las maravillas que se extendan ante ellos. La marea alta permiti acercar el guila a la playa de la isla. El estrpito que se produjo al lanzar el ancla provoc un revuelo de gaviotas en el cielo. Cuando tendieron la pasarela, Antoco fue el primero en bajar por ella corriendo. Se puso a dar saltos y hacer cabriolas y cay de bruces varias veces, sorprendido. Los otros chiquillos lo siguieron a

corta distancia y tampoco se libraron de ir a parar a la arena. Estaban descubriendo el desconcertante fenmeno que sobreviene tras una travesa: cuando se deja de sentir el movimiento del barco, parece que la tierra se moviera y las piernas pierden firmeza al contacto con la inmovilidad del suelo. Jos permaneci en lo alto de la pasarela, con objeto de alertar a todos los pasajeros de que iban a experimentar aquella sensacin y recordarles la palabra de la lengua de los dumnoni que les haba enseado: Amigo. Los hombres y mujeres rean atolondrados ante las piruetas que ejecutaban los nios, aliviados por la conclusin del viaje y tambin por el miedo a lo desconocido que no se haban atrevido a expresar en voz alta. Mientras se movan con inquietud, reuniendo las pocas pertenencias que les haban permitido llevar consigo, Antoco volvi a subir corriendo la pasarela. Perdonadme, por favor rog a Jos. He perdido la cabeza. Qu puedo hacer para ayudar? No pierdas de vista a esos chicos. Sus padres ya tienen bastantes quebraderos de cabeza como para tener que preocuparse porque se pierda alguno. Antoco mir a la gente que se concentraba en cubierta. Los hijos de las diez familias de Cesrea sumaban dieciocho en total, ocho de los cuales an no haban cumplido los cinco aos. Y si hago volver a esos cinco para que ayuden a sus madres? propuso Antoco, y seal a los nios que jugaban en la playa. Buena idea. A ver si lo consigues. En menos de media hora haban desembarcado todos en la playa. Sara, presa de una excitacin igual a la de los dems, haca seas a Jos, apremindolo a unirse con ellos. Rene a la tripulacin, Mlcar indic Jos al capitn del barco. Diles que traigan el vino. Seguro que ellos ya nos estn esperando con el hidromiel preparado. Creo que lo mejor ser que os vayis sin nosotros, Jos. Est bajando la marea y deberemos retirar el barco para anclarlo a mayor profundidad. Adems, quiero que los hombres limpien el guila y lo preparen todo para instalar la carga. No podemos perder tiempo en celebraciones y resacas cuando las tormentas de otoo estn por echrsenos encima. Entonces, como para dar la razn al fenicio, comenz a caer una fina llovizna. Me llevar slo dos hombres para transportar el vino. Nuestros pasajeros lo van a necesitar. Despus de dejar el vino en el pueblo, volvern con un cordero para que lo ofrendis por la llegada. Decidles que traigan dos. Ofreceremos otro sacrificio al hacernos a la mar para solicitar la proteccin de los dioses. De acuerdo. Ir a reunirme con Sara y los dems. Mandad a los dos marineros enseguida. En la playa lo recibieron con un bombardeo de preguntas. Todava nos queda un breve trecho por recorrer seal Jos, sin concretar. Habr tiempo de sobras para preguntas en cuanto lleguemos al pueblo de los celtas. Recordad la palabra que habis aprendido. Es lo nico que tenis que decir. Con una sonrisa, se seal a s mismo y repiti la palabra, en la lengua de Belerin: Amigo.Amigo repitieron a coro las familias. Muy bien. Ahora seguidme. Con Sara de la mano, inici la larga caminata que los separaba de la otra cara de Itkis; avanzaba despacio para que nadie se quedara rezagado. Era una lstima que lloviera. Aquel cielo gris no era lo mejor para levantar el nimo de aquella gente.

Cuando con paso cansino, entre trompicones, la comitiva dobl un recodo, apareci Belerin a la vista y ces el chubasco. Los contornos de acantilados, los tumultuosos torrentes, los rboles, las flores se divisaban bajo el velo de una fina niebla. Los viajeros de Cesa-rea comenzaron a sealar aqu y all con excitacin. Vamos los anim Jos. An nos queda camino por hacer. Es an ms verde y ms bello de lo que me dijiste, Jos exclam Sara al tiempo que apretaba la mano de su esposo. Estoy tan contenta que me pondra a correr y bailar. Lo haremos, querida. Todos los das. Diez veces al da, si as lo deseas. Pero primero tenemos que llegar. Hay que seguir caminando. Al principio Jos no repar en el cambio de tono de las voces que sonaban a sus espaldas. No lo advirti hasta que oy un grito de mujer, un agudo lamento preado de pena. Se volvi para retroceder apresuradamente y averiguar qu haba ocurrido. Una cada? Un nio perdido? Hasta el momento todo se desarrollaba a la perfeccin; casi haban rodeado la mitad de la isla, y la otra orilla quedaba ya cerca. De repente cay en la cuenta de que haba tenido un descuido imperdonable. Se haba olvidado de hablarles del istmo y de la marea. Sus agotados y angustiados acompaantes deban de temer que tendran que llegar a nado hasta Belerin. Justo cuando estaba a punto de alcanzar a David y su esposa, que iban a la cabeza del grupo, Jos oy otro grito, esta vez de jbilo. Hosanna! Hosanna! repiti el rabino Isaac, mientras sealaba al frente. Jos se detuvo en seco, pues saba que el problema se haba resuelto solo: la marea se estaba retirando. Sin perder un instante, regres al lado de Sara. Le haba prometido que asistiran juntos a la primera visin del puente de arena entre las olas. Los viajeros de Judea se pusieron a gritar a coro, y a correr, de tal forma que pronto tomaron la delantera a Jos y a Sara, y prosiguieron la marcha por el resplandeciente camino de arena que a cada instante se haca ms ancho. Todos se arrodillaban para tocarlo; algunos cayeron de rodillaspara dar gracias al Seor, creyendo que se encontraban ante un milagro. Mira dijo Sara mientras tiraba a Jos de la manga. Oh, Jos, mira. Jos levant la vista. Sobre la tierra de Belerin, entre la fina niebla gris, se elevaba el arco iris. El Seor bendice este lugar ignoto exclam Isaac. Ved la prueba en el radiante arco de los cielos! Vamos, hermanos, entremos en l entonando un cntico de alabanza. Comenz a cantar con voz fuerte y vibrante, henchida de gozo; los dems se sumaron sin tardanza. De este modo avanzaron entre las aguas del mar, en direccin a las verdes colinas que a partir de entonces constituiran su hogar. 24 Isaac, esto no es como lo que ocurri en el mar Rojo insisti Jos, armndose de toda su paciencia. No ha sido un milagro. La marea ha dejado al descubierto el camino

y despus lo ha vuelto a cubrir, igual que viene hacindolo una y otra vez, todos los das, hasta donde remonta la memoria de las gentes de este lugar. No haba forma de que Isaac le hiciera caso. Os lo repetir por ltima vez, Jos replic Isaac, sonriente, al tiempo que le daba una palmada en el brazo. Nadie... ni vos, ni yo, ni el jefe de este pueblo... puede saber que Dios no hubiera decidido, cuando cre el mundo, dejar este camino entre las aguas para que cuando viniramos nosotros sintiramos su amor y viramos la huella de su mano en todas sus obras. La paciencia de Isaac era ilimitada, igual que su fe. Jos no tuvo ms remedio que darse por vencido. No obstante, una vez hubo tocado a su fin el largo da, cuando se hallaba a solas con Sara volvi a sacar a colacin el asunto. No he podido hacer entrar en razn al rabino se lament. Lo he tenido que dejar por imposible. Mi pobre Jos se burl Sara. Con tu mente de negociante, eres incapaz de aceptar lo que no puedes entender. Le dio un beso en la frente. ~No es verdad. Me gusta y me conforta ver la huella de la mano de Dios en las cosas que no comprendo. Como, por ejemplo, esa extraordinaria coincidencia con el idioma de Antoco. Quin iba a pensar que los habitantes de su tierra de origen guardaran un parentesco de sangre con las gentes de Belerin? Galacia est muy lejos de aqu. Y sin embargo seal Sara, cuando los ha odo hablar, lo entenda casi todo. Ha reconocido las palabras que oy en su ms tierna infancia, antes de ser vendido como esclavo. Hundi la cabeza en el hombro de Jos, abrumada. Lo que me produce una pena indecible es que no conociera la palabra que enseaste a todos: Amigo. Nunca la haba odo. Es horrible que haya tenido que crecer con tanto dolor. Jos acarici el pelo de su esposa y luego hundi los dedos entre su tupida melena para tomarla por la nuca y atraer la boca hacia sus labios. Olvidmonos del mundo, gorrioncillo, mientras estamos juntos. Te quiero. Y yo a ti dijo Sara estrechndolo. Los meses siguientes medio ao completo fueron como un idilio ininterrumpido, orlado de dicha, amor y belleza. Sara y Jos los recordaran durante el resto de su vida y se referiran a ellos con un nombre secreto: El periodo mgico. Pasaron juntos ms tiempo del que haban pasado nunca, ni siquiera en la infancia. Aunque deban atender quehaceres, en ocasiones juntos y las ms de las veces separados, siempre disponan de algn rato para dar largos paseos, explorar los bellos parajes de Belerin, contemplar el majestuoso y rugiente embate de las olas contra la base de los acantilados y descubrir colonias de diminutas flores y matorrales que crecan en alguna oquedad, amparados del viento, incluso en los das ms cortos y fros del ao. Y cuando caa la noche, tenan su refugio privado, una cabaa redonda de piedra que haban construido para ellos los dumnoni, donde la pareja se contaba las ancdotas del da y comparta en cuerpo y alma su creciente amor. Haba una gran cabaa de piedra, de tamao diez veces superior a la que ocupaban Sara y Jos, en la que los dumnoni solan guardar en invierno los caballos, bueyes y ganado. se fue el edificio que, una vez limpiado y blanqueado de arriba abajo, cedieron a los pasajeros del guila como vivienda provisional mientras construan sus casas. Fue en ese mismo lugar, el mismo da de su llegada, despus de que Jos sirviera vino a todos los adultos, judos y celtas, donde Sara reparti los juguetes a los nios.

Los gritos, risas, juegos y estrpito de trompetillas y cmbalos obli-garon a taparse los odos por igual a todos los mayores, que de este modo establecieron una comunicacin en la que sobraban las palabras. Los nios tampoco tenan necesidad de hablar en ese momento, pues estaban demasiado ocupados lanzado pelotas y haciendo ruido. Al poco rato, las mujeres rubias trajeron grandes cantidades de comida y bebida... hidromiel, leche y agua aromatizada con hierbas. Luego sealaron los colchones de paja que se hallaban apilados junto a las paredes, imitaron con gestos la accin de comer y despus bostezaron y cerraron los ojos. Los fatigados viajeros mostraron su agradecimiento juntando las manos y dedicando reverencias a su benefactores, con sonrisas, cabeceos y pronunciando la palabra amigo. Amigo repitieron las mujeres celtas. Despus reunieron a sus maridos e hijos y salieron para dejar que los judos comieran y descansaran a sus anchas. Jos tuvo una gran alegra al ver a Nancledra, el joven que estudiaba para sacerdote y que le haba servido de intrprete durante su primera estancia en Belerin. Lo acogi con una amplia sonrisa y la forma de saludo que el joven celta le haba enseado. Sennen! Nancledra le ofreci una sonrisa igual de radiante y a continuacin le corrigi la pronunciacin, como haba hecho decenas de veces antes. Jos escuch una vez ms, complacido, el nombre que le haban impuesto los dumnoni: Mostaza. Enseguida pas a utilizar el griego, pues le interesaba abreviar. Se quedara en el pueblo, pregunt a Nancledra, para servir de intrprete a los pasajeros del guila S y no, le respondi el celta. El se ocupara del aprendizaje de los nios judos, pero tena cuatro ayudantes, aprendices de sacerdotes, que haran de intrpretes. Han transcurrido cuatro aos desde que pasamos vanas semanas juntos, Sennen le record. Durante ese tiempo he progresado en mis estudios. He superado las pruebas y ahora ya soy un bardo. Felicidades, amigo. Estoy muy contento de volver a verte. Esta vez me acompaa mi esposa; quiero que la conozcas. Me encantara, pero ahora debo ir a la escuela. Me haras un gran favor, Sennen, si dijeras a tus compatriotas que vayan sus hijos all. Los padres y las madres tambin pueden ir si lo desean. Jos se dirigi al gran edificio redondo. En l encontr a los intrpretes y tambin a Gawethin, el jefe de los dumnoni, y su esposa. El proyecto de integracin de los judos se haba puesto ya en marcha.Durante los meses de invierno la suavidad del clima facilit el trabajo a la intemperie. Con la experta y desinteresada ayuda de los dumnoni, los hombres de Cesrea levantaron las paredes de piedra de sus casas. stas eran diferentes de las cabaas circulares, con marcada influencia de Cesrea. Tenan forma ovalada y se componan de un espacio de vivienda, otro de taller y un establo, que se hallaban dispuestos en torno a un patio. Cada familia construy una, de dimensiones acordes a sus necesidades, y entre todas formaron dos hileras separadas por una calle pavimentada. El resultado final fue un pueblo aparte, en cuyo centro se alzaba un edificio especial que, aun siendo ms pequeo y careciendo de patio, haba sido el depositario del mayor esmero de los artesanos. Se trataba de la sinagoga, la cual dedic la colonia de judos a su Dios en el marco de la celebracin de la fiesta de las Luces. Ahora ya tengo la seguridad de que mi descabellada idea va a dar fruto dijo Jos a Sara. Pronto los campos estarn listos para la siembra, y los dumnoni ya han

comenzado a ensear a los colonos los sitios donde dispondrn de tierra y el tipo de cultivos que pueden plantar. Muchos de ellos coinciden con los de Judea: cebada, trigo, lentejas, guisantes... todos los conocen. El aprendizaje del idioma no presenta problemas... Antoco participa absolutamente en todo, y acta como el mejor de los intrpretes. Los nios estn inventado su propia mezcolanza de lenguas coment Sara. El pobre Nancledra sufre lo suyo, pero les ensea muy bien. Se ve que les tiene mucho cario. Y a ti tambin seal Jos en tono burln. Era verdad, y l se alegraba. Sara iba a menudo a la escuela, y despus de las clases de lengua Nancledra le enseaba a tocar el arpa. No con una de las arpas de juguete; le haba regalado uno de los hermosos instrumentos parecidos a la lira que utilizaban los bardos para interpretar su compleja y etrea msica. Era un instrumento difcil, y aquel tipo de msica an lo era ms. De todos modos, a Jos no le molestaban las disonancias ni las interminables repeticiones de acordes que Sara le arrancaba una y otra vez durante sus horas de prctica en casa. Al ir a comprar los juguetes, ella haba manifestado su deseo de aprender a tocar el arpa, y l quera que ella tuviera todo cuanto haba ansiado. Tal vez el arpa podra consolar en algo su pena por no haber concebido todava un hijo, ni siquiera durante aquel periodo mgico.An les quedaban, no obstante, cuatro meses de intimidad en aquella tierra especial antes de que el guila regresara a buscarlos, y no haba motivo para perder las esperanzas. No hablaban de aquella cuestin, porque ninguno de los dos quera causar dolor al otro, aunque s compartan sin reservas todos los dems pensamientos y sentimientos con un grado de compenetracin del que surga la magia. Gawethin era el jefe de los dumnoni y consideraba a Sennen el jefe de los judos, por ms que ste tratara de convencerlo de lo contrario. A mediados de enero convoc una reunin para hablar del estao. Antoco rog que lo dejaran hacer de intrprete y ambos accedieron. Con la condicin advirti severamente Jos de que no interrumpas, presentes sugerencias ni digas nada cuando opines que estamos equivocados. Gawethin reprimi una sonrisa, y tambin Jos. El muchacho g-lata se haba convertido en el favorito de todos. Mi pueblo siempre ha recogido el estao de los arroyos expuso Gawethin, tomndolo como un don que nos ofrece la diosa de la tierra y las aguas. Vuestra gente, si no entend mal lo que explicasteis el ao pasado, querr extraer el metal de otra manera. Me preocupa que ello perturbe la armona entre nuestros pueblos. Ambos convinieron en que sera horrible que surgieran desavenencias. En el breve periodo de tiempo que llevaban los judos en Be-lerin, se haba producido una colaboracin extraordinaria entre las dos comunidades. Los hombres trabajaban juntos en las obras de edificacin y las mujeres intercambiaban su antigua sabidura sobre partos, recetas de cocina, mtodos secretos para remediar las tendencias caprichosas de los hijos y de los maridos. Las mujeres de Cesrea haban adoptado muchas de las costumbres de las de Belerin. Llevaban los mismos abigarrados vestidos de lana y lino, porque eran ms bonitos y cmodos que las tnicas y mantos que haban utilizado hasta entonces, y tambin se recogan el pelo en trenzas, igual que las celtas. Adems, haban comenzado a reunir algunas de las hermosas joyas de bronce con las que se adornaban de forma tan profusa las mujeres de Belerin.

Las mujeres dumnoni eran generosas con sus posesiones y prdigas en consejos. En su sociedad las mujeres gozaban de una relevancia y poder igual al de los hombres, y no perdan ocasin de animar a las judas para que exigieran de sus hombres los mismos privilegios. Las mujeres de Cesrea replicaban con sensatez que no deban precipitarse. Lo cierto era que aquella igualdad de sexos les compla-ca, pero preferan mantener a sus hombres sumidos en una plcida ignorancia. Los varones judos eran por lo general mucho ms conservadores. La mayora de ellos desde adoptar el uso de los pantalones celtas, aunque s compraron lana de Belerin para confeccionar las capas. Los paos de lana de Jerusaln eran famosos por su calidad, pero los gruesos tejidos de Belerin los superaban en resistencia. Hasta el momento, todo se desarrollaba a pedir de boca. Deseoso de que no se invirtiera esa tendencia, Jos escuch con suma atencin a Gawethin. Los celtas creemos que el agua es sagrada y que la piedra... por ser lo ms antiguo que conocemos... debe ser honrada y venerada. Si para localizar y extraer el estao cambiramos las aguas y piedras de lugar, tal vez ofenderamos a nuestros dioses. Como yo carezco de sabidura suficiente sobre este asunto, he mandado llamar a los druidas. Ellos son los depositarios de la ley, los que interpretan los deseos de nuestros dioses, y nos dirn por tanto lo que debemos hacer. Hasta que no lleguen los sacerdotes, debis garantizarme que no se har nada con respecto al estao. Jos le dio su promesa formal de que as sera. Espero que no tarden mucho esos druidas dijo a Sara. Antes de irme quiero ver cmo se aplica un nuevo mtodo de extraccin ms efectivo. Seguro que llegarn pronto afirm Sara tras servir a su esposo una copa de hidromiel. Se comunican por medio de seales de fuego desde las cimas de las colinas; es un procedimiento ms rpido que el de los mensajeros. Jos tom un largo trago y sonri al notar una leve flojera en las piernas. Nancledra te cuenta muchas ms cosas de las que me cont a m cuando estuve con l todos los das durante una temporada. Me hizo creer que todo lo que guarda relacin con los druidas era secreto. Entonces todava no haba superado las pruebas. Quizs l tampoco supiera gran cosa. Adems, tengo la impresin de que todava le queda mucho por aprender. Sara refiri a Jos lo poco que le haba explicado Nancledra. Los celtas ms listos y ms valientes aspiraban con frecuencia a convertirse en druidas, porque stos componan la casta ms respetada de su sociedad, no slo en la isla en la que se encontraba Belerin, sino en numerosos pases incluidos dentro del imperio romano. Los aspirantes iniciaban los estudios desde muy jvenes. Chicos y chicas se sometan a un entrenamiento igual de riguroso. Durantedoce aos, todos los das sin excepcin, estudiaban las lenguas del mundo y su historia. Tambin aprendan msica, interpretacin y composicin, as como astronoma. Todo deban memorizarlo, pues no disponan de pergaminos para socorrer la memoria. Muchos estudiantes se quedaban en el camino. Los que no podan seguir el ritmo que exigan los profesores eran descartados; los que perseveraban con xito pasaban a aprender las sagas que relataban la dilatada historia de sus druidas y de sus dioses. Despus se les permita aprender las leyes mediante las cuales gobernaban y administraban justicia los druidas a todos los celtas que se hallaban diseminados en los distintos pases. Nancledra haba superado las pruebas de dichos conocimientos el verano anterior y ahora se dispona a estudiar medicina. Los druidas eran famosos por sus medicinas, que preparaban con las trescientas sesenta y cinco variedades de plantas que haban

identificado y clasificado haca ya mucho tiempo, junto con sus propiedades curativas individuales o combinadas. Si Nancledra aprenda todo aquello adems de a tratar fracturas y realizar operaciones quirrgicas en los tres aos de instruccin que le daran, se hallara en condiciones de acceder al programa siguiente, que duraba tres aos. Esos aos estaban dedicados a la interpretacin de los presagios para la prediccin del futuro y a la prctica de la magia. Nancledra no me ha dicho, no s si porque no poda o no quera, en que consista esa magia seal Sara con un encogimiento de hombros. Estoy convencida de que no me menta al decirme que si aprenda todo eso, sin olvidar nunca ni uno de los saberes incorporados en todos esos aos, podra proseguir con su formacin hasta alcanzar la categora mxima, la de sacerdote druida. Ignora en qu consiste esa preparacin y la naturaleza de las pruebas finales que hay que superar para la iniciacin, aunque s sabe que es algo temible, porque se ha puesto blanco como la espuma del mar mientras hablaba de ello. Por el momento Nancledra es un bardo, lo que significa que ha coronado con xito esos doce aos y pasado las pruebas correspondientes. Sara sonri. Tambin significa que es un profesor de msica muy bueno. He tenido mucha suerte al conocerlo. Ahora ya sabes lo mismo que yo concluy mientras volva a llenar la copa de Jos , lo cual no es mucho. Nancledra no ha tenido inconveniente en explicarme que haba aprendido historia, msica, lenguas y derecho, pero no ha entrado en detalles. Seguro que la cosa no se reduce a aprender a tocar el arpa. Te das cuenta de que me ests emborrachando? la acus Jos, agitando el lquido que contena su copa.No es mi intencin emborracharte, querido, slo relajarte y predisponerte a hacer el amor. No necesito beber hidromiel para eso contest Jos, y deposit la copa en el suelo para abrazar a su esposa. Ven, vamos a la cama. Sara acept con entusiasmo. Cuando se fundieron en su mgico reducto de amor, logr olvidar la culpa que le produca la nica omisin en que haba incurrido en su exposicin sobre los druidas: Nancledra iba a conseguirle uno de sus remedios para curar la infertilidad. A muchos metros de distancia, una druida llamada Dinasa pesaba con minuciosidad diversas hierbas machacadas para luego verterlas, en un orden preciso, en una copa de bronce que contena agua de un pozo sagrado. Dinasa era una mujer rubia de treinta y un aos, que estaba dotada de una asombrosa belleza. Mientras preparaba la mezcla entonaba secretos encantamientos. No era la medicina para Sara lo que preparaba. sta se hallaba lista, en forma de polvo, y estaba guardada en un recipiente de madera de serbal. En cuanto acab de mezclar la pocin, Dinasa se sent en la hierba de un claro baado por la luz de la luna. Cant a las estrellas, a la luna y a las relucientes aguas de un estanque cercano y despus apur la copa. En cuestin de momentos, su cuerpo fuerte y gil se envar y se le desenfoc la mirada. Haba entrado en trance. Mientras visualizaba el amor que se profesaban Sara y Jos, su plida piel pareci absorber el brillo del cielo. Tuvo visiones del futuro de la pareja y experiment sus alegras y sus penas. Antes de que concluyeran las visiones, Dinasa exhal un grito y cay inconsciente al suelo. Su espritu no poda resistir ms. Cuando se recobr del trance, estaba demasiado dbil para moverse, de modo que permaneci tendida durante horas, hasta que los primeros rayos de sol le dieron calor y

fuerzas. Entonces fue a reunirse con los cinco druidas que la aguardaban a corta distancia de all. En la seal enviada a Nancledra debemos decirle que el futuro no se ha revelado comunic Dinasa. Todava no es uno de los nuestros y no puede conocer los misterios que he contemplado. Deber conformarse con la pocin que llevar a la mujer.

25 Haban transcurrido slo tres das desde la conversacin que haban mantenido Jos y Gawethin cuando llegaron tres druidas. En el pueblo de los dumnoni reinaba una gran excitacin mientras los tres hombres bajaban por los riscos que dominaban el lugar. Los judos los miraban con aprensin, sin saber a qu atenerse. Aquellas personas no eran como los intrpretes, estudiantes de una ciencia pagana, sino los sacerdotes de ese paganismo, y uno de ellos era adems una mujer. El da anterior, el sabbath, despus de las lecturas, el sermn y los salmos, Jos haba tomado la palabra en la sinagoga para informarles de su reunin con el jefe de los dumnoni y del motivo por el que ste haba postergado toda actividad relacionada con el estao. Los sacerdotes de los dioses clticos decidirn qu puede hacerse y qu no. Ya s los sentimientos que deben de inspiraros esos paganos, pero todos debemos mostrarnos respetuosos con ellos. Recordad que no adoran dolos, sino las creaciones de un solo dios: el sol, la luna, el agua, las piedras, los rboles... todo lo que cre el Seor. Los celtas no son enemigos; ya habis tenido ocasin de comprobarlo. Si desderamos a sus dioses y a sus sacerdotes, s se convertiran en nuestros enemigos. Cmo ha ido? pregunt ms tarde Jos al rabino Isaac. Bastante bien. Yo mismo ir a saludar a esos druidas como representante de nuestro pueblo. De este modo evitaremos los enfren-tamientos. Gracias, rabino. Rezad por todos nosotros. Las posibilidades que ms haban preocupado a Jos no representaron al final ningn problema. Subi junto con Gawethin y los dos varones druidas bordeando el curso de los arroyos ricos en estao hasta las colinas granticas, donde stos tenan su nacimiento, y enseguida vio que todo ira bien, puesto que los druidas no tuvieron que realizar consulta alguna para declarar que no representara violacin de la antigua roca el acto de ampliar la fisura de la que manaba el agua. Cuando les pregunt sobre el estao, se echaron incluso a rer. Si los hombres queran que bajara en mayor cantidad por el lecho del ro, nada impeda que trocearan las masas donde se concentraba... si su ansia de acumularlo era tanta que preferan realizar la ardua subidapor aquellas cuestas en lugar de esperar a que la generosidad de las aguas lo acarreara hasta sus pies. Sin duda, los sacerdotes no crean en el esfuerzo innecesario. Con la excepcin pens Jos para s, del esfuerzo de aprender de memoria algo que era posible conservar sin mayor problema por escrito.

Alguna persona podra haberse llevado el manuscrito que desearais leer seal el druida de ms edad. Jos perdi el equilibrio y estuvo en un tris de caer. A menudo haba comentado en broma con Sara que era capaz de leerle el pensamiento, pero nunca haba credo posible que pudiera hacerlo un desconocido. Con actitud respetuosa y sinceridad absoluta describi el sistema de compuertas y tamices de juncos entrelazados que deseaba instalar en los arroyos. Aquello s requera consultas. A continuacin vinieron las preguntas. Se modificara con ello el curso que las aguas haban elegido por s mismas? Se producira demora en la circulacin de las aguas? Se acelerara su movimiento? Los druidas repitieron las preguntas en cada uno de los arroyos y en diversos tramos de su lecho. Mientras los hombres estaban en las colinas, la sacerdotisa Dinasa se encontraba con Sara en la cabaa circular donde viva con Jos. Dinasa, que hablaba el arameo a la perfeccin, fue adaptando su acento al de Sara a medida que se desarrollaba la conversacin que ambas mantenan. Pidi a Sara que le refiriera la historia de sus tentativas para tener un hijo. Las preguntas eran tan ntimas que causaron turbacin a Sara. No obstante, era tan desesperado su deseo que las respondi con todos los detalles que exiga la druida. Una vez pasado el trago, Dinasa sonri por primera vez. Entonces Sara observ con asombro la transformacin que la mujer haba experimentado en su apariencia. Si era hermosa, y afable! No tena nada de intimidatorio. Habis demostrado una franqueza sin fisura, a pesar de lo incmodo de la situacin declar Dinasa en tono afectuoso. No tenais forma de saberlo de antemano, Sara, pero para los druidas, la verdad es la esencia del bien, la meta definitiva de nuestra bsqueda de conocimiento. Es un privilegio para m conoceros. Gracias dijo Sara al tiempo que sacuda la cabeza, pero debo advertiros que falto a la verdad muchas veces. Mi marido no sabe que ped a Nancledra la medicina. Pondra inconvenientes? No lo s. Tema preguntarle si le pareca bien por si responda que no. Dinasa omiti comentar la postura radicalmente opuesta que tenan las mujeres celtas con respecto al derecho del mando a controlar los actos de su esposa. Los labios se le curvaron y formaron una discreta sonrisa al pensar que su propio mando pudiera plantearse siquiera tal absurdidad. Sara, lo que viene ahora ser incluso ms embarazoso que las preguntas advirti . Voy a examinar vuestro canal de alumbramiento y el interior del vientre con la mano. Os dar a beber un concentrado de hierbas, para relajar las contracciones que pudieran obstaculizar el acceso. Mientras esperamos a que haga efecto, me lavar las manos y los brazos y vos os desnudaris. Dinasa estaba en lo cierto. El examen fsico fue cien y hasta mil veces ms turbador que el interrogatorio. Sin embargo, despus Dinasa dictamin: No hay motivo para que no podis tener un hijo. Sara sinti una felicidad tan enorme que pas a considerar el apuro pasado como una bendicin. Luca una sonrisa radiante mientras escuchaba las instrucciones que Dinasa le daba para la toma del preparado de hierbas. La simiente de vuestro marido podra ser la causa de que no tengis hijos apunt despus la sacerdotisa. Algunos hombres tienen la simiente muy dbil.

Aquella posibilidad era peor que las que Sara hubiera podido contemplar en sus ms terribles pesadillas. Aunque se neg a darle crdito, le qued dentro el diminuto germen de la duda. Esa noche, cuando hicieron el amor, Sara abraz a Jos con ms ternura que pasin. Lo que haba dicho la druida no poda ser verdad, pero si haba siquiera una remota posibilidad de que resultara cierto, quera consolarlo. Jos haba logrado una gran competencia en la comprensin de la lengua de los celtas, pese a que an le costaba hablarla. No obstante, Gawethin estaba tan excitado que Jos no consegua desentraar lo que intentaba explicarle. Antoco llam Jos. Ven aqu. Te necesito. Cuando el chico hubo escuchado a Gawethin, se alter tanto a su yez que hasta la traduccin result confusa. Al fin Jos consigui entender de qu se trataba: el 1 de febrero, diez das despus, los celtas celebraran su festividad anual llamada Imbolc, y los tres druidas permaneceran en el pueblo hasta entonces para oficiar los ritos especiales que slo los druidas podan oficiar. Belerin quedaba tan distante y aislada de las otras regiones de Albin, la gran isla en la que vivan, que los dumnoni siempre celebraban la fiesta sin los ritos. Gawethin nunca haba tenido la oportunidad de presenciarlos. Slo haba un hombre en el pueblo que haba disfrutado de tal privilegio. ste los haba presenciado en Galia, cuando era slo un nio, y ahora era ya muy anciano. Parece muy interesante, Gawethin dijo Jos. Informar de ello a mis compatriotas y averiguar cuntos asistirn. No, Sennen! No lo hagas! Jos no tuvo problemas para entender lo que deca ahora Gawethin. En los rituales de los druidas est prohibida la presencia de extranjeros. El que viole tal norma puede ser castigado con la muerte. Jos prometi que se quedaran todos en el pueblo, dentro de sus casas si era preciso. Record que en el atrio de los gentiles del templo haba un aviso que amenazaba con la muerte a toda persona no juda que entrara en los recintos sagrados traspasando la puerta de acceso al atrio de las mujeres. El rabino Isaac explicaba al druida llamado Pelynt la existencia de ese aviso al mismo tiempo que Jos pensaba en l. No debis temer pues ninguna intrusin por nuestra parte. Comprendemos que los ritos de los sacerdotes no deben presenciarlos los curiosos. Se encontraban en la cabaa de Gawethin. El jefe y su familia haban cedido su vivienda a los sacerdotes. Isaac se haba presentado all, como representante formal de los judos, con la perspectiva de mantener a lo sumo un ceremonioso intercambio de saludos, pero lo cierto era que se estaba divirtiendo enormemente, con una copa de excelente vino en la mano, en lugar del potente y agrio hidromiel, y un interesante compaero que era un pozo inagotable de fascinantes relatos e informacin. El vino era un buen ejemplo de ello. Pelynt explic a Isaac que no tendra la ms mnima dificultad para aprovisionarse con regularidad de tal producto, ya que entre la Galia y la parte oriental de Albin haba un intenso intercambio comercial. Vendemos a Galia paos de lana, metales y caballos... no los veris aqu en Belerin, pero criamos unos caballos que despiertan la envidia del resto del mundo... y les compramos vino y productos trados de los confines de la tierra, como especias. Ya veris cmo losvendedores ambulantes acuden con toda clase de mercaderas extranjeras en cuanto se alargan los das y disminuye el fro. El druida ofreci asimismo a Isaac una asombrosa panormica de la sociedad de los celtas. Si bien stos todava estaban muy desperdigados en multitud de pases, en otro

tiempo haban ocupado territorios que abarcaban toda la zona del Mediterrneo. Cuatrocientos aos antes, los guerreros celtas haban conquistado Roma y haban aceptado retirarse a cambio de un soborno. Ahora opinamos que debimos haber arrasado aquella pequea ciudad-estado, pues Roma no era ms que eso en ese momento. La expansin romana se ha producido en su mayor parte a costa de la conquista y subyugacin de las tribus celtas. Los romanos son la perdicin del mundo. Isaac le dio toda la razn. Por culpa de la opresin y los tributos que exigan los romanos a travs de su rey ttere, l y sus conciudadanos judos se haban visto obligados a abandonar la tierra de sus padres para instalarse en Belerin. Pelynt qued intrigado con las explicaciones que le dio Isaac sobre la ley de Moiss. Haba odo hablar antes del Dios nico invisible de los judos; la mayora de personas con cierto nivel de cultura estaban al corriente de aquel extraordinario concepto y de la firme adhesin que le prestaban todos los judos, tanto los que vivan en Israel como los que moraban en tierras lejanas, hasta el punto de mantenerlo frente a toda clase de presiones, incluso frente a la amenaza de muerte. Veamos si lo he comprendido bien, rabino. Como nacin y como pueblo, os regs slo por la ley religiosa? En nuestras conciencias y hogares, s. Pero nuestros opresores nos infligen adems otras leyes. Dejando al margen las de los romanos, posee vuestra ley normas que prevean todas las situaciones y conflictos posibles? Isaac asinti con solemne orgullo. Despus esboz una sonrisa, y con ello dej ver unos dientes blanqusimos entre su morena y tupida barba. Me habis entretenido y enseado mucho con todo lo que me habis contado agradeci. Ahora os explicar una ancdota propia a cambio. Es tal la tradicin de escrutinio de la ley en nuestro pueblo que los eruditos pueden debatir acerca del sentido pleno o ms profundo de una palabra sola durante horas, semanas o durante toda su vida. En la actualidad dos de nuestros ms destacados profesores de la ley son Shammai y Hillel. Estos dos hombres a menudo difieren en sus interpretaciones. El caso es, segn dicen, que un da un gentil fue al templo, al lugardonde se hallaban reunidos los estudiantes en torno a esos profesores. "Me convertir al judaismo anunci a Shammai, si sois capaz de ensearme la ley en el plazo de tiempo en que puedo mantenerme de pie sobre una sola pierna." Shammai tom como un insulto aquella frivola blasfemia y ahuyent a bastonazos al gentil. Isaac sonri al druida, que lo escuchaba muy atento, asintiendo de cuando en cuando con la cabeza. De modo que el gentil fue hasta donde se encontraba Hillel. Se cogi un pie con la mano y sostenido por una sola pierna, le plante el mismo reto. "No hagas a tu prjimo respondi de inmediato Hillel lo que no querras que te hicieran a ti. sta es la esencia de la Tora, los cinco libros de la ley. El resto es slo comentarios." Isaac celebr con grandes risas el ingenio de Hillel y la previsible consternacin del impo gentil. Pelynt se sum a sus carcajadas. Me gustara mucho conocer a ese Hillel vuestro. La versin celta de Shammai ya la conozco por varias personas. Alz la jarra de vino y llen la copa de Isaac y la suya. Brindemos por Hillel. Ms tarde, cuando Isaac hubo regresado a su casa y los otros druidas se reunieron con Pelynt en la cabaa de Gawethin, ste inform a los dems del resultado de su investigacin.

No hay necesidad de matar a esos recin llegados. No representan ningn peligro. La festividad de primavera de los celtas llamada Imbolc haba quedado atrs, y tambin la celebracin de la Pascua juda. La extraccin, acarreo y fundido del estao funcionaba a pleno rendimiento y procuraba una impresionante produccin. Corra el mes de abril y en Be-lerin el aire estaba impregnado del dulce perfume de las flores, que cubran como alfombras las colinas, y del olor salobre del mar. Sara nunca haba conocido tanta belleza. Ni tanta felicidad. Jos ya haba terminado su trabajo y poda pasar con ella todas las horas del da y de la noche. Como mnimo hasta mayo, cuando viniera a recogerlos el guila. A veces la asaltaba, con todo, un intenso dolor, pues los seis meses de estancia en aquella tierra tocaban a su fin y an no haba quedado embarazada, pese a que haba tomado todos los das sin falta el remedio de hierbas. Por otra parte, notaba la creciente inquietud de Jos, de la que l todava no era consciente. Cuando acababa lo que se haba propuesto hacer, necesitaba descubrir un nuevo desafo. Sara lo saba, siempre lo haba sabido.Aun as, no poda evitar tratar de cambiar las cosas o, como mnimo, de posponer lo inevitable. Un da en que las gaviotas revoloteaban con ruidosos graznidos entre las pequeas nubes algodonosas que se desplazaban a toda velocidad por el cielo, Sara se llev consigo el arpa durante el paseo que dio con Jos: haba prometido ensear a su esposo un paraje muy especial y una cancin acorde con el lugar. Es posible que an exista un sitio donde no hayamos estado juntos? Me has estado ocultando algn secreto, gorrioncillo? No me tomes el pelo, Jos. Se trata de un lugar que me ense Nancledra. La cancin tambin me la ense l, para que la cantara all y te la ofreciera a modo de regalo. No tuvieron que caminar mucho. Cuando llegaron, Jos comprendi al instante lo que haba querido decir Sara. Se hallaban en una estrecha cala dominada por un imponente acantilado rocoso cuya silueta se recortaba sobre el azul intenssimo del cielo. La roca desnuda que conoca ya no tena, sin embargo, nada de siniestro. La calidez y las lloviznas de la primavera la haban cubierto de una lujuriante vegetacin de delicados helchos que crecan hasta en sus ms menudas grietas y la tapizaban con un manto de vida y belleza. Sara... Lo s. Sintate a mi lado en la arena, querido, y te cantar mi cancin de regalo. Con dedos firmes y acariciantes, la joven arranc del arpa unos sonidos tan frgiles y bellos como el reluciente verdor que presida la playa. Su voz, suave, expresaba la dulzura de su carcter, su amor por el esposo e incluso el hlito de la primavera. Iba vestida a la usanza celta, con un vestido de lana fina azul que estaba adornado con cenefas de cuadros verdes y blancos en el busto y rayas en las holgadas mangas. El pelo oscuro lo llevaba recogido en trenzas entreveradas con hebras de lana de diversos colores, cuyas puntas rozaban la arena. Estaba integrada en el momento, el lugar, la msica, la magia de Belerin, igual que la cancin. Por el acantilado cayeron las palabras. El viento las hil, las cuerdas que dieron forma a su msica.

De las estrellas vino la diosa de la cancin.La cueva era su vivienda. Su lecho, una alfombra de helchos. En el cielo nocturno naci. Su padre fue el sol. Las blancas aves la llevaron en sus alas a su hogar poblado de helchos. Con los picos se arrancaron del pecho las ms suaves plumas para tejerle con ellas vestidos. La alimentaron con su msica. Y en sus canciones le pusieron por nombre Lluysa del acantilado, la hija de las estrellas. Cuando Sara termin la cancin, Jos tom el arpa y la dej a un lado. Luego rode a su esposa con los brazos y la mantuvo abrazada en silencio durante un largo instante. Despus le levant la barbilla para besarla. Es el regalo ms maravilloso que he recibido nunca, mi amor. Gracias... Sara! Por qu lloras? Perdname musit ella, y volvi a hundir la cabeza en su hombro, de modo que Jos a duras penas la oy. Por qu? Por haberme ofrecido este regalo mgico, por los meses mgicos que hemos pasado aqu? Te estoy tan agradecido que no tengo palabras para expresar lo que siento... Sara, no llores. Me parte el corazn verte as. Dime qu te aflige. Sara se apart de l y se enjug las lgrimas con el dorso de la mano. Lo he echado todo a perder. Lo siento, Jos. No crea que me viniera abajo as. l no comprenda nada. Lo nico que saba era que su Sara se senta desdichada. Qu puedo hacer? pregunt con voz suplicante. T no puedes hacer nada, ni tampoco yo. No lloro por eso, todava no. No, es que soy una tonta, Jos, que inventa sueos insensatos, imposibles de cumplir. Dime, gorrin la anim Jos, tras besarle las lgrimas de la mano y de las mejillas, dime qu sueos son sos. Quiz yo pueda hacerlos realidad, si me los cuentas. Podras intentarlo, querido, pero no es posible afirm Sara, y esboz una trmula sonrisa. Imaginaba slo que esta magia que hemos vivido pudiera prolongarse de forma intacta, que fuera posible permanecer en Belerin durante el tiempo que nos queda antes de que me repudies.Pero yo nunca te repudiara! T lo eres todo para m, Sara. No tienes en cuenta la ley, Jos. La mujer de Isaac me habl de esa norma, y luego l mismo me confirm que es verdad. La ley dice que el hombre debe divorciarse de la esposa si sta permanece estril durante diez aos. Nosotros llevamos casados ms de siete, y ya no tengo esperanzas de concebir un hijo. 26 El guila llev a los judos de Belerin regalos y cartas de sus familiares y amigos de Cesrea, y tambin alimentos y vinos de su tierra. Isaac y Raquel ofrecieron una fiesta en el patio de su casa, junto al granado, el cual haba enraizado con bro y ya alcanzaba ms de medio metro de altura.

Jos y Sara asistieron a ella y abrazaron a todos hombres, mujeres y nios para despedirse. Al da siguiente se despidieron de sus amigos celtas. Sara se llev a Antoco a dar un paseo a solas. Puedes quedarte aqu dijo al muchacho. Jos no tendra inconveniente. Esta gente es de tu misma raza. Eres muy inteligente y muy despierto, Antoco, y no deberas desperdiciar tu talento. Podras estudiar, igual que Nancledra, y convertirte en un druida, una persona respetada por todos. En Judea eres un extranjero, un esclavo. Por qu no te quedas? Yo quiero que seas feliz. Jos me dio la felicidad cuando me rescat del lodo; vos y todos los de Arimatea me disteis la felicidad al procurarme un hogar y una familia a quien querer. Voy a regresar. Haba respondido con rotundidad, igual que en las anteriores ocasiones en que Sara y Jos, juntos y por separado, haban intentado de convencerlo para que aceptara una nueva vida. En algunos momentos Antoco haba sentido la tentacin de quedarse. El tena sangre celta y, aunque haba sido arrancado de forma cruel del lugar donde haba nacido, un hondo poso de vaga memoria lo haca identificarse con la cadencia musical de la lengua; saba con certeza que aquella gente de cabello rubio eran sus semejantes, de raza y espritu. Y la posibilidad de estudiar para convertirse en druida... En realidad, nunca haba puesto a prueba su capacidad intelectual; el preceptor de Arimatea haba reconocido que Antoco haba aprendido haca tiempo todo cuanto l era capaz de ensearle. Estara a la altura delas exigencias del sistema educativo de los druidas? Sin duda, era un reto seductor. En febrero, en la fiesta del Imbolc, Antoco se haba introducido a escondidas en la zona boscosa donde se oficiaron los ritos. Saba que de este modo se arriesgaba a recibir un espantoso castigo, pero su curiosidad y su naturaleza aventurera superaban con creces al miedo. Desde su escondite haba visto, fascinado, cosas extraordinarias. Mientras el crepsculo se abata sobre el claro del bosque, los tres druidas salmodiaron encantamientos, palabras que Antoco no reconoci, mientras el bardo Nancledra interpretaba etreas melodas con la lira. La excitacin de los dumnoni se exacerb hasta quedar sustituida de repente por la calma, una calma que para Antoco result ms amedrentadora que el frenes anterior. Casi haba anochecido cuando los druidas desplegaron un rectngulo de metal en el centro del claro. La oscuridad de la noche se hizo ms patente, al contraste con el resplandor de los tonos amarillos, rojos y anaranjados del lecho de brasas que el rectngulo contena. Volvi a sonar la msica y, uno tras otro, los druidas atravesaron lentamente el rectngulo de fuego. Bajo el borde de las tnicas, encendidas de rojo por el oscilante resplandor, se apreciaban sus pies desnudos. Los dumnoni profirieron admirativos gritos de asombro. Despus el sacerdote hizo una seal a Gawethin. A pesar de la distancia, Antoco percibi el terror del jefe. Contuvo el aliento mientras ste se acercaba al rojo pasadizo de brasas. Los druidas comenzaron a cantar y Gawethin se quit las botas. Como impulsado por los cnticos y la msica, Gawethin situ los pies sobre el ardiente lecho. Emiti un grito, no de dolor, sino de jbilo. Su cara, teida de rojo a causa del reflejo del fuego, apareca transfigurada por la exaltacin mientras caminaba, a paso lento como los sacerdotes, sobre las brasas. Al llegar a la otra

punta, se mir las plantas de los pies y, tras comprobar que no haba seal de quemadura, lanz un grito triunfal a su pueblo. Yo, Gawethin, he superado la prueba del fuego! Antoco experiment el urgente anhelo de ponerse tambin l a prueba, de salir corriendo hasta el centro y pasar por encima de las brasas. Tuvo que aferrarse a la espinosa rama de un arbusto cercano para contener aquel deseo irrefrenable. Los dumnoni no se vieron en la necesidad de contenerse. Ms de una tercera parte de los presentes, tanto hombres como mujeres, se descalzaron y corrieron hacia el resplandeciente rectngulo, aunqueen lugar de recorrer el camino de brasas se pusieron a bailar, girando con los brazos en alto, en exultante actitud de celebracin. Sonaron unos fuertes taidos de lira y enseguida la gente regres al linde del claro. Despus se hizo el silencio. Dos de los sacerdotes avanzaron junto con un hombre del pueblo, llamado Mulvirn. Aquel individuo haba constituido un enigma inexplicable para Antoco a lo largo de todo el invierno. No tena nada especial, ni por su aspecto ni por su carcter ni por sus aptitudes, o como mnimo l no lo haba advertido. Era un hombre rubio y corpulento de mediana edad, ligeramente zambo, con aire ausente, al que los lugareos trataban con inexplicable respeto y admiracin, superiores incluso a los que demostraban hacia su jefe, Gawethin. Quizs, aventur Antoco, Mulvirn estuviera emparentado con los druidas que lo acompaaban. Tal vez fuera se el motivo del trato privilegiado que reciba, concluy, contento de haber hallado una respuesta al misterio. Lo observaba todo sin perder detalle. Iba a caminar Mulvirn sobre las brasas? La msica era diferente ahora, y el tipo de cntico que entonaba uno de los druidas sonaba asimismo distinto. Qu era aquello? Los tres druidas se postraron ante Mulvirn, y tambin todos los del pueblo. El sacerdote continu cantando mientras se incorporaba y luego levant los brazos y los extendi. Las holgadas mangas de su tnica parecan unas enormes alas. Mulvirn se arrodill delante de l y alz la mirada. A Antoco le pareci como si las gigantescas alas hubieran abrazado la cabeza y hombros de Mulvirn en un veloz descenso en picado que provoc un destello de luz. Al cabo de un momento, Antoco comprendi que los otros dos druidas sujetaban a Mulvirn para impedir que cayera. Del tajo abierto en su garganta manaba sangre, que se desparramaba sobre la tierra y el borde de la tnica de su verdugo. Era un castigo? Por qu? Si Mulvirn era un criminal, por qu se haban postrado todos ante l? Por qu le haban mostrado tanto respeto durante tantos meses? El druida volvi a levantar los brazos y esa vez Antoco comprendi las palabras de su cntico. La Tierra ha aceptado el sacrificio voluntario de nuestro hermano. La cosecha ser rica y abundante. Despus volvi a sonar la msica, una msica alegre y gozosa, y los dos druidas cargaron el cadver de Mulvirn a hombros, iniciando una solemne procesin.Antoco no lleg a saber adonde lo llevaban, porque en esos momentos se alej, arrastrndose entre la oscuridad del bosque, tan asustado que no le sostenan las piernas. Saba que no deba revelar nunca lo que haba presenciado. A partir de entonces supo que no deseaba quedarse en Belerin. El estao estaba cargado y haba bajado la marea. Sara y Antoco recorrieron el camino de arena en direccin a la isla de la colina y el guila.

No miris atrs dijo Antoco a Sara. No miris atrs. A Jos le aguardaban cestos llenos de correspondencia en el guila, y tambin varias horas de conversacin con Mlcar para ponerse al corriente de las novedades de Israel. A stas asisti Sara junto con Antoco. El muchacho los convenci de que ya era mayor para escuchar, puesto que segn sus clculos tena trece aos o le faltaba poco. Ya era, pues, prcticamente un hombre. Las noticias no eran buenas, El rey Herodes haba reunido a su ejrcito y haba atacado a los rabes de Nabatea, el pas con el que comparta frontera Israel al este y al sur. Mlcar ignoraba el desenlace y la magnitud del conflicto, pero era posible que cuando llegaran a Israel la guerra se hubiera extendido por todo su territorio. Eso podra representar que os confiscaran los barcos, o que los destruyeran incluso. Por eso mand que se hicieran a la mar, a comerciar, sin esperar que llegarais a Cesrea para dar las rdenes. Pens que era mejor mantenerlos alejados de posibles complicaciones. Perfecto felicit Jos a su capitn y amigo. Ahora hablad-me de la galera de lujo del rey. Se encuentra acabada respondi Mlcar con una mueca cmica. Slo falta seleccionar la tripulacin. No he visto un barco como se en toda mi vida. Jos le hizo una serie de preguntas y prorrumpi en estrepitosas carcajadas mientras Mlcar expona los detalles sobre la exagerada y voluptuosa opulencia del barco. Sara sonrea, pero su estado de nimo no era tan alegre como el de Jos. Saba por qu su esposo se mostraba tan contento y consideraba que estaba en un error. Isaac no sabe nada haba declarado Jos despus de hablar con ste sobre la cuestin del divorcio. El es slo un fariseo y un rabino. Ir a ver a los sacerdotes del templo. Ellos son saduceos, igual que yo y mi familia. El templo es la nica autoridad que puede pronunciarse con legitimidad sobre la ley. Esos fariseos y sus sinagogas existen slo desde la poca de nuestros tatarabuelos. Los saduceos, encambio, hemos sido los dirigentes del pueblo desde los tiempos del rey Salomn. Jos se negaba a dar crdito a lo que no deseaba creer. No poda aceptar la idea del divorcio, ni siquiera hablar de ello. Sara opt por concentrarse en los elementos positivos que tena al alcance. El remedio para potenciar la fertilidad haba surtido un imprevisto efecto secundario como preventivo de los mareos. De esta forma le fue posible disfrutar del placer de la contemplacin del mar, el cielo y los hipnticos rizos de blanca espuma que levantaba la puntiaguda proa del barco. Por otra parte, pensaba, si la medicina de los druidas se revelaba tan eficaz para eliminar una desgracia, tal vez tuviera un efecto igualmente mgico en otro aspecto. An haba tiempo...

Jos orden a Mlcar que pusiera rumbo directo a Cesrea, donde deban desembarcar Sara y Antoco. Yo tambin desembarcar anunci. Debo atender un asunto personal, aparte de acompaar a Sara a Arimatea. Llevad el guila a Chipre, haced las compras pertinentes y luego reunios conmigo en Cesrea. Y si hay guerra? Lo sabremos en cuanto nos aproximemos a la costa. Si los barcos de cabotaje se encuentran en activo, es una seal de normalidad.

Antes de llegar a Israel, Sara sustituy su cmodo vestido celta por una tnica y un manto de lino. No volvi a adoptar, sin embargo, su antiguo peinado. Sigui llevando el cabello recogido en trenzas, sujetas en torno a la cabeza con las largas agujas de bronce de profusos adornos que llevaban las mujeres celtas. Saba que le sentaba muy bien aquel tocado y no estaba dispuesta a renunciar a l. Llevaba consigo ms agujas de pelo, para regalar a Rebeca y a Helena. Abrigaba la esperanza de transformar la alquera en un mundo con reminiscencias celtas, al menos en lo que a la ropa se refera, pues ahora se senta incmoda con el manto y la tnica. Sara arda en deseos de ver a Rebeca. En aquel momento en que deba afrontar una realidad que la asustaba, necesitaba ms que nunca la valiente visin de la vida que posea la anciana. Voy a ser fuerte, realista, inmune a la autocompasin, exactamente igual que Rebeca, se prometi Sara. No obstante, cuando pase por el pueblo con Jos y escuch las palabras de bienvenida de las personas a quienes tanto quera, record que en cuestin de pocos aos ya no tendra un lugar all.Vio el rbol donde se citaba con Jos para susurrarse palabras de amor y aprender a besar. Despus entr en la casa que era el hogar de su matrimonio. Sara sali corriendo hacia la casa de la familia de Jos, encontr a Rebeca en el huerto y, sin decir palabra, le arroj los brazos al cuello y dio rienda suelta a un torrente de quejidos y sollozos. Rebeca la mantuvo abrazada, en silencio, hasta que hubo agotado las lgrimas y las fuerzas de la joven se extinguieron. Ven a mi habitacin dijo. Debes descansar antes de ver a los dems. En un rincn del huerto, a la sombra de los rboles, Antoco se qued quieto como una estatua, sin saber qu ocurra ni en qu poda contribuir l a remediarlo. Jos no haba sido testigo del desmoronamiento de Sara, porque una vez hubo dejado atrs el pueblo se baj del carro y dej a Antoco las riendas para que ste lo condujera hasta la alquera. Volver pronto dijo, sin ms explicacin. Atraves campos y vias hasta llegar al camino que conduca a la casa del sacerdote Nebuzah, el hombre que haba utilizado la ley para aportar una mnima dosis de paz a la relacin entre Jos y su padre. Cuando regres a la alquera haba oscurecido ya. Los caminos eran peligrosos de noche, pero l estaba demasiado impaciente para or la voz de la prudencia. Tena que comunicar de inmediato la noticia a Sara. Nebuzah le haba dado la solucin a su problema. Jos vio con rabia que no haba luz en su casa. Sara deba de encontrarse en la casa de su familia, y l no estaba preparado para verlos, en especial a su padre. Tendra que esperar para anunciarle la buena noticia, aunque se consumiera de impaciencia. Aqul era un asunto entre l y Sara, que no incumba a nadie ms. Pas unos minutos intentando convencerse de que no faltara a la cortesa si entraba en la casa y se acostaba. Estaba cansado y se mostrara ms agradable con los dems despus de reposar. No, concluy, mejor sera que fuera a saludarlos de una vez. Adems, Sara tal vez estara preocupada por su tardanza. Haciendo acopio de voluntad, se encamin con paso vivo a la casa donde haba transcurrido su juventud. Jos! Bienvenido a casa!

La habitacin estaba llena de gente. Sara se apresur a acudir a su lado y apoy la mano en su brazo.Cuando he Hegado, tu madre ha mandado avisar a Amos y a su esposa Raquel, de modo que aqu los tienes explic, y puso un discreto nfasis en la palabra esposa para impedir que Jos incurriera en un terrible error. Les he estado haciendo rabiar a ms no poder, pues les he dicho que habamos trado un regalo especial de boda desde Hispania, pero que no se lo enseara hasta que t estuvieras presente. Sara le present a continuacin a los padres de Raquel, que haban acudido desde Galilea a pasar una temporada all. Jos murmur las palabras de acogida de rigor, las expresiones de gozo por tener en Raquel una nueva hermana, las disculpas por no haber asistido a la boda, los deseos de que su estancia fuera grata y placentera... Helena, su madre, lo rescat con un abrazo y la exigencia de que fuera a saludar a su padre y a su abuela. Y a su hermano! aadi Caleb. Jos salud la intervencin de su hermano con una carcajada, la primera que lanzaba de forma espontnea desde que haba llegado. Tambin fue genuina la admiracin que le produjo la escudilla de cobre que Sara ofreci como regalo a Amos y Raquel. Omiti decir que era la primera vez que la vea, y tampoco mencion que reconoca la distintiva belleza cltica de las lneas curvas que aparecan grabadas en el metal en torno a las grandes piedras verdes incrustadas como decoracin en los lados del cuenco. A m tambin me impresion la artesana de Hispania coment con recato Sara. Jos sinti deseos de alzarla en volandas y ponerse a dar vueltas hasta que ella chillara, como haca cuando eran nios y le llenaba de un alborozo especial alguna de sus travesuras. La velada no dur tanto como haba previsto Jos. Rebeca le bes las mejillas, Josu emiti un gruido que poda interpretarse como un saludo y Helena se sent al lado de su marido despus de haberlo rescatado del apuro inicial. Los padres de Raquel eran unas personas agradables y su hija era una muchacha encantadora. Saltaba a la vista que adoraba a Amos y que ste la corresponda por igual. A Jos la velada se le antoj, no obstante, largusima. Se senta impaciente por comunicar la buena noticia a Sara. No bien se hallaron en su propia casa, despus de cerrar la puerta Jos tom a Sara en sus brazos y la estrech hasta dejarla sin aliento. jJespus, abrazndola con ms suavidad, le bes las mejillas, los ojos, 'os labios, la nariz, la barbilla, el pelo. Ests loco exclam Sara entre risas. Qu pasa? Jos le plant un sonoro beso en medio de la frente. Esto por ser una esposa perfecta. Sin tu ayuda, no me habraacordado de la esposa de Amos, ni de que se haban casado siquiera, Y ste aadi tras darle otro sonoro beso para celebrar que seguirs siendo mi perfecta esposa por siempre jams. He consultado al sacerdote de Thamna y l ha encontrado la manera de lograr que sigamos casados. No habr divorcio, querida. Saba que el rabino Isaac estaba equivocado. Oh, Jos. Sara lo abraz con vehemencia. Soy tan feliz. Apoy la cabeza en su pecho, con el rostro ms radiante que la llama de la lmpara de aceite que descansaba sobre la mesa. Su semblante fue ensombrecindose, poco a poco, a medida que l le refera con gran entusiasmo lo que le haba dicho el sacerdote. En lo tocante al divorcio, la ley deba interpretarse como una medida para garantizar la supervivencia y hasta la expansin del pueblo judo, mediante la exigencia de que todo varn engrendrase futuras generaciones.

No haba, con todo, ninguna ley en contra de la poligamia, y las diez esposas de Herodes eran buena prueba de ello. Si bien el comn de los hombres tena una sola mujer, no estaba prohibido que tuviera ms. Lo nico necesario era, por, tanto, que Jos tomara una segunda esposa y engendrara un hijo antes de que hubieran transcurrido diez aos de su matrimonio con Sara. En ese caso, no tendran que divorciarse, aun cuando ella fuera estril. Sara notaba que el fro se adueaba de su cuerpo. Esto es la muerte pens. Qu raro sentirse muerta sin haber muerto antes. Debera estar celosa, furiosa, dolida, pero slo siento fro. Estoy muerta. Mi vida ha acabado. Por qu sigue hablando? Los muertos no oyen. La madre del hijo debe provenir, por supuesto, de una familia honorable, y tendr que proporcionarle una casa y criados, para que el nio disponga de todos los cuidados. Pero t sers mi esposa, mi nica esposa verdadera, por siempre. No puedo perderte, querida. Har cualquier cosa para impedirlo. Jos repar de repente en la inmovilidad y el silencio de Sara. La tom por los hombros y la separ de s para verle mejor la cara. Sara. Qu ocurre? No me he expesado con claridad? No tendremos que divorciarnos. No ests contenta? S respondi la joven con voz apagada y fra. Es perfecto. Retrocedi para zafarse del contacto de su mano. Estoy muy cansada. Voy a acostarme. Sara durmi durante ms de diecisis horas. Si so, no se agito m se revolvi en sueos. Yaci paralizada y plida, sin que bajo la fina colcha de lino se advirtieran seales de su liviana respiracin.Al despertar, abri los ojos, pero no se movi. Slo reaccion al percibir el tierno afecto que transmita la voz de Rebeca. Mi nieto es un hombre, y ya se sabe que por lo general los hombres son unos necios. La abuela de Jos pos la mano en el fro brazo de Sara y le transmiti su calor . Por mi propio inters aadi, confo en que prefieras la necedad al divorcio. No quiero perderte. Soy incapaz de soportarlo dijo Sara, y estrech la mano de Rebeca. Por supuesto que puedes. Todos somos capaces de resistir lo que nos viene impuesto. Dentro de un tiempo... no ser breve, lo reconozco... vers que esto es lo mejor que se puede hacer en estas circunstancias que no admiten eleccin sin contrapartida. Al igual que yo, Jos no desea perderte. No quiero hablar con l de esto. l est contento y yo no puedo ni mirarlo a la cara. Es natural. Por eso lo he animado a que fuera a Cesrea a atender los asuntos de sus barcos. Qu se ha ido? exclam Sara, al tiempo que se incorporaba a la velocidad del rayo. As, sin ms? Sus malditos negocios son ms importantes que yo? Lo voy a matar! Te ests reponiendo observ Rebeca, riendo. Estupendo. Ahora veamos qu hay de comer. 27 Jos recibi, junto a varios centenares de prominentes ciudadanos de Cesrea, una invitacin para asistir a la celebracin de la victoriosa incursin del rey Herodes en Nabatea. En el palacio, que apareca decorado con grandes coronas de laurel, smbolos

del triunfo, las bandas de msicos se desplazaban de una sala de recepcin a otra para interpretar los toques de trompeta que llamaban al ataque a las tropas. Herodes, que iba ataviado con tnica de seda de color prpura y oro y aderezado con una esplndida corona y gran profusin de pulseras en brazos y antebrazos, rea y fanfarroneaba con excelente humor. Cuando vio a Jos, dej plantado a un grupo de sicofantes que le prodigaban halagos. Mi armador! grit. Cundo podr ver la galera terminada?Cuando queris respondi Jos. Me gustara contar con vuestra orientacin para los ltimos detalles. No tendris que esperar! exclam Herodes. Maana al amanecer. Las decisiones y las actuaciones rpidas son, como acabo de demostrar, la clave del xito. Preguntdselo sino a los nabateos! Ja! Su vil primer ministro os lo corroborar. Preguntdselo a Silaeo! Las carcajadas de Herodes eran ms estrepitosas que el ruido de la fanfarria. El puerto de Cesarea no haba albergado nunca una nave que fuera comparable a la galera. No estaba pintada de color negro, como los otros barcos de Jos, sino de vermelln. Las guirnaldas esculpidas en torno a las aberturas de los remos eran de color oro y los remos, sobre un fondo del preciado turquesa de Persia, lucan volutas de color vermelln. La pintura de la cubierta de madera imitaba un mosaico en el que estaban representadas las fantsticas criaturas de los viajes de Ulises. En la cubierta de popa, varios pabellones confeccionados de seda a rayas, con flecos y borlas doradas, protegan del sol divanes y sillones que se hallaban tapizados con telas de brillante colorido. La galera dispona de seis camarotes, todos provistos de un tabique interior de madera de sndalo labrada de tal forma que semejaba una celosa cubierta de enredaderas. En los suelos haba mullidas alfombras de Persia y entre el mobiliario destacaban unos amplios divanes con armaduras doradas, que aparecan adornadas con turquesas y doseles de gasa de seda de color vermelln y oro, tensados con doradas sartas de perlas y cuentas de jade. Es ostentoso a ms no poder coment Jos al verlo. Seguro que al rey le gustar. Su previsin result acertada. Herodes fue sentndose en todas las camas y divanes sin excepcin, y sonri satisfecho al comprobar su blandura. Lleg incluso a probar los estrechos lechos que componan las literas de los camarotes destinados a los criados de los pasajeros. Solo procedi con los de abajo, pero Jos le asegur que los de arriba eran igual de cmodos. Al ver el bao y la letrina de las cabinas, el monarca declar que e mrmol verde veteado de rosa con que haban sido tallados era inc u so ms bello que el de su palacio. Pero dnde estn las toallas? pregunt. Y los frascos y jarros para los perfumes y aceites? Las toallas deben ser del mas lino, Jos, y los frascos, de oro.Jos agradeci a Herodes que le hiciera caer en la cuenta de aquel descuido y prometi corregirlo en cuanto le fuera posible. __Sacadlos de donde los hayis escondido, Jos dijo el rey con estrepitosas carcajadas. Ahora que ya me habis concedido el placer de encontrar algn defecto, podis dejar de fingir. No voy a tomar a mal la excelencia de vuestras previsiones. Nicolaus, que acompaaba a su seor, dirigi una sonrisa y un guio a Jos. Todo haba salido a pedir de boca, tal como ambos haban planeado. Unos eficientes esclavos de palacio les sirvieron en cubierta vino, pastelillos de miel y dtiles rellenos de almendras, mientras probaban en toda regla la comodidad de los divanes.

Despus les llevaron cuencos con agua tibia para lavarse los dedos y toallas perfumadas para secarse. Ha sido una visita sobresaliente sentenci Herodes con buen humor. Ahora tendr que decidir un destino de viaje; quizs un recorrido por las minas de Chipre gracias a las cuales os conoc, mi buen Jos. Os garantizo que disfrutarais yendo all. Las mujeres chipriotas son casi tan exquisitas como el vino del lugar. Encargaos de los preparativos, Nicolaus indic el rey mientras se pona en pie. Ahora debemos regresar a palacio y a las obligaciones que en l nos aguardan. Tal vez Ptolomeo tenga ya la relacin de tributos de Nabatea. Los correos deban llegar hoy. Nicolaus dio las gracias a Jos mientras Herodes se acomodaba en su silla de manos. Habis aumentado la dicha de Herodes y por consiguiente la ma. Me alegra verlo tan complacido con su mundo. Haca mucho que no estaba tan pletrico. Impresentable. As calific Mlcar la galera real. Deberis mantenerla oculta si no queremos ser el hazmerrer de todos los navegantes. Esta tarde volvern a ponerla a cubierto. La he sacado hoy para la inspeccin del rey. Apuesto a que le ha gustado ese burdel flotante declar Mlcar tas de escupir en el suelose es el estilo de Herodes, con la salvsdad de que l cambia de esposas, mientras que los hombres honrados cambian de puta. Jos conserv el semblante imperturbable, aunque por dentro sinti como si Mlcar le hubiera propinado un puntapi. El hecho de que l tomara una segunda esposa sera visto como una manifestacin de desmedido apetito sexual. Sera un insulto, ante el cual no podra siquiera darse por aludido, porque prefera que la gente pensara lo peor de l a que se supiera que Sara era estril. Considerara una profanacin el que ella andar en boca de cualquier hombre por cuestiones tan ntimas y estaba seguro de que, si se diera el caso, tendra que vengar la afrenta dndole muerte. A ver si los hombres se dan un poco ms de prisa y as abrimos un nfora de las que habis trado, Milcar. Eso de entretener a un rey le deja un mal sabor de boca a un humilde comerciante como yo. El guila haba llegado de Chipre un rato despus de que Jos se despidiera de Nicolaus y el rey. Ahora faltaba guardar el vino de Chipre en los almacenes y dividir las ganancias del estao. La tripulacin podra pasar un tiempo con sus familias antes de que el barco se hiciera de nuevo a la mar. Cuando regresara a Jerusaln, Jos debera ofrecer un sacrificio para dar gracias a Dios por el xito del asentamiento de los judos en Belerin. Tambin tendra que solicitar el consejo de los sacerdotes para la seleccin de... no poda pensar en ella como una esposa... la madre de su hijo. Milcar y Jos contemplaban una gloriosa puesta de sol sentados en el borde del muelle, con los pies colgando, como nios, con un nfora medio vaca descansando en un rollo de cuerda que haban situado entre ambos. Y yo digo que es preferible Alejandra insista Milcar. Podramos vender parte del cargamento de vino de Chipre all, y las sedas y las especias son siempre garanta de buenas ganancias al regreso. Pero si vamos a Pireo, a la vuelta tendremos el viento a favor, y el vino griego es tan horrible que por el cargamento de Chipre nos pagarn el doble que en Egipto. Aunque la discusin era acalorada, no haba animosidad en ella. Slo se estaban divirtiendo y a los dos les traa sin cuidado a donde fueran. Lo que contaba era navegar,

gozar del mar, el viento y la libertad, lejos de los problemas que los acuciaban en tierra firme. De improviso Nicolaus acudi a toda prisa por el muelle. Iba solo, sin guardaespaldas, y pareca angustiado. Necesito hablar con vos. Podis venir ahora mismo? Se trata de una emergencia. La victoria de la que tanto se ufanaba Herodes haba producido una crisis de considerable alcance. El emperador Augusto estaba muy enfadado, ya que Roma prohiba terminantemente que los dirigentesde los estados sometidos a ella expandieran sus dominios ms all de sus fronteras. Adems, tampoco se permita la existencia de ningn tipo de relacin entre dos pases, aparte de las visitas meramente protocolarias que realizaban los diplomticos en celebraciones y festejos, como los que haban tenido lugar en Cesrea a raz de la conclusin de las obras. Cualquier actuacin militar representaba un acto descabellado. El rey ha recibido hoy un mensaje del emperador inform Nicolaus a Jos. El correo ha llegado mientras pasbamos tan agradable rato en la galera. Augusto ha sido el protector de Herodes durante dcadas; ahora las cosas han cambiado. Hasta el da de hoy le ha escrito el emperador os he tratado como a un amigo. De ahora en adelante os considerar un subdito, igual que cualquier otro. Es un desastre de grandsima magnitud. Jos observaba, impresionado y algo inquieto, la transformacin que haba experimentado Nicolaus. El anciano erudito, siempre tan irnico y calmado, se mostraba desolado y pareca que en el espacio de tiempo transcurrido desde la maana le hubieran cado diez aos encima. Herodes se hallaba en un verdadero apuro, Jos no tena duda de ello. Pero qu tena que ver aquello con l? S, l le venda estao a Herodes, pero slo haba visto al rey en persona unas cuantas veces. Difcilmente podan considerarle una persona estrechamente asociada a Herodes. ste haba sido generoso con l y le haba concedido favores, aun cuando stos no fueran de su agrado, como la habitacin que haba dispuesto para l en el palacio de Jerusaln. Sin embargo, todo ello no haca de Jos un ntimo ni un consejero como Nicolaus. Por qu me contis todo esto? pregunt a Nicolaus. Yo no estoy integrado en el palacio. Slo soy un marino que est al margen del poder y la poltica. Nicolaus respir hondo y consigui calmarse un poco. Tenis razn, Jos. Por supuesto. Estoy tan alterado que he cometido una indiscrecin, el peor error en que puede incurrir el consejero de un trono. Es curioso cmo un hombre tan joven como vos es capaz de suscitar tanta confianza en las propias dotes y capacidad de juicio. Me he excedido, pero ya est hecho. Esta informacin es absolutamente confidencial. Cuento con vuestra palabra de que no la divulgaris? S. Es algo que no me incumbe. De todos modos, os veris envuelto en las repercusiones. El burdel flotante... oh, s, ya s que los marineros de Cesrea lo llaman as-.. va a realizar su primer viaje. Iremos a Roma.Vos y el rey Heracles? No. Vos y yo. Y quizs alguien ms, no el rey. Pero, Nicolaus, si ni siquiera he contratado la tripulacin, y tengo un montn de cuestiones que atender. No tenemos que zarpar maana. Es posible que dispongamos de una semana, aunque no puedo asegurarlo. Ah, Jos, hay tantos cabos sueltos en esta maraa.

Haban ido caminando a paso vivo en direccin al palacio de He-rodes mientras conversaban en voz baja y en griego. En las proximidades del palacio, los transentes no eran ya gentes de poca instruccin, como los trabajadores de los muelles y los vendedores ambulantes que hasta entonces haban encontrado en su trayecto. Tomaremos vino en mi jardn. Pasaremos una hora charlando con tranquilidad sobre los posibles aditamentos que necesita la galera, entendido? Nicolaus baj an ms la voz para aadir: El jardn no ofrece ningn lugar para que alguien escuche a escondidas. Jos pas a interpretar sin dificultad el papel que se le haba adjudicado, aunque por dentro su aprensin iba en aumento. Segn le confi Nicolaus cuando se hallaron a salvo de odos indiscretos, Silaeo, el primer ministro de Nabatea, era la clave del problema. Har cinco o seis aos, la hermana del rey, Salom, se encaprich de l. Fue algo ridculo, Jos! Una mujer de ms de cuarenta aos, casada, enviudada y divorciada varias veces, que se conduca como una muchacha desesperada por perder su virginidad. Silaeo comenz a suspirar, a escribirle poemas... plagiados de los clsicos, sin duda... y a cortejarla como un muchacho transido de amor. Aqulla era su oportunidad para pasar a formar parte de la familia real y dejar de ser el empleado de un viejo y decadente rey rabe. Obodas llevaba diez aos en un estado senil. De modo que prosigui Nicolaus con la repulsin pintada en el semblante Salom fue a ver a su hermano, el rey, y le dijo que quera casarse con Silaeo. Herodes, naturalmente, se lo prohibi. Salom se puso histrica y nos obsequi con una constante retahila de escenas, juramentos, denuncias y amenazas de suicidio. Aquello fue peor que el caos de las perpetuas peleas e intrigas que se traen entre si los hijos del rey. De repente Nicolaus se ech a rer entre dientes y a Jos poco le falt para dar un brinco a causa del sobresalto. Herodes es un viejo zorro seal el anciano. Adivin enseguida cules eran las intenciones de Silaeo, y no slo en lo que con-cerna a Salom. Saba que Silaeo tena un miembro que era clebre por su fenomenal energa y tamao; no haba hembra en Nabatea que no corriera riesgo al hallarse cerca de l. De manera que Herodes mand transmitir a Silaeo un mensaje en el que pona por condicin a su matrimonio con Salom que se circuncidara y se hiciera judo. La perspectiva de someter al contacto de un cuchillo su famoso falo aterroriz tanto a Silaeo que interrumpi todo contacto con Salom. Ella ech la culpa a Herodes, desde luego, pero an fue mayor su ira contra Silaeo. Hay cosas que las mujeres son incapaces de comprender. Jos advirti que Nicolaus mantena las piernas muy juntas. El consejero de Herodes era un gentil. Jos no acababa de creer lo que haba odo. Record a la hermana de Herodes, la intimidatoria mujer de Ascaln a la que haba regalado la pulsera de Belerin, haca ya tanto tiempo. Era vieja. La idea de que se hubiera enamorado como una jovencita le resultaba repugnante. As que el rey Herodes perdi la amistad del emperador de Roma para salvar el orgullo de su hermana, es eso lo que queris decir, Nicolaus? Oh, no, qu bobada. Herodes atac Nabatea para amedrentar a Obodas, porque ste le haba pedido dinero prestado y no se lo haba devuelto. Silaeo lo haba convencido para que demorara el pago debido al resentimiento, por haberse entrometido en su relacin con Salom. Deba de tratarse de una gran suma de dinero para tener ms valor que la amistad de Csar Augusto.

Nicolaus efectu un elocuente gesto de desesperacin, golpendose la frente con los puos. No hagis eso! Os vais a hacer dao! grit Jos. Trato de ordenar los datos que tengo en el cerebro, por si surgiera la pieza que falta. Herodes est convencido de que el gobernador de Siria lo anim a emprender el ataque, lo cual equivale a que Augusto diera la orden, ya que las legiones romanas de Siria son la amenaza constante que tenemos a nuestra espalda. No acierto a comprender qu pudo ocurrir. Silaeo? Es la explicacin ms lgica. Quiz consiguiera sobornar al gobernador romano. Con el dinero que Obodas deba a Herodes, seguro. No tengo, sin embargo, ninguna certeza de ello, y eso me vuelve loco. Lo que s de cierto prosigui Nicolaus con un encogimiento de hombros es que Silaeo ha ido a Roma, a presentar quejas al emperador. La carta que ha recibido Herodes ha sido el resultado. Debe de haber mentido con la elocuencia de Hornero. El ataque contra Nabatea apenas pas de ser una escaramuza. No llegaron ni a cien los rabes que murieron.No obstante, Silaeo ha causado un grave perjuicio a Herodes. Me corresponde a m desenmascararlo y recuperar para el rey el favor del emperador. Por eso debemos ir a Roma, con Salom. Ella estar encantada de procurar a Silaeo todo el dao que pueda. El rey le ha enviado ya sus mensajeros ms veloces. Tiene un palacio en el sur, una especie de reino en miniatura para ella sola que le dio Herodes hace tiempo para mantenerla alejada de su palacio, porque le estaba amargando la vida desde que mand ejecutar a su marido. Un momento, Nicolaus. Parad, por favor. Empiezo a creer que nunca deb abandonar la alquera. Yo no estoy familiarizado con la vida de las altas esferas y me es imposible escuchar como si tal cosa todas estas explicaciones sobre reyes, emperadores, reinas y primeros ministros sin pensar que son producto de mi imaginacin o que me estis tomando el pelo. Esta desenfadada mencin a una ejecucin entre familia es para m el colmo de la irrealidad. Parar acept Nicolaus, que de nuevo encogi los hombros. Llegar, sin embargo, el da en que tengis que informaros del resto. Salisteis de la alquera, Jos de Arimatea, y no hay forma de regresar. Estis relacionado con el reducido grupo de privilegiados que tienen bajo su control una gran porcin del mundo. Qu edad tenis, Jos? Mis informadores me han dicho que veintitrs, es cierto? S? Pues bien, ya podis comenzar a ensanchar vuestros horizontes mentales, amigo mo, porque os predigo que antes de cumplir los treinta seris una persona conocida en todos los centros de poder. Jos sinti el calor de la ambicin en las entraas, pero enseguida lo sofoc. Eso es imposible, Nicolaus. Slo soy un judo bajito y poco instruido, originario de un pueblo del que nadie ha odo hablar. Conozco mis limitaciones. Eso creis, pero la vida es una caprichosa aventura. Yo era un chico larguirucho y serio, que se haba criado en el seno de una pobre familia de tejedores de Damasco. Me fui a Alejandra porque su biblioteca albergaba todos los textos de Aristteles. Los maestros repararon en m y me ensearon, y encontr trabajo impartiendo clases a los estudiantes rezagados. As me ganaba el pan. Un da, sin previo aviso, me comunicaron que sera el preceptor de los hijos de la reina Cleopatra y Marco Antonio. No era cuestin de decir: "No, gracias, pero no me interesa"... Jos, de qu res? No he podido evitarlo, Nicolaus. Fijaos en los nombres que han ido surgiendo aqu, en este agradable e ntimo jardn. Herodes... Augusto... el rey de Nabatea... y ahora los famossimos Marco Antonio y Cleopatra. No me diris que no tiene su lado cmico. S reconoci Nicolaus con una sonrisa forzada. Pero escuchad bien lo que os dir, Jos. No permitis que la risa os haga olvidar la precaucin. Las mscaras de la comedia y la tragedia aparecen colgadas juntas en todos los teatros. Sirvi a Jos el

vino que quedaba Ahora debo volver a las dependencias reales. Acabad la copa e iniciad las gestiones para contratar la tripulacin ms experta que sea posible encontrar para el burdel. Detesto ir en barco; me causan terror todas las olas y todas las nubes del cielo. Os comunicar el momento de la partida en cuanto lo sepa. Tenedlo todo preparado para dentro de cinco das. Jos permaneci absorto varios minutos, con la mirada fija en el lquido de color rub que contena la copa; luego se ech a rer. Lo que acababa de or era demasiado absurdo para seguir pensando en ello. Deposit la copa de excelente vino sobre la mesa y abandon el jardn y el palacio del rey Herodes. Tena mucho qu hacer. 28 Jos bautiz la voluptuosa galera con el nombre de Fnix. Segn refera la fbula, ms antigua que los fantsticos relatos de Hornero y aun que los mitos de la Grecia clsica, el fnix, el ave de ms glorioso plumaje del mundo, viva durante quinientos aos para morir envuelta en una espontnea torre de fuego y luego renacer de entre sus propias cenizas. Jos explic a Nicolaus que el ave fnix poda simbolizar la feliz coronacin de aquel viaje inaugural con la restitucin del favor de Augusto a Herodes. No obstante, la verdadera razn por la que haba elegido aquella fabulosa ave era la excesiva fastuosidad de la galera. Un joyero egipcio afincado en Cesrea se haba avenido gustoso a trabajar da y noche, ayudado por una docena de trabajadores, para transformar la vulgar talla de un gallo en un magnfico mascarn dorado revestido de gemas, con esmeraldas por ojos, rodeado de llamaradas rojizas perfiladas con rubes. Esa representacin del ave fnix cost casi tanto como la propia galera, pero a Jos no le inquietaba el asunto, ya que Herodes corra con todos los gastos, y a buen seguro le entusiasmara an ms el mascarn que el resto del barco. Lo mnimo que poda decirse de l era que llamaba la atencin. Cuando regres de su apresurado viaje a Jerusaln, Jos vio una gran concentracin de gente en el muelle, a la que varios guardias del palacio de Herodes mantenan a raya a punta de espada. Qu ocurre? le pregunt a un hombre que arreglaba unas cuerdas a poca distancia. Estn mirando el pjaro del rey, tratando de idear la manera de hacerse con l sin que les partan la cabeza. Jos se enter entonces de que el joyero haba concluido el trabajo a tiempo. Aqulla era una noticia halagea. Adems, haba conseguido llevar a cabo todo lo que se haba propuesto hacer en Jerusaln. En el templo haba ofrecido incienso y un cordero, a modo de sacrificio para agradecer la culminacin sin percance del viaje de ida y vuelta a Belerin. Tambin haba ofrendado diez corderos por las diez familias de judos que se hallaban instaladas all, y un buey, el sacrificio mximo, en gratitud por la preservacin de su matrimonio. Despus haba hablado con uno de los sacerdotes sobre el problema que supona localizar a una mujer que pudiera garantizar su fertilidad, a fin de casarse con ella a tiempo de impedir as el divorcio. El sacerdote le prometi que tendra identificadas varias candidatas cuando regresara de Roma.

Tras haber realizado estos trmites, Jos se sinti ms tranquilo. Slo le quedaba escribir a Sara para decirle que llevaba a Nicolaus a Roma, pero sin explicarle el motivo. Luego, despus de una buena noche de descanso, por la maana slo tendra que buscar un mensajero que llevara la carta a Arimatea, alquilar un carro con asnos y regresar a toda prisa a Cesrea antes de que expirara el plazo de cinco das que le haba dado Nicolaus. Ahora estos quehaceres haban quedado atrs. Slo restaba por cumplir la tarea ms difcil y azarosa: convencer a los marineros del guila para que hicieran de tripulantes del Fnix... Ser un viaje normal a Puteoli. Los pasajeros llevarn a sus propios criados consigo. Vosotros slo tendris que tripular la galera. Es posible que en algn momento os molesten por ponerse en medio, pero eso tambin ocurri con los judos que transportamos a Belerin, y ya sabis que no represent ningn problema serio. Querrn darnos rdenes gru el contramaestre. Os doy mi promesa de que no lo permitir. El barco est por estrenar. Quin sabe cmo responder a las maniobras sin haberlo probado antes? Las letrinas y los baos demrmol no son un lastre normal, Jos, y esos camarotes... todo ese espacio vaco, que slo contiene mobiliario propio de un prostbulo. La primera embestida podra hacernos zozobrar sin posibilidad de reaccin. Era el timonel quien haba expuesto tales objeciones. No se quejaba por capricho; el miedo era patente en su voz, pese a tratarse de un hombre que nunca demostraba temor, ni siquiera cuando remontaban las corrientes de las Columnas de Hrcules, donde haban naufragado cientos de barcos. Jos no dispona de una respuesta capaz de disipar sus dudas y as se lo hizo saber. El constructor de la galera es el mejor de Cesrea, y el que se ha ocupado de los aditamentos, incluidos los baos de mrmol, es el mejor de toda Fenicia. Ambos han garantizado que la nave apenas difiere de una galera normal. Si estn en lo cierto, identificaremos las diferencias y haremos los ajustes pertinentes. Si se equivocaran de plano, podramos perder el barco y la vida. Pero esa posibilidad existe cada vez que nos hacemos a la mar, en cualquier barco. No es se el verdadero atractivo de la navegacin? Al menos recibiremos la paga por adelantado seal con una sonrisa. Puesto que no hay ninguna mercanca que vender, nos pagarn slo por el transporte de pasajeros. Todos sabis lo que vale una hora en un burdel de lujo. Slo tenis que multiplicar esa cantidad por el nmero de horas que llevar ir a Italia y volver, para haceros una idea de la suma que he pedido al administrador de Herodes. Hoy mismo nos entregarn el oro. Por la noche seris hombres ricos. A menos que vayis a despilfarrarlo todo en la Academia de Terpscore. El artstico nombre del opulento burdel que haba cerca del puerto siempre suscitaba la risa. Jos exhal un suspiro de alivio al or el coro de carcajadas que inspir su mencin. Ms tarde, cuando se hallaban solos, Mlcar disip sin embargo su buen humor. No voy a navegar con vos anunci a Jos. Tengo mi orgullo y no quiero ser el capitn de un fastuoso remedo de barco. Me reunir con vos aqu para la prxima travesa del guila. No os doy la espalda a vos, sino a ese navio impresentable.

Por ms que lo intent, Jos no logr hacerlo cambiar de parecer. Fue por lo tanto l mismo quien, dos das ms tarde, dio la orden de sustituir los recargados remos en cuanto el Fnix hubiera salido del puerto de Cesrea. Sacad los buenos de debajo de los bancos grit, y remad con bro. Nos vamos a Italia.A consecuencia de la desercin de Mlcar, Jos debi ocuparse de cumplir las funciones de capitn. De hecho, la situacin le complaca, ya que la reina Salom le provocaba la misma sensacin de incomodidad y amenaza que haba experimentado la vez anterior que la vio, y se alegraba de no disponer de tiempo para aceptar sus invitaciones a cenar o contemplar la puesta de sol junto a ella desde el pabelln de cubierta. Nicolaus le sugiri, empero, que hiciera lo posible por aceptar al menos uno de sus ofrecimientos. No va a Roma slo para procurar vengarse de Silaeo. Augusto es demasiado astuto para dejarse influir por una mujer a la que ha desdeado un amante. Lo esencial en todo esto es que Salom ha pasado muchas temporadas en Roma a lo largo de los aos. Es amiga ntima de Livia, la esposa del emperador, y se dice que sta condiciona a menudo sus decisiones. Salom puede concertaros un encuentro con el Csar, Jos, si trabis una buena relacin con ella. No, no estoy preparado para aprender a desenvolverme en la corte del emperador. Estoy seguro de que tendra algn tropiezo. El Fnix arrib a Puteoli a principios de septiembre. Las aguas del puerto aparecan tranquilas, como cubiertas por una capa de aceite, bajo el peso del calor y la humedad de finales de verano. El rutilante mascarn y el lujoso pabelln de seda atrajeron a todos los marineros y comerciantes del muelle hasta la nave. Los cuatro guardaespaldas de Herodes que haban acompaado a su hermana y a su consejero bajaron del Fnix no bien estuvo amarrado, para montar guardia en prevencin de cualquier posible conflicto. Jos y su tripulacin observaron con alborozo cmo aquellos fuertes soldados revestidos de armadura tenan que realizar esfuerzos para mantener el equilibrio sobre el pavimento de piedra. Nicolaus aguard hasta que un centurin romano se abri paso entre la multitud para hablar con los guardias. Entonces abandon el barco y gracias a la breve conversacin que mantuvo con l, averiguo que el emperador se hallaba todava en su villa de verano de la baha de aples y que regresara a la ciudad cuando remitiera el calor. Es posible que los acontecimientos se desarrollen con mayor rapidez de lo que prevea dijo el anciano a Jos, tras volver a bordo. Todo depender, claro, del humor del emperador. De todas formas, no tendr que realizar el viaje hasta Roma, cosa que supondr un ahorro de tiempo y complicaciones. El centurin mandar un mensajero a la villa para anunciar la llegada de Salom. Yo ir con ellay, cuando sepa cul es la situacin, os har saber en cunto calculo la duracin de nuestra estancia. Ya sabis, Nicolaus, que la temporada de navegacin concluye pronto. Debemos zarpar dentro de cinco semanas, y an as correremos cierto riesgo. El Fnix no es una galera como las dems. Me lo habris dicho unas setenta y cuatro veces ya, Jos se quej el consejero de Herodes, perdiendo su paciencia habitual: Os repito, como en las setenta y cuatro veces anteriores, que si el asunto del tal Silaeo no tiene trazas de solucionarse con prontitud, pasar los meses de invierno en Roma y vendris a buscarme el ao que viene.

Por el momento, los legionarios custodiarn el barco y el prctico del puerto tomar las disposiciones necesarias para trasladarlo a un sitio protegido. Vos y vuestros hombres podis disfrutar de los discutibles placeres de Puteoli. Que los disfruten ellos si quieren contest Jos, sonriendo. Yo me voy a Roma. Volver dentro de cuatro semanas para recibir instrucciones vuestras, si os parece bien. Nicolaus dio su aprobacin. Tena la mente ocupada con otras cuestiones ms importantes y se senta aliviado de poder librarse del Fnix, de su capitn y de los peligros que ocultaba el impresionante oleaje del mar. Qu cobarde pens Jos mientra rea para sus adentros. El terror le ha mantenido una palidez cadavrica en la cara durante todo el viaje, pese a que el mar estaba como una balsa de aceite. Jos pregunt al prctico del puerto por dnde quedaba el barrio judo de Puteoli y ech a andar a paso vivo siguiendo sus indicaciones. Una de las muchas ventajas de ser judo era el poder contar con una buena acogida en el seno de las comunidades judas que se hallaban desperdigadas por el mundo.

29 Cmo puede respirar la gente aqu? A esto le llaman vivir? Jos caminaba despacio por una angosta y tortuosa calle, reprimiendo las ganas de volver corriendo hacia el ro a la mxima velocidad que le Permitieran sus piernas. A ambos lados de la calle se alzaban unos edificios de ladrillo de cuatro, cinco y seis pisos de altura, que se hallaban unidos entre s. Jos tena la impresin de que se apoyaban unos contra otros para no desmoronarse, y tambin que se inclinaban hacia las casas de enfrente. Senta el temor de que en cualquier momento le cayera un ladrillo en la cabeza. Los otros transentes no parecan compartir, sin embargo, su inquietud. En la estrecha calle reinaba un bullicio de voces, risas, gritos y quejidos de nio. La gente compraba. En la planta baja de cada edificio haba varias tiendas diminutas, meras concavidades provistas de una mesa o un estante que se exhiban al exterior. En ellas se venda toda suerte de productos: pan, cazuelas, cuencos y vasos de barro; aves, conejos y tajadas de carne que pendan del techo; espejos de plata y adornos para el pelo, ropa, sandalias; sopas y guisos humeantes, pescados de todos los tamaos, especias, vino, calderos de cobre y de hierro; flores, carbn, aceite y lmparas de aceite; legumbres y frutos secos; granadas e higos frescos... Si no miraba arriba y se abstraa del ruido, casi poda imaginar que se encontraba en la ciudad baja de Jerusaln. En ambos lugares reinaba el mismo ambiente festivo y la misma actividad frentica. Lo peor era sentir la amenazadora presencia de las gigantescas paredes con ventanas que ocultaban la vista del cielo. Adems, a su alrededor escuchaba una lengua extraa, y

slo acertaba a comprender una palabra de cada diez. Era latn, pero el ritmo y la entonacin con que all se hablaba lo hacan incomprensible para l. Por otra parte, los altos edificios retenan los olores, todos los olores de las tiendas a carne, pescado, pan, productos en mal estado y los propios de la concentracin humana de las ciudades: aceite rancio, putrefaccin, ratas, heces, sudor, suciedad corporal... Las calles de Jerusaln producan tambin su combinacin de olores, pero stos ascendan al cielo y el seco aire del desierto los dispersaba al instante. Roma era por completo distinta. Cmo era posible soportar aquel agobio? Necesitis ayuda, forastero? oy que le deca alguien en griego. Al bajar la vista, vio un nio de cara mugrienta, ojos vivarachos y dientes salidos, que se hallaba sentado en el suelo. Soy Marco Aprico se present el chiquillo. Yo me llamo Jos. Trato de localizar a un hombre. Jos mir el retazo de vitela que sostena en la mano. Se llama Arconte Rufino. Arconte es un ttulo, no un nombre inform Marco, riendo Seguro que buscis la sinagoga. Os acompaar hasta all si me compris una jarra de vino. De acuerdo. El nio puso entonces dos bastones en posicin vertical y, apo-yndose en ellos y en el quicio de la puerta de una vinatera, se puso en pie. Lo hizo con tanta agilidad quejse no se percat de lo que haca hasta que el chiquillo ya estuvo erguido. Soy un tullido, pero puedo serviros de gua afirm Marco. Primero, compradme el vino. Cmo s que te lo vas a ganar? Te dar una moneda cuando haya encontrado a ese hombre. Y cmo s yo que me daris la moneda? Estis ms necesitado de gua que de monedas, Jos. Compradme el vino y pongmonos en camino. El chico tena razn. Decidiendo que poda permitirse correr el riesgo, Jos sac un denario de la bolsa que llevaba cosida al cinturn y lo deposit en la barra. El hombre que dormitaba tras l abri un ojo para cogerlo y luego reanud la siesta. Mi padre inform Marco con un guio. Siempre se despierta al or el tintineo de la plata. Por aqu. Ech a andar con asombrosa rapidez, con los bastones encajados en las axilas, arrastrando la pierna izquierda, que era tan flaca como el palo que supla sus funciones. Jos apur el paso para alcanzar al chiquillo. Los tullidos eran una parte integrante de la sociedad. Se los poda ver en las puertas de todas las ciudades, en las escaleras de todos los templos e incluso en las galeras del templo de Jerusaln: pedan limosna, mostraban sus deformidades, tiraban de la capa de los viandantes, suplicaban, geman, acusaban o bendecan a las almas generosas. Jos, que hasta entonces no haba visto un tullido que no se compadeciera de s mismo ni exhibiera su mal, sinti una tremenda admiracin por su joven gua. Marco se detuvo junto a la fuente de una plazuela en la que desembocaba una calle ms estrecha que aquella por donde haban venido y, dejando el bastn del lado derecho en el borde, se puso a beber. De improviso Jos cay en la cuenta de que tena sed. Cuando ambos se hubieron saciado, el chico seal el callejn de la izquierda. Id por all. La puerta de la sinagoga se encuentra al fondo. Gracias, Marco. Jos tendi otro denario al chiquillo y ste lo hizo desaparecer al instante. Ya me habis pagado. Lo habais olvidado? No. Esto es por el agua. Estaba sediento.

A m tambin me cais bien, Jos declar el chaval con su sonrisa de pilludo. La prxima vez que os perdis, dejar que volvis a alquilar mis servicios. Acto seguido, tom su bastn y se alejo sin dejar margen a que Jos replicara algo.La sinagoga ocupaba la mitad de la planta baja de uno de los altos edificios de ladrillo. Estaba abierta, pero no haba nadie dentro. Jos se sent en un banco del fondo a esperar. Por contraste con el bullicio de las calles, le pareci una maravilla la paz que se respiraba all dentro. Cerr los ojos y mentalmente repiti uno de los salmos de accin de gracias. Tena muchas cosas que agradecer, entre ellas no tener que vivir en Roma... Una voz calmada y un leve roce en el hombro lo sacaron de sus reflexiones. Bienvenido dijo el hombre. Esa noche Jos acumul mucha informacin sobre Roma. El hombre que lo haba encontrado en la sinagoga no era el arconte Rufino, el nombre que le haban dado los judos de Puteoli. Era un hombre ya mayor llamado Jud, un presbtero, segn explic. Aqul era un ttulo meramente honorfico que significaba anciano y que se le haba concedido en reconocimiento de los aos de continua devocin, mientras que un arconte era un oficial elegido que se encargaba de la administracin de los fondos de la sinagoga. ste tena, entre otros cometidos, alquilar los edificios, cobrar los alquileres y llevar el recuento y gestin de las ofrendas y donativos de los fieles. Jud se disculp por no poder conducirlo ante Rufino, ya que ste se encontraba en la villa que posea en las colinas de las afueras de la ciudad. Todos los que tenan recursos huan del calor de Roma en verano. Sin embargo, muchos romanos la mayora, a decir verdad no podan permitirse salir de vacaciones. Jud llev a Jos a su casa, donde su esposa sirvi refrescos en el patio del edificio y le fueron presentados ms de treinta miembros de la sinagoga que no haban abandonado la ciudad. Todos ellos estaban ansiosos por or las novedades que Jos poda contarles sobre Jerusaln y por hablarle, a su vez, de las maravillas de Roma. En consideracin a Jos, hablaban en griego y slo utilizaban el latn cuando les faltaba la palabra griega adecuada. A lo largo de la velada, Jos fue incorporando muchas palabras e incluso frases a su bagaje de latn, ya que cuando hablaban de la gran capital en la que residan no hallaban palabras en griego para designar muchos de los objetos y costumbres de Roma. Al parecer, an no haba visto nada de la ciudad. La barcaza que lo haba trado por el Tber lo haba dejado en el punto ms prximo al barrio al que se diriga, pero el Transtiberino apenas poda considerarse parte de Roma. La ciudad se encontraba al otro lado del ro. Y qu ciudad! Jos escuch atentamente, con creciente incredulidad y ciertas dosis de desagrado. Los altos edificios que haba visto tenan la jocosa denominacinde insulae, islas, porque en ellos caba la gente necesaria para poblar una isla real. En los dos pisos inferiores sola haber apartamentos grandes con habitaciones espaciosas y alquileres desorbitados, pero a medida que aumentaba la altura los apartamentos eran ms baratos, porque eran ms pequeos. Los pisos superiores albergaban por lo general slo habitaciones, en las que se apiaba una familia entera o incluso dos. De vez en cuando alguno se vena abajo, a causa de la aglomeracin excesiva de gente, para la cual no estaba preparado; aunque lo ms normal era que fueran destruidos por el fuego. Los apartamentos no tenan cocina, de modo que los inquilinos deban comer fro o ir a una taberna. Tampoco haba calefaccin en invierno. Por eso, muchas personas utilizaban braseros o cocinas de barro que se alimentaban con carbn. Los accidentes eran inevitables.

A pesar de estos incovenientes, los ciudadanos de Roma ni se planteaban ir a vivir a otro sitio. La ciudad les procuraba raciones semanales de grano o pan, de carne o pescado y de dinero suficiente para comprar algn capricho o invertirlo en las apuestas de los acontecimientos deportivos o los juegos con que pasaban el tiempo en las tabernas. Adems, ms de la tercera parte de los das del ao eran festivos. El trabajo no era en Roma la perpetua y pesada carga que soportaban en otros lugares del imperio. Un buen ejemplo de ello eran los lud Septemtilis, los festejos que celebraban el final del verano y la reanudacin de la actividad constante del senado, los tribunales y todo el funcionariado del Gobierno. Todo el mundo regresaba una vez terminado el verano, pero en Roma no tenan que incorporarse de inmediato a la cotidianidad. Los lud, los juegos, duraban quince das, durante los cuales el senado, los juzgados, los talleres y los negocios permanecan cerrados para que los ciudadanos pudieran disfrutar de las representaciones de teatro, los desfiles, las competiciones y los combates del foro y, sobre todo, las carreras que se ofrecan en los dos circos de forma ininterrumpida, a razn de veinticuatro carreras por da. El Gobierno haca todo lo posible para mantener contentos a los ciudadanos. A Jos le pareca del todo inaceptable aquello de vivir de limosnas, en lugar de ganarse la vida, y pasar semanas enteras del ao asistiendo a espectculos en lugar de trabajar. Primero pens quedarse un da para ver lo ms destacado, el famoso foro y los monumentos paganos, y emprender luego el regreso a Puteoli. Por otra parte, deba reconocer que haba disfrutado mucho con las carreras de cuadrigas de Cesrea. Quizs asistira a ver una o dos no a las veinticuatro antes de partir. Haba efectuado un largo camino para llegar all y no tena ninguna intencin de volver. La vida romana no era de su agrado. A l le gustaba ganar, no ser gratificado por no hacer nada. A la maana siguiente Jud condujo a Jos hasta el ro por un desorientador laberinto de calles y callejones. No tendris dificultad para encontrar la isla dijo el anciano, puesto que es la nica que hay en el Tber. Os esperar all cuando el sol inicie su ocaso. Despus de darle las gracias, Jos comenz a caminar por el arqueado puente que conduca a una extraa construccin que se hallaba en medio del ro. Uno de sus extremos tena la misma forma curva de la proa de un barco, pero era de piedra en lugar de madera, y detrs se alzaba un gran templo de roca de travertino, que estaba rodeado de galeras sostenidas por impresionantes columnas de piedra. Dejad paso! grit alguien por detrs al tiempo que propinaba a Jos un brusco empelln. ste se volvi enfurecido, con el cuchillo que llevaba prendido del cinturn ya desenvainado, y entonces vio al individuo que lo haba empujado. Era uno de los cuatro hombres que transportaban una silla de manos. En ella viajaba una mujer joven, rubia, aquejada de una palidez tan extrema que las finas venas de la frente y la garganta le destacaban de forma espectacular bajo la piel. De sus ojos cerrados resbalaban lgrimas y produca un horripilante ruido con su respiracin lenta y trabajosa. Jos se apart an ms. No deseaba ser testigo de la desventurada muerte de tanta belleza. Ahora ya poda distinguir las imgenes esculpidas en la especie de proa que presida la punta de la isla. La serpiente era el smbolo de Esculapio, el dios griego de la medicina y el edificio deba de ser por tanto un templo que estaba dedicado a l.

Al cruzar la isla, Jos corrobor su suposicin. Bajo las galeras, gentes de todas las edades, color y condicin aguardaban para entrar en el templo y suplicar al dios una cura para sus males. Jos pens un momento en su padre. Al menos Josu se hallaba rodeado de su familia y no de una multitud de desconocidos que se arracimaban en un templo pagano. Qu necios eran esos idlatras que buscaban el socorro de una estatua, de una imagen esculpida por un hombre cualquiera. Cuando el Dios Todopoderoso enviaba la enfermedad a una de sus criaturas, el afectado saba que era un justo castigo y rezaba para obtener el perdn, sin engaarse creyendo que hallara una mejora o una cura si viajaba a una isla extranjera que se hallaba en medio de un cenagoso ro de Italia. Jos posea la intolerante arrogancia de los jvenes y de quienes gozan de una robusta salud; adems, le resultaba ms cmodo desdear la necedad que compadecerse de los desgraciados que se apiaban en las galeras. Sin demorarse, cruz el otro tramo de puente. La ciudad quedaba en esa orilla. Sus ruidos le serviran para acallar el imborrable sonido de la respiracin de la mujer moribunda. Frente a l se extenda una calle abarrotada de personas, animales, sillas de manos que componan una abigarrada masa de colores cambiantes delante de un alto edificio circular que estaba rodeado de columnas y de una gigantesca escalinata. A la izquierda haba unos jardines, llenos de plantas y de populacho. Y, por encima de todo el trasiego y color, ms all del impresionante crculo de piedra y mrmol, se ergua un gran templo blanco que pareca reinar sobre Roma. Todo es tan enorme pens Jos mientras sala del puente y se adentraba en la ciudad. Tiene el aspecto que cabe esperar de la capital de un imperio. Advirtiendo su evidente condicin de extranjero, dos prostitutas pintarrajeadas acudieron cada una por su lado para poner en prctica sus artes de seduccin, con la intencin de robarle. An no haba dado ms de cuatro pasos ms all del puente, cuando una de ellas lo agarr del brazo izquierdo y la otra le oblig a rodearle el talle con la mano derecha. Las dos putas se lanzaron bufidos y maldiciones mientras Jos, en el centro trataba de zafarse de ellas. Saba que su cinturn, donde guardaba el dinero y el cuchillo, corra peligro, pero las mujeres lo tenan apresado. Con una fuerza increble, lo movan, retorcan, tiraban y presionaban sin tregua, ora en una parte del cuerpo, ora en otra. Al igual que cualquier marino, Jos haba sido abordado por prostitutas en todos los puertos que haba visitado. Los ladrones que merodeaban por los muelles a menudo trabajaban en colaboracin con expertas rameras. Los marineros ms viejos le haban avisado cuando era slo un chiquillo, y nunca jams lo haban sorprendido con la guardia baja. Hasta ese momento. Se senta un idiota rematado. En ese instante la mujer de la izquierda comenz a chillar. Ya no Profera insultos como antes, sino gritos de dolor.Al cabo de un segundo oy alaridos a su derecha. Acto seguido, qued libre. Jos mir con asombro a un hombre bajo y delgado que mantena agarradas por el pelo a las dos mujeres. Con el cuerpo doblado de dolor, stas sacudan la cabeza de un lado a otro, en un intento de soltarse. Con sus brazos nervudos, provistos de unos msculos duros como rocas y unas venas que parecan cuerdas, el desconocido zarande a las prostitutas. Al or sus alaridos ri, mostrando unos dientes pequeos cuya blancura contrastaba con su tez morena. La piel de cuello, cabeza y cara tena un brillo aceitoso. Estaba completamente calvo.

Solt a las mujeres y, con impresionante rapidez, les asest un puntapi en el trasero que las hizo caer de bruces. Forastero dijo a Jos, creo que me debis una copa de vino. Volvi a rer y, mirando a las mujeres, rectific: Que sean dos. Se llamaba Aquiles, segn dijo; luego precis que nunca haba tenido ningn problema en los talones. Era actor, originario de Atenas, pero no se consideraba ciudadano de ningn lugar en concreto, porque era miembro de una compaa que viajaba de teatro en teatro, de festejo en festejo, por toda la ribera del Mediterrneo. Tambin hago malabarismos, acrobacias, lucha y mimo. Lo que haga falta. Aquiles, que haba acudido a Roma con sus compaeros para los lud, como venan haciendo desde haca tiempo, cinco veces al ao, se asign por iniciativa propia las funciones de gua de Jos. No durarais ni una hora solo asegur en tono afable. De este modo, proporcion a Jos un hilarante da y un montn de informacin errnea. En el foro romano, frente al pequeo templo circular de Vesta, diosa de la casa y el hogar, le ofreci la siguiente explicacin: La forma redonda es para representar el orificio que tienen las mujeres entre las piernas, porque all seal un edificio alargado y bajo, que se hallaba cerca viven las sacerdotisas de Vesta. Les llaman las vrgenes vestales y estn al servicio del emperador y de los generales del ejrcito. Para conmemorar el valor de Augusto aclar, dirigiendo un enftico gesto hacia el arco de triunfo que tenan delante. Ya podis imaginar en qu tipo de proezas. A uno y otro lado, los blancos templos de mrmol decorados con elementos de vivo colorido parecan competir para reclamar su aten-cin. Aquiles los identificaba, y aderezaba las descripciones con comentarios soeces. Esa mole es el templo de Castor y Plux. Ya debis de conocerlos, puesto que se les considera los patronos de los marineros. Eran unos gemelos gigantes, y por eso su templo tena que ser de dimensiones gigantescas. Es uno de los mejores lugares de la ciudad para localizar a esos notables, los senadores. Aceptan sobornos en una mitad del templo y pierden el dinero jugando a los dados en la otra. All enfrente tambin corre el dinero. Esos hombres gordos que estn apostados detrs de las mesas son cambistas. A veces, cuando estoy muy aburrido, me sito cerca y les hago el favor de morder las monedas de oro y plata a las infortunadas vctimas de los cambistas. Aquiles solt una carcajada, y con ello exhibi su blanca dentadura. Me divierte doblarlas. Los cambistas me pagan para que me vaya. Hoy no iremos a importunarlos, porque no vale la pena perder el tiempo. Lstima que an no hayan vuelto los polticos. Se suben aqu Aquiles dio una palmada sobre una amplia tarima y pronuncian discursos en los que alaban las excelencias de sus personas. Al que consigue ser escuchado a ms de medio metro de distancia le erigen un templo en su nombre y le asignan el dinero de las multas que impone la ciudad a los que dejan que rebuznen sus asnos. Aquiles seal con la reluciente cabeza una construccin de dimensiones ms reducidas que las dems, provista de un prtico de slo seis columnas: Ese insulso edificio es la curia, el sitio donde se renen normalmente los senadores. Lo pusieron a la distancia justa del templo de Castor y Plux para que los nobles dirigentes de Roma hicieran un poco de ejercicio. Por lo general sus esclavos los llevan de un lugar a otro, pero para ir a recibir los sobornos se desplazan entre el gento valindose de sus aristocrticos pies. Jos observ la muchedumbre y concluy que no sera fcil atravesarla, ya fuera con una u otra finalidad. Haba vendedores de todo tipo de productos comida, vino, agua,

reproducciones en miniatura de los monumentales edificios, muchos soldados distribuidos en grupos de dos o tres, multitud de prostitutas que se les insinuaban o los insultaban a gritos, familias apiadas que compraban pastelillos para los agotados nios, esclavos que vestan tnicas a juego con el color de las literas que transportaban, nios que corran alocados sin reparar en las personas concentradas a su alrededor, hombres solitarios que lean poesa en voz alta a las pocas personas que fingan escucharlos, oradores instalados en las escaleras de todos los templos, que Peroraban apasionadamente sin dirigirse a nadie en particular. Jos no tena problemas para distinguir quines eran romanos yquines extranjeros, como l. Los forasteros elevaban con asombro la mirada hacia las monumentales columnas de los grandiosos templos que, ms altas que los troncos de cualquier rbol conocido, parecan sostener no slo los techos sino la misma bveda del cielo. Los romanos quedaban empequeecidos por las dimensiones de las estructuras de su ciudad, pero no daban muestras de reparar en su insignificancia. Utilizaban los templos, el foro y la ciudad con la desenvoltura de quien se halla en su propio territorio. Jos admiraba su espritu, pero no les envidiaba la vida que lo haba originado. No crea que esa vida sin espacio para respirar, en habitaciones que podan venirse abajo y sepultarlos en una tumba de ladrillos entre las ruidosas y atestadas calles fuera un precio justo por el privilegio de ser un ciudadano de la mayor ciudad del mundo, el corazn del imperio. Habis elegido un buen momento para realizar vuestro recorrido felicit Aquiles a Jos. La ciudad se encuentra casi vaca. Cuando regrese la gente del campo, el foro estar ms intransitable. Jos recibi con una carcajada el comentario. No pensaba que fuera tari pequeo coment. Era cierto. El atrio de los gentiles del templo ocupaba una superficie mayor que aquel centro neurlgico del imperio. El foro le haba decepcionado. La estrechez de espacio entre los edificios creaba una sensacin de desorden, de descuido incluso. Era como lo que haba ocurrido en la galera, cuando la reina Salom se haba empeado en llenar todos los espacios libres de su camarote con algo... mesas y taburetes trados de otros camarotes, braseros para quemar incienso, grandes calderos de agua para lavarse los pies diez veces cada poco rato... De igual manera, en el foro, algunos edificios, estatuas, arcos u obeliscos haban sido colocados donde estaban por el mero hecho de que all quedaba un espacio despejado. Abarrotado convino Aquiles, pese a que Jos no haba precisado tanto sus impresiones. Por eso Julio Csar aadi otro y despus Augusto mand construir otro ms. Quedan por all, detrs de la curia. Podemos ir si queris, pero antes propongo que comamos algo. Son como ste los otros foros? En absoluto. Aquiles irgui la barbilla con gesto altanero Son mucho ms imperiales. El juliano tiene un solo templo, que esta dedicado a Venus, frente al cual hay varias estatuas, imitaciones bastante logradas del estilo griego. All suele comprar la gente rica. Tiene dos largos soportales que estn llenos de tiendas donde se venden productos de lujo importados. Augusto se construy una cmara del trono al aire libre, donde recibe magnnimamente los regalos y dinero que le presentan los ern-bajadores. De vez en cuando da un banquete o pronuncia un discurso. El viejo y desordenado foro, el primero, es el autntico. All se oye el palpito del imperio en los melodiosos y engaosos reclamos de los vendedores ambulantes.

No iremos a comer lo que llevan en sus cestos, espero dijo Jos, alarmado. No he desayunado y querra tomar una comida en regla. Os llevara al Palatino, esa colina que est cubierta de rboles contest Aquiles con una mueca de pesar, para tomar un bocado con mi querido amigo el emperador, pero por desgracia se halla fuera de la ciudad. Me temo que deberemos conformarnos con la taberna que yo frecuento, en las proximidades del teatro. La comida es excelente y abundante y el vino, copioso y no del todo malo. El nico inconveniente es que est llena de actores. Si todos los actores son como vos, Aquiles, sta ser la comida ms grata que haya disfrutado en toda mi vida. Pocos pueden comparrseme en belleza replic Aquiles, pero son gente divertida. En efecto, lo eran, y Jos estuvo perfecto en su papel de pblico. Las risas y la admiracin con que celebr sus historias eran por completo sinceras. Aquiles y sus amigos narraron las aventuras que haban vivido en los teatros y en diferentes ciudades. Conocan bien Cesrea y tambin Jerusaln, mejor incluso que el propio Jos. Se divirti tanto que al acabar vaci la bolsa que llevaba sobre la mesa. Permitidme el honor de pagar la comida y la bebida que hemos tomado. Es demasiada plata, Jos seal el corpulento actor que estaba sentado a su lado. Entonces tomad algo ms, ahora o despus. Yo debo irme. La tropa de actores aplaudi a Jos mientras sala. Todos estaban contentos menos Aquiles. Pretenda aliviaros de la pesada carga de la plata sin que lo advirtierais, Jos dijo en tono lastimero. Ya me pareca, amigo respondi Jos con una sonrisa. Jud lo esperaba en el puente, junto a la isla. Jos lo divis al salir de la taberna, pues sta se hallaba justo al lado opuesto. Habis tenido un buen da? se interes Jud. Esplndido. El arconte Rufino ha regresado a la ciudad y confa teneroscomo husped en su casa, Jos. Me he permitido aceptar en vuestro nombre. Os parece bien? Por supuesto aprob Jos. Estaba seguro de que la cama en la que haba dormido la noche anterior era la de Jud. El anciano viva en un exiguo apartamento de dos habitaciones, en el cuarto piso de una nsula. Excelente se felicit Jud, dando una paternal palmada en el hombro de Jos. Os conducir a la casa de Rufino ahora mismo. He trado la bolsa de oro que me habis pedido que os guardara. 30 Jos descorri las cortinas de la entrada del dormitorio y sali al peristilo. Una vez all, se detuvo, a la sombra, para observar la tierna escena que se desarrollaba a corta distancia, en el patio. Una mujer peinaba la tupida melena caoba de la joven que se hallaba sentada en un banco contiguo a la fuente. El sol formaba un arco iris en el surtidor y arrancaba destellos de fuego al cabello de la muchacha.

Perdonad mi intromisin dijo Jos. Puedo pasar para dirigirme a la puerta? Voy a ir a la ciudad. Cuando la muchacha se volvi a mirarlo, l se qued sin aliento. Llevaba una tnica de lino amarillo, del mismo color que las flores de los tiestos de barro que aparecan dispuestos en torno a la fuente, y coma una granada que haba teido de un tono rosa intenso sus carnosos labios. Adelante lo anim. Slo me estoy secando el pelo. A continuacin, volvi de nuevo la cabeza para que la mujer continuara cepillndole el cabello. Con el movimiento, la tnica resbal por su hombro izquierdo, el lado donde se encontraba Jos. Al subrsela con dos de los dedos de la mano con la que sostena la granada, le resbalaron unas gotas de jugo por el cuello. Vais a mancharos la tnica, Dbora la rega la mujer. Tendr cuidado, Meneptah prometi la muchacha. No os enfadis. Todava es una nia pens Jos, que procura no enojar a su ama. Sin embargo, al desbocrsele el vestido haba asomado la redondez de un seno, y el sol que incida en el fino lino perfilaba un cuerpo de mujer. Mientras atravesaba el patio, contuvo el impulso de mirarla. Deseaba, no obstante, volver a or su voz. Era una criatura que careca de artificio, que an no haba tomado conciencia de su poder para conmover a los hombres. Francamente impresionado, Jos repar por el rabillo del ojo en aquellos pies desnudos que aparecan coronados por unas diminutas uas sonrosadas. Al arconte Rufino le haban ido bien las cosas. En su villa de las afueras de Roma posea extensos olivares y obtena pinges ganancias con la venta del aceite que extraa de su produccin de olivas. Tendra unos cincuenta y cinco aos de edad y, como no era despilfarrador, haba amasado una cuantiosa fortuna; sta le haba permitido comprar su casa de la colina Aventina y dejar la nsula de apartamentos del Transtiberino, donde viva antes. La noche anterior, durante la cena, haba hablado sin parar, abrumando a Jos con toda suerte de detalles. Ahora, desde la altura de la calle a la que daba la puerta de su casa, Jos contempl el Tber y los populosos barrios donde residan los pobres. Los logros de Rufino merecan un respeto. Despus de todo, no haca l algo parecido tratando de abrirse camino en el mundo y amasar fortuna? Aunque lo del aceite de oliva... Dnde estaba el espritu de aventura en esa clase de negocio? Bien mirado, Rufino se pareca demasiado a Josu. Durante la cena, cuando Jos explicaba cmo haba pasado el da en Roma, Rufino haba torcido el gesto y deplorado que hubiera tenido trato con actores y admirado los templos paganos. Sera la muchacha del patio la nieta de Rufino? O qu idea ms grotesca su esposa? El arconte le haba dicho que la madre de sus hijos, su honrada mujer, haba muerto varios aos atrs. No era raro que los hombres mayores se casaran con chicas jvenes. Jos descart con furia tan repugnante posibilidad y luego volc la ira contra s mismo. Qu te pasa, Jos de Arimatea? No le gustaban nada las sensaciones que lo haban asaltado momentos antes en el patio. Quiz le convendra ms acudir a un buen burdel en lugar de a los baos y al barbero, como era su intencin. Pero a quin poda pedirle que le indicara donde haba burdeles limpios? A Rufino? Jos sonri slo de pensarlo y enseguida se sin-o mejor. No, ira a asearse y a que le lavaran la ropa, y despus visi-tara el famoso circo Mximo. As podra abandonar Roma al da siguiente. Tampoco tendra gran incidencia en su vida el hecho de noquedarse para

ver las carreras. Mereca la pena prescindir de ellas con tal de perder de vista a tan fatuo anfitrin. Y a la muchacha de la granada. Se crea capaz de espiar entre las cortinas de su habitacin con la esperanza de volver a verla. La idea resultaba sin duda repugnante. Tras el bao y un vigoroso masaje, Jos se sinti como nuevo. El barbero manejaba con extrema pericia la navaja, y la tnica y el manto que le haban entregado los lavanderos presentaban mejor aspecto que si fueran nuevos. Jos se encamin a las tiendas del foro de Julio Csar, de las que le haba hablado Aquiles. No estara de ms averiguar qu mercancas importadas tenan ms aceptacin en Roma. Y las joyas de Belerin? Sera Roma un buen mercado para ellas? l siempre estaba interesado en una posible expansin de su negocio y, adems, all podra comprar regalos para Sara, su madre y su abuela. Dado que el circo Mximo quedaba en la base de la colina Aven-tina, resolvi visitarlo cuando regresara a la casa de Rufino, donde tendra que soportar otra tediosa cena, la ltima. Aunque procuraba por todos los medios no dejarse intimidar ni impresionar por Roma, la inmensidad de la ovalada pista y de las gradas de mrmol del circo lo dejaron estupefacto. La poblacin entera de Jerusaln llenara slo una pequea fraccin de los asientos. Entonces Jos comprendi realmente, impresionado de veras, el alcance de la talla de Roma. Rufino enseguida traslad a cifras concretas aquella impresin. Jerusaln tena poco ms de treinta mil habitantes y la capacidad del circo Mximo era de casi un cuarto de milln de espectadores. A continuacin hizo una pausa, para dar margen a que Jos elogiara su gran caudal de conocimientos, cosa que ste hizo de forma corts. S, al arconte siempre le haba agradado la precisin de los nmeros, y aparte, Dios le haba concedido el don de la memoria. se era, sin duda, el motivo por el que resultaba elegido arconte una y otra vez; los miembros de la sinagoga saban que l mantendra en orden todas las cuestiones econmicas. Hasta su patrono recurra a su buena memoria, asegur Rufino con una sonrisa de suficiencia. Jos se preguntaba cuntos minutos ms debera seguir escuchan-do a ese desagradable viejo antes de que sirvieran la cena. Qu era eso del patrono? pregunt sin mayor inters. Saba que le daba pie a lanzarse a una perorata, pero despus de todo, l era quien le proporcionaba la comida y la cama y sa sera la ltima velada en que tendra que soportar su aburrida compaa. No obstante, la explicacin que le dio Rufino sobre el sistema de patronos y clientes no le caus aburrimiento, sino irritacin. Resultaba intolerable la indignidad, la degradacin, la perpetua ansiedad que tenan que sufrir los clientes. A duras penas logr contenerse para no expresar el desdn que le producan los hombres capaces de tolerar tanta ignominia. ... el rey Herodes... deca Rufino. Pero eso son negocios replic Jos, elevando el tono. No es lo mismo que rebajarse al nivel del suelo.

S continu el arconte, su generosidad ha sido extraordinaria. El ao pasado nos regal un candelabro de oro. Nunca hemos lamentado el haber puesto por nombre a nuestro lugar de culto la Sinagoga de los Herodienses. Jos sinti el malicioso impulso de comentar que hara saber a Herodes lo encantados que estaban Rufino y sus amigos la prxima vez que cenara en su palacio, pero lo reprimi. Las personas que haba conocido en Roma slo saban de l que era un comerciante y propietario de barco que visitaba por primera vez la ciudad. El portero de Rufino entr en el saln para anunciar la llegada de Aurelio Hermias. Con un poco de suerte, comeremos ya, pens Jos. No saba que Rufino esperara a un invitado. No caba, sin embargo, hacerse grandes ilusiones con respecto a una persona que aceptaba cenar en casa del arconte. Lo ms probable es que se tratara de alguien tan desagradable como l. Los hechos demostraron a Jos que estaba equivocado. Aurelio Hermias era bastante ms joven que el arconte y cien veces ms interesante. Posea una de las tiendas que haba visitado Jos en el foro juliano aquella tarde, un establecimiento donde se vendan magnficas alfombras persas, zapatillas y lujosos ornamentos de bronce. Jos tom asiento en la mesa, saboreando de antemano la conversacin que iba a desarrollarse en torno a ella. No se pusieron a hablar de negocios directamente. Primero Hermias formul la pregunta de rigor: Qu le pareca Roma? Con absoluta sinceridad, Jos respondi que la encontraba asombrosa. Un diplomtico y hbil retrico coment Hermias a Rufino con una carcajada. No hicisteis suficiente justicia a este hombre al hablarme de l.El arconte se puso muy tenso. Entre tanto, Jos dirigi una sonrisa a Hermias. A partir de entonces se estableci un clima de complicidad entre ambos. Hermias era el mximo responsable de la gerusa de la sinagoga, el consejo de ancianos que mediaba en las disputas entre sus miembros. Me vanaglorio al pensar que an me quedan algunos aos de vida antes de sentirme un anciano brome Hermias. De hecho, me concedieron ese honor porque mi familia es saducea. Como la ma no perdi ocasin de precisar el arconte. Y la ma terci Jos. Mi abuelo era miembro del sanedrn antes de que el rey Herodes aboliera sus poderes, y acabara de paso con la vida de mi abuelo. Lo dijo sin darle importancia, intentando mantener el tono humorstico que imprima Hermias a la conversacin. La religin y la opresin del judaismo no eran, sin embargo, temas que se tomaran a la ligera aquellos judos, los cuales componan una reducida minora en pleno centro del poder imperial. Jos se arrepinti de inmediato de la imprudencia cometida, al tiempo que el arconte se enzarzaba en una descripcin del constante escrutinio que se vea obligado a mantener sobre el almacn que distribua el subsidio otorgado por el Gobierno a los ciudadanos de Roma. Julio Csar y ms tarde Augusto haban dictado una normativa especial para los judos. Los das de distribucin deban fijarse de manera que se respetara el sabbath, pero los administradores de los almacenes cambiaban con frecuencia y, cada vez que nombraban uno nuevo, l tena que enfrentarse a l, informarle de la normativa y a menudo solicitar el apoyo de un funcionario de rango superior. Realizis una labor admirable, Rufino lo interrumpi con pericia de experto Hermias para, acto seguido, cambiar de tema sin ofender al arconte. Cuntas personas creis que debera invitar a la celebracin de la mayora de edad de mi hijo? A todos los de la gerusa? A toda la congregacin?

Rufino precis el nmero exacto de componentes de ambos grupos y luego el coste que representaran en comida y vino, siempre y cuando Hermias se andar con tino en las compras. Jos se esforz por no cruzar una mirada con Hermias, por temor a echarse a rer. Cuan afortunado sois, Hermias, con la perspectiva de tan dichosos acontecimientos. Un hijo que pronto cumplir la mayora de edad, y cuatro varones ms tras l. Mi querida esposa me dio nueve hijas. No entiendo qu pecados he podido cometer para recibir estecastigo. Sus hermanas dieron a sus maridos cinco robustos varones en quienes depositar su orgullo. Vergenza debera daros hablar as, Rufino. Vuestras hijas son una honra para vos, todas sin excepcin. Y os han dado muchos nietos. Pero ellas se deben a su marido y no a su padre. Quin cuidar de m en la vejez? Slo me queda Dbora, y cuando se case me dejar solo. En la mesa haba un cuenco con higos y granadas. Jos revivi la imagen de la roja gota de zumo de granada que resbalaba sobre la blanca piel de la muchacha del patio. Dbora. Arconte dijo, quiero casarme con vuestra hija.

31 Rebeca y Sara estaban arrodilladas en el huerto, limpindolo de las malas hierbas que Antoco haba omitido arrancar. La tierra, cavada haca poco, exudaba humedad y un fuerte olor acre. La llegada de las primeras lluvias haba endulzado el aire. Cada ao me alegra ms el final de la estacin seca dijo Rebeca. El siroco vuelve quebradizos estos huesos de vieja. S, huesos de vieja repiti, entre risas, Sara-. A m me crujen ms las articulaciones cuando me arrodillo que a ti. Me he estado planteando seriamente la posibilidad de azotar a Antoco confes Rebeca. Los esclavos deben hacer todo lo que les mandan, y estoy segura de que dej ms hierbas de las que arranc. De nio, Jos sola dejar el huerto preparado para plantar sin una sola mala hierba. Cmo creis que ser, Rebeca? Quin? Quin va a ser? La nueva esposa. Ser ancha de caderas y tendr buenos pechos para amamantar a la criatura. se es el nico requisito. Ya sabes lo que nos dijo Abigail la semana pasada: Jos encarg a los sacerdotes del templo que le buscaran candidatas. Estn intentando encontrar una viuda con hijos, para tener la certeza de que es frtil. No puede superar en edad a Jos en ms de diez aos, porque sino le quedara poco tiempo de fecundidad. Sabes perfectamente, Sara aadi, mirndola con afecto, que ella no significar nada para Jos. Eres una persona sensata y no debelas martirizarte de este modo. La vida

debe aceptarse tal como se presenta, y este matrimonio es la nica va para evitar el divorcio.La sola idea de imaginarlos juntos me vuelve loca. Djate de tales pensamientos, tonta. T no eres una mujer cualquiera. Eres la esposa de mi nieto, y l te quiere. Derramar su simiente en esa mujer sin poner ms sentimiento que si estuviera montando una oveja, o una puta. Ya debes saber que los hombres son as. Normalmente se descargan, y slo raras veces hacen el amor. Nunca he querido pensar en esas cosas reconoci Sara al tiempo que se sentaba sobre los talones. Crees que ha ido con prostitutas? Seguro. Durante la mitad del ao es marinero y, segn me han contado, en los puertos hay ms burdeles que tabernas. Quin te lo ha dicho? No me lo ha dicho Jos, si es eso lo que pensabas. Fue una esclava, una peluquera, que tenamos por la poca en que vivamos en Jerusaln. Haba trabajado en un burdel muy distinguido. De peluquera o... de lo otro? Nunca se lo pregunt. La verdad es que me dejaba muy guapa con los peinados que me haca.. Todava te ves guapa, Rebeca. Mientes muy bien, hija. A m me puedes contar todos los embustes que quieras, pero no debes mentirte a ti misma. Los malos tragos hay que afrontarlos de cara. Es un hecho inevitable que, a su regreso, Jos tomar una segunda esposa y tendr un hijo con ella. Comprar una casa en algn sitio, y mobiliario, y la tratar con respeto y generosidad, porque ella se lo merecer. Tambin pasar parte de su tiempo all, porque querr a su hijo; no me cabe duda de ello. Pero en su corazn t seguirs siendo su esposa, su nica esposa. Estoy tan segura de eso como de que el sol se pondr hoy y volver a salir maana. Te creo, Rebeca. Aprender a afrontar lo que me espera. Sara hizo trizas las hierbas que tena en la mano. Ojal sea muy fea. S, horrorosa convino Rebeca. A Abigail y a m nos gustara que tuviera pelos bien negros en el bigote. 32 Quiero casarme con vuestra hija. Jos tena la mirada fija al frente, como si leyera en el aire las palabras que acababa de pronunciar. No era posible que hubiera dicho aquello. No poda ser.Saba, con todo, que aquellas palabras haban brotado de sus labios, y que haban quedado flotando en la habitacin. Ni hablar! contest con firmeza el arconte Rufino, elevando la voz, aunque sin llegar a gritar. Jos trag saliva. Fue tanto el alivio experimentado que le costaba hasta respirar. Vamos, Rufino intervino Aurelio Hermias, en un intento de suavizar la situacin , no hay necesidad de hablar con tanta dureza. Ya sabemos que no queris desprenderos de Dbora, y es comprensible, pero tampoco debis conduciros as con este joven. Rufino murmur algo incomprensible, que Hermias le hizo repetir. Es que ha sido tan repentino, tan imprevisto... Os pido perdn por mi rudeza aadi, dirigindose a Jos, con admirable dignidad.

Jos se apresur a responder, pero slo consigui hilar incoherentes frases en una mezcla de latn y griego. Viendo que Rufino no lo comprenda, respir hondo y volvi a comenzar. No es preciso que os disculpis, arconte. La culpa ha sido ma. Os pido perdn por mi impetuosidad, y retiro lo que he dicho. Veis? Todo arreglado zanj Hermias, y alz la copa de vino. Bebamos. Observ a Jos con viva curiosidad. ste rehuy la mirada, acuciado por la necesidad desesperada de abstraerse del embrollo que haba creado y de la incomodidad a que haba dado lugar. Lo nico que acert a hacer fue levantar la copa y apurar su contenido. Estaba vaca. Qu ridculo. Al tratar de reprimir la espantosa carcajada que pugnaba por aflorar a su boca, se atragant. Comenz a toser, asfixiado, y Hermias se inclin para darle unos golpecitos en la espalda. Lo siento dijo con voz entrecortada cuando por fin logr aspirar un poco de aire. Un poco de agua? ofreci Hermias solcito. Jos asinti con la cabeza. Rufino dio una palmada para reclamar la presencia de un criado. Hermias le prest otro servicio. Mientras Jos beba el agua que le llevaron, coment que Roma fatigaba a los visitantes ms de lo que estos advertan, absortos como estaban en contemplar las maravillas que ofreca la ciudad. Vuestro joven husped debera tal vez abreviar la velada y acostarse pronto para disfrutar de un largo reposo restaurador. No os Parece, arconte? Rufino le dio la razn de inmediato.Jos dorma con sueo inquieto y agitado. Cuando Dbora le puso los dedos en los labios, se despert al instante. Chist musit la muchacha, no hagis ruido. Llevaba una pequea lmpara de la que suba una baja y frgil llama. Su oscilante luz se reflejaba en las pupilas de sus oscuros ojos. Su cara no era ms que una plida mancha rodeada de oscuridad. Lo he odo susurr con voz afanosa, impregnada de temor. Estaba escuchando en la puerta. Os he odo hablar del teatro... y del circo... y de m. Oh, por favor, haced que mi padre diga que s. Nunca me deja ir a ningn sitio. Haced que consienta que me case, y llevadme con vos. Aunque Jos slo tena veinticuatro aos, viendo el infantilismo de la muchacha se sinti como si tuviera doscientos. Era posible que quisiera casarse con un hombre slo porque quera ir al teatro o a las carreras de caballos? Era posible que fuera tan ignorante? Que no supiera lo que realmente significaba el matrimonio? Se incorpor en la cama, y tras apartar la mano de la joven de su boca, le acerc los labios al odo. El pelo le ola a colonia de flores, y a leche el aliento que despeda con su agitada respiracin. Debis regresar a vuestra habitacin susurr Jos en un tono an ms bajo del que ella empleaba. Nunca vayis a la habitacin de un hombre, Dbora. La muchacha se puso a llorar. Tranquila, tranquila susurr Jos. Marchaos. Id a acostaros. Pero yo quiero irme con vos. Habis dicho que querais casaros conmigo. Se arrebuj en la cama y la lmpara oscil peligrosamente en su mano, derramando un poco de aceite. Jos se apresur a apagar la llama para impedir que se incendiara la ropa. Entre la oscuridad, senta la calidez de aquel cuerpo agitado por los sollozos. No me hagis marchar oy que le deca al odo; con los brazos tendidos, lo buscaba a tientas, rozndole el pecho, los hombros, el cuello. Jos reaccion de modo involuntario, con una incontrolable ereccin.

No insisti, elevando la voz. Marchaos, Dbora. Alarg las manos hacia ella con intencin de empujarla y not la blandura de su contacto. No repiti. Sus dedos, no obstante, comenzaron a acariciarla como por impulso propio, recorriendo el contorno de sus pechos, el suave cuello donde haba cado la roja gota de zumo. Enseguida recobr el control. Entonces traslad las manos a su cintura y tomndola con firmeza, la baj de la cama.Marchaos ahora mismo. Hablo en serio. _S? S. Marchaos. Convenceris a mi padre para que me deje casarme con vos? Iros. Har lo que sea si os vais. Marchaos, Dbora. Cuando se hubo ido, slo qued su perfume y el aceite derramado. Y un frustrado ardor que impidi conciliar el sueo a Jos hasta el cabo de varias horas. A la maana siguiente abandon la habitacin atenazado por el nerviosismo, con el temor de que alguien los hubiera odo, supiera que ella haba estado all, que l la haba acariciado... Deba olvidar aquello. Deba dar las gracias a su anfitrin, despedirse y partir sin ms dilacin. El portero lo aguardaba en el peristilo. Ha venido a veros un hombre, seor. Est en el saln con el amo. Quin poda ser? Por un instante Jos consider la posibilidad de que el osado Aquiles estuviera escandalizando al arcme, pero enseguida cay en la cuenta de que deba de ser Jud o alguno de los hombres que haba conocido a travs de ste. Estupendo se dijo, as podr despedirme de l y agradecerle su acogida. Nicolaus! Con la sorpresa y la alegra, Jos tropez en el umbral de la gran zona de recepcin contigua a la entrada principal. Una vez hubo recobrado el equilibrio, corri a abrazar a su amigo, en cuyo rostro se adverta que sus esfuerzos por reconciliar a Herodes haban dado fruto. Arconte Rufino dijo Jos, recordando en el ltimo momento las exigencias de la cortesa, permitidme que os presente a mi amigo Nicolaus de Damasco. Ya me he presentado yo mismo, Jos, y el arconte me ha recibido con suma amabilidad mientras vos desperdiciabais la maana durmiendo, granuja. Ahora deberis apuraros, y encontrar un barbero muy rpido. Tenemos una cita a la que no podemos faltar. No os preocupis, ya he comunicado a vuestro anfitrin que iba a llevaros conmigo. Luego se volvi hacia el arconte: Volveremos, descuidad prometi al tiempo que esbozaba una amplia sonrisa. Estoy impaciente por conocer a la dama. Esta noche explic Rufino, tras un carraspeo. He dedicado muchas horas a reflexionar sobre mi precipitado arrebato emocional, Jos, y me he dado cuenta de que me haba equivocado por completo. Mientras os esperbamos, he informado a vuestro noble amigo de los esponsales entre vos y mi Dbora. Jos sinti como si le hubieran dado una patada en el estmago. De modo que Rufino estaba enterado de lo que haba ocurrido la noche anterior. Quizs haba incluso visto entrar o salir a Dbora de su habitacin. Estoy atrapado gimi para s, pero luego se corrigi: Yo mismo me he metido en la trampa. En realidad Rufino no saba nada de la escapada nocturna de su hija. Lo que s saba, porque Nicolaus se lo haba dicho, era que Csar Augusto, emperador de Roma, haba invitado a Jos a ir a su residencia de la colina Palatina.

Ningn conocido de Rufino haba puesto un pie en las dependencias privadas del emperador; ni siquiera saba de alguien que conociera a una persona que hubiera tenido ese honor. Y ese Jos de Arimatea iba a conocer al emperador. En persona. En su casa. De ello se deduca que el visitante de Jerusaln era un hombre en extremo importante y poderoso. A Rufino le convena por tanto establecer con l la estrecha alianza que garantizara su matrimonio con Dbora. Apenas era capaz de contener su entusiasmo, impaciente por ir a la sinagoga a contrselo a todo el mundo. No hay de qu preocuparse asegur Nicolaus a Jos. Las leyes de Roma no permiten la poligamia. Puesto que ya tenis una esposa en Israel, no podis convertiros en el marido de una ciudadana romana. Jos le haba explicado el apuro en que se hallaba y, de paso, le haba reprochado que lo hubiera empeorado con su intervencin. Si no hubierais comentado a Rufino que iba a ver a Augusto... Pero lo he hecho, y es la verdad. Ya os he dicho que Roma no permitir el matrimonio; as que ms vale que os olvidis de eso y os alegris de esta oportunidad de conocer al emperador. Nicolaus, no me atrevo a ir a su casa. El Csar, la cabeza suprema de todo el imperio de Roma. No puedo. Fijaos en mi aspecto. Necesito un atuendo mejor, unos zapatos adecuados. Parezco un pescadero del Transtibenno. El experimentado Nicolaus esboz una sonrisa. Era reconfortante, dijo, ver quejse era un ser humano normal. En algunas ocasiones haba dudado que hubiera algo en el mundo capaz de amedrentarlo. Augusto ver con buenos ojos lo que a vuestro parecer podra considerarse un defecto. l es partidario de la simplicidad, deplora la ostentacin. Ya lo comprobaris.Jos lo comprob, en efecto. No poda dar crdito a lo que vea. La residencia de Augusto apenas era mayor o ms lujosa que la alquera que Josu posea en Arimatea. Los nicos indicios que delataban la condicin real de su propietario eran los magnficos uniformes de los guardias y los elaborados atuendos de los esclavos. Hasta el palacio de segundo orden que Herodes haba construido en Jerusaln era diez veces ms lujoso que la casa donde viva el emperador de Roma. Augusto se encontraba en un jardn contiguo a la casa, inspeccionando las hojas amarillentas de una higuera al tiempo que hablaba muy serio con dos hombres, jardineros sin duda, cuya indumentaria aventajaba en elegancia a la del emperador. Nicolaus y Jos permanecieron discretamente junto al cenador de la entrada, a la espera de que Augusto advirtiera su presencia. En cuanto los vio, ste despidi a los jardineros con la advertencia de que deban abonar mejor la tierra y luego se dirigi hacia los recin llegados. Sin lograr evitarlo, Jos se qued mirando con fijeza al hombre ms poderoso del mundo. El emperador guardaba poca semejanza con el bello retrato de juventud que se reproduca en las monedas de oro que Jos llevaba en la bolsa. Estaba bastante gordo y tena el cabello tan ralo que se le vean perfectamente las manchas del cuero cabelludo. Vesta una tnica de tosco lino, ceida con una cuerda que comenzaba a deshilacharse en las puntas. Cuando Augusto se hallaba a pocos pasos de ellos, Nicolaus se encorv para observar con gran atencin un insecto que estaba posado en un arriate.

Princeps dijo el anciano, es posible que esta rara especie de mosca sea digna de estudio. Nunca haba visto un ejemplar igual. ste es Jos de Arimatea, el joven capitn de barco judo del que os habl. Jos ignoraba si deba arrodillarse ante el emperador, pero su in-certidumbre dur poco, porque Augusto le pos las manos en los hombros y le sonri. Bienvenido a mi casa lo salud y a Roma. Nicolaus me ha dicho que es la primera vez que visitis la ciudad. Luego apart las manos de sus hombros para dar un par de palmadas y volvi a sonrer a Jos. Iba a pedir un poco de agua de cebada, aunque, si prefers vino... Prefiero el agua de cebada, princeps respondi Jos, utilizando el ttulo que haba odo emplear a Nicolaus. No quera faltar en nada a la correccin. Al mirar el sonriente rostro del emperador, haba advertido que la sonrisa no alcanzaba a sus Pequeos ojos castaos. No haba enojo ni hostilidad ni emocin al-guna en ellos. Estaban midiendo, sopesando, reuniendo datos antes de formular un juicio sobre el desconocido que observaba. Jos sinti un escalofro en la espalda, convencido de hallarse en presencia de un hombre de inteligencia superior a la normal, que posea un poder ilimitado y no vacilaba en hacer uso de l. Dos esclavos acudieron presurosos y se postraron ante el emperador, a la espera de sus rdenes. Nicolaus? Vino o agua de cebada? pregunt Augusto. Agua, por favor. Una jarra de agua de cebada y algo para acompaar indic Augusto a los esclavos. Volvi a sonrer y mir a Jos: Espero que el refrigerio sea de vuestro agrado. Lamento tener que irme. Me reclama el trabajo. Pero Nicolaus est al corriente del pequeo problema al que tal vez vos podis dar solucin. l os lo explicar. Estar en deuda con vos, Jos de Arimatea, si podis serme de ayuda en esto aadi, al tiempo que le daba un breve apretn en el brazo. Aunque la presin de los dados le haba causado el mismo efecto que una tenaza, Jos no se alarm, pues esa vez el emperador le haba sonredo con todo el semblante, incluidos los ojos. Si bien no alcanzaba a imaginar cmo podra l solucionar un pequeo problema de Augusto Csar, estaba dispuesto a hacer cualquier cosa que ste le pidiera. Haba sucumbido por completo al hechizo del misterioso encanto que mantena ligadas a millares y millares de personas al emperador de Roma. Ayudadme a ponerme en pie, si sois tan amable, Jos. Me he quedado agarrotado. En el tono de voz de Nicolaus haba cierta hilaridad y tambin simpata: su joven amigo pareca estar prendado, herido por los dardos de Cupido. A qu viene tanto inters por las moscas? pregunt Jos mientras lo ayudaba. Creis que son dainas para las higueras? Slo s una cosa sobre las moscas, Jos respondi Nicolaus al tiempo que estiraba alternativamente sus largos brazos y piernas, que son una plaga. Lo que ocurre es que cuando Augusto est de pie, siempre busco un motivo para permanecer cerca del suelo. Es muy susceptible en lo que respecta a su estatura y, como soy tan alto, prefiero no incomodarlo. Pero si es ms bien alto, Nicolaus. Yo tena que doblar el cuello para mirarle a los ojos. Nicolaus resolvi esperar un tiempo antes de decir a Jos que Augusto llevaba unas sandalias provistas de unas suelas de varios centmetros de grosor, que elevaban su

estatura. No haba razn para re-bajar la imagen de su nuevo hroe, y menos cuando pareca que Jos le haba cado simptico al emperador, no slo porque fuera considerablemente ms bajo que l. El agua de cebada y el algo para acompaar result ser casi un festn, compuesto de vino adems de agua, pan, quesos, carnes fras y un surtido de fruta y pasteles. Los dos comieron con apetito, instalados en una mesa que se hallaba a la sombra de unos rboles. Nicolaus aprovech para detallar a Jos el buen desenlace de su misin. Mientras esperaba a ser recibido por el emperador, se haba presentado otro visitante imprevisto con un squito de cientos de esclavos que cargaban regalos de toda clase, desde tigres enjaulados a cofres de oro llenos de mirra. Se trataba de Aretas, el nuevo rey de Nabatea. Mientras Silaeo se encontraba en la corte de Augusto denunciando al rey Herodes y Nicolaus se hallaba de camino a Roma, el viejo rey Obodas haba muerto y Aretas haba aprovechado la ocasin para autoproclamarse rey. Aquel presuntuoso acto, una infraccin de la ley romana mucho ms grave que la alocada aventura militar de Herodes, haba desplazado el objetivo de la ira de Augusto. Aretas lleg, con todo, acompaado de abundantes pruebas de su lealtad al mandatario de Roma y, adems, haba hecho las delicias de Nicolaus con su elocuente, apasionada y pormenorizada descripcin de la hipocresa e inmoralidad de Silaeo, amn de toda suerte de defectos capaces de destruir su reputacin. La reina Salom, entre tanto, haba realizado una magnfica labor de zapa, repitiendo los traicioneros comentarios que Silaeo haba expresado contra los dirigentes de Roma y aadiendo algunos de su propia cosecha. Una vez acabamos unos y otros, en comparacin con las iniquidades de Silaeo el delito del rey Herodes pareca una mera travesura concluy Nicolaus. Qu le van a hacer? De momento est en la crcel. Lo ejecutarn, supongo. Y ahora, decidme, cul es el servicio que debo prestar al emperador? Mi pobre Jos, me temo que vais a necesitar la legendaria sabidura del rey Salomn para proporcionar a Augusto lo que desea. Veris, Salom llevaba una pulsera que suscit una admiracin extrema en su arruga la emperatriz. Salom afirma que vos se la regalasteis. Livia, que tiene dominado al emperador, le har la vida imposible hasta que ste le consiga una igual; o, a ser posible, dos, para as superar a Salom. Jos sinti una amarga decepcin; esperaba que le pidieran algn acto de valenta, alguna proeza, algo ms espectacular. A mi abuela le regal tres, y todas son ms hermosas que la que utilic para lograr de Salom una carta de presentacin para el rey Herodes. Ah, s, lo recuerdo, aunque no saba cmo la conseguisteis. Bien, si vuestra abuela est dispuesta a desprenderse de las pulseras, no habr problema. El emperador mandar correos para que las traigan a Roma con la misma celeridad con que transmiten los despachos rutinarios, como declaraciones de guerra y cuestiones por el estilo. Me parece, sin embargo, que vamos a necesitar las tres. As Augusto podr dar dos a Livia y, cuando sta se haya cansado de pavonearse delante de Salom, dar la tercera a sta. Mujeres...! Con esta imprecacin, Nicolaus expres toda la exasperacin y frustracin acumulada por alguien que, como l, haba sobrevivido a la corte de Cleopatra. Bajaron despacio por la ladera del monte Palatino, disfrutando de la perspectiva de Roma. Querrais hacerme un favor, Nicolaus? pregunt Jos.

Si est en mis manos y no me requiere mucho esfuerzo; y si vos me hacis otro a m. He ofrecido al rey Aretas un camarote en vuestra galera para el viaje de regreso a Cesrea. Salom se quedar a pasar el invierno con Livia. Jos sonri. Sera un placer transportar al nuevo rey de Nabatea, sobre todo si no tena que soportar a la reina Salom. Con o sin tigres? brome. Sin, siento tener que decir. Le he puesto como condicin que no lleve ms de veinte sirvientes. Gracias, Jos. Y ahora, cul es el favor? Que me saquis de esa casa. Dormir en un rbol, si es preciso, pero no puedo pasar otra noche all. Es fcil. Podis dormir en el suelo de mi habitacin, en la residencia del emperador. Apostara que estaris ms cmodo que yo en la cama. Nos iremos maana al amanecer, le plazca a Aretas o no. Nos conviene partir antes de que empiecen los juegos. Aparte, tengo que llevar la buena noticia a Herodes lo antes posible. Jos se mostr plenamente de acuerdo. Si de l hubiera dependido, no habra esperado hasta el amanecer. Acompaadme a la casa. As podris impresionar a Rufino despus de que le haya anunciado la imposibilidad de la boda propuso. Luego os invitar al mejor vino que tengan en Roma para celebrar la conclusin de este asunto. Mi libertad! A continuacin se puso a hacer alocadas cabriolas en pleno foro. Rufino haba reunido a la plana mayor de la sinagoga: el archisinagogo Gadias, Hermias, el presidente de la gerusa que haba conocido el da anterior, Jud, el presbtero en cuya casa se haba alojado la primera noche, y otro anciano llamado Marcio. Los haba congregado en su casa para que actuaran como testigos de los esponsales, y tambin de la conformidad de Jos al ketubah, el contrato en el que se especificaba la dote de la novia, la cantidad que corresponda pagar al novio, la compensacin financiera que debera pagar el marido a la esposa en caso de una eventual separacin o divorcio y otras cuestiones de carcter econmico. El arconte lo haba redactado y escrito en la mejor vitela, con su pulcra y ntida letra que tantos elogios suscitaba entre los miembros de la sinagoga cuando presentaba algn documento asociado a sus responsabilidades de arconte. Jos, que era una buena persona, se senta abrumado por el trastorno que iba a causar a Rufino. De todos modos, deba hacerlo, as que se decidi a exponerle, delante de testigos, el motivo por el que no poda llevarse a cabo la boda. Tres horas ms tarde el arconte moj una pluma recin afilada en un tintero y la ofreci a Jos, para que firmara el ketubah. Momentos despus Dbora entr en la habitacin con su doncella. Llevaba el pelo recogido en un tocado, sujeto con agujas de marfil talladas en forma de flor. La tnica de seda, de un tono verde plido, iba ceida a su cuerpo con cintas doradas, en dos hileras segn la usanza romana, una a la cintura y otra por debajo de sus firmes y abultados senos. En el borde de la tnica haba una cenefa de flores bordadas con hilo de oro y, bajo ella, un delicado entramado de cordones dorados calzaba sus menudos pies. Tena las mejillas arreboladas, los labios rojos como si hubiera estado comiendo granadas, e iba perfumada con un aroma primaveral. El arconte tom la mano de su hija y la mano con que Jos haba firmado el contrato, y las situ juntas sobre la palma de su mano. Luego pronunci la bendicin con voz solemne, y as concluy la ceremonia. El ama se llev a Dbora, Nicolaus se despidi con diplomacia por los dos y despus se fue en compaa de Jos.

De acuerdo con la ley juda, Jos era a todos los efectos el marido de la hija de Rufino. La ley romana, segn haba declarado sin titubear el archisinagogo, careca de importancia a los ojos de Dios. La boda se celebrara, de todas formas, en Jerusaln, donde no poda cuestionarse la legalidad de una unin poligmica. Rufino asistira eUa, como era natural. Toda su vida haba deseado realizar un peregrinaje a la Ciudad Santa. Su nuevo yerno lo transportara hasta all, Junto con Dbora y su doncella, en uno de sus lujosos barcos.Todas estas cuestiones estaban especificadas en el ketubah, junto con el requisito de quejse proporcionara a su esposa una casa y criados, as como un millar de siclos que deberan guardarse en el tesoro del templo, aparte de correr con los gastos de la casa, vestuario y necesidades varias. La dote de Dbora consista en doscientos ureos de oro, que su padre le guardara por cuestin de seguridad. He intentado ayudar, Jos, pero me han ganado la partida se lament Nicolaus . Lo siento de veras se disculp al tiempo que volva a llenar su copa y la de Jos. De todos modos observ tras tomar un largo trago, la novia es una criatura deliciosa. Muchos os envidiaran, reconocedlo. Una virgen siempre es algo que se valora. Jos apur de golpe la copa. Estaba resignado a correr con las consecuencias de su error, y no tena nada que decir. Adems, no estaba dispuesto a expresar en voz alta sus pensamientos sobre la muchacha a quien haba jurado por escrito honrar como esposa. Ese matrimonio tena como finalidad los hijos y no el sexo. Deba recordarlo. No era precisamente motivo de orgullo el que ya lamentara los meses que deberan transcurrir antes de que se consumara el matrimonio. La tnica de seda haba cubierto, pero no disimulado, el cuerpo de su novia. 33 Se supona que tenas que engendrar un hijo y no casarte con una nia! Sara agarr lo primero que encontr a mano y se lo arroj a la cabeza. Por desgracia se trataba del arpa que le haba regalado el bardo Nancledra, un objeto por el que senta un afecto especial. Al chocar contra la pared sus cuerdas produjeron un horrible sonido, de rabia y desesperacin, y luego al caer al suelo el armazn se quebr con un seco crujido. Sara prorrumpi en llanto. Fuera de aqu grit entre sollozos. No quiero ver tu cara en mi casa. Ni en mi cama. Jos se fue a exponer sus penas a su abuela, junto con la peticin de que le devolviera las pulseras que le haba regalado.Rebeca se ech a rer de forma afectuosa. Perdname, Jos. No es que me divierta tu situacin. La vida es cmica, pero no as las vidas de las personas que amamos. Toma las pulseras; ya me traers otras. Creo que deberas ausentarte de Arimatea por el momento. Tienes la obligacin de construir o alquilar una casa en Jerusaln. Eso te mantendr ocupado un tiempo y luego ya veremos si puedes volver a casa. Llvate a Antoco. l har de mensajero y tambin puede serte til en otros sentidos. Ah... Jos, no sera buena idea que te alojaras con tu ta Abigail. A Jos le complaci tener a Antoco de acompaante, pues aunque toda su familia reprobaba su decisin, el chico al menos conservaba intacta su admiracin por l y deseaba estar a su lado.

El chico. Antoco ya no es un chico, se record Jos. El asustado y receloso chiquillo de la calle de los Perfumistas de Alejandra era ahora un hombre educado y competente que mereca, por cierto, la oportunidad de labrarse su propio camino en la vida. En el trayecto de Arimatea a Jerusaln, Jos particip tales pensamientos a Antoco y le hizo una generosa oferta. Con tu inteligencia... sobre todo con tu talento para las matemticas... puedes llegar a donde te propongas, Antoco. Puedes ser profesor o, si lo deseas te prestar el dinero para que montes un negocio. Slo tienes que decidir lo que quieres hacer con tu vida. Te conceder la libertad. Ya s lo que quiero. Estupendo. Qu? Me gusta ser vuestro siervo y quiero ser vuestro amigo. Llevadme all donde vos vayis. En cuestin de das, Jos se dio cuenta de que apenas conoca Jerusaln. Los nicos sitios con los que en realidad estaba familiarizado eran el templo, la vinatera que haba descubierto Micah, la casa de Abigail y los dos palacios del rey Herodes. Incluso en las populosas y estrechas calles de la ciudad baja, nunca se haba fijado en las caras de los tenderos ni de los transentes; los haba visto slo como componentes de una multitud. Entonces comenz a mirar con otros ojos y a raz de ello sinti un creciente orgullo por su gente y su ciudad. Desde su ms temprana in-rancia le haban dicho que haba sido objeto de una singular bendicin Por nacer judo y ser miembro del pueblo elegido de Dios, el privilegiado depositario de su sagrada Ley. Tena tan inculcada aquella no-cion que nunca la haba cuestionado ni haba reflexionado al respecto.Al pasear por las empinadas calles de Jerusaln y explorar sus callejones y barrios, en cada esquina se le haca patente lo que significaba vivir conforme a la Ley. Los judos se regan por la moralidad, no por un Gobierno. Era cierto que los vendedores se entregaban a regateos e intentaban obtener el precio ms elevado posible, pero tambin era verdad que daban parte de sus productos a los hambrientos, si les sobraba gnero, y ofrecan una parte de sus ganancias a los mendigos ciegos y tullidos cuando se dedicaban a otra clase de mercancas. La gente se abra paso a empujones en los mercados para acceder primero a los productos ms frescos, pero ceda el paso a los ancianos y enfermos, que carecan de presencia para ese forcejeo. Cuando un nio perda a su madre, las operaciones de compraventa, los gritos y codazos se detenan y algunas personas se quedaban a consolar al pequeo mientras los dems buscaban a la desesperada madre hasta localizarla y reunira con su hijo. Al recordar aquellos vendedores de artculos de lujo alejandrinos, que proporcionaban nios prostituidos a los buenos clientes, Jos concluy que las viejas y sucias calles de la ciudad baja de Jerusaln eran ms dignas de admiracin que las magnficas columnatas de mrmol que decoraban el hermoso puerto egipcio. De forma inevitable compar las siete colinas de Roma con las dos colinas que presidan Jerusaln. En Jerusaln los pobres vivan en casas diminutas y por lo general destartaladas, que se desparramaban por las faldas de la colina occidental tan pegadas entre s que las calles, carentes de cualquier orden, no superaban los cincuenta metros antes de acabar en una tapia o un atestado patio, cuyo uso compartan los inquilinos de las viviendas circundantes. No obstante, cada casa, hasta la ms pequea, tena una azotea donde la gente poda comer, dormir y charlar con los vecinos de las azoteas prximas. Encima de ellos se extenda el cielo y las estrellas, y no el peso de varios pisos

de apartamentos. En Jerusaln, un pobre segua siendo un hombre y no un animal atrapado en una jaula junto con decenas de semejantes. Adems, all los hombres se ganaban el pan con su esfuerzo. Jos encontraba an ms ofensivo el subsidio romano que el degradante sistema de patrono y cliente. A l le encantaba ver los smboles que llevaban muchos trabajadores como distintivo de su profesin. Los tintoreros se ataban al brazo un retal de tela de vivos colores; los carpinteros se ponan un trocho de madera detrs de la oreja; los sastres lucan prendida al pecho de la capa una gran aguja de hueso. Deba reconocer, con todo, que el bello hipdromo que haba construido Herodes era claramente inferior al circo Mximo, y que el teatro era una bagatela si se comparaba con la inmensidad del teatro de Marcelo. Record la actitud desdeosa de Aquiles y no hall argu-mentos para rebatirla. Tambin record el ingenio y el humor obsceno de los actores, y de repente se sobresalt al caer en la cuenta de que aun cuando Aquiles y su compaa acudieran al teatro de Jerusaln, le sera imposible pasar una despreocupada tarde con ellos en una taberna. En Jerusaln l no era simplemente Jos, el armador de barcos; era Jos de Arimatea y tena la responsabilidad de mantener la dignidad de su familia. Mantenerla y potenciarla. Jos apuntaba ms alto en su ambicin. Se encontraba en Jerusaln para comprar o construir una casa y, por tanto, slo dedicaba una parte de su tiempo a conocer las calles y admirar a los habitantes de la ciudad baja. Aunque los respetaba, no deseaba vivir como ellos. No estaba dispuesto a vivir ni siquiera como el emperador. Haba probado el lujo y le haba gustado. Haba alquilado una pequea casa en la zona del mercado, una colina baja que se hallaba entre la fortaleza Antonia y la muralla de la ciudad. En ese barrio, ms elevado y prestigioso que la ciudad baja, que estaba dotado de calles ms amplias y limpias, tenan sus viviendas y almacenes los comerciantes de cierta posicin. Para l se trataba, empero, de un mero cobijo temporal. Quera una casa en la ciudad alta, en la colina occidental, donde las viviendas normales eran mansiones y las ms destacadas palacios, entre los cuales se contaban el del sumo sacerdote del templo y los del rey Herodes. No saba, sin embargo, por dnde iniciar la bsqueda. La casa que haba pertenecido a mi abuelo no me present ninguna dificultad se quej a Antoco. No tuve ms que llamar a la puerta, preguntar por el amo de la casa y ofrecerme a comprarla al precio que me pidiera. Pero cuando quise hacer lo mismo con una elegante mansin cercana al agora, el portero me dijo que su amo no quera ni hablar conmigo. Dejadlo en mis manos propuso el muchacho. Los esclavos siempre hablan con otro esclavo. Yo puedo averiguar lo que os conviene saber. Jos no lo puso en duda ni por un instante. Comenzaba a pensar que la habilidad de Antoco no tena lmites. Fue l quien localiz al artesano que elaboraba las arpas para los msicos del templo y quien lo convenci para que por una vez pasara por alto la rgida norma que segua de no trabajar para personas ajenas al templo. Antoco haba llevado asimismo el arpa a Arimatea, como regalo de Jos para Sara. Y, segn haba prometido y jurado, le haba faltado Poco para persuadir a sta de que permitiera a Jos ir a casa. No lo consegu del todo admiti, pero casi. Se puso a llorar como una nia mientras abrazaba el arpa, y cuando le habl devuestro posible regreso no respondi con una negativa de inmediato. Tard un poco en decir que no. Jos intent consolarse con la explicacin de Antoco, pero no le pareci que aquel poco fuera precisamente una gran muestra de vacilacin. Echaba de menos a Sara cada

vez que vea algo o pensaba algo nuevo. Hasta donde alcanzaba su memoria, ella haba sido la nica persona a quien haba confiado sus pensamientos y sentimientos, sus aspectos ms ntimos que no comparta con nadie ms. La haba aorado muchas veces durante sus viajes y aventuras, pero antes siempre haba podido ir reservando cuanto quera decirle con la certeza de que llegara el momento en que estaran juntos, en que hablaran y ella le hara preguntas, se reira o se burlara cuando l diera alguna que otra muestra de engreimiento. Ella nunca le haba dado la espalda, nunca. Ahora se senta solo y abandonado. Tambin tena un poco de miedo y un punto de rabia. No crea ser merecedor de castigo por lo que haba ocurrido en Roma. O s? Haba pensado tanto en ello demasiado, probablemente que ya no saba qu pensar. Slo saba que estaba harto de dar vueltas al asunto. Jos estaba a punto de ir a Arimatea y echar abajo la puerta de su casa si fuera preciso, cuando se present Antoco portando una buena noticia. Una casa magnfica, Jos, recin acabada, con los mejores materiales y el estilo ms moderno, y la podis comprar por una suma insignificante... es un decir, claro, en relacin a lo que vale. La construyeron para un hombre de Corinto, riqusimo, que haba decidido pasar los ltimos aos de su vida cerca de Dios. El final le lleg, sin embargo, antes de lo previsto. Su socio lo asesin y huy con el dinero que haba acumulado. El constructor necesita dinero con urgencia, porque los picapedreros amenazan con matarlo. Dnde est? Cerca del agora. El constructor se encuentra all ahora, rezando sin duda para que no le haya contado una mentira y aparezca de nuevo con vos. Es una mansin muy especial asegur el constructor, con la cara sudorosa a causa del nerviosismo. Al entrar, creeris que os encontris en Roma y no en Jerusaln. El pobre hombre ignoraba que aquello era lo peor que poda decir a Jos. Aos ms tarde, cuando ya eran amigos, Jos se lo confes. Si no hubierais mencionado Roma, habra pagado diez veces ms. En cuanto cruc la puerta supe que haba encontrado justo lo que buscaba. La casa presentaba cierta semejanza con la de Rufino, el padre de Dbora. Tena un patio, con una fuente en el centro, que estaba rodeado de un peristilo. El constructor ense con orgullo el ingenioso sistema de aljibes que permita disponer de un constante flujo de agua para la fuente, a pesar de la escasez de agua que padecan en verano en Jerusaln. Jos qued an ms impresionado ante las puertas del peristilo que daban acceso a las habitaciones: eran de madera maciza y estaban provistas de buenos pestillos. Se acordaba de Dbora con ms frecuencia de la que hubiera deseado. Sara deba ser, era, la nica mujer que le importaba. Jos estaba casi decidido a ir a Arimatea con la excusa de pasar all la fiesta de las Luces, cuando Herodes lleg a Jerusaln, como haca para todas las fiestas sealadas. El rey se enter de que haba comprado una casa y, en cuestin de horas, Jos se hall asediado por una nube de artesanos y vendedores de todo tipo de accesorios y objetos que tienen cabida en una casa. Adems, el rey se present en persona, sin avisar, anunciando que haba decidido regalar a su marino predilecto el mobiliario de su nuevo hogar, que l mismo se encargara de seleccionar.

El nico aspecto positivo de aquella perturbadora experiencia fue la presencia de Nicolaus, con quien tuvo ocasin de hablar algn rato en medio del caos. No en vano, el consejero de Herodes se haba convertido en el mejor amigo que tena. Aparte de Sara, por supuesto. Lo primero que hizo Nicolaus cuando se encontraron a solas fue reiterar sus disculpas por no haber sido capaz de evitar los esponsales. Espero que no habris dicho al rey que voy a casarme replic Jos, sin ms prembulo. Esperar a decrselo en el ltimo instante lo tranquiliz Nicolaus. As podris planear la boda sin la enrgica asistencia de Herodes. En otro momento Nicolaus lo puso al corriente de las novedades que concernan a la casa imperial. Los juegos, que haban sido todo un xito, haban tenido como acto culminante la consagracin de un altar a la paz, que Augusto haba construido cerca del Tber. Poco tiempo despus, sin embargo, el servicio de correo del emperador haba trado la alarmante noticia de que el hijo menor de Livia, Druso, se hallaba gravemente herido en el campamento militar de Germania. Su otro hijo, Tiberio, haba cabalgado da y noche para acudir al ladode su hermano. Haba regresado a Roma escoltando el fretro de Druso, para el funeral de Estado, el ms grandioso espectculo que haba tenido la ciudad desde la poca de Julio Csar. Augusto haba quedado incluso ms apenado que su esposa. Segn deca la gente, amaba ms a su hijastro que su propia madre. Yo no me canso de repetir a Herodes que la muerte de Druso es el motivo por el que Augusto ha dejado de mandarle los informales y amistosos mensajes que sola escribirle, pero l no quiere creerme. Est convencido de que nunca recobrar la estima que antes le profesaba el emperador. Se halla sometido a una presin constante, y me inquietan los efectos que sta le produce. Estoy agradecido de que hayis aparecido vos con vuestra nueva casa, Jos, porque es la primera alegra que experimenta despus del error que cometi al atacar Nabatea. Jos afirm que l tambin se felicitaba por ello, y no lo dijo por cortesa. En ciertas ocasiones senta una simpata real por Herodes; y si con ello haca ms llevadera la vida de Nicolaus, daba por bien empleadas las molestias que pudiera causarle el placer que proporcionaba a Herodes el acondicionamiento de su casa. De todos modos, se alegraba de que la fiesta de las Luces no durara ms de ocho das y de que stos estuvieran por cumplirse. Entonces ira a Arimatea, pasara lo que pasase.

Te echo tanto de menos que no s qu hacer, Sara. Estoy deshecho. La haba encontrado sola en su casa, tocando la hechizadora cancin celta en el arpa que l le haba hecho llegar por medio de Anto-co, y se haba arrodillado a una prudente distancia antes de hablar. Sara par de tocar en cuanto lo vio. Despus de escuchar su splica, se qued mirndolo durante un tiempo que a Jos se le antoj una eternidad. Despus sonri. No quiero tirarte sta. Tard mucho en afinarla. Levntate, Jos, que sino te darn calambres en las piernas. Dej el arpa en el suelo. Ven y dame un beso susurr mientras abra los brazos para acogerlo. Yo tambin te he echado de menos.

Sara le expuso toda una serie de condiciones. No quera orle mencionar el nombre de esa nia. Nunca. No quera saber nada de la boda. Nada. Ni la fecha ni el lugar ni qu senta al respecto, ni nada que guardara relacin con ella.No permitira que la nia pusiera los pies en el pueblo ni en la alquera, dijeran lo que dijesen su padre, Helena o la propia Rebeca. Ella continuara yendo a casa de Abigail siempre que quisiera y se quedara todo el tiempo que se le antojara. Jos tendra que ocuparse de que la nia nunca apareciera por casa de Abigail durante el tiempo que ella estuviera en Jerusaln. Y cuando Jos fuera a Arimatea, primero debera pasar por la casa de Josu antes de ir a la suya, para quitarse la ropa, baarse de arriba abajo y ponerse las vestiduras que Rebeca tendra reservadas para l. Jos accedi sin vacilar a todas las demandas. Y agreg Sara si alguna vez hablas en sueos, Jos, te prometo solemnemente que te ahogar con la almohada. 34 Jos trat de convencerse de que todo volva a ser igual que antes, en Arimatea y en su relacin con Sara. Pero nada era lo mismo, por ms que todos se empearan en fingir lo contrario. Al cabo de varias semanas, Jos se senta aquejado de una inquietud e irritacin tales que experiment un autntico alivio cuando Sara lo ech otra vez. Ocurri despus de la cena del sabbath, que se celebr en la casa de Josu. Delante de toda la familia, Amos anunci con orgullo el embarazo de su esposa Raquel. Raquel se ruboriz al escuchar el coro de felicitaciones. Sara se puso blanca como el papel, aun cuando expresara junto con los dems su enhorabuena. Me alegro de veras por Raquel y Amos dijo a Jos cuando se encontraron solos en su casa, pero esto es muy duro para m. Creo que no puedo seguir interpretando el papel de la pobre Sara, que afronta con tanta valenta los reveses cuando otra mujer va a traer a Arimatea el nio que debera haber tenido yo, precisamente por la misma poca en que se va a celebrar tu boda. Vete, amor mo. Te ver en casa de Abigail por Pascua. Vete. Al igual que la mayora de los negociantes de Judea, Jos guardaba su dinero en el templo. Cuando inici el transporte del estao, obtuvo unas ganancias tan cuantiosas que, tras comprar la casa donde viva Abigail, an le haba sobrado dinero. Desde entonces haban transcurrido tres aos, con sus correspondientes cargamentos de estao, a cuyos beneficios haba que sumar los que comparta con los hermanos macedonios, que cada temporada realizaban vanos viajes con su segunda galera y los dos barcos ms pequeos. Al comprar la mansin de Jerusaln, acudi al templo confiado, con la certeza de haber acumulado suficiente dinero para pagarlo. Entonces descubri que no slo poda pagar con holgura la elevada suma que le pedan por la casa, sino otras diez mansiones iguales si hubiera querido. La fortuna de la que tan orgulloso estaba era muy superior lo que supona. Esa constatacin le hizo recriminarse por descuidar sus negocios: de haber estado ms atento, habra sabido con mayor aproximacin lo que tena. En cuanto sali de Arimatea, se puso manos a la obra para corregir el error. Su primer lugar de destino fue Cesrea. All inspeccion sus barcos, vendi los dos pequeos y

compr dos galeras en su lugar. Ahora tena cuatro naves de gran capacidad y, en caso necesario, dispondra de cuatro tripulaciones de galera, con remeros incluidos, de modo que si el rey Herodes quera utilizar el burdel slo debera desprenderse de una cuarta parte de sus mejores hombres y no, como antes, de la mitad. Despus fue a Tiro, a ver a Mlcar para hacer las paces con l, asegurarle que no le guardaba rencor por haberse negado a capitanear la nave de Herodes y solicitar su ayuda para seleccionar los tripulantes para las nuevas galeras. Jos se hallaba de nuevo inmerso en el mundo de los barcos y el mar, su elemento. Volva a sentirse entero, recuperado, capaz de hacer lo que mejor saba hacer, lejos de reyes y emperadores, de ciudades y sedas. Para la Pascua volvi a Jerusaln. Cuando cont a Sara las noticias ms halageas el hijo de Mlcar, Barca, iba a sumarse a la tripulacin del guila no entendi por qu ella mostr un entusiasmo incluso superior al suyo propio. Porque vuelves a ser mi Jos de siempre, y te quiero explic. Estas palabras no disiparon su desconcierto, pero el beso que le dio a continuacin le hizo sentir que se hallaba de nuevo en su hogar. Despus lleg el momento de volver a Belerin. Antes tuvo que reorganizar las tripulaciones y cerciorarse de su buen funcionamiento, seleccionar y cargar los productos que llevara a los judos de Belerin y localizar a Antoco, que se haba escondido en la bodega. Por fin todo estaba a punto. El guila sali del puerto de Cesrea, a mar abierto. Las velas, izadas, se hincharon con el viento, haciendo innecesario el uso de los remos. La vida es maravillosa, pens Jos. Rebeca estaba, segn dijo, encantada con las nuevas pulseras, y con el collar, Jos, cmo has dicho que lo llaman? Torque, no? Yo lo llamar el "disimulador de arrugas". O acaso es eso lo que significa torque en celta?. La abuela sonri al ver la expresin de desconcierto que mostraba su nieto. Vamos, Jos. Acaso creste que me tragu esa ridicula historia de Hispania? En menos que canta un gallo sonsaqu la verdad a An-toco. Oh, s, Sara est al corriente de que lo s. Y se alegra, porque as puede contarme toda las fascinantes experiencias de esos meses que pasasteis all. Lo nico que lamento es no poder ir yo misma. No te preocupes, que no te pedir que me lleves. No estoy en condiciones de aprender una nueva lengua y no deseo abandonar mi huerto. Tengo un chico nuevo del pueblo que me lo cuida an con ms esmero del que ponas t. Hace siglos que est enterada confirm Sara. Ya conoces a Rebeca; no se le escapa nada. Sara qued maravillada con las agujas de pelo que Jos le ofreci. Haba perdido una de las que tena. Y el vestido que le enviaba Nan-cledra era, en su opinin, la prenda ms hermosa que hubiera tenido nunca una mujer, incluida la reina Cleopatra. Era de la mejor lana de Belerin, suave como la seda y tan ligera que poda llevarla todo el ao, salvo en los das ms calurosos del verano. Aunque es casi demasiado bonito para llevarlo. Fjate en el color, Jos, el azul del firmamento, y en las estrellas bordadas, mezcladas con helchos verdes. Es la cancin que l me ense. Y t eres la reina asegur Jos, por completo convencido de ello. Una diosa azul aadi Sara con una risita. De todas las noticias que le haba trado Jos de Belerin, la que ms regocijo le causaba era la que le haba contado el rabino Isaac. Cuando llegaba el barco fenicio, igual que vena haciendo desde haca aos, los dumnoni seguan pintndose la piel de azul y

formando una empalizada de lanzas en su playa. El color tena por objeto amedrentar a los enemigos, y los fenicios nunca haban llegado a ser amigos. Debo reconocer, Jos, que sufr una gran decepcin al comprobar que ni uno solo tena la piel de color azul. Me reconforta saber que no se tieron porque les inspirbamos simpata. Ahora vete, querido lo anim al tiempo que le daba un breve beso. Ya s que debes hacer otro viaje esta temporada. A Roma. No te preocupes. Estoy bien. Yo no se quej Jos. Nicolaus vino a verme en cuanto atracamos en Cesrea. El rey Herodes quiere que traigamos a su hermana Salom. No es esa mujer tan desptica? Un autntico demonio. Qu maravilla exclam Sara, aplaudiendo. Le har la vida imposible a la nia. Espero que adems le maree ir en barco. Que tengas un magnfico viaje, querido. Barca no comparta los prejuicios de su padre contra los burdeles flotantes y, como quera pasar el mayor tiempo posible en el mar, asumi las tareas menores de las que anteriormente se encargaba Antoco en el guila. El hijo de Mlcar tena quince aos y era un muchacho fuerte y bien parecido, de ojos oscuros y pelo negrsimo. Gracias a l, el viaje del Fnix fue un clamoroso xito. Salom se haba puesto hecha una furia cuando Jos le inform de la identidad de los otros pasajeros. Un insignificante funcionario de una sinagoga y su hija! No tenis derecho a esperar que tolere semejante compaa. La joven se casar conmigo cuando lleguemos a Judea, seora replic Jos, tensando la espalda, y su padre es una persona digna y merecedora de todos los respetos. Livia experiment un ntimo placer al ver cmo aquel valiente hombrecillo plantaba cara a la geniuda Salom. A veces sta se comportaba como si fuera la emperatriz, cosa que a Livia no le haca la menor gracia. Esta reaccin fue lo que suscit el regalo que Jos y su novia recibieron de Csar Agusto. Jos fue nombrado oficialmente ciudadano de Roma; el documento acreditativo, provisto del sello del emperador, le fue entregado en una funda cilindrica de oro que apareca adornada con una reproduccin en plata de los perfiles de Augusto y Livia. Rufino se agot de tanto ir a ensear a uno y otro amigo el presente. Sin embargo, el arconte daba por buena la fatiga. Salom y todos sus acompaantes se desplazaron a Puteoli en lujosos carruajes tirados por caballos de los establos de la guardia pretoriana y escoltados por una cohorte de caballera de la clebre Duodcima Legin. Rufino estaba demasiado maravillado para reparar en el cansancio. Dbora se senta tan contenta de abandonar por fin su casa que no habra protestado si hubiera tenido que hacer el trayecto a pie. Jos, por su parte, estaba deslumbrado. Haba olvidado lo hermosa que era la muchacha, y tambin la conmocin que le haba causado la primera vez que la vio. Cuando fue a casa de Rufino a anunciar su llegada a Roma, Dbora corri a su encuentro y lo dej literalmente apabullado con su sensual belleza. Desde aquel momento haba permanecido en un estado de excitacin sexual apenas controlada, en el que perciba la realidad amortiguada, pues lo nico que viva plenamente era el deseo de hacerla su esposa. Una vez a bordo del Fnix, no obstante, su faceta de marino releg a un segundo plano sus apetitos carnales. El mar era su gran amor. Y el viaje fue prcticamente perfecto.

Salom se llev a Barca a su camarote y a su cama en cuanto le puso la vista encima, y l la complaci con la indiscriminada glotonera sexual de la juventud. La completa gratificacin recibida convirti a la reina del minsculo estado inventado de Ascaln en una mujer agradable y magnnima con cuantos tena alrededor. Dbora la haba hecho depositara de una entusiasta adoracin. La muchacha, que nunca haba soado alternar con la nobleza, y menos an con la realeza, vea poco a Salom, porque sta pasaba la mayor parte del da y de la noche practicando variadas posturas de copulacin con el vigoroso y joven fenicio. Con todo, de vez en cuando suba a cubierta para disfrutar de la brisa del mar, instalada en el pabelln de seda. En tales ocasiones, mientras tomaba vino y se regalaba con los manjares que preparaba su cocinero particular, le gustaba tener a Dbora cerca y dejarse adorar por ella. El pobre Rufino permaneca mientras tanto en su camarote, mareado como una sopa, imposibilitado para importunar a Jos. La regularidad e intensidad del viento permiti una rpida travesa, que concluy en Cesrea el 4 de octubre. Jos y Dbora se casaron en los jardines de la mansin de Jerusaln el 10 de octubre, o el 27 de tishri, segn el calendario judaico. Entre los invitados se encontraban muchos de los comerciantes quejse haba conocido mientras el rey Herodes le amueblaba la casa. Les acompaaron sus esposas, ansiosas por ver la mansin, conocer a su propietario, el amigo del rey, y a la mujer romana que haba tenido la suerte de conquistarlo. La familia de Jos estuvo representada por su ta, su esposo y su caterva de hijos. Tambin asistieron su abuela, su madre, sus dos hermanos y la esposa y el hijo del mayor. Nicolaus de Damasco transmiti el pesar del rey por no poder asistir y present los regalos que enviaba ste: un collar de perlas de la India para la novia y una bandeja, una jarra y doce copas de oro decoradas con turquesas para el novio. Nicolaus, adems, no perdi de vista al servicio mientras se desarrollaba el fastuoso banquete. Jos, con gran astucia, haba llegado a un trato con l. Os evitar el padecimiento de un terrorfico viaje por mar trayendo yo mismo de Italia a Salom, con la condicin de que me busquis los esclavos necesarios para llevar la casa con ms eficacia incluso que los palacios de Herodes. Pagar con gusto el precio que sea necesario. Quiero los mejores, no lo olvidis, y deben ser gentiles, porque los judos no aceptamos tener a nuestros compatriotas como esclavos. Las bodas en la ciudad no eran los acontecimientos comunitarios tradicionales que se celebraban en los pueblos. No haba tienda en la que se consumara el matrimonio mientras los invitados beban, bailaban, bromeaban y hacan cabalas sobre las probabilidades de que se produjera una concepcin el mismo da de la boda en la tienda nupcial. Las bodas en la ciudad permitan disfrutar a la pareja de la intimidad de una habitacin cerrada. Jos y Dbora recibieron una salva de aplausos mientras l se llevaba a la novia cogida de la mano a la cmara nupcial. Estaba nervioso. No quera que ella viviera su primera experiencia sexual como algo agobiante o. amedrentador, pero senta una urgente ansia de poseerla, que no estaba seguro de poder controlar. Adems, nunca haban estado juntos a solas, nunca se haban besado ni haban compartido ratos de ternura. Sabes lo que vamos a hacer ahora, Dbora? pregunt Jos temiendo una total ignorancia de su parte.

Oh, s respondi alegremente la muchacha. Mi aya Meneptah me lo ha explicado. T te quitas la ropa y yo me desnudo tambin. Despus me introduces en el cuerpo una cosa alargada. No dura mucho, me ha dicho. Podra haber sido peor, se consol Jos. Desndate dijo con voz ronca, anhelante por verle los pechos y tenerlos en sus manos. l se quit la tnica y el taparrabos. Era indescriptiblemente bella. Jos le toc los pechos y peg los labios a los suyos, encendido de pasin. Dbora permaneci pasiva, sin corresponder a su beso ni a sus caricias. No pareca, sin embargo, asustada ni ofendida. Abre las piernas rog Jos. Le acarici el turgente vientre y las piernas y luego le separ los muslos. Dbora lanz un grito cuando la penetr y le empuj el pecho. Jos interrumpi la copulacin. Meneptah no me dijo que fuera a dolerme solloz la joven No me gusta estar casada. Jos agradeci disponer de una gruesa puerta maciza, bien cerrada.No fue difcil contentar a Dbora. Rufino la haba protegido tanto de lo que l consideraba la corrupcin del mundo que el simple hecho de salir de la casa era todo un acontecimiento para ella. Llvame fuera, Jos le pidi la maana despus de la boda. Adonde quieres ir? La habra llevado a la luna si se hubiera sido su deseo y hubiera estado en sus manos complacerla. Haba pasado toda la noche evocando sus lastimeros sollozos, aun cuando ella se entregara a un plcido sueo despus. Jos estaba decidido a quitarse ese mal sabor de boca. Deba conseguir que a Dbora le gustara estar casada; no poda soportar la idea de que fuera infeliz. Afuera. Quiero salir. Me da igual adonde. Jos sonri, apreciando su fervor. Estaba adorable, con las suaves mejillas sonrosadas y los grandes ojos llenos de vehemente splica. Entonces saldremos accedi. La casa daba a una de las calles principales de la ciudad alta. A cada trecho la calzada apareca interrumpida por amplios tramos de escalones, para facilitar el descenso al puente que comunicaba con el templo. Una de las primeras cosas que advirti Dbora por la maana fue su deslumbrante tejado dorado, en el que incida el sol. Oh, mira! exclam. Lleva una corona. Vive un rey all? Dbora, el Dios Todopoderoso vive all. Igual que en la sinagoga dijo, perdiendo el entusiasmo. La sinagoga era el nico sitio adonde poda ir. He odo hablar tanto de Dios que ya tengo bastante para el resto de mi vida. Vayamos en direccin contraria. Volvi la espalda al templo, la gloria de Jerusa-ln, la razn de su misma existencia. No era consciente de lo que deca, la disculp Jos, recordando su extrema juventud. Ms adelante sacrificara varias palomas en su nombre, para solicitar el perdn del Seor. Ella era tan inocente como una paloma. Tras una corta subida, llegaron al agora. Es un foro, Jos? pregunt Dbora. Nunca he estado en el foro. No hay foro en Jerusaln, aunque es posible que esto te guste ms. Es el agora y en ella hay un sinfn de cosas bonitas que comprar. Me gustara comprarte algo, un regalo especial para el primer da de nuestro matrimonio. Ay, me encantara. Gracias, Jos.

Tiene una sonrisa ms resplandeciente que el sol, pens con embeleso Jos. El pelo caoba emita destellos a travs del fino manto de seda que le cubra la cabeza y los hombros. Su piel era ms blanca que la leche.No se habra cansado de mirarla, pero como le haba prometido un regalo, tuvo que dejar de admirar su belleza. Ven por aqu, Dbora. S de una tienda donde podramos encontrar un broche para que te prendas el manto a la tnica. La joven qued hechizada ante las joyas que exhiba el establecimiento y no dej anillo, broche, pulsera ni pendiente por probar. Jos conoca al joyero, un sirio llamado Mileto, famoso por su refinado gusto y sus elevados precios. Mi esposa escoger un broche hoy, Mileto advirti Jos con una sonrisa. Slo un broche: aunque, a juzgar por su inters, estoy seguro de que tras l vendrn muchas ms compras. Mileto devolvi la sonrisa a Jos. Haba estado calculando un monto total de media docena de piezas, y ambos lo saban. En homenaje a vuestra dicha, os har un precio especial por el broche, Jos. En un futuro deberemos discutir los precios. Dbora tena un espejo de plata en una mano y con la otra sostena un broche de oro del que penda una cascada de lgrimas de cuarzo tallado, que centellearon cuando lo vari de posicin. Este resolvi. No t parece que ste me queda bien, Jos? La dama muestra un discernimiento exquisito alab con alegra Mileto, con lo cual Jos dedujo que Dbora haba elegido una de las piezas ms caras. Quieres que te lo abroche? se ofreci. Oh, no. S cmo va respondi. Volver dijo Jos a Mileto. El joyero asinti; no haba necesidad de hablar de dinero delante de una preciosa recin casada. Dbora no par de proferir exclamaciones ante todos los artculos expuestos en cada una de las casi cincuenta tiendas que haba en el agora. Me gustan las cosas bonitas coment a Jos sin ninguna malicia. Pasaron la maana de compras. Cuando Jos sugiri que volvieran a casa para comer, el animado semblante de Dbora se ensombreci. Debemos regresar? Quedan todava tantas cosas y sitios por ver... Tenemos que descargar las compras seal entre risas Jos, que llevaba ms de doce paquetes encima. Tendr que comprar un esclavo para dedicarlo en exclusiva a llevarte las compras. Podra? pregunt Dbora con cara de asombro. De veras podra tener un esclavo a mi disposicin? Querida, la casa est llena de esclavos que se hallan a tu disposicin. De veras, Jos? Puedo mandarles que hagan algo y lo harn.Meneptah es mi esclava, pero siempre ha sido ella quien me ha dicho lo que debo hacer. Eso es cosa del pasado, Dbora. Ahora eres una mujer casada y tienes tu propia servidumbre. Ya no tendrs que hacer lo que te ordene un ama, nunca ms. Oh, Jos suspir, extasiada, Dbora. Me encanta estar casada. La madre de Jos, Helena, apareci a la entrada cuando los oy llegar. He pensado que no os importara que tu padre y yo viniramos a visitaros desde la casa de Abigail dijo despus de saludarlos. Jos enarc las cejas, sorprendido. Su padre, interesado en visitarle? Me alegra mucho, madre. Pedir que os traigan algo de beber.

Rufino ya se ha encargado de ello. Est en el saln con tu padre. Iremos dentro de un momento. Jos y Dbora estaban sentados en el banco contiguo a la puerta, para lavarse los pies. Jos rechaz con un ademn la ayuda del esclavo que se dispona a secarle los pies y volvi a ponerse las sandalias tras quitarles el polvo. No te molestes le dijo. Prefiero hacerlo yo mismo. Dbora prefera, por lo visto, lo contrario. Se miraba feliz los pies mientras el esclavo se los lavaba y secaba. No dijo. No quiero volver a ponerme estas sandalias. Ve a buscarme otras orden con un leve temblor en la voz. Al ver que el esclavo se levantaba y se diriga sin rechistar a su habitacin, mir con alborozo a Jos y emiti una risita. Lo he hecho anunci. He hecho lo que me has dicho y ha funcionado. A Jos la vida le haba deparado muchas sorpresas, pero ninguna tan mayscula como la que experiment al entrar en el saln. Josu, su padre, y Rufino, el padre de Dbora, se hallaban sentados en dos aparatosos sillones, semejantes a tronos, enzarzados en animada conversacin. Era evidente que coincidan en todo. Mientras hablaba uno, el otro asenta vigorosamente con la cabeza y luego invertan los papeles. Madre? pregunt en tono lacnico a Helena. Llevan ms de una hora as respondi su madre. No s como, pero lo cierto es que Rufino comprende mejor la dificultosa habla de tu padre que yo. Y el acento romano de Rufino no representa ningn inconveniente para tu padre, mientras que yo tengo que pedirle que repita cuanto me dice. Rufino descarg un puetazo en el brazo del silln y Josu imit el gesto, aunque con menos vigor. Despus se miraron, cabeceando para corroborar lo dicho. De qu hablarn? De todo lo que va mal en el mundo explic Helena, que intent reprimir una sonrisa sin lograrlo. Parece que su tema predilecto es la creciente desobediencia a la ley. De dnde han salido esos tronos? pregunt Jos, perplejo. Nunca los haba visto. No es que te desvivieras precisamente acondicionando tu casa, por lo que me han dicho coment su madre. Rufino los vio en una habitacin donde hay una pared llena de hornacinas con pergaminos, y los criados los trajeron al saln. Jos se puso a rer discretamente. Qu es lo que te hace gracia? pregunt Dbora. Todo. No lo entiendo, pero da igual. Podemos irnos ya? Helena imit los puetazos en los brazos de los sillones y los agitados asentimientos. Continan as hasta cuando les sirven la comida. Pobre Jos, si hubierais visto la cara que ha puesto cuando por fin ha comprendido que Josu le deca que iba a quedarse por una temporada! Como los enfermeros de Josu se han instalado tambin all, mi presencia no era necesaria, de modo que he vuelto a casa. Rebeca todava rea al recordar la descripcin que haba hecho Helena de los dos hombres. Personalmente, la parte que ms me gusta es la de los tronos. Deben de ser totalmente ciertas las habladuras que nos transmiti Abigail. No hay duda de que el rey

Herodes se ocup de amueblar la casa de Jos. A qu otra persona se le ocurrira tener un par de tronos de repuesto por ah? Pobre Jos dijo Sara, sin un asomo de compasin en la voz. Las tres mujeres se miraron y prorrumpieron en risas a la vez. Soy horrible se reproch Helena. No debera mofarme de mi marido y mi hijo. Tonteras! replic Rebeca. Has sido una esposa cumplidora y obediente durante ms de veinticinco aos, Helena. Josu es mi hijo y siempre he agradecido al Altsimo que te enviara a ti, porque has sido una bendicin para l y tambin para m. Nada me conven-cera de que uno no pueda rerse de alguien a quien quiere y de que por ello disminuya su amor hacia esa persona. Sinceramente, confo en que hayas pasado algn que otro rato divertido a mi costa. Recuerdo una vez confes Helena cuando compraste aquella peluca... ya sabes, cuando en tu cabeza empezaron a proliferar las canas. Josu se la prob una noche cuando te habas acostado. Se puso muy tieso, como haces t cuando ests enfadada, y repiti el sermn que nos habas dado a raz de algo. Despus de tanto tiempo he olvidado de qu iba la reprimenda, pero recuerdo que repiti palabra por palabra lo que habas dicho. Y con esa peluca! Nos morimos de risa. Sara not que se le llenaban los ojos de lgrimas. Nunca haba imaginado que Helena y Josu hubieran sido jvenes y hubieran hecho payasadas juntos. La sola idea le produjo una oleada de ternura. Helena siempre haba sido una figura amable pero distante para ella. De haberlo sabido antes... Reprimiendo las lgrimas, se precipit hacia su suegra y la abraz. Te quiero dijo de improviso. Y tambin me gusta divertirme. Se sec con el dorso de la mueca las lgrimas, que se desbordaban ya por sus mejillas. Ahora hagamos burla de Jos, por favor. Lo necesito. Rebeca crea firmemente en la necesidad de afrontar cuanto antes mejor las malas noticias. No bien hubo regresado de Jerusaln el da despus de la boda, con Amos y su familia, Caleb y Antoco, se fue con una jarra de su reserva especial de vino a casa de Sara. Vamos a beber un poco ms de la cuenta mientras te hablo de la casa de Jos y de su esposa. Te guste o no, me vas a escuchar, Sara. Llen dos copas hasta el borde. Toma dijo, y la oblig a coger la copa. Bebe. Puedes llorar, gritar, romper la copa, revolearte por el suelo y rabiar cuanto quieras. A m no me molestar. Se llama Dbora y es la muchacha ms bella que he visto en toda mi larga vida. Tiene el pelo rojizo, los labios rojos, la piel sin mcula y un cuerpo que es como una rplica de Venus -Helena se mostr igual de franca que Rebeca. Jos est ridculo, Sara, pero de una manera que no creo que te cause risa. No conoce su propia casa ni los nombres de los esclavos de altsima categora que tiene en ella. Es como si se encontrara de visita. Se le ve confuso. Est confuso. Se desvive por su esposa y ella le da las gracias condonaire para, a continuacin, impartirle la siguiente orden. Es su esclavo y el padre indulgente que, por lo que se ve, ella no tuvo nunca. Yo estuve slo un da all, para dejar instalado a Josu, y le hizo acompaarla de compras por la maana y por la tarde. Durante la cena lo oblig a prometer que la llevara al teatro, a las carreras, a ver el palacio de Herodes... Y le dijo que deba dar como mnimo dos recepciones por semana para que ella pudiera conocer gente e iniciar una vida social. A mitad de la comida anunci que haba ordenado a los esclavos que trasladaran sus pertenencias a un dor-

mitorio que haba elegido. Aadi que l poda ir, para hacer lo que tena derecho a hacer como marido, pero que a la hora de dormir deseaba tener toda la cama para ella sola. Sara, Jos no dio siquiera muestras de estar molesto. Cuando le pregunt qu prefera, si ir primero al teatro o a las carreras, me qued de piedra. Lo siento, querida se disculp Helena, y mir con ansiedad a Sara. No me consolis replic Sara con la barbilla muy erguida. Es mejor saberlo. Yo habra imaginado algo peor. De hecho, he imaginado cosas muchsimo peores. Qudate a cenar con nosotros la anim Rebeca. No, gracias. Estoy un poco cansada. Sara dio un beso a ambas mujeres y un fuerte abrazo a Helena antes de marcharse. Al llegar a casa, mezcl su dosis de hierbas medicinales con queso tierno y luego se sent junto a la ventana para disfrutar de la tibieza que haba adquirido el aire con las primeras lluvias. Haba una tenue neblina, parecida a la de Belerin: el periodo mgico. Ahuyent los sentimientos de aoranza y la autocompasin. Por qu sigo tomando esta medicina? se pregunt. Record la horrible posibilidad que haba sealado la druida. Simiente dbil? Y si la nueva esposa de Jos... No, Dbora. No temas a un nombre, Sara. Y si Dbora no tiene un hijo? Tendr entonces que divorciarse de m? Y de ella, al cabo de diez aos? Con desgarradora sinceridad, Sara admiti que preferira divorciarse a que la hermosa esposa de Jos diera a ste un hermoso hijo. 35 La situacin en la nueva mansin de Jos no era tan extrema como la haba descrito Helena, porque Antoco estaba all, dedicado con total lealtad a Jos. En cuestin de das, Antoco se haba puesto al corriente de todo cuanto ocurra en la casa. Al ser un esclavo, los dems esclavos hablaban y actuaban sin disimulo delante de l. Gracias a ello saba que le engaaban en las cuentas, que vendan valiosos ornamentos cuya existencia ignoraba y que coman mejor que la familia y los invitados de Jos. Cuando ste recuperara la sensatez, le hablara de los cambios que era preciso realizar. Estaba seguro de que un da recobrara la razn. Jos hall un genuino placer en la vida social que Dbora le haba instado a organizar. Siempre despertaban en l algn inters las personas, aun cuando no fueran de su agrado y, por otra parte, en Jeru-saln todo el mundo dispona de informacin sobre algo que, por ms trivial que fuera, le apeteca escuchar. Adems le produca una satisfaccin inagotable ver la excitacin y la alegra de Dbora, a la cual se sumaba la innoble gratificacin de ver reflejada la admiracin por su esposa y la envidia hacia l en las miradas de todos los varones. El dato ms til que averigu en los corros de conversaciones masculinas fue que la nocin que tena Dbora del matrimonio estaba muy extendida y se consideraba normal. Las esposas se sometan al acto sexual, sin participar. Jos haba credo que, a fuerza de ternura y paciencia, ella llegara a disfrutar del sexo y a desearlo, pero segn le dijeron era muy raro que se produjera tal desenlace. No saba la suerte que tena, le aseguraron, de que ella le permitiera verla desnuda a la luz de la lmpara y le dejara tocar y besar la cintura, los pechos y los pies.

En ciertos momentos le tomaba por sorpresa el recuerdo de Sara en sus brazos, en su cama, entregada con avidez, pero enseguida lo apartaba de la mente. Sera una despreciable vileza mezclarla a ella en su vida con otra mujer. Las cuestiones prcticas que aprendi por aquel entonces le resultaron muy tiles en el futuro. Dado que el rey Herodes lo distingua con su favor, los hombres que lo trataban daban por sentado que l conoca todos los entresijos del poder: dnde resida, cmo conseguirlo, utilizarlo, parapetarse frente a l aprovechar su existencia real, sus posibilidades, las dimensiones atribuidas por los dems... Jos, que cultivaba desde siempre la costumbre de guardar silencio respecto a su intimidad y negocios, descubri, fascinado, que la mayora de la gente otorgaba al silencio el significado que deseaba o tema que tuviera. Lo ms importante que aprendi fue el valor de la informacin.Lo averigu de forma inconsciente, pues nunca antes haba reflexionado sobre ello. Entonces se dio cuenta de que la informacin deba buscarse de forma activa, a menudo comprarse y nunca se poda confiar del todo en ella, aun cuando se utilizara y comerciara con ella. Al poco tiempo Jos comenz a dar cenas en su mansin de estilo romano. A diferencia de Roma, en Jerusaln la asistencia a las cenas estaba todava limitada a los varones. De este modo, las conversaciones genuinamente masculinas podan iniciarse desde el primer momento y prolongarse de forma ininterrumpida, sin tener que dispensar atenciones a las mujeres, hasta la hora que les apeteciera. Dbora puso mala cara cuando Jos dio la primera cena y se quej cuando acept la invitacin para asistir a otra. No tard, sin embargo, en averiguar que las mujeres tenan sus propios pasatiempos: refrigerios o almuerzos a media maana, salidas de compras con esclavos en sustitucin de los varones de la familia, visitas a las casas de las amigas para hablar de las otras amigas... En cuestin de pocas semanas, Dbora y Jos se convirtieron en una pareja cuya presencia se codiciaba en los crculos de la ciudad alta y que llevaba una vida muy similar a la de sus conocidos. La nica particularidad era que l acuda a la habitacin de ella todas las noches en que no tena el periodo y le invada el desaliento cuando se presentaba ste, no porque no pudiera acostarse con ella, sino porque era una prueba de que no estaba embarazada. Todava la mimaba y apreciaba su regocijo infantil cuando le haca un regalo y de vez en cuando se quedaba sin aliento al observar su belleza, pero lo que lo llevaba a su cama era el deseo de fecundarla y no el amor. Al cabo de dos meses de ininterrumpido y enrgico acuerdo, Josu y Rufino toparon con una cuestin que suscit diferencias. Josu golpe el suelo con el bastn, reclamando la presencia de sus cuidadores, y Rufino se fue con paso airado a la biblioteca que nadie utilizaba, tom un pergamino y se puso a examinarlo al lado de la ventana. Jos poda por fin ir a Arimatea: su padre haba decidido regresar a casa. Volvi tras una estancia de tres das en la alquera. Si bien la familia lo recibi con afabilidad, tuvo la impresin de que los problemas de la denticin del hijo de Amos tenan para ellos una importancia muy superior a lo que l les contara sobre la gente que frecuentaba en Jerusaln. Adems, Sara tena la menstruacin, o al menos eso fue lo que dijo.Un da de stos voy a estrangular a Rufino, pens Jos. Intentaba pasar de puntillas junto al saln, pero el anciano conservaba un odo excelente para su edad y siempre lo llamaba al or sus pasos. Entonces tena que escuchar una de las peroratas a las que tan aficionado era Rufino y que a l le ponan los nervios de punta.

Dbora no le ayudaba nada a ese respecto. Deca que al casarse se haba librado de los sermones de su padre y que no pensaba volver a escuchar otro en toda su vida. La nica persona de la casa capaz de tolerar a Rufino era el ama de Dbora, Meneptah. Jos la sobornaba sin pudor para que lo distrajera por las maanas mientras l sala de casa. Por otra parte, estaba dispuesto a aceptar las invitaciones de casi todo el mundo con tal de no tener que cenar con su suegro. Una tarde, al volver a casa y encontrarse a Rufino esperndolo en la entrada, se puso a temblar. No os sentis! No os quitis las sandalias! Os han llamado del palacio del rey Herodes. Rufino sonrea, cosa bastante infrecuente en l. Jos gir sobre sus talones y se fue de inmediato, por si el anciano se ofreca a acompaarlo: haba visto que tena la capa en el banco. Nicolaus se apresur a ir a su encuentro cuando lleg, escoltado por un guardia, a la entrada del inmenso jardn de palacio. Al verle la cara, Jos ahog el alegre saludo que estaba a punto de dirigirle. Amigo mo salud sin ms prembulos Nicolaus, podis llevarme ahora mismo a Italia en uno de vuestros barcos? No en el burdel. En el ms rpido que tengis. Jos extendi las manos, y seal las nubes bajas que encapotaban el cielo. Nadie navega en la poca de lluvias. Crea que lo sabais. El consejero de Herodes mir al cielo y luego baj la vista, abatido. Confiaba... en que si hubiera alguien capaz de hacerlo, esa persona serais vos. No puedo arriesgar las vidas de mis tripulantes, aun cuando dispusiera de un barco listo para zarpar. Qu ocurre, Nicolaus? Puedo hacer algo ms para ayudaros ? No. No es nada. Slo una carta que manda Herodes a Augusto. Pensaba que os gustara ir conmigo a ver al emperador. Jos intuy que su amigo le menta, a buen seguro por primera vez. No saba qu hacer. No poda acusarlo de mentiroso ni preguntarle por el contenido de la carta; como consejero del rey, Nicolaus no Poda revelarle algo confidencial. Lo siento mucho dijo Jos al fin, presionndole ligeramente el brazo. Os creo afirm Nicolaus. No os inquietis. La mandar por el servicio de correo romano. Aunque por tierra se tarda ms, no son tan de temer los avatares del tiempo. Jos trat de idear algo, lo que fuera, para levantar el nimo a Nicolaus. Os apetece cenar conmigo? Haremos como los romanos y contaremos con la presencia de mi bella esposa. Dbora se pondr su tnica ms bonita. Gracias, Jos, pero no puedo. Debo volver al lado del rey. Estamos en Masada. La lluvia no es tan oprimente en el desierto. Venid, os acompaar a la salida. Jos no realiz ninguna otra tentativa: las largas zancadas con que caminaba su amigo eran claro indicio de que deseaba quedarse solo. Mientras los guardias abran la puerta, Nicolaus retuvo a Jos un instante. Gracias dijo con una sonrisa triste, pero sincera. Por venir, por comprender y por no divulgar que he estado en Jerusaln, ni el contenido de nuestra conversacin. Volved pronto. A cenar. Decid a Dbora que se vista de verde. Volver en primavera. El agora estaba abarrotada, como de costumbre, a pesar de la lluvia. Mientras reciba saludos de unos y otros, Jos adivin la curiosidad que haba despertado su presencia en las proximidades del palacio de Herodes, y por ello se puso a rer y bromear sobre el dominio que ejerca su esposa sobre l.

Me ha mandado a comprarle aceite perfumado para el bao y no he podido negarme. Estaba seguro de que todos saban que complaca siempre los antojos de Dbora. Jos de Arimatea lo salud con alegre vozarrn el propietario de la tienda de perfumes. En cuanto os veo llegar doblo los precios. Jos correspondi al saludo con una carcajada. Senta una especial simpata por Eleazar, un importador oriundo de Alejandra que conoca a su amigo Micah y lo apreciaba tanto como l. Deliris, Eleazar, si creis que os voy a comprar ese aceite rancio que apesta a estircol y al que vos llamis perfume. Siempre era divertido chancearse de Eleazar, que, como buen alejandrino, tenia siempre a mano una rpida e ingeniosa rplica. No es delirio, amigo mo, sino una visin que he tenido. Os he visto besando a un camello, ansioso por conservar un recuerdo de tan romntica relacin.Ya con el perfume en la mano y tras celebrar el cierre de la transaccin con una copa de vino, Jos se levant para marcharse. No os despidis an, Jos. El aire est viciado aqu y no me vendr mal caminar un poco bajo la lluvia. Eleazar se abroch la capa. Qu habis averiguado? pregunt a Jos cuando hubieron dejado atrs el mercado. A qu os refers? Vamos, Jos. Os han visto entrar en el palacio de Herodes. Qu os ha dicho vuestro informante sobre los arrestos? Jos sinti que un escalofro le recorra la nuca. Estara Nicolaus en peligro? Era sa la razn por la que le haba mentido? No s nada, Eleazar, os doy mi palabra. A quin van a arrestar? Por las estrellas! exclam Eleazar tras escrutarle la cara. Es verdad que no lo sabis. Herodes ha arrestado a sus hijos Alejandro y Aristbulo. A qu habis ido si no era a informaros? Quera asegurarme de que me reservaran una invitacin para el baile de mscaras del Purim. Dbora estar varios meses sin hablarme si no puede ir. Buf! A veces creo que sois un caso perdido, Jos. Tenis acceso al palacio de Herodes y no habis contratado los servicios de ningn informante. Yo tengo siete. Me han contado lo de los arrestos, pero aunque les he ofrecido una bolsa de oro aseguran que desconocen los detalles. Jos explic a Rufino y a Dbora una mentira similar para justificar su visita al palacio. Voy a ver a Miriam y a sus hermanas ahora mismo anunci con alborozo Dbora . Ellas sabrn qu tipo de ropa hay que llevar a esas fiestas de disfraces. Jos le dijo que deba disfrazarse de reina de Saba o de Cleopatra, aun cuando ella las superara en hermosura. Hizo votos por que Herodes no faltara a su costumbre de desplazarse a Jerusaln para todas las festividades, porque de lo contrario no habra baile de mscaras. Al da siguiente present una ofrenda en el templo para pedir a Dios que protegiera a Nicolaus. Antoco, ltimamente no te veo casi nunca. Necesito de tu es-Pecial talento. Averigua, por favor, qu tipo de disfraces se llevan en ios bailes de mscaras que se dan en el palacio de Herodes con motivo de la fiesta del Purim. Acaba de llegarme la invitacin. Podrs hacerlo?La mirada que le asest Antoco podra haber marchitado hasta el ms recio rbol.

Jos estall en risas. Acababa de caer en la cuenta de que haba echado de menos la impertinencia del glata. Averigua tambin dnde puedo comprarlos o mandarlos confeccionar. El tiempo apremia. Observ a Antoco por primera vez desde haca meses. Qu te ha pasado? Has crecido ms de un palmo. Necesitas ropa nueva; esa tnica te queda pequea. Hace semanas que estoy igual. Lo que pasa es que vos no os habais fijado. He estado ocupado. Demasiado ocupado para vuestra familia de Arimatea y para vuestra verdadera mujer. Aqulla fue una de las rarsimas ocasiones en que Jos perdi los estribos. Cmo te atreves? grit, al tiempo que levantaba la mano para pegar a su esclavo. Antoco se encogi de forma instintiva, pero enseguida irgui la espalda. Cmo he sido capaz? exclam Jos, horrorizado. No lo entiendo. Podrs perdonarme? Os perdono respondi Antoco con un aplomo impropio de su edad. Y os comprendo. Soy vuestro amigo. Podis contar conmigo. Dicen aadi con una maliciosa sonrisa que hay un tipo de sombrero especial para disfrazarse de tonto. Quiz pueda conseguiros uno. Tal vez debera haberte pegado replic Jos, sonriendo a su vez. Vete, pilludo, y haz lo que te he dicho. Antoco? llam Jos antes de que el muchacho saliera por la puerta. Sara es fuerte y os ama, Jos, aunque sufra declar el chico. Saba perfectamente lo que Jos necesitaba or y no se atreva a preguntar. El Purim conmemoraba la liberacin de los judos del exterminio masivo que haba decretado siglos atrs un rey persa. El relato apareca en el Libro de Ester. El da anterior a la festividad, deba realizarse un riguroso ayuno. Ese era el nico requisito solemne relacionado con el Purim. La fiesta duraba veinticuatro horas, tras las cuales se celebraba el comienzo de la primavera, el periodo de eclosin de las flores en que el aroma de los almendros perfumaba el aire. En Jerusaln los festejos eran mucho ms complejos que en los pueblos como Arimatea. All las gentes de todas las edades, muchas disfrazadas, invadan la calle y hacan sonar cuernos y carracas mientras bailaban entre una algaraba de gritos y cantos. El jardn del palacio de Herodes estaba repleto de flores, y de todas las ramas pendan lmparas que se encenderan al anochecer. El palacio se compona en realidad de dos edificios, que se hallaban separados por el extenso jardn. Ambos estaban decorados con guirnaldas, coronas y ramos de flores, y en el inmenso comedor de cada uno de ellos se ofreca un banquete, compuesto de los ms deliciosos manjares al que asistan tanto hombres como mujeres, a la usanza romana. En los comedores, los msicos interpretaban plcidas melodas, y en el jardn y las espaciosas salas de recepcin se oan piezas ms animadas, para bailar. Era requisito tradicional del Purim que todos los varones bebieran vino hasta achisparse, aunque sin llegar a una borrachera en toda regla. En aquella ocasin, como en todas, Rufino sigui al pie de la letra los dictados de la tradicin. Jos ri hasta saltrsele las lgrimas al verlo bailar, ensordecer con su trompetilla a cuantos tena alrededor y realizar frecuentes idas y venidas a la fuente de la que manaba el vino. Dbora disfrut an ms que su padre. Llevaba una tnica de tela de oro, una mscara de seda verde bordada con hilo de oro y el pelo recogido en una red dorada que estaba

salpicada de esmeraldas. Permaneci siempre rodeada de una nube de admiradores que no paraban de rogarle que se quitara la mscara, y hasta el mismo Herodes le rindi una reverencia y se quit un anillo de esmeraldas del dedo para ponrselo en el pulgar. En un momento determinado, Nicolaus condujo a Jos a una habitacin solitaria para conversar un momento con l. Los rumores que circulaban sobre los prncipes eran ciertos, le confirm. Estaban bajo arresto, custodiados en el palacio de Herodades. Si al menos hubieran podido dejar a Salom en Roma..., se lament el consejero. A su regreso se haba quedado en la corte de su hermano, en lugar de instalarse en su propio palacio, y haba dedicado cada instante de su tiempo a su aficin favorita: fomentar la discordia y la sospecha. Al final haba logrado convencer a Herodes de que sus hijos tramaban asesinarlo. Sus amigos y criados lo haban corroborado, bajo tortura. En la carta enviada a Augusto, Herodes le peda que dictaminara el castigo que merecen Alejandro y Aristbulo. No quiere volver a actuar al margen de la autoridad imperial, como hizo en Nabatea. i Qu ha dicho Augusto? Todava no tenemos respuesta. Es demasiado pronto. Me temo,sin embargo, lo peor. Mi rey se est volviendo loco, Jos. Algunos das sufre un ardor en las entraas tan insoportable que jura que se dar l mismo muerte. Corris peligro vos, Nicolaus? No, amigo mo. Como sabis, soy la nica persona en la que Herodes confa. No obstante, quiero haceros una advertencia. Manteneos alejado de nosotros. Es la nica forma de quedar a resguardo. Maana partiremos hacia Jeric y regresaremos por la Pascua. Para entonces habremos recibido ya la respuesta de Augusto. Dbora estaba que no caba en s de gozo con la nueva amistad que haba hecho en el baile de mscaras. Se llama Rosana, tiene diecisiete aos y no est siquiera prometida. Es una princesa, Jos! Es hija del rey y quiere ser amiga ma. Dnde vive? pregunt Jos, alarmado. Con su madre, en el palacio. Aunque slo estarn un tiempo aqu. Despus se irn a Jeric. Me ha hablado de ese sitio y parece maravilloso, Jos. Podemos tener una casa all tambin? No contest Jos. No? inquiri con extraeza Dbora, pues aqulla era la primera vez que reciba una negativa de Jos. Por qu no? Yo quiero una. Porque me quedara demasiado lejos para llevar mis negocios. Tendra que conformarse con aquella explicacin, porque no poda decirle que deseaba mantenerse lo ms lejos posible de Herodes. Dbora no perdi el tiempo en mostrar su contrariedad. Estaba invitada a ir al palacio para ver a su nueva amiga. Faltaba poco menos de un mes para la Pascua y Rufino pasaba la mayor parte del da en el templo, preparando el alma para la ms sagrada de las fiestas. Se haba propuesto aprovechar todos los momentos de piedad que poda deparar el templo y aquella santa celebracin. La mayora de los miembros de su sinagoga de Roma no haban estado nunca en Jerusaln, ni tendran ocasin de hacerlo. Rufino estaba decidido a ser generoso con ellos y describirles con todo detalle lo que se haban perdido. Jos tambin acuda a diario al templo, a ofrecer incienso y corderos y solicitar a Dios proteccin para sus seres queridos. Nicolaus le haba infundido un gran temor, y toda la familia de Arimatea pasara la Pascua en la ciudad, en casa de Abigail, muy cerca del palacio del rey Herodes.

La amistad de Dbora con Rosana le causaba asimismo preocupacin. Su joven esposa pasaba demasiado tiempo en el palacio. Le orden que dejara de ir, haciendo valer su derecho de esposo, pero ella se haba echado a rer, aduciendo que Rosana y su madre se trasladaran ese mismo da al palacio ms pequeo y que eso le proporcionara ocasin de ver el interior de otro palacio, cosa que al parecer constitua para ella una experiencia fascinante. Sabe Rosana que su padre, el rey, ha arrestado a dos de sus hermanos? Ah, a ella no le importa, Jos. Son mucho ms mayores y ya estn casados y con hijos. No son verdaderos hermanos. Son hijos de otras madres. El rey Herodes tiene tantos hijos que Rosana no recuerda bien de qu hermanos se trata. Recordando el pandemonio que reinaba en el palacio pequeo cuando l se aloj all, Jos tuvo que reconocer que a Rosana no le faltaba razn. En el palacio haba ms de cincuenta dormitorios destinados a los hijos del rey. Al fin resolvi que no vala la pena exigir a D-bora que dejara de ver a Rosana. Lo ms probable era que Herodes ni siquiera supiera de la existencia de aquella muchacha, ya que su atencin se centraba en los hijos varones, los posibles herederos del reino. La vspera de Pascua se encontraba en el templo con Rufino, aguardando junto con varios centenares de hombres su turno para sacrificar el cordero pascual. Como siempre, los balidos de los corderos ahogaban la msica de los levitas, y el olor a personas, a animales y a sangre quemada, sumado a las espesas nubes de humo de incienso, tornaba sofocante el ambiente. Rufino estaba encantado, pero Jos deseaba acabar cuanto antes con el sacrificio. La Pascua siempre haba sido una celebracin gozosa para l. La familia siempre se haba reunido en un clima de alegra que ni la severa piedad de Josu haba sido capaz de enturbiar. Ese ao, en cambio, Jos presidira la cena pascual, que consistira en cordero, pan cimo y hierbas amargas, teniendo por comensales slo a Dbora y Rufino. Mientras tanto, Sara, Rebeca y los dems cenaran en casa de Abi-gail. Afortunado Antoco... que estara all y no en la mansin. Rufino no tolerara compartir la cena con un esclavo gentil, pero en el ruidoso hogar de su ta Antoco sera acogido como uno ms de la familia. La guardia del templo irrumpi en el atrio de los judos para hacer retroceder a la muchedumbre. Viene el rey. El rey. La noticia corri entre la multitud, junto con ahogados murmullos de desagrado. Herodes nunca haba sido muy popular y, ahora, cuando todo Israel saba que haba encarcelado a sus hijos, los judos, amantes de la familia, daban muestras de descontento. Tenan, sin embargo, la prudencia de no proclamarlo a voces, por-que adems de los guardias del templo, era sabido que el propio ejrcito de Herodes se encontraba en Jerusaln para proteger al rey. Puesto que la mayora de sus componentes eran gentiles, no haban podido acompaarlo a los recintos interiores del templo, pero era probable que se hallaran apostados cerca, en el atrio de los gentiles. El sumo sacerdote en persona recogi en una copa la sangre del cordero que sacrific por Herodes. Con pulso tembloroso, ste tuvo que asestar varias cuchilladas al animal para matarlo. Jos, que se hallaba a corta distancia, advirti el dolor del rey en su arrugado semblante y en sus labios plidos y apretados. Sufra a causa de sus hijos?, se pregunt Jos. O bien del ardor de entraas del que le haba hablado Nicolaus? Nunca sabra la verdad. S le fue dado advertir, empero, una verdad de mayor alcance: el rey Herodes estaba viejo y no tardara en morir.

36 Jos y Mlcar examinaban el guila; cada centmetro de su superficie deba hallarse en perfecto estado para hacer frente al embate de las corrientes y el oleaje del ocano. Mlcar acarici el mstil con una expresin de alborozo en su atezado rostro de marino. Al igual que Jos, le embargaba de emocin la perspectiva de hacerse a la mar y burlar a los fenicios en el viaje a Belerin. Jos lo miraba con envidia. Ese ao no iba a poder ir. Tena que dejar embarazada a Dbora. Ella tena que darle un hijo antes del otoo del siguiente ao, o de lo contrario debera divorciarse de Sara. Qu es eso? Mlcar se escud los ojos del sol para mirar en direccin a un sbito alboroto que se haba producido. En la gran plaza prxima al puerto se estaba concentrando un gento que aflua por todas las calles, incluidos los muelles. Los marineros abandonaban los barcos y tambin se estaban vaciando las oficinas y los almacenes. Todos queran ver lo que suceda. Jos y Mlcar echaron a correr tras ellos. All arriba lo veremos mejor. Mlcar se precipit hacia las escaleras del monumental templo dedicado a Augusto Csar y Jos lo sigui entre el torbellino de gente. Desde la columnata tendran una mejor visin que si permanecan en la catica plaza.Al principio no pudo descifrar qu suceda, ni qu protega el crculo de soldados erizado de lanzas. Con las lanzas, los soldados formaron un pasillo por el que desfil el grupo asediado, y entonces Jos vio ms hombres uniformados, ms lanzas, espadas desenvainadas y a Alejandro y Aristbulo, los hijos de Herodes, cargados de pesadas cadenas, de pie en un carro. Tenan las tnicas rasgadas y sucias, las caras hinchadas y amoratadas, y en sus ojos era patente el miedo. Los haba visto slo un par de veces y no le haban gustado. Sin embargo, a pesar de la arrogancia y el desdn con que lo haban tratado entonces, no le alegr verlos degradados de aquel modo. Tal vez fuera cierto que haban conspirado contra Herodes. Quiz merecieran la crcel e incluso la ejecucin. Pero la humillacin pblica... aquello no lo mereca ningn ser humano. La gente de la plaza arrojaba piedras, cascos y excrementos de asno a los prncipes. Volvi la cabeza para no presenciar aquel espectculo. Cuando las tropas consiguieron hacer avanzar el carro en direccin al palacio de Herodes, Jos baj las escalinatas junto con la muchedumbre. Encontr a Mlcar en el muelle. Ninguno de los dos hizo comentario alguno sobre lo que acababan de ver. Tengo pensado enviar a Barca en la Garza inform al capitn del guila. Ir directamente a Puteoli, a llevar a Rufino a Roma. Aunque es un pesado, no resultar tan extenuante para vuestro hijo como lo fue la reina Salom. Aquel jocoso comentario no sirvi para levantarles el nimo, de modo que prosiguieron, taciturnos, con la inspeccin del barco. Cuando oyeron otro gritero, no imitaron el ejemplo de los marineros que echaron a correr. Ya haban tenido suficiente con lo que haban presenciado antes. Despus del crepsculo cenaron en una taberna del puerto, donde dos nombres les explicaron lo ocurrido. Varios centenares de soldados haban abandonado el campamento permanente en el que residan, fuera de la ciudad, y se haban concentrado en la plaza que haba trente al palacio de Herodes para protestar contra el tratamiento infligido a los

prncipes. Aristbulo y Alejandro gozaban, al parecer, de popularidad entre las tropas de mercenarios, aunque no se saba el Porqu. Al poco rato llegaron ms tropas, un autntico hervidero de hombres armados hasta los dientes, en nmero tres veces superior al de los rnanifestantes. stos haban sido arrestados y se hallaban cautivos en el anfiteatro. El da siguiente se presentaba muy interesante, aseguraron los dos individuos. No pensaban perdrselo por nada del mundo.Despus de cenar, Mlcar propuso que regresaran al guila y Jos convino que era lo mejor. Iremos a la hostera y nos llevaremos a todos los tripulantes que encontremos. Esta noche dormiremos a bordo y al amanecer alejaremos el barco del muelle. A juzgar por lo que han dicho nuestros compaeros de mesa, maana saldrn a merodear por las calles todas las ratas de las cloacas. No quiero que nadie suba a bordo. La barahnda de la plaza se oa claramente desde la cubierta del guila. El ruido dur varias horas, hasta que fue acallado por el sonido de las trompas militares. A la maana siguiente, los soldados que haban protagonizado la protesta fueron conducidos al centro de la plaza entre la muchedumbre de curiosos, a travs de un pasillo formado por soldados que empuaban espadas desenvainadas. Otros soldados formaron un muro compacto en los cuatro costados de la plaza y luego, desde las escaleras del templo, un oficial anunci con voz de trueno la orden que haba decretado el rey: la multitud deba matar a golpes a los trescientes manifestantes. En las esquinas de la plaza y al pie de las blancas escalinatas de mrmol del majestuoso templo de Augusto haba pilas de piedras y garrotes. Qu ha pasado? pregunt Jos a Nicolaus cuando volvi a verlo, unos meses ms tarde. En su respuesta a la carta de Herodes, Augusto le haba ordenado que no se tomara la justicia por su mano ni tratara de cargar la responsabilidad al emperador. Deba convocar un tribunal de ciento cincuenta personajes prominentes de la provincia romana de Siria y presentar ante ellos las pruebas de la culpabilidad de los prncipes. El tribunal decidira si eran culpables y, eventualmente, el castigo que deba aplicrseles. Votaron la pena de muerte dijo Nicolaus. Anstbulo y Alejandro fueron estrangulados, en Sebastea, despus de haberlos paseado por varias ciudades como ejemplo para quien pudiera sentir la tentacin de conspirar contra el rey. Los sirios los condenaron? Quin seleccion a esos ciento cincuenta hombres? Herodes respondi Nicolaus, encogindose de hombros. 37 Sara extenda sobre unas esteras las uvas maduras que se convertiran en pasas; se protega la cabeza del sol con un ancho sombrero de paja. Rebeca se daba aire con un abanico de paja, sentada a la sombra de una higuera. La estacin seca haba comenzado y an faltaban tres meses para que cayeran las primeras lluvias. Jos hizo su aparicin en tan buclica escena a lomos de un burro, llamando a gritos a Sara. Luego se baj del animal y corri hacia ella, sin reparar en que pisaba las uvas que con tanto primor haban dispuesto las mujeres. Sara! La levant en vilo y se puso a dar vueltas. Dbora est embarazada!

Como el sombrero le impeda besarla, se lo arranc y lo tir. Sara intentaba hablar, pero l no le prestaba atencin. Estaba ocupado besndole la cara, el pelo, los prpados, las comisuras de los labios, la barbilla... No habr divorcio dijo, mientras la atraa hacia su pecho. No habr divorcio, gorrin. Soy el hombre ms feliz de la tierra. Rebeca agradeci las lgrimas que afloraron a sus ojos, porque en los escasos segundos en que tardaron en evaporarse le refrescaron un poco las mejillas. Cuando Sara y Jos desaparecieron corriendo hacia su casa, tom el burro del ronzal y lo llev a beber a la sombra. Menos mal que no tengo gran aficin por las pasas, se dijo. Sonrea con serenidad, a pesar de que sus ojos estaban empaados. Sara y Jos hicieron el amor en la penumbra de su dormitorio, tras los postigos cerrados, murmurando palabras de cario, paladeando con fruicin el gusto salobre de la piel sudada del otro, ambos exultantes por haber reencontrado el arrobamiento que anhelaban. Despus, con la respiracin an agitada, permanecieron tumbados, separados, en un intento de hallar alivio al opresivo calor. Se tocaban slo con las puntas de los dedos, pues ninguno de los dos quera interrumpir del todo el contacto fsico con el otro. Pensaba que no soportara que ella te diera el hijo que yo no pude tener coment Sara. Ahora no parece importarme. Ya tendr tiempo de rabiar. El hijo no es importante, ya lo sabes. Lo nico que cuenta es que no tendremos que divorciarnos. Eso suena horrible, Jos. Todos los hijos son importantes. No te sientes orgulloso? Vas a ser padre.Me trae sin cuidado. T eres lo nico importante para m. Te he echado tanto de menos... Sara esboz una sonrisa, convencida de que cuando naciera el nio Jos cambiara radicalmente de actitud. Por el momento, no obstante, le complaca or aquellas palabras. De todas formas, a la maana siguiente lo mand de vuelta a Jeru-saln. Dbora necesita cuidados, Jos. Si an no est asustada, pronto lo estar. Ten en cuenta que casi es una nia. Sara experiment un sentimiento de triunfo. Haba pronunciado el nombre de Dbora sin sentir la ms mnima punzada de dolor. Antes, con slo pensar en aquel nombre le entraban ganas de llorar. Ay, Jos, tengo tanto miedo. Habl a mis amigas del embarazo y todas las que han tenido un hijo me explicaron cmo es. Duele, Jos, duele mucho dar a luz. Con las mejillas surcadas de lgrimas y el pelo desmadejado, a punto de soltarse de la cinta que lo sujetaba en una cola, Dbora pareca poco menos que una nia. Encontraremos la forma de apaciguar tu miedo la tranquiliz Jos, al tiempo que le daba una palmada en la mano. Te gustara ir al mar? En la orilla del agua siempre sopla una brisa muy agradable. Preferira ir a Jeric. Rosana me dijo que hay piscinas muy bonitas y frescas. La gente se sienta dentro y los esclavos les sirven zumos de fruta y pastelillos. Al lado del mar se est an ms fresco insisti Jos, temeroso de que Herodes se hallara en Jeric. Te acuerdas de la reina Salom? Ella tiene su palacio en la costa, en Ascaln. S? Ella debe de estar mejor enterada que Rosana. Vayamos a la costa. Jos no tuvo problemas para encontrar una casa en Cesrea ni para contratar trabajadores que excavaran y revistieran de mosaico una piscina en el centro del jardn. Si bien la sola mencin de Herodes le produca un escalofro, segua prendado de la blanca ciudad de mrmol que ste haba construido. El largo acueducto de Herodes suministraba

un agua fresca y pura a todas las casas, en cantidades suficientes para mantener fuentes y piscinas. Dbora qued entusiasmada al ver la piscina. Puedo invitar a Rosana a pasar una temporada aqu? Estar celosa, porque yo no tengo que compartir la piscina con un montn de hermanos y primos. Jos acept a pesar del recelo que le produca todo cuanto tuvieraque ver con Herodes, porque prevea que a Dbora se le haran muy largos los seis meses que an faltaban para el parto. Antoco tambin le pidi algo. La casa de Jerusaln ya se encontraba en funcionamiento, con la servidumbre incorporada, cuando llegu. Pero de sta, quiero ser yo quien lleve el control. Cuando Jos adujo que era demasiado joven, Antoco replic que Jos era el amo y que si ordenaba a los esclavos que le obedecieran a l, stos aceptaran su autoridad. El picaro chiquillo, del que ya poco quedaba, volvi a cobrar vida un instante en la risuea mirada de Antoco. Les dir que soy vuestro hermanastro bastardo, hijo de una esclava, y que por eso me concedis privilegios. La mera idea de que Josu se hubiera atrevido a hacer una cosa como aqulla dej pasmado a Jos. Si tienes que recurrir a una historia de ese tipo seal, una vez repuesto, mejor di que soy tu padre. La precocidad que me implica har que me tengan un gran respeto y quizs as no roben tanto. Naturalmente que roban afirm Jos al advertir la cara de perplejidad que pona Antoco. Es la moneda corriente en este mundo. Creas que no lo saba? Lo que no s es cunto roban. Si consigues que disminuyan los hurtos, ser un buen logro, pero no conviene que lo cortes en seco, porque entonces se sentiran privados de sus derechos y comenzaran a tirar escupitajos en la sopa. Lo que no pienso tolerar aadi al tiempo que apoyaba las manos en los hombros de Antoco es que vendan informacin sobre mis actividades o sobre lo que ocurre en mi casa. Eso tambin es moneda corriente en nuestro mundo. Si descubres ese tipo de falta, lleva de inmediato al culpable, sea hombre o mujer, al mercado de esclavos y vndelo. Te dar un documento que te autorizar a hacer todo lo que consideres importante o necesario durante mis ausencias. Llegara a tanto vuestra confianza en m, Jos? A tanto, y a ms. Es ilimitada la confianza que tengo en ti. Soy un hombre hecho y derecho dijo Antoco con voz estrangulada, y dio bruscamente la espalda a Jos. Es ridculo que se me llenen los ojos de lgrimas. Debe de haberte entrado polvo. Seguramente. Ese mismo da Antoco volvi a ir al encuentro de Jos. He olvidado decroslo antes, pero deseo pediros algo ms. En realidad, es una sugerencia. Por qu no trais a Caleb a pasar un tiempo aqu? Tiene ms o menos la edad de Dbora y le har compaa. Adems, ltimamente se le ve cada vez ms descontento. Amos lleva muy bien la direccin de las tierras, pero se muestra muy impaciente con Caleb. A Rebeca le preocupa que pueda escaparse de casa como hicisteis vos. Josu no lo soportara, porque con cada ao que pasa est ms dbil. Me sentir como un viejo en una casa llena de nios rezong Jos. Acept, de todos modos, la propuesta de Antoco, y lo cierto fue que aquella observacin que haba formulado en broma se revel por completo acertada. El estaba a

punto de cumplir veintisis aos; Antoco tena diecisis, Dbora quince, Caleb trece y Rosana diecisis. Contando con el entusiasta acompaamiento varonil de Caleb, las dos jvenes aprovecharon de pleno los entretenimientos veraniegos que se ofrecan en Cesrea. Vieron las pantomimas en el teatro, las carreras que se celebraban todas las semanas en el hipdromo y los nmeros con animales, los juegos malabares, las acrobacias y danzas que se interpretaban en la plaza o en las amplias avenidas de la ciudad. Jos les prohibi asistir a los combates de gladiadores que se desarrollaban durante cuatro das en el circo y que constituan la especialidad veraniega de Cesrea, y Dbora estuvo haciendo pucheros durante media hora. Todo volvi, sin embargo, a la normalidad cuando Rosana le record que haban abierto dos nuevas tiendas en las galeras de la plaza. Jos pudo disponer de gran parte del tiempo para s y lo aprovech en los negocios. Se enter, por ejemplo, de que un cliente de un astillero no poda pagar la galera que haba encargado, a causa de un revs financiero, y la compr a un buen precio. Cuando el guila fonde en el puerto en septiembre, transfiri junto con Mlcar el guila de Arimatea a la nueva nave, y el fenicio sacrific un centenar de palomas en su cubierta para propiciar la buena fortuna. Segn fueron llegando, uno a uno, el resto de sus barcos, Jos comprob que, en efecto, la fortuna le sonrea. Estableci un contrato en exclusiva con el agente comercial ms hbil de toda Cesrea. A partir de entonces, Stratos invertira sus famosas dotes nicamente en la flota de Jos y se cerciorara de que ninguno de sus barcos llegara o partiera de Cesrea sin utilizar toda su capacidad de carga. Jos se ausent slo para acompaar a Caleb a Arimatea. Permaneci all pocos das, los cuales sirvieron no obstante para alegrarle las semanas y meses que faltaban para el final de la temporada de navegacin. Todos los sabbath acuda a la sinagoga para agradecer a Dios los mltiples dones con que lo bendeca.Regresaron a Jerusaln a comienzos de octubre, cuando las primeras lluvias haban refrescado ya el ambiente. El desplazamiento fue lento, porque Dbora viajaba ahora en una silla de manos. Se hallaba embarazada de seis meses y su estado le produca un gran desasosiego. Se quejaba de dolor de espalda, que provocaba la alarma de Jos, y de aburrimiento, cosa que suscitaba la irritacin de ste. Antoco parti con antelacin a Jerusaln con la mitad de los esclavos para acondicionar la casa. Los ocho restantes, entre los que se contaba el cocinero y Meneptah, viajaron con la comitiva de Jos. A media tarde haba que descargar y montar las tiendas, disponer los pucheros, hornos y utensilios en una tienda que se hallaba apartada de las otras a fin de que el olor de la comida no molestara a Dbora. Jos haba alquilado los servicios de varios mercenarios del rey Herodes para que montaran guardia en torno a su campamento y los protegieran de los bandidos que merodeaban por los caminos. En total eran veinte hombres, que se distribuan por turnos la vigilancia. En circunstancias normales, habra bastado con la mitad, pero aqulla no era una situacin normal. Dbora deba quedar al margen de cualquier preocupacin, trastorno y sobresalto. Ahora que su estado de gravidez era evidente para l, Jos habra hecho cualquier cosa por protegerla. El nio deba nacer sano y fuerte, sin percance. De ese modo no tendra que divorciarse de Sara. Por la maana deba volver a guardarlo y cargarlo todo antes de emprender otra lenta jornada de camino. Tardaron nueve das en llegar a Jerusaln. Dado que para entonces la festividad del Succoth haba concluido ya, Jos acompa junto con los guardias a Rosana hasta Jeric. Jos nunca haba estado en aquella clebre y antigua ciudad, que se hallaba bendecida por multitud de manantiales y un entorno de verdor. Senta por ella una profunda

repulsin, que le haba contagiado su padre. El palacio de Herodes estaba construido sobre los cimientos de la casa de veraneo de su familia, confiscada por la poca en que se haba producido el asesinato de su abuelo. Aquellas antiguas animosidades ya no turbaban el nimo de Jos, puesto que el xito del que gozaba haba disipado en l toda sensacin de privacin. La presencia de Herodes s le resultaba, en cambio, perturbadora. Aun sabiendo que era imposible, Jos imaginaba el pavimento de la plaza de Cesrea todava manchado de sangre. Se aproxim al palacio, embargado de inquietud. Rosana se alej corriendo, sin despedirse. Querra presentar mis respetos al rey Herodes y al consejero Nicolaus anunci Jos a los guardias de la puerta, tras mostrarles su anillo.Despus de quitarle el cuchillo que siempre llevaba en el cinto, dos guardaespaldas del rey lo condujeron a uno de los jardines. Herodes se hallaba instalado en un silln, junto a un estanque; sostena una pequea red de pesca en el regazo y se protega del sol con una sombrilla que aguantaba un esclavo. Venid a ayudarme a pescar la cena, Jos de Arimatea lo llam con voz firme Herodes. Jos se acerc y le dedic una reverencia. Nada de formalidades en los jardines, Jos. Sentaos en este taburete. Yo arrojar la red y vos la recogeris. Lanz la malla provista de pesos con mano de experto y luego entreg las cuerdas a Jos. Me han dicho que habis tenido en vuestra casa a una de mis hijas durante varios meses. Estoy en deuda con vos. Qu me peds a cambio? Nada, rey Herodes respondi, a la vez sorprendido y ofendido, Jos. No invit a Rosana con la idea de recibir nada a cambio. Herodes emiti unas carcajadas que se convirtieron en toses y, cuando hubo recobrado el aliento, le sonri. Haba olvidado que sois muy orgulloso dijo. Al ver aquella sonrisa, semejante a la mueca de una calavera, Jos comprendi que el soberano estaba muy enfermo y, apiadadado, se olvid de su aprensin. Rosana ha sido una bendicin para mi casa dijo en tono animado. Tengo una esposa joven, como tal vez recordaris, y vuestra hija ha sido una acompaante mucho ms agradable para ella de lo que hubiera sido yo. Herodes sufri otro acceso de tos. No hagis rer en exceso a un viejo como yo. Os compadezco de veras. Ya s lo que es tener que soportar la tediosa compaa de las esposas jvenes... Atento, el agua se mueve. Recoged la red. Rpido! Jos reaccion en el acto, pero el pez se escap. Qu se le va a hacer! suspir Herodes. Ahora podis retiraros. Los guardias acompaaron a Jos a la estancia donde se encontraba Nicolaus. El amigo de Jos tena mejor aspecto que la ltima vez que ste lo haba visto. Pareca menos cansado. Las cosas transcurran con aceptable calma, explic a Jos. Los mdicos haban preparado una pocin para aliviar el dolor a Herodes. Ha vuelto a modificar su testamento. Su hijo mayor Antipater es ahora su heredero, y ha asumido muchas de las fatigosas obligaciones, como escuchar peticiones, que tanto agotaban a Herodes. Eso es al menos positivo. Pero? inquiri Jos, al interpretar que haba algo ms.Lo de siempre. Salom. Le dice a Herodes que Antipater espera con impaciencia su muerte, lo cual probablemente es cierto. Tambin lo atormenta con respecto a su hermano. Feroras se

enamor de una esclava y se cas con ella contraviniendo las rdenes de Herodes. Salom se dedica a interpelar a las esclavas jvenes en presencia de Herodes para preguntarles si estn emparentadas con el rey. Por qu no le buscis un guapo y fogoso muchacho? Ya os cont que durante el viaje desde Italia Salom estuvo como una seda gracias a Barca. Nicolaus convino que vala la pena intentarlo y pregunt si estaba Barca disponible. No. Ha descubierto que hay montones de mujeres jvenes ansiosas de complacerlo y en estos momentos Salom no podra competir con ellas. Jos se march al poco rato, pues no le gustaba dejar sola a Dbo-ra en esa fase del embarazo. El pequeo lleg a medianoche, a comienzos de febrero, cuando los almendros del jardn se hallaban en plena floracin. Era un nio, rojo y arrugado, que emiti un vigoroso llanto. Despus de baarlo y envolverle con prietas fajas de lino el torso y las piernas para que crecieran rectas, las comadronas lo presentaron a Jos. Se llamar Aarn anunci ste. Ese era el nombre de su abuelo y del primer sumo sacerdote de los israelitas, el hermano de Moiss. Jos apuntaba alto en las ambiciones que depositaba en su hijo. Siguiendo los dictados de la ley, Aarn fue circuncidado ocho das despus de su nacimiento. Pasados cuarenta das, Jos llev a Dbora y a su hijo al templo, donde sacrific un cordero y deposit cinco siclos en uno de los dorados receptculos de donativos que se destinaban al tesoro del templo, para consagrar a un varn primognito. En la casa celebraron el nacimiento de Aarn con una fastuosa recepcin a la que acudieron sus familiares y cientos de invitados. El pequeo permaneca dormido junto al pecho de su ama en las tranquilas habitaciones que se haban dispuesto para l. Dbora tena algunas molestias en los pechos, que llevaba vendados porque an no se le haba cortado del todo la leche. Aun as, estaba contenta por haber recuperado su figura y belleza y ser el centro de atencin. Adems, vea ante s un futuro halageo. Despus del alumbramiento, cont entre lloros a Jos lo mucho que le haba dolido. No quiero volver a pasar por esto. No habr necesidad, Dbora. Me has dado lo que ms quera y puedes tener cuanto desees. Si no quieres tener ms hijos, no los tendrs. De verdad? De verdad, querida nia. Y no tendr que dejarte venir a mi habitacin? No ir a tu habitacin. Tambin quiero un ama de cra reclam Dbora, sonriendo con la cara an surcada de lgrimas. Todas mis amigas han tenido amas de cra. Tendrs un ama de cra. Entonces no creo que me importe ser madre. Gracias, Jos. Otra persona que tambin asisti con gran satisfaccin al acto fue Josu. Haba visto al primognito de su primognito. Helena y Rebeca estaban asimismo satisfechas. Saban la dicha que embargaba a Sara, porque al fin haba quedado descartada la posibilidad de divorcio. En la casa que constitua su hogar y el de Jos, Sara entonaba el cntico celta dedicado a las estrellas a modo de cancin de cuna que ella regalaba al nio que amaba, porque gracias a l haba recuperado a su marido.

Josu falleci a los pocos meses de nacer Aarn. Jos no se enter de su muerte hasta que su familia se desplaz a Jerusaln por Pascua. Por qu no me avisasteis? grit. Habra acudido de inmediato. No saba que estuviera tan enfermo. Hijo mo contest su madre, apenada y ojerosa, pero serena, le habas dado lo que necesitaba para ver culminada su vida. Estaba preparado para el final. No le aquej enfermedad alguna. Simplemente, dej de despertarse una maana. De acuerdo con la ley, Jos era ahora propietario de la alquera, las tierras y el pueblo de Arimatea. Cuando regres su familia, los acompa. Lo primero que hizo fue ir a la tumba de Josu. Era una cueva natural formada en la rocosa ladera de las suaves colinas que se alzaban cerca de los viedos. La entrada apareca bloqueada por una gran piedra, cuya superficie recin blanqueada indicaba que all haban enterrado a alguien haca poco. Segn la costumbre, cuando el cadver de Josu se hubiera descompuesto del todo depositaran sus huesos en un osario, una simple urna de piedra donde constara su nombre y la fecha de su muerte. Este osario se colocara, junto con los de sus antepasados, en un saliente de la roca que compona una repisa natural dentro de la cueva. Jos pos las manos en la piedra encalada y dijo adis a su padre. Despus se dirigi al pueblo del que era flamante propietario. ste era, ms o menos, igual a los millares de pequeas localidades que se hallaban diseminadas por todo el pas. En el centro haba una plaza sin pavimentar, un ensanchamiento del estrecho camino que lo recorra de una punta a otra. En medio de la plaza, un pozo procuraba agua a los lugareos y un lugar de reunin para las mujeres que acudan a llenar en l sus cntaros. La sinagoga, de reducidas dimensiones, se hallaba a un lado, al amparo de la sombra de varios rboles. El camino se encontraba flanqueado de casitas y tiendas, construidas con ladrillos de barro, que se componan de una o dos habitaciones, una azotea a la que se acceda por una escalera exterior y un patio con un cobertizo que serva de albergue a una o dos cabras y unos cuantos pollos. En el patio tambin haba un horno de barro para cocer el pan y, en algunos casos, una higuera que proporcionaba una agradable sombra en verano. La azotea era el espacio donde se viva y dorma en la estacin seca, cuando las estrellas y la luna creaban un techo de belleza y luz celestial. En el pueblo de Arimatea residan diecisiete familias. La mayora de los hombres trabajaba en los campos y, aparte, haba un carpintero, un herrero y un alfarero. Jos recorri la aldea, recibiendo los saludos de unos y otros. Los conoca a todos, hasta a los nios de menor edad. Entr en todas las casas y tiendas y trab conversacin con sus moradores. Comparti recuerdos con ellos, escuch sus condolencias por la muerte de su padre y dio a su vez el psame en los hogares en que se haba producido algn fallecimiento reciente. Se puso al corriente de las vicisitudes de la existencia de su gente. Se enter de las preocupaciones, las esperanzas, las alegras y las penas de aquellas personas, de cuyas vidas sera responsable a partir de entonces. Una vez concluida la ronda de visitas, Jos subi por el sendero que conduca al gran casero de su padre, donde ahora vivan su abuela y su madre. Llevaba un sombrero de paja trenzada que haba comprado en un puesto de la plaza, idntico, salvo por su tamao, a uno que haba tenido en su niez. Era agradable volver a sentirse en casa. La ciudad y sus problemas parecan quedar muy lejos. A continuacin debera afrontar la entrevista ms ardua. Sus hermanos !o esperaban para hablar con l.

De acuerdo con la ley, el hijo mayor heredaba el doble que los menores. Despus, lo habitual era que el primognito comprara su parte a sus hermanos con objeto de mantener la unidad de la propiedad. Amos conoca la ley y la tradicin, pero no estaba conforme con las inusuales circunstancias que se haban dado en su familia. Yo he estado a cargo de todo desde que padre sufri el ataque, porque era el hijo mayor que viva aqu. He trabajado por dos, por nuestro padre y por m. No veo por qu razn tendra que sacrificarme por ti, Jos, slo porque t naciste primero. T nunca has trabajado la tierra. Preferira quedarme con la cuarta parte que me corresponde de la heredad y trabajarla para m, no para ti. Comprendo tus sentimientos, aunque no considero acertada tu estrategia. Con qu cuarta parte te quedars? Con los campos de trigo? Entonces no tendrs vino ni aceite ni cebada. Escucha antes la propuesta que os voy a hacer. En mis negocios con los barcos aplico un sistema que aprend de nuestra abuela. Caleb y Amos intercambiaron una mirada al tiempo que arqueaban las cejas. Jos ri entre dientes. S, tal como lo habis odo confirm. Rebeca me ense cmo se debe llevar un negocio. De nio le cultivaba el huerto. No es que me apeteciera, precisamente. Cavaba, quitaba las malas hierbas y acarreaba el agua porque me lo haban ordenado, pero lo haca de mala gana. Mi actitud cambi cuando, con su proverbial sabidura, la abuela me llev a un rincn y me hizo entrar en razn. La tierra es ma y tambin son mas las semillas dijo. T pones el trabajo. Por consiguiente, nos repartiremos a partes iguales lo que produzca el huerto, o las monedas que reporte la venta en el pueblo. Ya vers que si te esfuerzas ms en la labor, al final te correspondern ms verduras y ms monedas. Rebeca se hallaba, como de costumbre, en lo cierto. Con los tripulantes de mis barcos aplico el mismo principio, dividiendo al cincuenta por ciento los beneficios del comercio, lo cual me reporta excelentes resultados. Mis barcos zarpan a tiempo, con marineros que cumplen las rdenes sin rechistar, porque saben que saldrn ganando con ello. En opinin de Jos, ese mismo sistema poda dar buenos frutos en Arimatea y era aplicable hasta el ltimo escalafn, el de los jornaleros del pueblo. Si a stos se les asignaba sus propios campos y parcelas de frutales y viedos, se despertara en ellos el mismo estmulo y sentimiento de orgullo que en los marineros de los barcos de Jos. Trabajaran con mayor ahnco y obtendran mayores ganancias. La otra mitad, la que en los barcos me quedo yo, creo que debe ir a parar a vosotros dos. Yo no trabajo la tierra, sino en el mar. Por ello, considero que la mitad del dinero que se gana en el mar me corresponde por derecho propio, y no as la de Arimatea. Os pagar bien la parte que habis heredado. Podrais comprar otras haciendas, pero seran ms pequeas, y sta siempre ha sido vuestro hogar. Creo que sera una buena idea invertir ese dinero y lo que aqu ganis en comprar tierra para cederla en un futuro a vuestros hijos. Mientras, seris vosotros quienes llevis estas tierras como si fuerais los propietarios. La salvedad es que, de hecho, estaris mantenindolas para mi hijo, que las heredar dentro de muchos aos. Jos continu exponiendo su plan, sin hacer mencin a las quejas que Caleb le haba expresado en Cesarea : su resentimiento por tener que estar siempre sometido a Amos. Creo que Caleb debera encargarse de los olivares y los viedos y, t, Amos, de los campos de cereales y los frutales. As los dos dispondris de algunas semAnas de descanso a lo largo del ao y sabris a ciencia cierta qu beneficios corresponden a cada cual.

A Caleb le produjo tal alegra la perspectiva de dirigir l el trabajo sin estar supeditado a Amos que dio en el acto su aprobacin. Amos se tom ms tiempo. La propuesta de Jos era demasiado novedosa para l, y necesit varias horas de preguntas y explicaciones para comprenderla. Al fin comprendi, no obstante, que era muy ventajosa para l, y eso suscit su recelo. Y quin te asegura que no voy a engaarte, Jos, que no voy a haraganear ni a adoptar decisiones equivocadas? S que no lo hars, porque ya tienes unos hbitos formados, Amos. Te gusta ver cmo la tierra rinde al mximo de su capacidad. Eres un campesino muy competente. Al final, sus hermanos consintieron en convertirse en hombres ricos gracias a l y a su propio esfuerzo a la vez. Jos decidi que aquel da haba sido una jornada de trabajo muy productiva. Una vez concluida sta ya poda regresar a casa, a pavonearse de su habilidad ante Sara. Te ests burlando de m, gorrin la acus al advertir que ella le prodigaba excesivos halagos. Qu es lo que te causa tanta gracia? Como siempre, t, querido. S, has dispuesto las cosas de tal forma que Amos y Caleb saldrn beneficiados, pero no tanto como t. Siempre te sale la faceta de negociante. Aarn heredar las tierras ms bien cuidadas de toda la llanura de Sharon, sin que t tengas que encorvarte ni para recoger un solo grano de uva. Jos trat de disimular su azoramiento, que enseguida Sara disip al sealar lo afortunado que era Aarn de tener un padre tan inteligente al que, por lo dems, ella amaba con toda su alma. Esa noche Jos yaci con Sara y el mundo entero se redujo al universo de felicidad que emanaba de su amor. Despus la mantuvo abrazada, aspirando el dulce aroma de su pelo, que caa en cascada sobre su hombro y su garganta. Sabes, gorrin? murmur somnoliento, hablando en arameo como si fuera un campesino. Tal vez me instale a vivir en Arimatea. Esta tarde he estado sentado en una azotea del pueblo, bebiendo vino de un vaso de arcilla moldeado por el alfarero del pueblo mientras senta la fresca caricia de la brisa que transportaba el dulce olor de las vias, y he comprendido que ese jornalero era ms rico con su casa de barro de slo dos habitaciones que el rey Herodes con todos sus magnficos palacios. Ay, Jos, cunto te quiero... exclam, riendo, Sara. Seras el peor campesino que jams haya existido. T no puedes llevar una vida apacible, sin continuas novedades y desafos. Un momentneo acceso de rabia sac a Jos de su sopor. No tard en reconocer, sin embargo, que ella tena razn, y entonces rompi a rer. Me conoces demasiado bien reconoci, ntimamente satisfecho de que as fuera. Durmete, labriego. El canto del gallo te despertar para que vayas a atender los campos dentro de unas horas. Sara se dio la vuelta, descargando el brazo de Jos del peso de su cuerpo, y se arrebuj con la colcha de lana. Las noches eran an bastante fras. No le confes a Jos que haba algo que la perturbaba. Cuando ste parti para embarcarse, s habl de la cuestin con Rebeca y Helena. Jos no daba ninguna muestra de amor por Aarn. No le haba comentado nada acerca del nio, de su aspecto, de cunto pesaba, ni de las gracias que lo dejaban arrobado. Los hombres son as opin Rebeca. No les interesan los nios de pecho. Los nios de pecho son patrimonio de las madres convino Helena. Luego, cuando crecen, son los padres quienes toman el relevo.

Sara reconoci que tal vez tuvieran razn. Despus admiti, avergonzada, que le alegraba quejse demostrara tan poco inters por ese hijo que le haba dado otra mujer. De todas formas, senta pena por Aarn. Tienes un gran corazn y te quiero por ello, Sara, dijo Helena, besndola, pero te equivocas. Jos vivi en un estado de dicha perpetua hasta que su padre comenz a interesarse por l. A partir de entonces, siempre se senta desgraciado o enojado, o ambas cosas a la vez. Las madres prodigan adoracin y los padres, castigos. Ninguna de las tres mujeres de Arimatea era capaz de sospechar que Dbora tena intencin de dejar a Aarn con su ama de cra y Meneptah en Jerusaln. Haba decidido ir a la casa de Cesarea en cuanto comenzara a arreciar el calor y tuviera la certeza de que Jos se haba hecho a la mar. Cuando, a su regreso de Belerin, se enter de lo que haba hecho Dbora, Jos mont en clera. Ya no era una nia, le grit, era una madre y tena responsabilidades de persona adulta. Dbora replic, igualmente enfurecida, que el esclavo Antoco la haba acompaado junto con la servidumbre a Cesarea y que nunca, ni siquiera una vez, la haba dejado salir sola. Una vez recobrada la calma, Jos escuch la versin de Antoco. En resumen, tena dos hijos a su cargo y deba tomar medidas para que ambos recibieran los cuidados necesarios. En realidad, no fue tan difcil solucionar aquella cuestin. Contrat a un antiguo esclavo romano que se haba ganado la manumisin despus de servir durante veinte aos como criado de un legado, comandante de una legin de Roma. Aulus era un intrpido y curtido veterano, que haba pulido sus modales y aprendido latn y griego gracias al contacto con su amo. Se hallaba prximo a los cuarenta aos de edad y tena una esposa de veintids, que tambin haba sido esclava. Drusila haba sido la doncella de la esposa del legado. Aulus la haba comprado, le haba dado la libertad y se haba casado con ella, todo en el espacio de un da. Antes, haban sido amantes durante diez aos. La pareja cumplira las funciones de protectores y acompaantes de Dbora siempre que sta quisiera salir. Drusila, adems, se convirti en su consejera en asuntos de cosmtica, cuidado de la piel y aderezo del cabello. Estas cuestiones tenan una importancia tan capital para Dbora que acept la compaa de sus custodios como un maravilloso regalo. Para Aarn, Antoco localiz a una esclava siria, de nombre Glatira, a quien le haban arrebatado el hijo para venderlo; y de este modo, el hijito de Jos, de tan slo siete meses de edad, pas a ser el depositario del amor y dedicacin que la mujer no haba podido dar a su hijo. La vida de Jos segua, en general, un curso bastante satisfactorio. En Jerusaln disfrutaba de sus amistades de negocios y de un abanico cada vez mayor de conocimientos e inversiones. Se codiciaba contar con l como invitado y tambin asistir a los raros actos en que actuaba de anfitrin. En las recepciones y acontecimientos sociales era el fortunado marido de la ms bella de las mujeres presentes.En privado, era el feliz marido de una esposa a la que adoraba y vea a menudo a raz de sus frecuentes desplazamientos a Arimatea. De este modo transcurrieron los meses de otoo e invierno. Jos cay en una especie de complaciente sosiego. El nuevo sistema que se haba instaurado en Arimatea comenzaba a arraigar y los campos mostraban la promesa de una abundante cosecha. Los informantes que tena en el palacio del rey Herodes le comunicaron que Antipater estaba

asumiendo responsabilidades cada vez mayores, las cuales atenda con considerable destreza. Aquello auguraba un relevo pacfico en el poder, a la muerte del viejo rey. Jos qued realmente complacido cuando recibi una carta de Herodes, a pesar de que eso significaba que ese ao debera renunciar al viaje a Belerin que tanto le gustaba. Mi estimadsimo hijo Antipater ir a ver a Csar Augusto en calidad de embajador deca la carta. Os pido que lo llevis a Roma con toda comodidad a bordo de vuestra nave especial. Jos envi una respuesta inmediata por medio de un veloz mensajero; en ella expresaba su gratitud por el honor que supona la peticin del rey y su buena disposicin a complacerla. Qu suerte. As tendr una oportunidad inmejorable para conocer al prximo rey de Israel, pens. En cuanto el rey se hubo instalado con su nutrido squito en los palacios de Jerusaln con motivo de la festividad de Pascua, Jos se engalan con ropas de fina seda para ir a ver a Herodes y conocer a su hijo. Conoci, asimismo, a otras personas. Esta es Berenice le present Herodes, sealando a la atractiva y elegante mujer, algo entrada en carnes, que tena a la izquierda. Ella y sus hijos viajarn con vos, adems de Antipater. Ser una de las esposas de Herodes?, se pregunt Jos. Mientras de viva voz se mostraba encantado por tener tal compaa, repas apresuradamente todos los nombres que haba odo en el transcurso de los aos. Tambin observ de soslayo el semblante de Herodes. Estaba mas demacrado, sus arrugas aparecan ms marcadas y el dolor le haba dejado como secuela unas profundas ojeras. Nicolaus acudi a rescatar a Jos, aduciendo que lo llevara un momento a su despacho para tratar de las disposiciones que hacan referencia al viaje. Una vez all, Nicolaus le dispens algunos consejos e informacin. Antipater dijo ya comienza a considerarse a s mismo rey de Israel. Se le ha subido el poder a la cabeza. Tratadlo con mas deferencia de la que ha exigido nunca Herodes. No descuidis, sin embargo, a Berenice. Potencialmente, es ms importante para vos que Antipater. Su marido era el prncipe Aristbulo, al que mqnd ejecutar Herodes. l y Alejandro fueron unos nios maravillosos, despiertos, atractivos y encantadores. Se criaron en el hogar de Augusto y l les tena un gran cario. Por suerte para vos, el emperador no volvi a verlos despus, cuando a su regreso a Israel se convirtieron en los desagradables hombres que vos conocisteis. l recuerda a los nios y por eso recibir a Berenice con sumo afecto. Ella ser digna merecedora de tal acogida, sin duda, porque es una mujer clida y afectuosa. Estoy seguro de que vais a despertar sus simpatas, Jos. Tenis un don especial para la amistad. Cultivad la de Berenice. Os reportar placer y, lo que es ms importante, os granjear una va de acceso directa a la casa y al afecto de Augusto. Antipater es una pieza necesaria para vuestra posicin en Israel, qu duda cabe, pero Israel constituye tan slo una pequea parte del imperio romano. Berenice puede situaros en las altas esferas de un mundo mucho ms extenso. No os inquietis, amigo mo seal Nicolaus, divertido ante la expresin de alarma que mostraba Jos, Berenice no se parece en nada a Salom. Vuestra virtud est a salvo.

38 Se trataba de un hecho ineludible: para el viaje a Italia se necesitara otra galera ms. En el Fnix no poda hallar de ningn modo cabida todo el equipaje que Berenice pretenda llevarse. Viendo la multitud de carros abarrotados que llegaban sin parar al muelle, Jos se encamin al palacio, posedo por una rabia sorda. Nicolaus haba colaborado con l en los preparativos, pero en ningn momento haban tratado aquella cuestin. Mujeres! exclam Nicolaus. Cmo iba yo a saber que Berenice tena que transportar tantas cosas a Roma? No me haba fijado en lo abarrotadas que estaban las habitaciones en el ala del palacio que ocupaba con Aristbulo. Yo ya tena contratado un cargamento para esa galera. Qu voy a hacer ahora con l? No slo perder las tarifas, sino mi reputacin. Ptolomeo os recompensar las prdidas, Jos, y pagar adems las mismas tarifas por transportar los enseres de Berenice. Es lo nico que cabe hacer. Jos no tuvo ms remedio que aceptar las condiciones. Enseguida se puso a hacer clculos. Las tarifas de transporte dobladas sumaban casi el precio de una galera. Si lograra encontrar una, con tripulacin incluida, podra comprarla para cumplir con sus compromisos de transportar el cargamento a Alejandra. Una vez all, volvera a cargarla y as costeara con los beneficios obtenidos las pagas de los marineros. De este modo cubrira los gastos y aumentara su flota. Vala la pena intentarlo. Tendr que demorar la partida una semana advirti. Es una condicin innegociable. Seguramente Berenice habra tardado eso, o ms, en reunir todos los objetos susceptibles de ser transportados contest, sin inmutarse, Nicolaus. Las pocas galeras que haba a la venta se hallaban en un estado bastante deplorable. Aun as, al correr la voz de que haba un comprador con prisas por adquirir una, los propietarios aumentaron los precios, y Jos tuvo que pagar por la ms aceptable de ellas un precio que no mereca. Por otra parte, la profesionalidad de la tripulacin del barco dejaba mucho que desear. Ahora veremos de qu es capaz vuestro hijo dijo Jos a Mlcar. Haba nombrado a Barca capitn de la galera. Para cuando el Fnix abandon Cesarea , Jos haba acumulado una gran hostilidad hacia Berenice. Al cabo de una hora, sin embargo, senta adoracin por ella. Haba llegado al muelle con su squito de preceptores, amas, criados, cocineros, sus tres perros y sus cuatro hijos. Tanto los perros como los nios llevaban un arns del que parta una correa. Berenice vesta una sencilla y holgada tnica de lino y un pauelo enroscado en la cabeza. Buenos das tengis, Jos de Arimatea salud. No me ser posible mantener encerrados a mis pequeines, pero os prometo que los tendremos a raya. Y ahora decidme... dnde estn mis camarotes?

Antipater viajaba con sus esclavos personales, su barbero, su asistente especial para el bao y veinte guardaespaldas. Indicad a la servidumbre dnde debe ir orden a Jos antes de repantingarse en uno de los divanes del pabelln. El primero de los numerosos hijos de Herodes era un hombre corpulento, de poco ms de cuarenta aos de edad. Vesta tnica y toga de seda roja, con cenefa dorada, y al igual que su padre se haba teido el pelo de color negro azabache. Jos tema que aquel viaje se le hara largusimo.La realidad fue que lo pas muy bien; tanto que apenas not el transcurso de los das. Y todo gracias a Berenice. En cuanto dejaron atrs el puerto, la mujer apareci con dos cestos llenos de fruta y bebida y se puso a recorrer con desenvoltura el barco, ofrecindola a los marineros. No podis desprecirmela le advirti con desenfado a Jos cuando a ste le toc el turno. Ya sabis que se estropear si no la comemos pronto. Se habra podrido en la cocina de palacio. Espero que no os parezca mal lo que he hecho, Jos. He mandado a los criados que quitaran todas esas magnficas colchas de seda y pusieran unas mantas que he trado. Sera una pena que los perros las hicieran jirones y destruyeran la elegancia que tanto os ha costado crear. Antipater! Haceos a un lado, si sois tan amable. Dej los cestos en el suelo y se sent en la punta del divn contiguo al de su cuado. He trado uno poco de ese magnfico vino con miel que elaboran en Alejandra, para manteneros un poco achispados durante toda la travesa. Es lo nico que se me ha ocurrido para hacernos ms llevadera la constante presencia de mis hijos. Causan un ruido espantoso cuando estn contentos y satisfechos, y an son ms escandalosos cuando se disgustan y lloran. Podramos convertir este viaje en una especie de Purim flotante, qu os parece? Yo debo centrar la atencin en asuntos de peso, Berenice replic Antipater, haciendo alarde de su posicin y dignidad. Estar demasiado ocupado para reparar en vuestros hijos. Pobre dijo en tono compasivo Berenice al tiempo que daba a su cuado un golpecito en el brazo, no sabis lo que decs. Aunque deba de tener unos veinte aos menos que el hermano de su difunto mando, Berenice lo trataba como si fuera uno ms de sus retoos, necesitado de consuelo. Bueno indic Berenice en voz alta , dejadlos salir de la jaula. En menos de medio minuto, en la cubierta se produjo un desbarajuste de perros y nios que corran, tirando cada uno de un esclavo al otro extremo de las correas. El aire se llen de chillidos, gritos, ladridos y agudas risas. Sin hacer comentario alguno, Berenice tom una gran jarra de vino y llen la copa de Antipater hasta el borde. Luego se puso a comer higos maduros con evidente placer mientras se entretena observando a sus hijos. Al poco rato, chiquillos y animales acudieron a su lado, reclamando un higo. Algunos se instalaron en el divn; uno de los perros y unode los nios treparon hasta su regazo; otro perro levant una pierna y se orin en su tobillo. Pobrecillo. Ests nervioso, eh? dijo ella con voz arrulladora. Despus humedeci la punta de una toalla en una jarra de leche y se enjug el tobillo y el pie. Ahora haremos como los pajaritos anunci. Los dos benjamines presentaron la boca abierta a su madre y sta deposit medio higo en cada una. Los dos mayores ya tenan un higo en la mano. A continuacin, Berenice tir un pastel desmenuzado a los perros.

Antipater se puso en pie y, ajustndose los pliegues de su lujosa toga, se encamin a su camarote sin despedirse siquiera. Berenice lo mir alejarse con expresin comprensiva. A ver, nios dijo cuando su cuado se hubo ido. Sentaos con las piernas cruzadas en el suelo, como los sastres, y os dar una taza de leche y un pastel de miel. Pero solo uno, eh?, porque si no no cenarais. Llevaos un momento a los perros, por favor pidi a los esclavos. Tomarn la leche despus de los nios. Mirad qu bonita que se ve la vela rodeada del azul del cielo, nios. Os va a encantar el mar y el balanceo del barco, tan parecido al de una hamaca. Queris que mam os hable de la primera vez que viaj en el agua? pregunt mientras llenaba cuatro tazas de leche. S! gritaron los nios a coro. Berenice ofreci una de las tazas. S! Qu pas? S, mam, por favor. Cada manecita asi una taza. Era un barco muy pequeo. Las otras manos libres quedaron ocupadas con un pastelillo de miel. Pero como yo era una nia muy pequea, ms pequea que Herodas, me pareci muy grande... La historia dur un buen rato. Cuando hubo concluido, la nia llamada Herodas dorma en el regazo de Berenice y los otros tres nios estaban apoyados en sus costados, rodeados por sus protectores brazos. Observndolos, Jos cay en la cuenta de a quin le recordaba Berenice. Se trataba de su ta Abigail. Las dos posean un idntico don: derramaban amor y calidez sobre cuantos las rodeaban. Ms tarde Jos se enter de los nombres de los nios y de los perros. Aristbulo, tocayo de su padre, tena ocho aos de edad. Herodes Agripa tena cinco. Las nias, algo regordetas como su madre ,eran Miriam, de cuatro aos, y Herodas, de tres. Los perros, de la misma carnada y todos de una edad aproximada de dos aos, se llamaban Bolita, Bota y Colita. A medida que transcurran los das, Jos fue tomando un apego especial a Herodes Agripa. Era un nio robusto, de ojos brillantes y mente gil y despierta. Le fascinaba el barco y todo lo que Jos le explicaba sobre la navegacin. Jos imagin a su propio hijo dentro de cuatro o cinco aos. Sera tan inteligente y vivaracho como Herodes Agripa. Tal vez incluso ms. No, no slo tal vez, seguro. Berenice coincida en otro rasgo con Abigail. La gente hablaba con ella. Las conversaciones que suscitaba no eran meros intercambios de formulismos. Sus interlocutores le hablaban de s mismos, de sus esperanzas y sus decepciones, y ella los escuchaba con sincera atencin y actitud comprensiva. El contramaestre le cont que su esposa tena una bonita voz y que a veces, al escuchar el viento, se figuraba que la oa cantar. El timonel le habl de su hijo alfarero y de su portentosa destreza para modelar el barro. Le llev incluso un paquete cuidadosamente envuelto, que durante aos haba mantenido intrigados a sus compaeros de barco. Sin embargo para Berenice lo abri y le ense una elegante jarra con asas que imitaban la cornamenta de un carnero. El propio Jos, que nunca hablaba de s mismo, le confi que haba fantaseado imaginando a Aarn en el lugar de Herodes Agripa, en la cubierta del barco, entusiasmado con la navegacin.

Hasta Antipater que durante semanas se resisti a alternar con Berenice en cubierta acab relatndole las amargas vicisitudes de los aos en que haba permaneci en el exilio junto con su madre por orden de Herodes. Cuando el emperador Augusto puso a Herodes en el trono, ste haba repudiado a su primera mujer y a su hijo para casarse con una mujer de sangre real. Berenice record a Antipater que su padre era muy joven por aquel entonces. Mucho ms joven de lo que eres t ahora, Antipater. T tambin habrs cometido errores de juventud, verdad? Debes tener en cuenta, adems, que al cabo de unos aos volvi a restituirte en la cordura. Y ahora... No hubo necesidad de que Berenice concluyera la frase. Antipater se alis el cabello, que le haba despeinado el viento, preparndolo para recibir la corona. Jos acompa a Berenice a Roma, accediendo a la peticin de sta. No le cost complacerla, por varios motivos. El principal, como deba reconocer, era que le apeteca ver a Augusto y deseaba que ste lo viera en compaa de alguien que conoca bien a la familia imperial. Alguien que, a buen seguro, gozaba del afecto de todos sus miembros, pues no era posible conocer a Berenice y no quererla. l mismo senta ya un gran afecto por ella, y se era el segundo motivo que lo llev a acompaarla. Saba que echara de menos la mezcla de calidez y caos que creaba junto con sus animalillos. Por otra parte, haba advertido que Berenice atraa el deseo de confidencias. Si lograba cimentar una amistad con ella, podra enterarse de muchas cosas que le seran de utilidad. Adems de disfrutar del genuino placer de la proximidad de Berenice, el viaje a Roma le servira para mantener el contacto con Antipater. Si bien ste no haba despertado en l grandes simpatas, ni siquiera al final, cuando se haba mostrado ms afable, era importante cultivar el trato con el prximo rey de. Israel. Cuando Antipater ascendiera al trono, agradecera las semanas que haba pasado con l en el limitado reducto de un barco. Finalmente, tambin le interesaba ir a Roma para ver a Rufino. Le haba enviado, por supuesto, un mensaje para comunicarle el nacimiento de Aarn, pero no haba recibido respuesta. Ello se deba probablemente al azar a que estaban sujetas las comunicaciones: la nica forma de hacer llegar una carta para quien no tuviera modo de utilizar la red de correos del Gobierno imperial como era el caso de Jos era confiarla a un viajero que se dirigiera al lugar de residencia del destinatario. La noticia del nacimiento de Aarn haba partido de Jerusaln con un armador que iba a Tiro, el cual la entreg al capitn de una nave que zarpaba para Italia, donde ste la transmitira a otra persona que fuera a Roma. Rufino tena que haber recibido ya la carta, pues haca ms de un ao que sta haba salido de Jerusaln. De todas formas, Jos se senta en la obligacin de contar al abuelo de Aarn lo robusto y hermoso que creca su nieto. Muerto? Cmo? Cundo? Jos no poda dar crdito a lo que acababa de or. Rufino era viejo, pero estaba fuerte como un roble. Siento haberos causado tanta sorpresa se disculp la hermana mayor de Dbora, Rufina. Estaba segura de que Dbora haba recibido la carta que le envi. Se la di a uno de los miembros de la sinagoga, que iba a realizar el peregrinaje por Pascua. l me dijo que la haba entregado.

Jos tuvo que dar por buena la explicacin de Rufina, y tambin el infecto pastel de dtiles y almendras que sta le ofreci y que, segn se jactaba, haba preparado ella misma. De regreso al monte Palatino, Jos descart sin gran sorpresa cualquier posibilidad de recuperar la dote de Dbora. En la residencia de Augusto encontr al emperador de rodillas en el jardn, jugando a las tabas con Aristbulo y Herodes Agripa. Se sum con alegra al juego, pues se crea bastante experto en l. Herodes Agripa los gan a todos. Haba jugado muchas veces a las tabas con vuestro padre dijo Augusto. l tambin me ganaba siempre. Cuando los preceptores se hubieron llevado a los nios, el emperador mir a Jos. Nunca me abandonar el pesar que siento por Aristbulo y Alejandro. Cmo est el rey Herodes, Jos? Muy enfermo, aquejado de intensos dolores. Nadie sabe cunto tiempo le queda de vida. El tiempo transcurre con ms rapidez cada ao sentenci con un suspiro Augusto . No era ms que un nio cuando lo conoc. Tambin era un nio yo entonces, a decir verdad. El emperador se puso en pie con agilidad. No me vendra mal un vaso de agua de cebada dijo. Ya vos, Jos de Arimatea? Me apetece mucho, princeps acept, levantndose a su vez. Estaba muy cerca del emperador. Esa vez haba visto la gruesa suela de sus sandalias y haba comprendido; l mismo haba sido bastante susceptible con respecto a su estatura durante toda la vida. Para complacer a su hroe Csar Augusto, se situ frente a l y dej que lo mirara desde arriba. En ciertas ocasiones el poder era irrelevante. Todos los nombres sin excepcin deseaban ser altos. Jos lo saba muy bien. Jos abandon Roma con genuino pesar. Los escasos das que haba pasado en la acogedora e informal atmsfera del ncleo ntimo de la familia de Augusto haban sido muy especiales. En el mojn que indicaba el kilmetro diecisis de la Via Apia, Jos espole los flancos del caballo que haba alquilado. La temporada de navegacin se hallaba en su apogeo y an dispona de siete semanas antes de reunirse con Antipater para trasladarlo a Israel en el Fenix. Poda utilizar la galera en la que haban transportado el equipaje de Berenice para comerciar en tres o cuatro puertos de Grecia antes de que cambiara el tiempo.Ya tendra tiempo de sobras para pensar en Roma, en el emperador y en su privilegiada estancia en la residencia de Augusto. Sin embargo, tal vez no fuera conveniente, ni prudente, pensar en Csar Augusto como hombre y no como emperador. Los dirigentes deban de ser por fuerza distintos del comn de los hombres. 39 Justo mientras Jos admiraba la belleza del Partenn, Salom adverta a su hermano Herodes que Antipater planeaba en secreto envenarlo para acceder al trono, segn lo dispuesto en el testamento de Herodes. El objetivo del viaje de Antipater a Roma haba sido precisamente lograr la validacin del emperador para dicho testamento. Herodes replic con dureza a Salom, acusndola de amargarle la existencia con sus incesantes tentativas de predisponerlo en contra de sus hijos. No le habl de las pesadillas

que turbaban su agitado sueo, conseguido gracias a la medicacin, en las cuales vea a Aristbulo empuando una espada, dispuesto a hundrsela en la garganta. Salom sigui atormentando a Herodes a propsito de la esposa de Feroras, la antigua esclava, suscitando furibundas reacciones por su parte. Pero entonces Feroras falleci de improviso. A buen seguro lo haba matado la esclava, apunt con malicia Salom. Haba que abrir una investigacin. Nicolaus envi agentes secretos al palacio de Feroras, en Perea. stos interrogaron a la servidumbre bajo tortura, con intencin de sonsacarles respuestas incriminatorias contra la esposa. Lo que averiguaron fue mucho peor. Cuando informaron de ello a Nicolaus, ste se qued anonadado. Salom se hallaba en lo cierto. Haba un complot para envenenar a Herodes, y sus protagonistas eran Feroras y Antipater. El hermano de Herodes era quien deba llevar a cabo el envenenamiento, con objeto de que no recayeran sospechas sobre su hijo. El veneno se encontraba en un frasco, en los aposentos privados de Feroras. Nicolaus no tuvo ms remedio que comunicarlo al rey. Ademas de su padecimiento fsico, ste tuvo que soportar el golpe de enterarse de que el primognito en quien haba depositado tantas esperanzas era un traidor. Ante los ojos de Nicolaus, Herodes el moribundo volvi a ser, una vez ms, Herodes el rey de Israel. Ocupaos orden a su consejero de que no llegue ni una pa~labra de esto a Antipater en Roma. Conviene que siga creyendo que a su regreso recibir la sorprendente noticia de la muerte de su padre y su inminente nombramiento como rey. En septiembre, el Fnix parti de Puteoli con un solo pasajero. Antipater deba de haber coronado con xito su misin en Roma, pens Jos, al reparar en el excelente estado de nimo que mostraba el hijo de Herodes. Aunque su buen humor poda deberse tambin a algo ms simple. Tal vez estuviera alegre slo porque no tendra que soportar en el viaje de regreso la algaraba de los hijos y perros de Berenice. Cuando el Fnix entr en el puerto de Cesarea , en el muelle aguardaba una cohorte de soldados del rey. Antipater se situ en la proa, con la mano posada en el rutilante mascarn y la toga roja y dorada flotando al viento. En cuanto hubo atracado la galera, Antipater avanz con paso majestuoso hacia la pasarela. Tras recibir el saludo del oficial, pregunt qu noticias tena. La respuesta fue que estaba arrestado. Jos y sus tripulantes observaron perplejos cmo se llevaban a Antipater, maniatado. Mientras tanto, en la costa de Siria, al norte de Sidn, un correo romano cabalgaba a galope tendido. Llevaba un despacho de Herodes para Csar Augusto, en el que se inclua un nuevo testamento que se deba someter a la aprobacin de ste. De vuelta en Jerusaln, Jos anunci a Dbora la noticia de la muerte de su padre. Ah, s, ya estaba enterada, contest ella en tono despreocupado. Por qu no dijiste nada, Dbora? Por qu no me informaste? Para qu, Jos? Si total, no me dej nada. Me olvid del asunto. Jos permaneci all slo un momento para ver a su hijo, que dorma, e informarse por Antoco de que todo iba bien en la casa. Despus parti hacia Arimatea. En Arimatea las cosas iban cada da mejor. Amos y Raquel haban tenido una hija, Susana; el pequeo David, de tres aos, estaba encantado con su hermanita. Caleb afirmaba pletrico de orgullo que haba obtenido una cosecha de vino que superaba en una cuarta a las cantidades obtenidas en los aos anteriores.

En casa, Sara aguardaba a Jos con los brazos abiertos. Le pareci enternecedor que Augusto aumentara su estatura con unas sandalias especiales, se mof de Jos por el cario que le haba tomado a Berenice y declar que ya era hora sobrada de que hicieran el amor. En aquella ocasin, ms que nunca, Jos lament tener que irse cuando lleg el momento de regresar a Jerusaln. Eleazar, el amigo de Jos, ya estaba al corriente de la historia del triste complot de Feroras y Antipater. Jos, no obstante, se hall en condiciones de coronar su relato con la dramtica descripcin del arresto. Pobre necio dijo, impresionado, Eleazar. Esperaba ser escoltado con todos los honores hasta el trono y lo llevaron directamente al juicio que Herodes ya tena preparado. El gobernador de Siria estaba al lado de Herodes para escuchar los cargos. Antipater se encuentra en alguna prisin; lo ejecutarn cuando llegue la carta de autorizacin del emperador. En la estacin de lluvias? Tardar meses. Los dos amigos fueron a una taberna para brindar por su libertad, su salud y su buena suerte por hallarse a distancia de la familia del rey Herodes. Por un momento, Jos tuvo el lgubre pensamiento de que haba desperdiciado mucho tiempo trabando una buena relacin con el prncipe y antes previsible futuro rey de Israel. Despus se acord sin embargo de Berenice, de sus hijos y sus perros, y concluy que el viaje haba valido sin duda la pena. Quin sucedera a Herodes cuando ste muriera? Eleazar y Jos hicieron cabalas durante horas. Los hijos varones que an seguan vivos eran bastante jvenes, demasiado a su parecer. Os dais cuenta de cmo hablamos? seal con irnico ademn de pesar Elazar . Nos estamos haciendo viejos. Qu edad tenis, Jos? Veintisiete aos. Y cuntos tenais cuando comprasteis el primer barco? Diecisis; si es que poda llamarse barco a aquella carraca. Lo veis? Yo tena quince cuando comenc a comerciar con mis dos hermanos. No somos las personas adecuadas para decir que los hijos de Herodes son demasiado jvenes para iniciarse en las actividades de gobierno. Quienquiera que asuma el trono tendr a su disposicin el ejrcito y los consejeros de Herodes, as como todo el engranaje de palacio. Apenas importa a cul de ellos nombren. Jos pens en aquel anciano que viva acuciado por el dolor, el a tual rey de Israel. Espero que sea pronto. Como todos. No podemos hacer otra cosa que esperar. Al menos de momento reina la calma. Todo el mundo se mantiene a la expectativa. No todo el mundo estaba a la expectativa. En las calles de la ciudad baja, en las puertas de la ciudad, en las puertas y escalinatas del templo e incluso en sus atrios, unos individuos predicaban con fervorosos gritos, proclamando que el atroz sufrimiento de Herodes era el castigo de Dios por sus pecados, por su traicin al judaismo y por haber sometido al pueblo judo al yugo de los impos poderes de Roma. Algunos de estos predicadores eran aclitos de dos maestros fariseos que enseaban en una de las academias de Jerusaln en donde se impartan estudios sobre la ley. Matatas ben Margalit y Jud ben Zippori eran muy diferentes de los clebres profesores Hillel y Shammai. Eran ms jvenes y ms radicales. Hablaban con elocuencia sobre una

nueva doctrina que se basaba en la creencia de una vida eterna tras la muerte, en la que los justos recibiran recompensa y los pecadores castigo. Los justos, decan a sus celosos estudiantes, no podan permanecer pasivos ante las violaciones de la ley que haba trado consigo el mandato de Herodes. Deban rebelarse contra l, sin reparar en las consecuencias, desafiando incluso la muerte, puesto que el martirio al servicio de Dios garantizaba la bendicin eterna. Una maana del mes de marzo esos maestros dirigieron la atencin de sus alumnos hacia la que consideraban una de las ms ultrajantes profanaciones de Herodes. Varias dcadas antes, al construirse el templo, Herodes haba exigido una imagen esculpida encima de la gran puerta del atrio de los gentiles, una colosal guila dorada con las alas extendidas. Destruidla! los alentaron. Acabad con esa abominacin. Despus, seguidos por decenas de discpulos, iniciaron la marcha por las calles de la ciudad baja. La gente chillaba y les dejaba libre el paso al ver los destellos que arrancaba el sol a las hojas de las hachas que blandan algunos estudiantes. Subieron como una tromba las amplias escalinatas del templo. En el atrio de los gentiles haba los habituales grupos de fieles, curiosos, compradores y vendedores de animales, cambistas, gente que se haba dado cita all, doctores enzarzados en debates, rabinos que impartan sus enseanzas en el centro de un corro de jvenes... Los jvenes zelotes irrumpieron gritando en la explanada y se arremolinaron en torno a la base de la puerta, sealando la gigantesca guila dorada que recataba el dintel.La gente observ con mirada atnita cmo tres de ellos se encaramaban a hombros de sus compaeros para luego escalar hasta lo alto de los elevados muros de piedra. Desde abajo les arrojaron cuerdas, por las que subieron otros ms, armados con hachas. Seis de ellos se suspendieron por las cuerdas hasta quedar frente a la odiosa guila. Todos los que estaban en el atrio de los gentiles se mantenan pendientes de aquella asombrosa accin y en la puerta se congreg un gran gento, atrado por el sonido de los hachazos descargados sobre la reluciente estatua dorada. La muchedumbre celebr con vtores la cada de los primeros pedazos y, acto seguido, los estudiantes se precipitaron a desmenuzar con las hachas las alas y la cabeza, todava reconocibles en el suelo. La exaltacin era tan contagiosa que casi nadie se percat de la llegada de una falange de la polica del templo. Los pocos que lo advirtieron se apresuraron a despegarse de la multitud, y as evitaron el arresto. Varios centenares de personas quedaron rodeadas y fueron conducidas en tropel al palacio de Herodes. Los guardias del palacio los condujeron a empellones hasta la inmensa sala de recepcin bordeada de columnas, donde la mayora se amilan al ver la magnificencia de las paredes y techos de mrmol. El temor comenzaba a hacer mella en ellos. Los maestros fariseos y sus alumnos se mantuvieron, en cambio, inasequibles al miedo. Cuando los oficiales preguntaron quines eran los responsables del ultraje, dieron con altivez unos pasos al frente. Los guardias los llevaron ante Herodes. Lo haban vestido con una esplndida tnica de seda prpura bordada con oro y una voluminosa corona ornada con rutilantes gemas. Su apariencia no inmut a los profesores. Con ardoroso celo, declararon que no se avergonzaban de sus actos. Al contrario, estaban orgullosos. Era Herodes quien deba avergonzarse, por haber profanado el templo poniendo el guila en su recinto. Osis criticar al rey? Podrais ser acusados de traicin tron Herodes con voz animada por la furia, a pesar de la tonalidad cenicienta que mostraba su piel. Un estudiante se precipit hacia l, pero los guardias lo agarraron por los brazos.

Podis hacerme lo que queris... a m o a ellos. No nos dais miedo. Acogeremos la muerte en defensa de nuestro Dios, porque nos abrir las puertas de la gloria y el gozo eternos. Esposadlos orden Herodes. A todos. Esa noche, mientras la ciudad dorma baada por la brillante luz de la luna, los soldados abrieron una de las puertas de la muralla. Por ella desfilaron los prisioneros, cargados de cadenas, para emprender la marcha por el pedregoso camino de Jeric. Mientras aquella penosa procesin recorra, a trompicones, los veintids kilmetros que distaban hasta la lujuriante ciudad oasis, Herodes se trasladaba al palacio que en ella tena mediante una silla de manos cubierta. Justo despus de medioda los soldados escoltaron a los notables de Jeric hasta el anfiteatro, que estaba en los lmites de la ciudad. Los prisioneros se encontraban ya all, en el centro de la arena, donde en tantas ocasiones los gladiadores o las fieras haban combatido para entretenimiento de aquellos mismos notables. Ese da la batalla se libr entre Herodes y varios centenares de habitantes de su capital, cubiertos de polvo y con los pies llagados. Los ciudadanos de Jeric deban dictar la sentencia. Ninguno abrigaba dudas sobre cul deba ser la sentencia. A todos les haban relatado lo sucedido en Jerusaln. Tras pronunciar la acusacin de traicin, una delegacin de ciudadanos de Jeric, compuesta de tres hombres, se aproxim a Herodes. Todos conocan al rey desde haca aos y estaban conmovidos por la piedad y horror que inspiraba su estado. Tambin les atenazaba el temor por lo que pudiera hacer alguien que, como el rey, se hallaba atormentado por un dolor tan atroz, a quien osara contradecirle en lo ms mnimo. Demostraron ser hombres valerosos: con sosiego y paciencia lograron convencerlo para que dejara en libertad a los curiosos que se haban visto sorprendidos en el arresto general y castigara slo a los estudiantes y a sus maestros. Esa noche haba luna llena y la arena de la palestra apareca especialmente blanca. Despus se volvi roja, cuando los dos rabinos y cuarenta y cuatro jvenes seguidores suyos fueron quemados vivos. Luego una sombra se desplaz muy lentamente sobre el anfiteatro, hasta cubrirlo de una oscuridad que slo disipaban las llamas. Los aterrorizados espectadores de la ejecucin se taparon la cabeza con los brazos, presas del pnico. Se haba producido un eclipse to-^1 de luna. Eleazar sacudi con solemnidad la cabeza. Nunca ms pienso poner en entredicho lo que diga mi mujer. Nunca ms. Este ao yo quera ir ms temprano a nuestra casa de Jeric, porque el calor comenz pronto. Ella se neg, aduciendo que siempre hemos ido despus de Pascua y que no le gusta alterar las cosas. Si no hubiera sido tan terca... o mejor, si no hubiera tenido razn cuando yo estaba equivocado... yo habra sido uno de los que se hallaban presentes en ese anfiteatro. Mira que quemarlos vivos! Os imaginis los gritos, Jos? Eleazar se estremeci . El viejo rey debe de haber perdido por completo el juicio. Quin sabe? La enfermedad lo consume vivo. Eso bastara para enloquecer a cualquiera. Por qu no se morir?, pensaba Jos. Entonces Antipater sera, a pesar de todo, el nuevo rey. Faltaban pocas semanas para el viaje a Belerin, y ese ao Jos no quera volver a perdrselo. Pero quin sera su socio en el negocio del estao tras la muerte de Herodes? Necesitaba establecer un contrato con ese hombre, fuera quien fuese.

Ni Jos ni Eleazar hicieron mencin del eclipse. Haban odo hablar de l, por supuesto. La gente deca que era una seal de Dios, un augurio de algn hecho portentoso, del fin del mundo tal vez. Sin embargo, ellos no lo haban visto. Como la gran mayora de la gente, se encontraban dentro de sus casas, iluminadas con lmparas, o acostados en la cama cuando haba ocurrido. En el supuesto de que hubiera ocurrido. Quin poda dar crdito a la versin de un hombre que haba sido obligado a presenciar cmo moran quemadas vivas cuarenta y dos personas? Era muy posible que ante una experiencia como aqulla los hombres imaginaran que una mera nube interpuesta delante de la luna era algo ms. 40 Los acontecimientos se desarrollaron de modo favorable para Jos. Herodes falleci al cabo de pocas semanas , y Ptolomeo y Nicolaus continuaron en su cargo de consejeros del nuevo rey. Ptolomeo accedi enseguida a renovar el contrato de colaboracin para la obtencin del bronce, ya que resultaba en extremo provechoso para las arcas reales. Antipater no sera, empero, su beneficiario, porque estaba muerto. Era casi como si Herodes se hubiera mantenido vivo por pura fuerza de voluntad hasta que lleg la carta de Augusto. En sta autorizaba la ejecucin de Antipater y daba su consentimiento a lo que apareca dispuesto en el testamento definitivo de Herodes.Su reino qued repartido entre tres de sus hijos. Arquelao, de dieciocho aos, era rey de Judea, Samaria e Idumea. Su hermano Antipas, de diecisiete, recibi las provincias de Galilea y Perea. A su hermAnas tro Filipo le correspondi la frtil regin de la Tracontida, situada al este del ro Jordn. Faltaban pocos das para la Pascua y en Jerusaln reinaba una gran agitacin. Muchos todava conservaban la clera por la atrocidad de las ejecuciones que se haban llevado a cabo en Jeric. Asimismo, haba un descontento general porque el nuevo rey era el hijo de una samaritana, una mujer perteneciente a un pueblo que suscitaba el rechazo de los judos de Judea. Se esperaba, como siempre, una masiva afluencia de peregrinos, cuya insatisfaccin se sumara a la de los habitantes de Jerusaln. Jos envi un mensaje a Arimatea, en el que les deca que no realizaran el peregrinaje ese ao. Mand colocar postigos de hierro en las ventanas de su casa y en la de Abigail, y prohibi salir a Dbora a la calle. sta reaccion encerrndose en su habitacin. La vspera de Pascua, Jos fue uno de los primeros en sacrificar el cordero en el templo, tras lo cual regres sin dilacin a casa. Todos los atrios estaban abarrotados, como de costumbre, pero no se respiraba el habitual clima de devota celebracin. La beligerancia flotaba en el aire. Abandon justo a tiempo el templo. El joven e inexperto Arquelao mand una cohorte, una tropa de cuatrocientos ochenta soldados, para imponer la paz entre las airadas multitudes del templo. Soliviantada por la visin de los uniformes, smbolo de opresin, la gente apedre a los militares. Murieron ms de cuatrocientos; el tribuno que la comandaba cay herido de gravedad y tuvo que desplazarse a rastras, ensangrentado, desde el atrio del templo hasta la fortaleza Antonia. Entonces Arquelao envi al resto del ejrcito. La caballera atac los campamentos de peregrinos que salpicaban las colinas de las afueras de Jerusaln. La infantera invadi en disciplinado orden las calles y callejones de la ciudad baja.

Aun detrs de los postigos de hierro, hasta los odos de Jos llegaron los gritos y gemidos de la masacre, las carreras de la gente perseguida por los soldados. Aarn se puso a saltar. Quera salir a la calle, porque crea que fuera estaban jugando. Al cabo del da, en las calles, los valles y las colinas de Jerusaln haba casi tres mil cadveres. En toda la noche no cesaron de sonar los lamentos. Al da siguiente, el da en que se celebraba la liberacin del pueblo judo de la esclavitud, el aire estaba todava preado de gritos de dolor. Dado que la ley prohiba enterrar a los muertos en los das de fiesta, los allegados, tuvieron que esperar hasta el atardecer a que concluyera la Pascua.Jos fue a casa de Abigail para cerciorarse de que no se haba producido ninguna desgracia en la familia. En la ciudad alta, el barrio de los ricos, no se apreciaban indicios de agitacin, salvo por la presencia de los soldados en el agora y alrededor del palacio de Herodes, ahora residencia de Arquelao. Abigail asegur a Jos que estaban bien y declin su ofrecimiento de buscarle una escolta para que los acompaara a Arimatea. Nuestra familia fue expulsada una vez de esta casa por Herodes, y no pienso permitir que un hijo suyo vuelva a hacerlo. Los horribles postigos que me proporcionaste constituyen una hermosa proteccin, Jos. No necesitamos nada ms. De todas formas, Jos se vali de su anillo para llegar hasta Nicolaus, y ste a su vez se vali de su influencia para hacerse con una tropa que patrullara en las proximidades de la casa de Abigail y una docena de soldados que escoltara a Dbora, Aarn y la servidumbre en su desplazamiento a Cesarea . Al amanecer, la puerta de la muralla se abri expresamente para la comitiva. Antoco insisti en acompaar a Jos a Arimatea. Ambos se separaron del grupo en Amas y prosiguieron camino solos. La calma reinaba en los caminos y en las poblaciones prximas a ellos. Nada haba enturbiado tampoco la paz de Arimatea. Jos habl con todos los hombres, advirtindoles que deban mantenerse alerta por si los disturbios se propagaban hasta all. Convenci, asimismo, a Sara para que se trasladara a la casa de la familia, con Rebeca, Helena y Caleb. Tendrs que proteger a nuestras mujeres dijo a su hermano. Descuida lo tranquiliz Caleb con voz firme y varonil. Jos no dud de que lo hara, llegado el caso. Su hermano pequeo se haba convertido en un alto y fornido hombre de diecisis aos de edad. No nos ocurrir nada asegur Sara a Jos. Ve a Belerin. Da recuerdos de mi parte a todos y treme unos cuantos metros de lana. Los hijos de Raquel y Amos tienen muy gastadas las tnicas que les confeccion con la tela de Belerin, y a Rebeca no le vendra mal otra manta para el invierno. Y t, gorrin, qu quieres que te traiga? Mi mejor regalo es tu presencia. Ya lo sabes. Nicolaus haba pedido a Jos que llevara a Arquelao a Italia en uno de sus barcos. l nuevo rey deba solicitar al emperador la confirmacin de su posicin, y ms ahora, despus del desastroso inicio que haba tenido su reinado.Jos accedi de inmediato, con la condicin de que l no tuviera que acompaarlo y que el barco no fuera el Fnix. Probablemente era una imprudencia no cultivar la amistad del nuevo dirigente, pero Jos se senta hastiado de tanta prudencia poltica. No conceba la idea de tener que pasar varios meses con el jovenzuelo que acababa de masacrar a miles de personas en un da que siempre haba sido motivo de gozosa celebracin. Bienvenido salud Mlcar desde la cubierta del guila cuando subi a bordo.

Soltad amarras orden Jos. Necesito el aire puro y los espacios despejados del mar. Antoco los despidi desde el muelle. Le entristeca no poder ir con ellos, pero Jos le haba confiado la seguridad de su casa de Cesa-rea, en especial la de su hijo, y Antoco se tomaba muy a pecho aquella responsabilidad. Arquelao dej la seguridad de su pas a cargo del gobernador romano de Siria, un hombre llamado Publio Quintilio Varo. ste, que desde haca aos supervisaba por encargo de Roma la situacin del reino de Herodes, prevea que el pueblo no aceptara fcilmente el gobierno de tres jvenes que haban pasado gran parte de su juventud en Roma, aprendiendo las lenguas, historia y costumbres de Grecia y de Roma y que apenas conocan el idioma y los usos de su pueblo. Los disturbios se iniciaron de forma simultnea en diversos puntos. Se produjeron revueltas en Galilea y Perea, y en Jerusaln una gran turba enfurecida acorral a la legin enviada por Varo en el palacio de Herodes, contra el que lanzaron repetidos e infructuosos ataques. Varo apost tropas en Cesarea . Dado que la ciudad portuaria quedaba a menos de cuatro kilmetros de la frontera siria, no convena dejarla desprotegida, pues podra utilizarse como base para atacar Siria. Despus avanz, con dos legiones compuestas por diez mil curtidos soldados profesionales, para sofocar la rebelin de los judos. Galilea era la primera zona rebelde. Varo quem la capital, Sforis, localiz los reductos de insurgentes y los aplast. Los supervivientes fueron encadenados y conducidos a Siria para ser vendidos como esclavos. De camino a Jerusaln incendi las ciudades y pueblos que oponan resistencia. En Jeric captur al esclavo llamado Simn y a sus seguidores, que haban quemado el palacio de Herodes y proclamado rey a Simn. Se los llevaron encadenados a Jerusaln para darles all castigo. En Jerusaln, Varo apres a muchos de los asediantes de la legin recluida en el palacio, aunque muchos integrantes de la multitud lograron huir antes de su llegada. A los capturados los encerraron junto con los prisioneros de Jeric. Varo dej una de sus legiones en Jerusaln para mantener el orden. La que haba rescatado qued a cargo de los cautivos acumulados durante la marcha desde Galilea, y los legionarios tomaron cumplida venganza de la ignominia del asedio, flanqueando de crucifijos los cuatro caminos principales que partan de Jerusaln. Las cruces sumaban dos mil en total, y las aves de carroa oscurecieron el cielo. El pas que haba gobernado Herodes qued medio arrasado, pero pacificado. Varo regres a sus cuarteles generales de Damasco antes de finalizar el verano. El ejrcito de Roma era la pieza ms fuerte y eficaz del engranaje del imperio. En Roma, Augusto dio su aprobacin condicional al testamento de Herodes. No concedi, sin embargo, a Arquelao el ttulo de rey, tal como haba dispuesto Herodes. Lo nombr etnarca, es decir, prncipe. A los otros hijos de Herodes tambin se les asign el tratamiento de prncipes, aunque de inferior categora: tetrarca. Israel haba quedado dividido y devaluado. Jos se enter de todos aquellos acontecimientos a su regreso a Cesarea . Tras realizar una breve visita a Dbora y Aarn, se dirigi de inmediato a Arimatea. El pueblo haba quedado al margen de los disturbios, ya que los romanos haban avanzado por Perea y no por la llanura de Sharon.

Pas el mayor tiempo posible con su familia y la esposa a la que amaba y despus volvi a Cesarea para recibir a sus barcos, que estaban a punto de llegar, y atender asuntos de negocios y familia que reclamaban su atencin. Mand despojar el Fnix de su refinada decoracin y guardarlo en un edificio. Vendi la galera que haba tenido que comprar de forma precipitada, y Barca dividi su tripulacin en dos grupos, la de los marineros que vala la pena conservar y de los que era mejor descartar. Con la asistencia de Barca y la orgullosa aprobacin de Mlcar, orden construir una nueva galera. T te encargars de completar la tripulacin anunci Jos a Barca, y todos os beneficiaris del sistema de reparto de ganancias. Mlcar corri con los gastos de la celebracin por el ascenso de su hijo. Jos trat de imaginar una escena equivalente, en el futuro, cuan do celebrara los logros de su propio hijo. Le result difcil. A sus doaos y medio, Aarn era un nio regordete y alegre, igual que los dems. Cuando estaba con l, a Jos le asaltaba el aburrimiento en cuestin de minutos. Por desgracia, a Dbora le ocurra lo mismo. Los trgicos sucesos del verano la haban beneficiado personalmente, ya que ahora tena una nueva amiga, esposa de un oficial de las tropas romAnas que Varo haba apostado en Cesarea . Dbora charlaba alegremente, detallando los nuevos peinados que su amiga le haba enseado, las cintas y peines que requeran, y explic que haban visto un funambulista que atraves de un extremo a otro la plaza caminando sobre una cuerda. Siempre es as? pregunt Jos a Antoco. O peor respondi Antoco. En adelante estars conmigo y me acompaars a donde vaya. Busca a alguien que lleve la casa en tu lugar. Si fuera un esclavo como Dios manda observ Antoco con una sonrisa, os besara los pies por vuestra bondad. Y yo te dara un puntapi si hicieras tal cosa. Haz lo que te he dicho. Debemos partir hacia Jerusaln antes de que comience la temporada de aguaceros, porque sino tendremos un viaje horrible. De regreso a Jerusaln, Jos fue a ver a Nicolaus mientras los dems se instalaban en la casa. Aun antes de que su amigo se lo confirmara, Jos ya percibi el desorden del gobierno de Arquelao. Eran indicio sintomtico de ello la postura relajada y la actitud casi impertinente de los guardias de palacio. Nicolaus pareca estar encantado de la vida. Jos se qued atnito, hasta que se enter de que su amigo haba anunciado ya a Arquelao su intencin de retirarse en cuanto ste se lo permitiera. No tardar en darme el consentimiento, Jos. Ese infortunado muchacho es el tipo de persona incapaz de reconocer quines son sus amigos. Le disgustan mis consejos y aceptar gustoso librarse de ellos. Entonces... ah, qu dicha indescriptible... me ir a Alejandra, alquilar una habitacin cerca de la biblioteca, localizar un sitio decente donde comer y pasar plcidamente el resto de mis das. Dejaris un vaco en mi vida, Nicolaus, y en mi corazn. Era verdad. Hasta ese momento Jos no se haba hecho cargo de hasta qu punto apreciaba a aquel hombre sabio y honrado. Nicolaus conoca bien a Jos, mucho ms de lo que ste jams llegara a conocerlo a l. Por eso le conmovi aquella emotiva confesin; abia que Jos era muy reservado en

ese terreno.Tendris que ir a verme a Alejandra, Jos dijo, y le dio un clido abrazo . Tengo muchos corresponsales all y uno de ellos me escribi no hace mucho que haba odo lamentarse a un amigo vuestro llamado Micah de vuestra prolongada ausencia. Lo har, contad con ello. Ese Micah! Siento curiosidad por ver si el matrimonio lo ha transformado. Cuando lo vea, le dir que pronto iris a visitarlo. Nicolaus tena poco que contar sobre Arquelao. se era precisamente el problema, a su juicio: que no tena una identidad formada. Como no sabe lo que quiere, no hay forma de prever cmo va actuar. Ya ha depuesto al sumo sacerdote del templo con la vana esperanza de hacer recaer sobre el templo la responsabilidad del desastre de Pascua. No cabe esperar nada bueno de l, porque no est capacitado. Ni nada malo, tampoco. Las cosas irn a peor, pero se deber ms a su ineptitud que a una vileza premeditada. Estrechad los vnculos que ya tenis con el Csar. El futuro de Judea depende en ltima instancia de l. Me limitar a mantenerme alejado del etnarca. No ser difcil. Qu optimista sois, Jos. Pero me temo que esta vez no os acompaar la suerte. Rosana, la hija de Herodes, reside aqu en palacio y espera impaciente el regreso de vuestra esposa a Jerusaln. De este modo, la vida de Jos volvi a adoptar la misma rutina de antes: un sinfn de actos sociales e invitaciones y, en casa, un sinnmero de visitas de Rosana. Se procur una va escape. Dbora no perda ocasin de aludir a la hacienda de su marido, pero le repugnaba la vida del campo. As, Jos poda inventar problemas que reclamaban su atencin en Arima-tea para refugiarse a menudo all. Siempre lo acompaaba Antoco, que a su manera quera a la familia tanto como Jos. All Jos dispona del tiempo, la tranquilidad y las palabras de aliento de Sara para reflexionar sobre su vida e imprimirle un nuevo rumbo. Tienes que incorporar un poco de dicha, Jos, y eso no se consigue slo trabajando. T eres mi fuente de dicha, Sara. Tonto contest ella, y chasque con impaciencia la lengua-^ A m me tienes siempre, como te tengo yo a ti. se el mayor bien con que contamos. De todas formas, deberas disfrutar con otra gen-te. Yo lo hago. Paso mis buenos ratos con todas las personas de aqu; comparto con ellas experiencias, recuerdos, risas y a veces lgrimas. T deberas tener tambin esa clase de relaciones. A raz de aquello, Jos comunic a Mlcar que al inicio de la temporada de navegacin zarparan con el guila, pero realizando un nuevo itinerario. Primero ira a Alejandra, donde se quedaran una semana como mnimo, despus continuaran hacia Belerin y luego, Chipre, como de costumbre. Ese ao, en lugar de vender el caro vino chipriota en Cesarea , lo llevaran a Puteoli y as Jos tendra ocasin de visitar a Berenice y sus hijos en la residencia de Csar Augusto. Despus pondran rumbo a Israel al final de la temporada de navegacin en lugar de un mes antes, como ocurra otros aos. Aquella modificacin le report excelentes resultados. Cuando, dos aos ms tarde, Dbora le anunci que prefera vivir en Cesarea todo el ao y no slo en verano, la vida de Jos tom un rumbo an ms satisfactorio.

Aarn permaneci a cargo de Jos, por supuesto, y ste pudo escoger hombres interesantes para hacer de preceptores de griego, latn, matemticas y geografa. Dado que vivan en la casa, eran una agradable compaa cuando l deseaba hablar de cuestiones ajenas a los negocios. Puesto que dos de ellos haban sido esclavos, no tenan ningn reparo en que Antoco se hallara presente cuando coman o tomaban vino juntos. Los preceptores aseguraron a Jos que su hijo era un estudiante excepcional. Antoco le corrobor que era cierto, que no se trataba de meros halagos de los profesores. De esta forma, Jos fue perfilando en su imaginacin el futuro de su hijo. Aarn sera sacerdote, s, pero un da llegara a ser sumo sacerdote, el hombre ms honrado por todo el pueblo judo. El problema era que Arquelao no paraba de nombrar y deponer sumos sacerdotes. Jos se haba hecho el propsito de entablar relacin con el sumo sacerdote y prestarle de algn modo su ayuda para que, llegado el momento, Aarn fuera elegido para servir en el templo. Los sacerdotes deban ser invitados por el templo a asumir aquel honor. Por ms instruido que fuera Aarn, ni l ni su padre podan solicitar que se le concediera tal honor. Si al menos hubiera un sumo sacerdote que durara, en sus funciones, uno cuya amistad mereciera la pena cultivar... Jos no haba olvidado el esfuerzo y el tiempo que haba desperdiciado con Antipater. Empezaba a comprender que el tiempo era un elemento insustituible en la vida de los hombres. Por eso era tan valioso.Rebeca esboz una sonrisa cuando le coment aquel descubrimiento. A veces pienso que la verdadera sabidura contenida en la ley que obliga a engendrar hijos a los hombres es que los obliga a comprender precisamente eso. No hay nada mejor para advertir el paso del tiempo que ver crecer a los propios hijos. Exhal una carcajada, con ademn juvenil. Yo no me percat de que era una vieja hasta que me convert en bisabuela al nacer el hijo de Amos. T nunca sers vieja, Rebeca protest Jos. No pienso permitirlo. La abuela le toc la mejilla con uno de sus dedos, todava grciles. No me quieras quitar aos, Jos. Yo los aprecio en lo que valen. Gracias a ellos valoro mucho ms todas las horas, porque s que cada da me quedan menos por vivir. De joven, uno est demasiado ocupado para reparar en los esplndidos placeres cotidianos, como la comida o la bebida, o para contemplar la belleza que nos rodea, en el diario juego de luces y sombras que despliegan tierra y cielo. Yo s lo contemplo, Rebeca observ Jos, y la tom de la mano, cuando estoy en el mar. All se me cae la venda de los ojos. El horizonte, el viento, las estrellas y los colores del crepsculo y el alba conmueven al hombre en lo ms profundo. Aun cuando pretenda negarlo, es superior a l. En eso consiste Dios declar Rebeca, en tono sosegado.

41

Despus de esta conversacin con Rebeca, Jos fue comprobando la verdad que contenan las palabras de la anciana. En adelante, su conciencia del transcurso de los aos estuvo marcada por los cambios de los nios que conoca. No slo le serva de referencia Aarn. Jos estaba fascinado por el desarrollo de los hijos de Berenice. Herodes Agripa, su preferido, era un nio de curiosidad insaciable y entusiasmo ilimitado, que cada ao lo asaltaba con alborozo al verlo llegar. Le prodigaba un torrente de preguntas y siempre tena algo que ensearle, un ejemplo de su ltimo descubrimiento: un ao eran unos huevos de pjaro, el siguiente un poney sobre el que cabalgaba de pie, y el tercero, un mazo de pinturas en miniatura en las que se representaban actos sexuales tan depravados que hicieron ruborizar a Jos.se fue el ao en que Berenice volvi a casarse. Su marido era un patricio, antiguo senador y ahora legado, comandante de una de las legiones que se hallaban instaladas en las riberas del Danubio para mantener el control de Roma sobre los territorios de Germania. La boda fue un acto perfecto, sencillo y normal explic Berenice a Jos. Una maravilla, despus del fasto de la ceremonia en la que me convert en esposa de Aristbulo. Emilio simplemente me tom la mano y murmur algo. Supongo que dira Te tomo por esposa o algo as. Despus tuvo que partir con celeridad a Germania. Todo fue muy precipitado y terriblemente discreto. No me refiero a la boda, sino a los acontecimientos que obligaron a Emilio a marcharse de esa manera. Berenice redujo la voz a casi un susurro. El problema era Julia, la hija de Augusto, aclar. Era su nica hija no adoptiva y l le prodigaba un cario desmedido. Por eso todo el mundo procur que no llegaran hasta sus odos los rumores que de ella circulaban desde haca al menos veinte aos. Sexo musit Berenice al tiempo que enarcaba las cejas para dar a entender hasta qu extremos llegaban los excesos de Julia. El caso es que un pobre desgraciado de la guardia nocturna no la reconoci y la arrest hace unos meses. Estaba en el foro, en las escaleras de la tribuna de los rostra, invitando a todos los hombres que pasaban a disfrutar de un servicio gratis... creo que sa era la frase que usaba. Julia se enfureci tanto por el arresto que fue a ver a Augusto para exigirle que castigara al guardia. A partir de ah no hubo forma de impedir que todo, o buena parte de la historia, saliera a la luz. Augusto se puso como un loco, de pena, creo yo. La exili a una pequea isla perdida en el mar. Al pobre, lo que ms le preocupaba, en su ingenuidad, era que sus hijos se enteraran de esas cosas tan horribles sobre su madre, como si no lo supieran ya. Por eso les hizo abandonar Italia con tanta prisa. Lucio fue a Galia y Gayo a Germa nia, como comandante de las legiones, nada menos. As que mi apuesto Emilio es legado sujeto al mando de un muchacho de dieciocho aos, aunque en realidad hace de ayo, porque Augusto le pidi que cuidara de Gayo. Los hombres de su legin tampoco estn muy contentos, que se diga. Haban vuelto de Hispania haca slo unos meses. Berenice exhal una risita. Fue tiempo suficiente para nuestro noviazgo. Mi querido Emilio est bastante prendado de mis encantos. Es muy tmido con las mujeres. Estuvo casado, hace mucho, y su matrimonio fue un desastre, segn tengo entendido. La esposa era una astuta arribista. Despus de que ella tuviera el detalle de morirse, no quiso comprometerse con nadie.Tendris que conocer a Marco, su hijo. Es mi nuevo protegido, igual de tmido que su padre, el pobre. Tiene once aos y todava lo atemoriza el desbarajuste en el que vivimos. Ya nos conocis, Jos. Y aplaudo ese desbarajuste afirm Jos. Aunque haba sido absolutamente sincero, se puso en el lugar de Marco y se apiad de l. El chiquillo se mostr en extremo corts cuando se lo presentaron. Jos sinti deseos de decirle que no tena de qu preocuparse, que Berenice lo arropara con su desorganizado afecto y entonces se sentira ms a gusto de lo que haba soado nunca.

Berenice causaba ese efecto en la gente. El mismo Jos notaba que se relajaba al cabo de estar cinco minutos con ella y adverta que lo mismo les ocurra a otras personas. Su amiga ms ntima era una alta patricia, Antonia, una viuda cuyo hijo y sobrino eran grandes amigos de Herodes Agripa. Los tres daban la impresin de que el hogar de Berenice fuera para ellos la fuente mgica de la felicidad. En casa de Abigail, en Jerusaln, se respiraba el mismo ambiente de desbarajuste y amor. Jos llevaba a Aarn all siempre que tena ocasin. Despus de que Dbora decidiera permanecer en Cesarea todo el ao, Jos se plante llevar a Aarn a casa de Abigail para celebrar la Pascua con toda la familia, pero lo descart pensando en Sara. Ella haba visto a Aarn una sola vez y despus haba dicho a Jos que se haba sentido desgarrada entre el amor que le inspiraba el nio y el dolor que le causaba el que no fuera hijo suyo. El encuentro se haba producido en Arimatea, adonde Jos lo haba llevado cuando tena tres aos para ensearle las tierras que un da heredara. Aquella visita haba sido un error. Aarn tena miedo de los animales de la alquera y esconda la cabeza en el regazo de su ama cada vez que alguien intentaba hablarle. Rebeca recomend a Jos que dejara transcurrir el tiempo antes de volver a llevar a Aarn all. Es un nio de ciudad, Jos, muy distinto de los que se cran en el campo. A medida que transcurran los aos, Jos perciba cada vez con mayor claridad el acierto de la observacin que haba hecho su abuela. Los tres hijos de Amos eran como los dems nios del pueblo. Atezados, deambulaban por l descalzos, fuertes y felices, mezclados con los dems. Cuando Caleb se cas con una muchacha llamada Hannah, de su matrimonio nacieron tres hijos que pasaron a engrosar la poblacin de Arimatea sin distinguirse del resto. Aarn, entre tanto, mostraba una disposicin cada vez ms marcada por el estudio y se afanaba en su particular paisaje compuesto depalabras, pluma y tinta, en lugar de sol, lluvia y plantas. Incluso durante los meses de verano, en Cesarea , prefera quedarse en casa a salir a jugar a la piscina o al jardn, o pasear en el puerto y observar el vuelo de las gaviotas. Jos reconoca, con orgullo patente, que su hijo constitua un misterio para l. Yo fui el peor alumno del mundo. Siempre estaba distrado. Tena amargado a mi preceptor y el maestro que nos enseaba la Tora en el pueblo me dio buenos bastonazos intentando inculcarme la ley. Aarn, en cambio, absorba la Tora con la facilidad con que se embebe de agua la tierra a las primeras lluvias de primavera. Al igual que todos los nios judos, comenz a asistir a la escuela, llamada casa del libro, a los cinco aos. Dado que viva en Jerusaln, iba a una autntica escuela, mientras que sus primos de Arimatea reciban clases en la sinagoga, o debajo de un rbol. Tanto en los pueblos como en la ciudad, las clases tenan el mismo contenido. Primero se enseaban las letras del alfabeto hebreo; despus las palabras; a continuacin las frases; y finalmente los versculos de la Tora, la ley. Los alumnos repetan, una y otra vez, los sonidos que emita el maestro, y memorizaban el significado de los smbolos escritos que ste les mostraba. El hebreo era la lengua antigua, que se utilizaba slo en el templo y la sinagoga, donde se divulgaban al pueblo la ley, los salmos y la palabra de los profetas. La rapidez con que Aarn asimilaba las clases y su prodigiosa memoria llenaban de gozo a Jos. No haba duda posible: su hijo estaba destinado a convertirse en sacerdote. Para Jos de Arimatea, los diez aos de reinado del hijo de Herodes, Arquelao, transcurrieron sin sobresaltos, despus de un catico inicio. Cada ao difera poco de los

dems, salvo en los interesantes cambios y transformaciones que experimentaba su propio hijo, los hijos de sus hermanos, los hijos de sus amigos de Jerusaln, Belerin y Roma y, en el caso de Elazar, sus nietos. Jos llevaba, en realidad, una triple vida. Tena su vida de verano, que dedicaba a los viajes, al comercio y a su inacabable fascinacin por el mar; en invierno su vida se divida entre Jerusaln la familia de Abigail, su hijo y sus amistades de negocios y Arimatea: su fa-milia y su amada, su esposa, su Sara. La vida era agradable. Como toda vida, no estaba exenta de algn motivo de afliccin. Mlcar abandon la navegacin despus de perder la visin en un ojo acausa de un accidente, y a Nicolaus lo encontraron muerto en su habitacin de Alejandra, con la cana cabeza apoyada en un manuscrito de Aristteles. No obstante, Barca asumi las funciones de su padre como capitn del Aguila. Y Micah, que era inasequible a los estragos de la edad, present a Jos a otro filsofo cuyo vuelo de pensamiento no alcanzars a seguir, un joven judo llamado Filn, y a su hermano Alejandro, a quien Jos comprenda sin problema, puesto que era el oficial de aduanas que supervisaba el trfico de mercancas del fabuloso puerto egipcio. La vida de Jos tambin experiment algunas otras transformaciones. El incompetente Arquelao, prncipe de Judea, Samara e Idumea, sufra una perpetua falta de liquidez para mantener el lujo con que se rodeaba en la placentera vida que llevaba encerrado en su palacio, perturbada tan slo por espordicas revueltas y ataques fallidos contra sus tropas. Vendi a Jos las minas de cobre que haba heredado de su padre, Herodes, con lo que aqul pas a controlar una gran parte de las existencias de bronce de la zona oriental del Mediterrneo. Entre los principales compradores de la fundicin de bronce de Chipre se contaban los otros dos hijos de Herodes, que acuaban sus monedas all. De este modo Jos lleg a conocer a Herodes Antipas y visit la ciudad reconstruida de Sforis, capital de su territorio de Galilea. Tambin viaj a la corte de Herodes Filipo, instalada en la ciudad que haba construido, llamada Cesarea de Filipo, en honor de Augusto. sta no era ni remotamente comparable a la anterior Cesarea , que a partir de entonces recibi la denominacin oficial de Cesarea Martima, aunque todo el mundo segua llamndola Cesarea a secas. La ciudad de Filipo era ms o menos como l: atractiva, pulcra, tranquila, sencilla, agradable en conjunto. En opinin de Jos careca, sin embargo, del esplendor necesario para hacer los honores a Augusto. El emperador continuaba siendo su hroe, pese a que haba envejecido visiblemente y padeca asma y trastornos digestivos. Augusto haba nombrado su heredero oficial a su hijastro Tiberio, un hombre que nunca haba acabado de convencerle. Sus dos nietos, Gayo y Lucio, haban muerto, uno en un naufragio y el otro a consecuencia de las heridas recibidas en el campo de batalla. Berenice estaba convencida de que el asma y la indigestin del emperador se deban al desagrado que le inspiraba el prximo emperador de Roma. Pero no se lo digis a nadie, Jos. Antonia no me lo perdonara nunca. Tiberio es el hermano de su difunto esposo Druso, y ya sabis que ha renunciado a su vida para ser la viuda ms devota que haya existido nunca.Personalmente, a Jos no le disgustaba Tiberio. Lo haba visto varias veces en casa de Berenice. Tambin haba conocido a Emilio, el marido de Berenice, y entre ambos haba surgido un sentimiento de simpata, de tal modo que Emilio haba aceptado ser el patrono de Jos. S, al concluir los diez aos de reinado de Arquelao, Jos disfrutaba de un buen estado de nimo y de una excelente posicin. Los romanos haban asumido el control

directo y eso pacificara el pas. Adems, tenan muy buenas conexiones para desenvolverse con el nuevo rgimen romano. El paso de aquellos diez aos tambin produjo modificaciones en la actitud personal de Jos. A medida que aumentaba su riqueza e influencia, fue asumiendo de forma inconsciente un enfoque entre escptico y egosta, muy propio de los hombres de negocios. Era un judo totalmente helenizado, polglota, que se encontraba como pez en el agua en las grandes ciudades de la cuenca del Mediterrneo, un hombre cosmopolita de su poca. Por fortuna, an pasaba parte de su tiempo en Arimatea, donde volva a ser el Jos de antes, el Jos provisto de sentimientos. 42 Ao 6 d.C, 9 de abril Jos se levant antes del amanecer, ansioso por ponerse en camino hacia Arimatea. Quizs Aarn lo acompaara esta vez. El da anterior se haba forjado un buen clima entre ambos, cuando a Aarn se le haba pasado ya el enfado por el chico galileo que haba impresionado a Hillel y Shammai. La conversacin en el atrio, las risas que haba suscitado la ocurrencia del pepino... se era el tipo de trato que deba instaurarse entre padre e hijo. Jos sonri al recordarlo. La sonrisa se disip rpidamente. Estaba concibiendo falsas esperanzas. La forma ms segura de destruir ese frgil vnculo era presionar a Aarn para que fuera a Arimatea. No quera tener nada que ver con su familia de all, ni siquiera con su abuela y su bisabuela. Lo haba expresado sin tapujos. Antoco deca que ello se deba a que Aa-ron haba advertido mucho tiempo atrs que Jos amaba a Sara y no a su madre, Dbora. Jos opinaba que aquella hiptesis era una tontera. Sacudi la cabeza, ahuyentando tales pensamientos. No estabadispuesto a agriar su buen humor tratando de esclarecer aquello. Le bastaba con saborear el recuerdo de las risas que haba compartido el da antes con su hijo y su inminente partida hacia Arimatea. Dispondra de casi un mes para estar all antes de que el inicio de la temporada de navegacin reclamara su presencia en Cesarea . Entonces se abri la puerta de la habitacin y Antoco entr sosteniendo una lmpara. No he llamado porque todos duermen an en la casa dijo. Me alegra veros levantado. Ha venido Eleazar. Dice que trae noticias que os conviene saber antes de partir hacia el campo. Antes del alba? Debe ser grave. Dnde est? Lo he hecho pasar a la biblioteca. Sus guardaespaldas se han quedado en la sala. Guardaespaldas? Voy ahora mismo. Debe de hallarse en apuros. Todos nos hallamos en apuros, Jos afirm su amigo. He recibido la noticia a media noche y lo ms seguro es que a medioda ya se haya extendido por toda la ciudad. Ayer Coponio recibi en Cesarea un despacho de Roma. Mi informante tuvo que arriesgarse a cabalgar durante horas en la oscuridad para ponerme al corriente. Van a hacer un censo. Coponio lo va a embarullar de mala manera augur Jos. No, no va a poder. Se encargar de ello el nuevo gobernador de Siria, un hombre llamado Quirinio. Vendr con cinco legiones de infantera y dos cohortes de caballera. Los romanos prevn hallar resistencia. Slo cabe deducir que subirn los tributos. Mis pobres agricultores se lament Jos.

Las personas como Eleazar y Jos podan soportar un aumento de impuestos sobre los abundantes beneficios que les reportaba su actividad; adems, conocan la forma de ocultar una parte de dichos beneficios para no tener que pagar tanto a Roma. En el campo, sin embargo, los recaudadores eran hombres de la regin, que seguan de cerca la evolucin de las cosechas y saban perfectamente qu proporcin corresponda a Roma. Hasta el momento, Roma exiga ya una cuarta parte. De acuerdo con la ley de Moiss, los campesinos deban entregar adems un diezmo de sus productos o de sus ingresos al templo, aparte del medio siclo con que deba contribuir todo varn judo a las arcas del templo. Los campesinos de Arimatea no tenan que pagar al menos el arriendo por sus casas ni por la tierra, como les ocurra a la mayora. Aun as, la mitad de sus cosechas no daba para vivir con holgura suficiente y desprenderse sin gran sacrificio de una parte considerable de ellas. Sus hermanos se hallaban en una situacin parecida, ya que aparte de pagar los mismos tributos, tenan que comprar todo lo necesario para cultivar los campos: la simiente, los arados, los bueyes... No se equivocan los romanos en sus previsiones seal Jos. Toparn con una resistencia generalizada cuando el censo descubra los campos y animales surgidos desde el ltimo censo. Los recaudadores de los pueblos los pasan por alto a cambio de unas cuantas monedas. Cmo ha podido incurrir el emperador Augusto en tal desatino? ste es el momento ms inoportuno. La gente necesita tiempo para adaptarse al cambio. Arquelao no era muy buen gobernante, pero al menos era judo; en parte, para quienes exigen una pureza total de linaje. Pero no se le poda tachar de romano ni de gentil. Jos! exclam Eleazar al tiempo que se llevaba las manos a la cabeza. No sabis nada? Roma est amenazada por la hambruna. Augusto teme lo que pueda ocurrir cuando se acaben las existencias de los graneros. La plebe se sublevar. Necesita subir los tributos para comprar grano para los ciudadanos de Roma. Jos, que haba adoptado una postura de abatimiento mientras pensaba en la gente de Arimatea, irgui la espalda y esboz una sonrisa. Pensad, amigo mo dijo, y dio una palmada en el hombro de Eleazar. Pensad en lo que eso significa. Los almacenes de Alejandra estn repletos de grano, pero los barcos de Roma no irn all hasta que no comience la temporada de navegacin. Con viento a favor y los musculosos brazos de mis remeros, puedo tener fondeadas en su puerto seis galeras en cuestin de una semana. Adems, es posible que en Alejandra an no estn enterados de la hambruna. Por qu conducto lo habis sabido vos? Debera haberme mordido la lengua contest Eleazar. La hambruna es un secreto. Vamos, Eleazar presion Jos con visible irritacin. Deberais daros por satisfecho con que reconozca que vuestros informantes son mejores y ms rpidos que los mos. Estoy descontento con mis espas y conmigo mismo. No necesito que precisis nombres, slo que me digis si es posible que la noticia haya llegado a Alejandra. Eleazar fue incapaz de reprimir una sonrisa de suficiencia. Aqulla era una de las raras ocasiones en que haba ganado la partida a Jos. Mi espa de Roma consigui enviarme el mensaje en el mismo Paquete del despacho imperial. La noticia es fresca y reciente como la ttiisma primavera. En tal caso os pagar bien la informacin. Vos y yo compraremos todo el grano almacenado en Egipto que nos permita nuestro caudal. Cargar mis barcos, desde luego, pero el resto lo dejaremos donde est. En cuanto la noticia de la hambruna llegue a Alejandra, se doblarn o triplicarn los precios. Entonces venderemos la reserva de cereal que mantendremos en los almacenes. Amigo Jos, sois un genio. Cundo podrn zarpar vuestros barcos?

No soy un genio, Eleazar. Si lo fuera, vuestros informantes de Roma trabajaran para m y no para vos. Como los mares no ofrecen seguridad para navegar hasta dentro de un mes, disponemos de tiempo suficiente para prepararlo todo. Eleazar hizo ademn de hablar, pero Jos se le adelant. No, no esperaremos a tener garantizada la seguridad, Eleazar. Los capitanes y los marineros saben que su oficio entraa riesgos. Od lo que vamos a hacer... Mientras se vesta a toda prisa, Jos explic a Antoco lo que haba contado Eleazar y lo que se propona llevar a cabo. Debo pedirte que te quedes aqu, Antoco, para cuidar de Aarn. Por supuesto. Enva mensajes a la puerta de Damasco para alquilar carros con caballos y conductores. Procura contratar los servicios de varios guardias para mi viaje, para la casa y para Arimatea. Si todo va bien, llegar al pueblo antes del anochecer y maana les informar del asunto del censo. Al ser el sabbath, se encontrarn todos reunidos en la sinagoga. Ahora debo ir al templo. Cuando volvis ya habr mandado a los chicos. Todas las casas de notables disponan de un mnimo de seis jvenes esclavos especialmente preparados para memorizar mensajes que transmitan de forma oral. Los documentos escritos se enviaban en raras ocasiones, ya que el papiro y la vitela eran en extremo caros. Los rituales sagrados del templo se iniciaban todos los das al rayar el alba. Jos descendi con paso apurado las empinadas calles de la colina occidental, tom el viaducto que sorteaba la ciudad baja y lleg a una de las puertas del templo justo cuando la abran. Salud a los oficiales del templo sin detenerse a conversar y luego atraves apresuradamente el atrio de los gentiles y el de las mujeres, en direccin a las colosales puertas de la entrada de Nicanor. Los primeros rayos de sol arrancaban rojos destellos en el metal, de tal modo que pareca que las puertas fueran de fuego. Jos se par, de repente impresionado. La msica del primer rito sacrificial del da pareca proceder del mismo firmamento y no del corazn del templo, y el intenso olor a incienso tena un halo de misterio, surgido de pronto entre el fresco aire del amanecer. Era un raro acontecimiento encontrarse prcticamente solo en losvastos recintos, an inmersos en la penumbra, de los atrios del templo. Pronto todo aquello se llenara de gente, animales, guardias, sacerdotes y levitas, de ruido y trajn, de un murmullo general de voces que pugnaran por hacerse or entre las dems. Los habitantes de Jerusaln utilizaban los dos atrios exteriores del templo como espacios seculares de encuentro, donde charlaban y rean con los amigos y cerraban incluso negocios. Por ello, no era infrecuente perder la conciencia de la Divinidad que resida en el tabernculo, invisible y todopoderosa. Jos sinti en ese momento la presencia Divina y lo asalt un sentimiento de vergenza, porque haba acudido al templo a atender sus propios intereses y no para rendirle adoracin. Jos traspuso con uncin las relucientes puertas de cobre que daban acceso al atrio de Israel. La msica era ms intensa all, y tambin el olor a incienso, mezclado con el humo del cordero sacrificial que se consuma ms all, en el imponente altar de piedra del atrio de los sacerdotes. Era la ofrenda al Altsimo, ordenada por la ley de Moiss. Jos permaneci en silencio hasta que concluyeron las ceremonias. Entonces habl en voz baja con uno de los sacerdotes, un joven llamado Tarfn. Al cabo de poco ms de una hora, Jos regres en compaa de Eleazar. Tarfn los esperaba.

En el atrio de los sacerdotes, al que tenan prohibido el acceso los laicos, haba muchas cmaras de tesoro. Algunas de ellas contenan las riquezas del templo; clices, incensarios y aguamaniles de oro y plata, sus vastas acumulaciones de monedas que procedan del diezmo pagado por todos los judos de Israel y del medio siclo que pagaban todos los judos adultos del mundo, y los donativos de metales y piedras preciosas que ofrecan los ricos como muestra de gratitud a Dios. Aparte de ello, algunas de las cmaras servan para que la gente dejara en depsito sus caudales individuales. Jos y Eleazar haban ido a retirar una parte de su dinero, para comprar cereal en Alejandra. No podris acarrearlo solos observ Tarfn. He mandado ir a varios hombres al atrio de los gentiles para cargarlo explic Jos. Ya deben de haber llegado. Los guardias nos ayudarn a llevar los sacos hasta all, verdad? Aqulla era una prctica habitual. Desde luego convino Tarfn con una sonrisa, pero tardarn un poco ms de lo que tal vez pensis. He conseguido disponer las cosas tal como habis solicitado. Los sacos de cuero pesaban mucho, porque al oro que contenan se le haba aadido arena para impedir que se oyera el sonido caracterstico del roce del metal.Y la otra peticin? pregunt Jos, a sabiendas de cual sera la respuesta. Tenis mi palabra de que est cumplida contest, sonriendo, Tarfn. Jos y Eleazar correspondieron con una sonrisa al sacerdote. Haban pedido que se transfirieran algunos sacos de su oro sin arena al tesoro del templo, en muestra de agradecimiento a Dios por haberles sido concedida la oportunidad de hacer negocio con el grano de Alejandra. En el atrio de los gentiles, Antoco y los esclavos que haba seleccionado ste cargaron los sacos a hombros para llevarlos a los carros alquilados que aguardaban fuera. En ese estadio de su desarrollo, la economa del Mediterrneo no contaba an con ningn sistema de crdito ni de pagars y, por tanto, todas las transacciones de compra y venta deban realizarse mediante oro, plata o bronce. Ese mismo da, antes del crepsculo Jos se hallaba en Arimatea con su familia. Su plan funcionaba, por el momento, segn lo previsto. Antoco haba contratado antiguos soldados que acompaaron a Jos en el espacioso carro alquilado. Todos eran curtidos combatientes e iban armados hasta los dientes. Ninguno de ellos estaba al corriente de lo que contenan los sacos que llevaba apilados a su lado en el carro ms pequeo. El servicio de la sinagoga sigui su curso normal a la maana siguiente. Primero hubo una lectura de la Tora los cinco libros de la ley en hebreo. Despus otro hombre del pueblo repiti el texto, esta vez en arameo, para asegurar la perfecta comprensin por parte de todos. A continuacin, una tercera persona coment el pasaje de la Tora, explicando e interpretando su sentido. Ese da participaron en el servicio el alfarero del pueblo, que era tambin el maestro de la pequea escuela para nios, y dos campesinos, padre e hijo. Despus del salmo de accin de gracias que entonaron todos los asistentes, lleg el momento en que, de acuerdo con la prctica comn, cualquier miembro de la congregacin poda dirigir unas palabras a los asistentes. Jos se puso en pie y los lugareos se volvieron hacia l con actitud anhelante, ansiosos por saber qu lo haba llevado a acudir a Arimatea acompaado de una escolta armada. Cuando les explic que habra un censo y el aumento de los tributos que a buen seguro ello entraara, se elev un coro de agitadas exclamaciones. La mayora de la gente no conservaba recuerdos de la ltima vez que se haba elaborado un censo. Muchos an no haban nacido y otros, como Jos, eran muy nios por entonces y no haban

captado el sentido de la presencia de aquellos hombres uniformados que revisaban las propiedades y hacan preguntas a los mayores. Escuchadme con atencin y creed lo que os dir advirti Jos. No intentis ocultar nada a los hombres que vendrn, y no les presentis resistencia por ms rudos o insultantes que se muestren. Si os roban vuestro mejor cordero o rompen las tinajas de vino, no protestis, aunque ardis de furia. Yo s hasta dnde alcanza el poder de Roma, y es mayor de lo que imaginis. Aplasta a quien lo desafa. Lo pagarais muy caro, con vuestra sangre y la sangre de vuestros hijos. En la pequea sinagoga resonaron murmullos de rabia, miedo y desesperacin. Entonces un joven se levant. Acaso es el poder de Roma superior al de Dios? Nos ensean que la tierra y todos sus frutos y criaturas le pertenecen a El, al Altsimo, y no a esos idlatras de Roma. Yo propongo que nos unamos a quienes estn dispuestos a luchar por restituir la tierra de Dios al pueblo de Dios. Me avergenza la cobarda que domina nuestras vidas. Debemos vivir como bestias brutas que, uncidas, arrastran el arado a fuerza de latigazos para que nuestros opresores se queden con el fruto de nuestro trabajo? Si somos hombres, debemos actuar como tales. El padre del muchacho lo agarr del brazo y lo oblig a sentarse en el banco. Os ruego que perdonis a mi hijo dijo. Es un soador, y an no sabe lo que es la vida. Las discusiones sostenidas en voz baja prearon el ambiente de tensin. De repente se hizo el silencio. Rebeca se dirigi con paso lento al estrado. Basta! dijo en tono contundente. A todo hombre y a toda mujer le ha sido concedido el don de la vida. Quienes no lo valoren son libres de sacrificarla por sus creencias, pero no tienen derecho a exigir que los dems hagan lo mismo, ni a sacrificar las vidas de sus vecinos o de sus hijos. Que cada cual obre segn su conciencia, sin fomentar la discordia. Yo soy ya muy vieja, pero os aseguro que pienso disfrutar de todas las horas de vida que an me queden. La vida es un don ms valioso que las perlas. S de qu hablo. Ahora id a vuestras casas y compartid la comida del sabbath con vuestra familia. Yo as lo har. Estoy hambrienta. Rebeca se encamin a la puerta y sali a la plaza. Los dems, que salieron tras ella, la vieron levantar la cara hacia el cielo y el sol, para aspirar el aroma que proceda de los campos. Luego sonri y, por un instante, adopt la apariencia de una muchacha. La vida es hermosa exclam.Eres maravillosa dijo Jos a su abuela al despedirse a la maana siguiente. No te inquietes por lo que pueda pasar. Dir a los soldados que vigilen en especial a ese joven exaltado que tom la palabra en la sinagoga. Regresar en cuanto pueda. Beberemos juntos el nuevo vino del ao. T bebe todo el que quieras, Jos contest, riendo, la anciana. Yo tomar el vino aejo de mi reserva especial. Es mucho mejor. El carro grande trado de Jerusaln se qued en la alquera. Dos soldados partieron flanqueando otro de mayores dimensiones, con seis ruedas, que haba prestado Amos. Iba cargado de enormes tinajas, que se hallaban forradas con paja para evitar posibles roturas y que contenan aceite de oliva de calidad inferior, elaborado en la tercera prensa de la aceituna y que slo serva para alimentar las lmparas. Jos haba comprado el aceite a su familia. Tras romper la capa de cera que cubra la boca de las tinajas, l y Sara haban introducido monedas de oro envueltas en lino y luego haban vuelto a taparlas.

43 Al llegar a Cesarea, Jos se dirigi a sus oficinas de la zona del puerto. Su agente, Stratos, lo salud con jbilo, sorprendido de verlo en aquellas fechas del ao. Jos le dirigi una mirada de reconocimiento, no exenta de afecto. Stratos, estamos a punto de conseguir lo imposible. Stratos se cubri la cabeza con el brazo, como si se protegiera de algn peligro. Otra vez no, por favor gimi con dramatismo. Luego mir a Jos y se ech a rer . No s por qu, pero sospecho que pronto no voy a tener tiempo para comer y dormir como Dios manda. Porque no os va a quedar ms remedio. Tengo un cargamento de aceite muy especial que debo guardar sin tardanza en la cmara acorazada. Dadme las llaves y vos os ocuparis de avisar a todos los marineros e iniciar los preparativos para que los barcos se encuentren listos para zarpar. La mayora de los marineros est en sus casas, Jos sealo egriego, con repentina seriedad. La temporada de navegacin no ha comenzado an. Algunos viven lejos, en Damasco, por ejemplo. Entonces, enviadles mensajeros muy veloces. Aunque no me va a gustar la respuesta, debo preguntroslo. Cundo os proponis zarpar? Dentro de cuatro das como mximo. No es posible. Lo ser. Nosotros nos encargaremos de que lo sea. En su recorrido por las calles de Cesarea , viendo la ubicua presencia de los romanos, Jos haba descartado la necesidad de disponer una guardia especial en su casa. Despus de poner a recaudo las nforas de aceite en la cmara acorazada, pag a los soldados que las haban traslado hasta all. Devolved el carro a mi hermano en Arimatea les indic y despus montad un campamento en las afueras del pueblo, cerca del camino. No preveo que haya disturbios, pero si los hubiera, proteged a mi gente. Vendr a veros a mi regreso y os pagar por el tiempo que habris pasado all. Dbora tambin se sorprendi de ver aparecer a Jos, pero el recibimiento que dispens a su esposo fue menos caluroso que el de Stratos. No te alarmes le dijo Jos. Comer algo en mi habitacin y luego me ir a acostar. Me quedar slo unos das en la ciudad y pasar casi todo el tiempo en el puerto. Stratos obr prodigios. Al cabo de tres das, la pequea flota de Jos estaba cargada, con la tripulacin al completo, lista para zarpar. Durante ese tiempo Jos hizo un parntesis para visitar a Coponio; visti su mejor tnica y manto de seda, y le llev como regalo la estatuilla griega. El joven romano qued tan impresionado y agradecido como Jos haba previsto. Jos echaba de menos a Antoco. El glata ya deba de haber averiguado la identidad del valioso informante que tena Eleazar en la residencia de Coponio, y a buen seguro lo habra convencido para que trabajara tambin para Jos. Aunque Stratos tena en nmina tres informantes, no caba duda de que el de Eleazar era mejor. Aquella cuestin debera esperar. El viaje era ms importante en ese momento. Jos salud a los capitanes de las naves a su llegada y les confi el puerto de destino y el motivo de la prisa. Cuando se hubo incorporado la totalidad de los marineros, supervis

personalmente la carga de la frgil mercanca, que distribuy a partes iguales entre las seis galeras. Gracias a Dios, nunca haba naufragado ninguno de sus barcos. No obstante, an faltaban varias semanas para el comienzo del buen tiempo y no era prudente correr demasiados riesgos. Si los temporales y el mar engullan una de sus galeras, perdera al menos slo una sexta parte del oro. El guila pas junto al faro de Alejandra siete das despus. Jos salud su visin con alivio. La poderosa borrasca con la que se haban topado le haba recordado cuan atinados eran los lmites que los marineros haban fijado mucho tiempo atrs para el inicio de la actividad martima. Qudate a recibir a las otras galeras dijo a Barca. Yo ir a hacer los tratos para la compra del cargamento. Ninguno de los dos expres la preocupacin que ambos sentan por el resto de la flota. No habra servido de nada, y adems el peligro era un hecho real en la vida de todo marinero. Jos de Arimatea! Bienvenido! El encargado de aduanas, su amigo Alejandro, lo acogi con un caluroso abrazo. Os servir una copa de vino y mientras tanto me explicaris qu mosca os ha picado para aparecer tan pronto por Egipto. Estaba impaciente por saber si vuestro hermano haba acabado su nuevo libro brome Jos. Ya sabis lo mucho que me agradan sus escritos. Alejandro prorrumpi en estrepitosas carcajadas. Tanto l como Jos reconocan sin rubor que no comprendan nada de las teoras filosficas que estaban procurando celebridad a Filn de Alejandra en todo el imperio romano. Estar contento de aburriros hablndoos de l esta noche durante la cena vaticin Alejandro. Por desgracia, Micah no nos acompaar. Se encuentra fuera y no regresar hasta dentro de un mes. Por lo general no honris nuestra ciudad con una visita hasta ms entrado el ao. Muy bien, amigo mo dijo Jos con una sonrisa. No se le escapaba que Alejandro arda de curiosidad. Volved a llenarme la copa y os explicar por qu estoy aqu. Alejandro fue un valiossimo aliado. Por otra parte, estaba tan entusiasmado con la audaz aventura de Jos que slo le subi un poco el porcentaje de su comisin habitual. Ni siquiera notaris el incremento, Jos advirti, riendo Os comprar ese aceite barato para las lmparas del faro.En cuestin de diez das, la operacin estuvo concluida. Las galeras, que haban llegado a puerto sin percance, aguardaban con las bodegas llenas de grano, listas para hacerse a la mar. Jos y Eleazar eran propietarios de ms de una quinta parte del cereal que se hallaba almacenado en los graneros de Alejandra. Alejandro se ocupara de venderlo cuando la noticia de la inminente hambruna de Roma disparara los precios. El montante de los beneficios quedara a su cargo hasta que Jos volviera a reclamarlos, para lo cual habra que esperar a la conclusin del censo y tasacin que los romanos llevaran a cabo en Israel. Os felicito, Jos dijo Alejandro al despedirse. No es poca cosa haber conseguido todo esto antes del inicio de la temporada. Me honra ser depositario de vuestra amistad. Sobre todo si adems os sirve para llenaros un poco ms los bolsillos replic Jos de buen humor. Bueno, yo tambin salgo beneficiado. Mis ms sinceras gracias, Alejandro. Decid a Filn que me result muy instructivo su discurso. Nos veremos cuando las circunstancias lo permitan.

El viaje de Alejandra a Roma transcurri con exasperante lentitud. Los vientos del norte y del noreste creaban una especie de barrera que deban sortear navegando en diagonal, con lo cual slo avanzaban cinco millas reales por cada sesenta recorridas. Jos parti de Alejandra la tercera semana de mayo y desembarc en Italia a principios de julio. Desde la cubierta del guila haba visto varios birremes romanos y saba que haba muchos ms en el mar. Todos se dirigan a Alejandra, a comprar grano. Jos se felicitaba de su astucia. En realidad, no eran los enormes beneficios que estaba obteniendo la causa de su placer. Al igual que Eleazar, posea ya suficiente dinero para vivir con holgura el resto de su vida. Lo que contaba para Jos era el riesgo de la empresa, la emocin de desafiar los mares y los vientos antes del periodo normal, de reconocer y cazar al vuelo una oportunidad. A Jos le gustaba ganar. Cuando el guila se adentr en el gran puerto de Puteoli, Jos expres a Barca su contrariedad por la repetida demora de las obras de ampliacin del pequeo puerto de Ostia, que el emperador haba asegurado una y otra vez que se iban a emprender. Desde aqu hasta Roma hay un centenar de millas. En Ostia, podramos trasladar las mercancas a barcazas y llevarlas a la capital remontando el Tber. Barca le dio la razn, como haba hecho en tantas otras ocasiones,cada vez que se aproximaban a Puteoli. Estaba convencido que aquella misma conversacin se repetira muchos aos ms, aunque siempre omita comentrselo a Jos. En cuanto tuvo conocimiento del cargamento que transportaba el guila, el prctico del puerto mand avisar de inmediato a los mercaderes de cereales de la ciudad. Al poco rato Jos tuvo el gusto de presenciar el espectculo de la ruidosa y frentica puja que mantuvieron los cinco ansiosos comerciantes que competan por comprar las toneladas de trigo y cebada. Yo correr con los gastos de las merecidas vacaciones de toda la tripulacin mientras paso unos das en Roma con mis amigos notific Jos a Barca. A ti, mi valiente capitn, te sugiero el establecimiento ms lujoso de toda la baha de Naples. Te tienes merecido eso, y ms. S, disfrutar de ms, y en abundancia. Con la mitad de los beneficios de este viaje no voy a parar de sonrer durante una larga temporada, y a la tripulacin le ocurrir lo mismo. Si a ello sumamos las ganancias de Belerin, podremos retirarnos todos y no volver a navegar ms. Qu haris entonces con vuestros barcos? Ir a recibiros a Cesarea al inicio de la temporada del ao prximo. Para entonces, despus de tantos meses de estar con vuestras esposas e hijos, estaris ansiosos de volver a la plcida vida de a bordo. Qu va! exclam Barca, aunque saba que Jos estaba en lo cierto. Para cundo tenis previsto partir hacia las islas del estao? Jos reflexion un instante antes de contestar. Aquel viaje haba trastocado las fechas habituales, ya que por lo general iban a Roma a su regreso de Belerin. Deber quedarme aqu hasta que lleguen las otras galeras, para vender el grano musit. Despus habr que planificar las rutas con los capitanes. Luego son seis das de viaje de ida y vuelta a Roma, ms el tiempo que me quede all. No s. Sacudi la cabeza, riendo. Te lo dir maana, Barca. Despus de disfrutar de una buena cena y una mullida cama, estar en condiciones de pensar con mas claridad. Al da siguiente, sin embargo, dio instrucciones al capitn del guila de preparar el barco para zarpar en cuanto hubieran llegado las otras galeras. Se haba enterado de que la hambruna de Roma haba quedado relegada a un segundo plano, eclipsada por los

horripilantes e inditos peligros que amenazaban a la totalidad del imperio, incluida Judea. Al otro lado del Adritico, frente a Italia, la revuelta haba cundido en dos extensas provincias. Dalmacia y Panonia se hallaban sumidas en el caos; las matanzas, los combates y los pillajes se haban propagado por todo el territorio. Las insurrecciones eran algo bastante frecuente en todo el imperio. Jos poda atestiguarlo, pues Judea no era una excepcin. Con todo, las clebres legiones de Roma siempre acudan con prontitud a sofocar los levantamientos y daban inevitablemente muerte a los rebeldes. Ahora los rebeldes estaban ganando. En Panonia, los campamentos fortificados de las cuatro legiones haban sido invadidos y destruidos. Las villas de los acaudalados ciudadanos de Roma y las ciudades residenciales de la costa con poblacin romana haban sufrido saqueos e incendios, y sus habitantes haban sido asesinados. El invencible poder del ejrcito de Roma haba quedado en entredicho. Los rebeldes estaban unidos y disponan de un ejrcito de ms de doscientos mil soldados de infantera y casi diez mil de caballera, armados y equipados con el material capturado a las tropas romAnas a las que haban derrotado y masacrado. Se dirigen a Roma le haba dicho a Jos en una taberna un fatigado centurin con el que tom unas copas. Augusto ha dispuesto que todos los patricios abandonen la ciudad para instalarse en sus propiedades del campo y ha reclutado a todos los hombres en edad de luchar, esclavos y senadores incluidos. El curtido veterano apur la copa y emiti una sorda y amarga carcajada. Senadores! Os lo imaginis? El mismo emperador acudi en persona a su intil asamblea de la curia. Las hordas de brbaros podran estar en las calles de Roma de aqu a diez das dijo. Quedis alistados todos en el ejrcito. Y qu espera Csar que hagan, que martiricen a los dirigentes rebeldes con su oratoria hasta que stos se rindan, cansados de or sus peroratas? Diez das? Es posible? Jos no poda creerlo. De momento no ha ocurrido, y eso ocurri hace dos semanas . Pero si Tiberio no llega con sus legiones de Germania a tiempo para contener el avance de los rebeldes, atravesarn los Alpes y continuarn hacia Roma. El peligro es real. Yo he venido aqu para reclutar a ios hombres de la ciudad y conducirlos a Macedonia. Las legiones de all han quedado reducidas a una cuarta parte y necesitan refuerzos para sustituir a los soldados que se han desplazado hacia el norte en persecucin del ejrcito dlmata. Cuando se propague la noticia de que nuestras legiones no son invencibles, un buen nmero de provincias podran tratar de repetir lo que han hecho los dlmatas. Jos durmi poco esa noche. Judea era una de esas probables pro-encas y, para colmo, en ella se estaba elaborando un censo.Con todo, haba que tener presente que las noticias se propagaban con lentitud, de manera imprevisible, y a menudo eran poco fiables. De todas formas, la derrota y destruccin de las legiones de las provincias del Adritico constitua una novedad tan revulsiva que no poda dejar de extenderse por la totalidad del imperio; incluso hasta el pueblo llano de Judea, entre el que los nimos estaban ya bastante encrespados. Deba regresar a casa con la mayor celeridad. Antes de que sus seres queridos salieran malparados... a manos de los rebeldes o de los romanos.

44 En Cesarea no se advertan muestras evidentes de preocupacin entre la soldadesca romana ni tampoco entre la poblacin. La plaza se encontraba abarrotada de elegantes compradores y de artistas callejeros, y ni en el teatro ni en el circo se haba suspendido ninguna funcin. Aun as, Jos tom la precaucin de contratar proteccin para su viaje a Arimatea y Jerusaln, y Barca asign turnos de guardia a bordo del guila, que se prolongaran mientras la nave permaneciera en puerto. No s cundo podr regresar dijo Jos a Barca, pero si es factible, iremos a Belerin este ao. Se march de inmediato, sin dedicar una visita a Dbora. Haban recorrido poco trecho cuando se produjo el ataque. Jos, que cabalgaba al lado del cabecilla de los ocho guardias, un sirio llamado Sareptes, estall en risas al ver que ste desenvainaba la espada. Le pareca increble que se tomara como una autntica amenaza a las docenas de nios que bajaban corriendo y gritando por la ladera de la colina que se elevaba junto al camino. Entonces una angulosa piedra lanzada con una honda impact en la frente de Sareptes. La sangre brot a borbotones, y salpic ajse en la cabeza y la espalda. Su caballo se encabrit, lo arroj al suelo y se alej al galope. Entre una lluvia de piedras, los caballos relinchaban aterrorizados y los hombres hablaban a voces, creando una confusa algaraba. Los gritos infantiles se convirtieron en agudos alaridos mientras, a lomos de sus caballos, los guardias asestaban mandobles y estocadas contra los nios bandidos.Todo concluy en un par de minutos. Jos, que para entonces ya se haba levantado, corri hacia Sareptes. Necesitis tratamiento para esa herida? le pregunt al observar su ensangrentada cara. Podemos volver a Cesarea . Llevo un ungento en las alforjas y uno de mis hombres sabe coser heridas respondi Sareptes, desmontando. Lo har mientras mis hombres atrapan y traen de vuelta vuestro caballo. Hizo un ademn a dos de los guardias, y stos partieron al galope. Primero debemos rematar el trabajo. Dirigi un gesto a los cinco guardias restantes, que bajaron de sus monturas para reunirse con l. Uno de ellos mantena el brazo derecho doblado y lo apoyaba en la mano izquierda. Sostn las bridas con el brazo ileso orden Sareptes. Nos ocuparemos de ese brazo roto dentro de un minuto. El aludido se sent, con el brazo derecho apoyado en las rodillas, y solt una sarta de maldiciones en varios idiomas, mientras Sareptes y los dems pasaban entre los cuerpos tendidos, volvindolos con los pies para cerciorarse de que estaban muertos. A los nios que an respiraban los pasaron a cuchillo. Cuando volvieron al camino, tenan las botas y las piernas salpicadas de sangre. Para entonces se aproximaba un grupo de hombres que conducan un rebao de ovejas en direccin a Cesarea . Jos se apresur a salir a su encuentro, con las manos en alto, para demostrar que no iba armado. Qu ha ocurrido? pregunt el joven pastor. Un ataque de nios bandidos respondi Jos. Dnde queda el pueblo ms cercano? Tengo que encontrar a quien los entierre y, si logro averiguar quines son, notificarlo a sus familias.

Al joven pastor se le demud la cara. Un hombre mayor, probablemente su padre, acudi a su lado. Ve a ver si tu hermano es uno de ellos dijo. Despus mir a Jos, con los ojos hundidos en una telaraa de arrugada y cenicienta piel. Habis sufrido alguna baja? pregunt sin emocin, en tono apagado y resignado. Nada de importancia contest Jos. Espero que no le haya ocurrido nada tampoco a vuestro hijo. Si no ha sido esta vez, ser la prxima, en otro lugar afirm el pastor. Est infectado por el nimo de la rebelin que capitanea ese Judas el Galileo. Los secuaces del Galileo estn mejor organizados y armados, y adems ellos slo luchan contra los romanos, pero la fiebre se extiende con rapidez. Los jvenes son exaltados e ignorantes. Para ellos, cualquier hombre que vaya a caballo constituye un enemigo. Estaba mirando por encima del hombro de Jos ahora y a sus ojosasom un atisbo de emocin. Jos se volvi y vio que el joven pastor se acercaba, sacudiendo sonriente la cabeza. No caba duda: entre los cadveres no haba identificado a su hermano. El hombre mayor seal un sendero que parta del camino. El pueblo queda a menos de un kilmetro y medio inform. Nosotros nos vamos. Alz el cayado y los hombres que se haban quedado junto al rebao comenzaron a emitir los peculiares sonidos cuyo sentido slo comprendan ellos y sus corderos. Jos tom el sendero y al poco rato regres con dos hombres del pueblo. Les bast una mirada para confirmar que ninguno de los nios muertos era del pueblo, aunque reconocieron a dos. Nosotros nos encargaremos de todo dijo uno de ellos a Jos. Gracias por habernos avisado. Me permitirn pagar las familias los flautistas y las plaideras? pregunt. Lo tendra por un honor. El hombre acept las monedas que le tendi Jos, sin dar las gracias, pues ste lo habra considerado un insulto. Despus Jos se reuni con Sareptes y sus guardias. El que se haba roto el brazo lo llevaba en cabestrillo y Sareptes exhiba en la frente un cosido de oscuros hilos. Debemos apurarnos para llegar a Arimatea anunci Jos. Sareptes orden montar a sus hombres y ayud a subir a Jos a su caballo, ya recuperado. Jos an no haba tomado las riendas cuando Sareptes ya se haba situado a lomos de su montura a su lado. Emprendieron la marcha al galope. Nada haba enturbiado la paz de Arimatea. El inventario del censo se haba ejecutado sin incidentes, y ni a la alquera ni al pueblo haban llegado noticias de la existencia de Judas el Galileo. Jos cont a su familia lo poco que saba sobre la rebelin y la sublevacin de Dalmacia, y encarg a su hermano Amos que comunicara a los del pueblo las noticias que considerara oportunas. De veras sucumbir Roma al ejrcito rebelde? pregunt CalebEn caso afirmativo, acabaremos por enterarnos le respondi Jos. Es posible que ya haya ocurrido, aunque no advert ningn desasosiego especial entre las tropas de Cesarea . Quin sabe lo que puede pasar? Slo nos queda adaptarnos a la situacin presente y esperar a conocer el desenlace. Ese Judas exclam con enojo Amos podra haberse quedado en Galilea a hacer sus tropelas. Quin le manda sembrar la agitacin en Judea?

Jerusaln est en Judea, y los conflictos siempre se concentran en Jerusaln, aunque se hayan iniciado en otro lugar. Maana ir a la ciudad. Si me entero de algo que os convenga saber, os enviar un mensaje. Esa noche, con Sara en sus brazos, Jos se olvid de que ms all de las paredes de su casa el mundo estaba en una fase de ebullicin. Cuando se despidi de ella a la maana siguiente, se senta con fuerzas para afrontar cualquier problema que le deparara la vida. Pag una generosa suma de dinero a los guardias que se hallaban apostados en las afueras del pueblo y stos accedieron a quedarse hasta recibir nueva orden. En marcha dijo a Sareptes. A Jerusaln. Antoco asegur que todo estaba en calma. En los atrios del templo y en las calles de la ciudad baja se formaban, por supuesto, grupos de gente que expresaba a voces sus quejas contra el censo y la opresin romana o que discutan furtivamente ideas y planes de probable carcter sedicioso, pero en Jerusaln vena ocurriendo lo mismo desde haca dcadas. Todo el mundo hablaba de Judas el Galileo, pero por lo visto nadie saba gran cosa de l. Unos afirmaban que era un rabino respetado en su tierra natal. Otros sostenan que era hijo de un Judas anterior, que haba encabezado una sublevacin en los tiempos del rey Herodes y haba sido ejecutado. No obstante, Judas era un nombre muy corriente; deba de haber miles de ellos tanto en Judea como en Galilea. Lo nico que se saba con certeza era que ese Judas an no haba dirigido ningn ataque contra las fuerzas romanas que estaban apostadas en Jerusaln, a las que de todos modos no habra tomado precisamente desprevenidas. Una revuelta triunfal en Dalmacia? No, nadie haba comentado nada al respecto. En la casa, la vida transcurra con placidez. Aarn haba pasado, como de costumbre, la mayor parte del tiempo en la academia de Hi-Uel y con sus compaeros de estudios en la casa de comidas cercana al centro. Cuando estaba en la casa, se iba a su habitacin a estudiar o a dormir. En resumidas cuentas, Jos, no veo motivos para que supendis el viaje a Belerin. Ni tampoco para que no os llevis a vuestro fiel esclavo celta como acompaante. Me he aburrido sobremanera. Pero el censo...Les ense toda la casa explic Antoco entre risas, las meticulosas y creativas cuentas financieras elaboradas por m y vuestro documento de ciudadana romana, con el perfil en relieve del emperador, su sello y su firma. Se comportaron con extrema educacin. El glata esboz una sonrisa. Olvid mencionar que estabais en Egipto, amasando y ocultando una gigantesca fortuna. La aventura se coron con xito, si mal no supongo. Con las recientes preocupaciones por los peligros y discordias que dominaban la escena, Jos casi haba olvidado aquel triunfo. Con un xito rotundo confirm a Antoco, sonriendo. Ms tarde te lo explicar en detalle. Ahora es mejor que vaya a informar de las buenas noticias a Eleazar. Regres a casa, tras celebrar su buena fortuna con su amigo, de un humor excelente. Su contento an fue mayor al ver que Aarn estaba esperndolo. Quizs el muchacho deseara averiguar algo ms sobre los pepinos, aventur alegremente Jos. Tal vez hubiera alguna chica que le gustaba... Padre, falta poco ms de seis meses para mi mayora de edad, para mi presentacin como hombre dijo Aarn. Pareca incmodo, como si no supiera de qu forma continuar. Jos le sonri afectuosamente, pensando que haba acertado en sus suposiciones.

As es, hijo mo. Ser uno de los acontecimientos ms importantes de tu vida. He reflexionado mucho sobre ello. Por lo general, un sacerdote se encarga de impartir consejo y admoniciones sobre la ley a los muchachos antes de que se les franquee la entrada en el atrio de Israel para realizar su primer sacrificio como hombres. Mi intencin es, sin embargo, que sea el propio sumo sacerdote quien te administre consejo. Y para tus sacrificios, habr una docena de carneros y el incienso ms puro. Despus, en la celebracin en casa ofreceremos un festn ms refinado que cualquiera que se haya servido jams en Jerusaln, ni siquiera por la poca del rey Salomn. Jos aguard a or algn comentario admirativo por parte de Aarn, pero ste mantena una expresin sombra. De eso quera hablarte. No deseo que me preste consejo el sumo sacerdote dijo . Prefiero que sea Hillel quien me instruya sobre la ley. Necio! le grit Jos, dominado por la rabia. Insensato. Cmo es posible que un hijo mo sea tan idiota? Admito que no es malo escuchar las enseanzas de esos maestros fariseos, pues nunca es excesivo el tiempo que se invierta hablando de la sabidura de la palabra divina. Pero nosotros somos saduceos. Nuestra familia siempr eha sido saducea. Siempre hemos recurrido a la sabidura de los sacerdotes del templo, los elegidos por Dios, y no a unos pretendidos sabios salidos del arroyo. Obrars de forma acorde a la dignidad y a la posicin que has tenido la fortuna de heredar. No consentir que te rebajes al nivel de cualquier infeliz que corre por las apestosas calles de la ciudad baja. Aarn se alej, igual de enfurecido que su padre. Mientras contemplaba la tensa retirada de su hijo, a pesar de que an bufaba de rabia Jos lament haber perdido los estribos. Qu iba a hacer ahora? No encontrara nunca una va de acercamiento a su hijo? A la maana siguiente entr con paso vivo en el templo sin detenerse a contemplar su esplendor ni fomentar el sentimiento de recogimiento y uncin que su imagen poda inspirar. Ese da no experimentaba piedad, sino rabia y resentimiento. Iba en busca de Hillel, el hombre que le haba arrebatado el afecto de su hijo. Se abri paso entre los grupos de hombres, mujeres y animales que abarrotaban el atrio de los gentiles, sin prestar odos a sus exclamaciones de admiracin ante el edificio cuya fama se haba extendido por todo el mundo, ni a los gritos de los vendedores ni a los regateos que suscitaban la infinidad de productos que all haba a la venta. Por lo general le complacan el color, el trajn y el bullicio, pero ahora no haba tiempo para tales distracciones. Al entrar en el atrio de las mujeres, divis a Hillel y se dirigi hacia l, ceudo y con las mandbulas apretadas. El famoso doctor murmur unas palabras a las personas que lo rodeaban antes de ir al encuentro de Jos. Paz dijo a modo de saludo. Hillel presentaba una apariencia anodina; vesta una tnica de confeccin casera, ceida con una faja a rayas, un holgado manto de tosco lino de un tono pardo descolorido y unas sandalias de cuero marrn. Estaba prximo a cumplir los setenta, pero pareca ms joven. Tena una musculatura firme y la piel atezada, ya que trabajaba como jornalero cuando no ejerca de maestro. Tena el pelo castao, de un matiz algo ms claro que el de su larga barba, y tanto en el cabello como en la barba apenas se apreciaban cAnas . El aspecto de Hillel, en suma, no tena nada de particular. Aquella primera impresin se transformaba cuando uno lo miraba a los ojos, unos ojos despiertos que irradiaban inteligencia y humor, y en ese momento, compasin. Jos tuvo la incmoda sensacin de que aquel hombre conoca exactamente el motivo de su visita. Si se esta riendo de m... si, lo que sera an ms insoportable, se compadece

de m... Tales cavilaciones no hicieron ms que aumentar su aprensin y resentimiento. Paz, haba dicho Hillel. Acaso se trataba de un sarcasmo?Jos seal la torre Antonia, la fortaleza desde la que se dominaban los grandes espacios pblicos del templo, en lo alto de la cual montaban guardia varios soldados romanos. Es esto una seal de paz? replic. Esperan que en cualquier momento salte la chispa, y quizs incluso lo estn deseando. Habis venido a verme para hablar de eso, Jos de Anmatea? No, no... Jos no acert a definir, ni siquiera en su fuero interno, qu era lo que quera decir. La incertidumbre era algo tan impropio de l que se senta confundido. Caminemos mientras conversamos propuso Hillel, tocndole levemente el brazo . He constatado que en muchos casos viene bien estirar las piernas. Su movimiento es mucho menos dificultoso que el de las ideas. Jos comenz a caminar al lado de Hillel. Ese Judas el Galileo dijo el maestro ha fracasado ya. Jos empez a escuchar con gran inters, intrigado por lo que Hillel supiera de aquel rebelde. Es un rabino, un maestro, un siervo del Seor, igual que su compaero Zaduc. Hillel suspir. Creen que la ley que nos fue dada a los judos es la nica que existe, y que debemos negarnos a obedecer las leyes de los romanos, aun a costa de nuestras vidas. Nuestro pueblo pagar un terrible precio por culpa de su celo, sin que Judea quede libre del yugo de Roma. Hillel volvi a exhalar un suspiro, ms hondo que el anterior, y luego sonri, para asombro de Jos. Jos de Arimatea prosigui, las palabras del sumo sacerdote Joazar son las ms atinadas en estos tiempos luctuosos. Todos los das, en el sermn que dirige a la gente que se congrega en el templo, la anima a someterse al censo que han ordenado los romanos. Y ahora decidme, qu opinin tenis de Hillel? Estoy reconociendo que el sumo sacerdote, un saduceo, da mejores consejos que esos rabinos, que son fariseos. A vos, que sois saduceo, os han complacido mis palabras o bien os han confirmado la idea de que ningn fariseo es digno de confianza porque juega con las palabras y manipula y tergiversa su sentido natural? Jos no supo qu responder y as lo admiti. Hillel, yo no soy como Filn de Alejandra. No poseo cualidades para la sutileza. Qu pretendis decirme? Que no soy enemigo vuestro, bajo ningn concepto le respondi Hillel con repentina seriedad, mirndole directamente a los ojos. Me gustara entablar amistad con vos, aunque quiz no sea sencillo. Creo que merezco vuestra confianza y que podra ganarme la. Me habis comprendido bien, Jos? Esto es muy importante.Entonces fue Jos quien sonri. Era imposible dudar de la sinceridad de Hillel o mantener la rabia y el resentimiento en su presencia. Contis con mi confianza, Hillel, y me honra que queris mi amistad. Permitidme que os la ofrezca ahora. Aguardad un poco contest Hillel con una sonrisa. Primero hablaremos de Aarn. Jos se puso en guardia, y confi en que Hillel no lo advirtiera, aunque saba que eso era imposible. Vuestro hijo os honra asegur Hillel tal como exige la ley. No obstante, tiene la certeza de que no igualar nunca vuestros extraordinarios logros y eso le provoca resentimiento contra vos. Est convencido de que siempre lo consideraris un fracasado. Desde su punto de vista, nunca pasar de ser eso comparado con su padre.

Pero... su erudicin... Yo nunca podra igualarlo en ese terreno. Con la erudicin no se compran mansiones de mrmol, Jos. Aarn es joven an, y la juventud genera confusin y un caudal excesivo de emociones. No os ocurra lo mismo a vos? Recuerdo que a m s. Jos qued desarmado ante la afabilidad de Hillel. Casi poda ponerse en el lugar de Aarn. Refiri al maestro la discusin que haba tenido con su hijo a propsito de las ceremonias y celebraciones previstas para su mayora de edad. Comprendo ambas posturas dijo Hillel despus de escuchar con atencin. Le expondr esto a Aarn, lo escuchar y tambin le recordar que an no es un hombre, por ms que l piense lo contrario. Debe obediencia a su padre. Se lo expresar, desde luego, de una forma ms diplomtica, no perdis cuidado. Jos y el sabio Hillel se echaron a rer. Todava conservaba la sonrisa en los labios cuando abandon el montculo del templo. Haba perdido la conciencia del transcurso del tiempo mientras caminaba y conversaba con Hillel. Se senta mejor, ms reconciliado con Aarn, consigo mismo y con su futuro. se era el efecto que Hillel produca en la gente. Haban hablado, sin animosidad, sobre el duradero abismo que mantena distanciadas sus dos sectas, la saducea y la farisea. Los saduceos eran tradicionalistas. Aceptaban los cinco primeros libros de la Biblia, la Tora, como nica verdad y nica ley. Se consideraban descendientes de Zadok, el sumo sacerdote del templo del y Salomn, y los sacerdotes del segundo templo de Jerusaln salan de entre las filas de su linaje. Rechazaban los libros de los profetas, Precursores de la prctica farisea de interpretar y ampliar el sentido delas palabras que el Seor haba dejado escritas en la Tora. Para ellos la vida se circunscriba al presente: el hombre obediente a la ley sera recompensado en vida con el xito. La vida postuma resida en el honor asociado al nombre que un hombre transmita a sus sucesores. Los fariseos representaban un aspecto del judaismo de ms reciente formacin, que an se hallaba en fase de desarrollo. Respetaban el templo y contribuan a l con diezmos, el tributo del medio siclo anual y sacrificios en su altar. Sus actividades principales se desarrollaban, sin embargo, en las sinagogas, el lugar donde se reuna la gente humilde para aprender las enseanzas de la Tora y de los profetas, y reafirmar su devocin por el Dios nico. Crean en un mesas, que redimira a los judos del sufrimiento y destruira a sus opresores, y en la resurreccin de los muertos en el da del Juicio Final, cuando a los buenos se les recompensara con la vida eterna y los pecadores seran arrojados al horror eterno del infierno. Para los doctores como Hillel, el principal objetivo de la vida estribaba en el descubrimiento y transmisin de la verdad divina. Reconoca, al igual que todos los fariseos, que el mundo haba cambiado desde los antiguos tiempos en que se escribi la Tora, destinada a un pueblo agrcola seminmada. De acuerdo con ello, la transformacin de la situacin y necesidades del pueblo judo haca necesaria una indagacin e interpretacin del ms hondo sentido que subyaca en la ley. Aun reconociendo la lgica de la postura y razonamientos de Hillel, Jos no vea que fueran aplicables a l ni a su hijo. l mismo haba demostrado con su xito la validez de las creencias saduceas y lo mismo ocurrira con Aarn, con los hijos de ste y los hijos de sus hijos. Y ese asunto del mesas slo sirve como bandera para que el pueblo apoye a ese Judas el Galileo. Adems, Hillel, no puedo tomarme en serio la invencin farisea de unos ngeles y demonios que flotaran invisibles en el aire encima de nosotros.

Yo tampoco estoy seguro admiti Hillel, al tiempo que volva la cabeza hacia el cielo, pero no puedo negar de forma rotunda su existencia. De todos modos, es una posibilidad interesante. Mantenemos nuestras diferencias en cuestiones concretas, Jos, pero nos une la creencia en el Altsimo y en su palabra. se fue el gran regalo que nos don a los judos, y unos y otros le estamos agradecidos por ello. Jos asinti con la cabeza. Ofrezcamos un sacrificio de agradecimiento compartido propuso. Comprar dos carneros. Compartira con gusto el sacrificio y accedera a que vos lo pagueis Jos objet Hillel, pero sugiero que sea un par de palomas. Son un smbolo ms acertado de nuestra flamante amistad, no os parece? Jos, pens, sonriendo que sin duda las palomas eran lo ms idneo. Eran la prueba definitiva de la sinceridad del saludo de Hillel: Paz. A su regreso del viaje a los territorios de los celtas, Jos comprob que la paz reinaba en su casa y en su pas. Aarn no estaba precisamente encantado con la obligacin de celebrar su entrada en la virilidad tal como Jos deseaba, pero Hillel lo haba convencido para que lo aceptara de buen grado, con obediencia. El nombre de Judas el Galileo haba dejado de correr en boca de todos. Se haba retirado a un paradero desconocido despus del fracaso de su ataque contra una cohorte romana, en el que perecieron las dos terceras partes de sus seguidores. En las cuevas de las colinas de Galilea an quedaban reductos de bandidos que realizaban una actividad de guerrilla, escudndose en su nombre. No obstante, los bandidos siempre haban constituido un peligro en Israel, Galilea, Samara, Judea o Idumea por igual. Lo nico que variaba con los siglos era los nombres que utilizaban. Por otra parte, Dalmacia y Panonia haban quedado estragadas por la guerra, pero pacificadas. El imperio estaba intacto, bajo el dominio de la Pax Romana.

45 El nuevo sumo sacerdote, que haba sido recin nombrado, ejecut en el templo los sacrificios cuando Aarn cumpli su mayora de edad. Se llamaba Ans y tena un rostro asctico, anguloso, y unos ojos oscuros y ardientes, hundidos en las cuencas. Tena, pues la apariencia acorde con la dignidad con la que se le haba revestido. Jos se sinti honrado de que accediera a oficiar el primer sacrificio que ofreca Aarn. Jos tena asimismo esperanzas fundadas de que Ans continuara largo tiempo en su cargo. Haba sido el gobernador de Siria, legado de Roma, quien lo haba designado, y eso era un indicio de estabilidad. El banquete de celebracin fue tan abundante y fastuoso como no se haba visto otro igual en Jerusaln, ni siquiera en los tiempos del rey Herodes. Los vinos que se sirvieron eran de Chipre y Alejandra, los cabritos estaban rellenos de olivas y almendras, y los corderos, de ajo y hierbas aromticas; haba incluso pavo, presentado con su plumaje

repuesto despus de asado. Jos lament que Sara no estuviera para verlo, recordando lo mucho que haban redo con aquella extravagancia que en cierta ocasin se haba servido en la mesa de Herodes. Rebeca prometi contrselo a Sara y llevarle plumas de la cola. Helena abraz calurosamente a su hijo y a su nieto. Ojal tu padre hubiera vivido para ver llegado este da, Jos. Se sentira muy orgulloso. Para sorpresa de Jos y alborozo de Aarn, Dbora se haba desplazado de Cesarea para la ocasin. Estaba hermossima, con el cabello teido de henna y entrelazado con sartas de perlas, y los ojos expertamente perfilados con kohl, igual que una reina egipcia. Estaba a punto de cumplir los treinta aos, y la madurez realzaba sus encantos. Ya no parloteaba como una chiquilla; al contrario, se mantuvo silenciosa casi todo el tiempo, dedicando de vez en cuando una radiante sonrisa a quienes le recordaban que la conocan de antes. Tambin fue prdiga en sonrisas con los compaeros de Aarn, alumnos de la academia del reverenciado Hillel, que se ruborizaban y tartamudeaban, rendidos de admiracin. A Dbora no pareca desagradarle la sensacin que causaba. En cierto momento se llev a Jos lejos del bullicio del convite. En un tranquilo rincn del peristilo, lo felicit por el xito de la recepcin y convino que Aarn era un hijo digno del orgullo de su padre. Quiero pedirte un favor anunci de repente. Cuenta con ello, si est en mis manos concedrtelo respondi Jos. No era nada difcil, le asegur Dbora. Simplemente, quera ir a ver a sus hermanas a Roma. Le preocupaba que despus de tantos aos casi ni las conociera. Poda darle acomodo en uno de sus barcos? Desde luego, acept Jos. Hara las disposiciones pertinentes no bien llegara a Cesarea , al cabo de un par de semanas . Gracias, Jos. Me has hecho muy feliz. Por un momento pareci la misma Dbora de antes, la chiquilla que reaccionaba con alborozo cuando reciba un regalo. Al observarla, Jos percibi sin embargo a una desconocida, vestida y engalanada con suma exquisitez. Le era del todo imposible creer que fuera la madre de Aarn y sospech que tal vez pudiera ocurrirle lo mismo al chico. No, deba concienciarse de que ya no poda referirse a Aarn como un chico. Ya era un hombre hecho y derecho. Padre, ahora soy un hombre. Querra hablar contigo de hombre a hombre anunci, muy ceremonioso, Aarn. Jos tuvo que disimular su irritacin. El chico no, el hombre-^haba elegido el peor momento para hablar. Barca estara consumido de impaciencia, ya que la fecha habitual de partida del guila se haba retrasado a causa de la celebracin de la mayora de edad de Aarn. Debera alegrarme de que quiera hablar conmigo, se dijo Jos. Me complacer escucharte respondi. Sentmonos en el banco del jardn. ... No! No sabes lo que dices. S lo s, padre. He pensado mucho en ello. T queras que fuera sacerdote, pero no creo que sea se el camino que Dios ha dispuesto para m. Has estudiado la palabra de Dios desde los cinco aos, Aarn. Has sido siempre el mejor. En la Casa del Libro, y despus en los estudios ms avanzados. Incluso en la academia de Hillel. Cmo puedes volver la espalda a Dios ahora? No lo hago. En mi opinin son los sacerdotes quienes le han vuelto la espalda. Desde hace mucho tiempo.

Blasfemia musit, atnito, Jos. Aarn se puso en pie para pronunciar el discurso que llevaba varios das ensayando y memorizando. El crea en las enseanzas de los fariseos, declar, en las interpretaciones de la ley que da a da enriquecan y hacan aflorar el sentido ms profundo de la ley divina. La postura saducea de Jos, que admita slo la lectura literal de los textos de la Tora, era demasiado limitada, y su devocin hacia el templo y el estamento sacerdotal era anticuada. El templo siempre tendra una importancia capital, como centro de la identidad espiritual de los judos, pero la sinagoga y los rabinos eran ahora el elemento vivo del judaismo, por su crecimiento y aportaciones. El mundo saduceo era demasiado rgido, se aferraba en exceso a la tradicin. No haba aceptado las revelaciones descubiertas por los doctores, los rabinos, los fariseos. Nuestro mundo est cambiando, padre, y t no ests dispuesto a cambiar con l. Te compadezco. Que t me compadeces? No eres ms que un chiquillo. Qu sabes t del mundo, si te has pasado toda la vida en las aulas? Aarn exhal un exagerado suspiro antes de replicar. Ya me tema que esta conversacin no conducira a ninguna Parte. Eres incapaz de escuchar ni de entender. En eso tienes razn, Aarn replic Jos, dominando su rabia. No entiendo. Qu significado tiene lo que me dices? Dejmonos de descripciones sobre saduceos y fariseos. Qu repercusin tiene eso en la vida, en tu vida? Quieres ser un rabino en lugar desacerdote, es eso? O acaso deseas integrarte en una de esas comunidades de fanticos religioso, como los esemos? Qu es lo que pretendes? Aarn volvi a suspirar. Es tpico de las personas de mente cerrada tachar de fanticos a los que no viven como uno, en tu caso, pensando en los negocios en lugar de en la gloria de Dios. Jos haba llegado al lmite de su tolerancia y notaba que la rabia se adueaba de l. Aarn, estoy a punto de perder la paciencia. No estoy dispuesto a tolerar tu condena ni tus aires de superioridad. Por el momento olvidar que me has faltado al respeto. Me marcho, para ocuparme de los negocios que tanto desdn te merecen. Espero que al final de la temporada, cuando regrese, hayas recapacitado. Entonces volveremos a hablar. Es mejor no tocar esas cuestiones durante el viaje a Cesarea . Has preparado el equipaje? No voy a ir este ao. Pasar el verano estudiando con los ancianos. Perfecto! espet Jos, dando rienda suelta a su rabia. As tendr un viaje mucho ms placentero. Entr como un vendaval en la casa, llamando a gritos a Antoco. El hombre llamado Aarn va a pasar aqu el verano anunci a Antoco. Asegrate de dejar a su cuidado un par de criados, porque no tiene ni el buen juicio para acordarse de comer o para abrocharse por s solo las sandalias. Vamos, no pierdas el tiempo. Tenemos que ponernos en camino hacia Cesarea . Absorto en el hechizo del mar, Jos se olvid del conflicto que haba dejado en Jerusaln. No se acord en ningn momento de Aarn hasta que vio a su joven predilecto, Herodes Agripa, hijo de Berenice. Tenis un aspecto magnfico, Jos de Arimatea exclam el joven al verle. Debe de ser por esos cercos ms plidos que os enmarcan los ojos. Su contraste con la cara atezada anuncia que esos ojos han visto remotas y exticas riberas. Por qu no sals conmigo y con Druso esta noche? Vamos a agotar el vino de las tabernas y a divertirnos a

lo grande. Las mujeres caern de espaldas en cuanto os vean. Druso y yo tenemos que darles un empujoncito para rendirlas. Sers calavera! espet Berenice con fingido asombro.Pedir a Jos que te perdone. Ahora vete, que no tengo tiempo para escuchar tus desvarios. En ocasiones dijo Berenice a Jos, casi lamentaba ser juda. Herodes Agripa y sus amigos tenan un comportamiento escandaloso. Entre los jvenes romanos era normal ir de juerga todas las noches. Beban demasiado, irrumpan en los burdeles y cometan barbaridades, destruan las propiedades, se enzarzaban en peleas con las patrullas nocturnas. Todo aquello se acababa cuando los romanos cumplan dieciocho aos, porque entonces reciban su toga, se convertan en hombres y tenan que enrolarse en una de las legiones para cumplir un servicio militar de una duracin mnima de tres aos. Treinta y dos kilmetros o ms de marcha cargando a la espalda los treinta kilos del equipo les quita pronto las ganas de alborotar, segn dice Emilio. Marco tambin opina lo mismo. Est siguiendo los pasos de Emilio. Lo malo es que los judos estn exentos porque no pueden luchar en sabbath. Por eso es muy posible que Herodes Agripa no madure nunca. Tal vez debera casarse sugiri Jos. Berenice se ech las manos a la cabeza. Pobre de la chica que eligiera por esposa. Adems, apenas acababa de cumplir los diecisiete. No quera preocuparse antes de tiempo. Haba un montn de cosas mucho ms interesantes en las que pensar. Marco se casar el mes prximo. Podis quedaros para la boda, Jos? A Emilio le complacera mucho, y a m tambin. La novia es encantadora. Se llama Cornelia. No es una belleza, que se diga, pero es muy dulce. Creo que harn una magnfica pareja. Es un matrimonio por amor, algo muy poco comn en nuestros das. Y ahora preparaos a escuchar un profundo y sombro secreto anunci en tono alegre: Herodas va a casarse tambin. No adivinarais nunca con quin! Con Herodes Filipo. Ser una princesa, como lo fui yo, con la diferencia de que el viejo Herodes ya no est en condiciones de hacerla enviudar. Es muy joven, no? Jos recordaba a la perfeccin aquella chiquilla regordeta y risuea del verano anterior. Os vais a quedar de piedra, Jos. Herodas se ha transformado de repente en una mujer. Berenice no se equivocaba en sus predicciones. Jos se qued realmente de piedra al ver aparecer a la muchacha en la habitacin. Haba adelgazado y, a sus catorce aos, posea una belleza y sensualidad que habran suscitado la envidia de la diosa pagana Venus. Teniendo en cuenta lo que le haba explicado su madre sobre las costumbres de los jvenes acomodados de Roma, Jos dedujo que sta deba saber muy bien lo que haca al desposar a su hija con Herodes Filipo. Cuanto antes hubiera colocado a Herodas, lejos de Roma, mayor sera su tranquilidad.Tal vez nos veamos algn da en la ciudad de Filipo... cmo se llama? continu Berenice. Las madres siempre tienen que inmiscuirse en las vidas de sus hijas. Y en las de los hijos, tambin, segn piensan algunas. Antonia vendr seguramente dentro de un rato. No le mencionis los disturbios de Dalmacia, por favor, Jos. Augusto ha enviado a su hijo all para reunirse con Tiberio. No dir una palabra prometi Jos. No le sera difcil cumplir aquella peticin. Excepto cuando se encontraba en Roma, nunca pensaba en los problemas que pudiera haber en las fronteras del imperio. No era aqulla una cuestin que le concerniera de modo directo.

Le alegr or que vera a Antonia en casa de Berenice. Antoco se encontraba en la parte posterior de la casa con los regalos, aguardando a que lo llamara y recabando informacin de los criados. Quedara mucho mejor presentar los regalos a Berenice y a Antonia a la vez. As no sera tan evidente que estaba comprando la buena disposicin para con su persona de la cuada del futuro emperador de Roma. Dbora tal vez se encontrara an en Roma. Jos se plante si deba realizar un esfuerzo para verla a ella y a sus hermanas. No le cost convencerse de que no haba necesidad. Dado que la temporada de navegacin estaba pronta a su fin, a buen seguro ya habra vuelto a casa, razon, y adems l tambin deba zarpar lo antes posible. A su llegada a Cesarea , descubri que Dbora haba regresado, en efecto, a casa. No poda decirse lo mismo en su caso. La casa de Cesarea ya no le perteneca. Dbora haba tomado posesin de ella, de acuerdo con lo estipulado en el contrato matrimonial, al divorciarse de l en Roma. T tambin eres un ciudadano romano, Jos. Recuerda el regalo de bodas del emperador. Por eso me divorci segn las leyes de Roma. Lo nico que exigen es que recupere mi dote y te deje, sin intencin de volver contigo. Ya te he dejado. Lo nico que falta es que me devuelvas la dote. Dbora estaba tan serena como un plcido estanque. Jos casi sinti admiracin por ella. Qu ms daba que Rufino nunca le hubiera entregado la dote a l? A la larga, resultara mucho menos oneroso entregarle los doscientos ureos que continuar corriendo con sus gastos. Te la devolver maana declar Jos con una calma similar a la de ella. Y, naturalmente, t te quedas con nuestro hijo aadi Dbora. Eso tambin est estipulado en la ley romana. Qu iba a decir a Aarn? El chico se senta tan orgulloso de su hermosa madre... Aun cuando aquel verano haba preferido no ir a Cesarea , tal vez cambiara de idea al ao siguiente. Sara, qu le digo al chico? Dile que ahora tiene que comportarse como un hombre y no slo hacerse pasar por tal. Sara se haba enfurecido cuando Jos le cont la discusin que sostuvo con Aarn despus de la fiesta por su mayora de edad. Ah est el conflicto. Tuvimos un enfrentamiento muy duro antes de irme, y ya tema la prxima conversacin con l. Slo faltaba lo del divorcio... Vamos, Jos, dile simplemente eso: que se comporte como un hombre. Cuando llegues a Jerusaln, mndalo llamar. Empieza a hablarle de inmediato, sin dar tiempo a que se produzca otra escena desagradable. Dile sin rodeos: Aarn, debo comunicarte algo que te va a doler. Tu madre ha decidido romper su relacin conmigo y contigo, con los dos. Si se viene abajo, podrs consolarlo. Si eso no funciona, envalo a ver a ese profesor que tanto admira. Si no se viene abajo, puede ser seal de que realmente ya es un hombre. De todos modos, dile que vaya a ver a ese maestro. Es una lstima que Aarn no haya podido contar con la presencia de Rebeca en su vida, como t aadi, al tiempo que suavizaba la expresin. Bien pensado, siento pena del pobre muchacho. Aunque l no me inspira ni la mitad de compasin que t, mi pobre y queridsimo Jos. Ests muy preocupado? Jos le escrut los ojos mientras ella lo observaba con aire inocente e interrogador.

Por qu lo preguntas? Para que me contestes que no replic Sara, oprimindole el costado con un dedo . Lo sabes perfectamente. Jos se ech a rer, y la abraz. Sara lo haba atrapado con su embrujo. El mundo no era tan tenebroso, despus de todo, puesto que ella era capaz de hacerle rer. Te quiero, gorrin dijo. Aarn permaneci rgido como un soldado de guardia mientras Jos le hablaba de Dbora, y tambin despus. Ninguno de ellos volvi a mencionar a Dbora delante del otro, tampoco hicieron referencia alguna a las palabras de censura queAarn haba dirigido contra su padre durante su anterior entrevista. De hecho, apenas se vean. Aarn pasaba todo el da en la academia y luego, a la salida, se quedaba con sus compaeros en la casa de comidas que haba cerca. sta consista en una estancia de tamao reducido, que se hallaba provista de una larga mesa sin mantel y dos docenas de toscos taburetes. Los estudiantes y profesores se enzarzaban en enfebrecidas disquisiciones, de tal modo que cuando el propietario les serva las escudillas de sopa y las rebanadas de pan de avena coman distradamente, sin reparar en lo que engullan. Jos retom sus hbitos rutinarios: conversaba, beba y coma con sus amistades de negocios en su propia casa, en la de ellos o en la elegante vinatera con jardn que se hallaba prxima al agora. Dio un banquete de despedida con ocasin del regreso de Eleazar a Alejandra. De vez en cuando coma en casa de Abigail, iba con frecuencia a Arimatea y alguna que otra noche se quedaba en casa cenando con la nica compaa de Antoco, con quien haca planes sobre los itinerarios de los barcos para la temporada siguiente. Cuando ofreca sacrificios en el templo, siempre compraba dos corderos y sacrificaba uno en nombre de Aarn. Para la fiesta de las Luces fue a Arimatea, y cuando lleg el Purim, dio un baile de mscaras para todos los habitantes del pueblo. Al da siguiente Rebeca lo mand llamar. Entr en su habitacin tocando uno de los cuernos de juguete que haban utilizado en la celebracin de la vspera. Su abuela se tap los odos, riendo. Con una sonrisa, Jos le dedic una reverencia al tiempo que le ofreca el cuerno. Rebeca baj la mano para cogerlo. El reluciente metal lanz un destello cuando ella lo tom. Tena las manos aquejadas de una ligera parlisis. La voz de la anciana, en cambio, son tan clara y afectuosa como siempre, inmune al paso de los aos. Sintate aqu a mi lado, Jos indic, sealando el lado de la cama donde se hallaba incorporada, con la espalda bien erguida gracias a unos cojines. Tu fiesta estuvo muy bien, pero me cans un poco explic. Quieres que te sirva una copa de tu vino de reserva? No. Deseo hablar contigo sobre una cuestin que, de un tiempo a esta parte, oigo tratar en la sinagoga. Qu sabes de esa doctrina de la resurreccin? He odo hablar de ella. Dicen que Dios pondr fin al mundo un da y que entonces se abrirn las tumbas y los muertos recobrarn la vida, una vida eterna. Crees en esa doctrina?No respondi Jos, fiel a su costumbre de no mentir nunca a Rebeca. Pero siento un gran respeto por un hombre llamado Hillel, que s cree en ella. Yo no temo a la muerte, Jos. Rebeca...

Chist. Escucha. No me da miedo la muerte, pero no deseo morir, Jos. La vida es maravillosa. No quiero que se acabe. Hay algo...? No estoy enferma. Soy vieja, muy vieja, Jos. Setenta y seis aos son muchos aos. Me lo dicen mis huesos y mi cansancio. Debera conformarme con acostarme y no despertar un da, pero no quiero. No me gusta esa perspectiva. Ansio la vida y no la muerte. Rebeca esboz una sonrisa. No era una sonrisa forzada, sino autntica, como ella. Ojal pudiera dejarme convencer por esas teoras de la sinagoga, pero no puedo. Quera saber qu opinabas t. Lamento no poder decirte otra cosa, algo que desees or. Jos! La verdad ha sido lo nico que he deseado or durante toda mi vida. No variara esa postura aunque viviera cien aos. Te quiero, Rebeca de Arimatea. Y te honro, con todo mi corazn. La abuela le toc la mejilla con un dedo, con la delicadeza del roce de un ala de insecto. Ahora quiero descansar dijo. Gracias, Jos. Despus de besarle la arrugada mejilla, Jos abandon la habitacin. No poda creer que Rebeca fuera a morir. Estaba demasiado llena de vida para morir. Cuando regres ese ao de su periplo, Jos present a Rebeca un tarro de colorete y un frasco de aceite perfumado. Aciclate le orden y nos regalaremos con un festn. T pondrs el vino y yo una extraa fruta llamada zanahoria, que los romanos importan de Germania. Rebeca observ el manojo de races anaranjadas que su nieto agitaba. Las has probado? S, y no entiendo por qu gustan tanto a los romanos. Seguro que, como son muy caras, creen que son muy buenas. Trae el vino dijo riendo Rebeca, y llama a Sara y a Helena. Nos pintaremos la cara y nos divertiremos viendo cmo las comes. Trae tambin a Antoco. l se comer la otra mitad.Al ao siguiente, mientras Jos se encontraba en el mar, Rebeca dej de despertarse una maana. Jos se balanceaba, con el cuerpo y la mente vencidos por un insoportable dolor. Ella no quera morir! gritaba. Sara permaneci a su lado hasta que se apacigu en algo la angustia inicial. Acurdate de las zanahorias, querido, y de lo mucho que nos remos le dijo con ternura. Ella querra que recordaras su humor, aparte de su sabidura. Rebeca no est muerta, porque podemos recordarla y seguir amndola. Adems, ella ignoraba que iba a morir cuando se acost. No se despert, pero no tena modo de saberlo. Contina dormida. Est muerta, Sara. Eres un digno descendiente de Rebeca. Sara le dio un beso. Ella aplaudira el hecho de que optes por la verdad. Tras la muerte de Rebeca, Helena qued como nica ocupante de la casa de mayores dimensiones de la alquera de Arimatea. El da que se haba designado como jornada de mudanza, Jos y Antoco ayudaron a Amos, Caleb y Helena a trasladar sus enseres de una casa a otra. Helena se llev sus cosas a la pequea casa donde viva Sara, aqulla que Jos consideraba su hogar, y entonces comenz la diversin. Las mujeres proporcionaron comida y bebida y un sinfn de consejos mientras Amos, en su condicin de hijo mayor

residente all, se trasladaba con su familia a la casa ms grande. Despus Caleb, con su esposa Hannah y sus tres hijos, dej la exigua casita donde viva para instalarse en la vivienda que antes ocupaba Amos. Los percances fueron escasos y las risas, abundantes. Con inagotable energa, los numerosos sobrinos de Jos no paraban de entorpecer el trasiego en su afn por ayudar. A la cada de la tarde, Jos y Sara recorrieron, tomados de la mano, los senderos que comunicaban los hogares de la familia; disfrutaron del resplandor de las lmparas que se apreciaba a travs de las ventAnas y de la placidez del campo circundante despus de tan alegre y ruidoso da. Me consuma la envidia reconoci Jos ante Sara. Mi nico hijo es un extrao para m, y los hijos de mis hermanos quieren a sus padres. Sara no dijo nada. Haba vivido con esa envidia cada hora del dadurante diecisiete aos. Por suerte, su capacidad para sentirla se haba adormecido con el tiempo. Slo segua experimentando en toda su crudeza el dolor por su infertilidad, igual que lo haba experimentado durante casi un cuarto de siglo. Poco tiempo despus, Jos comparti el jbilo triunfal que sintieron todos los habitantes de Judea, Galilea y Perea al enterarse del desastre acaecido a las legiones romAnas de Germania. El nuevo gobernador romano, Marco Ambbulo, lo anunci en un bando. En los sombros bosques de la provincia rebelde, las fuerzas de un caudillo tribal haban masacrado tres legiones romanas . Los judos no se regocijaban porque hubieran muerto quince mil hombres. El motivo de su sentimiento de triunfo era la suerte que haba corrido su comandante; la destruccin de su reputacin a la vez que la de su cuerpo. No en vano el romano fallecido y deshonrado no era otro que Varo, quien, siendo gobernador de Siria, haba atravesado el pas con sus legiones, dejando a su paso una estela de incendios, asesinatos y dos mil judos crucificados. Para un general romano, el deshonor era mil veces peor que la muerte. Varo haba recibido el mayor castigo que pudiera existir para l. La primavera siguiente, justo antes de la Pascua, Jos recibi el honor que culminaba su propsito de restituir a su familia la posicin de la que antao haba gozado. Su mansin de Jerusaln era mayor y ms lujosa que la casa de su abuelo asesinado, en la que ahora viva Abigail, pero eso no le bastaba. Aunque su fortuna era superior a la de su abuelo, no se daba por contento con ello. En marzo, el gobierno romano restableci el poder y el prestigio de la antigua institucin que Herodes haba suprimido. El sanedrn renaci. Y el sumo sacerdote acudi en persona a casa de Jos, acompaado con boato por un numeroso grupo de levitas, para anunciarle que lo haban elegido miembro del tribunal religioso que, durante siglos, haba sido dispensador del juicio indiscutible como autoridad suprema de la ley del pueblo judo. El, Jos de Arimatea, era uno de los setenta componentes del sanedrn. Despus de treinta aos de esfuerzos, haba logrado su objetivo: recuperar el orgullo de su familia. Lstima que Rebeca no viviera para verlo. Jos subi a la azotea de su casa esa noche y llor bajo las estrellas que haban guiado surumbo por las inmensidades del mar y el ocano. Tena el corazn rebosante de gozo y de dolor. All arriba, el firmamento se le antoj ms vasto y misterioso que los mares. Una racha de viento le hel la piel. Qu poda anhelar ahora?

La satisfaccin lo haba dejado vaco. 46 Es magnfico! Eso fue lo que dijo Sara cuando Jos le cont que iba a formar parte del sanedrn. Es absurdo. se fue el comentario que le mereci la desesperacin de su esposo. Jos se sinti dolido. Sara siempre ejerca sobre l un influjo positivo, no negativo. Era cruel que se tomara con tanta ligereza su congoja. Quieres que te compadezca, verdad, querido? Ay, Jos, no es precisamente piedad lo que inspira el hombre que ha alcanzado un xito excesivo, ni siquiera si ese hombre eres t. No, no deseo que sufras, pero no tienes derecho a autocompadecerte. Has logrado al fin lo que perseguas? Perfecto. Si no te satisface, proponte otro reto. Sonri, con un malicioso brillo en los ojos. Aqu tienes uno que no est mal. Busca una esposa para Aarn. No puede ser bueno para un hombre de diecisis aos pasarse todo el tiempo leyendo cosas como la pasin del rey David por Betsab y los devaneos de Dalila con Sansn cuando nunca ha besado siquiera a una chica. Pepino! exclam de repente Jos, tras reflexionar un instante. Aqul era un buen recuerdo, la tarde en que haba logrado tener una proximidad con su hijo. Pepino? Que quieres pepino? Has perdido el juicio? No estarn maduros hasta el verano. No, no, se trata de algo que acabo de recordar. Cuntamelo pidi Sara, intrigada. Cuando se lo hubo referido, ella se ech a rer como una chiquillaMi pobre corderillo. Todava te pasan esas cosas? Slo si recibo algn estmulo respondi Jos, acaricindole el regazo. Qu apuestas a que me quito la ropa ms depnsa que t?Antoco apoy la propuesta de Sara con respecto a Aarn. Todo hombre tiene sus apetitos, aunque no sepa identificarlos. Yo, por ejemplo, slo descubr que el cochinillo asado era lo que anhelaba cuando lo prob. Hasta entonces, desperdici aos comiendo manjares menos exquisitos, como pavo... Un poco de seriedad, Antoco. Siempre me produce placer atormentaros, Jos, un placer autntico, de verdad. Djate de bromas. Aydame a seleccionar una esposa para Aarn. Hace aos que pens hacerlo, pero al final renunci. No s por dnde empezar. Como siempre, Antoco fue un pozo de informacin. Conoca los nombres, las edades y temperamentos de todas las jvenes casaderas de la ciudad alta, aparte de la trayectoria ntima de sus familias, incluidos los parientes lejanos. Jos tena la cabeza a punto de estallar antes de que Antoco acabara de trazar toda la relacin de posibles candidatas. De veras crees que Aarn se casar con la novia que yo elija? Ya sabes que no tiene un gran concepto de m. Pero es un hombre sano. Ha de tener sus necesidades, como los otros hombres. Aunque su mente febril os censure, no puedo creer que la llamada de su cuerpo no supere la de los libros. Ojal tengas razn. Me pondr a mover los hilos despus del verano.

Cobarde. Hacedlo ahora, Jos. Queda una semana antes de Pascua. Escoged a la muchacha. Hablad con su padre. Cuando hayis llegado a un acuerdo, comunicadlo a Aarn... No! Ya s lo que vais a decir. No, no lo consultis primero con l. Decdselo despus de haber atado los cabos. La tradicin est de vuestra parte. Jos top con una inesperada partidaria de la postura de Antoco en la persona de su ta Abigail. Una tarde que fue a verla mencion muy de paso la cuestin del posible matrimonio de Aarn, sin entrar en detalles. Su cautela fue intil. Compra una novia a tu hijo dijo sin titubear Abigail. Puedes permitrtelo y sa ser la nica forma de que consiga una. Cualquier chica que se encuentre en su sano juicio echara a correr despus de echarle una ojeada. Jos pens que tal vez debera darse por ofendido en lo que a su hijo respectaba, pero no pudo por menos que dar la razn a su ta. Maana hablar con mi amiga y lo planificar todo. Luego t hablars con su padre al da siguiente, despus de que ella me haya expuesto su opinin sobre el asunto.De qu diablos ests hablando, Abigail? De mi amiga Vernica y de su hija Ruth. El marido de Vernica, Moiss, vende pescado en salazn en la plaza que hay al lado del templo. l tambin es un rabino, con menos sentido prctico de la vida que uno de sus pescados. Paga un precio excepcionalmente alto por Ruth, Jos. Moiss no gana lo bastante ni para llenar los estmagos de toda su familia, si no es con el pescado que le sobra al cabo del da, y tiene once hijos. Ruth ser la esposa perfecta para Aarn. Como se cri en una casa donde la religin era ms importante que el pan, no le parecer tan extrao como lo vera otra muchacha cualquiera. Y no esperar demasiado de l. se es el secreto de un buen matrimonio, no esperar demasiado. As, todo lo que venga de ms se recibe como un regalo. Jos estaba seguro de que en la relacin que haba pensado Antoco no constaba la hija de un pescadero. De todos modos, la propuesta de Abigail le pareci muy sensata. Dnde tiene el puesto Moiss? pregunt. Ir a verlo pasado maana. Esa noche, Jos comunic a Antoco su decisin. Hay que confiar en las mujeres, porque siempre son ms listas que los hombres concedi el glata al tiempo que sacuda la cabeza. Yo pensaba en una alianza entre dos grandes familias, mientras que ella se ha centrado en el buen funcionamiento del matrimonio. Aarn se mostr an ms prctico que Abigail. Me gusta el pescado declar por todo comentario despus de que Jos le expusiera, hecho un manojo de nervios, lo que quera de l. Ya os dije que sus necesidades fsicas superaran sus aficiones espirituales dijo Antoco. Lo que no esperaba era que se concentraran en el estmago. Los esponsales se celebraron en la habitacin donde viva la familia de Ruth, junto al puesto de pescado. Jos haba mandado una docena de nforas de vino, y Vernica y Ruth prepararon una gran cazuela de pescado guisado. Todos los vecinos asistieron a la celebracin. Aarn pareca indiferente, fuera de lugar. Ruth se afanaba sirviendo pescado en los platos. Antoco temi que a Jos se le hubiera clavado una espina en la garganta, al ver que tena un ataque incontrolable de tos. El motivo era bien distinto: se haba atragantado con el vino cuando Vernica le ofreci un plato de pepinos en salmuera. El sanedrn se reuna en una sala del templo, en la que haba una serie de asientos profusamente tallados, que se hallaban dispuestos en forma de herradura. Cada miembro tena reservado el suyo. Anas, el sumo sacerdote, ocupaba el del centro, que an era ms

recargado. En ambos extremos haba una mesa con papiro, plumas y tinta para los escribas. Cuando le mostraron el silln que le correspondera para el resto de su vida, Jos experiment el sentimiento de culminacin que hasta entonces jams haba logrado sentir. Con semblante impenetrable, se permiti dirigir slo una leve ojeada a los dems componentes del grupo. Reconoci muchas caras, como la del mentor de Aarn, Hillel; otras muchas le eran desconocidas. No tardara en conocerlos a todos. Los dems sentiran por l el mismo inters que suscitaban ellos en l. Juntos componan la autoridad mxima de la ley, tanto en lo relativo a su significado como a su observancia. El sanedrn dispona de su propio cuerpo de polica. Poda ordenar arrestos por delitos de orden civil y penal, as como por violaciones de la normativa religiosa. Durante el mandato de Herodes y su hijo slo haba tenido jurisdiccin en disputas de ndole religiosa, pero ahora Roma le haba restituido todos sus poderes, salvo uno: no poda dictar sentencia de muerte. Los castigos se circunscriban al encarcelamiento, trabajos forzados, multas y azotes. Las decisiones se tomaban tras un debate conjunto y deban ser aprobadas por la mayora, aunque siempre se aspiraba a alcanzar una completa unanimidad. El sanedrn se reuna cada dos viernes. La no obligatoriedad de asistencia a todas las reuniones permita a Jos continuar con sus actividades de navegacin en la temporada de verano. Asimismo, se convocaban reuniones extraordinarias para casos especiales. En circunstancias excepcionales, era posible que el sumo sacerdote convocara un grupo ms reducido para escuchar testigos, dar dictamen de culpabilidad e imponer castigo. Delante de todo el cnclave en pleno, Anas reconoci la escasa probabilidad de que se diera tal acontecimiento. No quiero que se diga que alterno con ladrones y prostitutas apostill con una sonrisa. Aquella ligera nota de humor sirvi a Jos para liberarse de la tensin, y de este modo se hall en condiciones de concentrarse en las palabras de los denunciantes, los acusados y los testigos de los casos que deba juzgar ese da el tribunal. Durante la cena describi a Antoco el desarrollo de la sesin. No era muy difcil decidir si un hombre era culpable o no, pero los castigos han suscitado continuas controversias. Algunos de los Jueces querran poner en la crcel a todo el mundo durante un mnimo de diez aos, aunque el delito fuera robar una col de un puesto del mercado. Otros, por lo visto, consideran que una multa de un cuadrante es castigo suficiente para todo, incluso para una violacin. Habis juzgado a un violador? S. Ha sido repugnante. El denunciante era el padre de la muchacha, y parta el corazn ver su vergenza. Cul ha sido la sentencia? Anas ha estado genial. Como el violador era un hombre de posicin, le impuso una multa considerable. As la muchacha dispondr de una dote con la que conseguir fcilmente marido aunque no sea virgen. Cundo es la prxima reunin? No pongas esa cara de preocupacin. S, me gusta eso de hacer de juez, pero de todas formas nos iremos maana a Arimatea y dentro de poco partiremos hacia Cesarea . La temporada est a punto de comenzar.

Helena y Sara escucharon fascinadas sus explicaciones sobre el sanedrn y acogieron con alegra la noticia de los esponsales de Aarn. Jos nicamente cont la ancdota de los pepinos a Sara. Preferira que mi madre viviera con uno de mis hermanos en lugar de contigo se lament. Siento que no puedo hablar ni estar tan a mis anchas como cuando la casa era slo de los dos. No seas egosta, Jos. Yo vivo muy a gusto con Helena. Y por qu crees que hemos cenado en casa de Caleb? Porque Helena se quedar all esta noche para dejarnos solos. Maana irs a cenar con Amos y su familia y luego me acompaars a casa. Le ech los brazos alrededor del cuello. Vas a dejar que tanta gente se tome todas estas molestias para no sacar partido de su consideracin? Bsame, juez. De modo que sois juez, Jos? Qu buena suerte la ma. Herodes Agripa segua siendo el mismo pilluelo, encantador e incorregible. Ahora si algn da siento el incontenible impulso de ser un buen judo, puedo ir a visitar nuestro famoso templo de Jerusaln y, si me busco complicaciones, vos me sacaris del apuro. Har prometer a Jos que te mande azotar declar Berenice en tono reprobador . Deb hacerlo yo misma cuando eras nio. Eres una calamidad. Herodes Agripa se precipit hacia ella, la tom en brazos y se puso a dar vueltas hasta que Berenice comenz a chillar. Despus le dio un ruidoso beso y volvi a depositarla en el divn.Pero me quieres dijo, y yo te adoro. Reconoce, mi queridsima madre, que soy mucho ms divertido que mi envarado y tedioso hermano. Aristbulo es un respetado consejero del emperador. Claro que lo es. Augusto tena problemas para conciliar el sueo, y Aristbulo, a golpe de aburrimiento, consigue que disfrute de unas cuantas reparadoras siestas. Fuera de aqu, Herodes. Vete. Me agotas. Dentro de un momento, madre. Quiero enterarme de cmo funciona eso de ser juez. Decidme, Jos, si volviera a Judea, podrais procurarme un puesto en el sanedrn? Sera un buen juez. No existe prcticamente ningn delito que yo no haya cometido. Comprendo la mente de los criminales. Establecera en el acto cundo un hombre miente o dice la verdad. Tras la exageracin y las bravatas, Jos intuy que Herodes Agripa le formulaba una pregunta real, y por ello le dio una respuesta cabal. Tu abuelo y tu padre dejaron un mal recuerdo; no creo que por el momento te recibieran con los brazos abiertos en Jerusaln, Herodes Agripa. Sois un gran amigo observ, sonriendo, el apuesto joven. Gracias, Jos. En Roma nadie habla con sinceridad. Bueno, qu ms da. De todas formas, me temo que en Jerusaln me morira de aburrimiento en cuestin de un par de das. Y ahora, para complacer a mi amada y bella madre, me ir. Druso me espera para que lo ayude a disear el ms vistoso uniforme que haya lucido nunca un flamante oficial. Herodes estrech el brazo de Jos. Me hacis sentir orgulloso de ser judo, Jos. Venid a vernos ms a menudo. No se poda negar. Herodes Agripa posea el don del encanto en una dosis fuera de lo comn. Jos no abrigaba dudas de que debera censurar la actitud de un hombre de veinte aos que no tena oficio ni beneficio, era irrespetuoso con las leyes de cualquier pas y manipulaba a todo el mundo, desde el esclavo ms nfimo hasta el propio emperador. Sin embargo, tras mantener alguna conversacin con el escandaloso hijo de Berenice, siempre se le quedaba una sonrisa prendida a los labios.

Se dispuso a enfrascarse en las tranquilas charlas que mantena con Berenice y hacer acopio de todas las habladuras de su entorno que, aun pudiendo parecer frivolas, eran impagables. A Augusto han tenido que arrancarle otra muela comenz a decir la mujer. Ha perdido tantas que resulta extrao orlo hablar, es como si bisbiseara, o algo as... 47 Abigail reconoca que le gustaba dirigir los actos de la gente. T eres especialmente gratificante, Jos, porque siendo un hombre tan importante y tan influyente eres mucho ms obediente de lo que fueron nunca mis hijos. Sin ti estara perdido, Abigail. No era un cumplido, sino la pura verdad. De haber sido por l, habra montado una boda por todo lo alto para Aarn, an ms fastuosa que las celebraciones con motivo de su mayora de edad. Abigail le hizo ver que una fiesta de esas caractersticas no sera adecuada. Por Dios, Jos! Piensa un poco! La hija de un pescadero tocada con una corona y montada en un elefante engalanado con sedas no es la idea de prosperidad que la familia de Ruth aceptara sin sonrojo. Y si Aarn reparara en algo, no estara conforme con nada. No, djalo todo en mis manos. Observaremos todas las tradiciones, pero con rotunda sencillez. Abigail tambin eligi la casa donde viviran Aarn y su esposa. No estaba en la ciudad alta ni tampoco en los angostos callejones de la parte inferior de la ciudad baja. Se encontraba en la falda de la colina, encima de la calle de los Perfumistas. Esa zona tena un poco de mala fama, ya que los rabinos condenaban el perfume porque lo llevaban las mujeres de mala reputacin. Por ese motivo, las casas no eran caras. La mayora de los hijos y nietos de Abigail viva en aquel vecindario. Adems, el ambiente estaba impregnado de un dulce aroma. Despus de vivir detrs de un puesto de pescado, Ruth seguramente se desmayar de felicidad. La misma Abigail se encarg de amueblar la casa. Es que disfruto gastando tu dinero, Jos deca. Asimismo, acord con su amiga Vernica que la pareja recibira una asignacin respetable, pero no demasiado cuantiosa, para no suscitar comentarios. Fingiran que era la dote de Ruth, aunque sera Jos quien se la hara llegar por medio de Abigail. Por qu no puedo darle simplemente a Aarn una parte de la fortuna que heredar? Por qu ha de ser tan retorcido? Jos en realidad habra preferido que su hijo tuviera motivos para estarle agradecido. Porque a m me gustan las cosas retorcidas contest en tono contundente Abigail, y as dio por zanjado el asunto.Despus de que Aarn se instalara en su nuevo hogar, Jos intent convencer a Sara para que fuera a vivir a Jerusaln. Nunca, desde la primera poca de su matrimonio, aleg, haba disfrutado del lujo de encontrarse con ella todos los das al regresar a casa. Por qu no podan vivir juntos ahora? Con las reuniones peridicas del sanedrn y las que se convocaban entre medio, no poda quedarse muchos das seguidos en Arimatea. Jos, he pasado cada uno de los cuarenta aos de mi vida en el campo. Aqu llevo mis vestidos de Belerin, el pelo recogido en trenzas y, aunque todos me consideran algo

rara, me conocen y me quieren, de modo que da igual. No deseo renunciar a ello, ni siquiera por ti. Cuarenta aos! Jos observ a su amado gorrioncillo y vio la misma chiquilla con la que se haba casado. T no envejeces, Sara seal con asombro. Te ciega el amor, querido. Nunca le haba hablado de la mezcla de hierbas que le haba proporcionado la sacerdotisa druida. Aunque no haba remediado su infertilidad, s haba eliminado los dolores de la menstruacin, y su piel mantena la suavidad y elasticidad propias de una muchacha. Cosa de magia, le haba dicho Nancledra. Los druidas estudiaban magia. Aun sabiendo que se trataba de una prctica pagana e impa, a Sara le gustaba mantenerse lozana y joven. Antoco le llevaba cada ao las hierbas para renovar sus existencias. se era su secreto. Jos haba tomado conciencia del paso de los aos. Tal vez se debiera al hecho de que ahora era juez, pero lo cierto era que cada vez le preocupaba ms presentar una apariencia digna. Llevaba botas en lugar de sandalias y vesta tnicas ms elegantes y mantos de colores ms oscuros. Se haba planteado incluso la posibilidad de dejarse crecer la barba. Cuando se lo coment a Sara, sta estall de risa. Antoco mostr ms tacto, pero Jos advirti que se reprima para no echarse a rer. Me alegra que seas un esclavo, porque as te puedo vender espet. De todos modos, sigui afeitndose. Hasta que un accidente le dej una cicatriz en la cara. Ocurri tres aos despus de que su idea de dejarse barba suscitara tanta hilaridad. Ese ao el viaje a Belerin haba sido una fuente de alegra y tambin de tristeza. La cada vez ms numerosa colonia de judos que l haba transportado desde Cesarea haca ms de veinte aos lo haba convencido al fin para que trasladara a algunos de sus familiares. En Cesarea , el sentimiento antisemita haba ido en aumento desde los tiempos del primer procurador romano, Coponio. El que lo relev, tres aos despus, fue peor. Y el sucesor de ste, un obeso anciano llamado Rufo, haba intentado llevar a la prctica un edicto que obligaba a los propietarios de las tiendas a abrir los sabbath. La negativa haba acarreado multas desorbitadas y los propietarios haban tenido que cerrar sus establecimientos. Por otra parte, una maana, al abrir la sinagoga para impartir las clases sobre el libro, el maestro encontr la puerta forzada y el interior lleno de cerdos. El rabino Isaac habl con Gawethin, jefe de los dumnoni. Los celtas y los judos haban desarrollado desde haca tiempo un armonioso sistema de vidas en paralelo. Gawethin solicit a los druidas de Albin que se pronunciaran sobre el asunto y, con el tiempo, stos accedieron a acoger cien personas ms. se fue el ao en quejse los traslad all, tomando las habituales precauciones para que no supieran qu ruta seguan hasta su lugar de destino. Su desembarco debera haber sido motivo de ilimitado gozo, y as fue para los antiguos y nuevos colonos. Las familias conocan a parientes de los que slo haban odo hablar, los hombres de Cesarea observaban maravillados los pantalones que vestan sus tos, sus tos-abuelos y sus primos, y las mujeres judas de Belerin abran sus casas y sus brazos para acoger a los recin llegados. Sin embargo, Jos slo experiment una sensacin de alejamiento. Gawethin haba muerto el invierno anterior. El nuevo jefe era un hombre al que no conoca. Lo mismo ocurri con los druidas que actuaron como observadores e intrpretes. Si bien la gente del pueblo lo trat con la misma afabilidad de siempre, Jos repar como en ninguna otra

ocasin en que cada vez eran menos las personas que haban sido sus compaeros durante el periodo mgico que haba pasado con Sara en aquellas verdes y amables tierras. Es muy diferente, Barca dijo al capitn del guila. Me alegra que tu padre no est aqu con nosotros. Estoy seguro de que l tambin se alegra, Jos. Le daban miedo los sacerdotes de Belerin. Deca que notaba los poderes con que se hallaban revestidos. Bobadas de fenicios se apresur a replicar Jos. No quera que corrieran ese tipo de comentarios entre la tripulacin. Le alegr comprobar que todo segua como siempre en Chipre, y hasta le hizo gracia que se repitiera en el barco el mismo misterio de todos los aos: un significativo nmero de nforas de vino fue presentando fugas durante el viaje hacia Puteoli. Aqulla era una broma clsica, y mientras la tripulacin se mostrara comedida al respecto, l nunca intervena. Dej a Barca al cuidado de los trabajos de descarga. Ese ao llegaron a Italia en fechas ms tardas debido a la inmigracin. Por este motivo, ni l ni Antoco se enteraron de la noticia hasta haber realizado una buena parte del trayecto hasta Roma. Primero vieron a los soldados. Hacan parar a todos los viajeros. Se habr producido una rebelin? pregunt Antoco. Lo ms probable es que se trate de un nuevo tributo, por el uso del camino apunt Jos. Los dos se equivocaban. Los soldados les dijeron que deban pasar cabalgando despacio frente al templo de la siguiente poblacin, que se hallaba a un kilmetro y medio de distancia. Sin hacer ruido, sin hablar siquiera entre s. Es para dar muestra de respeto explic el oficial. El emperador reposa all, en su atad. Oh... no... Jos not que se le anegaban los ojos de lgrimas. Augusto. Su hroe. El hombre que haba creado el imperio. El hombre que haba perdido jugando a las tabas con los hijos de Berenice. El cortejo fnebre se desplazaba slo de noche debido al calor. Los senadores se relevaban en el transporte del atad. Tiberio caminaba detrs, con el alto y fornido cuerpo muy erguido, el yelmo bajo el brazo, revestido con la resplandeciente armadura de su uniforme, que todos los das bruan antes de la marcha nocturna. Jos los segua a respetuosa distancia, tambin a pie. Haba mandado a Antoco a Roma con los caballos, porque prefera estar solo con su pena. Una guardia de honor sali a recibir a la procesin en las puertas de la ciudad. Sus miembros trasladaron el cadver a la residencia de Agusto en el monte Palatino, a la sencilla casa que rehua toda grandiosidad. No se permiti a nadie seguirlos. Jos se dirigi al foro y se sum a las multitudes que aguardaban en el interior del templo de Castor y Plux. El ambiente festivo que reinaba en l lo llen de furia, pero al menos se encontraba solo entre aquel gento. No poda afrontar la perspectiva de hablar con nadie, ni siquiera con Berenice. Al da siguiente, todas los actos que guardaban relacin con el fu-neral se centraron en el senado. Jos se separ de la muchedumbre congregada delante del edificio y se encamin a los baos. Necesitaba asearse y presentar una apariencia digna, en honor de Augusto. Durmi en uno de los divanes, despus de tomar vino y recibir un masaje. Antes del amanecer se encontraba en el monte Palatino, ms arriba del camino que conduca al foro. Mientras sala el sol, vio cmo el cortejo abandonaba la casa y

descenda por la ladera. El atad iba cubierto con una tela de color prpura y oro en la que descansaba una efigie en cera de Augusto, del joven Augusto, vestido con la misma coraza dorada y falda corta de cuero que haba llevado cuando celebr su triunfo sobre Marco Antonio y fue proclamado emperador de Roma. El atad y sus dos cesares reposaban en un lecho de marfil y oro. Bajo la luz arrebolada de la aurora, el oro pareca cobre y el marfil, los ptalos de una rosa deshojada. Adis, princeps musit Jos. Os aorar. Jos deba reunirse con Antoco en casa de Berenice, en el monte Esquilino. No consigui, sin embargo, abrirse paso en esa direccin, arrastrado por la marea humana que se encaminaba al ro. Desde lejos divis las llamas de la pira funeraria, que se alzaban con mpetu por encima de las cabezas de la gente apiada en derredor. El viejo chocho haba dejado de traer gladiadores dijo un individuo que estaba a la izquierda de Jos, pero ahora nos ofrece todo un espectculo. Jos propin al insolente un puetazo en la boca. Ser hijo de perra! espet el agredido, con la boca ensangrentada. Despus Jos sinti el primer golpe, un puetazo en el estmago-, y luego el segundo, un codazo en la oreja. Se defendi, por Augusto, con una ferocidad y una fuerza que no sospechaba poseer, hasta que lo redujeron dos soldados que se hallaban apostados en la zona para controlar a las multitudes. Lo arrastraron hasta el ro y lo arrojaron a sus cenagosas aguas. Jos recobr la razn al entrar en contacto con el agua. Alcanz a nado la isla que mostraba forma de barco y se acurruc entre la maraa de agostados arbustos. Todava le zumbaban los odos y notaba un ardor en las entraas. Le dolan las manos. Al observarlas, vio que tena sangre en los nudillos y sonri. El barrio judo quedaba cerca, justo al otro lado del puente, lejos de las llamas que ya perdan vigor y del clima festivo de la muchedumbre. Jos se puso en pie y, abrindose paso entre los resecos ma-tojos y ramas, se dirigi a la zona pavimentada que rodeaba el templo de Esculapio. Llevaba cuatro das sin comer y estaba herido. No se percat de que haba una losa suelta y tropez en su canto. Cay de bruces y su cabeza fue a dar contra el primer escaln de mrmol del prtico del templo. Perdi el conocimiento en el acto. No sinti cmo el acerado fragmento de mrmol se hunda en su barbilla, justo debajo de la comisura de la boca. Lo despert el olor a comida. Pestae para protegerse del resplandor de la lmpara que alguien le haba acercado a la cara. Despus la luz se apart, e ilumin el semblante del hombre que la sostena. Por un momento Jos pens que se trataba de un druida. Llevaba una capa blanca con capucha. Su piel, sin embargo, era oscura y cuando le dirigi la palabra, por el acento Jos reconoci que era egipcio. Bienvenido dijo. Habis sufrido un accidente y, por lo que parece, participasteis en alguna pelea, pero vuestra salud no peligra. Os he trado un caldo de cebada. Bebedlo con cuidado. Os hicisteis un corte cerca de la boca, que he tenido que coser. No la tensis, porque se romperan los puntos. El cuenco tiene una cnula que os facilitar la operacin. Dejad que os lo muestre. As. Vais a tener un aspecto muy distinguido con la barba, Jos, pero tampoco haca falta que recurrierais a tales extremos para justificarla. No tiene gracia, Antoco replic Jos, con la pronunciacin algo impedida.

An no se haba acostumbrado a los nuevos contornos de su boca. La cicatriz formaba una tupida pared, como de piel encallecida, que le tiraba hacia arriba la comisura de los labios, componiendo un perpetuo remedo de sonrisa. Haca muchos das que no sonrea por impulso propio. La razn no era el dolor que le causaba la herida, es que ahora se estaba convir-tiendo en un exasperante picor que no hallaba alivio por ms que se rascara. Lo que le haba producido una desazn, mucho ms honda que la herida, eran las solcitas atenciones que haba padecido en el bullicioso hogar de Berenice. Demasiadas palabras de nimo, demasiados manjares para tentarle el apetito, demasiadas voces, demasiados cuidados. Haba tenido que soportar la carga de tanta amabilidad durante ms de dos semanas , hasta que se encontr en condiciones devolver al templo para que los mdicos le examinaran la herida y le quitaran los puntos. Estaba cansado de or alentadores y alegres comentarios. Le enojaba que su boca pronunciara las palabras de manera tan peculiar y, sobre todo, le enfureca que aquello le hubiera ocurrido por culpa de una insignificante torpeza. No poda echar las culpas a nada ni a nadie, sino a s mismo. Le mortificaba sentirse como un estpido. En cuanto el guila se hubo hecho a la mar y perdieron la tierra de vista, Jos comenz a recobrar la serenidad. Cuando el barco fonde en Cesarea , casi le pareca agradable el tacto del pelo que creca en su barbilla. Adems, sus palabras sonaron claras al impartir las habituales rdenes para atracar el barco. No os olvidis de ir al circo, Jos. Deja ya de hacer el papel de mdico, Antoco. Estoy harto. Pues yo tambin. sta es la ltima vez que me preocupo del asunto. El egipcio del templo de Esculapio dijo que tenais que ir a ver al mdico del circo de aqu para que os hiciera un ltimo examen de la herida. Seguro que ste sabe ms de heridas que el de Roma, porque cose a los gladiadores despus de cada combate para que puedan volver a luchar. Los gladiadores son unas criaturas valiosas, Jos, mucho ms que vos. Las localidades para los combates reportan grandes sumas de dinero a sus propietarios. Detesto el circo. Es un espectculo brbaro. Precisamente por eso se venden tantas localidades. No tenis que presenciar los combates, Jos, sino slo ir a ver al mdico. Jos saba que el glata estaba en lo cierto. Ese era precisamente uno de sus rasgos ms molestos: siempre tena razn. De acuerdo concedi, pero no quiero que vengas a controlarme. Ve a abrir la casa y compra algo de comida. Yo ir ms tarde. Sonri, torciendo la boca. Cuando Dbora tom posesin de la villa de Cesarea , Antoco localiz una casa ms pequea que estaba en venta. Jos la compr de inmediato. Poco le import que la vivienda tuviera una magnfica distribucin y una austera belleza. Lo nico que deseaba era disfrutar de las comodidades a que estaba acostumbrado, sin tener que dormir en el duro camastro de una hostera. En cuanto hubo adquirido las camas, ya se dio por satisfecho. Stratos, con ostentosa discrecin, omiti hacer alusin alguna al cambio que haba experimentado la apariencia de Jos. Deposit en a mesa, frente a l, la contabilidad de las otras galeras, aguardando sus comentarios. Jos siempre detectaba los errores. Por lo general pasaba por alto algunos, pero obligaba a Stratos a corregir unos cuantos para recordarle que no se dejaba engaar. No obstante, ese da ya de entrada, dio por buenas las cuentas. Tena prisa. Ya estaba avanzada la tarde y tena que salir de la ciudad para ir al circo y regresar antes de que cerraran las puertas al anochecer.

Perfecto! Los letreros anunciaban combates para el da siguiente, lo cual significaba que ese da no haba habido ninguno. El mdico deba de estar libre. Jos localiz la discreta puerta que daba a las instalaciones adyacentes al circo. La puerta se abri con un desagradable chirrido. Dentro, un fornido guardia acudi a su encuentro. No se permite la entrada al pblico gru. Busco al mdico dijo Jos, sealndose la roja cicatriz que le surcaba la barbilla . Tuve un accidente en Roma. Me cosieron la herida en el templo de Esculapio y me dijeron que viniera a ver al mdico de aqu para que me examinara. Pagar la tarifa que me pida, claro est. Jos sac un denario de plata del cinturn. Esto es como agradecimiento por indicarme dnde puedo encontrarlo. Tras comprobar con los dientes la autenticidad de la plata, el guardia apunt hacia un pasillo tenuemente iluminado con pequeas lmparas que se hallaban situadas en hornacinas. Jos ech a andar a paso vivo y accion el picaporte de la primera puerta que encontr. No! grit el guardia. Esa puerta no. La puerta ya estaba, sin embargo, abierta, y Jos observaba con asombro la escena que tras ella se desarrollaba. Era una exigua habitacin, sin tapices ni alfombras, y estaba iluminada por al menos una veintena de lmparas que magnificaban cada ondulacin, cada defecto de las paredes encaladas. La luz tambin permita ver con todo detalle a la pareja que ocupaba la alta camilla de masaje que ocupaba en el centro de la estancia. La mujer se encontraba apoyada de espaldas, con las rodillas flexionadas a la altura de las orejas y los tobillos entrecruzados detrs del cuello del hombre, que se mantena agazapado sobre ella. Este posea un cuerpo muy musculoso y en su piel reluciente, ungida de aceite, resaltaban las bl