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La Conjura Romana

Iaki Santamara

2009 Iaki Santamara. Del texto: Iaki Santamara Fotografa de portada: Iaki Santamara Fotografa de contraportada: Iaki Santamara

La difusin de esta obra ser permitida, excepto con fines lucrativos, siempre que se acredite a su autor original. Esta obra no podr ser reproducida, ni parcial ni totalmente, sin el permiso escrito del autor. Todos los derechos reservados.

Dedicado a mis buenos amigos Mikel y Aritz

Iaki Santamara Pax Decum.

N RADIANTE Sol brillaba en lo alto de un cielo de color azul claro, despejado, y sin una sola nube que lo cubriera. Corra el ao 14 d.C, y la mayor potencia militar y poltica del Mundo, el Imperio Romano, extenda sus fronteras a lo largo y ancho del Continente europeo, y su Excelsa influencia cultural ahondaba sus races incluso en Asia y en frica. Todo el Mundo conocido obedeca, servia y adoraba a los Csares del Imperio. En aquellos das, la administracin poltica recaa sobre los hombros de Cayo Julio Csar Octavio Augusto; ms conocido como Csar Augusto. No obstante, los cargados y envejecidos hombros del Csar se encontraban prximos a descansar en su lecho en los Campos Elseos, y traspasar su extensa herencia geogrfica a su hijo adoptado como su sucesor, Tiberio Julio Csar. Caa ya la tarde sobre el palacio del futuro Imperator. Un cielo anaranjado cubra la Capital del Imperio, filtrando los rayos del astro a travs de las ventanas del Senado; proyectando su sombra hasta las escalinatas de mrmol que conducan a las doradas puertas de entrada a la residencia de Tiberio, quien se hallaba departiendo en su interior con varios cnsulles y Senadores sobre distintos asuntos de Estado. Tiberio Julio Csar -. Entonces, Cul ha sido el resultado de la propuesta debatida?

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Cayo Tertulio -. No ha habido mucho debate al respecto, si he de deciros la verdad. Horatio Quinto -. Pocas cuestiones han sido tratadas de forma tan rpida y unnime en el Senado. Tiberio Julio Csar -. Ha sido aprobada la propuseta? Por el poderoso Marte, Senadores y cnsules: que alguien me haga saber ya el resultado de la votacin. Quinto Antonio -. El Senado ha aprobado, por unanimidad, divinizar al Csar Augusto a su muerte. Ha sido una sesin corta. La mayora de lo Senadores estaban dispuestos de forma favorable a este asunto, y a los pocos que no lo estaban no ha tomado excesivo tiempo convencerles. Tiberio Julio Csar -. Sin lugar a dudas, las generaciones que han de venir quedarn impresionadas en gran manera cuando lean nuestras crnicas, y vean todos los grandes logros, y los muchos honores y titulos, obtenidos por nuestro glorioso y excelso Csar. Un impresionante hombre, en una poca impresionante de la Historia. Mximo Meridio -. Un hombre excepcional, sin lugar a dudas. Somos, en verdad, muy afortunados de vivir en la misma poca que l. Por no hablar de lo afortunado que tiene que ser aqul que va a sucederle.

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Tiberio Julio Csar -. Como veo, tenemos distintas formas de ver la fortuna. Publio Gayo -. Perdonad nuestra ignorancia, Seor, pero no os entendemos. Tiberio Julio Csar -. Es algo muy sencillo, seores. Aunque, mejor dicho, es algo mucho ms que complicado. Ser el hombre que sucedi a alguien como Augusto es una terrible carga para los hombros de quien tenga que soportarla. La gente no despegar sus ojos de sus acciones, y no cesarn de hacer comparaciones entre los dos. El Csar es un gran hombre; el mayor de todos. Pero grande tambin ser su sombra. Y ms pesada, me temo. Horatio Quinto -. Os preocupis en exceso y antes de tiempo. La gente mostrar mayor apoyo al sucesor del Csar habiendo sido ste designado por l mismo. Le dais demasiada importancia a algo que puede que no suceda. Tiberio Julio Csar -. Ya se ver. Bien, seores. Os agradezco vuestra presencia, y vuestros informes. Ahora, si me disculpis, he de tratar unos asuntos. Los Senadores y los cnsules se despidieron del sucesor de Augusto, y salieron del palacio. Tiberio se qued solo, mirando las escaleras de mrmol blanco y barandillas de oro, que conducan al piso superior; a los dormitorios. Mientras se hallaba absorto en sus

La Conjura Romana pensamientos, Julia, su esposa en segundas nupcias, e hija del ahora Divino Emperador y de Escribonia, ataviada con una magnifica toga de color rojo intenso, y con varias pulseras de oro en sus muecas, entr en el palacio, y se qued unos instantes observando a su marido. Julia -. He aqu el hombre ms envidiado de todo el Imperio, observando las escaleras que llevan a su dormitorio, como si fuese la primera vez que las tiene que subir. Los grandes hombres son tan asombrosos La voz de su esposa despeg a Tiberio de sus pensamientos, y le trajo de vuelta a la realidad, aunque le tom unos segundos asimilar las palabras de su mujer. Tiberio Julio Csar -. Mi querida Julia. Vos tambin os hacis eco de la envidia que despierta mi persona. Julia -. No hay fortuna comparable a la vuestra, esposo mo. Vais a ser el nuevo Emperador de la mayor potencia mundial de la Historia. Los ojos de todo el Mundo estarn sobre vos. Las provincias bailarn al son que les mandis. Tiberio Julio Csar -. El cargo de Csar es algo ms que hacer ostentacin del poder, Julia. Hay que hacer grandes equilibrios entre las distintas responsabilidades sujetas al cargo. Y hay que empezar por el mismo Imperio. Es lo primero que hay que asentar.

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Iaki Santamara Luego, ya seguirn las provincias. Julia -. Veo que tenis todo ya programado. Habr que esperar a ver qu opina el Senado. Porque el Imperio lo forman tres poderes: el Csar, el Senado y el pueblo. Cada uno de ellos debe estar sujeto a los otros dos. Slo as se puede gobernar Roma. Tiberio Julio Csar -. Los Senadores me darn su apoyo, sin duda. El mismo Augusto me ha adoptado, mostrndome as como su sucesor, designado por su propia mano divina. Y, por esa misma razn, los ciudadanos romanos me aclamarn. Senado y pueblo aman al Csar; senado y pueblo apoyarn al sucesor del Csar. Julia -. En esta ocasin, esposo, debis tener ms cuidado que en anteriores ocasiones. La sombra de Augusto es muy larga, y resulta ms fcil suceder a un hombre que a un dios. Tiberio Julio Csar -. Os agradezco vuestros consejos, amada esposa. Aunque ya tendremos tiempo de preocuparnos de esta suerte de asuntos cuando sea el tiempo apropiado para ello. Julia -. Como vos digis. El futuro Emperador y su esposa abandonaron la escalinata de mrmol, y se dirigieron a otra estancia del inmenso palacio.

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Transcurridos varios das, un aire de nerviosismo cubra las calles del Imperio, y la expectacin herva en sus principales arterias. Los Senadores y los cnsules se apresuraban a dirigirse a toda velocidad hacia el Senado, y murmuraban entre ellos, expectantes y nerviosos.

La mirada penetrante de Julia observaba el hervidero de gente que corra de un lado a otro bajo el balcn en el que se encontraba. Desde la calle adyacente al Senado, se oy un sonar de trompetas y el redoblar de los tambores. De pronto, el corazn de la mujer lati a toda velocidad, y sus ojos se le salieron de las rbitas cuando, acompaado por el ruido de las trompetas y los tambores, y a lomos de un brioso caballo de color pardo, irrumpi Tito Justo, prefecto de la Guardia Pretoriana. A sus espaldas venan dos docenas ms de pretorianos. Los guardias del Emperador detuvieron sus monturas, y desmontaron. La presencia del capitn pretoriano era, en verdad, magnfica. Desde sus casi dos metros de altura, sus ojos azules escudriaban, vigilantes, todo cuanto suceda a su alrededor. Su mano derecha sujetaba con fuerza las bridas de su caballo, y la izquierda descansaba sobre la empuadura de su espada. El murmullo del gento fue en aumento con la pre-

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Iaki Santamara sencia de la guardia del Emperador. Pero cuando Tito Justo levant su mano abierta, el silencio ms absoluto se apoder de todas las calles. Ni siquiera Julia, an asomada en el balcn, se atreva a decir ni una sola palabra. Cuando todos hubieron callado, Justo baj la mano, y comenz a hablar, con una voz grave y calmada. Tito Justo -. Ciudadanos de Roma. Saludos. Es para los hombres que me acompaan hoy, y para m mismo, un inmenso honor volver a estar en ste nuestro glorioso, y muchas veces aorado, hogar. Aunque, mucho me temo, nuestra presencia en la Capital del Imperio no se extender mucho ms de una semana. Traemos un mensaje del palacio del Emperador, Cayo Julio Csar Octavio Augusto. Nuestro adorado Emperador, que tanto y tan bien hizo por nuestra ciudad, ha muerto. Las muchedumbres congregadas se hicieron un hervidero de murmullos y lloros. Toda la ciudad haba aguantado la respiracin cuando haba odo que el mensaje vena del mismo palacio imperial. Todos aguardaban saber y or ese mensaje, pero la desazn que haba instalado en los corazones de sus ciudadanos la muerte de Augusto, no obedeca ni a la mano del capitn pretoriano, a quien le tom varios intentos volver a tener el uso de la palabra. Tito Justo -. Ciudadanos de Roma. Entiendo vuestro pesar y dolor. No obstante, ahora debemos todos, in-

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La Conjura Romana cluidos nosotros mismos, su Guardia Pretoriana, encomendarnos a la sabidura de los Senadores, quienes, de acuerdo con el testamento del ya inmortal Csar, han de nombrar a su sucesor, una vez que los funerales por l y los das de luto hayan tocado a su fin. Hasta entonces, Roma, llora a aqul que te encontr de ladrillo, y te abandona cubierta de mrmol. Aqu concluye mi mensaje. El capitn y sus hombres volvieron a subir a sus caballos, y se encaminaron hacia el Senado, envueltos en los llantos, comentarios y cuchicheos del gento. Cuando los veinticinco caballos terminaron de pasar por debajo de su balcn, Julia entr de nuevo en su dormitorio. Su corazn an lata con rapidez, y le costaba un poco respirar. Tan importantes noticias la haban mareado de forma ligera, y tuvo que tumbarse unos instantes en la cama para que se le pasara. Una vez que se hubo calmado, pudo ya asimilar las palabras de Justo, y una gran sonrisa de satisfaccin se dibuj en su rostro. Julia -. Los dioses nos sonren, sirvindonos esta prdida tan trgica en bandeja de plata. Ahora, el capitn de los pretorianos informar a los Senadores de la tragedia, y todo lo dems desembocar con rapidez en el nombramiento de mi esposo como nuevo Emperador de Roma. Al fin ocupar el lugar que le corresponde en la Historia. Y, junto con l, yo tambin podr obtener aquello que merezco.

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Iaki Santamara La mujer comenz a rerse a carcajadas. Sus risotadas resonaron con fuerza por la habitacin.

Los ojos escrutadores de Tito Justo examinaron con detenimiento el edificio del Senado, que se ergua, en majestuosa pose, ante l. Su mano tir de las bridas con fuerza, y el caballo de pelaje pardo sobre el que montaba se detuvo. Las veinticuatro monturas que le seguan se detuvieron detrs de l, y sus respectivos jinetes desmontaron, una vez que lo hubo hecho su capitn, y se miraron los unos a los otros. Estaban justo delante de la puerta de entrada al Senado. El capitn pretoriano se gir, y mir a sus hombres. Estaban cubiertos de polvo y barro, y agotados en extremo. No obstante, ah los tena a todos, firmes ante l, en marcial formacin. Tito Justo -. Soldados, debo departir unos instantes con los Senadores. Poned los caballos a buen recaudo, una vez que hayan bebido y comido. Luego, haced vosotros lo mismo. Id a ver a vuestras familias, y descansad. Nos encontraremos aqu dentro de siete das, a esta misma parte del da, para partir de nuevo hacia cualquiera que sea nuestro destino. Esto an no lo s. Pero ser un viaje largo. An quedan muchas cosas por hacer en las distintas provincias. Venid con agua y con alimentos para el viaje. Ahora descansad. Es una orden.

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Todos los soldados que marchaban con l celebraron con gran alegra las instrucciones de su capitn, y, tras coger a sus monturas de las bridas, se despidieron de l con sentido agradecimiento. Justo encaminaba ahora sus pasos hacia la entrada al Senado, cuando dos de sus componentes, Marco Lucio y Publio Draco, fueron a su encuentro. El pretoriano les salud agachando la cabeza. Tito Justo -. Buenos das, seores Senadores. Publio Draco -. Buenos das a vos tambin, Tito Justo. Tenemos entendido que trais noticias para el Senado. Relativas al Gran Augusto, si he de concretar. Tito Justo -. Observo que las malas noticias tambin se trasmiten con tanta velocidad como las buenas. Marco Lucio -. Las calles de la ciudad estn alborotadas, y hay veinticinco miembros de la Guardia Pretoriana, con su capitn en persona al frente. No hace falta consultar al orculo para saber lo que pasa. Tito Justo -. An as, tengo que transmitir al Senado la noticia del fallecimiento del Csar Augusto, aunque, por la algaraba que capto en el interior del edificio, veo que ya estis preparando el debate sobre la investidura de Tiberio.

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Iaki Santamara Publio Draco -. Tenamos previsto reunirnos para ultimar los detalles a ese respecto. Los dioses han hecho que coincidiese con vuestra presencia en la ciudad, y con las noticias que nos traais. Tito Justo -. En tal caso, mi labor aqu ya ha tocado a su fin. Tan slo me queda esperar el resultado del debate, y esperar instrucciones del Emperador. Marco Lucio -. Hemos odo decir que vos y vuestros hombres vais a permanecer en la Capital durante una semana. Publio Draco -. Haced extensiva a vos mismo vuestra orden, y descansad esta semana. Id a visitar a vuestra familia, y disfrutad de un ms que merecido descanso. Tito Justo -. Antes, tengo que ultimar unos detalles para el viaje de regreso. Luego, ya nos dedicaremos a descansar. Bien, seores. Os dejo con vuestros debates. Que los dioses os ayuden a escoger las buenas decisiones, por el bien del Imperio. El pretoriano se despidi de los dos Senadores, mont en su caballo, y se alej de all. Draco y Lucio se dirigieron hacia donde los dems miembros del Senado se encontraban ya reunidos, y ocuparon sus respectivos lugares. Despus de que todos sus miembros hubieron confirmado su presencia, el debate de investidura dio comienzo. Tom la palabra en primer lugar Mximo Meridio.

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Mximo Meridio -. Bien, seores. Os agradezco a todos vuestra presencia. Supongo que todos los aqu reunidos conocemos ya la fatdica muerte del Csar Augusto. Publio Draco -. As es. De hecho, el Senador Lucio y yo acabamos de departir con el capitn pretoriano, Tito Justo, quien nos acaba de comunicar tan mala nueva. Cayo Tertulio -. Lamento dar la impresin de ser insensible ante esta situacin, pero es, en verdad, necesario este debate? La mayora de los presentes estamos de acuerdo en aplicar las palabras recogidas en el testamento del divino Augusto. Si en ellas se especifica que su sucesor sea Tiberio, no queda ms que hablar. Marco Lucio -. Tertulio tiene razn en sus palabras. El sucesor ha sido ya nombrado. El propio Csar le adopt, y le design como el siguiente Csar del Imperio. Hagamos cumplir las palabras de Augusto, y demos este debate por zanjado. Publio Cayo -. Hemos de lograr un acuerdo unnime en este asunto. Slo as el pueblo de Roma apoyar al sucesor del fallecido Emperador. Antonio Severo -. Para eso nos hallamos aqu reunidos, seores Senadores. Una vez expuestos todos estos argumentos, aprobemos la proclamacin de Tibe-

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Iaki Santamara rio como nuevo Imperator, y demos el asunto por zanjado. Sptimo Nnico -. Partamos de la base de que es la mismsima voluntad expresada por el Divino Augusto en su testamento. No debera haber ms motivo para cumplirla. As pues, demos comienzo a la votacin, y expresmonos ya en este asunto. Todos los Senadores reunidos consintieron, y la votacin dio comienzo. Uno por uno, fueron dando su voto. Al final de la reunin, la proclamacin de Tiberio como sucesor de Augusto haba sido aprobada por unanimidad. La sesin se dio por finalizada, y los Senadores abandonaron el Senado felicitndose, y henchidos de satisfaccin.

Una vez que hubieron transcurrido los das de luto por el fallecimiento del Csar Augusto, todos los ciudadanos de la Capital del Imperio se dirigieron, llenos de expectacin, corriendo por las calles, y se agolpaban en las avenidas circundantes al Senado; cuyos integrantes se hallaban, en su totalidad, congregados en la puerta principal del edificio. De pronto, toda la muchedumbre estall de jbilo, y un torrente de aplausos y vtores recorrieron todas las arterias de la Capital. Las trompetas sonaron con gran estruendo, y un fuerte redoblar de tambores se mezcl con el sonido de los instrumentos. Los ojos de los Senadores se clavaron en el carruaje negro,

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La Conjura Romana con ribetes dorados, y tirado por seis caballos negros, que irrumpi desde el otro extremo de la calle, en una lnea recta que iba desde las escaleras que conducan a la puerta principal, donde estaban todos los Senadores, hasta aquel carruaje negro que iba avanzando por la calle; aclamado y coreado por la gente a su paso. Transcurridos varios minutos, los seis corceles negros detuvieron su marcha. La puerta lateral del carruaje se abri, y los veinticinco pretorianos que marchaban detrs, con el capitn Tito Justo a la cabeza, bajaron de sus monturas, y formaron dos hileras de doce hombres a lo largo de las escaleras, adornadas con una alfombra roja cubierta por ptalos de rosa. Justo se cuadr firme ante la puerta abierta, y esper a que Julia bajase, acompaada por Tiberio; ambos con una toga de color prpura. El pretoriano les salud, y, a una orden suya, sus veinticuatro hombres desenvainaron sus espadas, y, sostenindolas en lo alto, hicieron un pasillo. Tiberio y Julia se cogieron del brazo, y, seguidos por el capitn de la Guardia, comenzaron a subir las escaleras; atravesando el pasillo formado por las dos hileras de doce espadas. Una vez arriba del todo, fueron saludando, uno por uno, a los trescientos Senadores, que les aguardaban con gran expectacin. Cuando hubieron terminado la ronda de saludos, se detuvieron enfrente de ellos, con la interminable marea humana que tenan ante

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Iaki Santamara sus ojos, con el pretoriano a su lado. Los veinticuatro soldados de las escaleras envainaron sus armas, y se giraron. Tiberio alz los dos brazos, y todo el gento guard un repentino y absoluto silencio. Tiberio Julio Csar -. Ciudadanos de Roma. Un da histrico es ste en el que nos encontramos. Aunque precedido de una drstica y gran prdida. Enorme es la responsabilidad que ante m se extiende. Es una tarea ardua y titnica suceder a un gran hombre. Cunto ms suceder a un hombre de divino rango y categora. Es una tarea digna de los dioses, aunque delegada en un hombre. Y este hombre depende del apoyo de los sabios hombres que forman el Senado. Y, sobre todo, de aqullos quienes los han escogido. Por ello, esta nueva legislatura que hoy comienza se llevar a cabo junto con el Senado, y, por ello, junto con todos y cada uno de vosotros, que sois quienes los habis escogido. Espero contar con vuestro apoyo estos aos. Los dioses nos ayuden, y nos acompaen. Todos los Senadores, los pretorianos y las muchedumbres all reunidas prorrumpieron en una estruendosa y casi interminable ovacin. Tiberio y Julia bajaron las escaleras, junto con Tito Justo, y los restantes veinticuatro pretorianos, y montaron en el carruaje. Los miembros del Senado se saludaron entre s, satisfechos.

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En los das que sucedieron la investidura del nuevo Emperador, en la ciudad del Tber hubo un goteo casi diario de Guardias Pretorianos; debido a la decisin del Csar de concentrar la Guardia Pretoriana en la proximidades de Roma, construyendo a tal efecto cuarteles fortificados al norte de las murallas de la ciudad; intimidando as con su presencia al Senado, y dedicados a controlar las alteraciones del orden pblico. Otras medidas que fueron implantadas fue el fortalecimiento de las fronteras del Imperio, en detrimento de su expansin y ampliacin; el fijar un precio a la comida, para asegurar la presencia y posibilidad de que todos das hubiera alimentos de primera neceisdad; una poltica de austeridad en lo que lo fiscal y los gastos se refiere, como muestra su reticencia a gastar dinero en lujos, lo que aument la prosperidad del Imperio y le permiti destinar fondos a paliar los efectos de catstrofes y tiempos adversos. En su favor tambin puede decirse que no se consider ms que un hombre; rechaz muchos ttulos honorficos y por lo general centr el culto al Emperador en Augusto y no en s mismo. A diferencia de Augusto y Julio Csar, no le puso su nombre a ningn mes ni permiti que los dems le otorgaran ese honor. Pero Tiberio tuvo ms defectos que virtudes. Fue receloso e hipcrita en extremo; en su reinado prolife-

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Iaki Santamara raron las rdenes de asesinato, y entre sus vctimas estuvieron muchos de sus antiguos amigos. Ampli la ley de lesa majestad para que penalizase, adems de actos sediciosos, el empleo de trminos difamatorios contra su persona. Pese a los grandes beneficios que trajeron esas medidas, en especial el aspecto monetario, traducidas en un gran incremento en las arcas del Estado, la personalidad de Tiberio y Julia hizo que el pueblo les viese como personajes alejados, distantes y faltos de carisma; crendose entre los ciudadanos cierta animadversin hacia ellos.

En la otra cara de la moneda se hallaba el general Julio Csar Germnico, personaje de gran carisma en el Imperio gracias a sus victorias frente al lder germano Arminio; gracias a las cuales, y an con gran riesgo para sus tropas, logr reclamar Germania para Roma.

Ao 17 d.C. La ciudad del Tber vesta sus mejores galas: las calles estaban adornadas con sus mejores ornamentaciones, y las muchedumbres, enfervorizadas y expectantes, se agolpaban en los alrededores del palacio Imperial, en cuya puerta de entrada aguardaban, ataviados con sus mejores galas, el Emperador Tiberio y su esposa Julia. Justo de inmediato, detrs de ellos, con el capitn Tito Justo unos pasos ms adelantado que sus hombres, formaban, en per-

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La Conjura Romana fecta formacin, los pretorianos. Un sbito murmullo se apoder de todos los presentes. Las trompetas y los tambores sonaron con un atronador estruendo, y los pretorianos desenvainaron sus espadas, y las levantaron en lo alto. Bajo una torrencial lluvia de ptalos de rosa, vtores y ovaciones, irrumpi en la calle, a lomos de un precioso corcel blanco, y ataviado con una armadura plateada llena de barro, tierra y sangre reseca, el general Julio Csar Germnico; venido directo de las provincias de Asa Menor. El caballo del general romano marchaba al trote, mientras toda la gente de la ciudad le aclamaba como un gran hroe. Mientras el gallardo estratega se iba aproximando hacia ellos, Tiberio observaba la escena impertrrito, mientras Julia observaba, de reojo y de forma disimulada, la presencia autoritaria y confiada de Justo. Tiberio Julio Csar -. Haca tiempo que ningn hombre entraba con semejantes honores y aclamaciones en la ciudad. Julia -. Viene victorioso de Germania, despus de haberla convertido en una nueva provincia de nuestro glorioso Imperio. Ha combatido y logrado victoria frente al bravo caudillo germano Arminio. Tales logros bien merecen tal recibimiento.

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Iaki Santamara Tiberio Julio Csar -. Todos le profesan ms admiracin a su persona, que a su Csar. Y eso que slo tienen como Emperador a un hombre mortal, y no a un dios al que deben rendir su culto. Julia -. A lo mejor era eso lo que el pueblo quera de su nuevo Emperador. El caballo detuvo su marcha, y su jinete desmont. Subi las escaleras, y se detuvo enfrente del Emperador y su esposa. Tras saludarse, los tres entraron en el palacio, y la puerta de entrada de cerr tras ellos. Julia se despidi de los dos hombres, y ambos se reunieron en la Sala de Juntas. Tiberio Julio Csar -. Me alegra veros de nuevo, mi buen Germnico. Julio Csar Germnico -. Esta campaa contra los germanos est resultando de una terrible dificultad. En mi vida me he enfrentado a guerreros tan valerosos y audaces como ellos. La Fortuna ha tenido a bien estar de nuestro lado. Tiberio Julio Csar -. No obstante, tengo entendido que habis conseguido buen xito para los intereses del Imperio. Julio Csar Germnico -. Los dioses nos han sonredo con su fortuna, adems de contar con unos bue-

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La Conjura Romana nos y aguerridos soldados bajo mi mando. Tiberio Julio Csar -. Por no hablar de las instrucciones dadas por un brillante general. Julio Csar Germnico -. Muchos factores se han unido a nuestro favor en esta campaa. Yo tan slo me limit a aprovecharlos de la mejor manera, en aras de los intereses del Imperio. Tiberio Julio Csar -. Dichos intereses requieren ahora de otros mtodos, mi buen Germnico. Imagino que sois consciente de ello. Julio Csar Germnico -. Deduzco que esos nuevos mtodos requeridos son la razn de mi presencia en la Capital. Me equivoco? Tiberio Julio Csar -. En efecto; as es. Vivimos en unos tiempos agitados y convulsos. Es preciso apuntalar los territorios obtenidos, con el propsito de no perderlos, antes de iniciar nuevas conquistas, y expandir nuestro glorioso Imperio hasta los confines del Mundo. Julio Csar Germnico -. Una cosa no quita la otra. Podis mandar unas cuantas legiones a las provincias conflictivas, y podis despachar varias legiones ms para ir conquistando alguna regin que otra. Tiberio Julio Csar -. Este Imperio ha sufrido, desde su fundacin, grandes batallas, guerras y campaas

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Iaki Santamara para hacer de ste un Mundo mejor. Los territorios reclamados han de ser partcipes con nosotros de nuestra magna cultura, y nuestro extenso conocimiento. Julio Csar Germnico -. No os ofendis, pero os hallis en demasiada divagacin en vuestra exposicin. Decidme ya qu es lo que proponis, y yo pondr todo de mi parte para ponerlo en prctica. Tiberio Julio Csar -. Est bien. Lo que quera proponeros es una rebaja del uso de la fuerza armada, y un aumento del uso de la fuerza diplomtica. Con ello podran rebajarse las tensiones en los territorios conquistados. Julio Csar Germnico -. Han cambiado los tiempos de guerra por los tiempos de los diplomticos? Tiberio Julio Csar -. Los segundos vienen a rengln seguido de los primeros. Acabados unos, es ley de vida que les sigan los otros. Julio Csar Germnico -. sa es labor para vuestros embajadores, no para vuestros generales. Aunque, que yo sepa, no ha habido ninguno de los miembros de vuestro cuerpo diplomtico que haya logrado reclamar Germania para el Imperio. Tiberio Julio Csar -. Debo entender de vuestras palabras que vais a ser vos quien lleve las negociaciones con el caudillo Arminio?

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Julio Csar Germnico -. Los germanos tienen un gran respeto por aqullos que les han logrado derrotar. En estos momentos, tengo mayor autoridad para lograr un acuerdo favorable para el Imperio, que todos vuestros diplomticos juntos. Siempre que cuente con vuestra autorizacin. Tiberio Julio Csar -. De acuerdo. Partid cuando podis hacia Germania de nuevo, y ultimad los acuerdos con Arminio. Pero daros prisa. Las fronteras asiticas del Imperio estn en plena ebullicin, y necesito que os hagis cargo de ellas. Julio Csar Germnico -. Partir con mis legiones en cuanto Arminio y yo firmemos los tratados. Ahora, con vuestro permiso, me retiro de ante vuestra presencia. El general se despidi del Csar, y abandon la Sala de Juntas. El Emperador, cabizbajo y meditativo, se puso a pensar en mil asuntos a la vez, y un fuerte dolor le invadi la cabeza. Cuando se hubo recuperado, oy cmo una puerta se abra a sus espaldas. Tiberio Julio Csar -. Y vos, Julia, Qu decs? La mujer del Csar se detuvo a su lado, y suspir. Julia -. Os costar encontrar en todas las provincias que conforman la totalidad del Imperio alguien con tanta confianza en s mismo como el hombre que

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Iaki Santamara acaba de salir de esta sala. Es el sucesor del actual Csar. Adems, es un brillante general y estratega. Y l lo sabe. Como tambin sabe el gran aprecio que le tienen los ciudadanos de la Capital. La campaa de Germania era lo que le faltaba para ganarse a la gente de forma definitiva. Tiberio Julio Csar -. Habr sabido ver el verdadero propsito de su llamada a la Capital? Julia -. A otro hombre habrais podido engaarle. Pero a ste no. No a Germnico. Sabe filtrar las palabras en sus odos, y lee en los ojos de las personas aquellas palabras que no dicen. Tiberio Julio Csar -. La situacin actual del Imperio es muy delicada. Lo que menos necesita es una confrontacin entre el Csar y uno de sus generales. Por mucho que el ltimo sea el sucesor del primero. Julia -. Que los dioses os protejan como logre venir victorioso de las provincias de Asa Menor. Le entregarn el Palacio Imperial en bandeja de plata. Tiberio Julio Csar -. Habr que orar a los dioses para que la campaa de Asa sea un xito, y la gente no se vuelva loca de repente. Julia -. Tened cuidado con vuestras oraciones. Pueden acabar siendo odas por Octavio, y fue l quien dej estipulado que fuera Germnico vuestro sucesor. Dirigid bien vuestros ruegos al Elseo.

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Mientras caminaba por las calles de su aorada Roma, con cierto aire melanclico y lleno de nostalgia, Germnico se asombraba al ver la enorme cantidad de guardias pretorianos que se poda observar en cualquier parte a la que mirase. Le llam la atencin en especial que los grupos ms nutridos se encontraban en los alrededores del Senado, enfrente del cual se encontraba ahora. Las puertas del edificio se abrieron, y, ante la mirada asombrada del general, sali Tito Justo con dos Senadores. Sin apenas inmutarse por su presencia, el capitn pretoriano se despidi de sus interlocutores, y se dirigi a paso ligero hacia Germnico. Tito Justo -. Saludos, Germnico. Celebro veros de regreso en vuestra aorada Roma. Os doy mis ms sinceras felicitaciones por vuestras victorias en Germania. El general romano tard unos instantes en asimilar la presencia del capitn de la Guardia Pretoriana en el edificio del Senado. Julio Csar Germnico -. Os agradezco vuestras palabras, capitn Justo. No fue nada fcil, la verdad. Por fortuna, los dioses estuvieron de nuestro lado. Por no hablar de los excelentes soldados a nuestro cargo.

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Iaki Santamara Tito Justo -. Veo que no habis cambiado nada en estos aos. Segus atribuyendo demasiada importancia a las actuaciones ajenas, y restis de las vuestras. Julio Csar Germnico -. Todo depende de la suma de las actuaciones ajenas con las propias. Es el conjunto de todas ellas lo que acaba por decidir el resoltado. Tito Justo -. Grandes y ciertas palabras habis hablado. Considerar un honor invitaros a beber vino en la taberna ms prxima. Y tomar como una ofensa personal que me rechacis la invitacin. Julio Csar Germnico -. Lejos de m ofenderos. Vos diris. El general y el capitn de los pretorianos se dirigieron hacia la Plaza del Mercado de Apio y las Tres Tabernas, y entraron en una de las mltiples tabernas que all haba. Una vez dentro, Germnico se sorprendi al ver todo el recinto lleno de guardias pretorianos. Justo, al advertir su sorpresa, le explic que, en esa taberna en la que se encontraban, tan slo se reunan los miembros de su Guardia, y eran despachadas las mejores cervezas, provenientes de todas las provincias; as como los mejores vinos y licores. Los dos hombres se sentaron a la mesa, pidieron la bebida, y reanudaron la charla de forma animada y

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La Conjura Romana distendida; tocando temas como las campaas en Germania, la situacin de las provincias asiticas, y dems asuntos referidos a los intereses del Imperio. Tito Justo -. As que parts de nuevo hacia Germania. Julio Csar Germnico -. He de ultimar los acuerdos con Arminio. Luego, he de dirigirme con mis legiones hacia las provincias de Asa Menor (). Para lo cual necesito vuestra ayuda. El capitn dej el vaso de vino sobre la mesa, y se inclin hacia su interlocutor, expectante. Tito Justo -. Mi ayuda? No entiendo. Cmo puedo ayudaros en vuestras campaas asiticas? El general carraspe, y tosi un par de veces. Julio Csar Germnico -. Necesito que me trasfiris a mis legiones unos cuantos de vuestros hombres, as como a Tito Livio Vitracio y a Marco Aristio Furio. Justo se reclin sobre la silla, y observ cmo varios de las guardias salan de la taberna. Tito Justo -. La primera parte es factible. Puedo mandar a unos mil o mil quinientos de mis guardias bajo vuestro mando. Lo que no veo tan fcil es que Vitracio y Aristio abandonen la capital.

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Iaki Santamara Julio Csar Germnico -. Se negaran a obedecer una orden directa de su general? Tito Justo -. No creo que sea necesario recordaros que la Guardia Pretoriana slo obedece a su capitn, que, en este caso, soy yo. Julio Csar Germnico -. En ese caso, debo entender de vuestras palabras que no dais permiso a vuestros hombres para que formen parte de la expedicin a Asa. Tito Justo -. No malinterpretis mis palabras. Como ya os he dicho antes, puedo mandar a unos mil quinientos hombres para vuestras legiones. Esto os doy mi palabra de que ser llevado a cabo a una sola orden ma. Lo que no os aseguro que pueda concederos es la participacin de los dos generales en la campaa de Asa. Julio Csar Germnico -. Esto es algo que no logro entender, aunque ya me lo habis comentado dos veces. Podrais explicarme, de forma que yo lo pueda entender, por qu Roma puede prescindir de mil quinientos pretorianos, pero no puede dejar ir a dos? Tito Justo -. Una mera cuestin de guardar las formas, mi buen amigo. Dejar marchar a mil quinientos soldados, aunque sean de mi guardia, puede ser visto como un mero ejercicio. Algo sin importancia. Sin embargo, ver partir a dos hombres de la importancia de Vitracio y Aristio puede dar pie a todo tipo de es-

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La Conjura Romana peculaciones. Y los dioses saben que la popularidad del Csar necesita de parar su cada libre. Julio Csar Germnico -. Tantos mritos han acumulado ambos en estos aos, como para que su marcha haga murmurar sobre el Csar? Tito Justo -. Slo yo mismo, el propio Csar y los dioses del Elseo mandan sobre ellos. Julio Csar Germnico -. Desconoca esa faceta tan generosa de nuestro Csar. Imagino que las disputas intestinas siempre son ms dignas de ser reconocidas que las forneas. Tito Justo -. Habiendo regresado de Germania por peticin del propio Tiberio, espero que comprendis que encuentre vuestra queja un tanto fuera de lugar. Julio Csar Germnico -. Es lo malo que tiene el miedo: te permite usarlo para hacer buenas acciones, pero tienes que ponerle delante una mscara de nobleza. Tito Justo -. Veo que segus sin confiar en el ser humano. Julio Csar Germnico -. Hace tiempo, un buen amigo me aconsej que desconfiara de la gente. Tito Justo -. Os dijo lo que conseguirais con ello?

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Iaki Santamara Julio Csar Germnico -. Tan slo dos cosas: llevarme menos decepciones, y llevarme alguna poco probable sorpresa positiva. El capitn dej su vaso vaco sobre la mesa, y se incorpor. Tito Justo -. Hablar en persona con Tiberio. Har todo lo posible por mandaros dos mil efectivos, y a Vitracio y a Aristio con ellos. Julio Csar Germnico -. Se os agradecer vuestra intervencin. Tito Justo -. Con vuestro permiso, me retiro. Todos estos asuntos corren cierta urgencia para ser trasmitidos. Julio Csar Germnico -. No sea yo quien os retenga. Id, y que os vaya bien. El capitn de la Guardia se despidi, y sali de la taberna. El general se reclin en la silla, y ech un trago largo de su vaso de vino. Pasados unos minutos, se levant, y sali.

Justo sali del Palacio del Csar, despus de haber hablado con Tiberio, y se detuvo enfrente de la puerta de entrada, donde se encontraba Julia, ataviada con un vestido blanco.

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La Conjura Romana Julia -. Saludos, Tito. De nuevo vos por aqu? Tito Justo -. Tena unos asuntos que requeran la atencin del Csar. Vengo de hablar con l. Julia -. Qu desilusin. Pensaba que venais a hablar conmigo. Despus de tanto tiempo sin intercambiar palabra, no hubiera estado de ms por vuestra parte. Tito Justo -. Supona que nuestra despedida era lo ltimo que tenamos que hablar. Julia -. Valiente forma de ver las cosas, la vuestra, capitn. Tito Justo -. Lo que tuvimos, lo tuvimos durante un tiempo, y, durante ese tiempo, fue nuestro. Ahora, las cosas han cambiado, y no tenemos nada. Julia -. No ha pasado ni un solo da desde vuestra partida, que no haya pensado en vos. Mi corazn se desboca con tan slo or vuestra voz. Vuestra presencia en la ciudad, teneros tan cerca, y, a la vez, tan lejos, es una dura carga para mi nimo. Tito Justo -. Tampoco es fcil para m. Mi corazn guerrea contra mi mente, y mis pensamientos se oponen a mis deberes y obligaciones. Es una pesadilla de la que no puedo despertar. No hay cambios en m respecto a mis sentimientos para con vos. Pero yo tampoco he cambiado mi forma de ver mis obligaciones y derechos, y stos son todos para Roma. Yo

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Iaki Santamara me debo al Imperio, y, por definicin, al Emperador. No puedo traicionar a uno sin traicionar al otro. Y eso os incluye a vos tambin. Julia -. Veo que no habis cambiado nada en absoluto, Justo. Conozco a pocas personas a las que les vaya mejor que a vos vuestro apellido. Tito Justo -. A fin de hacerle honor, os dir que lo que tuvimos fue maravilloso. Pero termin. Ahora, vos sois la esposa del Csar, y a l os debis. Como yo me debo al Imperio. Julia se acerc al pretoriano, y le dio un beso en la mejilla. Julia -. No cambiis nunca. El Mundo necesita de ms gente como vos. Tito Justo -. Tratar de complaceros en este asunto. Pero no me pidis ms obediencia para con vos en otros asuntos. Os lo pido. Julia -. Siempre seris bien venido en esta casa, Justo. Nunca lo olvidis. Tito Justo -. As lo har, mi Seora. Tenis mi palabra. Ahora, si me disculpis, he de retirarme. Hay unos asuntos que requieren de mi atencin. Que os vaya bien. El capitn pretoriano se despidi, y baj las escale-

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La Conjura Romana ras, perdindose al de poco de vista a lomos de su montura, bajo la fija y escrutadora mirada de Julia, quien observaba, apenada, su marcha.

A ltimos de mes, Germnico y sus tropas, con Tito Livio Vitracio y Marco Aristio Furio al frente, marcharon hacia las provincias asiticas de Armenia y Partia. A mediados de ese mismo ao 17, estall en la parte ms occidental de Britania una terrible guerra civil entre las distintas tribus celtas que poblaban la isla. Todos los clanes britanos se masacraron entre ellos por el control de la entera provincia, ya que la muerte de la Emperatriz Etny poda provocar que el atoln fuese a parar a manos de los gobernadores de Roma. Para evitar que esto sucediera, todos los druidas recurrieron a sus vastos conocimientos, e invocaron a todo tipo de criaturas mgicas; con el firme propsito de asegurar la ansiada victoria para su clan respectivo. Surgida de toda esta suerte de mgicos encantamientos y sortilegios, puso sus pies en la nsula la poderosa guerrera oscura Albia. De pelo oscuro como el carbn, ojos de color marrn oscuro y mirada penetrante, ante su espada de hoja curva y filo dentado fueron sucumbiendo cuantos clanes, con sus invocaciones mgicas a la cabeza, osaban desafiarla.

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Para cuando el ao en curso hubo tocado a su fin, la poderosa guerrera ya haba tomado posesin del trono de Britania como su nueva Emperatriz.

Ao 18 d.C. La campaa en las provincias de Asa Menor, comandada de forma dirigente y brillante por el general Julio Csar Germnico, iba ya ofreciendo grandes resultados: el trono de Armenia era ahora ocupada por Zenn, hijo del Rey del Ponto; desde el ao anterior, Capadocia se haba convertido en una nueva provincia del glorioso Imperio Romano; y el Rey de los partos haba renovado, merced a las hbiles negociaciones del general romano, su alianza con Roma. La amenaza en esa parte del Imperio estaba controlada. Cosa que no se poda decir de Britania, donde el inmenso poder oscuro de Albia creca con cada da que pasaba, y sus tropas dominaban ya toda la delta. Sus opositores, o aqullos que tan slo no le eran leales, sufran un sinfn de tormentos antes de acabar su vida con una sangrienta y violenta muerte. Con el domino total sobre el islote britano, la Emperatriz se levant, excelsa y majestuosa, de su trono, y dirigi sus ojos hacia Roma.

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La Conjura Romana En la capital, los Senadores celebraban reunin tras reunin con Tiberio. La situacin en la isla era ms que delicada. Si Albia desplegaba todo su poder, no habra legin ni general que la pudiera detener si pona sus pies en el Continente.

Grandes nubes negras flanqueaban la enorme circnferencia de color rojo sangre de la Luna llena en un oscuro cielo nocturno. Frente al enorme astro sanguinolento, se alzaba la Torre Oscura; en cuya cima se hallaba la Sala del Trono, desde donde gobernaba Albia. La oscura construccin se alzaba hacia las alturas desde el final de una vasta extensin de terreno, jalonado de una multitud interminable de lapidas, esparcidas entre cuatro grandes mausoleos, ubicados en forma de cruz en toda la extensin de terreno. En la parte superior de la Torre, la puerta de la Sala del Trono se abri. Ataviada con una armadura de color azul oscuro, con ribetes plateados en la zona de los hombros y en la coraza pectoral, con sus manos cubiertas por unos guantes de igual color que le llegaban hasta ms all del antebrazo, una larga capa de un color ms claro, y un antifaz en su pecoso rostro, Yeshka, la general de confianza de la Emperatriz, entr, y salud a su Soberana. Yeshka -. Saludos, mi Emperatriz. Os traigo noticias sobre el ltimo brote de insurreccin surgido en sta

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Iaki Santamara vuestra isla. Os alegrar saber que la insurreccin ha sido aplastada, y sus instigadores ejecutados. La Emperatriz Albia, ataviada con un vestido negro, con dos lobos bordados en hilo dorado en la parte anterior, asinti con la cabeza, y sonri con gran satisfaccin. Albia -. Buen trabajo. Como siempre, mi leal Yeshka, habis obrado con rapidez y diligencia. Vuestros servicios han sido muy tiles en la conquista de esta isla. Yeshka -. Siempre os servir lo mejor que pueda. Mxime estando la campaa contra Roma tan prxima. Lo que me recuerda que hay un enviado del Csar Tiberio esperando audiencia con vos. Albia -. Encargaros vos de l. Dadle el trato que se merece. La rubia guerrera de ojos pardos sonri de forma macabra, mostrando sus blancos dientes. Yeshka -. Ser un autntico placer. La preciosa chica dio media vuelta, y abandon la Sala del Trono; cerrando la puerta de la estancia con un fuerte golpe a sus espaldas.

En el interior del edificio del Senado, los represen-

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La Conjura Romana tantes electos de los ciudadanos romanos y el Emperador mantenan una acalorada discusin sobre el asunto de la intervencin en Britania. Unos defendan una intervencin militar en la isla; otros abogaban por el uso de la diplomacia; unos ms aconsejaban por esperar noticias de la Emperatriz Albia; y otros, de forma sencilla, no saban a ciencia cierta qu decisin tomar. En medio de la discusin, la puerta del edificio se abri. Todos los presentes guardaron un repentino silencio, y aguardaron expectantes mientras un pretoriano entraba en la estancia, saludaba al Csar y a los Senadores, y trataba de recobrar el aliento mientras se presentaba como Antonio Curio Cuarto. Antonio Curio Cuarto -. Saludos, Senadores. Y que los dioses os sean propicios, Emperador Tiberio. Lamento interrumpiros en vuestras disertaciones, pero he de comunicaros que el heraldo Licinio Ulpio ha sido visto en las inmediaciones de la capital a lomos de su caballo. Tiberio Julio Csar -. Buenas noticias son sas que nos trasmits, noble pretoriano. Mandadle llamar, y hacedle pasar ante nuestra presencia cuando se halle en la ciudad. Antonio Curio Cuarto -. En cuanto le vea, le har venir. Saludos, seores. Curio se despidi, y abandon la estancia.

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Tiberio Julio Csar -. En cuanto Licinio Ulpio nos trasmita las palabras que le ha referido la Emperatriz Britana, sabremos, a ciencia cierta, qu medidas hemos de tomar respecto a nuestra intervencin en Britania. Transcurrido un rato, la puerta volvi a abrirse. Un caballo, con su jinete con la cabeza cercenada sujeta entre sus dos manos sobre sus lomos, entr en la sala, ante la mirada incrdula de todos los all reunidos. Tras la montura, entr Antonio Curio Cuarto. Antonio Curio Cuarto -. El heraldo Licinio Ulpio, Csar. Publio Draco -. Parece que la Emperatriz Albia ya ha tomado su decisin respecto a sus intenciones para con el Imperio. De pronto, los ojos de la ensangrentada cabeza del heraldo se abrieron. Mientras todos trataban de recuperarse de la impresin recibida, una ttrica voz llen toda la estancia. Licinio Ulpio -. Saludos, Csar. Y a vosotros tambin, Senadores. Os traigo la respuesta de parte de la Emperatriz Albia, concerniente a lo relativo a vuestros planteamientos respecto a la intervencin de la capital del Imperio en la isla britana. El horror y el estupor se apoderaron de todos.

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Publio Draco -. Qu suerte de negra brujera es sta que tenemos ante nosotros? Habremos de creer palabra alguna que salga de la boca de un muerto? Tiberio Julio Csar -. Silencio, Senadores. Muerto o vivo, es un heraldo del Imperio, y trae noticias de la Emperatriz Albia. Oigamos lo que ha de decirnos, y, luego, decidamos si debemos creerle, o no. Licinio Ulpio -. Sabia decisin, Csar. No como la de mandar al heraldo a negociar este asunto; el cual, de sobra est decirlo, est por encima de los meros mortales, y corresponde ser debatido slo entre aqullos a quienes concierne. Por eso, espero vuestra prxima llegada a Britania, con el propsito de alcanzar un acuerdo satisfactorio para ambas partes. Hasta aqu las palabras de la Emperatriz Albia; hasta aqu mi mensaje. La cabeza cortada cerr los ojos, y el ensangrentado y embarrado rostro guard silencio. Casi al instante, un velo de fuego cubri todo el cuerpo; consumindolo en breves segundos. Cuando el fuego hubo desaparecido, y, tras recobrarse de los asombros portentos presagiosos que haban presenciado, los Senadores emprendieron un acalorado debate con el Emperador sobre la conveniencia o no de hacer caso al mensaje, y de acudir a la provincia britana a negociar en persona con la Emperatriz Albia.

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Tiberio alz su brazo, y todos guardaron un repentino y sepulcral silencio. Tiberio Julio Csar -. Guardemos silencio, Senadores. Tenemos demasiados intereses de los que perocuparnos en Britania, como para perder el tiempo con tantos debates. Si el acuerdo que se debe alcanzar depende de que desembarque en la isla, y negocie en persona con la Soberana de la isla, no hay ms que debatir. Que preparen una embarcacin. Antonio Curio Cuarto -. Necesitareis escolta. Os asignar una divisin especial de pretorianos. No queremos que la situacin pase de ser estable a ser hostil, y que pille al Emperador del Imperio Romano sin proteccin. Tiberio Julio Csar -. Y, no temis que pueda ser la presencia del Soberano de Roma en Britania, junto con un squito de pretorianos, lo que pudiera volver la situacin hostil? Antonio Curio Cuarto -. Pudiera ser. Pero, al menos, consentid en que os acompae uno. Podra hacerse pasar por vuestro criado, o por cualquiera de vuestros sirvientes. Honorio Negrino -. Curio tiene razn, excelencia. Si bien es cierto que una divisin de la Guardia Pretoriana desplegada en la isla podra ser vista por los britanos como una provocacin, no es menos cierto que

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La Conjura Romana la presencia de uno de sus soldados os podra venir bien en esta negociacin. Tiberio Julio Csar -. Comprenderis que no me resulte muy cmodo tener que dejar la capital desasistida, mientras yo ando de parlamento en una lejana isla. Antonio Curio Cuarto -. Dejad a alguien de vuestra confianza al cargo de la ciudad, slo hasta que retornis de la isla. El Csar estuvo pensativo unos segundos. Tiberio Julio Csar -. Curio. Traedme a Justo. Vos vendris a Britania conmigo, en calidad de mi escolta. Aunque habris de pasar por un sirviente. El capitn de los pretorianos actuar como sustituto de mi persona durante mi ausencia. Honorio Negrino -. Y, en caso de que a ambos os ocurriese algn altercado? Tiberio Julio Csar -. En ese caso, Germnico pasara a ser en nuevo Emperador del Imperio. Ahora, hemos de preparar nuestra partida. Deseadnos buena suerte, Senadores. El futuro de Roma depende de nuestro xito en la negociacin. Todos los presentes se despidieron. Tiberio sali acompaado de Curio, y el pretoriano march en busca de su capitn; mientras el Csar se quedaba inm-

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Iaki Santamara vil frente a las escalinatas del Senado, cabizbajo, y pensativo.

Un ensordecedor ruido reson por toda la Tierra, haciendo temblar sus mismsimos cimientos. El cielo se ti con un color rojo intenso, anuncio inminente de un gran y cruento derramamiento de sangre. En lo alto del sangrante cielo, un gran cuervo negro agit sus alas, y se pos en una de las ramas del rbol que se alzaba en la cima de una elevada colina. Grazn un par de veces, y mir hacia abajo, donde, al lado del rbol, se haban parado dos hombres. Uno de ellos, el hombre moreno, portaba en su mano un estandarte, en el que aparecan un len alado con cabeza de guila, y un guila, y, entre los dos animales, una espada. A su lado, otro hombre, ste de largos cabellos rubios, estaba a su lado. El hombre rubio, con el serio rostro adornado con una perilla, tena sus ojos grises clavados en la extensin de verde hierba que se extenda ante l, atravesaba un espeso bosque, y terminaba en un alto muro de piedra, que rodeaba un castillo. Aquel castillo que se eriga ante los dos hombres era el de Armenia, con anterioridad ocupado por Zenn, hijo del Rey del Ponto, y ahora en poder del traicionero y mentiroso Yoshuf; quien haba depuesto al Rey anterior mediante una sublevacin militar.

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No haba sido, por supuesto, la primera sublevacin llevada a cabo por el taimado general. Menos de un ao antes, haba intentado alentar otro alzamiento en armas, pero en su camino se top con el general germano Guido, cuya espada propin corte tal en el cuello del general, que desde ese da perdi por completo la facultad del habla. Aunque, en realidad, debera estar agradecido, ya que le falt poqusimo para que su cabeza no terminase separada de su cuerpo. Ahora, una nueva insurreccin haba tenido lugar en una provincia romana, y los reinos y provincias aliados del Imperio, en virtud de los acuerdos firmados, deban de acudir en su ayuda. Lo que inclua a Germania. Y lo que inclua al general Guido; quien segua con sus ojos grises clavados en el castillo. Pasados unos instantes, el rubio general se gir, y mir a su portaestandarte, que estaba a su lado. Guido -. Llamad a las tropas. Les esperaremos en esta colina. El portaestandarte asinti con la cabeza, dio media vuelta, y corri en busca de las tropas germanas. El general trag saliva, y suspir.

Tiberio se despidi de su esposa, y sali de su palacio. Mientras bajaba las escaleras, se cruz con Tito

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Iaki Santamara Justo, que suba hacia la puerta de entrada. Cuando ambos estuvieron a la misma altura, se detuvieron. Tito Justo -. Marchis ya, mi Seor? Tiberio Julio Csar -. En efecto. Antonio Curio Cuarto me espera, junto con una embarcacin, en el puerto de Ostia. Tito Justo -. Os deseo buen viaje, y gran xito en vuestras negociaciones; as como un pronto regreso. Tiberio Julio Csar -. Hay algo que deseis decirme, Tito? Os noto un poco tenso. El capitn pretoriano trag saliva, y expuls el aire en pequeas bocanadas. Tito Justo -. No quisiera que pensaseis que no os muestro agradecimiento. Al contrario; os agradezco, y mucho, vuestra confianza para con mi persona al haberme nombrado regente del Imperio en vuestra ausencia. Tiberio Julio Csar -. Pero Tito Justo -. Estoy convencido a plenitud de que debe haber alguien en todo el Imperio ms digno de haber sido elegido para supliros. El mismo Germnico, sin ir ms lejos; quien, adems, ha sido ya designado por vos como vuestro sucesor. Le hubiera venido bien haber ido cogiendo prctica a la hora de

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La Conjura Romana tratar los asuntos de Estado. Tiberio Julio Csar -. En verdad honris vuestro apellido. Tenis razn: a Germnico le vendra bien ir adquiriendo dotes para la diplomacia. Se comporta demasiado como el general que es, y, pese a sus evidentes dotes para la negociacin, tendra que ser ms poltico en sus tratos. Ser regente en mi ausencia podra, como sucesor del actual Emperador, templarle un poco el temperamento. Pero, para eso, tendra que regresar desde Partia, dejando a sus legiones bajo el mando de otro general. Y no hay muchos generales ms brillantes que l. Y l lo sabe. Podra valerse de su destreza militar para ganarse el apoyo del Senado. Y, en caso de acaecer alguna desgracia en su ausencia, echarme a m la culpa para hacerse con mi puesto. Vos, por el contrario, ya estis en la capital. Y no tenis metas polticas tan elevadas. En resumen: no hay en toda Roma nadie mejor que vos para suplirme en mi ausencia. Esto es todo lo que dir a este respecto. Tito Justo -. Si as lo consideris, mi Seor, as lo cumplir. Tiberio Julio Csar -. No esperaba menos de alguien como vos, Justo. Ahora, de he dejaros. Britania aguarda expectante mi llegada. El capitn pretoriano salud con una reverencia, y continu subiendo las escalinatas. Tiberio, por el contrario, las baj, y subi al carruaje de color ne-

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Iaki Santamara gro, con ribetes dorados, que le aguardaba. La puerta lateral se cerr, y los cuatro caballos negros, con penachos de plumas escarlata, comenzaron a andar en direccin al puerto de Ostia. Tito Justo lleg al final de las escalinatas. A un lado de la puerta de entrada al palacio, ataviada con una toga de seda casi transparente, salpicada de diversos dibujos en color azul marino, Julia observaba cada paso nervioso que daba el pretoriano, con la cabeza agachada, y la mirada bajada. Julia -. An me rehuyen vuestros ojos, Justo? Siempre fueron demasiado expresivos. Era lo que ms me gustaba de vos: vuestra capacidad de hablarme sin usar ni una palabra; tan slo con una mirada. Tito Justo -. Aquellos tiempos ya pasaron, Julia. Ahora vos pertenecis al Emperador de Roma, y yo me debo a l. Julia -. Al Emperador, decs? Ja! Al Emperador pertenece la inmensa parte del Continente. Adems, vuestras mismas palabras se vuelven contra vos. Tito Justo -. Parecis demasiado segura de eso, mi Seora. Os importara explicaros? Julia -. Es muy sencillo, mi querido Tito. Si, como muy bien habis sealado, yo pertenezco al Emperador de Roma, y, en su ausencia, vos desempeis su papel, en realidad es a vos a quien pertenezco.

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Justo estuvo callado unos segundos, pensativo. No saba muy bien qu decir. Pero saba que tena que decir algo. De lo contrario, aquella situacin se le acabara por escapar de las manos. Si es que no lo estaba ya. Con gran decisin y entereza de nimo, levant la cabeza, y mir con gran fijeza a la mujer que tena ante sus ojos. Tito Justo -. Agradecera que algn sirviente me acompaase a la habitacin de invitados. Me alojar all hasta que el Csar Tiberio regrese, ya que, de hecho, soy su invitado en su casa. Julia sonri de forma lacnica. Entenda a la perfeccin que, al menos por ese da, la discusin haba terminado. Hasta mejor ocasin. Julia -. Por supuesto. Yo misma os guiar, si no os incomoda mi compaa. Tito Justo -. Os lo agradezco, mi Seora. Julia -. Ser un autntico placer. El capitn pretoriano entr en el palacio. Sin dejar de mirarle, Julia cerr la puerta con un fuerte golpe.

Con su descuidado y graso cabello negro cayndole

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Iaki Santamara por el rostro, Yoshuf mir por la ventana de su castillo: desde all poda ver todo el bosque, que se extenda desde unos metros antes del foso de alrededor del muro, hasta la cima de la colina en la que se hallaba el general germano Guido. El Soberano traidor sinti arder la cicatriz que tena alrededor del cuello al sentir las pupilas grises del rubio guerrero mirndole en la distancia. Todo su porte se alter, y retrocedi asustado varios pasos. Tard unos instantes en recobrar el aliento. Desde la ltima vez que se haban enfrentado, el rostro de Guido atormentaba sus noches de sueo. Tena sus ojos grises clavados con mayor fuerza en el alma, que la cicatriz del corte de su espada en el cuello. Camin con paso firme hasta el trono, cogi su espada, su escudo, se calz el yelmo, y pos su mano derecha, con sus largas y negras uas, sobre la empuadura de su arma, y abandon la Sala del Trono, con la capa negra de forro blanco mecindose con gran violencia a cada paso que daba.

Guido gir la cabeza hacia su lado derecho: un caballo de pelaje pardo se haba detenido a su lado. El jinete, con su armadura calzada, le miraba serio a lomos de su montura. En uno de los brazos llevaba tatuada un guila. Guido -. Vos debis ser Tito Livio Vitracio. Os en-

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La Conjura Romana va el general Germnico, segn tengo entendido. Tito Livio Vitracio -. En efecto. Vengo por orden del general Germnico, y en virtud de los pactos firmados entre nuestros dos Seores. Guido -. Vuestra ayuda ser bien recibida. Con cuntos hombres os presentis en esta colina? Tito Livio Vitracio -. Cuatro legiones vienen conmigo desde Partia. A qu enemigo nos enfrentamos, general Guido? Guido -. Al traicionero y desleal general Yoshuf, ahora convertido en Soberano de Armenia, por medio de una usurpacin. Tito Livio Vitracio -. Armenia, habis dicho? No estaba el Rey Zenn ocupando ese trono? Guido -. As es. Hasta que el corazn de Yoshuf se volvi altivo, y empez a anhelar aquello que no poda tener, y que, adems, no le perteneca. Tito Livio Vitracio -. Qu ha sido del anterior gobernante? Guido -. Result muerto en el levantamiento. No os preocupis ms de este asunto, y centrmonos en el asunto que nos ocupa ahora. Tito Livio Vitracio -. Bien, como digis. Cul es el

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Iaki Santamara objetivo que hemos de conseguir? Guido -. Sobrevivir a esta batalla, para luchar en la siguiente. El pretoriano sonri, mientras giraba la cabeza, y miraba el castillo que le sealaba el general germano. Tito Livio Vitracio -. Es se el castillo que hemos de conquistar? Guido -. se es. Impresiona, verdad? Tito Livio Vitracio -. Demasiado. Cmo tenis pensado tomarlo? Guido -. Muy sencillo. Les haremos salir del castillo, y mis tropas les esperarn en esta colina. El general romano se gir, sorprendido. Tito Livio Vitracio -. Y, en ese plan, Cmo os pueden ayudar mis tropas? Guido -. Poned presta atencin en vuestros odos, y os contar todo el plan con todo detalle.

Yeshka se apart un mechn rubio de pelo de su hermoso y pecoso rostro, y alz sus preciosos ojos pardos hacia la gran concavidad del cielo, que se exten-

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La Conjura Romana da infinita sobre su cabeza: un Sol de un color anaranjado intenso se filtraba a duras penas a travs de las grises nubes que cubran el cielo en toda su extensin. Esas hipnticas pupilas miraron ahora a la niebla que cubra todo el puerto donde se hallaba, y su mano agarr con fuerza la empuadura de su espada, en forma de calavera alada, y la desenvain con un rpido movimiento. Una suave brisa dispers la niebla de manera leve, dejando al descubierto el mascarn de proa de una embarcacin con las velas desplegadas, atracada a escasos metros de la orilla. Una rampa de madera se desliz hacia la orilla, hasta que top con tierra firme. La preciosa guerrera rubia vio cmo de la embarcacin bajaban dos hombres, caminaban por la temblorosa pasarela de madera, y, ya en tierra firme, se dirigan hacia ella. Yeshka -. Saludos, Emperador Tiberio. Bien venido a Britania. La Emperatriz Albia os espera a vos y a vuestra escolta. Los dos hombres detuvieron su marcha, y el Csar dio un paso hacia delante. Tiberio Julio Csar -. Conocis quines somos? Yeshka -. Ahora estis en Britania, Csar. En esta is-

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Iaki Santamara la no hay nada que est oculto ante la Emperatriz, ni ante m. Tiberio Julio Csar -. Puesto que ya nos conocis a los dos, os agradeceramos que nos llevaseis ante vuestra Seora. Tenemos asuntos importantes sobre los que debatir. Yeshka -. Lo s; podis creerme. Seguidme. No os separis de m. Ninguno de los dos. Al menos, si queris regresar a vuestra querida y gloriosa Roma de una pieza. Los dos personajes de Roma asintieron con la cabeza, la guerrera envain su arma, y los tres comenzaron a marchar hacia el castillo de la Emperatriz Albia.

Yoshuf abri la puerta de entrada al palacio con un fuerte empujn. A travs de los grasos cabellos negros que le caan por la cara, pudo ver dos hileras de quince mil hombres, una a cada lado, que iban hasta la puerta del muro que rodeaba el palacio. Los treinta mil soldados sujetaban sus escudos con una mano, mientras que la otra la posaban sobre sus armas. Sobre su grasa cabeza, veinte mil arqueros corran a ocupar sus posiciones en las almenas del muro.

En la cima de la colina, Guido segua con sus ojos grises fijos sobre el castillo, pendiente de los movi-

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La Conjura Romana mientos de los arqueros en las almenas. El rubio guerrero cerr los ojos unos instantes, sintiendo la suave y fresca brisa que le acariciaba el rostro, y meca sus largos cabellos rubios, mientras su mano derecha se deslizaba con suavidad sobre la empuadura de su espada. El viento ces de golpe. Grandes nubes grises cubrieron todo el cielo. Una fuerte lluvia comenz a caer sobre la colina. Guido abri los ojos, gir la cabeza, y mir de reojo al ejrcito que tena a sus espaldas: quince mil arqueros, diez mil hombres de caballera, siete mil quinientas treinta unidades de infantera, cinco mil guerreros de hacha, mil lanceros y otros mil picadores, y cincuenta catapultas. Sinti la lluvia cayendo sobre su cabeza, recorrindole el rostro, y cayendo al suelo. Su mano se cerr alrededor de la empuadura, en forma de len alado con cabeza de guila, de su espada, y, con rpido gesto, la desenvain, y la alz hacia el cielo. Los quince mil arqueros cargaron sus arcos al unsono, al tiempo que daban un paso al frente. Las catapultas hicieron rodar sus pesadas ruedas, y se desplegaron en forma de media Luna a lo largo de la colina. Guido las mir, y sonri de forma macabra: ahora tena el castillo de su enemigo clavado en sus grises ojos.

Los arqueros avisaron de los movimientos de las tro-

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Iaki Santamara pas germanas. Yoshuf mand a sus tropas de infantera hacia la puerta del muro con un rpido gesto, secundadas por las de caballera. Las rdenes estipuladas con gestos eran mantenerse a la distancia apropiada para evitar las cargas de las catapultas. Saba que sus tropas eran tres veces superiores en nmero a las de su adversario, pero tambin saba que, tan slo con las catapultas, Guido podra volatilizar todo lo que hubiera tras el muro; lo que inclua su castillo, su ejrcito, y a l mismo. Adems, el bosque reduca el factor numrico en su contra; por lo que tampoco poda lanzar a sus hombres contra el enemigo, y ganarle en el cuerpo a cuerpo.

Aquella batalla marcaba el fin de las victorias por mayor fuerza numrica, y el inicio de las grandes decisiones estratgicas. Y Yoshuf lo saba. Como tambin saba que ese momento estaba marcado por la presencia en su reino de Guido. En su propio reino. Y en una clara inferioridad numrica. Amenazando su castillo, su trono, su reino. Qu gran insolencia! Cualquier otro habra levantado su campamento, y habra huido despavorido haca semanas. Diablos! Ni siquiera se hubiera atrevido a entrar en territorio enemigo. Al menos, seguro que no por cumplir esos pueriles acuerdos firmados con Roma. Pero Guido Ese germano era diferente. Siempre se le encontraba all donde haba una guerra, sin impar-

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La Conjura Romana tarle nunca el nmero de las tropas enemigas. Aunque era su apego a la palabra dada, acordada y firmada lo que le converta en un personaje raro y excepcional, ya que acuda al instante donde se le necesitara. Adems, saba leer el campo de batalla como nadie, lo que siempre le proporcionaba la ms adecuada planificacin de una estrategia ganadora. Y el usurpador del trono armenio lo saba mejor que nadie. Siempre que presenta la presencia del general germano, senta arder la cicatriz que le circunvalaba el cuello; recuerdo de la ltima vez que ambos se encontraron, junto con la total prdida del habla, y una constante sensacin de sangre en la garganta. Eran, en concreto, los recuerdos de aquella batalla, en la que poco le falt para quedarse sin cabeza, lo que ahora propiciaba las rdenes de mantener a sus tropas a una distancia prudencial del muro: en la anterior ocasin, con el doble de soldados, las tropas germanas destrozaron sus lneas, y tuvieron que replegarse de regreso a su reino, humillados. Por eso, esta vez no estaba muy dispuesto a volver a mantener un combate en campo abierto. Todo lo que pudieran aguantar intramuros sera tener opciones ganadas para la victoria.

La mano izquierda del moreno Soberano se levant, con el puo cerrado. Las tropas de infantera se detuvieron, y se protegieron con sus escudos. A un nuevo gesto, los arqueros cargaron sus arcos, y espera-

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Iaki Santamara ron rdenes.

Guido tena mucho ms que claras sus ideas: saba que lanzar a sus tropas a asaltar el muro era poco menos que un suicidio. La estrategia a seguir era sencilla: hacer todo lo posible para sacarles del muro, y acribillarles antes de que cruzasen el bosque. Para ello, la mitad de las catapultas iban siendo cargadas con enormes piedras, mientras en la otra mitad cargaban grandes nforas con aceite hirviendo. Delante de ellas, los arqueros se hallaban ya con una rodilla en tierra, listos ya para disparar sus flechas. El general germano respir el aire en grandes bocanadas, y seal con su espada al impresionante castillo armenio. El brillo de un relmpago en el oscuro cielo dej recortada la silueta del guerrero bajo la intensa lluvia. Guido -. Prended las nforas, y disparadlas. Luego, las piedras contra el muro. Arqueros, apuntad a las almenas. Que haya suerte. Un soldado empu con fuerza una antorcha encendida, y pas por todas las catapultas cargadas con nforas de aceite hirviendo. El fuego comenz a bailar con una hipntica danza en los recipientes, mientras haca borbotear el lquido en su interior. Ni la lluvia que caa sobre la colina lograba extinguirlo; al

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La Conjura Romana contrario, pareca que cada gota que caa lo avivaba an ms. Las manos de los arqueros apenas conseguan sujetar las flechas en sus arcos. Guido expuls el aire en pequeas bocanadas, y blandi su espada en el aire, mientras a sus espaldas senta el calor del fuego creciendo, expandindose, gritando por ser liberado. Guido -. Fuego! El medio centenar de catapultas lanz su carga por los aires, secundadas por el batalln de arqueros, que dispararon sus flechas. Todos los proyectiles volaron por el aire, y cayeron sobre las fuerzas enemigas. Las piedras provocaron grandes destrozos en el muro exterior; las nforas cayeron dentro de los muros, creando un surco de fuego alrededor del castillo, que quem a varias decenas de soldados de infantera; y las flechas, aqullas que no chocaron contra el muro, atravesaron a varios miles de arqueros, y a varios soldados de la parte inferior.

Escapando por poco del fuego, Yoshuf orden a sus arqueros dirigirse a la parte frontal del muro, y, con un enftico gesto, disparar sus flechas en rpida sucesin sobre los arqueros germanos. Sorteando el fuego, cadveres ensartados y carbonizados, todos los arqueros corrieron hacia la parte frontal del muro, cargaron sus arcos, y dispararon

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Iaki Santamara sus flechas, como se les haba ordenado, en rpida sucesin.

Adelantndose a la respuesta de su adversario, el rubio guerrero haba dejado sin recargar las catapultas de las nforas, mientras que las cargadas con piedras lanzaban una segunda lluvia contra el muro, adems de llevarse unos cuantos arqueros por delante; al tiempo que las flechas caan sobre l mismo y sus hombres, cubiertos en su parte superior con sus escudos; si bien es cierto que algunos soldados dejaron sus vidas en aquella primera tanda. Mientras las flechas seguan cayendo en continuas oleadas, las grandes piedras lanzadas por el aire desde la cima de la colina, iban agrandando la grieta del muro. Guido mand orientar media docena de catapultas hacia la brecha, al tiempo que las otras diecinueve seguan barriendo a los arqueros de las almenas; buscando, con el cambio de orientacin, romper un poco las lneas enemigas de dentro del muro.

Yoshuf orden a los arqueros detener los disparos. Sus ojos marrones vieron cmo la brecha en el muro se iba ensanchando, hasta que vio cmo seis piedras seguidas la atravesaban, y se llevaban por delante a la primera lnea de sus hombres de infantera. Detrs de l, sinti el calor del fuego, que rodeaba su castillo.

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La Conjura Romana

Aprovechando la pausa de los arqueros, las nforas volvieron a prenderse y a lanzarse, los hombres se descubrieron de sus escudos, y los arqueros acompaaron con sus flechas el vuelo de las nforas ardiendo.

Alrededor del taimado traidor, los cuerpos de los arqueros y los soldados envueltos en llamas y cosidos a flechas iban aumentando en su nmero. Las piedras iban ensanchando la brecha de la muralla, as como el nmero de los soldados aplastados bajo su peso: la primera lnea de infantera haba desaparecido, entre rocas, fuego y flechas. Yoshuf mand a los arqueros que bajaran. Mientras sus hombres le obedecan, el Soberano resopl intranquilo. Retir de la lnea defensiva a la infantera que quedaba, y mand a la caballera a ocupar la primera lnea.

Guido haba detenido los ataques de sus soldados, al ver que los arqueros enemigos se haban retirado ya de las almenas. Tena sus grises pupilas clavadas en la puerta del muro. Guido -. Arqueros. Paso atrs. Catapultas. A media distancia. Piqueros en primera lnea, junto con los lanceros. Todas las catapultas hacia la puerta, y, luego, hacia el bosque.

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Iaki Santamara

La transicin entre las lneas se hizo a gran velocidad, y los operarios de las catapultas redujeron la distancia de lanzamiento, y dejaron la mitad de ellas apuntando a la puerta, y la otra mitad hacia el bosque. Los penetrantes ojos del germano no se movan de la puerta del muro. Su rostro estaba serio y expectante, y todo su cuerpo estaba en una tensin mxima. Slo tena confianza en que pudiera pasar una cosa. Agudiz sus odos todo lo que pudo, tratando de captar, a travs de la ahora intermitente llovizna que caa, alguna seal que determinase el prximo movimiento a realizar. Todo su porte se relaj al de unos minutos. Sus odos haban captado el sonido de un chasquido. Su rostro dibuj una pequea sonrisa de satisfaccin contenida, y, de inmediato, mand a los picadores a los pies de la colina. Yoshuf iba a atacar a campo abierto. En ese preciso instante, el general Guido se vio vencedor de la contienda. All mismo, de pie, en la cima de la colina, supo, de forma plena e inequvoca, que la batalla iba a acabar con la victoria de sus tropas. Y saber eso, y tener que esperar para verlo, le haca dar pequeos golpes con la mano sobre la empuadura de su espada.

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En cuanto se hubo enterado de la presencia del traicionero y falso general en Armenia, tuvo ms que claro que tena que llevar la batalla a campo abierto. No era la primera vez que se enfrentaban, y todas las conflagraciones entre ambos haban acabado con una derrota aplastante del actual Soberano de la regin. Para evitar una nueva herida mortal en su ego, Yoshuf haba optado por una tctica defensiva, consistente en aguantar entre los muros todo lo posible. Al menos, si quera tener una mnima opcin de victoria. Pero esa tctica se haba desplomado como el lado del muro en el que haba apostado sus lneas de infantera, y haba aplastado su nimo. No tena ninguna otra opcin: ahora tena que sacar a sus tropas de la proteccin de los muros. Era algo a lo que Guido le haba obligado. Y eso s que le amargaba el nimo en gran manera. Contaba con todas las opciones para una nueva, y ltima, derrota.

La puerta de la Sala del Trono se abri, y Yeshka entr en primer lugar, seguida de Tiberio y de Curio. La preciosa guerrera rubia se dirigi hacia la Emperatriz Albia, quien estaba sentada en su trono, junto a un alto hombre rubio y con ojos azules, con una corona en su cabeza, una capa roja en su espalda, un cetro de oro en su mano izquierda, y un tridente en

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Iaki Santamara la derecha. Yeshka -. Saludos, Emperatriz Albia. Como pedisteis, aqu tenis al Csar Tiberio, Emperador de los romanos. Le acompaa Antonio Curio Cuarto, de la Guardia Pretoriana. La Soberana celta se levant del trono, y mir al Csar romano. Albia -. Sed bien venido, Tiberio. Antes que nada, sabed que entiendo la presencia con vos de un pretoriano, pero sabed tambin que es del todo innecesaria. De haberos querido muerto, el Rey Thule, Soberano del reino de la Atlntida, habra lanzado contra vuestra embarcacin tormenta tal, que no habra quedado ni el ms pequeo pedazo de vos para ser recuperado. Tiberio Julio Csar -. Desconoca la existencia de tal reino, mi Seora de Britania. Thule -. Mi reino se ubica ms all de las Columnas de Hrcules. Las aguas del ocano Occidental guardan sus costas de los invasores. Aparte de que la isla slo es visible para los ojos de los creyentes. Antonio Curio Cuarto -. Es vuestro aliado ms poderoso un Rey de una isla de cuya existencia nadie ha odo hablar nunca? Albia -. No, pretoriano. Es mi nico aliado. As co-

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La Conjura Romana mo la nica razn que hace que an estis los dos de pie ante m, y permite a Roma seguir con su vasta coleccin de provincias. Yeshka -. Al menos, por el momento. Tiberio Julio Csar -. Para debatir ese asunto hemos venido. Nos han llegado informes de que entra en vuestros planes cruzar de la isla al Continente, y atacarnos. Albia -. Licinio Ulpio trasmiti bien su ltimo mensaje. Es verdad: mis tropas dominan cada rincn de esta isla, y se me est empezando a quedar un poco pequea. S que, desde vuestra proclamacin como Emperador, os habis dedicado a fortalecer vuestras fronteras. Pero tambin s que tenis varias legiones desplegadas en la zona de Asa Menor. Antonio Curio Cuarto -. Noto, por el tono de vuestra voz, que tenis especial inters en esa zona del Imperio. Albia -. Os equivocis. Para m, no dejan de ser otra cosa que meras extensiones de tierra; unas ms que conquistar. Tiberio Julio Csar -. Os ruego que me perdonis, pero, en ese caso, no veo dnde est el problema. Thule -. Es muy sencillo: toda tierra que se extienda desde las Columnas de Hrcules est bajo la sobera-

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Iaki Santamara na atlante, y, por extensin, ma. Si adentris ms a vuestras legiones, entrareis en mis dominios, lo que ser tomado como una agresin por vuestra parte, y os declarar la guerra; con lo que vuestro querido Imperio ser slo un mal recuerdo. Tiberio Julio Csar -. Debo entender que me exigs la retirada de mis legiones de esa zona, a cambio de no declararnos la guerra. Albia -. Claro que no. Ningn Soberano aceptara tal cosa. Tiberio Julio Csar -. Entonces, Qu propuesta nos hacis, para que nos compense de forma plena no expandir los lmites del Imperio? Albia -. Una que no podris rechazar; tenis mi palabra. Pero eso habr que dejarlo para maana. Ahora es demasiado tarde para tratar estos asuntos. Yeshka, acompaad a nuestros invitados romanos a sus aposentos, y, luego, partid hacia Armenia. Hay indicios que me llevan a sospechar que un asunto demasiado turbio va a tener lugar all. Yeshka -. Pondr rumbo de inmediato. Seores romanos, seguidme, por favor. El Emperador y el pretoriano siguieron los pasos de la atractiva guerrera de pecoso rostro, y abandonaron la estancia. Albia se sent de nuevo en su trono, y Thule le puso una mano sobre el hombro.

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Thule -. Creis que aceptarn la oferta? Albia -. Estarn condenados si no lo hacen. Nadie est tan loco. Thule -. Por cierto, Qu asunto turbio ha de suceder en Armenia? Y, cun turbio es para que mandis hacia all a Yeshka en mitad de la noche? Albia -. An no lo s. Pero habr de suceder all. Hace ya unas cuantas noches so un sueo, y contempl visiones de mi cabeza sobre mi cama, en los que un gran guila volaba en el cielo, y, al pasar junto a la Luna, se tornaba en un ngel de negras alas. ste atravesaba a la Luna con su espada, y la tea por completo de sangre. Abajo, en la tierra, un gran oso blanco luchaba con un len alado, y le daba muerte. Entonces, proveniente del otro extremo del Mundo, acuda el ngel, y entraba en contacto estrecho con el oso, y proceda a derribarlo. Luego, envainaba su espada, cubra al len alado con sus alas, y lo devolva a la vida. Luego, ambos se tornaban en uno solo. Desde entonces, ese sueo se repite una y otra vez, cada noche. Thule -. Sin duda, una visin capaz de intrigar a los mismos dioses. Albia -. Y de estremecer a los mismos demonios.

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Iaki Santamara Despus de acomodar a los huspedes en sus respectivos dormitorios, Yeshka abandon el palacio, y, a lomos de su caballo, march hacia al puerto; de donde parti, en una embarcacin con espacio tan slo para jinete y montura, hacia Armenia; donde la puerta del muro ya se haba abierto, y las cincuenta catapultas dispararon tres veces su carga contra los primeros soldados que iban saliendo. Tras el tercer ataque, Guido mand parar. Las enormes maquinas de guerra se orientaron ahora hacia el bosque, y los lanceros acompaaron a los picadores como segunda lnea de defensa. Sobre ellos, justo en la parte en la que la colina iniciaba su declive, se situaron los arqueros. El germano era la primera lnea de ataque. A sus espaldas, la caballera. A un flanco, la infantera. Al otro, los guerreros de hacha.

Al otro lado del bosque, la caballera ocupaba ya las primeras posiciones de ataque. Todo lo que quedaba de la infantera formaba por detrs de ellos, con los escasos restos de los arqueros en una lnea, para proporcionarles cobertura. Echado a un lado, apartado de sus tropas, Yoshuf tena la plena seguridad de que aqulla era su ltima batalla. El nmero de efectivos estaba ahora a favor del general germano; as como los factores anmico, tctico y estratgico. Lo nico que le haca quedarse all era su desmesurado orgullo; demasiado descompensado en alguien que, aparte de valerse de enga-

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La Conjura Romana os y traiciones para lograr sus propsitos, en realidad no haba conseguido hacer nada en su vida. Ahora, su vida se acercaba a su final a una velocidad de vrtigo, y slo quera una despedida lo ms digna posible: una muerte en el campo de batalla sera lo ms idneo. Pero ni siquiera eso lo tena asegurado. Se haba enfrentado ya varias veces con el rubio guerrero, y en todas ellas Guido se haba negado a acabar con su vida tras la derrota. Le produca mayor satisfaccin saber que esa vida llena de fracasos continuaba, hiriendo ese orgullo tan poco justificado. Por eso, dada ya la victoria por imposible, se conformaba con lograr otra victoria, la nica con que podra contar: que la espada de Guido acabase con su vida. Con ese firme propsito, lanz a la caballera en el primer ataque.

Guido observ cmo los jinetes arrendaban a sus monturas, y cmo se dirigan, en rpida carrera, hacia el bosque. Con un rpido gesto, orden a los arqueros y a las catapultas disparar a la espesura de los rboles, mientras los picadores y los lanceros sujetaban con fuerza sus armas sobre el embarrado suelo. Mientras senta cmo temblaba el suelo bajo sus pies, y retumbaba en sus odos el sonido de los caballos cruzando el bosque, y sobre su cabeza volaban

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Iaki Santamara flechas, piedras y nforas en llamas, el general germano tena sus grises ojos clavados en la salida del bosque; de donde no transcurrieron muchos segndos antes de que la caballera saliese, y chocase con una violencia extrema contra los hombres de las picas. Y aquellos pocos caballos que no acabaron atravesados en esa primera lnea, finalizaban su carrera, la batalla, su vida, y la de algunos enemigos, en la lnea de los lanceros.

El Soberano armenio tena su rostro rojo y desencajado de furia. Su primer ataque haba sido neutralizado por completo, y, mientras su caballera era aniquilada de sobre la faz de la tierra, las lneas enemigas apenas haban sufrido bajas. Los caballos sin jinete que quedaban sueltos vagaban ahora pastando por la pradera. Ante sus ojos, medio bosque estaba envuelto en llamas, y vea cmo los picadores y los lanceros se juntaban a los guerreros de hacha en uno de los flancos.

Guido empu con fuerza su espada, y sujet una daga de hoja recta en su otra mano. Sus ojos emitieron un brillo intenso cuando mand a los arqueros ubicarse entre las catapultas, y guardar las posiciones. Las enormes maquinas quedaron vacas, y los arqueros se replegaron. Haba llegado la hora de acabar esa batalla.

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As lo entendi Yoshuf, quien dividi a sus unidades en dos formaciones, quedando al frente de la segnda. Con un gesto enrgico, mand a la primera formacin al ataque, quedndose l y la segunda formacin guardando la entrada al muro. Caminando como un solo hombre, la primera tanda de soldados se adentr en el bosque llameante, y lo cruzaron en pocos segundos; siendo recibidos, a su salida, por una lluvia de hachas, picas y lanzas; que atravesaron, mataron y mutilaron a cuantos soldados se toparon en su camino. El grupo que no haba lanzado sus armas se enzarz en una atroz lucha contra el enemigo. Los picadores y los lanceros atravesaban a cuantos enemigos se topaban, y los guerreros de hacha llenaban el campo de batalla de miembros y cuerpos mutilados, adems de cabezas cercenadas. Sabedor de la superioridad numrica de su rival, Yoshuf esperaba que el rubio germano mandase a todo su ejrcito contra l. Guido, sabiendo esto, opt por mandar a la infantera por el otro flanco, pero no sin antes haber ordenado al primero replegarse. A un silbido suyo, picadores y lanceros replegaron sus armas, y se retiraron, junto con los guerreros de hacha, al lado de su general; evitando as que la cima de la colina quedase desprotegida, ante la desesperacin del Rey armenio.

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Iaki Santamara Mientras la infantera cargaba y destrozaba la primera ofensiva rival, el rubio guerrero se dirigi a uno de sus arqueros, quien prendi fuego a la punta de su flecha, y la dispar hacia el cielo. A la salida del bosque, la batalla era atroz. Las espadas cortaban y atravesaban todo con lo que se topaban: armaduras, brazos, escudos, piernas, cuellos, cabezas Los pies de los soldados mezclaban la embarrada tierra con la enorme cantidad de sangre vertida. Espadas, cascos, escudos, rostros, corazas Todos cubiertos de barro y sangre, en una intil aniquilacin mutua. Guido suspir, y mir al cielo. Sinti una suave y fresca brisa en su rostro. Con un nuevo silbido suyo, la infantera se repleg a su posicin original. A la salida del bosque haba semejante nmero de cadveres esparcidos, que no se poda dar un solo paso sin topar con alguno. Germanos, romanos o armenios Qu importaba? Todos estaban ahora unidos en una macabra camaradera mortal.

Sintiendo la presencia de la Muerte justo a su lado, Yoshuf no saba qu hacer. Si se renda, su orgullo se desvanecera, y eso no era admisible bajo ningn concepto. Y, tanto si volva al interior del muro, como si se quedaba all, o si lanzaba aquella segunda formacin de soldados en un ataque suicida, desesperado y final, aquella batalla acabara por ser la ltima de su vida.

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El cielo se oscureci, y un ruido de cien truenos hizo retumbar la tierra. Guido se calz el yelmo plateado, se cubri el rostro con una mscara en forma de cara de len, y subi a lomos de su caballo. Mir a sus unidades de caballera, y volvi a mirar a lo que quedaba de las tropas enemigas. Guido -. Con confianza y decisin.

El sonido de truenos segua oyndose, entremezclado con otro sonido, que se oa de forma ms espaciada. Ambos sonidos fueron aumentando hasta que pudieron orse con claridad: un cuerno de guerra, acompaando el rpido galopar de una carga de caballera. Roma Victis! Al frente de sus unidades de caballera romana, Tito Livio Vitracio y Marco Aristio Furio marchaban al galope tendido. Furio hizo sonar una vez ms el cuerno de guerra, y desenvain su espada. Livio le hizo un gesto con la mano hacia la izquierda, y asinti con la cabeza.

Yoshuf no movi ni un solo msculo de su cuerpo. Se limit a esperar, mientras oa cmo la caballera se acercaba detrs de l y a Guido marchar el prime-

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Iaki Santamara ro, seguido de una marea de tropas, hacia el bosque que les separaba.

Los dos generales romanos divisaban ya el muro. Con sus armas listas para el ataque, se fueron cada uno hacia un lado, seguidos de la mitad de los guerreros que les acompaaban. Las dos columnas de jinetes rodearon el lateral del muro, y, junto con Guido, quien ya haba salido del bosque, y sus tropas, cayeron como una enorme ola sobre sus enemigos; quienes, estando rodeados por completo, ofrecieron una precaria resistencia.

Para cuando el caballo de Yeshka apareci sobre la cima de la colina, portando el estandarte de Britania, todo estaba cubierto por una densa nube de polvo. Una vez que se hubo dispersado, vio toda la tierra que se extenda ante ella, desde la colina hasta el destrozado muro, cubierta de cadveres y de sangre. Sus hermosos ojos pardos distinguieron slo a cuatro figuras que permanecan en pie. Baj de su caballo, se quit el yelmo de su cabeza, carg el estandarte sobre su montura, y comenz a caminar hacia aquellos cuatro nicos supervivientes de tan magna masacre. Una vez que hubo cruzado el bosque, envuelto por las llamas, alcanz a divisar enfrente de ella a tres hombres que empujaban a un cuarto, tirndolo al su-

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La Conjura Romana elo, y lo ataban de pies y manos. Uno de ellos le puso el pie sobre el pecho, mientras se giraban y miraban a la rubia guerrera pecosa. Yeshka -. Soy una emisaria de la Emperatriz Albia de Britania. Quines sois vos, y cul es el nombre de aqul que yace sobre el suelo? Los tres hombres que permanecan en pie se quitaron sus cascos: Guido, Marco Aristio Furio y Tito Livio Vitracio estaban cubiertos, de la cabeza a los pies, por barro y sangre resecos. Guido -. Saludos para vos, emisaria de la Emperatriz britana. Mi nombre es Guido, y stos dos que me acompaan son dos valerosos generales romanos. En cuanto al hombre que yace entre el suelo y mi pie, no creo que queris saber nada sobre l. Yeshka -. Y, puedo saber a qu es debido eso, general? Marco Aristio Furio -. Ha cometido traicin a su Seor, usurpndole el trono por medio de artes engaosas y traicioneras. Yeshka -. As es cmo tratis a un prisionero de guerra? Tito Livio Vitracio -. Roma no paga a traidores, mi Seora. Adems, cualquier cosa que le hagamos nosotros tres no ser peor de lo que le haga a quien ha

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Iaki Santamara de ser entregado. Yeshka -. Quin esa persona a la que os refers? Guido le quit el pie de encima, le cogi con las dos manos del cuello, y, tras levantar a Yoshuf del suelo, le lanz con fuerza contra el muro. La frente del traidor armenio golpe contra la piedra con gran fuerza, salpicndola de sangre, y mandndole de nuevo al suelo, inconsciente. Guido -. La legtima heredera de este trono. Al terminar el germano esta frase, se oy un sonido de trompetas. Los tres generales hincaron una rodilla en el suelo, mientras que la hermosa rubia hermaneca de pie, y vio aparecer a dos hombres portando dos grandes trompetas sobre sus hombros, precediendo la llegada de un carruaje tirado por tres caballos. El carruaje se detuvo enfrente de los tres generales y la chica, y su puerta lateral se abri. De su interior baj un hombre, con pelo corto, barba en su rostro, y una atltica complexin corporal. Aquel hombre responda al nombre de Jesenio Eliano, y era el Soberano del antiguo reino, ahora provincia, de Bitinia. El Soberano bitinio extendi su mano, y, cogiendo la de la mujer que se hallaba aun en el interior del ca-

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La Conjura Romana rruaje, le ayud a bajar. Una vez hubo bajado de su transporte, el germano y los dos romanos se incorporaron, y dirigieron su atencin hacia aquella bella mujer de estatura media, ojos de color marrn oscuro, y larga y lisa melena morena; cuyo nombre era Adkadia, y su rango era el del princesa de Armenia; adems de ser prima de Guido, y la prometida del Rey de Bitinia. Adkadia -. Saludos, valerosos guerreros. Y a vos en especial, mi buen primo. Tengo entendido que tenis algo para m, me equivoco? Guido -. En absoluto, prima. Adkadia -. En tal caso, dnde est? Los tres le sealaron hacia donde estaba Yoshuf inconsciente. Los ojos de la princesa miraron la salpicadura del muro, y su frente manchada de sangre. Luego, miraron a su primo. Adkadia -. Saldando viejas cuentas, primo? El general germano no respondi; se limit a arrastrar el cuerpo inconsciente por el barro, y entregrselo a la princesa armenia. Guido -. Es todo vuestro. Vengad a vuestro hermano de mi parte. Adkadia -. Para eso, tendra que quedarle ms de una

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Iaki Santamara vida. Y, ahora mismo, no tiene ni media. Jesenio agarr a Yoshuf y lo at al carruaje. Adkadia se gir, y subi al carruaje. Cuando el Rey de Bitinia hubo subido, la puerta se cerr. El rostro de la princesa asom por la ventanilla una ltima vez. Adkadia -. Os debo mi agradecimiento a los tres. Podis considerarme en deuda con vosotros. Los caballos reanudaron la marcha, y Yeshka vio cmo se iban alejando de all. Yeshka -. Adnde lo lleva? Marco Aristio Furio -. No es asunto nuestro. Ahora hemos de regresar al campamento de Germnico. Tito Livio Vitracio -. No sin antes saber qu hacis vos aqu, puesto que grande es la distancia que hay entre este punto y vuestra isla. Yeshka -. La misma Emperatriz me ha mandado venir. Guido -. Espero que no os mandase como refuerzo para la batalla, ya que hace mucho que termin. Yeshka -. Mi Seora hablaba de un terrible suceso que haba de tener lugar en esta zona. Marco Aristio Furio -. Lamentamos que hayis he-

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La Conjura Romana cho tan largo viaje en vano, puesto que, aparte de la humillante y total derrota sufrida por Yoshuf y su ejrcito, no hay ningn otro suceso terrible que haya tenido lugar. Tito Livio Vitracio -. Lamento interrumpir esta charla, pero nosotros dos debemos regresar a Partia, al lado de Germnico. Mi Seora britana, un placer haberos conocido. Mi seor germano, un honor haber luchado a vuestro lado. Guido -. El honor ha sido mo. Contad los dos con m agradecimiento y amistad por siempre. Marco Aristio Furio -. As lo haremos, seor. Seora. Los dos generales romanos se despidieron, montaron sobre sus caballos, y se alejaron rumbo hacia Partia al galope. Ante el derruido y ensangrentado muro quedaron Guido y Yeshka. La hermosa guerrera rubia mir a su alrededor, y, decepcionada, se encogi de hombros. Yeshka -. Valiente manera de perder el tiempo. Guido -. Tengo la sensacin de que nos habra venido bien teneros con nosotros en el transcurso de la batalla. Yeshka -. No creo que os hubiera hecho demasiada falta, a tenor de los muertos que yacen sin vida de

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Iaki Santamara aqu a la colina. Guido -. Por desgracia, nunca lo sabremos. Yeshka sonri de forma amplia, enseando los dientes. Guido -. Por cierto, no me habis dicho vuestro nombre. Yeshka -. Me llamo Yeshka. Guido -. Mi nombre es Guido. Encantado de conoceros, Yeshka. Yeshka -. Lo mismo os digo, general Guido. Bien, lamento ser tan brusca, pero me temo que debo regresar a mi isla. Guido -. Y yo debo regresar a mi tierra. Debo reorganizar mis tropas. stos son tiempos difciles y convulsos, y es mejor estar preparado ante lo que pueda surgir. Tened buen viaje de regreso. Yeshka -. Lo mismo os deseo. Id con bien. Los dos guerreros rubios se despidieron, subieron a sus caballos, y partieron cada uno en una direccin opuesta; sin saber que estaban siendo observados por una siniestra silueta, ataviada con una tnica de color naranja, decorada con unos extraos smbolos en color verde, que le mantena oculta la cara. Un velo

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La Conjura Romana de niebla la envolvi cuando los dos jinetes se perdieron de vista, y desapareci de sobre la cima de la colina.

Tiberio y Curio se haban despertado ya, y, mientras se dirigan hacia la Sala del Trono, hablaban y comentaban sobre la oferta que la Emperatriz Albia haba dicho que iba a brindarles. Antonio Curio Cuarto -. La verdad, Csar, sigo sin comprender por qu hemos de escucharla. Por muy Emperatriz que sea, esta isla no es sino una de las muchas provincias que conforman nuestro glorioso Imperio. Si hemos de andar negociando con cada una de ellas, no nos ser suficiente con la eternidad. Tiberio Julio Csar -. El tiempo de expandir las fronteras ya pas. Al menos, durante un tiempo. Ahora debemos fortalecer los lmites del Imperio; y, para ello, hay que hacer uso de la diplomacia. Adems, por atender la oferta de la Emperatriz no perdemos nada. Antonio Curio Cuarto -. Salvo el tiempo. Se encontraban ahora justo enfrente de la puerta de la Sala del Trono, a unos pocos metros, cuando el tridente dorado y jalonado de gemas preciosas del Rey atlante les cort el paso. Thule -. Buenos das, seores. Habis dormido bi-

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Iaki Santamara en? Antonio Curio Cuarto -. Importa eso? Thule -. Lo pregunto por saber si estis despiertos de forma suficiente como para saber valorar la oferta de la Emperatriz en su justa medida. De lo contrario, podra ser que ninguno de los dos regresase a su amada tierra romana. Tiberio Julio Csar -. Estamos bien despiertos, y escucharemos la oferta de la Emperatriz con la atencin merecida. Thule hizo a un lado su tridente, y la puerta se abri a sus espaldas. Thule -. En tal caso, acompaadme. Los tres hombres entraron en la estancia. La puerta se cerr detrs de ellos.

Jesenio Eliano termin de hablar con el soldado, y se gir: sentada sobre su trono, ataviada con un vestido de color azul marino, Adkadia tena en su bello rostro una completa seriedad, y sus ojos marrones miraban con fijeza a su prometido. La corona que portaba en su cabeza pareca un llameante fuego. Jesenio Eliano -. Lo tienen preparado. Estis segura?

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La Conjura Romana

La princesa armenia se levant del trono, majestuosa. Adkadia -. Por completo. El Rey de Bitinia mir al soldado, y asinti con la cabeza. El hombre se cuadr, y march a paso ligero. Jesenio Eliano -. Podramos llevarle ante un tribunal, para que recibiera justicia. Adkadia -. No. Lo condenaran a muerte, y lo mataran enseguida. Demasiado rpido; demasiado fcil. Eso no sera justicia. Jesenio Eliano -. Qu queris, entonces? Hubo unos angustiosos segundos en silencio, pasados los cuales la hermosa chica morena respondi con voz grave. Adkadia -. Quiero venganza.

El rtmico tintineo metlico que sonaba a su alrededor despert a Yoshuf, quien estaba rodeado, todo a su derredor, por oscuridad. Se senta mareado, y un fuerte dolor de cabeza le recordaba el impacto contra el muro, al haber sido empujado por Guido.

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Iaki Santamara Superado su aturdimiento inicial, intent moverse, pero diez tirones instantneos le detuvieron. Oy el tintineo de nuevo en la oscuridad, y sinti un sabor metlico en la boca cuando trag saliva. Sumido en la penumbra, intent moverse de nuevo, pero de nuevo tuvo que desistir. Senta un fuerte dolor en la parte posterior de sus dos pies, en los dos gemelos de las piernas, a cada lado de la cintura, en los dos codos, y en sus dos hombros. Poco a poco, fue entendiendo que estaba atado por cadenas, y que las argollas de stas estaban clavadas en l, en esos diez puntos, aparte de una ms que deba tener en la zona de la boca. Cada paso que intentaba dar mova las argollas, y desgarraba la carne. Las sospechas de que su final iba a ser largo se vieron confirmadas cuando oy cmo la puerta de su celda se abra, e, iluminada por la luz de la antorcha que sostena su mano, apareci, frente a l, con su hermoso rostro serio en modo extremo, Adkadia. La princesa armenia dej la antorcha en un asidero de la pared, y clav sus hermosos ojos marrones en el prisionero. Adkadia -. As que ste es el poderoso Yoshuf. El valiente que traiciona a los que han depositado su confianza en l, para usurpar lo que no le corresponde. Debera mataros por traidor. Y lo har. Pero no ser algo rpido e indoloro. Os har sufrir de forma tal, que los mismos demonios me pedirn, aterroriza-

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La Conjura Romana dos, que os mate. Pero no les har caso. Sangrareis vuestra sangre hasta que clamis por vuestra muerte. Recordad mi rostro bien, Yoshuf. Yo soy la ltima persona a la que vuestros ojos vern. Yo soy Adkadia, hermana de Zenn, hijo del Rey del Ponto. La princesa cogi la antorcha, y abandon la celda. Con las palabras de la hermosa dama morena resonando todava en la oscuridad, Yoshuf sinti de pronto unas manos que le cogan, y que tiraban de l con fuerza. Pero con mayor intensidad sinti las once argollas desgarrndole la piel, y llenndole la garganta de sangre, que tuvo que escupir para no acabar ahogndose en ella. Cegado por el dolor de sus recientes heridas, el cautivo fue atado de pies y manos, y puesto ante un madero vertical. Un empujn hizo que se inclinara hacia adelante, y sus manos quedaron sobre el madero. A sus espaldas se colocaron dos hombres con un ltigo de siete colas en sus manos. Uno de estos instrumentos tena atadas al final de sus siete tiras de cuero unas bolitas de hierro, mientras que el segundo tena atados trozos afilados de huesos. Dispuesta a ver cmo sus deseos de venganza se llevaban a la prctica, Adkadia acompa a los dos hombres, y stos, a una seal de la princesa, comenzaron el castigo. Las bolas de hierro golpearon con toda su fuerza contra la espalda de Yoshuf, y, de inmediato, los huesos afilados practicaban profundas incisiones.

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Sobre el madero, el enclenque cuerpo de Yoshuf se retorca con cada sangrante msculo cada vez que oa los chasquidos de los ltigos. Al principio, distingua los golpes de las bolas de hierro de los de los huesos. Pero pronto eso fue algo que dej de impartarle. Los ltigos chasqueaban en la oscuridad, su espalda era golpeada y cortada, y vea cmo su sangre salpicaba de manera copiosa sobre el madero. Incluso la poda sentir bajo sus pies, ya que su espesa calidez contrastaba con la fra piedra del suelo. Cuando cada fustigador hubo contado cincuenta latigazos, Adkadia les mand parar. La orden se obedeci, y el castigo se detuvo. Con su espalda cubierta de cortes y de sangre, Yoshuf se dej caer sobre el ensangrentado trozo de madera que tena delante. Todo su cuerpo temblaba de dolor. Pero pudo or unos pasos que se le acercaban, y una voz de mujer que le hablaba al odo, con voz firme, aunque en susurros. Adkadia -. Creis que esto os ha dolido? Pues es slo el principio. No tenis ni idea de lo que os espera todava. A una orden de la hermosa morena, los dos hombres se llevaron el cuerpo ensangrentado de all.

Transcurrieron varias horas hasta que Yoshuf recuper la consciencia. En sus odos todava resonaban

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La Conjura Romana con gran estruendo los chasquidos de los ltigos, y su cuerpo se estremeca al recordar los golpes de las bolas de hierro y los trozos de hueso en su espalda. Pero ahora una sensacin de fro le envolva todo el cuerpo. Del desagradable tacto del suelo sobre el que se arrastraban sus pies, pas a un fro ms confortable y aliviador cuando su castigada espalda se tumb sobre el suelo. En ese momento, pareca que todas sus heridas cicatrizasen y sanasen, e incluso lleg a plantearse, al menos durante un efmero instante, levantarse, y vengar la derrota sufrida a manos de Guido. El tacto spero y rudo de una soga alrededor de su cuello esfum aquella idea de su mente. Sinti la soga enroscada sobre su garganta, pero sin llegar a apretarle demasiado. La preocupacin se instal en su rostro cuando, a sus pies, oy un ruido metlico. Con un terrible Esquerzo, logr incorporarse un poco, lo suficiente como para distinguir unas puntas metlicas que salan del suelo. Por fin lograba ver el final de su tormento cerca. Aquellas puntas de metal le atravesaran todo el cuerpo, y todo habra terminado ya. Con una tensa calma se limit a ir oyendo cmo las puntas iban saliendo por el suelo, e iban acercndose cada vez ms. Las sinti clavndose en los talones, e ir cubrindole toda la parte posterior de las piernas. Luego, le atravesaron toda la espalda, hasta la altura

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Iaki Santamara de los hombros, clavndose en las manos, codos y brazos. Cuando estaban a punto de alcanzar el cuello, se detuvieron. Con su cuerpo agujereado, esper el momento de que alguna punta le atravesara alguna vrtebra de la columna, y acabara con todo aquello. Pero aquellas puntas median a penas un centmetro, lo que les permita atravesar la carne, pero, salvo contadas excepciones, dejar el hueso intacto. Aquello todava no haba terminado, y Yoshuf pareci darse cuenta de ello. Tuvo la plena confirmacin de esta sospecha cuando sinti que unas manos tiraban de la soga. Sinti cmo su cuerpo se iba deslizando, de forma muy lenta, por todas y cada una de las puntas, y cmo su carne era atravesada y desgarrada por ellas. Durante unos segundos, obtuvo un pequeo descanso. En concreto, los segundos que tardaron en ponerle boca abajo, y volver a repetir la operacin. Su parte anterior de llen de rojos surcos de piel y carne desgarradas, y todo el suelo se cubri de un enorme charco de sangre cuando, tras darle el segundo paseo, le levantaron y le sacaron de all.

Jesenio Eliano se reuni con su prometida cuando la hermosa morena observaba cmo, en cumplimiento de sus indicaciones, los hombres encargados de apli-

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La Conjura Romana carle las torturas al prisionero armenio, estaban quemndole las heridas para evitar que se infectasen, y que se desangrase. Jesenio Eliano -. Sigue respirando? Adkadia-. Por poco tiempo. En cuanto se le cautericen las heridas, le llevarn al potro. El rostro de Eliano palideci. Jesenio Eliano -. Al potro? No es un castigo excesivo? Adkadia -. No hay nada que pueda superar el dolor de quien pierde a alguien de la familia. Todo lo que le pueda hacer sufrir a l, no ser nada en comparacin de todo lo que sufro yo por su accin traicionera. Uno de los torturadores se acerc a la princesa, y le inform de que las heridas ya se haban cauterizado con el fuego. La joven mir con gran fijeza a su amado, quien, ante el brillo que desprendan sus hermosos ojos marrones, suspir, y asinti con la cabeza. Jesenio Eliano -. Cobrad vuestra venganza. Descanse vuestra alma. Obtened vuestra justicia. Adkadia se gir con gran rapidez, y sus ojos marrones miraron ahora al hombre con la antorcha en la

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Iaki Santamara mano que tena enfrente. Adkadia -. Al potro con l. Asintiendo con la cabeza, los dos torturadores agarraron de los brazos a un Yoshuf inconsciente, y lo llevaron arrastrando hasta la habitacin contigua. Antes de salir, Adkadia mir a su futuro esposo, y, con los ojos llorosos, le puso la mano en el hombro. Adkadia -. Gracias. La princesa armenia dio media vuelta, y se fue.

El potro bitinio era un conocido instrumento de tortura propio de la regin. Consista en una tabla de madera doble, puesta sobre un eje. Cada una de las dos partes de las que constaba giraba hacia un lado. El prisionero era clavado de pies y manos a la tabla, y sta comenzaba a hacer girar sus dos partes. Cuando ambas partes lograban juntarse, las cuatro extremidades quedaban destrozadas.

Yoshuf abri los ojos: a su alrededor slo vio agua, y sinti que se ahogaba, cuando una mano le agarr del pelo y tir de l, sacndole la cabeza del barril de agua en el que haba estado. Estaba cansado, y le dola cada centmetro de su cuerpo. No tena fuerzas casi ni de tenerse en pie. Su nico sentimiento era un

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La Conjura Romana profundo deseo de que la Muerte viniera a por l, y lograra as dejar de sufrir. En su lugar, sinti dos brazos que le cogieron, y le llevaron, arrastrando los pies, por la estancia. Sus ojos se nublaron cuando vieron el potro acercndose. Su fin estaba al llegar, pero saba que no iba a ser algo rpido. Todos sus sentidos se embotaron. Saba de sobra lo que tendra que soportar. Y, al horror de esa comprensin, le sucedi un deseo final de que todo acabara pronto. En un estado casi catatnico, no sinti nada cuando lo tumbaron sobre la tabla de madera, ni el fro de la punta de los enormes clavos que le pusieron en las muecas y en los pies. El golpe seco y metlico de un enorme martillo al golpear las cabezas de los clavos son como un suave zumbido lejano. Y, cuando los cuatro clavos atravesaron piel, msculos y huesos para clavarse en la madera, ni una sola gota de dolor recorri su cuerpo. No senta fro, no senta dolor. Tan slo ya no senta nada.

Adkadia se humedeci los labios: casi poda saborear el momento. Todo un torrente de sensaciones envolvi, como si de un clido velo se tratase, su cuerpo cuando aquellos dos hombres agarraron con fuerza cada uno una parte de la tabla, y comenzaron a

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Iaki Santamara hacerla girar, cada uno a un lado. La tensin y la torsin que tuvieron que soportar los msculos y los huesos de brazos y piernas durante aquellos interminables minutos fueron insoportables. Las cuatro articulaciones aguantaron aquel nivel extremo de torsin cuanto pudieron. Hasta que, con un crujido escalofriante, comenzaron a ceder. Pasaron unos instantes que parecieron no acabar nunca, hasta que, tras mltiples crujidos seos, cedieron por completo, y las dos mitades de la tabla se juntaron. Inconsciente desde que lo hubieran tumbado sobre la tabla, Yoshuf sinti una horrible sensacin, como si estuviera cayendo por un acantilado sin fondo. Era consciente, de forma tan plena como inevitable, de que su final estaba prximo. Y, conocedor del embotamiento de sus sentidos, y de que, gracias a ello no senta nada en absoluto, excepto una clida y agradable sensacin de fro, que le envolvi todo el cuerpo, sonri, y abri uno momento sus ojos, para cerrarlos luego para siempre. A la princesa, aquel ltimo gesto le pareci un insulto sublime en su impertinencia. Su rostro enrojeci de furia, y, con un enftico gesto, orden a los verdugos la aplicacin de un ltimo castigo, merced a un dispositivo del potro de tortura bitinio, que lo converta en caracterstico dentro de su campo: una vez que las dos partes de la tabla se juntaban, un collar de hierro poda quedar fijado al cuello, y, debido a los giros dados de forma previa, comenzaba a re-

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La Conjura Romana torcer el cuello. Aplicando enseguida la orden de la preciosa morena, el collar de hierro fue fijado al cuello; comenzando a retorcerlo con tanta fuerza, que, cuando todas las cervicales hubieron crujido, la cabeza se desprendi del cuerpo, y cay sobre el suelo. La joven dama se calm, y su bello rostro recuper su color original. Jesenio se acerc a ella, y le dio un fuerte abrazo. Jesenio Eliano -. Ya ha terminado, Adkadia. La Soberana asinti con la cabeza. Adkadia -. An queda el funeral por mi hermano. Jesenio Eliano -. Nos encargaremos de ello luego. Qu hacemos con l? La morena princesa mir con odio contenido el cuerpo descabezado que estaban desclavando de la tabla. Adkadia -. Que echen su cuerpo a los perros. No merece otra cosa. El Rey de la provincia de Bitania asinti, y, tras agradecer a los torturadores los servicios prestados, les encarg el cumplimiento de la orden de su amada; tras lo cual, ambos se retiraron.

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Mientras el cuerpo y la cabeza de Yoshuf eran devorados por una jaura de sarnosos perros, dejando los animales poco ms que el crneo y los pies y las palmas de las manos, en Britania, el Csar Tiberio y Antonio Curio Cuarto, acompaados por Thule, el Rey de la Atlntida, se encontraban en la Sala del Trono de la Emperatriz Albia. Albia -. Buenos das, caballeros. Confo en que hayis pasado buena noche. Tiberio Julio Csar -. Nos hayamos bien descansados y despiertos para or vuestra oferta, y meditarla en su debida medida. Albia -. Me alegra saberlo. En ese caso, no demoremos ms su presentacin. La Soberana britana se levant del trono, y se hizo a un lado, sealando con sus manos el enorme espejo que haba en el respaldo del torno. Los dos hombres romanos se miraban de reojo, expectantes. Albia -. Emperador Tiberio, os importara mirar ms de cerca este espejo? Incitado por la curiosidad, y empujado por cierto aire de escepticismo, el Csar no dud en acercarse al trono, hasta que su cara qued reflejada en el espejo. Tiberio Julio Csar -. Muy bien. Algo ms, mi Se-

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La Conjura Romana ora de Britania? Albia -. Mirad el espejo con gran atencin, y tened paciencia. El Emperador romano clav sus ojos en su reflejo, y aguard unos instantes. De forma sbita, el cristal comenz a temblar. Varias sacudidas lo agitaron, antes de que una brillante luz lo cubriera. Antonio Curio Cuarto -. Qu suerte de brujera es sta? La luz haba desaparecido ya, y ahora se vea un cielo anaranjado, con el Sol escondindose tras unos altos montes. Sus ltimos rayos iluminaban el Palacio del Csar, y se filtraban a travs de las ventanas del Senado. El astro Rey qued oculto por completo, y el anaranjado cielo se convirti en un oscuro ro, cuyas aguas zarandeaban de un lado a otro un cuerpo sin vida. El cadver era el de un hombre muy envejecido, y flotaba boca abajo en las oscuras aguas del Tber: hasta que el cuerpo inerte se dio la vuelta, y dej ver el rostro de un envejecido y decrpito Tiberio. Ante la contemplacin de esta visin, el Csar retrocedi unos pasos, asustado. El espejo volvi a su estado original, y Albia se sent de nuevo en su trono. Tiberio Julio Csar -. Por todos los dioses! Era yo.

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Iaki Santamara Pero ms viejo. Cmo puede ser? Qu es este prodigio que acabo de contemplar? Albia -. Lo que acabis de ver, mi Seor romano, es vuestro destino; lo que el futuro os tiene deparado. Antonio Curio Cuarto -. Es eso posible? Puede verse en el espejo del trono el futuro? Albia -. Es mucho ms que posible. Y sta es la oferta que os hago, a condicin de reducir los movimientos de vuestras legiones en los lmites de las tierras de la Atlntida: muerte es lo que os depara el futuro; mas yo os doy la posibilidad de poder evitarla. Thule -. Os brindamos el poder de la inmortalidad. Podris igualar a los mismsimos dioses, y vuestros siervos os darn su adoracin, y os colmarn de favores y atenciones. Tiberio Julio Csar -. Incluye esta oferta la no entrada de tropas britanas en el Continente? Albia -. El Rey Thule y yo os damos nuestra palabra de que ninguno de nuestros ejrcitos pisar el Continente. Tiberio Julio Csar -. Siendo as, no veo por qu no aceptar vuestra oferta. Es ms: mi nombre sea cubierto por eterna vergenza si demoro este asunto un instante ms.

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La Conjura Romana Thule -. Es sta vuestra ltima palabra al respecto? Tiberio Julio Csar -. Lo es. El Rey atlante empu su tridente con las dos manos, y lo blandi en el aire. Un fuerte viento comenz a soplar, abriendo con una gran violencia todas las ventanas de la Sala del Trono. Tanto era el mpetu con el que golpeaba contra la gigantesca torre, que el cuerpo del Emperador romano comenz a levitar. En el exterior, unas densas nubes grises cubrieron todo el cielo, y una torrencial lluvia de relmpagos comenz a caer sobre la tierra. Uno de estos relmpagos entr por una de las ventanas, y alcanz de pleno el cuerpo flotante de Tiberio; quedando ste cubierto por una intensa luz brillante. En rpida sucesin, fueron colndose relmpagos por todas y cada una de las ventanas abiertas, yendo todos a caer, como el primero, sobre el Csar romano. Cuando la luz que envolva el cuerpo alzado en el aire se hizo tan intensa que incluso haca dao a los ojos, Thule clav su tridente en el suelo con gran fuerza. Al instante, el viento ces, las ventanas se cerraron, y la luz desapareci. El Soberano romano cay al suelo. Aturdido y desorientado, necesit la ayuda de Curio para incorporarse. Sentada en su trono, Albia miraba a los dos hombres.

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Albia -. Cmo os sents, Tiberio? El Csar levant la cabeza: en sus ojos brillaba una radiante luz. Tiberio Julio Csar -. Me siento.vivo!

Yeshka dio un rpido tirn a un cabo de las velas, y dio un giro frentico al timn. Su embarcacin se hallaba frente a las costas de Britania, pero una inmensa tormenta, surgida de la nada, la zarandeaba de un lado a otro. Las aguas golpeaban con violencia contra el casco de la nave, y la hacan elevarse varios metros en el aire. La preciosa guerrera rubia luchaba con todas sus fuerzas para mantener el control del barco, pero saba que no aguantara mucho ms. La madera de los mstiles comenzaba a crujir, y los aparejos y los cabos de las velas estaban tensados al mximo. De pronto, sus hermosos ojos pardos se abrieron al mximo, y sus pupilas se contrajeron hasta el extremo. Enfrente del mascarn de proa, vio cmo una enorme ola, que se alzaba varios metros sobre la punta de los mstiles, vena directa hacia ella. Sus dos manos agarraron con fuerza el timn, y apret con fuerza los dientes, mientras la nave se encaraba hacia la gigantesca ola; que ya estaba casi encima.

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En Armenia, entre tanto, una gran multitud se hallaba congregada alrededor de la pira de madera que, bajo un cielo de un color rojo intenso, sostena el cadver del Rey Zenn; vestido con todas sus vestiduras regias, y con su corona sobre su cabeza, y una espada sobre sus manos, cruzadas a la altura del pecho. En la primera lnea de asistentes, se hallaban la princesa Adkadia, hermana del traicionado Rey, junto con su prometido, el Rey de Bitinia, Jesenio Eliano; el general germano Guido, y los romanos generales Julio Csar Germnico, Marco Aristio Furio y Tito Livio Vitracio. La hermosa joven morena se adelant, y, ante los contristados y entristecidos ojos de todos los presentes, alz la antorcha que portaba en su mano. Adkadia -. El trono de un Rey traicionado por un usurpador. Una mujer que, en la lluvia, jura el nombre de su padre, y llora la marcha de un hermano. Nos veremos en la otra vida, amado hermano mo. Cuando hubo terminado de hablar, baj la antorcha, y el fuego de su extremo superior prendi la madera de la pira; envolviendo y quemando con rapidez el cuerpo sin vida del fallecido Rey. Una densa nube de humo negro se elev en el cielo. Mientras Adkadia lloraba desconsolada la marcha definitiva de su hermano, y Eliano la abrazaba con fuerza, los cuatro generales, el germano y los tres ro-

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Iaki Santamara manos, mantenan su cabeza bajada, y guardaban un respetuoso silencio.

Nos hallamos ahora en el ao 19 d.C.

Roma, la gloriosa ciudad eterna, vivi, en los primeros das de este ao, el regreso del Emperador Tiberio, quien volva tras las negociaciones con la Emperatriz britana y el Rey atlante. Transportado en un carruaje, y ovacionado sin mucho entusiasmo por la gente, se dirigi, junto con Antonio Curio Cuarto, al Senado; donde dio rendido informe de la alianza entre los tres Soberanos; eso s, omitiendo de forma conveniente los detalles relativos a su adquirida mortalidad. Tras pasar varias horas reunido con los Senadores, y tras despedir a Curio, se dirigi con celeridad hacia su palacio; a cuyas puertas esperaban ya Julia y Tito Justo. Julia -. Se os ve nervioso, Justo. Tanto os apena partir de mi lado? Tito Justo -. Mis nervios los provocan mis ganas de dejar un sitio que no es el mo, para regresar a aqul al que pertenezco. Julia -. No era eso lo que os haba preguntado.

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La Conjura Romana Tito Justo -. Ya lo s. Pero no os dar la satisfaccin de responder a esa pregunta. Una sonrisa se dibuj en el rostro de la mujer. Julia -. No hace falta. Me es ms elocuente vuestro silencio. El Csar se reuni a las puertas del palacio con las dos personas que le esperaban all, y salud con un fuerte apretn de manos al capitn pretoriano. Tiberio Julio Csar -. Salud y buenos deseos, mi capitn Justo. Qu tal os ha ido en esta gloriosa ciudad en mi ausencia? Tito Justo -. Han sido unos meses, en general, tranquilos. Un par de altercados, y alguna que otra cosilla sin importancia. Pero me las he sabido arreglar. En esencia, todo est como lo dejasteis. Tiberio Julio Csar -. Me alegra saberlo. Os agradezco vuestra labor en mi ausencia. Si deseis alguna cosa en pago por vuestros servicios, no dudis en pedrnosla. Tito Justo -. Os agradezco vuestras atenciones, pero lo nico que deseo es regresar de nuevo al cuerpo pretoriano. Cada hombre tiene su lugar en el Mundo, y el mo es junto a mis guardias. Tiberio Julio Csar -. As pues, de nuevo gracias. Id,

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Iaki Santamara si as consideris que debis hacerlo. El capitn pretoriano se despidi, y se retir de all. El Emperador y su esposa entraron en el palacio.

A los pies de los montes Urales se alzaba un regio castillo, construido en su totalidad con piedra oscura. Tras la muralla que lo rodeaba en su completo permetro, se alzaban dos espectaculares esculturas heladas de dos feroces osos, uno a cada lado de la entrada. Tras los dos animales, una explanada de hielo conduca hasta el castillo; en cuyo interior, en la sala central, sentada en su trono, y ataviada con ropa regia, se hallaba la muy delgada y plida Soberana Lida Ellania, con un cetro en su mano izquierda. De pronto, la puerta de la estancia se abri, y un hombre, ataviado con una armadura romana, entr. El soldado romano llevaba su yelmo bajo el brazo, por lo que su rojizo cabello destacaba en claro contraste con la piedra negra que rodeaba todo el castillo. Su nombre era Alanio Frugo, desertor de una de las legiones del general Julio Csar Germnico, y con la condena a muerte tras su espalda en cada una de las provincias del Imperio. Frugo salud a la Soberana con una reverencia, y se frot las dos manos con mpetu, para entrar en calor. Alanio Frugo -. Saludos, mi Soberana. Traigo nuevas sobre el combate entre las tropas germanas y ro-

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La Conjura Romana manas, y las comandadas por vuestro hermano, el nuevo Soberano de Armenia, el valeroso y noble general Yoshuf. Lida Ellania -. Bien venidas sean las nuevas que trais. Cierto es que hace ya tiempo que la batalla tuvo lugar, y no s con certeza lo que all sucedi. Largo tiempo llevo tambin sin saber nada de mi hermano. As pues, hablad rpido, ya que es mucho lo que se me ha de ser referido. Alanio Frugo -. Si permits un momento, mejor que os d las nuevas alguien que estuvo en el campo de batalla, ya que, por haber estado presente, l os podr informar mejor que yo. Lida Ellania -. Hacedle pasar. Haciendo gala de la falta de personalidad que le haba caracterizado desde su entrada al servicio bajo Lida y su hermano Yoshuf, Frugo dio una orden, e hizo entrar a un hombre cuyo rostro le cubra una tnica anaranjada, decorada con unos extraos smbolos en color verde, y adornada con un dibujo, que representaba al dios Jano, bordado tambin con hilo verde. Se detuvo unos metros por delante de Alanio, y se present, de forma sencilla, como Demetro. Lida Ellania -. Tengo entendido que vos estuvisteis en el campo de batalla, donde mi hermano se bati contra las tropas germanas y romanas. Es esto cierto?

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Demetro -. Cierto es, como lo es el informe que de la batalla traigo ante vuestra presencia. Lida Ellania -. En tal caso, comenzad a hablar enseguida a este respecto. Demetro -. No hay mucho que contar, la verdad. Las tropas germanas destrozaron un lado del muro, y, con ayuda de la caballera romana, arrasaron al ejrcito de vuestro hermano. As como os lo cuento, as sucedi. La cara de la Soberana presentaba un estupor mximo ante tal cosa dicha de semejante forma. Lida Ellania -. Qu clase de insolencia es sta? Cmo osis dirigiros as a m? Sabis acaso quin soy yo? Demetro -. Lida Ellania, Soberana de una msera extensin de hielo, y hermana de un traidor usurpador, engaoso y falso. No muy diferente de cmo sois vos misma. Alanio desenvain su espada, y se dispuso a atacar a Demetro, pero ste se adelant, y, blandiendo su vara de madera, que sujetaba con su mano, logr esquivar el ataque, y golpear al desertor romano con ella. Al instante, su rojizo cabello se volvi de un color blanquecino. Ante los ojos de la Soberana, su carne

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La Conjura Romana comenz a pudrirse y a descomponerse. Las cuencas de sus ojos se quedaron vacas al derretirse los globos oculares, mientras la piel se le caa tiras. Sus rganos internos se esfumaron, y el lquido en el que se fundieron cay al suelo, a los pies de lo que ya era un esqueleto sanguinolento; que se desplom sobre el suelo de piedra, y se hizo aicos. Ellania se qued clavada en su trono. No mova ni un msculo, y sus ojos desorbitados estaban clavados en el hombre de tnica naranja que estaba de pie, justo enfrente de ella. Lida Ellania -. Quin? Quin? Quin sois vos? Demetro -. Lo que mi nombre encierra es lo que menos puede interesaros en este momento. Lo que debera captar vuestra atencin es el nombre de aqullos que lanzaron su ofensiva contra las tropas de vuestro hermano. Lida Ellania -. Acaso vos podis hacrmelo saber? Demetro -. No slo eso, sino que vengo ante vos para decroslo. Lida Ellania -. Decdmelo. Necesito saberlo. He de conocer a aqullos contra quienes debo dirigir mi venganza. Demetro -. En tal caso, debis saber que vuestro her-

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Iaki Santamara mano, despus de caer derrotado, fue hecho prisionero, y entregado al Rey de Bitinia, de nombre Jesenio Eliano, y a su amada y bella prometida, la princesa armenia Adkadia. Lida Ellania -. Si partieron con l hacia Bitinia, no queda mucho que esperar, pues es seguro que se le habr dado muerte. Nadie sobrevive al potro bitinio. Decidme, pues, quines le entregaron en manos de sus verdugos. Demetro -. El general Guido, al mando de las tropas germanas, y los generales Tito Livio Vitracio y Marco Aristio Furio, al frente de la caballera romana. Lida Ellania -. Los dos ltimos son pretorianos. Al servicio de Germnico, en Partia. Las fronteras romanas se estn fortaleciendo bajo el mandato de Tiberio. No podemos atacar a Roma. Y, si estn bajo las rdenes de Guido, los dioses nos salven de toparnos con las tropas germanas. La venganza quedar incompleta, y mi nombre caer bajo el peso de la vergenza eterna. Demetro -. Pudiera ser, de no ser por un ltimo nombre, que se ha quedado sin ser referido. A los tres valerosos generales les acompaaba una preciosa guerrera de rubios cabellos, ojos pardos y pecoso rostro. Su nombre es Yeshka, y fue enviada a la contienda por orden de la Emperatriz Albia de Britania. Lida Ellania -. Eso es! Marchar con mis tropas ha-

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La Conjura Romana cia Britania, y all cobrar la primera parte de mi venganza. Si Tiberio quiere recuperar la isla, tendr que concederme la cabeza de los tres generales que entregaron a mi hermano. Ensillen mi caballo! Lustren mi armadura! Leven anclas y desplieguen velas las naves! Marchemos hacia Britania! Ellania se levant del trono, y cruz la estancia como una exhalacin; cerrando la puerta al salir. Una vez solo, Demetro se retir la parte superior de la tnica, y dej descubierto una mscara plateada que le cubra el rostro. La mscara tena dos caras, una en su parte anterior, y otra en la posterior. Demetro -. Mi labor aqu est hecha. Solo con cuatro nombres se puede iniciar una guerra. La mscara plateada gir por completo, y el rostro de la parte posterior ocup ahora el primer plano. Demetro -. Ahora, urge que nos dirijamos hacia otra parte. Un nuevo giro, y las dos caras ocuparon su ubicacin original. Demetro -. An queda trabajo por hacer. La tnica volvi a cubrirle la mscara, y abandon la sala.

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Iaki Santamara El agua del mar golpeaba con suavidad la blanca arena de la playa, sobre la que yaca, tumbada boca abajo, Yeshka. Todo su cuerpo se hallaba calado y rodeado de algas. Pasaron uno segundos, hasta que una de sus manos se movi, se apoy sobre la arena, y le ayud a levantarse. Recuperada la verticalidad, la hermosa guerrera rubia mir a su alrededor, aunque lo vio todo borroso. A unos escasos metros distingui unas manchas difusas, que, luego, resultaron ser los restos de su embarcacin. Le dola con fuerza la cabeza, y estaba algo aturdida. Lo ltimo que recordaba era una ola gigante cayendo desde los cielos sobre ella. Y ahora estaba en una playa, de alguna parte desconocida. Una vez que se le hubo pasado el aturdimiento inicial, comprob que an llevaba su espada consigo, y comenz a andar sobre la arena; con el firme propsito de averiguar dnde se hallaba. Cruz toda la playa, una media Luna de tres kilmetros y medio de arena blanca, y subi hasta la loma en la que acababa: desde aquella loma divisaba una maraa de rboles, que se extenda poco ms de medio kilmetro. La vegetacin no era muy frondosa, por lo que no le llev mucho tiempo cruzarla. Con el sonido de las olas al romper comenzando a sonar algo lejano, sali de entre los rboles, y camin unos metros por una explanada, que acababa de forma abrupta en una bajada. La preciosa rubia detuvo sus pasos cuando lleg al comienzo de la bajada:

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La Conjura Romana el camino iba en declive hasta llegar a una empalizada, con una puerta de entrada vigilada por dos vigas, y dos ms en cada uno de los tres lados que la conformaban. Alz los ojos, y vio ondear un estandarte en lo alto: un len alado, un guila enfrente de l, y, entre ambos, una espada. En cuanto lo vio, reconoci el estandarte: estaba ante un campamento germano. La tormenta haba debido de hacer naufragar su embarcacin, y la corriente la haba llevado de las costas de Britania a Germania. Sigui mirando el estandarte unos segundos ms, y le pareci ver cmo el guila extenda sus alas, y comenzaba a volar, mientras el len alado empuaba la espada, y la blanda con fiereza. Atnita, sacudi la cabeza: ninguna de las figuras se haba movido. Sonri de forma leve, sorprendida de lo que le haba parecido ver, apoy su mano sobre la calavera de la parte superior de su espada, y se dirigi hacia el campamento germano.

Marco Aristio Furio termin de cepillar el pelaje de su montura, lo ensill, y sali de las caballerizas. Cruz todo el campamento, donde los dems soldados se entrenaban de forma concienzuda y diligente, y entr en su tienda. Se quit el casco de la cabeza, se sent en una silla, y lo dej a un lado suyo, sobre el suelo.

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Iaki Santamara Resopl, y mir hacia la parte superior de la tienda: su rostro reflejaba cansancio por la continua participacin en batallas, desde que hubo regresado a Antioquia tras el funeral del Rey Zenn. Las lneas enemigas se haban revelado como muy activas y nerviosas, y raro era el da en el que no tena que blandir su espada para defender su vida en el campo de batalla. Por lo que esos breves instantes de paz de los que poda disfrutar de vez en cuando eran considerados como un regalo de parte de los dioses. Cuando se haba relajado por fin, un enorme revuelo en el exterior hizo que abriera los ojos de golpe, se levantara a toda velocidad de la silla, recogiera su yelmo, y saliera de la tienda. En el exterior, los soldados corran presurosos por el campamento. Furio intent, en vano, preguntar a alguno de ellos lo que suceda; hasta que Tito Livio Vitracio se detuvo a su lado. Marco Aristio Furio -. Livio, gracias a los dioses. Qu es toda esta algaraba? Tito Livio Vitracio -. No os habis enterado? Han asesinado al general Germnico. Furio se qued petrificado al recibir la noticia, tardando varios segundos en reaccionar. Marco Aristio Furio -. Cmo? El general Germnico, asesinado? Cmo ha sido? Quin ha sido?

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Tito Livio Vitracio -. Al parecer, ha sido asesinado por alguien que se ha colado en el campamento. Estamos registrando todas las tiendas, por si an se halla entre nosotros. El general se calz el yelmo, y desenvain su espada. Marco Aristio Furio -. Apostar a los vigas en la entrada, para que nadie salga. Luego, me reunir con vos, y le daremos caza. Tito Livio Vitracio -. Hay que darse prisa. Esta noticia va a caer como si se tratara del mismo cielo en la capital. Procurad no tardar mucho. Los dos pretorianos se despidieron, y partieron en direcciones opuestas.

Los dos centinelas de la entrada le cortaron el paso a Yeshka. Caperio Ulpio -. Alto. Detened vuestro paso. La hermossima chica se detuvo a escasos pasos de ellos. Aurelio Calpernio -. Quin sois vos? Qu habis venido a hacer a este campamento?

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Iaki Santamara Yeshka -. Mi nombre es Yeshka, y mi Seora es la Emperatriz Albia de Britania. Vengo a hablar con el general Guido. Caperio Ulpio -. Sobre qu asunto? Yeshka -. No creo que sea algo de vuestra Incombencia. Tengo que hablar con l, y no hablar con nadie ms; y sa es toda la cuestin. Aurelio Calpernio -. En ese caso, os aconsejamos que deis media vuelta, y os vayis por donde habis venido. La mano de la chica rubia se cerr con fuerza alrededor de la empuadura de su espada. Su corazn comenz a latir a mayor velocidad, y su respiracin se aceler. Yeshka -. Lo dir tan slo una vez ms: he de hablar con el general Guido. Llevadme ante l, o anunciadle mi presencia. Pero slo hablar ante l. Los dos centinelas desenvainaron sus espadas. Yeshka se dispona a cargar contra ellos, cuando vio al general germano Guido aparecer entre los dos soldados. stos envainaron sus armas a una orden suya, y el porte de la pecosa guerrera se relaj de nuevo. Guido -. Qu es esta algaraba? Centinelas. Por que tenais vuestras espadas fuera de sus vainas?

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La Conjura Romana Caperio Ulpio -. Mi Seor, esta mujer insiste en que debe hablar con vos, y slo cos vos, de cierto asunto. Las pupilas grises del general germano observaron la estampa de la preciosa chica, recortada contra el cielo anaranjado. Guido -. Conozco a esta mujer. Confo en ella, ya que no me ha demostrado que deba hacer lo contrario. Dejadle libre el paso. Yo mismo la acompaar hasta mi tienda. Los dos centinelas se hicieron a un lado. Yeshka solt su mano de la empuadura de su arma, y, junto con el general Guido, cruz todo el campamento; hasta que llegaron a su tienda, apartada en un rincn de las dems. Guido -. Poneros todo lo cmoda que podis. La vida en los campamentos no es tarea fcil. Yeshka -. Imagino. Aunque tampoco creo que llegarais a envidiar la vida en el palacio. La chica se sent en una silla, y se despoj del antifaz alado que le rodeaba los ojos, y de los guantes. Guido -. Lamento no poder daros mi opinin al respecto. No he tenido oportunidad de probarla. Yeshka -. Un general como vos seria un magnfico gobernante.

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Guido -. Cada uno de nosotros tiene su lugar asignado en este Mundo. La guerra es para los generales; la poltica corresponde a cnsules, senadores y Csares. Yeshka -. Por cierto, no he podido evitar fijarme en que la bandera del campamento ondeaba a media asta. Guido -. Es por la muerte de nuestro caudillo, el gran Arminio. Todas las tropas germanas nos quedamos en los campamentos, hasta que acaben los das de luto; por lo que hay que reforzar la vigilancia. Lo que me lleva a recordar que tenais cierto asunto sobre el que querais departir con mi persona. Yeshka -. Cierto es. La verdad, ahora mismo tenia que estar de regreso en Britania. Guido -. Me preguntaba por vuestra presencia en mi patria, pues, si no recuerdo mal, la primera vez que nos vimos dijisteis que regresabais a vuestra isla. Yeshka -. Mi embarcacin se hallaba frente a las costas britanas, cuando me sorprendi una violenta tormenta surgida de la nada. Intent hacerle frente lo mejor que pude, pero una gigantesca ola cayo desde el cielo, y golpe contra mi nave. Lo siguiente que recuerdo es despertarme en una playa germana. El resto, ya lo sabis.

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La Conjura Romana Guido -. Qu fue de vuestra nave? Yeshka -. Se encuentra esparcida por la playa, en pequeos trozos. Guido -. Y tenais que hablar conmigo para que os ayudara a regresar a vuestra patria. Yeshka -. La verdad, se era el asunto sobre el que deba departir con vos. Guido -. Tan importante era como para que slo me lo pudierais referir a m? Yeshka -. Los asuntos de los generales deben hablarlos slo los generales. El rubio germano sonri de forma contenida. Guido -. Muy bien. Esto es lo que haremos: una vez que acaben los das de luto estipulados por nuestro caudillo fallecido, os ayudar a encontrar una nave, para que podis regresar a Britania. Hasta ese entonces, consideraros mi invitada. Ahora, dormid un poco. Descansad del naufragio. Yeshka se levant de la silla, y le agradeci a su anfitrin su firme determinacin a prestarle su ayuda. Yeshka -. Sabis? Me equivoqu con vos. Guido -. Ah, s? En qu sentido?

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Yeshka -. Un general como vos sera, al igual que vos, una excelente persona. Pero, por eso mismo, sera un psimo gobernante. Guido sonri, esta vez de una forma ms amplia y relajada que la vez anterior. Guido -. Os agradezco vuestra observacin. Ahora, dormid un poco. El general sali de la tienda. Mientras, Yeshka entr en el siguiente apartado de la tienda, y observ la austera cama del germano, casi a ras de suelo. Dej escapar una carcajada, y se encogi de hombros. Yeshka -. Mejor esto que el suelo. Se despoj de toda su armadura, dejndola a un lado sobre el suelo, y, ataviada con la cota de malla de cuero, que le protega cada parte de su escultural cuerpo, se tumb en la cama. Tras los breves segundos que le llev coger la postura apropiada, cerr sus hermosos ojos pardos, y se durmi.

Tito Livio Vitracio corri hacia la entrada del campamento, donde Aristio terminaba de impartir las ltimas rdenes a los centinelas. Marco Aristio Furio -. Qu os sucede, Tito? A qu se deben esas prisas?

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El general tard unos instantes en recobrar el aliento, y trag saliva. Tito Livio Vitracio -. Le han encontrado. En el otro extremo del campamento, escondido en una tienda. Ya lo tenemos. Su compaero puso un gesto serio en su rostro, y desenvain su espada. Marco Aristio Furio -. Vayamos donde l. Los dos pretorianos atravesaron el campamento, y llegaron hasta donde una multitud de soldados zarandeaban y golpeaban a varias bandas, y con gran jolgorio, a un hombre con las manos atadas, y su rostro salpicado de sangre. Cuando los soldados alcanzaron a ver a los dos generales, se cuadraron, y guardaron un sepulcral silencio. Tito Livio Vitracio -. Levantadle. Veamos en rostro del asesino del general Germnico. Dos hombres salieron de la muchedumbre, y, agarrando de los brazos al que estaba en el suelo, lo levantaron; mantenindolo agarrado por sus extremidades superiores. Marco Aristio Furio -. Decid vuestro nombre en voz alta. Que lo oigamos todos.

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Iaki Santamara El hombre escupi sangre, y respir una gran bocanada de aire, tras lo cual se present como Nomio Merinio. Tito Livio Vitracio -. Quin os ha enviado a asesinar a Germnico? Merinio no dijo ni una palabra. Livio le repiti la pregunta dos veces ms, con idntico resultado. Aristio se adelant un par de pasos, y, con un rpido movimiento de su brazo, le clav la hoja de su espada en el hombro lo ms profundo que pudo. Los gritos del prisionero mientras la hoja se retorca dentro de su hombro se oyeron por toda Asa Menor. Marco Aristio Furio -. Estis sordo? Quin os ha enviado? Casi inconsciente por el dolor, y con el rostro cubierto por grandes gotas de sudor, Nomio contest la pregunta. Nomio Merinio -. Ha sido Lida Ellania. Ella me mand. Tito Livio Vitracio -. Ellania. Ptrida traidora! Buscar venganza por la muerte de su hermano. Ptrida estirpe de vboras traidoras! La hoja de la espada se retorci unas cuantas veces ms.

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La Conjura Romana Marco Aristio Furio -. Ese hueso no aguantar mucho ms. As que os conviene responder a nuestras preguntas con celeridad. Habis entendido? La sangrante cabeza sudorosa asinti un par de veces. Marco Aristio Furio -. As me gusta. Ahora nos entendemos. Bien. Con qu propsito os ha mandado Ellania a matar a Germnico? Nomio Merinio -. Lida Ellania y sus tropas han de pasar cerca de esta porcin. La muerte de Germnico era tan slo una forma de despiste, mientras ellos pasaban. Tito Livio Vitracio -. Se sabe en inferioridad de fuerzas; por eso marcharn hacia alguna provincia del Imperio. Intentarn su conquista, y as podrn usarla para negociar con el Csar. Marco Aristio Furio -. Hacia qu provincia han marchado Lida Ellania y sus tropas? La respuesta a esta pregunta fue silencio, que dur hasta que la espada se retorci un par de veces ms en el sangrante hombro. Marco Aristio Furio -. Me vais a hacer repetiros la pregunta? La hoja del arma se qued quieta, y el asesino de

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Iaki Santamara Germnico dej de gritar. Nomio Merinio -. A Britania. Han marchado hacia Britania. Aristio sac la espada del hombro, y, con un hbil movimiento, le cercen la cabeza. Tito se gir hacia l. Tito Livio Vitracio -. Hemos de partir de inmediato hacia Britania. Las tropas de la soberana de los Urales no deben poner su pie sobre ella. Marco Aristio Furio -. Marcharemos sobre Britania nosotros dos, con todos estos soldados? No podemos dejar desguarnecida esta zona. Tiberio nos crucificara. Tito Livio Vitracio -. En lo que tardaramos en llegar a Roma y obtener su permiso, podramos llegar a la isla. Marco Aristio Furio -. Podramos hacerle llegar un heraldo con un informe de la situacin, que viniera con la respuesta. Tito Livio Vitracio -. Perderamos una enorme cantidad de tiempo. Necesitamos a alguien que reciba la noticia, y que se ponga en camino hacia aqu con dos o tres legiones. Marco Aristio Furio -. No hay en Roma nadie que

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La Conjura Romana goce de tal libertad. Tito Livio Vitracio -. Slo hay un hombre en Roma que nos pueda ayudar. Furio estuvo pensativo unos instantes, hasta que, por fin, asinti con la cabeza. Envain su ensangrentada arma, y se puso con presteza a buscar a un heraldo a quien trasmitirle las oportunas indicaciones.

Tierra! El viga situado en la parte superior del mstil haba divisado tierra firme. A bordo de la primera de una flota de veinte naves, Lida Ellania corri hacia la proa, y mir, henchida de orgullo y satisfaccin, a la masa de tierra firme que se alzaba ante sus ojos: despus de tantos das, el viaje estaba apunto de llegar a su fin. Sinti el aire mezclado con agua salada en su rostro, y suspir. Lida Ellania -. Britania.

Mientras, en Roma, Tito Justo supervisaba el entrenamiento de sus soldados en los cuarteles de la Guardia Pretoriana, cuando un hombre entr corriendo, y se acerc a l; dicindole algo al odo. El pretoriano, con su rostro plido, miro serio al otro hombre, y se llev las manos a la cabeza. Con su rostro petrificado, abandon el cuartel ante la mirada atnita de

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Iaki Santamara sus hombres. Ya fuera, se sent en las escaleras, y, con su rostro tapado con las dos manos, rompi a llorar, desconsolado. Tan grande era su amargura de espritu, que Julia alcanz a or sus lamentaciones mientras estaba asomada a la terraza. Al ver el estado tan lastimoso en el que se encontraba, abandon el palacio, y fue a su lado. Julia -. Qu os sucede, capitn Justo? Terminareis por inundar Roma entera con vuestro llanto. Tito Justo -. Un heraldo ha venido a comunicarme la muerte, en Antioquia, del general Julio Csar Germnico. El porte de la esposa del Csar se alter ante la nueva. Julia -. Germnico, muerto? Cmo ha podido suceder? Tito Justo -. No dispongo de toda la informacin. Tan slo s que mi deber es estar presente en su funeral. Como general romano que era, y por todo lo que hizo por su amada patria, se esperara que vos y vuestro esposo tambin estuvierais presentes. Julia -. Mi querido Tito. Entiendo que, como estimado compaero vuestro que fue en la legin, le tengis tanto afecto. Es de recibo recordar las valiosas

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La Conjura Romana campaas que realiz a favor del Imperio, algo por lo que siempre le estaremos agradecidos. No obstante, no es de recibo que el Csar ande viajando por todas las provincias romanas cada vez que muera un general; pese a ser, como en este caso, un general tan sobresaliente. Justo se incorpor. Su rostro reflejaba un rictus serio. Tito Justo -. He dado rdenes de que Lucio Elio Sejano ocupe el puesto de prefecto de la Guardia Pretoriana. Parto de inmediato, y tres mil quinientos hombres me acompaarn. Dudo que volvamos a vernos de nuevo. Pero, en caso de que eso ocurra, hacedme el favor de recordar esta conversacin, y evitadme la vergenza de preguntarme por qu lo nuestro nunca habra podido ser. Julia -. Tito. No Tito Justo -. Adis, Julia. Fue bonito mientras dur, pero no era bonito que durase. El capitn pretoriano dio media vuelta, y regres al interior del cuartel. Julia se qued sola, all, de pie, inmvil, ante las escaleras.

La noticia de la muerte de Julio Csar Germnico no tard mucho en extenderse por las arterias de Roma como reguero de plvora. Mientras unos achacaban

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Iaki Santamara el fallecimiento del general a una grave enfermedad, otros hablaban sin tapujos de envenenamiento; sealando con dedo acusador a Tiberio, mximo beneficiario de este acontecimiento. Al menos en teora, porque la verdad fue que esta noticia termin por hacer desaparecer la poca estima que el pueblo senta por su Soberano. Pese a las reiteradas negativas, la gran mayora de los ciudadanos romanos vean a Tiberio como impulsor de la muerte del general Germnico, con el propsito de que fuese su propio hijo, no su sobrino, quien le sucediera. Adems, la marcha de Tito Justo, acompaado por tres mil quinientos de sus pretorianos, no hizo sino enrarecer ms el ambiente.

El Sol brillaba con fuerza en lo alto de un cielo azul y sin una sola nube. El amanecer de un nuevo da trajo consigo el cambio de turno de guardia en el campamento germano, para que los vigas de la noche pudiesen descansar ahora. En el interior de la tienda, Yeshka abri los ojos: ya era la sptima noche que dorma en ese lugar extranjero, sin haber tenido la ms mnima preocupacin. Mir a su alrededor, y le divirti ver, por sptima maana consecutiva, a Guido, justo a su lado, sentado en el duro y fro suelo, con su espada sujeta con las dos manos. Estuvo mirndole unos segundos, y

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La Conjura Romana tuvo la extraa e inequvoca sensacin de que, con l a su lado, all donde estuviese, nada le pasara. Tras estirar varias veces los brazos, se levant de la cama, y sali de la tienda. En el campamento, los soldados germanos se preparaban para un nuevo da de trabajo y entrenamiento; algo que, para ella, era perfecto para empezar el da de la mejor manera posible. De pronto, algo le hizo cambiar la expresin de su pecoso rostro. Haba sentido una brisa fra en la nuca. Mir hacia arriba, y observ que el cielo se haba cubierto con unas densas nubes grises. En sus odos resonaron tambores de guerra. Su respiracin y su corazn se aceleraron. Baj la mirada, y entr de nuevo en la tienda de Guido, quien ya se haba levantado del suelo. Guido -. Buenos das tengis, Yeshka. La guerrera no correspondi al saludo, sino que comenz a calzarse la armadura a toda velocidad. Guido -. Qu sucede? Yeshka -. Hay que prepararse para la batalla. Nos atacan. Guido -. Los vigas no han dado la alarma. Yeshka -. No aqu. En Britania. El enemigo ha de-

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Iaki Santamara sembarcado ya, y marcha hacia el castillo de la Emperatriz Albia. He de acudir a la batalla. Guido -. En tal caso, har que os preparen una embarcacin enseguida. El rubio general sali de la tienda, mientras Yeshka terminaba de ponerse la armadura. Cuando hubo terminado, sali de la tienda, atraves el campamento, cruz la arboleda y sali a la playa, donde observ a Guido calzndose el yelmo sobre la cabeza, y con su mano derecha sobre la empuadura de su espada. Yeshka -. Qu demonios creis que estis haciendo? Guido -. Hasta que pisis tierra firme en Britania, sois responsabilidad ma. Os acompaar hasta la isla, y regresar a esta playa. Yeshka camin hasta el general germano, y se detuvo a su lado. Enfrente de ambos, una embarcacin esperaba, atracada en tierra, mientras las olas rompan con suavidad contra ella. Yeshka -. No tenis por qu hacerlo. Guido -. Ya, bueno. Yo creo que si. Y no hay nada que me pueda convencer de lo contrario. Yeshka -. En tal caso, contad con mi agradecimiento.

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Los dos pares de manos sujetaron la nave con fuerza, y la empujaron hasta meterla en el agua. Los dos rubios guerreros embarcaron, las velas se desplegaron, y zarparon rumbo hacia Britania.

Transcurrieron varias semanas hasta que Tito Justo y sus pretorianos llegaron al campamento de Antioquia. Nada ms llegar, el capitn desmont de su caballo, y, al advertir una merma considerable en el nmero de los efectivos imperiales, pregunt por los generales Aristio y Vitracio; a lo que le informaron que ambos, junto con unos nueve mil quinientos hombres, haban partido del puerto de Quios rumbo hacia Britania. Estupefacto, pregunt cunto haca de su partida, y le respondieron que partieron junto con el heraldo que le haba sido enviado. Le informaron, tambin, que haran escala en Corinto, y de all partiran a la isla. Justo estuvo pensativo unos instantes, hasta que sonri, y comenz a desplegar a los soldados que le acompaaban.

Las ms de quince naves romanas se hallaban atracadas en la playa. Furio y Tito trataban de organizar sus tropas de la mejor manera posible. Haban llegado haca dos semanas, y estaban ultimando los pre-

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Iaki Santamara parativos para atacar a las huestes de Lida Ellania. Los soldados ya haban descansado del largo viaje, y no haban dejado pasar un solo da sin entrenarse. El ejrcito romano haba desembarcado en la parte oeste de la isla. En concreto, se hallaba en una pequea isla entre las dos grandes masas de tierra que conformaban la provincia britana. Un puente, construido con madera, permita ahora el paso a la isla del este; a Britania, en s misma. Pero, antes, haba que trazar el ataque al detalle. En todo este tiempo, las tropas de la soberana de los Urales no haban dado seales de vida; as que, o an no haban llegado, cosa ms que imposible; o haban desembarcado ya, y marchaban hacia el castillo de Albia y Thule. Siendo esto ltimo lo ms probable, haba que saber por dnde atacaran, y por dnde atacarles. Los dos generales examinaban con cuidado el mapa, cuando el centinela avis de la aproximacin de una nave. Dejando todo lo que estaban haciendo, corrieron hacia la playa, y vieron cmo, en efecto, una embarcacin vena hacia ellos. No pareca muy grande, as que Aristio y Livio desenvainaron sus espadas. Fueran los planes de esa nave los que fueran, los que en ella estaban tendran que pasar por ellos dos. Pasaron los minutos, y el navo se fue acercando, estando ahora a pocos metros de donde acababa el agua, y comenzaba la arena. Aristio y Tito seguan

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La Conjura Romana con sus miradas fijas en la embarcacin. De pronto, en uno de los mstiles se alz una bandera. Los dos guerreros romanos la estuvieron mirando unos instantes, y envainaron sus espadas. Tito Livio Vitracio -. Guardad las armas. Son amigos. En efecto: en la bandera izada, se representaban a un len alado y un guila, con una espada entre ambos. Los dos romanos haban reconocido casi al instante el estandarte; aquella nave perteneca al general germano Guido; quien, en compaa de la muy bella Yeshka, se diriga hacia la costa de la playa. Una vez echada el ancla, ambos desembarcaron, y se dirigieron hacia los dos pretorianos; con quienes se saludaron con un fuerte apretn de manos. Guido -. Los dioses os guarden, amigos mos. Me llegaron noticias de la muerte del general Germnico. Lo sent mucho. Era un gran hombre. Tito Livio Vitracio -. Agradecemos vuestras sentidas palabras. Debo deciros que llegis en el momento idneo. Nos hallamos debatiendo la estrategia a seguir. Deseis acompaarnos? Yeshka -. Debemos ir hacia el castillo de la Emperatriz Albia enseguida. Las tropas enemigas se hallan a dos das de all.

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Iaki Santamara Guido -. Contra quin nos enfrentamos? Marco Aristio Furio -. Contra Lida Ellania, soberana de las estepas. Guido -. Nosotros venimos solos. Con cuntos hombres contis? Marco Aristio Furio -. Con nueve mil quinientos, y cuatro brillantes generales. Guido -. Bastar? Yeshka -. Habr de bastar. Guido -. Cuntos efectivos conforman las tropas enemigas? Tito Livio Vitracio -. Lo ignoramos. Adems, hemos de contar a nuestro favor las defensas de la Emperatriz. Yeshka -. Las tropas de Ellania nos superan en cinco mil quinientos hombres. Aparte de diez torres de asalto. Pero no les servirn de mucho al otro lado del muro. Podis creerme. Guido -. Bien, caballeros. Tenemos un da para planear nuestra ofensiva. Llevadnos ante un mapa de la zona, y la trazaremos. Marco Aristio hizo un gesto con la mano, y los cua-

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La Conjura Romana tro se dirigieron hacia el campamento.

Las tropas esteparias caminaban con paso firme entre la espesura del bosque. Marchaba en cabeza Lida Ellania, ataviada con una armadura azulada, con un oso blanco grabado en su coraza. La soberana empuaba con fuerza su espada de filo de sierra en su mano izquierda, y marcaba el ritmo de la marcha.

La puerta del campamento se abri, y por ella salieron a caballo Aristio, Tito, Guido y Yeshka. Tras ellos, marchaba el soldado que portaba el estandarte con el guila romana, junto con otro que portaba el estandarte germano. A continuacin, iban mil tres arqueros, setecientos picadores, quinientos lanceros, dos mil hombres de infantera, mil quinientos de infantera pesada, y tres mil quinientos de caballera. Del campamento se dirigieron a cruzar el puente que una las dos islas. Al llegar al otro lado, los cuatro generales se juntaron. Marco Aristio Furio -. Bien. Lleg el momento. Sabemos cada uno lo que hemos de hacer? Los tres guerreros asintieron con la cabeza. Guido se sujet el casco con fuerza, y se protegi el rostro con la mscara plateada en forma de cara de len. Por su parte, Yeshka se cubri con una mscara dorada que representaba la cara de una mujer.

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Tito Livio Vitracio -. Hagamos lo que debemos hacer. Que los dioses repartan su suerte. Yeshka -. Esta isla est bajo el influjo de otras fuerzas, general Tito. Aunque nunca est de ms pedir ayuda a los dioses. Guido -. Marchemos ya, y que la fortuna sea con nosotros este da. Con confianza y decisin. Los cuatro caballos partieron en direcciones opuestas.

Ellania detuvo su marcha, y mir atnita al paisaje que se extenda ante ella: al final de una enorme explanada, se alzaba el muro que rodeaba la Torre Oscura de Albia, que se alzaba enfrente de dos gigantescas montaas en forma de len. La sola visin de esta construccin dej impresionados a la soberana y a sus soldados. Pero haba sido un viaje demasiado largo como para dejarse impresionar por nada. Lida dio la orden, y los soldados fueron avanzando, empujando las diez torres de asalto. No tardaron mucho en cubrir la distancia que les separaba del muro. Las torres se apoyaron en la pared, y los soldados comenzaron a subir por ellas.

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La Conjura Romana Lida Ellania observaba los avances de sus soldados henchida de orgullo y satisfaccin. Su llegada haba cogido tan por sorpresa a la Emperatriz, que no le haba dado tiempo a organizar sus defensas. La victoria se presentaba ante ella de forma rpida y segura. Pero toda la expresin de su rostro cambi cuando vio a varias decenas de soldados caer al vaco atravesados por varias flechas. Mir a su alrededor, aturdida: era incapaz de saber por dnde eran atacados. Ahora dio una orden, y los arqueros, en nmero de tres mil quinientos, abandonaron su posicin junto a las torres de asalto, y retrocedieron; formando un crculo alrededor de su soberana. Mientras, la lluvia de flechas continu cayendo sobre las torres y los soldados que las ocupaban; siendo el nmero de cados ya de unos cuantos centenares. En previsin de un ataque inminente, Ellania orden a la mitad de los soldados formar una lnea defensiva donde ella estaba; mientras que los restantes trataron de alcanzar la parte superior del muro, y pasar al otro lado. Las flechas dejaron de caer. Los soldados del muro corrieron al lado de los arqueros, y Lida aprovech el cambio de lneas para acercarse a las torres de asalto. Un silencio sepulcral llen toda la explanada. Todos los all contendientes aguardaron, expectantes, a que

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Iaki Santamara algo sucediese. Por fin, tras unos instantes, se oy un ruido ensordecedor, que iba avanzando imparable hacia ellos. La soberana de las estepas subi a lo alto de una de las torres, y desde all pudo ver el estandarte de Roma ondeando en lo alto de una colina. Sus ojos parecieron salirse de sus rbitas cuando, en primera lnea, vio aparecer a los arqueros romanos con sus arcos cargados, y, avanzando por los flancos, veintisiete bloques de soldados avanzando en formacin de tortuga; todos cubiertos por completo con sus escudos. Al lado del hombre que sujetaba el estandarte, apareci Tito Livio Vitracio, quien estaba al mando del contingente formado por la infantera pesada, los lanceros y los picadores. El general clav sus ojos marrones en el grupo de arqueros y soldados que tena enfrente, a bastante distancia del muro, y, luego, mir a las diez torres de asalto. Tito Livio Vitracio -. Arqueros! Fuego! Los arqueros romanos dispararon sus arcos, y las flechas fueron cayendo sobre los hombres del muro; causando cuantiosas bajas. Lida orden a sus arqueros disparar sobre las formaciones de tortuga que avanzaban hacia ellos, pero su caparazn de escudos repeli todas las flechas enemigas. Lida Ellania -. Disparad a sus arqueros!

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Los arcos volvieron a dispararse, y las flechas cayeron sobre los escudos de los arqueros de Tito, quien haba mandado cubrirse con ellos a sus hombres. Las bajas subieron a poco ms de un par de decenas de rezagados, que no pudieron cubrirse a tiempo. Livio hizo sonar el cuerno que llevaba a la espalda, y las tortugas romanas se descubrieron; recorriendo los dos mil setecientos soldados los pocos metros que les quedaban hasta su objetivo con sus armas empuadas con todas sus fuerzas. Los arqueros de Ellania aprovecharon para disparar sus flechas, y causar unas decenas de prdidas; mientras que los soldados que los acompaaban se lanzaron, en formacin de cua invertida, contra aquella enorme marea de romanos que haca temblar el suelo a su paso. La violencia del choque entre los dos bandos fue ensordecedora. Bajo una lluvia torrencial de flechas, los guerreros de los dos bandos se entregaron, con muy amplia dedicacin, a la eliminacin del enemigo. Espadas, picas, lanzas, escudos, yelmos Todo serva para abrirse camino entre las lneas enemigas, en medio de un torrente de sangre, cabezas cercenadas, extremidades amputadas, y guerreros muertos. Ellania no quera que la conquista del muro se demorase mucho ms, por lo que mand a la mitad de los hombres que se hallaban con ella a reforzar la defensa, mientras que la otra aguardara nuevas rdenes.

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Vitracio observ el movimiento de la soberana, e hizo sonar dos veces seguidas el cuerno. Con confianza y decisin! Los soldados esteparios acababan de iniciar su marcha hacia el centro de la contienda, cuando un ruido atronador los envolvi por completo. Un ruido que fue aumentando, hasta que, por el flanco izquierdo, y sobre su caballo, apareci Yeshka, al frente de la caballera. Por el lado derecho, Guido encabezaba la otra mitad de los tres mil quinientos hombres de caballera. Las dos cargas cayeron de forma simultanea contra la lnea de enemigos; destrozando sus lneas. Viendo que en ese lado la batalla iba a tardar en resolverse, Lida orden a los soldados que an quedaban con ella que terminasen de subir por las torres. Cuando la escalada no haba hecho ms que comenzar, se oy sonar una vez ms el cuerno de guerra. Roma Victis! Al frente de las dos mil quinientas unidades de infantera ligera, Aristio hizo su aparicin en el campo de batalla. Las tropas se dirigan a toda velocidad contra los dos bloques de quinientos soldados que haban recibido la orden de partir a su encuentro, mientras su soberana y sus soldados escalaban el muro. Las tortugas romanas casi haban destrozado las l-

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La Conjura Romana neas enemigas, que ya retrocedan hacia la segunda lnea de batalla; masacrada por la caballera de Yeshka y Guido, ambos ya bajados de sus monturas, y abrindose paso entre soldados enemigos a golpe de espada. Ya en la parte ms elevada del muro, Lida Ellania observ toda la escena desolada: la infantera pesada, junto con los lanceros y los picadores, persegua a lo que quedaba de la primera lnea de defensa, que corra hacia la segunda, masacrada por la caballera; mientras que, debajo suyo, la infantera ligera aguantaba el envite de la ltima defensa. Saba que la batalla estaba a punto de perderse. Pero tambin saba que el nico recurso que le quedaba era saltar el muro, y tomar la Torre Oscura. Pero, antes, quera cobrarse una parte de su venganza; as que carg su arco, y busc entre la mel a alguno de los que haban entregado a su hermano. Por fin, hall a uno de ellos, as que apunt con gran cuidado, hasta que la punta de las dos flechas que haba cargado lo tuvieron fijado.

Guido desclav la espada del cuerpo del soldado que yaca muerto a sus pies, y gir la cabeza hacia Tito, quien le haba llamado. El general romano le seal hacia el muro, y el rubio germano vio a Lida con dos flechas en su arco. Calcul la direccin que llevaran, y pos sus ojos sobre la figura ensangrentada

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Iaki Santamara de Yeshka, que estaba enfrente de l, a escasa distancia. Abrindose paso a golpe de espada, el general germano corri hacia donde estaba la hermosa joven; al tiempo que la soberana de las estepas disparaba su arco. Las dos flechas cortaron el aire, volando hasta Yeshka, que fue apartada por un fuerte empujn, y cay al suelo. Cuando se hubo levantado, enfadada de forma visible, se gir, y tuvo una fugaz visin de Guido enfrente suyo, recibiendo de lleno el impacto de dos flechas en su cuerpo, y desplomndose sobre el suelo. Descubrindose el rostro, la rubia guerrera corri hasta donde yaca el germano, y lo estrech entre sus brazos, tras quitarle las dos flechas del cuerpo. Yeshka -. Soldados! Proteged a vuestro general! Los soldados formaron un crculo alrededor de ambos con sus escudos. Vitracio, quien haba visto toda la escena, corri, junto con los arqueros, hacia ellos. Guido -. Qui quitadme la mscara. No puedo respirar. El general romano le descubri el rostro. Las pupilas grises del yaciente guerrero buscaron nerviosas a Yeshka, hasta que la hallaron, y sonri. Yeshka -. Maldita sea, Guido. Esas dos flechas eran

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La Conjura Romana para m. Por qu me habis apartado? Guido tosi varias veces, escupiendo sangre. Guido -. Vos no podais morir. No hubiera estado bien. Yeshka -. Pero, Por qu? No tiene sentido. Guido -. Lo supe desde la primera vez que os vi. Sois preciosa. Estas palabras sacudieron todo el porte de la guerrera de forma tal, que se qued sin palabras que decirle mientras cerraba sus grises ojos, y exhalaba su ltimo aliento. Tito le puso a Yeshka una mano sobre el hombro, al tiempo que Aristio se les una. Tito Livio Vitracio -. Ha muerto. Furio envain su arma, y agach la cabeza, apesadumbrado.

Lida dibuj en su rostro una sonrisa de satisfaccin, y comenz a bajar hacia el lado interior del muro.

Yeshka rompi a llorar, mientras segua abrazada al cadver de Guido. Densas nubes grises cubrieron todo el cielo, y el Mundo dej de girar. Cuando, por fin, dej de llorar, alz la cabeza, y vio a un hombre

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Iaki Santamara que se acercaba hacia ella. El extrao vesta una ropa de vestir exterior de color rojo, y portaba una vara de madera, adornada en su parte superior con un crneo de serpiente. Un extrao tatuaje adornaba su frente. El desconocido se detuvo enfrente de la preciosa guerrera pecosa, y le mir con rostro serio. La chica se sec las lgrimas de su rostro, y le mir. Yeshka -. Quin sois vos? Qu queris? Khildagh -. Mi nombre es Khildagh. Soy el druida que os invoc a Albia y a vos hace ya tantos aos. Yeshka -. Y, a qu se debe que, despus de haber estado tanto tiempo sin saber de vos, os presentis aqu ahora? Khildagh -. He venido a recordaros vuestro oscuro origen. Habis pasado tanto tiempo entre los hombres, que parecis haberlo olvidado. Yeshka -. Nunca he olvidado mi origen. Pero, ahora mismo, no es algo que me sirva en exceso. Khildagh alarg la mano, y una bola de fuego se form sobre ella, para luego adquirir la forma de un casco, con dos caras grabadas. Khildagh -. ste es Demetro, el espritu de la falsedad y de la discordia. Fue l el que se present ante la soberana de las estepas, para informarle de que vosotros cuatro habais entregado a su hermano a

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La Conjura Romana Adkadia, la bella princesa de Armenia. Por su culpa, ella vino hasta esta isla. Por su culpa, se libr esta batalla. Por su culpa, Guido yace muerto ante vos. Recordad vuestro origen, mirad en vuestro corazn, y ved si sois capaz o no de salvar al hombre al que amis. El druida desapareci envuelto por fuego, y el Mundo volvi a girar. Tito y Aristio trataban de reajustar a sus tropas, ya que el enemigo haba aprovechado a reagruparse, y ahora marchaba en una ltima carga final desesperada. La mano de Yeshka acarici el rostro de Guido. Con sus ojos cerrados, la guerrera camin entre los soldados, y se puso en primer lugar, unos metros por delante de la lnea defensiva. Tito Livio Vitracio -. Qu vais a hacer? Os aniquilarn. Marco Aristio Furio -. Volved con nosotros, insensata. Ya es demasiado haber perdido un general en esta batalla. Pero la chica no haca caso a las palabras de sus compaeros. Todo su cuerpo estaba en una tensin mxima. Con los puos cerrados, su escultural cuerpo comenz a retorcerse, hasta que abri los ojos de golpe: ahora eran de color negro. Acto seguido, lanz un escalofriante grito, y dos grandes alas negras le salieron de la espalda, ante la mirada atnita de to-

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Iaki Santamara dos los presentes, que se quedaron petrificados. Las dos alas negras se desplegaron hacia delante, donde la carga enemiga estaba ya a pocos metros de distancia. Yeshka apret los dientes con fuerza, y un ardiente fuego la rode por completo. Repleg un instante sus alas, y, acto seguido, las volvi a desplegar. El fuego que la envolva sali disparado hacia las tropas que venan hacia ella; quedando ahora rodeados por un manto de fuego, alimentado de furia y de dolor, que los calcin de modo que no qued nada de ellos cuando se hubo dispersado. Las dos alas negras se replegaron, y la rubia chica cerr de nuevo sus ojos, que volvieron a recuperar su pigmentacin parda cuando los volvi a abrir. Se gir, y se dirigi hacia los atnitos soldados, quienes se hicieron a un lado para que pasara. Camin hasta donde estaba el cadver muerto del general germano, con sus homlogos romanos cada uno a un lado, y se agach junto a l. Extendiendo sus alas sobre l, lo cubri por completo, y sus ojos le miraron unos instantes con gran intensidad, inundados en lgrimas. Yeshka -. Antes, me habis dicho que yo no poda morir. Que no estara bien. Pero es vuestra prdida la que el Mundo no puede permitirse. Si bien es cierto que necesita a ms hombres como vos, yo tan slo os necesito a vos. Los labios de Yeshka se posaron sobre los de Guido,

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La Conjura Romana y la bella dama cerr sus ojos. Una intensa luz blanca rode a ambos; teniendo todos los que estaban a su alrededor que taparse los ojos. Cuando el brillo intenso hubo desaparecido, Yeshka abri los ojos, separ sus labios de los de Guido, y repleg sus alas. Pasaron unos segundos, hasta que Guido abri los ojos, y mir a su alrededor, desconcertado: vio a los soldados formando un crculo alrededor suyo, a Tito Livio y a Furio a su lado, y a Yeshka enfrente suyo, con una amplia sonrisa en su pecoso rostro. Los generales romanos le miraron incrdulos. Marco Aristio Furio -. No puede ser. Es imposible. Tito Livio Vitracio -. Cierto. Es imposible. Pero, sin embargo, puede ser. Ambos ayudaron a su amigo a incorporarse. Todos los soldados estallaron en gozo al ver al general de nuevo en pie, aunque un poco desorientado. Guido -. Cmo cmo ha acabado la batalla? Yeshka -. Se acab. Hemos ganado. El germano sonri de forma tmida al recibir la noticia. Marco Aristio Furio -. Qu hacemos ahora, general?

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Iaki Santamara Guido -. Volvemos a casa. Tito Livio Vitracio -. S, seor. Volvemos a casa! Los soldados supervivientes clamaron con jbilo en una nica voz. Los generales romanos encabezaron la marcha de regreso al puente, seguidos de sus tropas. En el campo de batalla quedaron ahora solos Guido y Yeshka. Guido -. Bien. Supongo que es la despedida. Yo parto hacia mi patria, y vos ya estis en la vuestra. Confo en volver a veros pronto. Los dos guerreros se fundieron en un fuerte abrazo. Yeshka -. Mi patria es aqulla en la que est con vos. No me separar de vuestro lado, Guido. Nuestros destinos han quedado unidos por siempre este mismo da. Guido -. No puedo pediros que dejis vuestra patria por m. Yeshka -. No lo hacis. Es algo que s que debo hacer; es algo que quiero hacer. Guido -. Si as es como creis que debis hacer, no ser yo quin os obligue a lo contrario. Estando todava abrazados, las alas de Yeshka se extendieron sobre ellos, y quedaron cubiertos por com-

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La Conjura Romana pleto.

Los soldados romanos fueron embarcando, y las naves zarparon hacia la capital del Imperio. Furio se detuvo en la rampa de embarque, y se qued mirando la nave en la que haban arribado Guido y Yeshka. Marco Aristio Furio -. Deberamos esperarles? Tito Livio Vitracio -. Dejadles. Estarn bien. Estn juntos. Marco Aristio Furio -. Casi no puedo creer todas las cosas que han sucedido. Habrn sucedido todas en verdad? Tito Livio Vitracio -. Eso parece, al menos. Lo importante es que las vivimos, formamos parte de ellas, y nunca las olvidaremos. Marco Aristio Furio -. Eso podis tenerlo por seguro. El general embarc, y su compaero mir ahora la nave, mecindose con suavidad sobre las cristalinas aguas. Estuvo unos segundos en silencio, y, luego, asinti con la cabeza. Tito Livio Vitracio -. Hasta la vista, amigos. Cuidaros el uno al otro.

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Iaki Santamara

Cuando hubo embarcado, retiraron la rampa, levaron anclas, desplegaron las velas, y las embarcaciones se adentraron en el mar; en cuyo horizonte brillaba un Sol casi escondido ya, en un cielo de un color anaranjado intenso.

Ellania empu con fuerza su espada. Se hallaba, junto con poco ms de mil hombres, al otro lado del muro, caminando entre lpidas y mausoleos hacia la Torre Oscura. Apenas haba luz, y las construcciones mortuorias se perfilaban de forma tenue entre las sombras. Apenas se haban separado unos escasos metros del muro, cuando, sobre sus cabezas, todo el cielo qued iluminado por una explosin de luz, debida a las bolas de fuego que cayeron sobre ellos. El fuego formaba ahora una densa y elevada cortina, que recorra todo el contorno del muro por su interior. Lida y parte de los soldados que la acompaaban corrieron a una distancia segura, mientras tras ellos se oan las voces, ahogadas y lejanas, de aqullos que se quemaban vivos hasta consumirse todo rastro de ellos. Una vez que se apagaron los quejidos, siguieron caminando entre las lpidas y los mausoleos. Un fuerte temblor sacudi la tierra, y sus muertos fueron lanzados de sus lugares de habitacin eternos. Los esqueletos ensangrentados, con carne putrefacta

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La Conjura Romana en sus huesos, y las cuencas de los ojos llenas de gusanos, fueron marchando alrededor de los intrusos, ataviados con sus armaduras, y con sus espadas asidas con fuerza entre sus huesudas manos. El brillo de un relmpago centelle en el cielo, y golpe a los dos leones de piedra que custodiaban la Torre Oscura. Los ptreos animales cobraron vida, y se abalanzaron contra los sorprendidos invasores, que se hallaban a escasa distancia de la torre. Asustadas, las hordas extranjeras emprendieron despavoridas la huida; siendo aniquiladas por los miles de esqueletos que les rodeaban; as como por los dos leones, que atravesaron con sus mandbulas y sus garras a cuantos hombres pudieron encontrar. De toda esta sangra logr escapar la soberana de los abatidos, quien haba conseguido llegar hasta la misma puerta de la Torre Oscura. Sus repetidos intentos de abrir la entrada fueron infructuosos. A pesar de que lo estuvo intentando hasta que ces en su intento, y se giro, muy despacio: con los leones de piedra, con sus mandbulas y garras llenas de sangre, al frente, los esqueletos se iban acercando a ella, blandiendo sus armas, y marchando en un crculo que se iba estrechando a medida que avanzaban. Cuando las dos fieras la tenan al alcance de sus garras, sin motivo aparente, se sentaron sobre el suelo, a la vez que los esqueletos envainaban sus armas, y se cuadraban.

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Iaki Santamara Lida Ellania observ la escena sin comprender. Entonces, a sus espaldas, sinti un intenso fro, que le envolvi todo el cuerpo. La sensacin de fro se iba haciendo cada vez ms intensa, hasta que le doli cada poro de su piel. Luego, sinti una mano que le agarraba con fuerza del pecho, y la levantaba unos cuantos centmetros en el aire. El dolor que senta era tan intenso, que no le permita moverse; ni siquiera poda hablar. Tan slo pudo seguir la mano con la vista, hasta que vio, iluminada por el fuego que le rodeaba todo el cuerpo, a Albia. La Emperatriz britana la agarraba con fuerza del pecho, y sinti cmo se le clavaban las uas en la carne. De pronto, ech el brazo hacia atrs, y Lida pudo sentir cmo aquel tirn le haba arrancado toda la piel. Albia tir la sangrante piel contra la puerta de entrada a la torre, y la sangre lo salpic todo. Albia -. Habais pensado que no saba nada de vuestra presencia en mi isla? Enteraros bien: en esta isla no sucede nada sin que yo lo sepa. Ahora, prepararos para morir. Porque os aseguro que os doler hasta ms all de lo que seis capaz de imaginar. Lida cerr los ojos, con la esperanza final de que aquello terminase pronto. Pero eso no ocurri. Cuando los volvi a abrir, se vio rodeada por los leones de piedra, y sinti el dolor de los msculos atravesados y de los huesos triturados bajo sus mandbulas y sus garras.

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Fue toda una sensacin sentir y or cmo crujan los huesos de los brazos y las piernas, aplastados y triturados por la piedra. Aquellos minutos se hicieron eternos, y parecieron que no iban a terminar nunca. Al cabo de un rato, los leones se pusieron a la altura del cuello y de la cabeza. De una forma lenta, sangrante y dolorosa en extremo, las fauces iban abrindose paso a travs de la carne, hasta detenerse cuando sintieron el tacto duro del hueso de las cervicales y del crneo, y permanecieron inmviles unos instantes. Las garras de los animales se posaron sobre la espalda y la cara del sanguinolento cuerpo, y, en un ltimo gesto final, coordinaron la trituracin de los huesos con el cerrarse de las dos fauces; unindose todo en un escalofriante crujido final. Cuando las dos fieras se retiraron y volvieron a su lugar de vigilancia en la puerta de entrada, slo quedaba una gran mancha de sangre, que se mezclaba con la tierra. Los esqueletos regresaron al interior de la tierra, y Albia mir hacia el cielo, donde brillaba una Luna llena roja, mientras Thule se reuna con ella. Enfrente de ambos apareci Khildagh. Albia -. Qu vens a hacer esta noche aqu, oh, poderoso mago? Acaso vens a deshaceros de aqulla a quien vos mismo invocasteis? Khildagh -. En realidad, es con el Rey Thule con quien tengo que hablar.

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Thule -. Conmigo, decs? Por qu motivo? Khildagh -. Por motivo de que el terremoto con el que sacasteis a los muertos de sus tumbas, est hundiendo vuestra hermosa y querida isla bajo las aguas. Thule -. Los dioses nos ayuden! Es eso cierto? Khildagh -. Tan cierto como que yo estoy con vos esta noche. Albia -. Hay forma alguna de salvar a los habitantes de la Atlntida de morir ahogados? Khildagh -. No, si por vuestra parte intervens de alguna forma. No obstante, hay una forma de poder salvar a vuestros sbditos, Rey Thule. Thule -. Hablad con presteza, os lo ruego. Por mi tridente que juro: har cuanto me pidis. Khildagh -. En tal caso, tres cosas son las que debis hacer. En primer lugar, retirareis la inmortalidad del Csar romano. Los gobernantes humanos ya son bastante peligrosos con sus aos de vida contados. En segundo lugar, vos, Albia, y vos, Thule, Abandonareis esta isla de Britania, para siempre. Dejad que los humanos se gobiernen ellos mismos. Y, por ltimo, ambos seris trasladados a la isla de la Atlntida. Su hundimiento es inexorable, y no hay nada que podis hacer para evitarlo. No obstante, vos y vues-

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La Conjura Romana tros sbditos viviris, aunque la isla quede sumergida por siempre bajo las aguas, y desaparezca de los mapas y de la memoria de todos. Si hacis estas tres cosas, vuestros sbditos vivirn. Si no, morirn cuando la isla se sumerja para siempre. Bien, Soberanos, Qu decids? El Rey atlante y la Emperatriz britana se miraron con gran intensidad unos instantes, y se cogieron con fuerza de la mano. Thule -. As como nos habis dicho, as haremos. Albia -. La inmortalidad es retirada de Tiberio desde este mismo instante. Llevadnos a los dos a Atlantis, y no pisemos tierra firme nunca ms. El druida asinti con la cabeza, e hizo girar su vara de madera varias veces en el aire, provocando, antes de desaparecer, un fuerte viento, que rode a los dos Soberanos. Cuando el viento se hubo dispersado, Albia y Thule se hallaban en el castillo de este ltimo en Atlantis, la capital del reino. A travs de la ventana slo se vea la inmensidad de la interminable extensin de agua que rodeaba la ya sumergida isla, y los tmidos rayos del Sol que llegaban desde la superficie. La chica morena suspir, y el rubio atlante la estrech entre sus brazos. se era ahora su nico reino: una isla desaparecida

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Iaki Santamara de los mapas y de la memoria de todos, sumergida por toda la eternidad, junto con sus dos gobernantes, bajo la profundidad de las aguas.

Los aos que siguieron trajeron das convulsos para Roma. Tito Justo fue nombrado gobernador de Antioquia, y nunca ms regres a su amada ciudad. En cuanto a aquellos soldados que lucharon en Britania, con sus dos generales a la cabeza, hicieron voto de silencio, y juraron no hablar nunca de los sucesos acaecidos en aquella isla.

En el ao 26 d.C, Tiberio Julio Csar abandon Roma, por la que lleg a sentir una gran y profunda adversin, y se retir a la regin de Campaa. El ao siguiente se fue a la isla de Capreae, dejando Roma bajo el mando de Lucio Elio Sejano, el prefecto de la Guardia Pretoriana tras la marcha de Tito Justo.

Ese mismo ao 27, el da 1 de agosto, dos jinetes llegaron a lomos de sus caballos a Armenia. Las dos monturas atravesaron el bosque, en cuyos rboles an haba clavadas espadas y flechas en gran nmero, y entraron por la puerta que haba en el muro que rodeaba el castillo de la princesa Adkadia, quien, acompaada, por un reducido grupo de invitados, iba a contraer matrimonio con su prometido, el Rey de Bitinia Jesenio Eliano.

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La Conjura Romana Los dos jinetes, ataviados con la indumentaria propia pretoriana, entraron en el patio interior, bajaron de sus caballos, y se unieron a la ceremonia, oficiada por el gobernador Tito Justo. Los recin llegados se pusieron de pie a un lado, y se quitaron sus yelmos. Tito Justo -. Sed bien venidos, generales. Llegis justo a tiempo. Los generales Tito Livio Vitracio y Marco Aristio Furio se disculparon por su tardanza, y guardaron silencio; teniendo que mantener en silencio su sorpresa por ver, justo enfrente de ellos, a Guido y a Yeshka, cogidos de la mano. Tito atraves un pasillo formado por diez hombres a cada lado, portando cada uno una antorcha encendida en su mano, y se detuvo enfrente de Adkadia y Jesenio. La hermosa joven morena llevaba un precioso vestido de seda de color azul celeste, y una corona de flores sobre la cabeza. Su prometido, por su parte, llevaba puesta su indumentaria regia de gala. Ambos llevaban ya en sus manos puestos sus anillos. Tito Justo -. En tiempos no muy lejanos, todos los reinos y provincias aqu representados escribieron su historia con guerra y con sangre. Ahora, en este da, todos estamos aqu juntos, como hermanos que somos, para ver cmo se escribe una nueva historia, escrita con amor, respeto, fidelidad y felicidad. Adkadia. Jesenio. Nuestros reinos y provincias han quedado unidos al vuestro, como vosotros el uno al otro.

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Iaki Santamara Que los dioses os guarden, y os vaya bien en la vida. Los dos contrayentes se besaron, y todos los presentes les dedicaron una atronadora ovacin, mientras miles de palomas fueron soltadas, y volaron hacia el cielo. Acabada la ceremonia, los dos pretorianos desensillaron sus caballos, para que pudieran pastar con libertad. Guido y Yeshka se acercaron a ellos, y los cuatro se saludaron con afectuosos abrazos y apretones de manos. Guido -. Me alegra volver a veros, amigos mos. Veo que los aos os han tratado bien. Marco Aristio Furio -. A vosotros tambin, por lo que veo. Apenas habis cambiado en estos diez aos. Yeshka -. Ninguno de los cuatro hemos cambiado desde aquella batalla. Tito Livio Vitracio -. Todava la sigo recordando como si ahora mismo estuviera all. En verdad fue un da para olvidar jams. Guido -. Os agradezco vuestra presencia. Mi prima quera agradecernos a todos nuestros servicios prestados en el pasado. Marco Aristio Furio -. Es por aquella luz, verdad?

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La Conjura Romana La razn de por qu no envejecemos, quiero decir. Yeshka -. As es. Esa luz crea un vnculo entre quienes se exponen a ella, como es el caso de nosotros cuatro; haciendo que siempre estemos unidos, sin importar dnde estemos. Si bien es cierto que este vnculo debe existir con anterioridad. Tito Livio Vitracio -. As que nuestros caminos han quedado unidos por toda la eternidad. Guido -. Siempre os consider amigos mos. Ahora, podremos considerrnoslo siempre. Marco Aristio Furio -. Gran cosa es sta que decs, Guido. Todos los hombres deberan conservar siempre sus amigos. Ahora, nosotros podremos hacerlo. Los cuatro extendieron sus brazos, y juntaron sus manos.

Ao 31 d.C. Apercibido, por fin, de que Sejano intentaba hacerse con el poder imperial, Tiberio mand ejecutarlo, junto con sus partidarios. Hasta el ao 37 vivi en Capreae; muriendo el 16 de mayo del mismo ao en Misena, cerca de Npoles. Su muerte fue muy celebrada por la gente de Roma, que al grito de Tiberio, al Tber!, dedic grandes festejos a la ocasin. Hasta el propio Senado se neg en redondo a divinizarlo.

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Iaki Santamara

Con el cadver de Tiberio flotando boca abajo en las aguas del Tber, la gente se aglomeraba en los aledaos del Senado, donde los senadores acababan de proclamar al hijo menor de Julio Csar Germnico, Cayo Julio Csar Calgula, como nuevo Emperador. Una vez terminado el discurso de investidura, la gente se retir a sus hogares; salvo dos personas, que se dirigieron hacia la Plaza del Mercado del Apio y las Tres Tabernas. El chico y la chica, ambos de rubia cabellera, caminaron por la Plaza cogidos de la mano, y se detuvieron junto a sus caballos. Los ojos grises del general germano Guido miraron a la bella Yeshka unos instantes, antes de que ambos subieran a sus monturas, y se reunieran con Tito y Aristio. Marco Aristio Furio -. Bonito discurso, no creis? Yeshka -. Todos los discursos de investidura son bonitos: a la gente le encanta que le regalen los odos. Guido -. Roma se est volviendo un lugar poco apropiado para gente como nosotros; somos una especie en peligro de extincin, y este Mundo es demasiado peligroso para nosotros. Tito Livio Vitracio -. Y, Qu lugar sera ms apropiado para nosotros, general? Guido -. No lo s; esta ciudad, desde luego, no.

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La Conjura Romana Marco Aristio Furio -. En ese caso, habremos de buscar algn sitio que s lo sea. Tito Livio Vitracio -. En algn punto de este agitado Mundo debe existir un lugar para nosotros cuatro. Yeshka -. Vayamos, pues, nosotros cuatro. Busquemos nuestro lugar en el Mundo, donde todava hemos de presenciar grandes cambios y acontecimientos que han de suceder. Con confianza y decisin. Con un grito al unsono, los cuatro jinetes arrendaron a sus monturas, y cruzaron al galope el umbral de entrada a Roma; mientras el Sol comenzaba a esconderse detrs de las montaas, y la Luna, teida del color rojizo del cielo, comenzaba a asomarse en lo alto.

Finis

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