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La Era dorada de la piratera, 1660-1720

Las ltimas dcadas del siglo XVII y las primeras del XVIII a menudo son consideradas como la edad dorada de la piratera en el Caribe. El poder militar del imperio espaol en el Nuevo Mundo haba comenzado a declinar cuando el rey Felipe IV fue sucedido por Carlos II, quien en 1655 pas a ser el ltimo rey Habsburgo de Espaa a la edad de cuatro aos. Aunque la Amrica espaola contaba con escasa proteccin militar, tambin sufri menos las polticas comerciales de la corona espaola. Esta falta de inters, combinada con el resurgimiento de la produccin de plata causada por el incremento de esclavos, comenz con el renacimiento de las fortunas en la Amrica espaola. Inglaterra, Francia y Holanda se haban convertido en potencias coloniales en 1660. Preocupados por el crecimiento del xito comercial de Holanda desde el Tratado de Westfalia, los ingleses comenzaron una guerra comercial con los holandeses. El Parlamento ingls aprob la primera de sus Actas de Navegacin (1651) y el Acta Staple (1663), que ordenaba que los productos coloniales ingleses fueran transportados solo en barcos ingleses; tambin legislaba lmites para el comercio entre las colonias inglesas y los extranjeros. Estas leyes buscaban arruinar a los comerciantes holandeses, cuyas vidas dependan de este comercio. Esta guerra comercial llevara a tres guerras anglo-holandesas en el curso de los siguientes veinticinco aos. Mientras tanto, el rey Luis XIV de Francia finalmente lleg al trono despus de la muerte del primer ministro de la reina regente Ana de Austria, el Cardenal Mazarin en 1661. La agresiva poltica extranjera del rey sol buscaba expandir el lmite este de Francia y llev a una guerra constante contra distintas alianzas de pases entre los que se contaban Inglaterra, Holanda, los distintos estados alemanes y Espaa. En poco tiempo Europa se vio sumida en constantes intrigas dinsticas y guerras.

La Era dorada de la piratera, 1660-1720

En el Caribe el ambiente poltico llev a los gobernadores de las colonias a enfrentarse con nuevas amenazas. La isla azucarera holandesa de San Eustasio cambi de dueo diez veces entre 1664 y 1674, ya que la codiciaban los ingleses y los holandeses. Consumidos por las distintas guerras en Europa, los pases no

podan aportar refuerzos militares a sus colonias, por lo que los gobernadores tuvieron que valerse de la ayuda de los bucaneros como mercenarios y corsarios para defender sus colonias. A fines de siglo XVII las grandes ciudades espaolas del Caribe haban comenzado a prosperar, y Espaa tambin inici una pequea y lenta recuperacin, pero siguieron con pocas defensas militares lo que las convirti en blanco fcil para los piratas. La presencia inglesa continu expandindose en el Caribe al mismo tiempo que Inglaterra se posicionaba como la gran potencia europea. Capturada por Espaa en 1655, la isla de Jamaica fue tomada por Inglaterra y su ciudad principal, Port Royal, se haba convertido en el nuevo refugio de los bucaneros ingleses. Jamaica se transform lentamente en el corazn de la presencia inglesa en el Caribe. Al mismo tiempo las colonias francesas en las Antillas, Guadeloupe y Martinique, siguieron siendo los principales centros de poder francs en el Caribe. Los franceses tambin mantuvieron fortalezas de corsarios al oeste de Hispaniola, en su tradicional puerto pirata de Tortuga, y en Petit Goave. Luego expandieron sus colonias a la mitad oeste de Hispaniola y fundaron Leogane y Port-de-Paix. A comienzos de siglo XVIII, Europa se encontraba sometida por las guerras y las constantes intrigas diplomticas. Francia todava era el poder dominante pero ahora tena un nuevo rival en Gran Bretaa, que haba surgido como una gran potencia martima y territorial durante la Guerra de Sucesin Espaola. Los ataques de los piratas y bucaneros en las Amricas en la segunda mitad del siglo XVII y de mercenarios similares en Alemania durante la Guerra de los Treinta Aos haba enseado a los lderes militares de Europa que aquellos que peleaban por provecho antes que por el Rey y el Pas podan arruinar la economa local de la regin que saqueaban, en este caso todo el Caribe. Al mismo tiempo la constante guerra haba llevado a las Grandes Potencias a desarrollar ejrcitos ms grandes para lidiar con las demandas de las guerras coloniales. En 1700 los estados europeos tenan suficientes tropas y barcos a su disposicin para comenzar a proteger mejor las colonias importantes del Nuevo Mundo sin pedir ayuda a los corsarios. Este fue el comienzo del fin de los corsarios y de la vida placentera de los bucaneros. Aunque Espaa sigui siendo un poder dbil por el resto del perodo colonial, los piratas fueron desapareciendo luego de 1720, perseguidos por la Armada Naval Inglesa establecida en Port Royal. Con fuerzas militares regulares en las Indias, cada vez era ms difcil obtener cartas de marca. Econmicamente, el fin del siglo XVII y el comienzo del XVIII fueron tiempos de crecimiento de las riquezas y comercio en todas las naciones caribeas. Aunque todava quedaban algunos piratas, el camino hacia la riqueza en el Caribe resida en el comercio pacfico, el crecimiento del tabaco, del arroz y el azcar, y del contrabando para evitar las Actas de Navegacin Britnicas y las leyes comerciales espaolas. En el siglo XVIII las Bahamas se haban convertido en la nueva frontera colonial para los ingleses. El puerto de Nassau fue uno de los ltimos refugios para los piratas. El imperio colonial francs no creci sustancialmente en esta poca. Las islas azucareras de Guadaloupe y Martinique continuaron siendo las capitales econmicas de las Antillas francesas, y eran iguales en poblacin y prosperidad a los asentamientos ingleses del Cribe ms grandes. Tortuga pas a ser menos importante, pero los asentamientos franceses se convirtieron en importadores principales de esclavos africanos.

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