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Nacida para seducir Susan Elizabeth Phillips

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Argumento
Dean Robillard, jugador de los Chicago Stars, es el hombre ms afortunado del mundo: es una autntica estrella deportiva y acaba de iniciar una prolfica carrera como modelo de ropa interior. Pero el camino a la gloria ha comenzado su declive, y Dean decide hacer un viaje por carretera en un intento por comprender qu es lo que no marcha bien en su vida. Lo que no sabe es que muy pronto conocer a alguien que pondr su mundo del revs. Blue Bailey solo tiene un objetivo en la vida: vengarse de su ex. Para ello cuenta con la ayuda de un autntico dios griego, el jugador de futbol americano ms famoso de Amrica, que se ofrece a llevarla en su Aston Martin. Sin embargo, Dean no es el deportista descerebrado que ella haba imaginado Una novela en la que la popular autora de Toscana para dos y Tenas que ser t hace nuevamente gala de todo su ingenio y humor.

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No todos los das se encontraba uno con un castor sin cabeza, caminando por el arcn de la carretera, ni siquiera Dean Robillard. Hijo de... Pis de golpe el freno de su Aston Martin Vanquish recin estrenado y detuvo el coche justo al lado. La castora caminaba en lnea recta, con la gran cola plana rebotando en la carretera y la respingona naricita apuntando bien alto. Pareca bastante enfadada. Y, definitivamente era una castora, porque al tener la cabeza descubierta, poda ver que llevaba el sudoroso pelo oscuro recogido en una descuidada coleta corta. Como Dean llevaba rato rezando para que apareciera alguna pequea distraccin, abri la puerta y baj con rapidez a la carretera de Colorado. Su ltimo par de botas de Dolce & Gabbana fue lo primero que sali, luego sigui el resto, todo un metro noventa de duro msculo, reflejos muy afilados y esplendorosa belleza... o, al menos, eso le gustaba decir a su agente publicitario. Y si bien era cierto que Dean no era tan vanidoso como la gente se pensaba, dejaba que lo creyeran para evitar as que se le acercaran demasiado. Seora, eh... necesita que le eche una mano? Las patas no bajaron el ritmo. Tiene un arma? Aqu no. Entonces usted no me sirve de nada. Y sigui caminando. Dean sonri ampliamente y ech a andar tras ella. Con sus largusimas piernas slo necesit un par de zancadas para ponerse a la altura de las cortas patas peludas. Bonito da dijo l. Demasiado calor para estas alturas de mayo, pero no me puedo quejar. Ella le fulmin con unos grandes ojos de pirul violeta, por lo visto una de las pocas cosas redondas que observaba en esa cara. El resto, segn pudo apreciar, era todo planos y delicados contrapuntos: unos pmulos marcados en contraposicin a una pequea nariz respingona y una barbilla tan afilada que bien podra cortar el cristal. Pero despus de todo, tampoco pareca tan peligrosa. Un voluptuoso arco llamaba la atencin sobre un labio carnoso. El labio inferior era incluso ms exuberante y daba la impresin que de alguna manera ella se haba escapado de un libro de rimas infantiles de Mam Ganso, no apto para menores. Una estrella de cine dijo ella con un deje de burla. Vaya suerte la ma. Por qu piensa que soy una estrella de cine? Usted es todava ms guapo que mis amigas.

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Es una maldicin. No le da vergenza? Son cosas que uno termina por aceptar. To... gru contrariada.

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Me llamo Heath dijo l, mientras ella segua andando. Heath Champion. Parece un nombre falso. Lo era, pero no de la forma que ella pensaba. Para qu necesita un arma? pregunt Dean. Para cargarme a mi ex novio. Fue l quien le escogi el vestuario ? Su gran cola golpe la pierna de Dean cuando se gir hacia l. Pirdase, vale? Y perderme la diversin? Ella dirigi la vista al coche deportivo; el sinuoso y letal Aston Martin Vanquish negro con un motor de doce vlvulas. Esa preciosidad le haba costado doscientos mil dlares, una fruslera para sus bolsillos. Ser el quarterback de los Chicago Stars era muy parecido a ser dueo de un banco. Ella casi se sac un ojo al apartarse un mechn de pelo de la mejilla con un gesto brusco de la pata, que no pareca ser desmontable. Podra llevarme en el coche. Me roera la tapicera? Deje de meterse conmigo. Usted perdone. Por primera vez en el da, se alegr de haber decidido salir de la interestatal. Seal el coche con la cabeza. Venga, suba. Aunque haba sido idea suya, ella vacil. Finalmente, lo sigui arrastrando los pies. Debera haberla ayudado a entrar incluso le abri la puerta, pero se limit a observarla divertido. Lo ms difcil era meter la cola. Esa cosa estaba llena de muelles y al intentar sentarse en el asiento de cuero del copiloto, le rebot en la cabeza. Se sinti tan frustrada que intent arrancrsela de un tirn y, al no conseguirlo, empez a patalear. l se rasc la barbilla. No est siendo un poco ruda con el viejo castor? Ya est bien! Y comenz a alejarse por la carretera. Dean sonri ampliamente y le grit: Lo siento! No me extraa que las mujeres no respeten a los hombres. Me avergenzo de mi comportamiento. Vamos, deje que la ayude. La observ debatirse entre el orgullo y la necesidad, y no se sorprendi al darse

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cuenta de cul de las dos emociones haba ganado. Al regresar a su lado, permiti que la ayudara a doblar la cola. Mientras ella se la apretaba firmemente contra el pecho, l la ayud a sentarse. Tuvo que hacerlo sobre una nalga y mirar por un lado de la cola para poder ver por el parabrisas. l se puso detrs del volante. El disfraz de castor desprenda un olor almizcleo que le recordaba al olor del vestuario del instituto. Abri un par de centmetros la ventanilla antes de dar marcha atrs e incorporarse de nuevo en la carretera. Adnde nos dirigimos? Siga hacia delante unos dos kilmetros. Luego gire a la derecha hacia la Iglesia Bblica del Espritu y la Vida. Ella sudaba como un linebacker bajo todo ese pelaje maloliente y l puso el aire acondicionado a tope. Es fcil encontrar trabajo como castor? La mirada burlona que ella le dirigi le indic claramente que saba que se estaba divirtiendo a su costa. Estaba haciendo una promocin para la tienda de bricolaje El Gran Castor de Ben, vale? Cuando dice promocin quiere decir...? Al parecer el negocio no marcha todo lo bien que debiera, o por lo menos, eso es lo que me dijeron. Llegu a la ciudad hace nueve das. Seal con la cabeza. Esta carretera conduce a Rawlins Creek y a la tienda de bricolaje de Ben. Esa autopista de ah atrs, la de los cuatro carriles, conduce a la tienda de bricolaje Home Depot. Ya empiezo a entenderlo. Exacto. Cada fin de semana, Ben contrata a alguien para que se pasee por la carretera con carteles que anuncian los negocios que hay de camino a su tienda y as atraer compradores. He sido la ltima en picar. La recin llegada a la ciudad. Es difcil encontrar a alguien lo suficientemente desesperado como para hacer el trabajo dos fines de semana seguidos. Y el cartel? No importa. Lo habr dejado con la cabeza. Era imposible regresar a la ciudad con la cabeza puesta. Lo dijo como si l fuera corto de entendederas. Dean sospechaba que esa mujer ni siquiera habra intentado regresar al pueblo con el disfraz puesto si llevara ropa debajo. No he visto ningn coche por la carretera dijo l. Cmo lleg hasta all? Me llev la mujer del dueo despus de que mi Camaro escogiera precisamente este da para pasar a mejor vida. Se supona que tena que venir a buscarme hace una hora, pero no apareci. Estaba tratando de decidir qu hacer cuando de pronto vi al rey de los gilipollas en el Ford Focus que yo misma le ayud a pagar. Su novio?

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Ex novio. El que quiere asesinar.

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No estoy bromeando. Mir por el lado de la cola. All est la iglesia. Gire a la derecha. Si la llevo al lugar del crimen, me convertir en su cmplice? Slo si quiere. Claro. Por qu no? Gir en la calle llena de baches que conduca a un barrio residencial de clase media donde la mayora de las destartaladas casas estilo rancho estaban rodeadas de hierbajos. Aunque Rawlins Creek estaba slo a unos treinta kilmetros al este de Denver, no corra peligro de convertirse en una ciudad dormitorio popular. Es esa casa verde con el cartel en el patio dijo ella. El se detuvo frente a un rancho de estuco, donde un ciervo metlico entre girasoles dorados montaba guardia desde un cartel mvil en el que se poda leer: SE ALQUILAN HABITACIONES. Algn graciosillo haba escrito un gran NO delante. Un sucio Ford Focus plateado estaba aparcado en el camino de entrada. Al lado, una morena de piernas largas apoyaba las caderas contra la puerta del copiloto mientras se fumaba un cigarrillo. Cuando vio el coche de Dean se enderez. Esa debe de ser Sally sise Castora. El ltimo ligue de Monty. Yo fui el anterior. Sally era joven, delgada, con grandes pechos y mucho maquillaje, lo que dejaba a Castora con el pelo sudado en gran desventaja a pesar de que aparecer en un Aston Martin deportivo con l tras el volante podra haber puesto un estadio en pie. Dean vio por el parabrisas cmo un to melenudo con aspecto de bohemio y gafas redondas de montura metlica sala de la casa. se deba de ser Monty. Llevaba unos pantalones militares con una camisa que pareca robada a una pandilla de revolucionarios sudamericanos. Tendra unos treinta y tantos, era bastante mayor que Castora y mucho ms viejo que Sally, que no deba de tener ms de diecinueve. Monty se detuvo en seco cuando vio el Vanquish. Sally apag el cigarrillo con la punta de una brillante sandalia rosa y se los qued mirando. Dean se tom su tiempo para salir, rodear el coche y abrir la puerta del acompaante para que Castora pudiera soltar su jerga aniquiladora. Por desgracia, cuando ella intent poner las patas en el suelo, la cola se interpuso en su camino. Trat de echarla a un lado, pero lo nico que consigui fue que se desenrollara y le golpeara en la barbilla. Se qued tan aturdida por el golpe que perdi el equilibrio y se cay de bruces a sus pies con la gran cola balancendose sobre su trasero. Monty se la qued mirando fijamente. Blue? sa es Blue? dijo Sally. Es payasa o algo as? No la ltima vez que la vi. Monty desvi la atencin de Castora, que trataba de ponerse a cuatro patas, a Dean. Y t quien eres? El to tena ese tipo de tono falsete de la clase alta que haca que Dean

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quisiera escupir tabaco y decir: Qu pacha to?

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Un hombre misterioso dijo con acento arrastrado. Amado por unos. Temido por otros. Monty pareci desconcertado, pero cuando Castora logr finalmente ponerse en pie, su expresin se volvi francamente hostil. Dnde lo tienes, Blue? Qu has hecho con l? Mentiroso, hipcrita, poetucho de tres al cuarto! Ella arrastr los pies por el camino de grava con la cara brillante de sudor y el asesinato reflejado en los ojos. No te he mentido. Lo dijo de una manera tan condescendiente que si a Dean, que no tena por qu molestarse, le enfureci, no poda imaginarse cmo se lo tomara Castora. No te he mentido nunca segua diciendo, te lo explicaba todo en la carta. Una carta que no le hasta despus de haberlo abandonado todo, plantado a tres clientes y conducido ms de dos mil kilmetros a travs del pas. Y qu me encontr cuando llegu aqu? Me encontr al hombre que llevaba los dos ltimos meses rogndome que dejara Seattle para venir a vivir con l? Me encontr con el hombre que lloraba como un beb al telfono, me hablaba de que se iba a suicidar, me deca que era la mejor amiga que haba tenido nunca y la nica mujer en la que confiaba? No, claro que no. Lo que encontr fue una carta en la que ese hombre, que juraba que yo era la nica razn de su existencia, me deca que ya no me quera porque se haba enamorado de una chica de diecinueve aos. Una carta donde tambin se me deca que por favor no me lo tomara como algo personal. Ni siquiera tuviste el valor de decrmelo a la cara! Sally dio un paso hacia delante con expresin furibunda. Eso es porque eres una tocapelotas. T ni siquiera me conoces! Monty me lo cont todo. No quiero que creas que soy una bruja, pero deberas ir a terapia. Te ayudar a dejar de sentirte amenazada por el xito de otras personas. En especial de Monty. Las mejillas de Castora se pusieron de un rojo brillante. Monty se pasa la vida escribiendo poemas penosos y haciendo trabajos para chicos universitarios que son demasiado vagos para hacerlos ellos mismos. La fugaz expresin de culpabilidad de Sally llev a Dean a sospechar que as era exactamente cmo haba conocido a Monty. Pero aquello no la detuvo. Tienes razn, Monty. Es una vbora. Castora tens con fuerza la mandbula y avanz de manera amenazadora hacia Monty. Le has dicho que soy una vbora? S, pero no siempre dijo Monty con arrogancia. Slo lo eres cuando se trata de mi trabajo creativo. Se coloc las gafas. Ahora dime dnde est mi CD de Dylan. S que lo tienes t.

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Si soy tan vbora como dices, por qu no has podido escribir ni un solo poema desde que abandonaste Seattle? Por qu me dijiste que yo era tu musa? Eso fue antes de conocerme a m interpuso Sally. Antes de que nos enamorramos. Ahora su musa soy yo. Si lo conociste hace dos semanas! Sally se recoloc el tirante del sujetador. El corazn no necesita ms tiempo para reconocer a su alma gemela. Su alma de mierda querrs decir replic Castora. Eso ha sido cruel, Blue dijo Sally, y muy ofensivo. Sabes que es la sensibilidad de Monty lo que le hace ser un magnfico poeta. Y es el motivo por el que lo atacas. Porque ests celosa de su creatividad. Sally empezaba a poner a Dean de los nervios, as que no se sinti sorprendido cuando Castora se gir hacia ella y le dijo: Si vuelves a abrir la boca, te tragas la lengua. Entendido? Esto es entre Monty y yo. Sally abri la boca, pero algo en la expresin de Castora debi de hacerla reflexionar porque se detuvo y la cerr otra vez. Lstima. Le hubiera gustado ver cmo Castora la pona en su sitio. Aunque Sally pareca estar en buena forma para hacerle frente. S que ests molesta dijo Monty, pero llegar el da en que te alegres por m. Ese to se haba graduado con honores en estupidez. Dean observ cmo Castora se intentaba remangar las patorras. Alegrarme? No quiero discutir contigo dijo Monty con rapidez. Siempre quieres discutirlo todo. Sally asinti. Eso es lo que haces, Blue. Y tienes razn! Sin ms advertencia, Castora se arroj sobre Monty que cay con un ruido sordo. Qu haces? Basta! Aprtate de m! Ese to gritaba como una chica, y Sally se acerc para ayudarlo. Djalo en paz! Dean se apoy contra el Vanquish para disfrutar del espectculo. Mis gafas! chill Monty. Cuidado con mis gafas! Se hizo un ovillo para protegerse cuando Castora le arre un mamporro en la cabeza. Fui yo quien pag esas gafas! Para! Djalo! Sally cogi la cola de Castora y tir de ella con todas sus

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fuerzas.

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Monty se debata entre proteger su bien ms preciado o sus preciosas gafas. Te has vuelto loca! Todo se pega! Castora intent darle otro sopapo, pero no acert. Demasiada pata. Sally tena buenos bceps y lo demostr cuando tir de nuevo de la cola con todas sus fuerzas, pero Castora haba tomado ventaja, y no pensaba retirarse hasta ver correr la sangre. Dean no haba visto una pelea tan divertida desde los ltimos treinta segundos del partido contra los Giants la pasada temporada. Me has roto las gafas! llorique Monty, apretndose la cara con las manos. Pues preprate. Ahora toca tu cabeza! Castora volvi a la carga. Dean hizo una mueca de dolor, pero al final, Monty record que tena un cromosoma Y en alguna parte y con ayuda de Sally se las arregl para empujar a Castora a un lado y ponerse en pie. Voy a denunciarte! grit como un llorica-. Voy a conseguir que te arresten. Dean no pudo soportarlo ms y se acerc. Con los aos, haba visto suficientes grabaciones de s mismo como para saber la impresin que causaba su caminar pausado, as que se irgui cuan alto era, exhibiendo su larga y ominosa figura, con el sol arrancndole destellos a su pelo dorado. Hasta los veintiocho aos haba llevado pendientes de diamantes en la oreja porque le gustaba chulearse, pero aquella etapa ya haba pasado y ahora se conformaba con llevar slo un reloj. Incluso con las gafas rotas, Monty lo vio y se qued plido. T has sido testigo llorique el poetucho. Has visto lo que me ha hecho. Lo nico que he visto dijo Dean con acento arrastrado, fue otra razn ms para que no te invitemos a nuestra boda. Se situ al lado de Castora y, pasndole un brazo por los hombros, mir cariosamente esos sorprendidos ojos violetas. Voy a tener que pedirte perdn, cario. Debera haberte credo cuando me dijiste que este William Shakespeare de pacotilla no mereca que le dieras explicaciones. Pero no, tuve que convencerte para venir a hablar a este pobre hijo de perra. La prxima vez, recurdame que confi en ti. Sin embargo, estars de acuerdo conmigo en que deberas haberte cambiado de ropa antes de venir, tal y como te suger. No creo que nuestra extravagante vida sexual sea de la incumbencia de nadie. Castora no pareca el tipo de mujer a la que se poda sorprender con facilidad, pero al parecer l lo haba logrado, y para ser un hombre que se ganaba la vida con las palabras, la verborrea de Monty pareca haber cado en dique seco. Sally apenas pudo emitir un graznido. Vas a casarte con Blue? Nadie est ms sorprendido que yo dijo Dean encogindose de hombros con modestia. Quin poda imaginar que me aceptara?

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Y qu podan replicar ellos a eso?

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Cuando Monty finalmente recuper el habla, comenz a lloriquearle a Blue sobre el CD de Bob Dylan, que Dean supona que sera una ms que probable copia pirata. Monty pareci venirse abajo tras or eso, pero Dean no pudo resistirse a hurgar en la herida. Cuando el poetucho y Sally se subieron al coche, se gir hacia Castora y le dijo en un tono lo suficientemente alto como para que oyeran sus palabras: Vamos, cielito. Vayamos a la ciudad para comprar ese diamante de dos quilates que demostrar a todo el mundo que eres la duea de mi corazn. Hubiera jurado que oy gemir a Monty. El triunfo de Castora fue efmero. El Focus ni siquiera haba abandonado el camino de entrada cuando la puerta de la casa se abri de repente y sali al porche una corpulenta mujer con el pelo teido de negro, las cejas pintadas y la cara muy maquillada. Qu est pasando? Castora mir la nube de polvo del camino y dej caerlos hombros. Cosas nuestras. La mujer cruz los brazos sobre su amplio pecho. Supe en cuanto te vi que causaras problemas. No debera haber permitido que te quedaras. Mientras le soltaba el rollo a Castora, Dean pudo captar lo suficiente para reconstruir los hechos. Al parecer, Monty haba vivido en la casa de huspedes hasta diez das antes, cuando se haba largado con Sally. Castora haba llegado justo un da despus, haba encontrado la carta donde le daba plantn y haba optado por quedarse all hasta decidir qu hacer. Unas gotas de sudor perlaban la frente de la propietaria de la casa de huspedes. No te quiero en mi casa. Castora pareci recobrar su espritu combativo. Me largar a primera hora de la maana. Ser mejor que me pagues antes los ochenta y dos dlares que me debes. Por supuesto. Castora irgui la cabeza con rapidez. Jurando entre dientes, pas junto a la mujer y entr en la casa. La mujer centr la atencin en Dean y luego en el coche. Por lo general, todos los habitantes de Estados Unidos se ponan en fila para besarle el culo, pero pareca que ella no era aficionada al ftbol americano. Eres traficante de drogas o algo as? Como lleves droga en el coche, llamar al sheriff. Slo llevo paracetamol. Y algunos calmantes ms fuertes que no pensaba mencionar. As que eres un graciosillo. La mujer le dirigi una mirada aviesa y entr en

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la casa. Dean lament su desaparicin. Por lo visto, la diversin haba terminado. No lo ilusionaba volver a ponerse en camino, a pesar de que haba decidido hacer ese viaje para aclarar sus ideas y comprender por qu pareca haberse acabado su buena suerte. Haba sufrido bastantes golpes y magulladuras jugando al ftbol, pero haban sido cosas insignificantes. Ocho aos en la NFL, la Liga Nacional de Ftbol Americano, y ni siquiera se haba roto el tobillo, sufrido un esguince o daado el taln de Aquiles. Nada ms grave que un dedo roto. Pero esa situacin haba llegado a su fin tres meses antes, en el partido de los playoffs de la AFC contra los Steelers. Se haba dislocado el hombro y desgarrado el tendn. La ciruga haba funcionado bastante bien. El hombro respondera durante algunas temporadas ms, pero nunca a pleno rendimiento, y se era el problema. Se haba acostumbrado a considerarse alguien invencible. Eran los dems jugadores los que sufran lesiones, no l, por lo menos hasta ese momento. Su maravillosa vida tambin haba llegado a su fin en otros aspectos. Haba comenzado a pasar demasiado tiempo en los clubs. Luego, casi sin darse cuenta, tos a los que apenas conoca dorman en su casa, y mujeres desnudas se baaban en su baera. Al final, haba optado por hacer un largo viaje en solitario por carretera, pero cuando le faltaban ochenta kilmetros para llegar a Las Vegas, haba llegado a la conclusin de que la Ciudad del Pecado no era el mejor lugar para poner orden en su cabeza, as que enfil hacia el este atravesando Colorado. Por desgracia, la soledad no le sentaba nada bien. En lugar de ver las cosas con mejor perspectiva, haba terminado todava ms deprimido. La aventura con Castora haba sido una gran distraccin que, para su desdicha, haba llegado a su fin. Cuando se diriga hacia el coche, llegaron hasta l los estridentes chillidos de una violenta discusin entre mujeres. Un segundo despus, se abri la puerta mosquitera de golpe y sali volando una maleta. Aterriz en mitad del csped, abrindose y derramando todo el contenido: vaqueros, camisetas, un sujetador morado y algunas bragas naranja. Despus apareci una bolsa azul marino. Y luego Castora. Aprovechada! grit la propietaria de la casa de huspedes antes de dar un portazo. Castora tuvo que sujetarse a un pilar para no caerse del porche. En cuanto recuper el equilibrio, pareci perdida, as que se sent en el ltimo escaln y se sujet la cabeza entre las patas. Ella le haba dicho que su coche no funcionaba, lo que le daba una excusa para posponer su aburrido viaje en solitario. Quieres que te lleve? grit. Cuando ella levant la cabeza, pareci sorprendida de que l todava estuviera all. El que una mujer hubiera olvidado su existencia era algo tan inusual que despert su inters. Ella vacil, luego se puso de pie con torpeza. Vale. La ayud a recoger sus ropas, en concreto las prendas ms delicadas que

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requeran mayor destreza manual. Como las bragas. Que, como verdadero experto en el tema, consideraba ms de un WallMart que de una marca de ropa interior cara como Agent Provocateur, pero, a pesar de ello, tena un bonito surtido de sujetadores de llamativos colores y provocativos estampados. Nada de lazos. Y, lo ms desconcertante an, nada de encajes. Algo extrao, ya que esa delicada cara angulosa de Castora a pesar del sudor y el pelaje que la acompaaban tena cierto parecido a un personaje de los libros de Mam Ganso, la pequea pastorcilla Bo Peep vestida de lazos y encajes. A juzgar por la actitud de tu casera le dijo mientras meta la maleta y la bolsa en el maletero del Vanquish, supongo que no le has pagado los ochenta y dos dlares. Peor todava. Me han robado doscientos dlares de la habitacin. Al parecer tienes mala suerte. Ya estoy acostumbrada. Pero no ha sido mala suerte. Ha sido ms un caso de estupidez. Dirigi una mirada a la casa. Saba que Monty regresara en cuanto encontr el CD de Dylan bajo la cama. Pero en vez de esconder el dinero en el coche, lo met entre las pginas de un ejemplar de People. Monty odia People. Dice que slo lo leen los retrasados mentales, as que supuse que el dinero estara seguro. Dean no sola leer People, pero le tena cierto cario. Haba posado en una sesin de fotos para esa revista y el personal haba sido muy amable con l. Supongo que querrs ir a la tienda de bricolaje El Gran Castor de Ben dijo despus de ayudarla a subir. A menos claro est, que ests intentando imponer una moda. Puedes dejarme all antes de ir a... Castora pareca sentir una fuerte aversin por l, lo que era bastante desconcertante, puesto que era una mujer y l era..., bueno, era Dean Robillard. Ella baj la mirada al navegador GPS Tennessee? Voy de vacaciones cerca de Nashville. La semana anterior le haba gustado como sonaba. Ahora no estaba seguro. Aunque viva en Chicago era un californiano de pura cepa, para qu diablos se haba comprado una granja en Tennessee? Eres cantante de country? l consider la idea. No. Acertaste a la primera. Soy una estrella de cine. No he odo hablar de ti. Has visto la ltima pelcula de Reese Witherspoon? S. Pues era el que sala antes que ella. Por supuesto. Solt un largo suspiro y reclin la cabeza contra el respaldo del asiento. Tienes un coche increble y ropa carsima. Mi vida va de mal en peor. Acabo de caer en manos de un traficante de drogas.

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No soy traficante! replic l indignado. Lo que est claro es que no eres una estrella de cine.

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No hace falta que me lo restriegues por la cara. La verdad es que soy un modelo casi famoso que aspira a convertirse en estrella de cine. Eres gay. Fue una afirmacin no una pregunta, lo que habra cabreado a muchos deportistas, pero l tena bastantes seguidores gays y no le gustaba insultar a la gente que, al fin y al cabo, le mantena. S, pero an no he salido del armario. Ser gay poda tener algunas ventajas, decidi. No las reales eso era impensable, pero s las de poder disfrutar de la compaa de una mujer sin tener que preocuparse de que se sintiera atrada por 1. Se haba pasado los ltimos quince aos de su vida quitndose de encima a mujeres que queran ser la madre de sus hijos, y ser homosexual lo librara de ese tipo de problemas. Podra relajarse y tener una amiga. La mir. Si se llegaran a conocer mis preferencias sexuales, mi carrera quedara arruinada, as que te agradecera que fueras discreta. Ella arque una ceja sudorosa. Me da que es un secreto a voces. Supe que eras gay cinco segundos despus de conocerte. Se estaba quedando con l. Ella se mordisque el labio inferior. Te importa si te acompao parte del camino? Y tu coche? No vale la pena arreglarlo. Habra que remolcarlo. Adems, sin la cabeza del castor, no creo que me paguen lo que me deben. Dean reflexion sobre ello. Sally la haba calado bien. Castora era una tocapelotas, el tipo de mujer que menos le gustaba. Pero era muy divertida. Podemos probar durante un par de horas dijo, pero no puedo prometerte ms. Se pararon frente a un edificio de chapa metlica pintado en un desafortunado tono azul turquesa. Era domingo por la tarde y en el aparcamiento de la tienda de bricolaje El Gran Castor de Ben slo haba dos vehculos, un oxidado Camaro azul y una camioneta ltimo modelo. El letrero de CERRADO colgaba sobre la puerta que haban dejado entreabierta para que entrara la brisa de la tarde. Siempre caballeroso, Dean sali para ayudarla. Sujeta la cola. Ella le dirigi una mirada desdeosa mientras intentaba salir de una manera elegante, y luego se dirigi arrastrando los pies a la puerta de la tienda. Cuando la abri, Dean vio a un hombre con el pecho fuerte y grueso apilando tablones. Luego ella desapareci en el interior. Acababa de observar el poco impresionante paisaje un montn de

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contenedores y postes de alumbrado cuando ella sali con un montn de ropa entre los brazos. La esposa de Ben se cort la mano y tuvo que llevarla a urgencias. Por eso no me fueron a buscar. Por desgracia, no puedo quitarme esto yo sola. Le dirigi una mirada malhumorada al to del almacn. Y me niego a dejar que ese pervertido me abra la cremallera. Dean sonri. Quin poda suponer que un estilo de vida alternativo poda tener tantas ventajas? Estar encantado de ayudarte. La sigui por un lateral del edificio hasta una puerta metlica con la silueta descolorida de un castor con una diadema en la cabeza. En el bao haba un inodoro no muy limpio, aunque poda considerarse aceptable; suelo blanco, paredes grises y un espejo lleno de manchas encima del lavabo. Cuando ella busc con la mirada un lugar limpio donde dejar su ropa, l baj la tapa del inodoro y por respeto a sus hermanos gays la cubri con papel higinico. Ella dej las ropas y le dio la espalda. Tiene una cremallera. En ese espacio mal ventilado, el disfraz de castor ola peor que un vestuario, pero como veterano de ms entrenamientos de los que poda recordar, haba olido cosas peores. Mucho peores. Algunos rizos oscuros se haban soltado de esa pobre imitacin de coleta, y l se los apart de la nuca que era blanca como la leche salvo por el leve trazo de una vena azul plido. Hurg entre el pelaje hasta encontrar una cremallera. Era un experto en desnudar mujeres, pero apenas haba deslizado la cremallera unos centmetros cuando se enganch en el pelaje. La liber, pero tras otros centmetros, la cremallera se volvi a enganchar. A trompicones, el pelaje fue dejando al descubierto una leve porcin de piel lechosa, y cuanto ms se abra la cremallera, menos homosexual se senta. Intent distraerse conversando. Qu fue lo que me delat? Cmo supiste que era gay? Me prometes que preocupacin. no te ofenders? pregunt ella con fingida

La verdad nos har libres. Bueno, tienes un buen bronceado y msculos de diseo. Ese tipo de trax no se consigue cambiando tejados. Muchos tos van al gimnasio. Resisti el deseo de tocar su hmeda piel. S. Pero esos tos tienen alguna cicatriz en la barbilla o en alguna otra parte del cuerpo, y la nariz rota. Tus facciones estn mejor esculpidas que las caras del monte Rushmore. Era cierto. La cara de Dean permaneca intacta. Su hombro, sin embargo, era otra historia. Y adems est tu pelo. Es dorado, espeso y brillante. Cuntos potingues utilizaste esta maana? No importa, no me lo digas. No quiero sentirme

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acomplejada.

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Lo nico que haba usado era champ. Un buen champ, cierto, pero a fin de cuentas, champ a secas. Es que llevo un buen corte replic, su corte era producto del estilista de Oprah. Y esos vaqueros son de Gap. Cierto. Y llevas botas de gay. stas no son botas de gay! Me costaron mil doscientos dlares. Exacto dijo ella triunfalmente. Qu hombre en su sano juicio pagara mil doscientos dlares por unas botas? Ni siquiera esa dura crtica a su calzado poda enfriarlo. Haba conseguido bajarle la cremallera hasta la cintura, y, como haba imaginado, no llevaba sujetador. Las delicadas protuberancias de su columna desaparecan en el interior de la V del disfraz como un delicado collar de perlas tragado por el Yeti. Le cost Dios y ayuda no meter las manos dentro y examinar con exactitud lo que esconda Castora. Por qu tardas tanto? pregunt ella. La cremallera no hace ms que atascarse, eso es todo respondi malhumorado, sus vaqueros no haba sido pensados para acomodar lo que ahora mismo necesitaba ser acomodado. Si crees que puedes hacerlo mejor, te invito a intentarlo. Hace mucho calor aqu dentro. A m me lo vas a decir. Con un ltimo tirn, baj la cremallera del todo, lo que vena a ser unos veinte centmetros por debajo de la cintura. Pudo observar la curva de la cadera y el borde elstico de unas bragas de intenso color rojo. Ella se apart y cuando lo mir, sostuvo el disfraz contra su pecho con las patas. Puedo seguir sola. Oh, por favor. Como si tuvieras algo interesante de ver. La comisura de la boca de Castora tembl ligeramente, pero l no pudo asegurar si era por diversin o por fastidio. Fuera. Bueno, por lo menos lo haba intentado. Antes de que saliese, ella le pas las llaves y le pidi sin demasiada amabilidad por cierto que sacara sus cosas del coche. Dentro del abollado maletero del Camaro encontr un par de cajas de madera llenas de pinturas, unas cajas de herramientas manchadas y un lienzo grande. Acababa de cargar todo en su coche cuando el to que estaba trabajando dentro sali a inspeccionar el Vanquish. Tena el pelo grasiento y barriga cervecera. Algo le dijo a Dean que ste era el to pervertido que haba enfurecido a Castora. Hombre, esto s que es un coche. Vi uno igual en una pelcula de James

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Bond. Y luego, le ech un buen vistazo a Dean. Joder! Eres Dean Robillard. Qu ests haciendo aqu? Estoy de paso. El to comenz a flipar. Santo cielo. Ben debera haber dejado que Sheryl fuera sola a urgencias. Espera que le diga que Boo ha estado aqu. Los compaeros de universidad de Dean le haba puesto ese mote por el tiempo que se haba pasado en la playa de Malib, y que los lugareos conocan como Boo. Vi cmo te lesionabas en el partido contra los Steelers. Qu tal el hombro? Tirando contest Dean. Y estara mucho mejor si dejara de recorrer el pas sintiendo lstima por s mismo y se dedicara a ir al fisio. El tipo se present a s mismo como Glenn, luego se dedic a repasar la temporada de los Stars. Dean asenta a sus comentarios automticamente, deseando que Castora se diera prisa. Pero tard unos buenos diez minutos en aparecer. La recorri con la mirada de pies a cabeza. Haba habido una equivocacin. La pastorcilla Bo Peep haba sido secuestrada por un ngel del infierno. En lugar del vestido de volantes, el sombrerito de lazos y el bastn de pastorcilla, se haba puesto una camiseta sin mangas de un negro descolorido, unos vaqueros flojos y unas viejas botas militares que l haba visto en el bao, pero que ni siquiera haba considerado. Esbelta y delicada, deba de medir uno sesenta y cinco, y era tan delgada como haba imaginado. Incluso sus pechos que, aunque definitivamente femeninos, no eran demasiado memorables. Al parecer, se haba pasado la mayor parte del tiempo asendose en el bao, porque cuando se acerc, ola a jabn en vez de a pelaje rancio. Su pelo oscuro estaba mojado y se aplastaba contra la cabeza como si fuera tinta. No llevaba maquillaje, aunque tampoco lo necesitaba con esa piel cremosa. Bueno, un poco de lpiz de labios y algo de rmel no le habran venido mal. Prcticamente le tir el disfraz de castor a Glenn. La cabeza y el cartel estn en el cruce. Los dej detrs del generador. Y qu quieres que haga con eso? replic Glenn. Supongo que ya se te ocurrir algo. Dean abri la puerta del coche antes de que ella se decidiese a soltar otra pulla. Cuando ella subi, Glenn le tendi la mano libre a Dean, Ha sido estupendo hablar contigo. Espera a que le cuente a Ben que Dean Robillard pas por aqu. Dale recuerdos de mi parte. Me dijiste que te llamabas Heath dijo Castora cuando salan del aparcamiento. Heath Champion es mi nombre artstico. Mi verdadero nombre es Dean. Cmo conoca Glenn tu nombre de verdad?

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Nos conocimos el ao pasado en un bar de gays de Reno. Se puso con rapidez unas gafas de Prada con cristales verdes ahumados y montura de titanio. Glenn es gay? No me digas que no lo sabas. La ronca risa de Castora tuvo cierto deje pcaro, como si se estuviera riendo de algn chiste privado. Pero despus, cuando se puso a mirar por la ventanilla, la risa se desvaneci y la tristeza oscureci esos ojos color violeta. Aquello le hizo preguntarse si Castora no ocultara algunos secretos tras esa fachada alegre.

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Blue se concentr en inspirar y expirar, esperando que eso la tranquilizara, pero el pnico segua dominndola. Le dirigi al nio bonito una mirada de reojo. De verdad esperaba que se creyera que era gay? Era cierto que llevaba botas de homosexual y que estaba demasiado bueno. Pero, aun as, desprenda suficientes megavatios heterosexuales como para iluminar a toda la poblacin femenina. Era indudable que lo haba estado haciendo desde el da de su nacimiento cuando vio su reflejo en las gafas de la comadrona y le lanz al mundo un choca esos cinco. Ella haba pensado que la traicin de Monty era el ltimo desastre de su ms que catastrfica vida, pero ahora estaba a merced de Dean Robillard. Nunca se habra subido al coche del futbolista si no le hubiese reconocido. Haba visto ese increble cuerpo bronceado prcticamente desnudo en todas las vallas publicitarias anunciando Zona de Anotacin, una lnea de calzoncillos que tena el memorable eslogan de Mete el culo en la zona de anotacin. Posteriormente haba visto su foto en la lista de Los cincuenta hombres ms deseados de People. En ella apareca caminando descalzo por la playa con un esmoquin con los bajos remangados. No recordaba para qu equipo jugaba, pero saba que era el tipo de hombre que deba evitar a toda costa, aunque claro, no todos los das aparecan hombres como se en su vida. Sin embargo, en ese momento, l era lo nico que se interpona entre ella, un refugio para los sin techo y un letrero que pusiera: PINTO POR COMIDA. Tres das antes haba descubierto que sus dos cuentas bancarias, una de ahorros y otra corriente, que sumaban un saldo de ocho mil dlares, estaban vacas. Y para colmo, Monty le haba mangado los doscientos dlares que tena para emergencias. Todo lo que le quedaba en la cartera eran dieciocho dlares. Ni siquiera tena tarjeta de crdito una enorme equivocacin por su parte. Se haba pasado toda su vida adulta procurando no quedarse nunca en la estacada para acabar as. Qu hacas en Rawlins Creek? pregunt en tono casual, como si le estuviera dando conversacin en vez de obteniendo informacin para saber a qu atenerse con l. Buscaba un Taco Bell dijo, pero me temo que conocer a tu novio me ha quitado el apetito. Ex novio. Muy ex. -Hay algo que no entiendo. Nada ms conocerlo, supe que era un perdedor. Es que no tienes amigos en Seattle que te abrieran los ojos? No vivo en un sitio fijo. Caramba, cualquier desconocido te lo podra haber dicho. Eso se ve en retrospectiva. La mir. No irs a llorar, verdad?

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Le llev un momento entender lo que l quera decir. Me estoy conteniendo contest con cierto deje sarcstico.

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No tienes por qu disimular conmigo. Venga, desahgate. Es la manera ms rpida de curar un corazn roto. Monty no le haba roto el. corazn. La haba cabreado. Bueno, no haba sido l quien vaciara sus cuentas bancarias, y saba que se haba pasado tres pueblos al atacarlo de esa manera. Monty y ella haban sido amantes slo dos semanas antes de echarle de una patada de su cama al darse cuenta que no era su tipo. Tenan intereses comunes y, a pesar de que era demasiado egocntrico, disfrutaba de su compaa. Haban salido juntos, haban ido al cine y a salas de exposiciones, se haban interesado mutuamente por sus trabajos. Y aunque saba que era demasiado melodramtico, sus enardecidas llamadas desde Denver la haban preocupado. No estaba enamorada de l dijo ella. Yo no me enamoro. Pero ramos amigos y pareca cada vez ms frentico cuando hablbamos por telfono. Llegu a pensar que se iba a suicidar de verdad. Los amigos son importantes para m. No poda darle la espalda. Mis amigos tambin son importantes para m, pero si uno de ellos tuviera problemas, tomara el primer vuelo disponible, en vez de recogerlo todo y mudarme. Ella sac una goma elstica del bolsillo y se recogi el pelo en una coleta suelta. De todas maneras pensaba marcharme de Seattle. Aunque no era mi intencin acabar en Rawlins Creek. Pasaron junto a un cartel que anunciaba la venta de ovejas. Repas mentalmente la lista de sus amigos ms cercanos, tratando de encontrar a alguno que le pudiera prestar dinero, pero todos tenan dos cosas en comn. Un buen corazn y poco dinero. El beb de Brinia tena serios problemas mdicos, al seor Grey apenas le llegaba con lo de la seguridad social, Mai no se haba recobrado an del fuego que haba arrasado su estudio, y Tonya se haba ido a recorrer el Nepal con la mochila a cuestas. Lo que la haca depender totalmente de un desconocido. Era como volver a la infancia una vez, ms, y odiaba esa sensacin familiar de miedo que la invada. Venga, Castora, cuntame algo de ti. Soy Blue.1 Cario, si tuviera tu gusto con los hombres, yo tambin sera Infeliz. Blue es mi nombre. Blue Bailey. Parece un nombre falso. Mi madre estaba algo deprimida el da que rellen mi certificado de nacimiento. Se supona que deba llamarme Harmony, por armona, pero ese da Blue en ingls significa, entre otras cosas, deprimido, triste, infeliz.(N. de las T.)

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haba habido una revuelta en Sudfrica, y Angola se haba sumido en el caos... se encogi de hombros, no era un buen da para llamarse Harmony. Tu madre debe de ser una persona con conciencia social. Blue le dirigi una sonrisa de pesar. Podra decirse que s. La conciencia social de su madre era la causa de que las cuentas de Blue estuvieran vacas. l le seal con la cabeza la parte trasera del coche. Ella percibi un diminuto agujero en el lbulo de su oreja. Esas pinturas que hay en el maletero dijo, es un hobby o un trabajo? 'Trabajo. Hago retratos de nios y mascotas. Y murales. No es difcil captar clientes yendo de aqu para all? No demasiado. Por lo general, busco un barrio de clase alta y dejo propaganda de mi trabajo en los buzones. Normalmente funciona, aunque no en una ciudad como Rawlins Creek donde los barrios exclusivos ni siquiera existen. Lo que explica el disfraz de castor. Y cuntos aos tienes, si no te importa decirlo? Treinta. Y no, no miento. No puedo evitar parecer ms joven. SafeNet. Blue se sobresalt cuando una incorprea voz femenina invadi el interior del vehculo. Comprobacin de rutina ronrone la mujer. Dean adelant a un tractor que iba a paso de tortuga. Elaine? Soy Claire. Elaine libra hoy. La voz provena de los altavoces del coche. Hola Claire. Hace tiempo que no hablo contigo. -Fui a visitar a mi madre. Cmo te trata la carretera? No hay queja. Cuando vuelvas a Chicago, por qu no te pasas por San Luis? Tengo un par de filetes en el congelador que llevan tu nombre. Dean ajust la visera del sol. Eres demasiado buena conmigo, cario. Nada es demasiado bueno para el cliente favorito de SafeNet. Cuando finalmente cort la comunicacin, Blue puso los ojos en blanco. Seguro que las tienes haciendo cola, no? Qu desperdicio. l se neg a entrar en el juego. Nunca has sentido el deseo de establecerte en algn lugar? O la razn por la que te mudas con tanta frecuencia tiene que ver con algn programa de

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proteccin de testigos?

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Me queda demasiado mundo por ver para establecerme. Quiz comience a plantermelo cuando cumpla los cuarenta. Tu amiga habl de Chicago. Crea que ibas a Tennessee. Y voy. Pero vivo en Chicago. Ahora lo recordaba. Jugaba en los Chicago Stars. Mir con envidia el impresionante salpicadero del coche y el cambio de marchas manual. No me importara conducir un rato. Creo que sera demasiado para ti conducir un coche que no echa humo. Subi el volumen de la radio donde emitan una mezcla de viejos temas de rock y otras melodas ms actuales. Durante los siguientes cincuenta kilmetros, Blue escuch la msica e intent apreciar el paisaje, pero estaba demasiado preocupada. Necesitaba distraerse y consider provocarlo preguntndole qu encontraba ms atractivo en un hombre, pero si quera jugar con ventaja deba mantener la farsa de que l era gay, y no quera presionarle demasiado. Si bien, al final ya no pudo reprimirse ms y le pregunt si no preferira escuchar una emisora que emitiera canciones de Brbara Streisand. No pretendo ser grosero replic l con altivez, pero algunos de nosotros, los gays, estamos un poco hartos de esos viejos clichs. Ella se esforz en parecer contrita. Perdn. Disculpa aceptada. Son U2 y luego Nirvana. Blue se oblig a llevar el ritmo con la cabeza, no quera que l sospechara lo desesperada que estaba. l tarare con Nickelback con una impresionante voz de bartono y luego con Coldplay Speed of Sounds, pero cuando Jack Patriot comenz a cantar Por qu no sonrer? Dean cambi de emisora. Vuelve a ponerlo dijo ella. Por qu no sonrer? era mi cancin favorita en el ltimo ao de secundaria. Me encanta Jack Patriot. A m no. Eso es como si no te gustara... Dios. Cada cual tiene sus gustos. El encanto nato haba desaparecido. Ahora pareca distante y serio. No la estrella de ftbol amable y despreocupada que se haca pasar por modelo gay con aspiraciones a estrella de cine. Sospech que vea por primera vez al hombre que haba de verdad detrs de la brillante fachada, y no le gust. Prefera pensar que era estpido y vanidoso, pero al parecer slo lo ltimo era cierto. Tengo hambre. l volvi a adoptar su rol ocultando esa faceta que no quera que ella viera. Espero que no te importe ir a un autoservicio. As no tendr que contratar a nadie para que me vigile el coche. Tienes que contratar a gente para que te vigile el coche?

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La llave de contacto est codificada, as que no lo pueden robar, pero llama mucho la atencin, lo que lo convierte en el blanco perfecto de los gamberros. No crees que la vida ya es demasiado complicada sin tener que contratar una niera para el coche? Es duro llevar un estilo de vida elegante. Puls un botn en el salpicadero y alguien llamado Missy le dio una lista de lugares donde comer en esa zona. Cmo te ha llamado? pregunt Blue cuando termin de hablar. Boo. Es el diminutivo de Malib. Crec en el sur de California, y pas mucho tiempo en la playa. Mis amigos me pusieron ese mote. Boo era uno de esos apodos del ftbol americano. Eso tambin explicaba por qu los de People lo haban fotografiado caminando descalzo por la playa. Blue seal con el pulgar el altavoz del coche. Tienes a todas esas mujeres a tus pies, no te remuerde la conciencia al engaarlas? Intento compensarlo siendo un buen amigo. l no ceda. Ella gir la cabeza y fingi contemplar el paisaje. Aunque an no le haba dicho que se bajara del coche, tarde o temprano lo hara. A menos que consiguiera que le interesara tenerla a su lado. Dean pag la comida rpida con un par de billetes de veinte dlares y le dijo al chico de la ventanilla que se quedara con el cambio. Blue contuvo las ganas de saltar y quitarle el dinero. Haba trabajado en sitios como se bastantes veces, y las propinas eran bienvenidas, pero sa era demasiado. Unos kilmetros ms adelante encontraron un merendero al lado de la carretera, con varias mesas dispuestas bajo la sombra de los lamos. El aire se haba vuelto fro y ella cogi una sudadera de la bolsa mientras Dean se encargaba de sacar la comida. Blue no haba comido desde la noche anterior y el olor de las patatas fritas le hizo la boca agua. Aqu tienes el perrito caliente le dijo l cuando se acerc. Haba pedido lo ms barato del men, as que supuso que con dos dlares y treinta y cinco centavos debera llegar. Esto debera cubrir mi parte. l observ con manifiesta aversin el montn de monedas. Invito yo. Siempre pago mi parte insisti ella con terquedad. No esta vez le devolvi el dinero. Sin embargo, puedes hacerme un retrato. Mis bocetos valen mucho ms que dos dlares con treinta y cinco centavos. No te olvides que la gasolina va a medias. Quiz no era un mal trato despus de todo. Mientras los coches volaban por la

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carretera, ella sabore otro mordisco del grasiento perrito. l dej a un lado su hamburguesa y sac una BlackBerry. Mir frunciendo el ceo a la pequea pantalla mientras comprobaba su correo electrnico. Algn antiguo novio te est dando la lata? pregunt ella. Por un momento se la qued mirando con una expresin vaga, luego neg con la cabeza. Es el ama de llaves de mi casa de Tennessee. Me tiene al corriente de todo a travs de correos electrnicos, no importa las veces que la llame, slo consigo comunicarme con ella por e-mails. Llevamos as dos meses, y an no he hablado con ella en persona. Es muy raro. Blue no poda ni imaginarse lo que sera ser duea de una casa, y mucho menos tener contratada a un ama de llaves. Mi administradora me ha asegurado que la seora O'Hara es estupenda, pero estoy hasta las narices de comunicarme por nternet. Me gustara que, aunque slo fuera por una vez, esa mujer cogiera el maldito telfono. Sigui revisando sus mensajes. Blue quera saber ms cosas de l. Si vives en Chicago, cmo has terminado comprando una casa en Tennessee? Pas por all con algunos amigos el verano pasado. Haba estado buscando algo en la costa oeste, pero vi la granja y la compr. Coloc la BlackBerry encima de la mesa. Est en medio del valle ms hermoso que he visto nunca. Es un lugar muy privado. Tiene un estanque y un granero con establos, lo que me viene muy bien pues siempre he querido tener caballos. La casa necesita algunas reformas, as que la administradora busc a un contratista y contrat a la seora O'Hara para supervisarlo todo. Si tuviera una casa, me ocupara de ella personalmente. No puedo quejarme. Le envo fotos por correo con muestras de pintura. Tiene un gran gusto y me guo mucho por sus ideas. Aun as, no es lo mismo que estar all. Exacto, por eso he decidido hacerle una visita sorpresa. Abri otro correo electrnico, frunci el ceo y sac el mvil. Unos momentos despus, tena a su presa al telfono. Heathcliff, he recibido tu e-mail, y no quiero hacer ese anuncio de colonia. Despus del asunto de Zona de Anotacin, esperaba mantenerme alejado de toda esa mierda. Se levant y se alej dos pasos de la mesa. Puede que alguna bebida deportiva o... Se interrumpi. Segundos despus, su boca se curvaba en una lenta sonrisa. Tanto? Joder. Tener esta cara bonita es como abrir una caja registradora. Fuera lo que fuese lo que le contest la otra persona hizo rer a Dean; un sonido ronco y muy masculino. l apoy una de las botas en un tocn. De acuerdo. Mi peluquero odia que me retrase, y tengo que ponerme reflejos. Dales besos a tus pequeos diablillos. Y dile a tu esposa que la invito a lo que sea cuando regrese. Slo Annabelle y yo. Con una risita satisfecha, cerr el

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telfono y se lo meti en el bolsillo. Era mi agente.

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Me encantara tener un agente dijo Blue. As podra hablar de m por ah. Pero supongo que no soy el tipo de persona que interesara a un agente. Seguro que tienes otras cualidades. Cientos dijo ella sombramente. Dean tom la interestatal tan pronto como se incorporaron a la carretera. Blue se percat de que se estaba mordiendo la ua del pulgar y con rapidez dej las manos en el regazo. l conduca muy rpido, pero mantena la mano firme sobre el volante, tal como a ella le gustaba conducir. Dnde quieres que te deje? pregunt l. Ah estaba la pregunta que haba estado temiendo todo el rato. Fingi considerar la idea. Por desgracia no hay ciudades demasiado grandes entre Denver y Kansas City. Supongo que Kansas City servir. Dean le dirigi una de esas miradas de a quin crees que ests engaando?. Estaba pensando en la prxima gasolinera. Ella trag saliva. Pero eres el tipo de persona que disfruta con la compaa, y te aburrirs si viajas solo. Yo puedo entretenerte. Los ojos de Dean bajaron a sus pechos. A qu clase de entretenimiento te refieres exactamente? Juegos para viajes dijo ella con rapidez. Conozco un montn, l buf, y ella sigui hablando muy deprisa. Adems soy una gran conversadora, y puedo librarte de los admiradores. Evitar que todas esas mujeres pierdan el tiempo lanzndose sobre ti. Sus ojos grises azulados destellaron, pero ella no supo si fue por irritacin o por diversin. Me lo pensar dijo l. Para sorpresa de Dean, Castora continuaba en el coche cuando esa noche abandon la interestatal en algn lugar al oeste de Kansas para seguir las indicaciones de un cartel que llevaba al hostal Los Buenos Tiempos. Ella se incorpor cuando l entraba en el aparcamiento. Mientras haba estado dormida, Dean haba tenido tiempo de sobra para observar el tamao y movimiento de los pechos ocultos por la camiseta. La mayora de la mujeres con las que pasaba el tiempo se los haban aumentado hasta cuatro veces el tamao original, pero Castora no era una de ellas. Conoca a tos que les gustaban as caramba, l haba sido uno de ellos, pero haca mucho tiempo que Annabelle Granger Champion le haba aguado la diversin. Son los hombres como t que se pasan el tiempo babeando por las mujeres con unos pechos de silicona de ese tamao, los que incitan a las pobres chicas inocentes con unos senos perfectamente normales a hacerse un aumento de

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mama. Las mujeres deberan concentrarse en expandir sus horizontes, no sus senos. Aquello lo haba hecho sentirse mal por todas las operaciones de aumento de pecho, pero Annabelle era as. Tena opiniones muy definidas, y no se andaba con chiquitas. Annabelle era una buena amiga, pero entre que estaba casada con Heath Champion, ese agente parsito suyo, y que acababa de nacer su segundo hijo, no poda dedicarle a l demasiado tiempo. Ese mismo da haba pensado un montn en Annabelle, puede que porque Castora tambin tena fuertes convicciones y tampoco pareca interesada en impresionarle. Era extrao estar con una mujer que no le haca insinuaciones. Por supuesto, l le haba dicho que era gay, pero ella haba averiguado que era una farsa haca por lo menos doscientos kilmetros. Bueno, a pesar de todo, ella haba intentado seguir con el jueguecito. Pero la pequea Bo Beep no poda jugar a su mismo nivel. Blue se qued boquiabierta cuando vio el hostal de tres pisos perfectamente iluminado. A pesar de todo lo que le haba exasperado hoy, l no estaba an preparado para darle la patada. En primer lugar, quera que le pidiera dinero. En segundo lugar, haba sido una buena compaa. Y adems, no poda ignorar que haba estado empalmado por culpa de ella los ltimos trescientos kilmetros. l entr en el aparcamiento. Aqu aceptan cualquier tarjeta de crdito. Debera sentirse mal por jugar con ella, pero era tan descarada y respondona que no lo hizo. Ella apret los labios. Por desgracia, no tengo tarjeta de crdito. Lo que no era sorprendente. Abus de ella hace unos aos continu, y desde entonces no han vuelto a confiar en m. Ella estudi el letrero del hostal Los Buenos Tiempos-. Qu vas a hacer con el coche? Darle una propina al to de seguridad para que lo vigile. Cunto? Y a ti que te importa? -Soy artista. Me interesa el comportamiento humano. Aparc el coche en una de las plazas. Supongo que cincuenta dlares ahora y otros cincuenta por la maana. Genial. Ella le tendi la mano. Ya tienes vigilante. No vas a vigilar mi coche. Los msculos de la garganta se le agarrotaron cuando trag. Claro que s. No te preocupes. Tengo el sueo ligero. Me despertar al instante si se acerca alguien. Tampoco vas a pasar la noche en l. No me digas que eres uno de esos imbciles que cree que una mujer no puede hacer el mismo trabajo que los hombres.

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Lo que creo es que no puedes pagarte una habitacin. Dean sali del coche. Yo te invitar. Ella le dirigi una mirada airada mientras alzaba la nariz y luego sali del vehculo. No necesito que nadie me invite. De veras? Lo que necesito es que me dejes vigilar el coche. -Ni de coa. l se dio cuenta de que ella estaba buscando la manera de aceptar su dinero sin quedar mal ante s misma, y no se sinti sorprendido cuando comenz a largarle lo que cobraba por los retratos. -Incluso con el descuento, es mucho ms de lo que cuesta la habitacin de un hotelucho y algunas comidas concluy. Estars de acuerdo conmigo en que sales ganando. Comenzar tu retrato maana en el desayuno. Lo ltimo que necesitaba era otro retrato suyo. Lo que en realidad necesitaba era... Puedes empezar esta noche. Y abri el maletero. Esta noche? Ya es muy tarde. l. Apenas son las nueve. Este equipo slo poda tener un quarterback y se era

Ella mascull por lo bajo y se puso a revolver en el maletero del coche. Dean sac su maleta y la bolsa azul marino de Blue. Ella cogi una de las cajas que contena su material de trabajo y, sin dejar de mascullar, lo sigui a la entrada. l hizo los arreglos pertinentes con el vigilante de seguridad del hostal para que le echara un vistazo a su coche y se dirigi a recepcin. Castora camin a su lado. A juzgar por la msica en vivo del bar y la gente que llenaba los locales del vestbulo, el hostal Los Buenos Tiempos era el lugar de encuentro de la noche de los sbados de ese pequeo pueblo. Dean observ las cabezas que se giraban a su paso. Algunas veces pasaba un par de das sin que nadie lo reconociera, pero esa noche no ocurrira eso. Algunos se le quedaron mirando sin disimulo. Malditos anuncios de Zona de Anotacin. Dej las maletas al lado de recepcin. El recepcionista, un veinteaero oriental con pinta de estudioso, lo salud atentamente sin reconocerlo. Castora le dio un codazo en las costillas y seal el bar con la cabeza. Admiradores dijo ella como si l no se hubiera fijado en los dos tios que acababan de apartarse de la multitud y se dirigan hacia ellos. Ambos eran de mediana edad y tenan sobrepeso. Uno vesta una camisa hawaiana tensa sobre la prominente barriga. El otro luca un gran bigote y llevaba botas vaqueras. Ha llegado el momento de que me ponga a trabajar dijo Castora en voz alta. Yo me encargar de ellos. No, t no lo hars. Yo... Hola dijo el de la camisa hawaiana. Espero no molestar, pero mi amigo y yo nos hemos apostado a que eres Dean Robillard. Le tendi la mano. Antes de que Dean pudiera responder, Castora bloque el brazo del hombre con su menudo cuerpo, y lo siguiente que supo fue que ella responda con un

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acento extranjero que sonaba a una mezcla entre serbocroata e israel. Ach, ese tal Dean Ro-mi-llar ser un hombre muy famoso en Amrica, s? Mi pobre marido... coloc la mano sobre el brazo de Dean, su ingls es mucho, mucho malo, y no comprender. Pero mi ingls es mucho, mucho bueno, s? Y todas las partes que vamos, muchos hombre como vosotros..., se acercan y dicen que creen que es ese hombre, ese Dean Ro-mi-llar. Pero no, digo, mi marido no es famoso en Amrica, s es mucho, mucho famoso en nuestro pas. Es un famoso... cmo se dice?... por-no-gra-fo. Dean simplemente sinti que se atragantaba. Ella frunci el ceo. S? Lo dije bien? Hace pelculas sucias. Dean haba cambiado tantas veces de identidad que empezaba a perder la cuenta. Bueno, Castora mereca su apoyo por todo ese trabajo arduo tan mal enfocado, as que borr la sonrisa de la cara e intent simular que no saba ingls. Haba dejado tan flipados a los hinchas que los pobres no saban como salir del atolladero. Nosotros... esto... bueno... lo sentimos. Pensamos..., y... No pasa nada respondi ella con firmeza. Ocurre todo el tiempo. Tropezndose con sus propios pies, los hombres huyeron. Castora lo mir con aire satisfecho. Soy demasiado joven para tener tanto talento. A que te alegras de que haya decidido seguir contigo? No caba duda de que era muy creativa, pero dado que tena que entregarle la VISA al recepcionista todos esos esfuerzos de mantener en secreto su identidad no servan para nada. Dme la mejor suite dijo l. Y una habitacin pequea junto a los ascensores para mi chiflada acompaante. Si no hay, bastar con un rincn al lado de la mquina del hielo. El hostal Los Buenos Tiempos haba hecho un gran trabajo instruyendo a su personal, y el joven recepcionista apenas parpade. Por desgracia, esta noche estamos completos, seor, y la suite ya est ocupada. No tenemos suite? dijo Castora con voz arrastrada. Qu ms cosas horribles nos pueden pasar? El recepcionista estudi la pantalla del ordenador intentando encontrar una solucin. Slo quedan dos habitaciones. Una puede adaptarse a sus necesidades, pero la otra est sin arreglar. Bueno, a esta mujercita no le importar quedarse all. Bastar con que no haya manchas de sangre en la moqueta. Las estrellas del porno pueden dormir

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casi en cualquier sitio. Y quiero decir en cualquiera.

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Aunque pareca estar divirtindose, el recepcionista estaba demasiado bien entrenado para sonrer. Le haremos, por supuesto, un descuento, Blue se apoy en el mostrador. -Cbrele el doble. Si no se sentir ofendido. Despus de que l aclarara aquel malentendido, se dirigieron hacia el ascensor. Cuando se cerraron las puertas, Castora levant la vista hacia l rezumando inocencia en esos ojos violeta. Esos tos saban tu verdadero nombre. Jams habra imaginado que hubiera tantos homosexuales sueltos por el mundo. l le dio al botn. La verdad es que soy jugador profesional de ftbol americano y se es mi verdadero nombre. Pero slo juego a tiempo parcial, hasta que despegue mi carrera en el cine. Castora lo mir simulando estar impresionada. Vaya. No saba que se poda jugar al ftbol americano a tiempo parcial. Sin nimo de ofender, no pareces saber mucho de deporte. Bueno, un gay jugando al ftbol americano. Ver para creer. Oh, hay muchos. Casi un tercio de los jugadores de la NFL. Esper a ver si al fin ella pona punto y final a esa sandez, pero pareca no tener prisa en acabar el juego. Para que luego diga la gente que los deportistas no son sensibles dijo ella. Es parte del espectculo. Me he fijado en que llevas agujeros en las orejas. Me los hice cuando era joven. Y queras hacer gala de tu dinero, no? Dos kilates en cada oreja. Dime que ya no los usas. Slo si tengo un mal da. Se abrieron las puertas del ascensor y caminaron por el pasillo hasta sus habitaciones. Castora caminaba con largas zancadas para ser tan pequea. No estaba acostumbrado a las mujeres tan agresivas, claro que ella no era demasiado femenina a pesar de esos pequeos pechos redondos que tan duro lo ponan. Las habitaciones estaban una junto a la otra. l abri la primera puerta y, aunque limpia, definitivamente ola a tabaco. Ella pas junto a l. Normalmente, sugerira que nos la jugramos a cara o cruz, pero como t pagas la cuenta, no me parece justo. Bueno, si insistes. Ella cogi su bolsa y de nuevo intent deshacerse de l. Trabajo mejor con luz natural. Nos veremos maana. Si no me pareciera imposible, dira que te da miedo estar a solas conmigo.

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Vale, me has pillado. Y si sin darme cuenta me interpongo entre t y un espejo? Podras ponerte violento. l sonri ampliamente. Te espero en media hora. Cuando l lleg a su habitacin, encendi la televisin para ver el partido de los Bulls, se quit las botas y desempac sus cosas. Tena tantos dibujos, retratos y fotos de s mismo que no saba ya qu hacer con ellos, pero sa no era la cuestin. Cogi del minibar una cerveza y una bolsita de cacahuetes. Annabelle le haba sugerido en una ocasin que mostrara a la gente algo del glamour que se supona haba heredado de su madre, y l le haba dicho que no metiera las narices en sus asuntos. No dejaba que nadie se entrometiera en esa complicada relacin. Se tumb en la cama en vaqueros y camisa blanca, una autntica camisa blanca de Marc Jacobs diseada por PR que le haban enviado un par de semanas antes. Los Bulls pidieron tiempo muerto. Otra noche, otro hotel. Posea dos apartamentos en Chicago, uno no muy lejos del lago y otro en la zona oeste, junto a las oficinas de los Stars por si no tena ganas de lidiar con el trfico al atravesar la ciudad. Pero como haba crecido en montones de habitaciones de Internados, no consideraba ningn sitio como su hogar. Gracias, mam. La granja de Tennessee tena su propia historia y races profundas, justo lo que a l le faltaba. Bueno, normalmente no era tan impulsivo y haba tenido sus dudas sobre comprar un lugar tan alejado del ocano. Ser propietario de una casa con cien acres haca pensar en algo permanente, algo que l jams haba experimentado y a lo mejor no estaba preparado. Tena que pensar en ella como en una casa de vacaciones. Y si no le gustaba, siempre poda venderla. Oy el agua de la ducha de la habitacin de al lado. En la tele sali un anuncio de un telefilm sobre la muerte de la cantante de country Marli Moffatt. Pasaron imgenes de Marli y Jack Patriot saliendo de una capilla de Reno. Le dio al botn de silencio del mando. Estaba deseando tener a Castora desnuda esa noche. El no haber estado nunca con alguien como ella haca que las perspectivas fueran an ms interesantes. Se meti un puado de cacahuetes en la boca y se record a s mismo que haca aos que haba dejado los rollos de una sola noche. La idea de acabar como su madre alguien que se pasaba el tiempo dndole a la coca hasta el punto de olvidar que tena un hijo era demasiado deprimente, as que se limitaba a tener relaciones cortas, relaciones que duraban entre unas semanas y un par de meses. Pero en ese momento estaba a punto de violar la norma principal de toda una dcada de relaciones informales y no senta remordimientos. Castora no era precisamente una groupie. Aunque slo haban estado juntos un da, y a pesar de esa tendencia que tena de mangonearlo, tenan una verdadera relacin, Unas interesantes conversaciones, haban compartido comidas y tenan gustos similares en msica. Y lo que era ms importante an, Castora no amenazaba de ninguna manera su soltera. El ltimo cuarto del partido de los Bulls acababa de empezar cuando son un golpe en la puerta. Tena que dejar bien claro quin llevaba la voz cantante.

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Estoy desnudo grit.

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Mejor an. Hace aos que no pinto a un adulto desnudo. Me vendr bien para practicar. No haba picado. Sonri y solt el mando. No te lo tomes como algo personal, pero la idea de estar desnudo delante de una mujer es francamente repulsiva. Soy una profesional. Imagina que soy tu mdico. Puedes taparte tus partes si te sientes incmodo. Dean sonri abiertamente. Sus partes. O mejor todava, esperemos hasta maana, entonces ya habrs tenido tiempo de hacerte a la idea. Fin del juego. Tom un trago de cerveza. Est bien. Me pondr algo encima. Se desabroch los botones de la camisa y observ cmo el nuevo base de los Bulls perda un pase antes de apagar la tele y cruzar la habitacin para abrir la puerta.

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El desprecio de Castora por la moda se extenda tambin a la ropa de dormir. Vesta una camiseta marrn de hombre y unos pantalones descoloridos de color negro que se plegaban alrededor de sus es trechos tobillos. No haba nada remotamente sexy en esa ropa, salvo el misterio que ocultaban debajo. l se apart un poco para dejarla entrar. Ola a jabn simple en vez de a perfume. Dean se dirigi al minibar. Quieres beber algo? Ella solt un grito. Oh, Dios mo. No sers uno de los que usa esa cosa? No saba de qu hablaba, pero por si acaso se mir la entrepierna. Ella, sin embargo, dirigi la mirada al minibar. Dej caer el bloc de dibujo y adelantndolo con rapidez, agarr la lista de precios. Mira esto. Dos dlares y medio por un ridculo botelln de agua. Tres dlares por una Snicker. Una Snicker! Estas pagando algo ms que la chocolatina seal l. Pagas por comrtela justo cuando quieres. Pero ella ya haba visto la bolsita de cacahuetes encima de la cama y no se pudo contener. Siete dlares. Siete dlares! Cmo has podido? Quieres una bolsa de papel para recobrar el aliento? Deberas vigilar la cartera. Por lo general no lo mencionara dijo l, pero soy rico. Y, salvo que hubiera un colapso total de la economa americana, siempre lo sera. De nio, el dinero haba provenido de sustanciosas pagas. De adulto, proceda de algo mucho mejor. De su propio trabajo. No me importa lo rico que seas. Siete dlares por una bolsita de cacahuetes es demasiado. Obviamente los problemas econmicos de Castora eran ms serios de lo que pareca, pero eso no quera decir que l tuviera que reprimirse en comprarse lo que le diera la gana. Vino o cerveza, elige. O elegir yo por ti. De una manera u otra, voy a abrir una botella. Ella todava tena la nariz enterrada en la lista de precios. Si me das los seis dlares, fingir que bebo la cerveza. La cogi por los hombros y la apart a un lado para poder acercarse al minibar. No mires si es demasiado doloroso para ti. Blue recogi rpidamente el bloc y se dirigi a una silla en el otro extremo de la habitacin.

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Hay mucha gente en el mundo murindose de hambre. No seas aguafiestas.

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A regaadientes ella acept la cerveza. Por suerte para Dean, en la habitacin slo haba una silla, lo que le daba la excusa perfecta para tumbarse en la cama. Dibjame como quieras. Esperaba que ella sugiriese que se desnudara otra vez, pero no lo hizo. Ponte cmodo. Dej la cerveza sobre la moqueta, apoy el tobillo en la rodilla contraria como hacen los hombres, y sacudi el bloc sobre los desarrapados pantalones negros. A pesar de lo agresivo de su postura, pareca nerviosa. Por ahora, las cosas iban bien. Dean se apoy en un codo y termin de desabotonarse la camisa. Haba posado para bastantes fotos de ese estilo en la campaa de Zona de Anotacin y saba lo que le gustaba a las seoras; lo que segua sin comprender era cmo podan preferir una foto de l en cueros a una donde lanzaba el baln con una espiral perfecta. Deba de ser una de esas cosas incomprensibles de mujeres. Un mechn de pelo negro se solt de la coleta siempre despeinada de Castora y le cay sobre la mejilla mientras miraba fijamente su bloc. Dean se abri la camisa lo suficiente como para dejar a la vista los msculos que llevaba desarrollando ms de una dcada de duro trabajo, pero no tanto como para revelar las recientes cicatrices de su hombro. No soy dijo l realmente gay. Oh, cario, no tienes que disimular conmigo. Lo cierto es que... desliz el pulgar por la cinturilla de los vaqueros y los baj un poco ms, algunas veces, cuando salgo por ah, el peso de la fama es demasiado para m, as que recurro a medidas extremas para ocultar mi identidad. Aunque, para ser justos, no llego nunca a perder la dignidad. No podra, por ejemplo, disfrazarme de animal. Tienes bastante luz? El lpiz se deslizaba sobre el bloc. Apuesto lo que sea a que si encontraras al hombre adecuado, no renegaras de tu sexualidad. El amor verdadero es muy poderoso. Ella todava quera jugar. Divertido, cambi de tctica. Y era eso lo que t sentas por el viejo Monty? Amor verdadero, no. Nac sin el cromosoma del amor. Pero s una amistad verdadera. Te puedes poner del otro lado? Y quedar de cara a la pared? De ninguna manera. Tengo la cadera tocada. Dobl la rodilla. Y todas esas cosas que le decas a Monty sobre la confianza y el abandono eran tonteras? Mira, Dr. Phil, estoy tratando de concentrarme. No, no eran tonteras, entonces. Ella segua sin mirarlo. Yo me he enamorado media docena de veces. Todas antes de cumplir los diecisis, pero bueno...

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Seguro que ha habido alguien desde entonces. Bueno, de hecho no.

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Era algo que volva loca a Annabelle. Deca que incluso su marido, Heath, un to duro donde los haya, se haba enamorado una vez antes de conocerla. Castora extendi la mano. Por qu echar races cuando el mundo est a tus pies, no? Me est dando un calambre dijo l. Te importa que me estire? No esper respuesta, pas las piernas por encima del borde de la cama. Se tom su tiempo para ponerse de pie, luego se estir un poco, contrayendo el abdomen, lo que hizo caer los vaqueros lo suficiente para revelar la parte superior de sus boxers grises de Zona de Anotacin. Castora se oblig a mantener la vista en el bloc. Tal vez haba cometido un error tctico mencionando a Monty, pero no poda comprender que alguien con la fuerza de carcter de Castora se pudiera sentir atrada por semejante imbcil. Coloc las manos en las caderas, apartando a propsito la camisa para poder exhibir sus pectorales. Comenzaba a sentirse como un stripper, pero al final ella levant la vista. Los vaqueros se bajaron un par de centmetros ms y el bloc se le cay al suelo. Ella se agach para recogerlo y se golpe la barbilla ruidosamente con el brazo de la silla. Estaba claro que ella necesitaba algo ms de tiempo para hacerse a la idea de dejarlo explorar sus partes de castora. Voy a darme una ducha rpida dijo l. Para quitarme el polvo del camino. Blue deposit el bloc en el regazo con una mano y se abanic con la otra. La puerta del bao se cerr. Blue gimi y baj el pie a la alfombra. Debera haber fingido que tena migraa. O lepra... o cualquier otra cosa para poder escapar a su habitacin. Por qu no la haba ayudado una amable pareja de jubilados? O uno de esos tos dulces y sensibles con los que se senta tan cmoda? Oy correr el agua de la ducha. Se la imagin resbalando sobre ese cuerpo de anuncio. l estaba acostumbrado a utilizarlo como un arma, y, como no haba nadie cerca, era ella quien estaba en su punto de mira. Pero con hombres tan lujuriosos como l haba que mantener la distancia. Tom un largo trago de cerveza. Se record que Blue Bailey no hua. Jams. Por fuera pareca frgil, como si cualquier ligera brisa pudiera tumbarla, pero por dentro era fuerte y eso era lo que verdaderamente importaba. As era como haba sobrevivido a una infancia itinerante. Qu importaba la felicidad de una nia, por muy querida que fuera, cuando haba tantos miles de nias en el mundo amenazadas por bombas, soldados o minas terrestres? Haba sido un da horrible, y los viejos recuerdos hicieron acto de presencia.

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Blue, Tom y yo queremos hablar contigo.

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Blue todava recordaba el descolorido sof a cuadros del minsculo apartamento que Olivia y Tom tenan en San Francisco y la manera en que Olivia haba palmeado el cojn de su lado. Blue era menuda para ser una nia de ocho aos, pero no lo suficiente como para sentarse en el regazo de Olivia, as que se haba acomodado a su lado. Tom estaba sentado enfrente y acarici la rodilla de Blue. Blue los quera ms que a nadie en el mundo, incluida esa madre que no haba visto desde haca casi un ao. Blue haba vivido con Olivia y Tom desde los siete aos, e iba a vivir siempre con ellos. Se lo haban prometido. Olivia llevaba su pelo castao claro recogido en una trenza que le caa sobre la espalda. Ola a curry en polvo y a pachuli, y siempre le daba arcilla para que jugara a las cocinitas. Tom era un afroamericano grandote que escriba artculos para peridicos subversivos. Llevaba a Blue al parque del Golden Gate y la montaba a caballito sobre sus hombros cuando salan a la calle. Si tena pesadillas, iba a su cama y se quedaba dormida con la mejilla apoyada en el hombro clido de Tom y los dedos enredados en el largo pelo de Olivia. Recuerdas, cielito dijo Olivia, que te contamos que en mi tero estaba creciendo un beb? Blue lo recordaba. Se lo haban mostrado en unas fotografas de un libro. El beb va a nacer pronto continu Olivia. Eso quiere decir que las cosas van a ser diferentes. Blue no quera que fueran diferentes. Quera que se quedaran exactamente igual. El beb va a dormir en mi habitacin? Blue tena por fin una habitacin propia y no quera compartirla. Tom y Olivia intercambiaron una mirada antes de que Olivia respondiera: No, cielito. Es algo mejor. Recuerdas a Norris? Nos visit el mes pasado, es la seora que fund Artistas para la Paz. Te acuerdas que nos habl de su casa en Alburquerque y de su hijo, Kyle? Te enseamos donde est Nuevo Mxico en el mapa. Te acuerdas de cuanto te gust Norris? Blue asinti ignorando su destino. Pues adivina dijo Olivia. Tu madre, Tom y yo lo hemos arreglado todo para que vayas a vivir con Norris. Blue no lo entendi. Observ sus grandes sonrisas falsas. Tom se frot el pecho por encima de la camisa de franela y pestae como si estuviese a punto de llorar. Olivia y yo te vamos a echar mucho de menos, pero tendrs un enorme patio donde jugar. Eso no era lo que ella quera. Sinti nuseas y le dieron arcadas. No! No quiero un patio. Quiero quedarme aqu! Me lo prometisteis. Dijisteis que podra vivir aqu siempre! Olivia la llev a toda prisa al cuarto de bao y le sujet la cabeza mientras

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vomitaba. Tom se dej caer en el borde de la vieja baera.

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Queramos que te quedaras, pero eso fue antes de saber lo del beb. Las cosas son ahora ms complicadas por el dinero y eso. En casa de Norris tendrs otro nio con quien jugar. Ser divertido. Tambin aqu tendr un nio con quien jugar! haba sollozado Blue. Tendr al beb. No dejis que me vaya. Por favor! Ser buena. Ser tan buena que no os molestar nunca. Todos haban acabado llorando, pero al final, Olivia y Tom la haban llevado a Alburquerque en su vieja furgoneta oxidada de color azul y se haban marchado sin despedirse. Norris era gorda y le ense cmo tejer. Kyle de nueve aos le ense a jugar a las cartas y a la Guerra de las Galaxias y as un mes sigui a otro. Gradualmente, Blue dej de pensar en Tom y Olivia y comenz a querer a Norris y Kyle. Kyle era su hermano secreto y Norris su madre secreta, e iba a quedarse con ellos para siempre. Entonces, Virginia Bailey, su madre de verdad, regres de Amrica Central y se la llev. Fueron a Texas, donde vivieron con un grupo de monjas activistas y pasaban juntas todo el da. Su madre y ella lean libros, hacan proyectos artsticos, practicaban espaol, y mantenan largas conversaciones sobre cualquier cosa. Pasaba das enteros sin pensar en Norris y Kyle. Blue comenz a adorar a su madre y se mostr inconsolable cuando Virginia se fue. Norris se haba casado otra vez y Blue no poda regresar a Alburquerque. Las monjas se quedaron con ella hasta que termin el ao escolar, y Blue transfiri su amor a la hermana Carolyn. La hermana Carolyn llev a Blue a Oregn, donde Virginia haba dispuesto que Blue se quedara con una agricultura orgnica llamada Blossom. Blue se haba aferrado tan desesperadamente a la hermana Carolyn que Blossom tuvo que separarla a la fuerza. El ciclo comenz una vez ms, pero esta vez Blue se cuid de tomar afecto a Blossom y cuando se tuvo que marchar, descubri que no resultaba tan doloroso como las otras veces. Desde entonces, era ms cuidadosa. En cada cambio que sigui, mantuvo la distancia emocional, hasta que, al final, apenas le dola partir. Blue mir la cama del hotel. Dean estaba excitado y esperaba que ella le solucionara el problema, pero l no saba cun arraigada era su aversin a las relaciones espordicas. En la universidad haba observado a sus amigas, que al igual que en Sexo en Nueva York, se acostaban con todo aquel que pillaran. Pero en lugar de sentirse bien, haban acabado deprimidas. Blue haba sufrido demasiadas relaciones cortas en su infancia y no quera aadir ninguna ms a la lista. Si no contaba a Monty algo que no haca, slo haba tenido dos amantes, los dos artistas, dos hombres que haban dejado que fuera ella la que llevara la voz cantante. Era mejor de esa manera. El pomo de la puerta del cuarto de bao se movi. Tena que actuar con cautela a la hora de tratar a Dean, si no quera que la dejara tirada por la maana. Por desgracia, el tacto no era lo suyo. El sali del cuarto de bao con la toalla enrollada alrededor de las caderas. Pareca un dios romano que se hubiera tomado un respiro en mitad de una orga

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mientras esperaba que le enviaran a la siguiente virgen. Pero cuando la luz le dio de lleno, ella cerr los dedos sobre el bloc. No era una divinidad romana perfectamente esculpida en mrmol. Tena el cuerpo de un guerrero... fuerte, poderoso, y preparado para la batalla. Dean se dio cuenta de que ella miraba las tres delgadas cicatrices de su hombro. Un marido celoso. Ella no lo crey ni por un segundo. Los peligros del pecado. Hablando de pecado... Su perezosa sonrisa exud seduccin. He estado pensando... se hace tarde y somos dos desconocidos solitarios con una cama confortable y no veo mejor manera de entretenernos que hacer uso de ella. Haba dejado de lado la sutileza para lanzarse directo a la lnea de meta. Su hermosa cara y su estatus de deportista le daban mucha seguridad con las mujeres. Ella lo comprenda. Pero ella no era como las otras mujeres. l se acerc ms. Ola a jabn y a sexo. Consider volver a jugar a lo de los gays, pero, para qu molestarse? Poda pretextar dolor de cabeza y huir de la habitacin, o poda hacer lo que siempre haca: enfrentarse al reto. Se levant de la silla. Vamos a dejar las cosas claras, Boo. No te importa que te llame Boo, verdad? De hecho... Eres guapsimo, sexy y tienes un cuerpo de infarto. Tienes ms encanto del que debera tener ningn hombre. Tienes mucho gusto con la msica y adems eres muy rico. Y simptico. No creas que no me he fijado. Pero lo cierto es que no me pones. Dean frunci el ceo. Que no te pongo? Ella intent parecer abochornada. No es culpa tuya. Soy yo. l parpade, bastante asombrado. No lo poda culpar. Era indudable que l haba usado eso de no es culpa tuya, soy yo miles de veces, y deba de ser desconcertante que alguien empleara esa misma tctica con l. Ests bromeando, no? La verdad lisa y llana es que me siento ms cmoda con perdedores como Monty, y no tengo intencin de volver a cometer ese error. Si me acostase contigo... y creme llevo horas y horas pensndolo detenidamente... Nos conocemos hace slo ocho horas. No tengo tetas y no soy guapa. Si nos enrollramos, sabra que slo me ests utilizando porque soy lo nico que tienes a mano y eso me hara sentir muy mal. No quiero tener que volver a pasar por otra depresin, y, francamente, estoy harta de perder el tiempo en instituciones mentales.

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La sonrisa de Dean fue calculadora. Alguna cosa ms? Ella cogi su bloc junto con la cerveza.

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Eso es todo, eres un hombre que vive para que lo adoren y yo no sirvo para adorar a nadie. Quin te ha dicho que no eres guapa? Oh, no importa. Tengo tanto carcter que si aadimos belleza al cctel sera demasiado. Sinceramente, hasta esta noche, no haba pensado en ello. Bueno, salvo por Jason Stanhope, pero eso fue en sptimo. Ya veo. Segua pareciendo divertido. Con aire despreocupado, Blue se dirigi a la puerta y La abri. Mira el lado bueno, piensa que te has escapado por los pelos. Lo que pienso es que estoy cachondo. Por eso las habitaciones de los hoteles disponen de tele por cable. Seguro que encuentras algn canal porno. Cerr la puerta con rapidez y suspir con fuerza. El truco para ir por delante de Dean Robillard era mantenerse fuera de su alcance, pero conseguir hacerlo hasta Kansas City no iba a ser fcil, como tampoco sera fcil saber lo que hara cuando estuviera all. Castora debi de trasnochar porque tena el dibujo listo a la maana siguiente. Esper hasta que hicieron una parada en el autoservicio de una gasolinera de Kansas para drselo. Dean se quedo mirndolo fijamente. No era de extraar que estuviera en la ruina. Castora contuvo un bostezo. Si hubiera tenido ms tiempo te lo hubiera hecho en pastel. Considerando el estropicio que haba hecho con el lpiz, casi mejor no. Haba dibujado su cara, pero sus rasgos estaban distorsionados: los ojos demasiado separados, el nacimiento del pelo retrasado unos cinco centmetros y le haba endosado algunos kilos de ms, lo que le haca un hombre mofletudo. Peor an, ella haba reducido el tamao de su nariz hasta que pareca aplastada contra la cara. Rara vez se quedaba sin palabras, pero el dibujo lo haba dejado sin habla. Ella le dio un mordisco a un donut de chocolate. -Alucinas, verdad? Cmo habra cambiado tu vida si sa fuera tu cara de verdad. Fue cuando se dio cuenta de que quizs Castora lo haba hecho mal a propsito. Aunque pareca ms pensativa que satisfecha. Casi nunca puedo experimentar aadi ella. Has sido el modelo perfecto. Me alegro de haberte sido til dijo l secamente. Por supuesto, hice otro. Sac un segundo dibujo de la carpeta que haba llevado al autoservicio y lo tir despectivamente encima de la mesa, donde aterriz al lado de un bollo a medio comer. En ese boceto apareca en la cama, con una rodilla doblada, la camisa abierta y el pecho descubierto, exactamente como haba posado para ella.

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Monsimo, como era de esperardijo ella, pero algo aburrido, no crees? No slo era aburrido, sino vulgar, y su expresin adems de calculadora era arrogante. Pareca como si hubiera visto a travs de l y a Dean no le gust. Todava le costaba creer que ella le hubiera plantado la noche anterior. Habra perdido su habilidad con las mujeres ? O quiz se trataba de un arte que no haba practicado antes? Como las mujeres se dejaban caer directamente en sus brazos, nunca se haba molestado en dar el primer paso. Tendra que ponerle remedio. Estudi el primer dibujo otra vez, y mientras observaba su cara deformada, comenz a pensar cmo habra sido su vida si hubiera nacido con la cara que Castora haba dibujado. Nada de anuncios de Zona de Anotacin, eso seguro. Incluso cuando era nio haba conseguido un montn de cosas gracias a su aspecto. Era algo que saba en teora, pero ese dibujo era la prueba patente. Castora hizo una mueca. No te gusta? Debera haber sabido que no lo entenderas, pero pens... bueno, eso no importa ahora. Se lo quit de las manos. l lo recuper antes de que ella pudiera destruirlo. Me ha tomado por sorpresa, eso es todo. No creo que lo cuelgue encima de la chimenea, pero tampoco me parece tan mal. Me hace pensar. De hecho, me gusta. Me gusta bastante. Ella lo observ, tratando de adivinar si estaba siendo sincero o no. Cuanto ms estaba con ella, ms curiosidad senta. No me has contado mucho de ti misma dijo l. Dnde te criaste? Ella se detuvo a punto de darle un mordisco al donut. Aqu y all. Venga, Castora. No volveremos a vernos nunca. Cuntame tus secretos. Me llamo Blue. Y si quieres conocer mis secretos, tendrs que contarme antes los tuyos. Te har un resumen. Demasiado dinero. Demasiada fama. Demasiado guapo. La vida es dura. Haba tenido intencin de hacerla sonrer. Pero ella se limit a mirarlo tan fijamente que se sinti incmodo. Es tu turno dijo l con rapidez. Ella se tom tiempo mientras se coma el donut. Dean sospechaba que estaba decidiendo qu contarle. Mi madre es Virginia Bailey dijo. Es probable que no hayas odo hablar nunca de ella, pero es muy famosa en temas relacionados con la paz. Relacionada con el pis 1?

En ingls "pis", pee, y "paz", peace, suenan muy parecido. ( N. de las T.)

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Relacionados con la paz. Es activista. Mejor no te cuento lo que he llegado a imaginar.

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Ha recorrido todo el mundo, la han arrestado ms veces de las que puedo contar, incluidas las dos veces que estuvo ingresada en una prisin de mxima seguridad por violar la entrada en zonas de misiles nucleares. Caramba. Y eso no es ms que la punta del iceberg. Casi se muere en los aos ochenta al declararse en huelga de hambre en protesta por la poltica estadounidense en Nicaragua. Ms tarde, ignor las sanciones de las Naciones Unidas para llevar medicamentos a Irak. Castora se frot el azcar de los dedos con expresin distante. Cuando los soldados americanos entraron en Bagdad en 2003, ella estaba all con su grupo internacional de paz. En una mano sostena un cartel de protesta. Con la otra, distribua cantimploras para los soldados. Desde que puedo recordar, ha mantenido sus ingresos lo suficientemente bajos para no pagar el impuesto sobre la renta. Eso es como tirar piedras contra su propio tejado, no? No puede soportar que su dinero se invierta en bombas. Puede que no est de acuerdo con ella en un montn de cosas, pero creo que el gobierno debera permitir que cada uno eligiera en qu quiere invertir el dinero de sus impuestos. No te gustara que todos esos millones que le pagas al to Sam se dedicaran a escuelas y hospitales en vez de a cabezas nucleares? Pues s. Campos de entrenamiento para jvenes, un buen programa deportivo para los nios y operaciones LASIK de ciruga ocular para los rbitros de la NFL. Dean dej su caf en la mesa. Parece que es un todo un carcter. Dirs ms bien que es una chiflada. Era demasiado educado para mostrarse de acuerdo. Sin embargo, no lo es. Mi madre es como es, para bien o para mal. Ha sido nominada dos veces al premio Nobel de la Paz. Bueno, ahora s que estoy impresionado. Se reclin en la silla. Y tu padre? Ella moj la punta de una servilleta de papel en un vaso de agua y se limpi el azcar del donut de los dedos. Se muri un mes antes de que yo naciera. Se le derrumb un pozo que estaba cavando en El Salvador. No estaban casados. Algo ms que Castora y l tenan en comn. Hasta ahora, ella le haba contado un montn de cosas, pero no le haba revelado nada personal. l estir las piernas. Quin se encarg de ti mientras tu madre estaba salvando al mundo ? Un puado de personas bienintencionadas. No debe de haber sido agradable.

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No fue tan terrible. Eran hippies, profesores de universidad, trabajadores sociales. Nadie abus de m ni me maltrat. Cuando tena trece aos, estuve viviendo con una traficante de drogas en Houston, pero en defensa de mi madre debo decir que no tena ni idea de que Luisa se dedicaba a eso, y salvo por aquel tiroteo en coche, me gust vivir con ella. Esperaba que Blue estuviera bromeando. Viv en Minnesota durante seis meses con un ministro luterano, pero, como mi madre es muy catlica, la mayor parte del tiempo lo pas con un grupo de monjas activistas. Ella haba tenido una infancia todava ms inestable que la suya. Ver para creer. Por suerte, los amigos de mi madre son muy buena gente. Aprend un montn de cosas que la mayora de los nios no suelen aprender. Como cules? Bueno..., s latn y algo de griego. S hacer una pared, plantar un huerto orgnico, soy una excelente manitas y una cocinera fuera de serie. Apuesto lo que sea a que no puedes superar eso. l hablaba condenadamente bien en espaol y tambin era un buen manitas, pero no quera echarle a perder la diversin. Hice cuatro pases de touchdown con los Ohio State en la final de la copa universitaria, Rose Bowl. Supongo que haras revolotear el corazn de las princesitas de la universidad. A Castora le gustaba burlarse de l, pero lo haca tan abiertamente que no resultaba maliciosa. Algo extrao. Se termin el caf de golpe. Con tanto movimiento, seguir las clases en el colegio debi de ser todo un reto. Cuando eres siempre la recin llegada, acabas desarrollando ciertas habilidades. No lo dudo. Empezaba a darse cuenta dnde se haba originado esa actitud antagnica. Fuiste a la universidad? A una pequea universidad de arte. Tena una beca, pero lo dej al segundo ao. Bueno, es el lugar donde ms tiempo he estado. Por qu te marchaste? Me gusta viajar. Nac para vagar, nene. Lo dudaba. Castora no era as por naturaleza. De haber sido criada de manera diferente, estara casada y dando clase en la guardera a sus propios hijos. Dej un billete de veinte dlares sobre la mesa y cuando no esper la vuelta, ella reaccion de manera previsible. Por dos tazas de caf, un donut y un bollo que no has terminado! Pues cmelo t.

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Ella cogi el bollo con rapidez. Mientras cruzaban el aparcamiento, l estudi los dibujos que le haba hecho y se dio cuenta de que haba salido ganando con el trato. Por un par de comidas y el alojamiento de una noche, haba recibido material para la reflexin, cuntas veces ocurra eso en su vida? A medida que transcurra el da, Dean observ que Castora se senta ms inquieta. Cuando se detuvo para echar gasolina, ella sali disparada al bao, dejando en el coche el bolso negro de lona. Mientras llenaban el depsito, Dean no se lo pens dos veces: se puso a registrarlo. Ignor el mvil y un par de blocs, y fue directo a por la cartera. Contena un carnet de conducir de Arizona era cierto que tena treinta aos, carnets de bibliotecas de Seattle y San Francisco, una tarjeta ATM, dieciocho dlares en efectivo y la foto de una mujer de mediana edad con apariencia delicada delante de un edificio en ruinas. Aunque era rubia, tena los mismos rasgos delicados y menudos que Castora. Deba de ser Virginia Bailey. Registr ms a fondo el bolso y sac un talonario de cheques y dos cartillas de cuentas bancarias de un banco de Dallas. Cuatrocientos dlares en la primera y mucho ms en la segunda. Castora tena buenos ahorros, por qu actuaba como si estuviera en la ruina? Ella regres al coche. l meti todo de nuevo en el bolso, lo cerr y se lo entreg. Estaba buscando caramelos. En mi cartera? Cmo ibas a tener caramelos en la cartera? Estabas registrndome el bolso! Por la expresin de su cara dedujo que fisgonear no era algo que la molestara mientras no fuera ella el objetivo. Un dato a tener en cuenta para no perder de vista su propia cartera. Prada hace bolsos le dijo mientras se alejaban de la gasolinera en direccin a la interestatal-. Gucci hace bolsos. Eso que t llevas parece una de esas cosas que regalan cuando uno se compra un calendario de tas. Ella salt indignada. No puedo creer que estuvieras registrndome el bolso. Y yo no puedo creer que dejaras que te pagara Ja habitacin de hotel ayer por la noche. No es que ests precisamente en la ruina. El silencio fue su nica respuesta. Ella se volvi a mirar por la ventanilla. Su pequea estatura, los hombros estrechos, los delicados codos que surgan de las mangas de la enorme camiseta negra... todos esos signos de fragilidad deberan haber despertado los instintos protectores de Dean. No lo hicieron. Alguien me vaci las cuentas hace tres das dijo ella sin aspavientos. Por eso estoy ahora en Ja ruina. Deja que adivine. Monty, la serpiente. Ella se tir distradamente de la oreja. As es. Monty, la serpiente.

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Estaba mintiendo. Blue no haba dicho ni una palabra sobre las cuentas bancarias cuando haba atacado a Monty el da anterior. Pero por la triste expresin de su cara estaba claro que alguien le haba robado. Castora necesitaba algo ms que transporte. Necesitaba dinero. Dean se senta orgulloso de ser el to ms generoso del mundo. Trataba a las mujeres con las que sala como s fueran reinas y les haca buenos regalos cuando su relacin terminaba. Nunca haba sido infiel y era un amante desinteresado. Pero el antagonismo de Blue reprima su tendencia natural a abrir la cartera. Le dirigi una mirada a su cabello revuelto y a esa pobre excusa de ropa. No era precisamente una mujer imponente, y bajo circunstancias normales, jams se habra fijado en ella. Pero la noche anterior, ella haba levantado una seal de stop bien grande y el juego haba comenzado. Y qu vas a hacer? le pregunt. Bueno... Blue se mordisque el labio inferior. La verdad es que no conozco a nadie en Kansas City, pero tengo una compaera de universidad que vive en Nashville. Y ya que vas a pasar por all... Quieres que te lleve a Nashville? Lo haca parecer como si le hubiera pedido que la llevara a la luna. Si no te importa... No le importaba lo ms mnimo. No s. Nashville est muy lejos, y tendra que pagarte las comidas y otra habitacin de hotel. A menos que... No pienso acostarme contigo! l le dirigi una sonrisa perezosa. Es que slo piensas en el sexo? No pretendo lastimar tus sentimientos, pero, francamente, te hace parecer bastante desesperada. Era un truco demasiado manido, y ella se neg a morder el anzuelo. As que se puso unas gafas de sol baratas de aviador que le hacan parecer Bo Peep a punto de pilotar un F-18. T slo conduce y sigue tan guapo como siempre dijo ella. No hay necesidad de que te exprimas el cerebro dndome conversacin. Tena ms temple que ninguna mujer que hubiera conocido. La cosa es, Blue, que no soy slo una cara bonita, tambin soy un hombre de negocios, con lo cual espero ver los frutos de mi inversin. Debera sentirse tan jodidamente ofendido como sonaba, pero en realidad estaba disfrutando demasiado. Tienes un retrato original de Blue Bailey dijo ella. Tambin tienes un vigilante para tu coche y una guardaespaldas que alejar a tus admiradores. Honestamente, debera cobrarte. Creo que lo har. Doscientos dlares hasta llegar a Nashville. Antes de que l pudiera soltarle lo que pensaba de esa idea, SafeNet los interrumpi. Hola Boo, soy Steph,

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Blue se inclin hacia el micrfono. Boo, demonios. Qu has hecho con mis bragas? Se hizo un largo silencio. Dean la mir furioso.

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Ahora no puedo hablar, Steph. Estoy oyendo un audiobook, y estaban a punto de matar a alguien a pualadas. Castora se baj un poco las gafas mientras l desconectaba la conexin y lo mir burlona por encima de la montura. Lo siento. Estaba aburrida. l arque una ceja. La tena a su merced, pero se negaba a ceder. Intrigante. Dean subi el volumen de la radio y tarare una cancin de Gin Blossoms mientras llevaba el ritmo con la mano sobre el volante. Blue, sin embargo, permaneca perdida en su mundo. Ni siquiera protest cuando l cambi de emisora despus de que Jack Patriot hiciera su aparicin cantando Por qu no sonrer? Blue apenas oa la radio de fondo. Estaba tan fuera de su elemento con Dean Robillard que perfectamente podran estar en universos diferentes. El truco consista en que l no se diera cuenta de que ella lo saba. Se pregunt cmo se habra tomado la mentira sobre Monty y las cuentas bancarias. l no haba demostrado reaccin alguna, as que era difcil saberlo, pero ella no poda soportar que supiera que su madre era la responsable. Virginia era la nica pariente de Blue, as que era normal que hubiera puesto sus cuentas a nombre de las dos. Su madre sera la ltima persona capaz de robarle. Virginia era feliz comprando sus ropas en el Ejrcito de Salvacin y durmiendo en los sofs de los amigos cuando estaba en Estados Unidos. Slo una crisis humanitaria de proporciones picas podra haber hecho que cogiera el dinero de Blue. Blue haba descubierto el robo el viernes, haca tres das, cuando haba intentado usar la tarjeta en un cajero automtico. Virginia le haba dejado un mensaje en el buzn de voz. Cario, slo tengo unos minutos. Te cog el dinero de las cuentas. Te escribir tan pronto como te lo pueda explicar todo. Su madre rara vez perda el control, pero la voz dulce y suave de Virginia se haba quebrado. Perdname, cario. Estoy en Colombia. Un grupo de chicas con las que he estado trabajando fue secuestrada ayer por una de esas bandas armadas. Sern violadas y forzadas a convertirse en asesinas como ellos. Yo... no puedo dejar que eso ocurra. Puedo comprar su libertad con tu dinero. Ya s que esto es un abuso de confianza imperdonable por mi parte, cario, pero t eres fuerte y ellas no. Por favor, perdname y... y recuerda cunto te quiero. Blue miraba sin ver el paisaje llano de Kansas. No se haba sentido tan indefensa desde que era nia. El dinero que le haba proporcionado la nica seguridad que nunca antes haba conocido se haba convertido en el pago de un rescate. Cmo podra empezar de nuevo con tan slo dieciocho dlares en la cartera? Ni siquiera le llegaba para pagarse unos nuevos folletos publicitarios. Se sentira

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mejor si pudiera desahogarse con Virginia y gritarle, pero su madre no tena telfono. Si necesitaba uno, sencillamente lo peda prestado. T eres fuerte y ellas no. Blue haba crecido oyendo cosas como sas. T no tienes que vivir con miedo. T puedes hacer lo que quieras. T no tienes por qu preocuparte de que los soldados fuercen la entrada de tu casa y te lleven a prisin. Blue tampoco tena que preocuparse de que los soldados le hicieran cosas mucho peores que sa. Nunca pensaba en lo que su madre haba tenido que soportar en una prisin centroamericana. Su dulce y amable madre haba sido vctima de lo indecible, pero se haba negado a vivir con odio. Todas las noches rezaba por las almas de los hombres que la haban violado. Blue mir a Dean desde el asiento del pasajero, un hombre para el que ser irresistible era una forma de vida. Lo necesitaba en ese momento, y puede que no haber cado directamente a sus pies fuera un elemento a su favor, aunque uno muy frgil. Todo lo que tena que hacer era mantenerlo interesado, y al mismo tiempo no perder la ropa hasta llegar a Nashville. En el rea de descanso de una carretera al oeste de San Luis, Dean observaba cmo Blue llamaba por el mvil mientras se apoyaba en una mesa. Le haba dicho que iba a llamar a su antigua compaera de universidad de Nashville para quedar con ella al da siguiente, pero acababa de patear una parrilla y luego haba cerrado de golpe el telfono antes de meterlo en el bolso. Se sinti animado. El juego no haba acabado despus de todo. Algunas horas atrs haba cometido el error de contestar la llamada de Ronde Frazier, un viejo compaero de equipo que viva en San Luis. Ronde haba insistido en que se reunieran esa noche con otros jugadores que vivan en esa zona. Como Ronde le haba cubierto las espaldas durante cinco temporadas, no poda negarse a ir, aunque eso echara a perder sus planes con Blue. Pero pareca que las cosas no se estaban resolviendo de la manera que ella quera. l se percat de su expresin malhumorada y de cmo volva con renuencia hacia l. Algn problema? dijo l. No. Ninguno. Agarr la manilla de la puerta y luego dej caer la mano-. Bueno, puede, pero no tiene importancia. Nada que no pueda resolver. Crees que has resuelto bien las cosas hasta ahora? Podras apoyarme de vez en cuando. Abri con fuerza la puerta del coche y lo mir por encima del techo. Tiene el telfono desconectado. Al parecer, se mud, pero no me lo dijo. La vida le acababa de brindar una nueva oportunidad. Era asombroso lo que lo satisfaca tener a una mujer como Blue Bailey a su merced. Lamento or eso dijo l con aparente sinceridad. Qu vas a hacer ahora? Ya pensar algo.

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Cuando se incorpor a la interestatal, decidi que era una pena que la seora O'Hara no le respondiera al telfono o podra haberle dicho que iba de camino a la granja y que llevaba consigo a su primer invitado. He estado considerando todos tus problemas, Blue. Adelant a toda velocidad a un descapotable rojo. Esto es lo que he pensado...

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April Robillard cerr su correo electrnico. Qu dira Dean si conociera la verdadera identidad de su ama de llaves? Ni siquiera quera pensar en ello. Quieres que conectemos el horno, no, Susan? No, to, quiero que conectes los geranios y frer el jardn. S, conctalo tan pronto como puedas. Pas por encima de los restos del empapelado que los pintores haban quitado de las paredes de la cocina. Cody, que era ms joven que su hijo, no era el nico de los trabajadores que inventaba excusas para hablar con ella. Puede que tuviera cincuenta y dos aos, pero los chicos no lo saban y revoloteaban a su alrededor como si ella fuera un potente generador de vibraciones sexuales. Pobres chicos. ella ya no se entregaba con tanta facilidad. Cogi su iPod para ahogar el ruido de las obras con rock, pero antes de poder ponerse los auriculares, Sam, el carpintero, asom la cabeza por la puerta de la cocina. Susan, ven a revisar los cuartos de bao de la primera planta. Dime si te parece bien cmo quedan los extractores de aire. Ya haba revisado los extractores de aire esa misma maana con l, pero aun as lo sigui por el vestbulo, sorteando un compresor y un montn de telas. La casa se haba edificado a principios del siglo XIX y la haban rehabilitado en los aos setenta, poca en la que haban hecho las instalaciones de fontanera, electricidad y aire acondicionado. Por desgracia esa modernizacin haba incluido tambin un cuarto de bao con los azulejos en color verde aguacate y la pobre decoracin de la cocina: parquet barato y suelos de vinilo en color dorado que ahora estaban sucios y agrietados por el uso. Durante los ltimos dos meses, se haba dedicado a modificar esos errores y a restaurar el lugar tal como debera ser, una granja tradicional lujosamente modernizada. El brillante sol de primera hora de la tarde se filtraba a travs de las nuevas vidrieras, iluminando las partculas de polvo que flotaban en el aire, pero lo peor de la reforma ya haba terminado. Sus sandalias de tacn con pedrera repicaron en el suelo de madera del vestbulo. Sus brazaletes tintinearon. Incluso en medio de toda esa suciedad y desorden, le gustaba vestir con elegancia. A la derecha haba un comedor que una vez haba sido una sala, y a la izquierda haba una sala recientemente aadida. El porche y la casa de piedra estaban construidos en estilo federal, pero los aadidos posteriores en otros estilos haban dado como resultado una mezcolanza. Y ella haba mandado tirar algunas paredes para que la casa resultara ms espaciosa. Para largas duchas, se necesita un buen extractor que elimine el vapor dijo Sam. A Dean le gustaba tomar largas duchas calientes. O por lo menos eso recordaba de su adolescencia, aunque por lo poco que saba de l, muy bien podra haberse convertido en uno de esos hombres que se daban duchas cortas

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y se vestan en cinco minutos. Era doloroso no conocer apenas nada de su nico hijo, pero a esas alturas ya debera estar acostumbrada. Varias horas ms tarde April logr escabullirse lejos del ruido. Cuando sali por la puerta lateral, aspir el aroma de esa tarde de finales de mayo. La brisa traa el olor a abono de una granja cercana junto con la fragancia de la madreselva que creca al borde del camino que conduca a la granja. Se abri paso entre las azucenas crecidas, los descuidados arbustos de peonas y los enmaraados rosales que seguramente haban sido plantados por las abnegadas campesinas demasiado ocupadas con el cultivo de las judas y el maz que mantendran a su familia hasta el final del invierno, como para encima tener que preocuparse por las plantas decorativas. Se detuvo un momento para examinar el huerto donde ahora crecan las malas hierbas y que aos antes estaba distribuido en cuadrados sin sentido comunes en las casas rurales. Ms all, en la parte trasera de la casa, se haba despejado una amplia zona donde los carpinteros pronto comenzaran a levantar un porche cerrado. En una de las esquinas, haba escrito las iniciales A R en letra pequea, como una prueba fehaciente de que ella haba estado all. Uno de los pintores de la planta superior la mir desde la ventana. Ella se apart el pelo rubio de la cara y se apresur a atravesar la vieja verja de hierro antes de que alguien intentase detenerla con ms preguntas innecesarias. La granja, que se conoca con el nombre de granja Callaway, se asentaba en un suave valle rodeado de colinas. En otros tiempos haba sido una prspera granja de caballos, pero ahora los nicos animales que vagaban por los setenta y cinco acres de la propiedad eran venados, ardillas, mapaches y coyotes. La finca, que contaba con pastos y bosques, tambin posea un granero, una casita de invitados y un estanque que se nutra de las lluvias primaverales. Una vieja parra, crecida y abandonada como todo lo dems, marcaba el final del camino adoquinado. Haba un banco de madera que haba sido utilizado por Wilma Callaway, la ltima ocupante de la granja, para sentarse a descansar al acabar la larga jornada. Wilma haba muerto el ao anterior con noventa y un aos. Dean le haba comprado la granja a un pariente lejano. April conoca detalles de la vida de su hijo a travs de una complicada red de contactos. As era como se haba enterado de que l tena intencin de contratar a alguien para que supervisara la restauracin de la casa. Casi al instante haba sabido lo que tena que hacer. Despus de tantos aos por fin podra crear un hogar para su hijo. Dejar sus obligaciones en Los ngeles haba sido complicado, pero trasladar su trabajo haba sido sorprendentemente fcil. Elabor un currculo con referencias falsas. Se compr una falda y un suter en Talbots y se hizo con una diadema para recogerse su largo pelo rubio. Luego invent una historia que explicara su presencia en el este de Tennessee. La administradora de Dean la contrat a los diez minutos. April mantena una relacin de amor odio con la conservadora mujer que haba creado para ocultar su identidad. Susan O'Hara era una viuda que no necesitaba la ayuda de nadie. Era una mujer pobre, pero valiente, sin ms habilidades que las de sacar adelante una familia, llevar las cuentas de la casa, ensear en la escuela dominical o ayudar a su difunto marido a rehabilitar casas. Sin embargo, las ropas conservadoras de Susan eran otro tema. El primer da de

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Aprl en Garrison, haba decidido que la viuda sera una mujer nueva y vibrante, y haba renovado todo su vestuario. A April le encantaba mezclar todo tipo de ropa, la ltima moda con la de otras temporadas y ropa de diseo con modelos de tiendas ms econmicas. La semana anterior haba ido al pueblo con un top de Gaultier y unos chinos de Banana Republic. Ese mismo da, se haba puesto una camiseta marrn oscuro de Janis Joplin, unos pantalones agujereados de color jengibre y unas sandalias de tacn con pedrera. Tom el camino que llevaba al bosque. Comenzaban a florecer las violetas blancas y las alegras. Poco despus vio el reflejo del sol en la ondulada superficie del estanque a travs de las azaleas y los laureles. Lleg a su lugar favorito junto a la orilla y se quit las sandalias. Al otro lado del estanque, al alcance de la vista, estaba la vieja casita de invitados donde se haba instalado. Se sent en el csped y se rode las rodillas con los brazos. Tarde o temprano, Dean descubrira su engao y en ese momento acabara todo. No le gritara. Gritar no era su estilo. Pero su evidente desprecio sera peor que cualquier grito o palabra. Ojala pudiera terminar la casa antes de que l descubriera su charada. Puede que cuando l llegara a su nueva casa notara al menos un poco de lo que ella quera dejar tras de s... amor y pena. Por desgracia, Dean no crea demasiado en la redencin. Ella llevaba limpia diez aos, pero las cicatrices eran demasiado profundas para que la perdonara. Cicatrices que ella misma haba causado. April Robillard, la reina de las groupies, la chica que saba cmo divertirse, pero no cmo ser madre. Deja de hablar as de ti misma le deca su amiga Charli cada vez que se acordaban de los viejos tiempos. No has sido nunca una groupie, April. T has sido una musa. Es lo que se decan a ellas mismas. Tal vez para algunas haba sido cierto. Tantas mujeres fabulosas: Anita Pallenberg, Marianne Faithfull, Angie Bowie, Bebe Buell, Lori Maddoxy... April Robillard. Anita y Marianne haban sido las novias de Keith y Mick: Angie estuvo casada con David Bowie; Bebe se li con Steven Tyler; Lori con Jimmy Page. Y durante ms de un ao, April haba sido la amante de Jack Patriot. Todas eran hermosas y ms que capaces de labrarse un lugar en el mundo. Pero haban amado a esos hombres ms de lo debido. A los hombres y a la msica que hacan. Esas mujeres ofrecan consejo y amistad. Adulaban sus egos, acariciaban sus frentes, pasaban por alto sus infidelidades, y les ofrecan sexo. Ms rock, por favor. No eras una groupie, April. Fjate a cuntos rechazaste. April haba rechazado a muchos hombres, a los que no le gustaban, no importaba su fama ni su lugar en las listas. Pero haba acosado a los que s deseaba, haba estado dispuesta a compartir sus drogas, sus ataques de furia; a compartirlos con otras mujeres. Eras su musa y... Pero una musa tena poder. Una musa no desperdiciaba los aos de su vida entre alcohol, marihuana, peyote, mescalina y, finalmente, cocana. Pero sobre todo, una musa no tena que preocuparse por corromper a un nio al que prcticamente haba abandonado.

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Era demasiado tarde para arreglar lo que le haba hecho a Dean, poro por lo menos poda hacer esto. Restaurar su casa y luego desaparecer otra vez de su vida. April descans la frente en las rodillas y dej que la msica la inundara. Recuerdas cuando ramos jvenes y vivamos cada sueo como si fuera el primero? Cario, por qu no sonrer? La granja era parte del valle. Dean y Blue llegaron al atardecer, cuando los ltimos rayos de sol tean las nubes de un tono entre naranja y amarillo y las colinas circundantes se llenaban de sombras como si fueran los volantes de la falda de una bailarina de cancn. Un camino curvo y lleno de baches conduca a la casa. Cuando Blue la tuvo ante sus ojos, todas las preocupaciones desaparecieron de su mente. La casa grande y deteriorada por el tiempo hablaba de las races de Amrica; de sembrar y cosechar, del pavo del Da de Accin de Gracias y de la limonada del Cuatro de Julio, de campesinas desgranando guisantes en cacerolas blancas, y de hombres sacudindose las botas llenas de barro en la puerta trasera antes de entrar. La parte ms antigua y extensa de la casa estaba construida en piedra con un amplio porche delantero y ventanas de guillotina. Haba un aadido posterior de madera a la derecha. El tejado bajo tena aleros, chimeneas y tejas. No haba sido una granja pobre, sino una muy prspera. Blue dirigi la mirada a los enormes rboles y al patio con la hierba crecida, al granero, a los campos y los pastos. No poda imaginar a una estrella de la gran ciudad como Dean viviendo all. Lo observ dirigirse al granero con largas zancadas, con la gracia de un hombre a gusto con su cuerpo, luego volvi a centrar la atencin en la casa. Le hubiera gustado llegar all en unas circunstancias diferentes para poder disfrutar de ese lugar, pero el aislamiento de la granja haca la situacin ms difcil. Quiz podra encontrar trabajo en una de las cuadrillas de la casa. O buscar algo en el pueblo cercano, aunque aquel lugar no era ms que un punto en el mapa. Bueno, slo necesitaba unos cientos de dlares. En cuanto los tuviera, se dirigira a Nashville, buscara una habitacin barata, imprimira unos cuantos folletos y empezara una vez ms. Pero lo primero y ms importante era conseguir que Dean la dejara quedarse all mientras volva a reconstruir su vida. No se haca ilusiones sobre por qu la haba llevado a la granja. Supona que al no lograr quitarle la ropa la primera noche, ella se haba convertido en un reto para l..., un reto que olvidara en cuanto una de las bellezas locales llamara su atencin. En definitiva, tena que encontrar la manera de ser til para l. Justo en ese momento, se abri la puerta principal y sali una de las ms asombrosas criaturas que Blue hubiera visto nunca. Una amazona alta y delgada, con una cara llamativa, cuadrada y alargada, y una larga melena rubia con un corte en capas. A Blue le record las fotos de las grandes modelos del pasado, mujeres que estaban de moda en los aos sesenta y setenta como Verushka, Jean Shrimpton o Fleur Savagar. Esta mujer tena una presencia similar. Los ojos

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azules humo llamaban la atencin en esa cara con la mandbula cuadrada, casi masculina. Cuando la mujer lleg al escaln superior, Blue vio las dbiles lneas que rodeaban esa boca ancha y sensual, y se dio cuenta de que no era tan joven como haba pensado al principio, aparentaba algo ms de cuarenta aos. Los ceidos vaqueros dejaban a la vista los huesos de las caderas, afilados como cuchillas. Los estratgicos rasgones de los muslos y las rodillas no eran fruto del desgaste, sino del ojo calculador de un diseador. Unos hilos plateados ribeteaban los tirantes de ante de un suter de ganchillo en color meln. Las sandalias de cuero tenan adornos de flores. Su apariencia era a la vez descuidada y elegante. Sera modelo?, actriz? Era probable que fuera una de las novias de Dean. Con esa espectacular belleza, la diferencia de edad era poco significativa. Aunque a Blue no le intereresaba la moda, en ese momento fue muy consciente de sus abolsados vaqueros y su enorme camiseta, y de su cabello despeinado que necesitaba con urgencia un buen corte. La mujer mir al Vanquish y curv su amplia boca pintada de carmn en una sonrisa. Est perdida? Blue intent ganar tiempo. Bueno, s donde me encuentro desde el punto de vista geogrfico, pero, francamente, mi vida ahora mismo es un desastre. La mujer se ri, fue un sonido bajo y ronco. Haba algo familiar en ella. S lo que quiere decir. Baj las escaleras y la sensacin de familiaridad se increment. Soy Susan O'Hara. Esa criatura sexy y extica era la misteriosa ama de llaves de Dean? No se lo poda creer. Soy Blue. Caramba. Espero que sea algo pasajero. Blue lo supo en ese mismo momento. Mierda. Esa mandbula cuadrada, esos ojos gris azulado, esa mente rpida y esa... mierda, mierda. Mi nombre es Blue Bailey acert a decir. Tenan un... ah... mal da en Angola el da que nac. La mujer la mir con inters. Blue hizo un gesto ambiguo con la mano. Y en Sudfrica. Se oy los pasos de unas botas en la grava. Cuando la mujer se gir, la luz del atardecer hizo brillar los mechones dorados de su cabello. Abri los labios rojos, y aparecieron unas arruguitas alrededor de los ojos. Los pasos se detuvieron bruscamente, y la silueta de Dean se recort contra el granero, con las piernas abiertas y los brazos en jarras. La mujer podra haber sido su hermana. Pero no lo era. Ni siquiera era su novia si iba a eso. La mujer que posea esos afligidos ojos azules como el ocano era la madre de la que l haba hablado con tanta brusquedad esa misma maana, cuando Blue le haba

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preguntado por su familia.

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l se detuvo slo un instante, y luego sus botas perforaron la tierra. Ignorando el camino de adoquines desparejos como dientes rotos, cruz por la hierba demasiado crecida. La jodida seora O'Hara. Blue se qued pasmada. No poda imaginarse a s misma llamando a su madre con esa fea palabra, no importaba lo enfadada que estuviera con ella. Aunque su madre era inmune a los ataques verbales. Esa mujer no lo era. Se llev la mano a la garganta y la luz se reflej en los brazaletes de sus muecas y en los tres delicados anillos de plata de sus dedos. Pasaron unos segundos. Se dio la vuelta y entr en la casa sin decir nada. El deslumbrante encanto que Dean desplegaba tan hbilmente haba desaparecido. Pareca duro y distante. Saba que necesitaba privacidad, pero ahora no era momento de eso. Si fuera lesbiana dijo Blue para romper la tensin, intentara ligrmela. La mirada atormentada de Dean fue sustituida por el enfado. Gracias por nada. Slo estoy siendo sincera. Y yo que crea que mi madre llamaba mucho la atencin. Cmo sabes que es mi madre? Te lo ha dicho ella? No, pero el parecido es tan evidente que es difcil equivocarse, aunque deba de tener unos doce aos cuando te tuvo. El parecido es slo superficial, te lo aseguro. Subi las escaleras y se dirigi a la puerta principal. Dean... Pero ya haba desaparecido. Blue no comparta la intolerancia de su madre contra la violencia no haba ms que acordarse del reciente contratiempo con Monty-, pero la idea de que esa extica criatura de ojos heridos fuera una vctima le molestaba, y lo sigui al interior de la casa. Las pruebas de la restauracin estaban por todas partes. Haba una escalera con el pasamanos sin terminar a la derecha, justo al lado de una gran abertura cubierta de plstico que deba de conducir a la sala de la casa. A la izquierda, detrs de unos caballetes, estaba el comedor. El olor a pintura y a madera nueva lo invada todo, pero Dean estaba demasiado concentrado en encontrar a su madre para notar los cambios. Creme dijo Blue, comprendo mejor que nadie lo que significa tener problemas graves con tu madre, pero ahora no creo que sea el mejor momento para tratar el tema. Podramos hablarlo antes ? Ni hablar. Apartando el plstico a un lado, mir con atencin la sala al

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tiempo que se oan unos pasos en el piso de arriba. Se dirigi hacia las escaleras. Blue saba que aquello no era asunto suyo, pero en vez de hacerse a un lado y dejar que l resolviera sus problemas a su manera, lo sigui. Slo digo que creo que necesitas calmarte un poco antes de hablar con ella. Lrgate. Dean ya haba alcanzado el piso superior con Blue pisndole los talones. El olor a pintura era todava ms fuerte arriba. Ella se asom por un lado de su ancha espalda para poder ver el pasillo de forma irregular. No haba ni una puerta, pero, a diferencia del primer piso, esta zona ya haba sido pintada, haban colocados las nuevas lomas de corriente para los apliques de pared y haban pulido los viejos tablones del suelo. Por encima del hombro de Dean, Blue vislumbr un bao que haba sido restaurado con azulejos blancos, un friso de madera, y un lavabo antiguo con grifera de cobre. La madre de Dean apareci por el recodo del pasillo llevando en la mano un bolso plateado lleno de papeles. No lo lamento lo mir a los ojos con actitud desafiante. He trabajado ms que cualquier ama de llaves corriente. -Te quiero fuera de aqu dijo l con una voz fra y acerada que provoc en Blue una mueca de desagrado. En cuanto lo deje todo arreglado. Ahora. Avanz un paso ms por el pasillo. Esto es una chorrada incluso para ti. He hecho un buen trabajo. Recoge tus cosas. No puedo irme ahora. Maana vendrn los carpinteros a rematar la cocina. Y los electricistas y los pintores. No harn nada si no estoy aqu. Ese es problema mo le espet. Dean, no seas estpido. Me hospedo en la casita de invitados. Ni siquiera sabrs que estoy aqu. No podras pasar desapercibida ni aunque lo intentaras. Ahora recoge tus cosas y vete de aqu. Pas junto a Blue y se dirigi a las escaleras. La mujer lo sigui con la mirada. Mantena la cabeza alta y los hombros rectos, pero de repente la situacin pareci superarla. El bolso se le cay de las manos. Se inclin para recogerlo y al momento estaba sentada en el suelo con la espalda apoyada en la pared. No hizo nada dramtico como llorar, pero pareca tan triste que a Blue se le parti el corazn. La mujer se rode las rodillas con los brazos, los anillos de plata brillaron en los delgados dedos. Quera crear un hogar para l. Aunque slo fuera una vez. La madre de Blue nunca habra pensado en nada as. Virginia Bailey dominaba a la perfeccin los tratados de desarme nuclear y los acuerdos econmicos internacionales, pero no saba nada sobre crear hogares. No te parece que ya es mayorcito para hacerlo l slo? le dijo Blue con suavidad.

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S. Ya es todo un hombrecito. Las puntas desfiladas de su pelo caan sobre el encaje de ganchillo del suter. Pero no soy una persona horrible. Ya no. No me pareces horrible. Supongo que piensas que no debera haber hecho esto, pero, como puedes ver, no tena nada que perder. Bueno, ocultar tu identidad no es precisamente la mejor manera de lograr una reconciliacin. Si es eso lo que andas buscando. La mujer acerc ms las rodillas al pecho. Es demasiado tarde para eso. Slo quera que tuviera un buen hogar en este lugar, luego me marchara antes de que l descubriera quin era realmente la seora O'Hara. Con una risita avergonzada, levant la cabeza. Soy April Robillard. An no me haba presentado. Esto debe ser muy embarazoso para ti. No tanto como debiera. Siento una malsana curiosidad por la vida de otras personas. Observ que las plidas mejillas de April recuperaban algo de color, as que sigui hablando. Lo cierto es que aunque no compre las revistas del corazn, si entro en una lavandera y veo una, me abalanzo sobre ella. April solt una risa temblorosa. A todos nos gusta cotillear sobre la vida de otras personas, verdad? Blue sonri. Quieres que te traiga algo de beber? Una taza de t? Un refresco ? Preferira que te quedaras aqu conmigo y me hicieras compaa un rato? Echo de menos hablar con mujeres. Los hombres que trabajan aqu son buena gente, pero no dejan de ser hombres. Blue tuvo la impresin de que April no peda nada con facilidad. La entenda. El olor de la madera recin cortada suba por las escaleras cuando se sent en el suelo enfrente de April y busc un tema neutral. Me encanta lo que has hecho aqu. Intent rescatar la esencia de la casa sin que por ello dejara de ser cmoda. Dean es muy inquieto. Quera que aqu pudiera relajarse. Solt una risita ahogada. Supongo que lo nico que he conseguido es todo lo contrario. Dean es muy exigente. Lo hered de m. Blue pas las manos por las viejas tablas del suelo, ahora pulidas. Bajo la luz del sol, brillaban como la miel. Has hecho un buen trabajo. Me he divertido hacindolo. Deberas haber visto cmo estaba todo cuando llegu. Cuntamelo dijo Blue. April le describi lo que se haba encontrado al llegar y qu cambios haba hecho. Cuando hablaba, el amor que senta por la casa rezumaba por todos sus

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poros.

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Casi hemos terminado aqu arriba, aunque abajo an quedan bastantes cosas por arreglar. Hemos colocado las camas, y poco ms. Pensaba asistir a las subastas que se celebran en las granjas de los alrededores para completar el mobiliario que ya ha comprado Dean. Dnde estn las puertas? Las estn puliendo y pintando. No poda permitir que se pusieran unas nuevas. Escaleras abajo se abri la puerta principal. La mirada de April se ensombreci y se puso de pie con rapidez. Blue tena que dejarlos a solas, as que tambin se levant. Tengo que llamar al contratista dijo April mientras Dean suba las escaleras. No te molestes. Ya me ocupar yo. April apret los dientes. Est hablando alguien que nunca ha restaurado una casa. Creo que lo podr manejar dijo l con firmeza. Si tengo alguna pregunta no dudar en mandarte un correo electrnico. Necesito una semana para dejarlo todo organizado antes de irme. Olvdalo. Quiero que maana por la maana ests fuera de aqu. Apoy el pie en el escaln superior bloqueando la salida de Blue. Mir framente a los ojos de su madre. Te he reservado habitacin en el Hermitage de Nashville. Si quieres quedarte unos das ms, puedes cargarlo a mi cuenta. No puedo irme tan pronto. Hay demasiado en juego. Tienes toda la noche para organizarte. Con toda deliberacin le dio la espalda para inspeccionar el cuarto de bao. Por primera vez la splica asom a la voz de April. No puedo abandonar el trabajo, Dean. No cuando he invertido tanto tiempo en l. Mira, eres toda una experta en eso de abandonarlo todo sin pensrtelo dos veces. No te acuerdas de cmo era? Que llegaban los Stone. T te largabas. Que Van Halen tocaba en el Madison Square Garden. All voy, Gran Manzana. Quiero verte fuera de aqu maana por la noche. Blue observ cmo April alzaba la barbilla. Era una mujer alta, pero aun as tuvo que levantar la vista para mirarlo. No me gusta conducir de noche. Solas decirme que la noche era el mejor momento para viajar por la carretera. S, pero estaba drogada. Fue una respuesta tan sincera que Blue no pudo ms que sentir un poco de admiracin.

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Los buenos tiempos pasados. Dean esboz una mueca de desagrado y se gir para bajar las escaleras. April le sigui, clavando la mirada en su nuca, mientras se desvanecan sus ganas de discutir. Una semana, Dean. Slo eso. Es mucho pedir? Nunca nos pedimos nada el uno al otro, recuerdas? Caramba, claro que te acuerdas. Si fuiste t quien me lo ense. Deja que finalice el trabajo. Blue observ desde lo alto de las escaleras cmo April trataba de agarrarle el brazo, solo para dejar caer la mano sin haberlo tocado. El hecho de que no se atreviese a tocar a su propio hijo entristeci a Blue de una manera imposible de explicar. La casita est fuera de la vista de la casa. April se puso delante de l, obligndolo a mirarla. Estar con los hombres durante el da. Me mantendr fuera de tu camino. Por favor. Alz la barbilla otra vez. Esto significa mucho para m. Dean se mantuvo impertrrito a sus splicas. Si necesitas dinero, te enviar un cheque. Las fosas nasales de April se ensancharon. Sabes de sobra que no necesito dinero. Entonces supongo que no tenemos nada ms que decirnos. April comprendi que estaba derrotada y se meti las temblorosas manos en los bolsillos de los vaqueros. Claro. Disfruta del lugar. A Blue se le parta el corazn ver de qu manera se aferraba April a su dignidad. A la vez que se deca a s misma que esto no era asunto suyo, unas palabras, imprevistas e imprudentes, escaparon de su boca. Dean, tu madre se est muriendo.

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April abri la boca en estado de shock. Dean se qued petrificado. De qu ests hablando? Blue lo haba dicho en sentido figurado ciertamente, April se estaba muriendo por dentro, pero Dean se lo haba tomado al pie de la letra. No debera haber abierto la boca. Pero, honestamente, acaso podan empeorar ms las cosas? Blue baj lentamente la escalera. Tu madre... esto... el mdico... intent arreglarlo. Tiene un soplo en el corazn. Tu madre se est muriendo, pero no quera decrtelo. April agrand sus ojos azules. Blue lleg abajo y se agarr a la barandilla del pasamanos. Bueno, quiz se le haba ido un poco la mano, pero en lo que concerna a las relaciones maternas, se senta demasiado implicada para comportarse de manera responsable. El rostro de Dean haba adquirido un tono ceniciento. Mir a su madre. Es cierto ? April movi los labios, pero no emiti ningn sonido. Blue apret la barandilla con ms fuerza. Finalmente, April sali de su estupor y trag saliva. Puede... que no sea tan grave. Pero los mdicos no se arriesgan a dar un diagnstico favorabledijo Blue con rapidez. Dean le dirigi a Blue una dura mirada. Y t cmo lo sabes? Buena pregunta. Tu madre no tena intencin de contrmelo, pero tuvo un pequeo desvanecimiento all arriba. April se sinti ofendida. No tuve un desvanecimiento. Ni pequeo ni grande. Slo me sent algo indispuesta. Blue la mir con tristeza. Qu valiente eres. April fulmin a Blue con la mirada. No quiero hablar de ello, y apreciara que t tampoco lo hicieras. Siento haber traicionado tu confianza, pero me pareca una crueldad no contrselo. No es problema suyo replic April. Si Blue haba abrigado alguna esperanza de que Dean tomara de inmediato a su madre entre los brazos para decirle que ya era hora de arreglar sus viejas

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diferencias, sali rpidamente de su error cuando l se encamin con paso airado hacia la puerta principal. Al desvanecerse sus pasos, Blue opt por mostrar una expresin satisfecha. Creo que las cosas han ido bien, no te parece? Bien mirado es lo mejor que podamos hacer. April pareca a punto de lanzrsele al cuello. Ests como una cabra! Blue dio un paso atrs. Pero an sigues aqu. April alz las manos, los brazaletes tintinearon y los anillos brillaron. Lo has empeorado todo. Con franqueza, me parece que las cosas no podan ponerse peor de lo que estaban. Pero no soy yo la que tiene reservada una habitacin en un hotel de Nashville para maana por la noche, o es que me he perdido algo? El motor del Vanquish rugi al cobrar vida, y las ruedas rechinaron en la grava. April perdi algo de fuelle. Se va a celebrarlo. Seguro que invita a todo el mundo en un bar. Y yo aqu pensando que la relacin que tengo con mi madre es retorcida. April entorn los ojos. Y quin eres t de todos modos? Blue odiaba las preguntas de ese tipo. Virginia le habra contestado diciendo que ella era hija de Dios. A Blue le hubiera gustado que su padre, el Altsimo, se compadeciera de ella en ese momento y reclamara su presencia, antes de tener que explicarlo todo sobre Monty y el disfraz de castor. Por fortuna, April encontr su propia explicacin. No importa. El efecto que tiene mi hijo en las mujeres es algo legendario. Soy pintora. April la recorri con la mirada, desde la descuidada coleta hasta sus botas militares llenas de rozaduras. No eres el tipo de mujer con la que suele salir. Eso seguro, mi cociente intelectual tiene tres dgitos y me distingue de todas ellas. April se sent en el penltimo escaln. Qu demonios voy a hacer ahora? Tal vez podras intentar reconciliarte con tu hijo mientras esperas los resultados de las ltimas pruebas. Considerando los asombrosos avances de la medicina en el tratamiento de enfermedades cardiovasculares, estoy bastante segura de que recibirs buenas noticias. Era una pregunta retrica dijo April secamente.

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Slo era una sugerencia.

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April se march poco despus a la casita de invitados, y Blue vag por las habitaciones silenciosas y polvorientas. Ni siquiera la maravillosa renovacin de la cocina de la casa poda animarla. No importaba que sus motivos hubieran sido nobles, no tena por qu andar ejerciendo de hada madrina ni intentar arreglar los los familiares de otras personas. Al anochecer, Dean todava no haba regresado. Cuando la oscuridad envolvi la casa, Blue descubri, para desesperacin suya, que slo la cocina y los cuartos de bao disponan de luz. Esperaba sinceramente que Dean regresara pronto a la casa, porque haba pasado de ser un lugar acogedor a uno amenazador. El plstico que cubra el hueco de la puerta de la sala cruja como huesos secos. Los suelos rechinaban.. Como no haba puertas, no poda encerrarse en un dormitorio, y sin coche, no poda ir al pueblo y buscar un autoservicio abierto las veinticuatro horas. Estaba atrapada. No poda hacer nada ms que irse a dormir. Dese haberse hecho una cama mientras todava haba luz. Anduvo a tientas apoyndose en los respaldos de las sillas del comedor para llegar a la lmpara porttil que los carpinteros haban dejado en una esquina. Unas amenazadoras sombras danzaron por las paredes del comedor cuando la encendi. Rpidamente la desenchuf y con cuidado subi por las escaleras, agarrndose al pasamanos mientras arrastraba el cable de la lmpara tras ella como si fuera una cola. Haba cinco dormitorios a cada lado del pasillo, pero slo uno tena cuarto de bao con instalacin elctrica. Cuando alcanz el interruptor, las grandes sombras danzantes la pusieron tan nerviosa que fue incapaz de avanzar ms. Las luces del bao eran muy dbiles, pero eran mejor que nada. Conect la lmpara porttil y la dej en una esquina de la habitacin. Luego extendi las sbanas apiladas encima del colchn. La cama era enorme con un cabecero curvo en madera de cerezo, pero no tena pies. La cama, y un tocador de tres cuerpos eran los nicos muebles de la estancia. Seis ventanas sin cortinas la observaban como si de unos ojos oscuros y amenazadores se tratasen. Puso una escalera de mano que el pintor haba dejado en el pasillo delante de la puerta para hacerle saber a Dean que esa habitacin ya estaba ocupada por esa noche. La escalera no le impedira entrar, pero para qu iba a querer hacerlo? Despus de las estremecedoras noticias que haba recibido sobre su madre, no estara de humor para intentar seducirla. Llev la lmpara porttil al pequeo cuarto de bao y se lav la cara. Como Dean se haba marchado con todas sus cosas, tuvo que cepillarse los dientes con un dedo. Se sac el sujetador por la sisa de la camiseta y se quit las botas, pero se dej puesto todo lo dems por si tena que salir pitando de la casa. No era una persona que se pusiera nerviosa con el coco, pero ahora estaba fuera de su elemento, y dej a su lado la lmpara porttil cuando se meti en la cama. Slo despus de haberse acomodado la apag y la meti bajo las sbanas donde poda acceder a ella con ms rapidez. Una rama roz una de las ventanas. Se oy un susurro en la chimenea. Ella se

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imagin a un montn de murcilagos preparndose para entrar por la boca de la chimenea. Dnde estaba Dean? Y por qu no haba puertas en ese lugar? Dese haberse ido a la casita de invitados con April, pero no la haba invitado. Quiz Blue haba sido un poco brusca con ella, pero le haba proporcionado a la madre de Dean algo de tiempo, que era ms de lo que April habra logrado para s misma. Era una belleza dbil, despus de todo. Blue intent sentir autocompasin, pero no poda mentirse a s misma. Se haba metido donde no la llamaban. Por otro lado, ocuparse de los problemas de los dems la haba hecho olvidarse de sus propias preocupaciones. Una tabla del. suelo rechin. Gimi la chimenea. Agarr el mango de la lmpara porttil y clav la vista en el marco sin puerta. Pasaron los minutos. Poco a poco, fue relajndose y se sumergi en un sueo inquieto. La despert el ominoso rechinar de una tabla del suelo. Abri los ojos y vio que una sombra amenazadora se cerna sobre ella. Agarr la lmpara porttil, la sac con rapidez de debajo de las mantas y atiz a la sombra con ella. Joder! Un rugido familiar reson en la quietud de la noche. Blue encontr el interruptor con los dedos. De puro milagro no te haba roto la bombilla protegida por la rejilla de plstico, y la luz mundo la habitacin. Un millonario quarterback muy enfadado se cerna sobre ella. Estaba sin camisa, furioso y se restregaba el brazo por encima del codo. Qu demonios crees que ests haciendo? Ella se incorpor con rapidez sobre las almohadas, agarrando la lmpara con fuerza. Yo? Eres t el que entraste a hurtadillas... Es mi casa. Te lo juro por Dios, como me hayas lastimado el brazo de lanzar... Bloque la puerta! Cmo has podido entrar con la escalera delante? Que cmo he podido entrar? Has iluminado este lugar como un jodido rbol de Navidad. Ella no era tan estpida como para mencionar las sombras amenazadoras y las ventanas que la miraban fijamente. Solo dos lucecitas en el cuarto de bao. Y en la cocina. Le arrebat la lmpara porttil de las manos. Dame eso y deja de comportarte como una gallina. Para ti es fcil decirlo. No te han atacado mientras dormas como un tronco. Yo no te he atacado. Apag la lmpara porttil, dejando la habitacin sumida en la oscuridad. Ese imbcil insensible incluso haba apagado la luz del cuarto de bao. Oy el frufr de la tela al deslizarse cuando l se quit los vaqueros. Blue se

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puso de rodillas. No estars pensando en dormir aqu? sta es mi habitacin, y sta es la nica cama con sbanas. Una cama que estoy usando yo.

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Ahora tienes compaa. Se subi a la cama y se meti entre las sbanas. Ella aspir profundamente y se record a s misma que l era demasiado engredo para atacarla. Si buscaba otro lugar para dormir la hara parecer dbil. No poda demostrar debilidad. Qudate en tu lado le advirti, o no te gustarn las consecuencias. Me vas a arrear con el cojn, pastorcilla? Ella no tena ni idea de qu hablaba. Le lleg el olor a dentfrico, a hombre y a tapicera de coche caro. Debera haber olido a alcohol. Un hombre que llega a casa a las dos de la madrugada debera estar bebido. La pierna desnuda de Dean le roz el muslo. Se puso rgida. Por qu tienes los vaqueros puestos? dijo l. Porque mis cosas estaban en tu coche. -Ah, ya lo entiendo. Te los dejaste puestos por si vena el coco. Qu gallina eres. Que te den. Venga, ya eres mayorcita. Y t pareces un cro replic ella. Por lo menos yo no tengo que dormir con las luces encendidas. Cambiars de idea cuando los murcilagos empiecen a entrar por la chimenea. Los murcilagos? El se qued inmvil. Una colonia entera. Eres experta en murcilagos? Los he odo susurrar y hacan los ruidos tpicos de murcilagos. No te creo. l estaba acostumbrado a dormir a sus anchas, y cuando se acomod, le roz la pantorrilla con la rodilla. Inexplicablemente, ella haba comenzado a relajarse. Ms me valdra dormir con una maldita momia se quej l. No insistas, no pienso quitarme los vaqueros. Si realmente me lo propusiera, no me resultara difcil quitrtelos. Para tu informacin, me llevara menos de treinta segundos. Por desgracia para ti, no estoy en plena forma esta noche. Dean no debera de estar pensando en sexo mientras su madre se mora. La opinin que tena de l cay en picado.

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Calla y durmete. T te lo pierdes.

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El viento soplaba afuera. Una rama golpe suavemente la ventana. Cuando la respiracin de Dean se hizo profunda y regular, los rayos de luna se reflejaron en los viejos suelos de madera y la chimenea; Blue solt un suspiro de satisfaccin. l se qued en su lado de la cama. Ella se qued en el suyo. Slo por un rato. En una casa sin puertas, se oy cerrar una de golpe. Blue abri poco a poco los ojos, recrendose en un delicioso sueo ertico. Plidos rayos de luz entraban en la habitacin, y ella cerr los ojos de nuevo intentando recordar la sensacin de unos dedos cerrndose sobre sus senos y una mano deslizndose dentro de sus pantalones. Otra puerta se cerr ruidosamente. Sinti algo duro contra la cadera. Abri los ojos de golpe. Una voz grave le susurr una obscenidad cerca del odo, una mano que no era suya se ahuecaba su pecho y otra se mova dentro de los vaqueros. Alarmada, se despert por completo. Eso no era un sueo. Ya han llegado los carpinteros se oy decir a una mujer no demasiado lejos. Si no queris tener compaa ser mejor que os levantis. Blue empuj el brazo de Dean, pero l se tom su tiempo para apartar las manos de Blue. Qu hora es? Las sietecontest Apri l . Blue se baj bruscamente la camiseta y enterr la cara en la almohada. Esto no haba formado parte de su plan cuando decidi quedarse con l. An es temprano protest l. No en una obra contest April. Buenos das, Blue. Hay caf y donuts abajo. Blue se dio la vuelta y la salud con desgana. April le devolvi el gesto con la mano y desapareci. Qu mierda mascull l. Luego bostez. A Blue no le gust. Lo mnimo que poda hacer l era mostrar un poco de frustracin sexual. Ella se dio cuenta de que an se encontraba bajo los efectos del sueo. Pervertido. Sali de la cama. No poda permitirse perder la cabeza por ese hombre, ni siquiera en sueos. Has mentido dijo l a sus espaldas. Ella lo mir. De qu ests hablando? Las sbanas le cayeron hasta la cintura cuando l se enderez, y la luz del sol que entraba por las ventanas sin cortinas ilumin sus bceps y el vello dorado de su pecho.

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Me habas dicho, y cito textualmente, no tengo tetas. Ya he visto que estabas equivocada. No se encontraba lo suficientemente despierta para darle una buena respuesta, as que le dirigi una mirada asesina y se dirigi hacia el cuarto de bao, donde abri los dos grifos para darse privacidad. Cuando sali lo encontr de pie delante de una maleta cara que l haba colocado sobre la cama. Slo vesta un par de boxers azul marino. Tropez, y se maldijo en silencio, luego fingi que lo haba hecho a propsito. Por el amor de Dios, avsame la prxima vez. Creo que me va a dar un ataque al corazn. l la mir por encima del hombro, con la barba crecida y el pelo alborotado. De qu tengo que avisarte? Pareces un anuncio porno para gays. Y t pareces hecha un desastre. Exacto, por eso quiero darme un bao. Se dirigi hacia su bolsa que l haba dejado en una esquina. Abri la cremallera y cogi ropa limpia. Puedes vigilar el pasillo mientras me ducho? Y por qu mejor no me ducho contigo? Pareca ms una orden que una sugerencia. Increble dijo ella. Crea que una superestrella como t estara dispuesta a ayudar a una pastorcilla como yo. Pues ya ves, as soy yo. Est bien, olvdalo. Agarr sus ropas, una toalla y algunos artculos de tocador y se meti en el cuarto de bao. En cuanto estuvo absolutamente segura de que l no iba a colarse en la ducha, se enjabon el pelo y se afeit las piernas. Dean an no saba que su madre no se estaba muriendo de verdad, pero pareca ms beligerante que triste. No importaba lo que April le hubiera hecho. Era demasiado fro. Se puso unos pantalones cortos de ciclista, limpios pero descoloridos, una enorme camiseta de camuflaje y unas chanclas. Despus de secarse el pelo rpidamente con su secador, se lo recogi en una coleta con un elstico rojo. Los rizos ms cortos se negaron a cooperar y cayeron sobre su cuello. Por consideracin a April, se habra puesto brillo en los labios y rmel si no hubiera perdido los cosmticos tres das antes. Al bajar la escalera, vio a un electricista subido a una escalera de mano en el comedor arreglando una lmpara de araa antigua. Haban retirado el plstico de la entrada de la sala y Dean estaba dentro, hablando con el carpintero que se ocupaba de las molduras. Dean deba haberse duchado en otro bao porque tena el pelo hmedo v se le comenzaba a rizar. Llevaba unos vaqueros y una camiseta del mismo color que sus ojos. La sala se extenda hasta el fondo de la casa y tena una chimenea ms grande que la del dormitorio principal. Una nueva puerta corredera daba hacia lo que pareca una capa de cemento recin vertido en la parte trasera de la

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casa. Se dirigi a la cocina.

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La noche anterior estaba demasiado asustada para apreciar todo lo que April haba hecho all, pero ahora se detuvo en la puerta para asimilarlo. Los electrodomsticos antiguos combinados con nostlgicos muebles de cocina blancos y los tiradores de cermica en color rojo cereza la transportaron a los aos cuarenta. Imagin a una mujer con un vestido suelto de algodn y el pelo recogido plcramente en la nuca, pelando patatas sobre el fregadero mientras Las hermanas Andrews cantaban a coro Don't Sit Under the Apple Tree por la radio. La gran nevera blanca de bordes redondeados era posiblemente una imitacin, pero no as la cocina de esmalte blanco, con un horno doble y un estante metlico por encima de los quemadores para colocar los botes de sal, pimienta o tal vez una jarra llena de flores silvestres. An no haban colocado la encimera y las alacenas de madera contrachapada no eran originales, pero s bellas imitaciones. El suelo ajedrezado de color blanco y negro tambin era nuevo. En una de las paredes haban pegado una muestra con los colores que se pondran finalmente en la cocina: paredes amarillo plido, alacenas blancas y tiradores en color rojo cereza. Don't Sit Under the Apple Tree... La luz entraba en la estancia desde dos lados: una ancha ventana situada encima del fregadero y unas ventanas alargadas en el rincn para desayunar que an tenan pegadas las etiquetas adhesivas del fabricante. Sobre la mesa de la cocina cuyo tablero era del mismo color rojo cereza haba una caja de donuts, vasos de plstico usados y unos peridicos. April apoyaba con gracia una mano sobre el respaldo de una silla de madera laminada mientras sujetaba un telfono mvil con la otra. Llevaba los mismos vaqueros rotos del da anterior con una blusa suelta, unos pendientes de plata y zapatos planos de piel de serpiente. Se supona que tenas que estar aqu a las siete, Sanjay. Salud a Blue con la cabeza y le seal la cafetera. Entonces tendrs que conseguir otro transporte. Las encimeras tienen que estar colocadas a ltima hora de la maana para que los pintores puedan hacer su trabajo. Dean entr en la cocina. Su expresin no revelaba nada cuando se acerc a la caja de donuts, pero cuando lleg a la mesa un rayo de sol se reflej en su pelo y en el de April, y Blue tuvo la absurda idea de que Dios haba lanzado un rayo especial justo para iluminar a esas dos criaturas doradas. No queremos retrasos dijo April. Ser mejor que ests aqu en una hora. Colg y atendi a otra llamada, cambindose el telfono de oreja. S? Hola. Habl en voz baja y les dio la espalda. Te devolver la llamada en diez minutos. Dnde ests? Dean se dirigi a las ventanas de la rinconera del desayuno y mir el patio trasero. Blue se imaginaba que estaba intentando asimilar el inminente fallecimiento de su madre. El electricista, que momentos antes estaba arreglando la lmpara de araa del

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comedor, entr en la cocina. Susan, ven a echarle un vistazo a esto.

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Ella le hizo una seal para que esperara a que finalizara la conversacin y luego cerr el telfono. Qu sucede? Los cables del comedor son demasiado viejos. El electricista se la coma con la mirada. Hay que cambiarlos. Djame verlos. Lo sigui afuera. Blue le ech al caf una cucharada de azcar y se acerc a examinar la cocina. Estaras perdido sin ella. Bueno, quiz tengas razn. Dean ignor los donuts glaseados y escogi el nico que haba de chocolate, el mismo al que ella le haba echado el ojo. Se oy un taladro. Esta cocina es increble dijo ella. Supongo que est bien. Slo bien? Pas el pulgar sobre el anagrama de O'Keefe & Merrit que haba sobre el panel frontal de la cocina y despeg un trozo de plstico. Podra pasarme el da entero aqu dentro cocinando. Pan casero, tarta de fruta y... Sabes cocinar de verdad? Por supuesto que s cocinar. Quiz trabajar de cocinera en aquella cocina esmaltada pudiera ser su pasaporte. El pasaporte para una seguridad temporal. Pero l ya haba perdido el inters en el tema. No puedes ponerte algo rosa? Ella se mir los pantalones cortos de ciclista y la camiseta de camuflaje. Qu le pasa a esto? Nada, si piensas invadir Cuba. Ella se encogi de hombros. No me interesa la ropa. Vaya sorpresa. De todas maneras ella fingi considerar la idea. Pero si de veras quieres que me ponga algo rosa, tendrs que prestarme tu ropa. Su sonrisa ya no fue can agradable y lo lament, pero si bajaba la guardia y dejaba de provocarle, acabara confundindola con una de sus conquistas sexuales y ella no quera eso. April regres a la cocina y cerr el telfono. Se dirigi a Dean con fra formalidad. El transportista est fuera con el carromato. Por qu no sales y le dices

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donde quieres que lo ponga? Seguro que tienes alguna sugerencia al respecto. Esta es tu casa. l le dirigi una mirada helada. Abrevia.

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El carromato no tiene inodoro ni agua corriente, as que no lo pongas demasiado lejos de la casa. Habl con alguien en el vestbulo por encima del hombro. Cody, est an ah el fontanero? Tengo que hablar con l. Est a punto de marcharse dijo Cody. Qu carromato? pregunt Blue cuando April desapareci. Uno del que la seora O'Hara me habl en uno de sus muchos correos electrnicos. Tom el caf y el donut de chocolate antes de salir. Blue cogi uno de los donuts glaseados y lo sigui por el remodelado lavadero hasta la puerta lateral. Cuando salieron al patio, le tendi el donut glaseado. Te lo cambio. Dean le dio un gran mordisco al donut de chocolate y se lo ofreci. Vale. Ella lo mir. Vaya, parece que siempre me veo forzada a vivir de las sobras de los dems. No me hagas sentir culpable. Le hinc el diente a su nuevo donut. Recorrieron el patio trasero. Blue estudi el jardn descuidado con su ojo de artista. Se lo imagin con flores de colores sobre un csped verde, lilas creciendo junto a la casa y una bomba de agua antigua. Una cuerda de tender la ropa con la colada ondeando bajo la clida brisa... Vaya, se estaba poniendo sentimental. l. Dean inspeccion un rea sombreada en un extremo del jardn. Blue se uni a Un carromato del oeste? pregunt ella Una caravana? Supongo que ahora lo veremos. No sabes cmo es? Algo por el estilo. Ensame el granero dijo Blue. A menos que haya ratones. Ratones? Caramba, no. Es el nico granero del universo que no los tiene. Estamos sarcsticos esta maana, eh? Caramba, lo siento. Quiz estaba disimulando la pena. Confiaba en que as fuera por el bien de su alma. Apareci un camin de transporte de vehculos con lo que pareca un

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pequeo vagn cubierto con un plstico negro. Ella se quejo donde estaba mientras Dean se acercaba para hablar con el conductor. Poco despus, el hombre le daba palmaditas en el hombro herido y lo llamaba Boo. Por fin se pusieron manos a la obra. Mientras Dean lo diriga, el conductor se dirigi a la zona de los rboles para descargar el camin. En cuanto situaron el carromato en la posicin correcta, comenzaron a retirar los plsticos. El carromato era rojo, pero las ruedas eran de un color prpura brillante con los radios dorados como las ruedas de los carromatos del circo. Los laterales mostraban unas pinturas decorativas donde se exhiban vides y flores brillantes en las que danzaban un montn de unicornios de colores naranja, azul, ail y amarillo. En la parte frontal, un unicornio dorado bailaba sobre la puerta azul marino. El techo curvo del carromato tena una pequea cornisa sostenida por unas mnsulas de color limn. Los laterales del carromato se inclinaban hacia fuera para encontrarse con el techo y tenan una pequea ventana con contraventanas azules. Blue contuvo el aliento. El corazn le martille en el pecho. Era un carromato gitano. Una casa de nmadas. Parn dijo ella suavemente.

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Mientras el conductor se alejaba, Dean meti los pulgares en los bolsillos traseros y examin el carromato como si se tratara de un coche nuevo y reluciente. Ella no le esper para subir la escalerilla y abrir la puerta. El interior de color rojo oscuro era tan mgico como el exterior. Los mismos unicornios que bailaban entre las vides y flores del exterior decoraban cada superficie de las vigas que sostenan el techo curvo, los costales de madera, y las paredes. En la parte posterior del carromato, se haba apartado a un lado una cortina de raso adornada con ribetes y flecos, dejando a la vista una cama que a Blue le record la litera de un barco. En el lado izquierdo haba una litera alta con un armario de doble puerta debajo. Los muebles pequeos, envueltos en papel de estraza, haban sido depositados en el suelo. El carromato tena dos ventanas diminutas, una en el centro de la pared lateral donde estaba la mesa, y otra sobre la cama de atrs. Ambas tenan cortinas blancas de encaje con dibujos de casas de muecas, y estaban recogidas con un cordn trenzado de color prpura. Sobre un rodapi, un conejo moteado coma una sabrosa zanahoria. Era tan acogedor, tan absolutamente perfecto, que a Blue le habran dado ganas de llorar, si no se hubiera olvidado de cmo se haca. Dean entr detrs de ella y mir alrededor. Increble. Debe de haberte costado una fortuna. Hizo un buen trato. No haca falta preguntar quin. Solo el centro del carromato tena la altura suficiente para que Dean pudiera mantenerse completamente erguido. Comenz a desenvolver una mesa de madera. Hay un to en Nashville que est especializado en restaurar este tipo de caravana gitana. As es como las llaman. Al parecer algn ricachn se ech atrs despus de encargarla. Caravana gitana. Le gustaba el nombre. Sugera algo extico. Cmo te convenci April para comprarla? Me dijo que sera un buen lugar para acomodar a los invitados que bebieran demasiado. Adems, algunos de mis amigos tienen nios, y pens que sera entretenido para ellos. Ya veo, y decidiste aadirla a tu coleccin. La nica caravana gitana de los alrededores y todo eso. l no lo neg. Ella pas la mano por las paredes. Hay muchas serigrafas, pero casi todo est hecho a mano. Es un buen trabajo.

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Dean comenz a curiosear, abri las puertas de la alacena y los cajones, y examin un aplique de hierro forjado con forma de caballito de mar. Tiene tomas elctricas, as que podremos tener luz. Tengo que decrselo al electricista. Blue quera quedarse un rato ms, pero l mantuvo la puerta abierta para ella, lo que la oblig a seguirlo al jardn delantero. El electricista estaba en cuclillas ante una caja de conexiones, en la radio que tena al lado sonaba una vieja cancin de Five for Fighting. April estaba a unos metros, con un bloc de notas, estudiando las losas que se colocaran en la parte posterior de la casa. La cancin de Five for Fighting termin y comenz a sonar Adis, hasta luego, una de las baladas de Jack Patriot. Los pasos de Dean vacilaron, el cambio de ritmo fue tan sutil que Blue no se habra fijado si April no hubiera levantado la cabeza de golpe al mismo tiempo. Cerr el bloc. Apaga la radio, Pete. El electricista la mir por encima del hombro, pero no se movi. Olvdalo. April se puso el cuaderno debajo del brazo y se meti dentro. Al mismo tiempo, Dean atraves el jardn delantero para hablar con el electricista. Blue ech un vistazo al descuidado jardn. En vez de buscar la manera de llegar a la ciudad para encontrar trabajo, pens en lo que acababa de suceder. Adis, hasta luego, termin y comenz a sonar una cancin de las Hermanas Moffatt, Vidas doradas. Algunas de las mejores emisoras musicales del pas se dedicaban a poner canciones de las Hermanas Moffatt desde la muerte de Marli, generalmente junto con Adis, hasta luego de Jack Patriot, algo que Blue encontraba bastante vulgar ya que Jack y Marli llevaban aos divorciados. Sigui pensando en todo ello mientras entraba en la casa. Tres hombres hablando en un idioma que no entenda colocaban las puertas superiores de los armarios. April estaba sentada en un rincn del comedor mirando con el ceo fruncido una hoja de su bloc. T eres artista le dijo a Blue cuando entr. Puedes ayudarme con esto? No se me da mal la ropa, pero con los detalles arquitectnicos me pierdo, en especial cuando no estoy segura de qu es lo que quiero. Blue haba esperado conseguir otro donut, pero en la caja slo quedaba azcar glaseado y un par de manchas de mermelada. Es el porche cerrado para la parte trasera de la casa dijo April. Blue se sent a su lado y mir el dibujo. Mientras los hombres charlaban, April le explic lo que haba imaginado. No quiero que parezca el porche de una cabaa de pesca. Quiero grandes ventanales de suelo a techo para que entre mucha luz y molduras en todo el permetro, aunque no s de qu tipo. Blue lo pens unos minutos y comenz a esbozar algunos adornos sencillos. Me gusta se dijo April. Podras dibujarme la pared? Con las ventanas? Blue esboz cada una de las paredes como April la haba descrito. Hicieron algunos ajustes y entre las dos llegaron a un acuerdo.

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Eres muy hbil dijo April cuando los trabajadores hicieron una pausa para fumarse un cigarrillo. Te interesara hacer algunos bocetos interiores para m? A lo mejor estoy suponiendo demasiado. No s exactamente cunto tiempo vas a quedarte ni qu tipo de relacin tienes con Dean. Blue y yo estamos comprometidos dijo Dean desde la puerta. Ninguna de las dos lo haba odo acercarse. Dej la taza vaca de caf encima de la cocina y se acerc para coger el boceto de Blue. Se quedar mientras yo est aqu. Comprometidos? dijo April. l ni siquiera levant la vista del boceto. Exacto. Blue apenas pudo evitar poner los ojos en blanco. ste era un claro ejemplo del desprecio que senta hacia su madre. Quera recordarle lo poco que le importaba; tan poco, que ni siquiera se haba molestado en decirle que se casaba. Una crueldad hacia alguien que se supona que estaba al borde de la muerte. Enhorabuena.April dej el lpiz sobre la mesa. Cunto hace que os conocis? Lo suficiente dijo l. Blue no poda fingir que lo que haba visto April unas horas antes no haba ocurrido. Lo que pas anoche fue una equivocacin. Quiero que sepas que me acost en la cama totalmente vestida. April arque una ceja con escepticismo. Blue intent parecer avergonzada. Hice voto de castidad cuando tena trece aos. Que hiciste qu? No hizo voto de castidad dijo Dean con un suspiro. En realidad, Blue s lo haba hecho, aunque incluso a los trece aos haba tenido serias dudas al respecto. Sin embargo, si se hubiera negado a hacer aquel pacto con Dios, la Hermana Lucas la habra vuelto completamente loca. Dean no est de acuerdo, pero para m la noche de bodas tiene un significado especial. Por eso dormir en la caravana esta noche. l buf. April mir a Blue durante largo rato y luego a l. Es muy guapa. En eso s que estoy de acuerdo. Coloc el boceto sobre la mesa. Pero no te cortes y di lo que piensas en realidad de ella. Creme, le he dicho cosas bastante peores. Eh! La primera vez que la vi fue en una feria. Se dirigi a la cocina para

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examinar las puertas del mueble superior. Haba metido la cara por uno de esos paneles de madera, es normal que llamara mi atencin. Debes admitir que tiene una cara excepcional. Para cuando vi el resto, era demasiado tarde. Sigo aqu sentada les record Blue. Yo no le veo nada malo dijo April sin demasiada conviccin. Tiene un montn de cualidades maravillosas. Prob los goznes de la alacena. As que pas lo dems por alto. Blue ya tena una vaga idea de a dnde conduca esa conversacin, as que se limit a pasar el dedo por el azcar glaseado del fondo de la caja de donuts. No a todo el mundo le interesa la moda, Dean. No es un gran pecado. Lo deca una mujer que bien podra haberse subido encima de la mesa en ese momento y recorrerla como si participara en un desfile. Me ha prometido que en cuanto nos casemos me dejar escoger su vestuario dijo l. Blue mir la nevera. Hay huevos? Y un poco de queso para hacer una tortilla? Los pendientes de plata de April se enredaron en un mechn de su pelo. Tendrs que acostumbrarte, Blue. Cuando Dean tena tres aos, le daba un berrinche si no le tena preparado sus Underoors, ya sabes, esos calzoncillos con dibujos de superhroes. En tercero cambi a los de Ocean Pacific, y se pas la mayor parte de secundaria usando los de Ralph Lauren. Te juro que aprendi a leer con Las etiquetas de la ropa interior. Que April se pusiera a recordar cosas del pasado fue un gran error. El labio superior de Dean se afin considerablemente. Me sorprende que te acuerdes de tantas cosas de tus aos oscuros. Se acerc a Blue y pos la mano sobre su hombro de una manera tan posesiva que ella se pregunt si su falso compromiso sera una treta para asegurarse de tener siempre a alguien de su lado. Dean an no se haba dado cuenta de que se haba topado con Benedict Arnold 1 y que ella cambiaba de bando como de chaqueta. Por si Dean no te lo ha contado dijo April. Era drogadicta. Blue no saba cmo responder a eso. Y tambin fui una groupie aadi April con sequedad. Dean se pas casi toda su infancia entre nieras e internados para que yo pudiera continuar con mi sueo de colocarme y acostarme con toda estrella del rock que pillara. Realmente, Blue segua sin saber qu decir. Dean dej caer la mano de su hombro y se apart. Esto... y cunto tiempo llevas limpia? dijo Blue. Benedict Arnold (1741- 1801): General britnico que en la guerra de Independencia Americana se pas al bando de los americanos. (N. de las T.)
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Unos diez aos. La mayora de ellos los he empleado de una manera muy respetable. Y he trabajado por mi cuenta los ltimos siete. A qu te dedicas? Soy estilista de moda en Los ngeles. Estilista? Genial. Y qu es lo que haces exactamente? Por el amor de Dios, Blue. Dean le arranc la taza de las manos y se la llev al fregadero. Trabajo para actrices de Hollywood con ms dinero que gusto dijo April. Parece genial. -En realidad, todo es pura diplomacia. Blue poda comprenderlo. Algo as como convencer a una celebridad cincuentona de que no lleve minifalda? Cuidado, Blue dijo Dean, ests pisando terreno peligroso. April tiene cincuenta y dos aos, pero te aseguro que tiene el armario repleto de minifaldas de todos los colores. Blue mir las piernas sin fin de la madre de Dean. Y seguro que todas le quedan de vicio. l se apart del fregadero. Vamos al pueblo. Tengo que comprar algunas cosas. Tienes que comprar comestibles dijo April-. Yo como en la casita de invitados, as que aqu no hay mucho para picar. Vale, ya lo haremos. Con Blue a remolque se dirigi hacia la puerta. Blue rompi el silencio cuando Dean se incorpor a toda velocidad a la carretera. No pienso mentir. Como me pregunte por el color del vestido de las damas de honor, le digo la verdad. No habr damas de honor, as que no tienes por qu preocupartedijo l con sarcasmo. Nos fugaremos a las Vegas. Cualquiera que me conozca sabe que nunca me casara en Las Vegas. Ella no te conoce. Pero t s, y casarse all es como admitir ante el mundo que eres demasiado vago para planear algo mejor. Yo tengo mi orgullo. l subi el volumen de la radio para no orla. Blue odiaba juzgar mal a la gente, en especial a los hombres, y no poda creer que l se estuviera comportando de manera tan insensible cuando tericamente su madre estaba a un paso de la muerte. Baj el volumen para volver a la carga. Siempre he querido ir a Hawai, pero hasta ahora no he podido permitirme el

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lujo. Me gustara que nos casramos all. En la playa de algn hotel, al atardecer. Ser estupendo tener un marido rico. No vamos a casarnos! Exacto replic ella. Por eso no quiero mentirle a tu madre. Trabajas para m o no? Ella se incorpor en el asiento. Trabajo? Ahora que has sacado el tema, por qu no hablamos de eso? Ahora no. l pareca tan irritado que ella guard silencio. Pasaron por delante de un viejo molino de algodn casi tragado por la maleza, seguida de una autocaravana en buen estado y un campo de golf que anunciaba karaoke la noche de los viernes. Aqu y all haba arados viejos o ruedas sosteniendo un buzn. Decidi Blue haba llegado el momento de entrometerse en la vida privada de su falso prometido. Ahora que estamos comprometidos, no crees que ha llegado el momento de que me hables de tu padre? Dean tens ligeramente los dedos sobre el volante. No. Soy muy buena atando cabos. No los ates. Me lo pones difcil. En cuanto se me mete una idea en la cabeza.... l le dirigi una mirada asesina. No hablo de mi padre. Ni contigo ni con nadie. Discuti consigo misma slo un momento antes de tomar una decisin. Si de verdad quieres mantener su identidad en secreto, no deberas cambiar de emisora cada vez que ponen una cancin de Jack Patriot. l afloj los dedos y los desplaz sobre el volante en un gesto demasiado casual. Ests imaginando cosas. Mi padre fue el batera de Jack Patriot durante un tiempo. Eso es todo. Anthony Willis es el nico batera que ha tenido. Y como es negro... Repsate la historia del rock, nena. Willis se perdi la gira de Universal Omens por tener el brazo roto. Dean poda estar diciendo la verdad, pero por alguna razn Blue no lo crea. April haba hablado antes de su relacin con las estrellas del rock, y Blue haba visto cmo los dos se quedaban paralizados al sonar Adis, hasta luego en la radio. La posibilidad de que Dean fuera hijo de Jack Patriot la dejaba anonadada. Le gustaba el rock desde que tena diez aos. Donde fuera que viviera, haba llevado sus discos consigo y haba pegado recortes de revistas en las libretas del colegio. La letra de esa cancin le haba hecho sentirse menos sola.

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Un letrero les daba la bienvenida al pueblo de Garrison. Un segundo letrero anunciaba que el pueblo estaba a la venta, y que si alguien quera comprarlo deba contactar con Nita Garrison. Blue se volvi en el asiento en cuanto lo pasaron. Has visto eso? Puede alguien vender un pueblo? Vendieron uno en eBay hace tiempo dijo l. Es cierto. Recuerdas cuando Kim Basinger compr aquel pequeo pueblo de Georgia? Haba olvidado que estamos en el sur. Slo aqu puede pasar esa clase de cosas. Mientras ests aqu, ser mejor que te guardes esa opinin para tidijo l. Pasaron por delante de una funeraria de estilo Partenn y una iglesia. La mayora de los edificios eran de color arena y parecan haber sido construidos a principios del siglo XX. La ancha calle Mayor tena coches aparcados a ambos lados. Blue vio un restaurante, una farmacia, una tienda de segunda mano y una panadera. Al lado de una tienda de antigedades llamada El tico de Ta Mirthe haba un ciervo disecado de cuya cornamenta colgaba el cartel de abierto. Justo enfrente, unos viejos rboles daban sombra a un parque con un reloj de arena y unas farolas de hierro negro con tulipas blancas. Dean aparc delante de la farmacia. A pesar de su anterior comentario, Blue dudaba que Dean la incluyera en su nmina, y se pregunt si podra encontrar trabajo en el pueblo. No ves nada extrao? dijo ella cuando l apag el motor. Aparte de ti? No hay ningn establecimiento de comida rpida. Baj del coche y observ la calle que, aunque algo descuidada, no dejaba de ser pintoresca. En realidad, ahora que lo pienso, no he visto ningn restaurante de carretera durante todo el trayecto. No es un pueblo grande, pero s lo suficiente para que hubiera un NAPA Auto Part o un Blockbuster. A simple vista no veo ninguno. Si no fuera por los coches y la ropa de la gente, no sabra decir en qu ao estamos. Es interesante que menciones la ropa. Se dedic a estudiar sus pantalones cortos de ciclista y la camiseta de camuflaje. Me parece que no has ledo la parte de tu contrato que hace referencia a tu vestuario. Ese galimatas? Lo tir. Apareci de pronto la cara de una mujer en el escaparate de Peluquera-Spa de Barb que estaba al lado de la farmacia. En la compaa de seguros, al otro lado de la calle, un hombre calvo los observaba desde detrs de un cartel que anunciaba la venta benfica de objetos usados a favor de la iglesia. Blue imagin un montn de cabezas similares observndolos desde los escaparates de sus negocios. En un pueblo tan pequeo, la noticia de la llegada de un vecino famoso se propagaba con rapidez. Sigui a Dean a la farmacia, mantenindose tres prudenciales pasos por detrs de l, lo que pareci molestarle, aunque l se lo haba buscado con su actitud. Dean desapareci en la parte de atrs de la tienda mientras ella hablaba con la cajera y descubra que all no haba ofertas de empleo. Dos mujeres entraron con

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prisa en el establecimiento, una blanca y otra negra. Les sigui el hombre de la agencia de seguros y una mujer mayor con el pelo mojado. Despus apareci un hombre delgado con una etiqueta de plstico en la solapa que lo identificaba como Steve. Ah est le dijo el hombre de la compaa de seguros a los dems. Todos estiraron el cuello para ver a Dean. Una mujer con un brillante traje de chaqueta rosa entr corriendo en el local, sus zapatos resonaban en el pasillo de baldosa. Pareca tener la edad de Blue, demasiado joven para llevar tanta laca en el pelo, pero quin era ella para criticar el peinado de nadie? Ella misma debera habrselo cortado antes de salir de Seattle con tanta rapidez. Se acerc con indecisin hacia el expositor de rmel mientras la mujer llamaba a gritos a Dean, pronunciando su nombre con un arrastrado acento sureo. Dean, justo estbamos comentando tu llegada a la granja. Iba a pasarme por all para darte la bienvenida. Blue mir con atencin desde el expositor a tiempo de ver cmo Dean compona un semblante inexpresivo al reconocerla. Mnica. Qu agradable sorpresa. Llevaba un cortaas, un paquete de vendas Ace y lo que pareca una caja de plantillas de gel. Nada de condones. Bueno, ests en boca de todo el mundo dijo Mnica. Todos estbamos esperando que aparecieras. No es un encanto Susan O'Hara? No es fantstico lo que est haciendo en la granja? S, es fantstico. Mnica lo miraba como un sediento mirara a un vaso helado de t dulce. Espero que te quedes un tiempo en el pueblo. No lo s. Depende de cmo vayan las cosas. No puedes marcharte sin haber conocido a todos los promotores de Garrison. Estar ms que encantada de dar un pequeo cctel para presentarte a todo el mundo. Lo tom por el brazo. Te encantar estar aqu. Dean estaba acostumbrado a que invadieran su espacio personal, y no se apart, pero seal la zona de cosmticos con la cabeza. He venido con alguien que quiero que conozcas. Blue, acrcate, quiero presentarte a mi administradora. Blue tuvo el impulso de esconderse detrs del expositor de rmel, pero se reprimi. Quiz esa mujer podra ayudarla a encontrar empleo. Compuso su sonrisa ms educada y se acerc. Dean apart la posesiva mano de su administradora para rodear a Blue con el brazo. Blue, sta es Mnica Doyle. Mnica, mi prometida, Blue Bailey. Ahora fue l quien arrastr las palabras. Nos vamos a casar en Hawai dijo l. En la playa, al atardecer. Blue quera ir a Las Vegas, pero yo no soy tan vago como para hacer eso. Dean era perfectamente capaz de quitarse a las mujeres de encima sin tener que recurrir a una prometida imaginara, pero al parecer deba de estar hastiado de que todas

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esas mujeres se lanzaran a por l. Tena que admitir que estaba sorprendida. A Mnica le haba cambiado la expresin de la cara, pero se esmer en ocultar su decepcin tras unos rpidos parpadeos y una evaluadora mirada a la apariencia de Blue. La administradora mir la camiseta de camuflaje que Blue se haba llevado de la lavandera de su bloque de apartamentos despus de que pasara un mes sin que nadie la reclamara. Eres una chica guapa, no? Eso es lo que dice Dean dijo Blue con modestia. Yo an no me explico cmo logr que superara mi aversin a los trogloditas machistas. Con un apretn de advertencia Dean casi le sepult la cara en su axila que ola deliciosamente a uno de esos desodorantes caros para hombres que venan en botes flicos de algn famoso diseador. Permaneci as unos segundos antes de apartar finalmente la cabeza. Cuando entramos en el pueblo me fij en un letrero que anunciaba la venta del pueblo. Va en serio? Mnica frunci sus labios bien perfilados. Es cosa de esa mujer odiosa, Nita Garrison. Algunas personas no merecen que se hable de ellas. Mejor hablamos de otra cosa. Pero, es cierto? pregunt Blue. De verdad ha puesto el pueblo a la venta? Supongo que depender de lo que consideres el pueblo. Blue iba a preguntarle qu consideraba el pueblo, pero Mnica ya estaba llamando a las personas que haban quedado rezagadas en los pasillos para poder presentarlas. Lograron escabullirse diez minutos despus. Rompo el compromiso gru Blue mientras segua a Dean al coche. Das demasiados quebraderos de cabeza. No te preocupes, cario, nuestro amor es lo suficientemente fuerte para sobrevivir a 1os duros golpes de la vida. Se detuvo junto a una mquina expendedora de peridicos. Presentarme como tu prometida te ha hecho parecer rdculo a ti, no a m. dijo ella. Esa gente no es ciega. No pegamos ni con cola. Tienes serios problemas de autoestima, Blue. Busc cambio en el bolsillo. Yo? Vuelve a intentarlo. Nadie se creer que un cerebrito como yo se sienta atrada por un cabeza de chorlito como t. La ignor y compr un peridico. Blue se le adelant. Antes de ir al supermercado, necesito buscar trabajo. Por qu no almuerzas mientras miro algo por ah? l se meti el peridico bajo el brazo. Ya te lo he dicho. Trabajas para m. Haciendo qu? Lo mir con los ojos entornados-. Y, cunto pagas, por cierto?

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Eso no debe preocuparte.

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l llevaba toda la maana de un humor psimo y eso empezaba a molestarla. No era culpa suya que la madre de Dean se estuviera muriendo. Bueno, s, era culpa suya, pero l no lo saba, y no debera pagarlo con ella. Cuando llegaron al supermercado, hubo ms presentaciones de gente que le daba la bienvenida al pueblo. l se mostraba cordial con todo el mundo, desde el dependiente con espinillas a un pobre viejo lisiado con una gorra de los veteranos de guerra. Los nios estaban en la escuela, pero acarici cabecitas de bebs, tom puitos llenos de babas entre sus grandes manos, y convers con una adorable nia de tres aos que se llamaba Reggie y no quera usar el ornal. Dean era a la vez la persona ms egocntrica y decente que haba conocido, aunque la parte decente de l pareca pasar olmpicamente de ella. Mientras Dean ejerca de relaciones pblicas, ella aprovech para hacer las compras en el supermercado. No haba mucho dnde escoger, pero s tenan lo necesario. Se encontr con l en la caja, donde tuvo que permanecer con la boca cerrada mientras l sacaba la VISA. No poda continuar as. Tena que ganar algo de dinero. Dean descarg las compras y dej que Blue decidiera dnde ponerlas mientras l meta el coche en el granero. Ni siquiera Annabelle conoca la verdadera identidad de su padre, pero Blue la haba descubierto en slo cuatro das. Era la persona ms i n t u i t i v a que haba conocido nunca, por no mencionar esa mente retorcida que lo mantena en guardia para ser el ms listo del juego. Despus de despejar un espacio en el granero para su coche, busc una pala y un azadn en el cobertizo y comenz a arrancar la maleza que rodeaba la casa. Mientras aspiraba el olor a madreselva, record por qu haba comprado ese lugar en vez de la casa en el sur de California que pensaba adquirir. Porque estar all lo haca sentir bien. Le encantaban los antiguos edificios y las colinas que resguardaban la granja. Le encantaba saber que esa tierra haba durado ms que un partido de ftbol americano. Pero sobre todo, le encantaba la privacidad. Ninguna abarrotada playa del sur de California podra ofrecerle eso, y si en algn momento aoraba el aire del ocano, siempre poda volar a la costa. Apenas saba lo que era disfrutar de privacidad. Primero, haba crecido en internados, luego haba pasado a una universidad donde su carrera deportiva lo haba convertido en el centro de atencin. Despus de eso, hizo del ftbol su profesin. Por ltimo, debido a esos malditos anuncios de Zona de Anotacin, lo reconocan incluso los que no seguan el ftbol americano. Se tens al or el tintineo de unas pulseras. Sinti que la amargura le retorca el estmago. Ella estaba intentando cargarse ese lugar como se haba cargado todo lo dems. Pensaba contratar un equipo de jardineros le dijo su madre. El clav la pala en la maleza. Ya me ocupar de eso cuando sea necesario. No le importaba cunto tiempo llevara sobria. Cada vez que la miraba, recordaba el maquillaje corrido por las lgrimas, sus palabras balbuceantes, y el peso de sus brazos en el cuello

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cuando le suplicaba, drogada y borracha, su perdn.

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Siempre te ha gustado estar al aire libre. Ella se acerc. No s mucho de plantas, pero creo que ests a punto de arrancar una mata de peonas. Considerando la vida que haba llevado, su madre debera parecerse a Keith Richards, pero no lo era as. Su cuerpo era esbelto, la lnea de la mandbula era demasiado firme para ser totalmente natural. Incluso le ofenda ese pelo largo. Tena cincuenta y dos aos, por el amor de Dios. Era una edad apropiada para cortrselo. Cuando era adolescente, se haba metido en ms de una pelea con sus compaeros de clase por haber dado una descripcin demasado detallada de su culo o de cualquier otra parte del cuerpo que ella hubiera decidido ensear en alguna de sus raras visitas. Ella desenterr una lata con la punta del zapato. No me estoy muriendo. Bueno, de eso ya me di cuenta anoche. Y Blue pagara por esa mentira. Ni siquiera estoy enferma. Lamento que no lo puedas celebrar. Quizs el ao que viene. Ella no se inmut. Blue tiene un gran corazn. Es una persona interesante. Distinta a lo que hubiera esperado. Al parecer April haba ido a recabar informacin, pero ya se poda ir olvidando. Por eso le ped que se casara conmigo. Tiene los ojos inocentes de una nia, pero adems hay algo sexy en ella. Como un libro de rimas infantiles de Mam Ganso no apto para menores. No es que no sea guapa continu April aunque podra mejorar. No s. Sea lo que sea, ella no parece consciente de ello. Es un desastre. Demasiado tarde, se acord que deba mostrarse loco por ella. Que est enamorado de ella no quiere decir que est ciego. Me siento atrado por su personalidad. Ya, de eso me he dado cuenta. Cogi el azadn y se dispuso a arrancar la maleza que rodeaba un rosal. Saba que era un rosal porque le quedaban un par de rosas. Te enteraste de lo de Marli Moffatt? dijo ella. El azadn dio contra una piedra. Imposible no hacerlo. Sale en todas las noticias. Supongo que su hija acabar viviendo con la hermana de Marli. Dios sabe que Jack no har nada ms que enviarle un cheque. Dean solt el azadn y cogi la pala otra vez. Ella se puso a juguetear con las pulseras. Espero que te hayas dado cuenta de que echarme de aqu no es una buena

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idea, no si quieres vivir aqu con comodidad este verano. Desaparecer de tu vida en tres o cuatro semanas. Eso fue lo que dijiste en noviembre cuando apareciste en el partido contra los Chargers. No volver a ocurrir. l clav la pala en la tierra, luego la levant. Ella haba estado pendiente de infinidad de cosas durante todo el da. Era difcil reconciliar esa eficiencia con la mujer drogada que perda a su hijo con regularidad. Por qu debera creerte esta vez? Porque ya estoy harta de vivir con la culpa. No vas a perdonarme nunca, y no voy a volver a pedirte perdn de nuevo. En cuanto la casa est terminada, me ir. Por qu ests haciendo esto? Para qu esta jodida charada? Ella se encogi de hombros, pareca aburrida... como si fuera la ltima cliente del bar despus de que la diversin hubiera acabado. Cre que sera una buena idea, eso es todo. Oye, Susan! El electricista salido asom la cabeza. Podras venir un momento? Dean desenterr otra piedra mientras April se marchaba. Ahora que haba visto cmo ella manejaba esas situaciones, saba que seria el nico en salir perjudicado si la obligaba a marcharse. Siempre poda volver a Chicago hasta que la casa quedara terminada, pero no iba a permitir que April lo ahuyentara. Nunca hua de nadie, en especial de su madre. Aunque tampoco poda soportar la idea de estar a solas con ella, ni siquiera en una propiedad de cien acres, sa era la razn por la que haba dejado que Blue se quedara, ms por necesidad que por impulso. Era su amortiguador. Imagin que un cardo era la cabeza de Blue y lo arranc con un golpe limpio. La mentira sobre April haba traspasado todos los lmites. Aunque haba conocido a bastantes mujeres manipuladoras, esta se llevaba la palma, pero antes de enfrentarse a ella, tena intencin de darle suficiente cuerda para que se ahorcara sola. Cuando los carpinteros se fueron, se haba deshecho de la peor parte de maleza sin cargarse las peonas. Aquel maldito hombro le dola como un condenado, pero haba estado inactivo demasiado tiempo y no le import. Le haba venido bien un poco de ejercicio fsico. Al salir del cobertizo, le lleg el olor a algo delicioso por la ventana abierta de la cocina. Blue se haba puesto a cocinar, pero l no pensaba quedarse para la cena, pues no tena ninguna duda de que Blue Haba invitado a su madre a cenar. Mientras se diriga a la casa, sus pensamientos regresaron bruscamente a Marli Moffatt y a la hija de once aos que ella haba dejado atrs. Su hermanastra. La idea era surrealista. Saba cmo se senta uno al ser hurfano, y una cosa era segura: esa pobre nia iba a tener que valerse por s misma, porque Jack Patriot

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no se encargara de ella.

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Riley Patriot viva en Nashville, Tennessee, en una casa con seis columnas blancas, suelos de mrmol blanco y un deslumbrante Mercedes blanco en el garaje. En la sala haba un piano de cola blanco cerca de unos sofs blancos con una alfombra blanca. A Riley no le haban dejado entrar en la sala desde que lo haba manchado todo con zumo de uva cuando tena seis aos. Aunque Riley tena ahora once aos, su madre nunca haba olvidado ni perdonado no slo el zumo de uva, sino muchas ms cosas y ahora ya era demasiado tarde. Diez das antes, un montn de gente haba sido testigo de cmo su madre, Marli Moffatt, se caa al ro Cumberland desde la cubierta del Old Glory. Al parecer se haba golpeado la cabeza con algo al caer al agua, era de noche y tardaron en encontrarla. Ava, la ensima au-pair de Riley, la haba despertado para darle la noticia. Y hoy, una semana y media despus, Riley acababa de salir en busca de su hermano. Aunque slo se haba alejado una manzana de su casa, la camiseta se le pegaba al cuerpo, as que se abri la cremallera del plumfero rosa. Su pantaln de pana de color lavanda era de la talla doce, pero le quedaba muy apretado. Su prima Trinity usaba la talla ocho, pero para que Riley entrara en una talla ocho tendra que ser slo piel y huesos. Se cambi la pesada mochila de brazo. Pesara menos si hubiera dejado el lbum en casa, pero no poda hacerlo. Las casas de la calle por donde iba Riley estaban separadas de la carretera por un jardn delantero y no haba aceras, pero s farolas, y Riley las fue sorteando. Por ahora no la segua nadie. Comenzaron a picarle las piernas y se intent rascar a travs de la tela de pana, pero fue peor. Cuando lleg al destartalado coche rojo de Sal, aparcado al final de la siguiente manzana, estaba ardiendo. Sal, el muy tonto, haba aparcado el coche bajo una farola, y estaba fumando un cigarrillo con rpidas caladas. Cuando la vio, se puso a mirar hacia todos lados como si pensara que la polica poda aparecer en cualquier momento. Dame la pasta le dijo cuando se acerc al coche. A Riley no le gustaba estar parados bajo la luz donde cualquiera que pasara poda verlos, pero discutir con l le llevara ms tiempo que darle el dinero. Riley odiaba a Sal. Trabajaba de jardinero para la empresa de su padre cuando no estaba en el instituto, por eso lo conoca, pero no era por eso por lo que lo odiaba. Lo odiaba porque se tocaba cuando pensaba que nadie lo miraba, y escupa y deca cosas sucias. Pero tena diecisiete aos, y como ya tena el carnet de conducir desde haca cuatro meses, Riley le haba pagado para que la llevara. No era un buen conductor, pero hasta que Riley cumpliera los diecisiete aos no tena otra eleccin. Sac el dinero del bolsillo delantero de la mochila verde. Cien dlares ahora. Te dar el resto despus de llegar a la granja. Haba visto suficientes pelculas antiguas para saber que no tena que entregar el dinero

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de una vez.

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l la miraba como si quisiera mangarle la mochila, pero no le habra servido de nada, porque haba escondido el resto del dinero en el calcetn. Sal cont los billetes, lo que era una grosera ya que ella estaba delante y era como decirle que era una timadora. Al final, se meti el dinero en el bolsillo de los vaqueros. Si mi viejo se entera de esto, me dar una paliza. Por m no se va a enterar. Si lo hace ser porque t eres un bocazas. Qu le has dicho a Ava? Peter se ha quedado a dormir. No se dar cuenta de nada. La au-pair de Riley haba venido de Alemania dos meses antes. Peter era el novio de Ava, y se andaban besando todo el rato. Cuando la madre de Riley estaba viva, Ava no poda meter a Peter en casa, pero su madre ya no estaba y l dorma en su casa todas las noches. Ava no se dara cuenta de que Riley se haba fugado hasta la hora del desayuno, y tal vez ni siquiera entonces, porque al da siguiente no tenan clase con motivo del claustro de profesores por el final del curso. Riley haba dejado una nota en la puerta de Ava diciendo que le dola el estmago y que no la molestara. Sal an no se haba subido en el coche. Quiero que me des doscientos cincuenta. Para los gastos de gasolina. Ella intent abrir la puerta del coche, pero l lo haba cerrado con llave. Se rasc de nuevo las piernas. Te dar veinte dlares ms. Eres rica. No deberas ser tan tacaa. Veinticinco y es mi ltima oferta. Lo digo en serio, Sal. Tampoco tengo tantas ganas de ir. Una mentira de las gordas. Si no consegua llegar a la granja de su hermano, se encerrara en el garaje, pondra en marcha el Mercedes de su madre saba cmo hacerlo y se sentara en el coche hasta asfixiarse. Nadie podra conseguir que saliera, ni Ava, ni su ta Gayle, ni siquiera su padre (como si a l le importara algo que ella muriera). Sal debi creerla porque finalmente abri las puertas del coche. Ella dej caer su mochila en el suelo del asiento del acompaante, luego se sent y se puso el cinturn de seguridad. El interior del vehculo ola a cigarrillos y hamburguesas rancias. Sac las indicaciones que haba obtenido en MapQuest del bolsillo de la mochila. l sali del arcn sin ni siquiera mirar si vena algn coche. Cuidado! Reljate. Es medianoche. No hay nadie en la carretera. Sal tena el pelo castao oscuro y se dejaba crecer una perilla porque se crea que le daba un aire interesante. Tienes que tomar la I-40 le dijo ella. Como si no lo supiera. Lanz el cigarrillo por la ventanilla abierta. En la radio no hacen ms que poner el CD de las Hermanas Moffatt. Supongo que te

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hars rica.

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Sal slo quera hablar de dinero y sexo, y, como Riley tena claro que no quera hablar de sexo, fingi examinar los apuntes de MapQuest, aunque ya se los haba aprendido de memoria. Eres muy afortunadacontinu Sal. No tienes que trabajar ni nada de eso, y tienes una pasta gansa. No lo puedo gastar. Va a mi fondo fiduciario. Puedes gastarte el dinero que te da tu padre. Estaba conduciendo con una sola mano, pero si se lo adverta, se enfadara. Vi a tu padre en el entierro. Incluso me dirigi la palabra. Es ms amable que tu madre. De veras. Algn da tendr ropas guays como l e ir a los sitios en limusina. A Riley no le gustaba que la gente hablara de su padre aunque era lo nico que haca siempre, parecan pensar que se lo presentara a pesar de que ella misma casi nunca lo vea. Ahora que su madre haba muerto, pensaba inscribir a Riley en Chatsworth Girls, que era un internado donde todo el mundo la odiara porque era gorda y nadie querra ser su amiga salvo para poder acercarse a su padre. Ahora iba a Kimble, pero no era un internado, y asistir a las mismas clases de su prima Trinity era preferible a lo otro. Le haba rogado a su padre que la dejara quedarse en Kimble y vivir con Ava en un apartamento o algo por el estilo, pero l le haba dicho que no era lo mejor para ella. Por eso tena que encontrar a su hermano. En realidad era su hermanastro, aunque era un secreto. Muy pocas personas saban que l y Riley estaban emparentados, y ni siquiera Riley sabra que su padre haba tenido otro hijo si no hubiera sido porque haba odo sin querer al viejo novio de su madre hablando con ella sobre eso. Su madre era una de las Hermanas Moffatt, la otra era la ta Gayle, la madre de Trinity. Haban actuado juntas desde que tenan quince aos, pero no haban entrado en las listas de superventas en los ltimos seis aos, y su nuevo CD Everlasting Rainbows no les haba ido demasiado bien, por eso haba estado en ese barco, para una actuacin promocional para Radio Nashville. Ahora, con toda la publicidad de la muerte de su madre, el CD estaba en el primer puesto de las listas de xito. Riley pens que su madre se habra alegrado mucho, pero tampoco estaba segura. Su madre tena treinta y ocho aos cuando muri, dos ms que ta Gayle. Ambas eran delgadas, tenan el cabello rubio y grandes tetas; un par de semanas antes del accidente, la madre de Riley haba ido al cirujano esttico de la ta Gayle y se haba retocado los labios para que parecieran grandes y carnosos. Riley pensaba que pareca un pez, pero su madre le haba dicho que se guardara sus estpidas opiniones para s misma. Si Riley hubiera sabido que su madre se iba a caer de ese barco y ahogarse, nunca le habra dicho tal cosa. El canto del lbum de fotos se le clav en el tobillo a travs de la tela de la mochila. Deseaba sacarlo y mirar las fotos. Eso siempre la haca sentirse mejor. Se agarr al salpicadero. Fjate por dnde vas, vale? Ese semforo estaba en rojo.

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Qu ms da? No hay coches. Si tienes un accidente te quitarn el carnet.

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No voy a tener ningn accidente. Sal subi el volumen de la radio, pero despus volvi a dirigirse a ella. Apuesto lo que quieras a que tu padre se ha tirado a ms de diez mil chicas. Por qu no te callas? Riley quera cerrar los ojos e imaginar que estaba en algn otro sitio, pero si no vigilaba cmo conduca Sal, acabaran teniendo un accidente. Por ensima vez se pregunt si su hermano sabra algo de ella. Enterarse de su existencia el ao pasado haba sido lo ms excitante que le haba ocurrido nunca. Haba empezado su lbum secreto de inmediato, mezclando artculos y fotos de Internet con otros que haba encontrado en revistas y peridicos. l siempre pareca feliz en esas fotos, como si nunca pensara cosas malas de la gente y le gustara ayudar a todo el mundo, incluso aunque una no fuera delgada o tuviera once aos. El invierno pasado, le haba mandado una carta a las oficinas de los Chicago Stars. No haba obtenido respuesta, pero saba que las personas como su padre y su hermano tenan tanto correo que no lo lean ellos mismos. Cuando los Stars haban ido a Nashville para jugar contra los Titans, haba ideado un plan para conocerlo. Pensaba escaparse y buscar un taxi que la llevara al estadio. En cuanto llegara, buscara la puerta por donde salan los jugadores y lo esperara. Se haba imaginado llamndolo por su nombre y que l la mirara, y ella le dira: Hola, soy Riley. Tu hermana. Y a l se le iluminara la cara de alegra, y una vez que la conociera, le dira que viviera con l o simplemente que pasaran las vacaciones juntos y as no tendra que quedarse con ta Gayle y Trinity. Pero en lugar de ir al partido contra los Titans, haba tenido una faringitis y se haba visto obligada a guardar cama toda la semana. Desde entonces, haba llamado a las oficinas de los Stars un montn de veces, pero no importaba lo que le dijera a la operadora, nunca le daban su nmero de telfono. Llegaron a las afueras de Nashville, y Sal subi tanto el volumen de la radio que el asiento de Riley vibraba. A ella tambin le gustaba la msica alta, pero no esa noche cuando estaba tan nerviosa. Se haba enterado de que su hermano tena una granja el da despus del entierro, cuando haba odo a su padre hablando con alguien sobre eso. Cuando haba buscado el pueblo que oy mencionar, descubri que estaba en el este de Tennessee, y se excit tanto que se mare. Pero su padre no haba dicho dnde estaba exactamente la granja, slo que estaba cerca de Garrison, y como no poda preguntarle, tuvo que jugar a los detectives. Saba que la gente compraba casas y granjas a travs de las agencias inmobiliarias porque el novio de su madre tena una, as que haba buscado todas las inmobiliarias de los alrededores de Garrison en Internet. Luego haba ido llamando una por una diciendo que tena catorce aos y que estaba haciendo un trabajo sobre personas que se haban visto obligadas a vender sus granjas. La mayora de la gente de las inmobiliarias haba sido simptica y le haba contado todo tipo de historias sobre granjas, si bien ninguna perteneca a su

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hermano pues todas estaban an a la venta. Sin embargo, dos das antes, haba conversado con una secretaria que le haba hablado de la granja Callaway, aadiendo que la haba comprado un famoso deportista pero que no poda decir quin era. La seora le haba dicho dnde estaba ubicada la granja, pero cuando Riley le haba preguntado si el famoso deportista estara all ahora, comenz a tener sospechas y le dijo que tena que colgar. Riley entendi aquello como un s. Al menos eso esperaba. Porque si no estaba all, no saba qu iba a hacer. Sal pareca estar conduciendo bien por una vez, quiz porque las interestatales eran carreteras rectas. l seal con el pulgar la mochila y grit por encima del volumen de la msica. Llevas algo de comer? Riley no quera compartir sus bocadillos, pero tampoco quera que l se detuviera. No slo porque tendra que pagar ella, sino porque el viaje se hara ms largo, as que abri la mochila y le dio una bolsa de ganchitos de queso. Qu le has dicho a tu padre? l abri la bolsa con los dientes. Cree que voy a pasar la noche en casa de Joey. Riley solo haba visto a Joey una vez, pero pensaba que era mucho ms agradable que Sal. Le dijo a Sal el nmero de salida que tena que tomar mucho antes de que llegaran. Tena miedo de quedarse dormida y que l se la pasara, as que se concentr en las lneas blancas de la carretera; le resultaba difcil mantener los ojos abiertos y... Lo siguiente que supo fue que el coche se sacuda, patinaba y comenzaba a girar. Dio con el hombro contra la puerta y sinti en el pecho el tirn del cinturn de seguridad. En la radio sonaba 50 Cent y le pareci que la valla publicitaria se acercaba a una velocidad de vrtigo. Grit por encima de la msica y todo lo que pudo pensar fue que nunca conocera a su hermano ni vivira en una granja con un perro. Pero al final, antes de estrellarse contra la valla publicitaria, Sal dio un volantazo y el coche pas rozando. Riley se vio la cara reflejada en la ventanilla. Tena la boca y los ojos abiertos por el pnico. No quera morir, no importaba lo que hubiera pensado sobre el Mercedes de su madre y el garaje. Fuera, la quietud rodeaba el coche. Dentro, segua sonando 50 Cent, Riley sollozaba y Sal tragaba saliva e intentaba recuperar la respiracin. La interestatal se extenda ante ellos sumida en la oscuridad excepto por la gran luz brillante que iluminaba una valla publicitaria donde se lea Tienda del Capitn G: Cebo, Cerveza y Sndwiches. A pesar de cunto deseaba conocer a su hermano, ahora lo nico que quera era estar en su cama. El reloj del salpicadero marcaba las 2:05. Deja de comportarte como un beb! grit Sal. Slo tienes que seguir leyndome esas estpidas indicaciones. l tuvo que girar el coche en medio de la carretera oscura pues se haban quedado parados en direccin contraria. Estaba sudada y senta el pelo

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hmedo. Le temblaron las manos cuando extendi los apuntes del MapQuest para mirar las indicaciones. l apag la radio sin ni siquiera preguntar y ella le indic el camino a seguir: tenan que continuar por esa carretera oscura y desierta otros doce kilmetros, luego tomaran la carretera de Callaway y a unos cinco kilmetros encontraran el desvo hacia la granja. Sal le pidi otra bolsa de ganchitos de queso. Ella tom una y luego, como todava estaba asustada, se comi unos Rice Krispies Treats. Tena muchas ganas de hacer pis, pero no poda decrselo a Sal, as que junt las piernas y rez para llegar pronto. Sal no conduca tan rpido como antes. Despus de haber estado a punto de pegrsela, coga el volante con las dos manos y llevaba la radio ms baja. Se pasaron el primer desvo porque estaba demasiado oscuro para ver la seal y tuvieron que dar la vuelta. Por qu te mueves tanto? Sal pareca muy enfadado, como si hubiera sido culpa de ella que casi se estrellaran contra la valla publicitaria en la interestatal. No poda decirle que tena ganas de orinar. Porque me alegro de que ya nos falte poco para llegar. Estaban a punto de llegar al desvo en la carretera de Callaway cuando son el mvil de Sal. Ambos se sobresaltaron. Joder. Sal se golpe el codo con la puerta mientras intentaba sacar el mvil del bolsillo de la chaqueta. Pareca muy asustado y cuando contest, su voz son chillona. Hola? Incluso desde el otro lado del coche, Riley poda or al padre de Sal gritndole qu dnde demonios estaba y que si no regresaba ahora mismo a casa, llamara a la polica. A Sal le daba miedo su padre, y la mir como si estuviera a punto de llorar. Cuando su padre finalmente colg el telfono, Sal detuvo el coche en medio de la carretera y comenz a gritarle a Riley. Dame el resto del dinero! Ya! Pareca que se haba vuelto loco. Riley se ech hacia atrs hasta sentir la puerta en la espalda. En cuanto lleguemos. l la agarr de la chaqueta y la sacudi. Una pequea burbuja de saliva sali disparada de su boca. Dmelo o te arrepentirs. Ella se peg contra la puerta del coche, pero l la haba asustado tanto que se seal la deportiva. Aqu est el dinero. De prisa, dmelo! Llvame antes a la granja. Si no me lo das ahora, te pegar.

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Te lo dar cuando lleguemos. Dmelo ahora! le retorci la mueca. Riley percibi su aliento agrio con olor a ganchitos de queso. No me toques!

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Ella saba que hablaba en serio, y se baj el calcetn para coger los billetes.

El le abri la mano a la fuerza y le arrebat el dinero. Luego le solt el cinturn de seguridad e inclinndose hacia ella, abri la puerta de golpe. Largo! Ella estaba tan asustada que se le saltaron las lgrimas. Llvame a la granja primero. No me dejes aqu tirada. Por favor. Lrgate ya! La empuj. Ella intent sujetarse a la puerta, pero no calcul bien y cay a la carretera. No se lo digas a nadie grit Sal. Si se lo dices a alguien, lo lamentars. Le tir la mochila, cerr la puerta y sali pitando. Permaneci tirada en mitad de la carretera hasta que dej de or el sonido del motor. Todo lo que se escuchaba eran sus sollozos. Estaba oscuro como la boca del lobo. All no haba farolas como en Nashville, y ni siquiera se vea la luna, slo una mancha gris donde las nubes la ocultaban. Oy crujidos y se acord de una pelcula que haba visto donde un hombre sala del bosque y secuestraba a la chica para llevrsela a su casa y cortarla en pedazos. Tan asustada estaba que se colg la mochila a la espalda y cruz corriendo la carretera hacia el campo. Le dolan el codo y la pierna sobre los que haba cado, y tena que orinar ya o se lo hara en los pantalones. Mordindose los labios, se baj la cremallera. Como los pantalones le quedaban muy ajustados, le cost trabajo bajrselos. Mantuvo la vista fija en el bosque del otro lado de la carretera mientras orinaba. Para cuando termin y se subi los pantalones, vea mejor en la oscuridad, y aunque an no haba salido ningn hombre de entre los rboles, le castaeaban los dientes. Record las indicaciones del MapQuest. El desvo en la carretera de Callaway no poda quedar muy lejos, y cuando lo encontrara, todo lo que tena que hacer sera recorrer los cinco kilmetros hasta la granja; cinco kilmetros no era demasiado. Pero no se acordaba en qu direccin era. Se enjug la nariz con la manga de la cazadora. Cuando Sal la haba tirado fuera del coche, haba rodado un poco y haba perdido la orientacin. Busc alguna indicacin en la oscuridad, pero como la carretera iba cuesta arriba no vea nada. A lo mejor apareca un coche, pero y si era un secuestrador el que lo conduca? Y si fuera un asesino en serie? Si no recordaba mal estaban subiendo esa cuesta cuando llam el padre de Sal, aunque no estaba demasiado segura. Recogi la mochila y ech a andar porque no poda quedarse all parada. La noche no era tan silenciosa como haba pensado. Escuch el ulular de un bho, que le pareci espeluznante, el viento susurr entre los rboles, y oy ruidos serpenteantes que esperaba que no fueran serpientes porque le daban pnico. No importaba cunto lo intentara, simplemente no poda evitar gemir de miedo.

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Comenz a pensar en su madre. Riley haba vomitado cuando Ava le dio las noticias. Al principio, slo poda pensar en s misma y lo que le ocurrira. Pero luego record las canciones absurdas que su madre le sola cantar. Haba sido cuando Riley era una dulce niita, antes de engordar y dejar de gustarle. Durante el funeral, Riley intent imaginar qu haba sentido su madre cuando se le llenaron los pulmones de agua, y se haba puesto a llorar de tal manera que Ava la haba tenido que sacar de la iglesia. Luego, su padre le prohibi ir al cementerio para el entierro, y tuvo una gran discusin con la ta Gayle al respecto, pero a su padre no le asustaba la ta Gayle como a todos los dems, as que Ava se llev a Riley a casa y la dej comer todas las palomitas que quiso antes de meterse en la cama. La brisa alborot el pelo de Riley, que era tan oscuro como las ramas, no era rubio como el de su madre, su ta y Trinity. Es un bonito color, Riley. Negro como la noche. Eso es lo que Riley supona que le dira su hermano mayor de su pelo. Sera su mejor amigo. Cuanto ms suba la cuesta, ms le costaba respirar y apenas poda mantener el ritmo por el viento que le daba en la espalda. Se pregunt si su madre estara all arriba con Dios vigilndola y buscando la mejor manera de ayudarla. Pero si en verdad su madre estaba en el Cielo, lo ms seguro es que estuviera hablando con sus amigos por telfono y fumando. A Riley le ardan las piernas donde se rozaban y le dola el pecho. Si estaba yendo en la direccin correcta, por qu an no haba visto ninguna indicacin? La mochila le pesaba tanto que la arrastraba. Si mora all, los lobos se comeran su cara antes de que alguien la encontrara y entonces nadie sabra que ella era Riley Patriot, la hija de Jack Patriot. Todava no haba llegado a lo alto de la cuesta cuando vio un letrero metlico doblado. La granja Callaway. Esa carretera tambin era cuesta arriba. El asfalto estaba agrietado en los laterales, y tropez. Se le desgarraron los pantalones y se ech a llorar, pero se oblig a levantarse. Esta carretera no era recta como la otra, y tena curvas que la asustaban porque no saba qu encontrara en el otro lado. En ese momento, casi no le importaba morir, pero no quera que un lobo le comiera la cara, as que continu. Por fin, lleg al final de la cuesta. Intent visualizar la granja abajo, pero estaba demasiado oscuro. Los dedos del pie se le clavaron en las punteras de las deportivas cuando comenz a bajar. Finalmente, el bosque se despej dejando a la vista una alambrada. El viento fro le helaba las mejillas, pero sudaba bajo el plumfero rosa. Le pareca que ya haba caminado doscientos kilmetros, y si hubiera pasado por delante de la granja sin verla? Al final de la cuesta, vio una forma. Un lobo! El corazn se le subi a la garganta. Se detuvo. A esas alturas debera de estar amaneciendo, pero no lo estaba. La forma no se movi. Dio un paso, luego otro, acercndose cada vez ms y ms, hasta que se percat de que se trataba de un viejo buzn. All pona algo, pero estaba demasiado oscuro para verlo, y lo ms probable era que ni siquiera fuera el nombre de su hermano ya que las personas como su padre y su hermano no dejaban que la gente supiera dnde vivan. Bueno, sa tena que ser su granja, as que continu.

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A partir de ah la carretera era todava peor; era grava sin asfalto y los grandes rboles lo oscurecan todo an ms. Se volvi a caer, hacindose dao en la palma de las manos. Al final, dobl una curva donde se interrumpan los rboles y vio una casa, pero no tena luz. Ni siquiera una en el porche delantero. Su casa de Nashville tena detectores de movimiento, y si se acercaba un ladrn se encenda todo. Ojala esa casa tambin los tuviera, pero saba que no haba cosas as en el campo. Con la mochila en la mano se acerc an ms. Vio ms edificios. La forma de un granero. Debera haber pensado qu hara si no haba nadie despierto. Su madre odiaba que la despertaran muy temprano. Tal vez a su hermano tambin le molestara, o peor an, y si su hermano no estaba all? Y si todava estaba en Chicago? Eso era lo nico en lo que no haba querido pensar. Necesitaba un lugar para descansar hasta que amaneciera. Le asustaba ir al granero, as que lentamente se encamin hacia la casa.

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Unos dbiles rayos de luz se filtraban a travs de las cortinas de encaje de la diminuta ventana que haba sobre la cabeza de Blue. Era demasiado temprano para levantarse, pero se haba bebido un vaso grande de agua antes de dormir, y la caravana gitana, a pesar de todas sus comodidades, no tena cuarto de bao. Blue nunca haba pasado la noche en un lugar tan maravilloso. Haba sido como dormirse en medio de un cuento de hadas para reencontrarse con un apasionado prncipe gitano de pelo rubio con quien haba bailado toda la noche alrededor del fuego de campamento. No se poda creer que hubiera soado con l. Lo cierto es que Dean era exactamente el tipo de hombre que inspirara escandalosas fantasas en cualquier mujer, pero no en una tan realista como ella. Desde la maana anterior haba sido demasiado consciente de l en todos los sentidos, y necesitaba expulsarlo de su mente. El suelo de madera del carromato estaba fro. Haba pasado la noche con una camiseta naranja que deca: Mi CUERPO POR UNA CERVEZA y unos pantalones flojos de yoga que no haban visto jams una clase de yoga, pero que eran supercmodos. Tras ponerse las chanclas, sali al fro aire matutino. Slo las aves quebraban la quietud de la maana, ni cubos de basura, ni sirenas ni clxones de camiones dando marcha atrs. Se dirigi a la casa y entr por la puerta lateral. Con la luz matutina, los muebles blancos de la cocina y los tiradores rojos brillaban contra las encimeras nuevas de esteatita. Don 't sit under the apple tree... La noche anterior, Dean haba cubierto con plstico negro todos los huecos de las puertas de los cuartos de bao antes de irse, y tuvo que ir al aseo que haba debajo de las escaleras. Como todos los dems, ese cuarto de bao estaba diseado especialmente para l; el lavabo era alto y el techo inclinado estaba a suficiente altura para que Dean no se golpeara la cabeza. Blue se pregunt si l se haba dado cuenta de cmo lo haba personalizado todo su madre. O tal vez April se haba limitado a seguir las rdenes de Dean. Mientras se haca el caf, encontr algunas tazas en las cajas con enseres de cocina que se desempacaran cuando la cocina estuviera pintada. Los platos sucios le recordaron la cena que haba compartido con April. Dean se haba disculpado, diciendo que tena cosas que hacer. Blue se apostaba lo que fuera a que esas cosas incluan una rubia, una morena y una pelirroja. Abri la puerta de la nevera para sacar la leche y observ que Dean haba dado buena cuenta de las sobras de camarones al estilo criollo. A juzgar por lo poco que quedaba en el plato, el sexo le despertaba el apetito. El agua cay en el fregadero cuando se puso a lavar algunos platos para el desayuno. Las tazas blancas tenan franjas rojas en el borde y los tazones tenan impresas cerezas de color rojo. Se sirvi caf, aadi un chorrito de leche y se dirigi a la parte delantera de la casa. Al llegar al comedor, se detuvo en la puerta. La noche anterior April le haba dicho que estaba considerando la idea de que pintaran all unos murales de paisajes, y le haba preguntado si ella haca

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ese tipo de cosas. Blue le haba dicho que no, pero no era cierto del todo. Haba hecho bastantes murales mascotas para clnicas veterinarias, logotipos comerciales para oficinas, algn verso de la Biblia en la pared de la cocina pero se negaba a pintar paisajes. Los profesores de la universidad haban criticado con demasiada rudeza los nicos que haba pintado en clase, y ella odiaba sentirse incompetente. Sali por la puerta principal. Tomando unos sorbos de caf se acerc a las escaleras para observar la niebla matutina. Al girarse para mirar un grupo de aves que estaba posado en el techo del granero, se sobresalt y se salpic la mueca de caf. Una nia yaca profundamente dormida en la esquina del porche. Deba tener unos trece aos ms o menos, aunque no haba perdido la grasa infantil, as que poda ser menor. Llevaba un sucio plumfero rosa de marca y pantalones color lavanda llenos de lodo que tenan un roto con forma de V en la rodilla. Blue se lami el caf de la mueca. El pelo alborotado y rizado de la nia cubra una mejilla redonda y sucia. Se haba quedado dormida en una posicin incmoda, con la espalda pegada a la mochila verde oscuro que haba colocado contra la esquina del porche. Tena la piel aceitunada, las cejas oscuras y la nariz recta, y se morda las uas. Pero a pesar de la suciedad, su ropa pareca cara, igual que las deportivas. Esa nia llevaba la palabra ciudad escrita en la frente; otra nmada haba llegado a la granja de Dean. Blue dej la taza y se acerc a la nia. Se acuclill a su lado y le toc con suavidad en un brazo. Oye, t... susurr. La chica se incorpor de golpe y abri los ojos con brusquedad. Eran de color miel. No pasa nada dijo Blue, intentando calmar el miedo que vio en su mirada. Buenos das. La nia hizo un esfuerzo por levantarse y la ronquera matutina profundiz su suave acento sureo. Yo... no he roto nada. No hay mucho que romper. Riley se apart el pelo de los ojos. No quera quedarme dormida. No escogiste una cama demasiado confortable. Pareca demasiado nerviosa para que Blue la interrogara. Quieres desayunar? La nia se mordi el labio inferior. Tena rectos los dientes delanteros, pero se vean demasiado grandes para su cara. S, seora. No le importa? Estaba esperando que alguien me hiciera compaa. Me llamo Blue. La nia se levant con dificultad y cogi su mochila. Me llamo Riley. Sirves aqu? Estaba claro que esa nia perteneca a la clase privilegiada.

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Riley era demasiado joven para captar la broma de un adulto. Vive alguien aqu?

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Pues si sirvo o no sirvo contest Blue depende de mi estado de nimo.

Yo. Blue abri la puerta principal y le hizo un gesto a Riley para que entrara. Riley mir con atencin el interior. Su voz temblaba de desilusin. No hay nada. No hay muebles. Alguno s. La cocina est casi acabada. Pero ahora no vive nadie aqu? Blue decidi pasar por alto la pregunta hasta descubrir lo que buscaba la nia. Tengo hambre. Y t? Prefieres huevos o cereales? Cereales, por favor. Arrastrando los pies, Riley la sigui por el vestbulo hasta la cocina. El cuarto de bao est all. An no tiene puerta, pero los pintores tardarn un poco en llegar, as que si quieres lavarte, nadie te molestar. La chica mir alrededor, se fij en el comedor y luego en las escaleras antes de dirigirse al cuarto de bao con la mochila. Blue haba dejado algunos alimentos imperecederos en las bolsas hasta que los pintores terminaran. Entr en la despensa y cogi unas cajas de cereales. Cuando Riley regres con la mochila y el plumfero en la mano, Blue coloc todo sobre la mesa, incluyendo una jarrita llena de leche. Elige. Riley se llen el tazn de Honey Nut Cheerios y aadi tres cucharillas de azcar. Se haba lavado las manos y la cara, y algunos rizos se le pegaban a la frente. Los pantalones le quedaban demasiado ajustados, igual que la camiseta blanca con la palabra SEXY estampada en brillantes letras prpura. Blue no poda imaginar una palabra menos apropiada para describir a esa nia tan seria. Se fri un huevo para ella, se hizo una tostada y llev su plato a la mesa. Esper a que la nia hubiera acabado antes de comenzar a hablar. Tengo treinta aos. Cuntos aos tienes t? Once. Eres muy joven para andar sola por el mundo. Riley dej la cuchara en el tazn. Estoy buscando a... alguien. Una especie de familiar. No... no un hermano ni nada as aadi rpidamente-. Algo como un primo. Cre... que podra estar aqu. En ese momento, se abri la puerta trasera y se oy el tintineo de unas pulseras. April apareci al instante. Tenemos compaa dijo Blue. La encontr dormida en el porche. Te presento a mi amiga Riley.

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April gir la cabeza y un aro plateado asom entre su pelo. En el porche? Blue dej la tostada. Esta buscando a un familiar.

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Los carpinteros llegarn pronto. April le dedic a Riley una sonrisa. O tu pariente es uno de los pintores? Mi... mi pariente no trabaja aqubalbuce Riley. Se... se supone que vive aqu. La rodilla de Blue choc ruidosamente contra la pata de la mesa. La sonrisa de April desapareci. Que vive aqu? La chica asinti con la cabeza. Riley? April se agarr al borde de la mesa. Cmo te apellidas? Riley inclin la cabeza sobre el tazn de cereales. No quiero decrtelo. April palideci. Eres la hija de Jack, verdad? La hija de Jack y Marli. Blue casi se atragant. Una cosa era sospechar el parentesco entre Dean y Jack Patriot, y otra confirmarlo. Riley era hija de Jack Patriot, y a pesar de su torpe intento por ocultarlo, el familiar que estaba buscando slo poda ser Dean. Riley se apart un mechn de pelo de la cara mientras segua mirando el tazn. Me conoces? Yo..., sdijo April. Cmo has llegado hasta aqu? Vives en Nashville. Estoy de paso. Con una amiga de mi madre. Tiene treinta aos. April no seal la obviedad de la mentira. Siento lo de tu madre. Tu padre sabe dnde ests? El semblante de April se endureci. Por supuesto que no lo sabe. No tiene ni idea, verdad? La mayor parte del tiempo no sabe por dnde ando. Pero es muy simptico. Simptico... April se frot la frente. Y quin se encarga de ti? Tengo una au-pair. April cogi el bloc de notas que haba dejado sobre la encimera la noche anterior. Dame su nmero para llamarla. No creo que se haya levantado an. April cerr los ojos.

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Te aseguro que no le importar que la despierte. Riley apart la mirada.

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Puedes decirme si mi... mi primo vive aqu? Tengo que encontrarle. Para qu? dijo April entre dientes. Para qu tienes que encontrarlo? Porque... Riley trag, porque tengo que hablarle de m. April solt un tembloroso suspiro. Mir su bloc. Eso no va a ser tan fcil como crees. Riley la mir fijamente. Sabes dnde est? Lo sabes? No. No lo s dijo April con rapidez. Mir a Blue, que todava trataba de asimilar lo que estaba oyendo. Dean no se pareca a Jack Patriot, pero Riley s. Tenan el mismo tono aceitunado de piel, el pelo color caoba y la nariz recta. Esos enigmticos ojos color miel la haban mirado desde infinidad de portadas de discos. Mientras hablo con Riley le dijo April a Blue, puedes encargarte del problema de arriba? Blue capt el mensaje. Supona que April quera mantener a Dean a distancia. Cuando era una nia, le haban dolido los secretos soterrados de los adultos, y no le gustaba ocultar a los nios la verdad, pero esto no era asunto suyo. Se apart de la mesa, pero antes de poder levantarse, se oy un ruido de pasos en el vestbulo. April tom a Riley de la mano. Vamos fuera para hablar. Era demasiado tarde. Huele a caf. Dean entr en la cocina, se acababa de dar una ducha, pero no se haba afeitado; era un anuncio andante de GQ con unas bermudas azules, una camiseta amarilla con el logotipo de Nike Swoosh y unas deportivas aerodinmicas de color verde lima. Vio a Riley y sonri. Buenos das. Riley se qued paralizada, con los ojos clavados en l. April se apret el estmago como si le doliese. Riley abri la boca. Finalmente, recuper el habla. Soy Riley. Su voz fue apenas un graznido. Hola, Riley. Soy Dean. Ya lo s dijo ella. Tengo un lbum. De veras? Qu clase de lbum? Uno... sobre ti. En serio? Dean se dirigi a la cafetera. As que te gusta el ftbol americano. Soy... se humedeci los labios, soy algo as como una prima tuya.

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Dean gir la cabeza. Yo no tengo pri.... Riley es la hija de Marli Moffattdijo April con tono glacial. Riley slo lo miraba a l. Jack Patriot tambin es mi padre. Dean clav la vista en ella. Riley se sonroj por la agitacin.

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No quera decirlo! gimi. Nunca he dicho nada a nadie sobre ti. Lo juro. Dean estaba paralizado. April pareca incapaz de moverse. Los afligidos ojos de Riley se llenaron de lgrimas. Blue no poda quedarse quieta presenciando tanto dolor, y se levant de la silla. Dean acaba de levantarse de la cama, Riley. Dmosle unos minutos para que se espabile. Dean intercambi una mirada con su madre. Qu est haciendo aqu? April se apoy contra la encimera. Supongo que est tratando de encontrarte. Blue poda ver que ese encuentro no se estaba desarrollando tal como Riley haba imaginado. Las lgrimas amenazaban con desbordar los ojos de la nia. Lo siento. No volver a mencionarlo. Dean era el adulto y debera hacerse cargo de la situacin, pero estaba tenso y silencioso. Blue se acerc a Riley Dean no se ha tomado an el caf y parece un oso grun. Mientras se espabila, voy a ensearte dnde dorm anoche. No te lo vas a creer. Cuando Blue tena once aos, habra desafiado a cualquiera que intentara alejarla, pero Riley estaba acostumbrada a mostrar una ciega obediencia. Agach la cabeza y cogi a regaadientes la mochila. La nia era la viva imagen de la pena, y Blue sinti simpata por ella. Le rode los hombros con un brazo y la condujo a la puerta lateral. Primero tienes que decirme qu sabes de los gitanos. No s nada murmur Riley. Por suerte para ti, yo s. Dean esper a que la puerta se cerrara. En menos de veinticuatro horas, dos personas haban averiguado el secreto que llevaba aos ocultando. Se volvi hacia April. Por qu demonios ha venido? Sabas algo de esto? Por supuesto que no lo saba replic April. Blue la encontr dormida en el porche. Ha debido escaparse de casa. Por lo visto slo la cuida una au-pair. -Quieres decir que ese egosta hijo de perra la ha dejado sola dos semanas

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despus de que muriera su madre?

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Cmo voy a saberlo? Hace ms de treinta aos que no hablo con l. Esto es jodidamente increble. La apunt con el dedo. Localzale ahora mismo y dile que enve ya a uno de sus lacayos para recogerla. Vio que April tensaba la mandbula. Era obvio que no le gustaba que le dieran rdenes. Lstima. Se dirigi a la puerta. Voy a hablar con ella. No lo hagas! El tono vehemente de April lo detuvo. Has visto la manera en que te miraba. Es fcil darse cuenta de lo que quiere. No te acerques a ella, Dean. Es una crueldad dejar que se haga ilusiones. Blue y yo nos encargaremos de esto. No permitas que te tome cario para luego dejarla de lado. l no pudo ocultar su amargura. Habl April Robillard, la experta en nios. Cmo he podido olvidarlo? Su madre poda ser muy dura cuando quera, y levant la barbilla con orgullo. T has salido la mar de bien, despus de todo. l le dirigi una mirada enojada y sali por la puerta lateral. Pero a mitad de camino aminor el paso. Ella tena razn. El anhelo en la mirada de Riley deca que buscaba en l lo que saba que no encontrara en su padre. El que Jack hubiera abandonado a esa nia poco tiempo despus del entierro de su madre describa su futuro con letras bien grandes: un internado caro y vacaciones con nieras. Pero aun as, estara mejor de lo que estuvo l. l haba teni do que pasar sus vacaciones en casas de lujo, hoteluchos de mala muerte, o srdidos apartamentos dependiendo de qu hombre o adiccin tuviera April en ese momento. Con el tiempo le haban ofrecido desde marihuana y alcohol a prostitutas, y, por lo general haba aceptado de todo. Para ser justos con ella, April no lo haba sabido, pero debera haberlo hecho. Debera haber sabido un montn de cosas. Ahora Riley haba ido a buscarlo, y a menos que hubiera malinterpretado el anhelo de su mirada, quera que l formara parte de su familia. Pero era imposible. Haba mantenido en secreto su parentesco con Jack Patriot durante demasiado tiempo para que todo se descubriera ahora. S, senta lstima por ella, y esperaba por su bien que las cosas mejorasen, pero eso era todo lo que iba a obtener de l. Riley era problema de Jack, no suyo. Se agach para entrar en la caravana gitana. Blue y Riley estaban sentadas en la cama del fondo. Blue segua vistiendo como de costumbre, luciendo esa cara de libro de rimas infantiles de Mam Ganso no apto para menores en contraposicin a unos pantalones flojos de yoga, que eran la idea que l tena de lo que se pondra un payaso, y una camiseta naranja lo suficientemente grande para albergar un circo. La nia lo mir, haba un mundo de sufrimiento reflejado en esa cara redonda. Llevaba unas ropas demasiado ajustadas y exclusivas, y la palabra SEXY de su camiseta se vea obscena sobre la inocente promesa de sus pechos. No le creera si intentara convencerla de que estaba equivocada respecto a su parentesco con Jack. Ver tanta desesperacin en el semblante de Riley le trajo malos recuerdos, y le

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habl con ms severidad de la que pretenda. Cmo me has encontrado?

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Ella mir a Blue, asustada de revelar ms de lo que quera. Blue palme la rodilla de Riley. Est bien. La nia se pas la punta del dedo por el pantaln de pana color lavanda. El novio de mi madre... le habl sobre ti el ao pasado. Les o sin querer. l trabajaba para mi padre. Pero le hizo jurar que no se lo dira a nadie, ni siquiera a ta Gayle. Dean apoy una de sus manos en un lado de la caravana. Me sorprende que tu madre supiera de la granja. No creo que lo supiera. O sin querer a mi padre mencionar este lugar mientras hablaba por telfono. Riley pareca or sin querer un montn de cosas. Dean se pregunt cmo se habra enterado su padre de lo de la granja. Dame tu telfono dijo, as podr llamar a tu casa para decirles que ests bien. Slo est Ava, y no le gusta que el telfono la despierte tan temprano. Molesta a Peter. Riley se mordisque el esmalte de uas azul del pulgar. Peter es el novio de Ava. Ava es tu au-pair? pregunt. Bonito trabajo, Jack. Riley asinti. Es muy guapa. E increblemente competente intervino Blue arrastrando las palabras. No le he hablado a nadie sobre ti... ya sabes dijo con seriedad. S que es un gran secreto. Y creo que mi madre tampoco lo ha hecho. Secretos. Dean se haba pasado casi toda su infancia creyendo que su padre era Bruce Springsteen. April incluso se haba inventado una historia sobre que Bruce haba escrito Candy's Room pensando en ella. Pero slo lo haba hecho con la mejor de las intenciones, claro. Cuando Dean tena trece aos y April haba hecho un alto en el camino en Dios saba dnde, le haba contado impulsivamente la verdad, y el ya demasiado catico mundo de Dean se haba venido abajo. Finalmente, l haba encontrado el nombre del abogado de Jack entre las cosas de April, junto con un montn de fotos de April y Jack juntos y la prueba del dinero que Jack desembolsaba para su manutencin. Haba llamado al abogado sin decirle nada a April. El to haba intentado sacrselo de encima con evasivas, pero Dean haba sido tan terco entonces como lo era ahora, y al final, Jack le haba llamado. Haba sido una conversacin breve e incmoda. Cuando April se enter, desapareci del mapa durante un largo fin de semana. Dean y Jack tuvieron su primer encuentro cara a cara una reunin secreta y

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embarazosa en un bungalow del Chateau Marmont cuando Jack haba hecho una parada en Los ngeles durante la gira de Mud and Madness. Jack haba intentado actuar como si fuera el mejor amigo de Dean, pero Dean no haba picado. Despus de eso, Jack haba insistido en verlo un par de veces al ao, y cada encuentro secreto era ms deprimente que el anterior. A los diecisis, Dean se rebel. Jack lo dej en paz hasta el segundo ao de universidad de Dean en USC, cuando su rostro apareci en el Sport Illustrated. Jack empez a llamarlo de nuevo, pero Dean lo haba expulsado de su vida. Aun as, Jack haba ido a verlo jugar algunas veces, y Dean haba odo comentar que se haba visto a Jack Patriot en un partido de los Stars. Bueno, ahora tena que centrarse en el presente. Necesito tu nmero de telfono, Riley. Nunca me acuerdo de ese tipo de cosas. Te has olvidado de tu nmero de telfono? Ella asinti con rapidez. Pues me pareces una nia bastante lista. Lo soy, pero... trag saliva. S mucho de ftbol americano. El ao pasado, completaste trescientos cuarenta y seis pases, slo te placaron doce veces, y te interceptaron diecisiete. Dean sola pedirle a la gente que no le recordara lo de las intercepciones, pero no quera inquietarla ms de lo necesario. Estoy impresionado. Es interesante que puedas recordar todo eso y no tu nmero de telfono. Ella se puso la mochila en el regazo. Tengo algo para ti. Lo hice yo. Abri la cremallera y sac un lbum de fotos azul. El nudo que Dean senta en el estmago se contrajo al contemplar la portada, que haba sido cuidadosamente pintada a mano. Usando acuarelas y rotuladores, haba dibujado el logotipo dorado y azul de los Stars con un elaborado diez el nmero de Dean en el centro. Unos corazones con alas y estandartes con su nombre, Boo, decoraba el borde. Se sinti feliz de que Blue tomara la palabra porque l se qued sin saber qu decir. Es un trabajo muy bueno desde un punto de vista artstico. Trinity lo hace mejor contest Riley. Es ms detallista. El detalle no siempre es lo que cuenta en el arte dijo Blue. Mi madre dice que ser detallista es importante. O sola decirlo. Lamento mucho lo de tu madre dijo Blue en voz baja. Ha sido muy duro para ti? Riley frot uno de los corazones de la portada del lbum. Trinity es mi prima. Tambin tiene once aos, y es muy guapa. Es hija de mi ta Gayle.

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Apuesto lo que quieras a que Trinity se preocupar por ti cuando se entere de que has desaparecido dijo l. Oh, no contest Riley. Trinity estar contenta. Me odia. Piensa que soy un bicho raro. Y lo eres? pregunt Blue. Dean no entenda a dnde pretenda llegar con eso, pero Blue ignor su mirada torva. Supongo dijo Riley. Blue sonri. Yo tambin. No es genial? Los bichos raros son las personas ms interesantes, no te parece? Todos los dems son aburridos. Trinity, por ejemplo. Puede que sea guapa, pero es aburrida, no? Riley parpade. Lo es. Todo lo que quiere es hablar de chicos. Puaf! Blue arrug la cara ms de lo necesario. O de ropa. Qu asco. Mira quin habla mascull l. Pero Riley ya le segua el juego a Blue. O de que vomitar es lo mejor para no engordar. Estars de broma Blue arrug su pequea nariz afilada. Cmo sabe eso? Vomitar es muy importante para ta Gayle. Lo he pillado. Blue le dirigi a Dean una rpida mirada. Supongo que ta Gayle es tambin guapa y aburrida. S. Siempre me llama cario cuando me ve y me quiere dar un beso, pero todo es pura hipocresa. Tambin piensa que soy un bicho raro adems de gorda. Riley tir con fuerza del dobladillo de su camiseta intentando cubrir el pequeo micheln que sobresala por la cinturilla de los pantalones. La gente as me da pena dijo Blue con seriedad. La gente que siempre cree tener razn. Mi madre, que es una mujer de fuertes convicciones, me ense que no puedes sacar provecho de la vida si te pasas el tiempo criticando a los dems porque no son ni se comportan como una piensa que deberan hacerlo. Y tu madre... est... viva? S. Est en Sudamrica ayudando a unas chicas. El semblante de Blue se volvi sombro. No parece aburrido dijo Riley. Es una mujer impresionante. Una mujer impresionante pens Dean que haba dejado que su nica hija

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se criara con desconocidos. Pero al menos Virginia Bailey no se haba pasado las noches colocndose y follando con estrellas del rock. Blue pas por su lado para coger su mvil de la mesa. Necesito que hagas algo por m, Riley. Entiendo que no quieras darle a Dean tu nmero de telfono, y comprendo tu privacidad hasta cierto punto. Pero tienes que llamar a Ava para decirle que ests bien. Le tendi su telfono. Riley lo mir, pero no lo cogi. Hazlo. -Aunque Blue pareca una fugitiva del Reino de las Hadas, poda comportarse como un sargento de artillera si la situacin lo requera, y Dean no se sinti sorprendido cuando Riley cogi el telfono y marc el nmero. Blue se sent a su lado. Pasaron varios segundos. Hola, Ava, soy yo, Riley. Estoy bien. Estoy con adultos responsables, as que no te preocupes por m. Dale recuerdos a Peter. Colg y le devolvi el telfono a Blue. Sus ojos, tan llenos de anhelo, se volvieron hacia Dean. Te gustara ver el lbum? No quera herir los sentimientos de esa nia tan frgil dndole falsas esperanzas. Quiz despus dijo bruscamente. Tengo cosas que hacer. Mir a Blue. Dame un abrazo antes de que me vaya, cario. Ella se levant, sin protestar por primera vez desde que la conoca. La aparicin de Riley era un obstculo en su plan para ocuparse de la mentira que le haba contado de April, pero slo de momento. Se acerc al centro de la caravana para no darse con la cabeza en el techo. Ella le rode la cintura con los brazos. El se propuso conseguir algo ms, pero ella debi de leerle el pensamiento porque le pellizc por encima de la camiseta. Ay. Ella le sonri cuando se apart. Me echars de menos, bomboncto? El le dirigi una mirada torva, pas por su lado y abandon la caravana. Tan pronto como estuvo fuera de la vista, meti la mano en el bolsillo trasero y cogi el mvil que ella haba metido all. Revis rpidamente los mens, volvi a marcar el ltimo nmero y comprob que era el contestador de una compaa de seguros de Chattanooga. Esa nia no tena ni un pelo de tonta. Ahora que tena el mvil de Blue, aprovech para examinar con rapidez las llamadas recibidas hasta llegar a la fecha que quera. Entr en el buzn de voz y meti la contrasea que le haba observado marcar un par de das antes. Blue no haba vaciado el buzn de voz y Dean escuch el mensaje de su madre con autntico inters. Dentro de la caravana, Blue observaba cmo Riley volva a meter lentamente el lbum en la mochila.

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No saba que era tu novio dijo ella. Pensaba que eras la mujer de la limpieza o algo as. Blue suspir. Incluso a los once aos, esa nia saba que las Blue Bailey del mundo no estaban a la altura de los Dean Robillard. Le gustas un montn dijo Riley con tristeza. Es aburrido. April meti la cabeza en la caravana. Me he olvidado algo en la casita de invitados. Os gustara venir conmigo? Es un paseo agradable. Blue todava no se haba duchado, pero mantener a Riley alejada de Dean pareca una buena idea, y sospechaba que sa era la intencin de April. Adems, quera conocer la casita de invitados. Claro. A los bichos raros nos gustan las aventuras. April arque una ceja. Bichos raros? No te preocupes dijo Riley cortsmente. Eres demasiado bonita para ser un bicho raro. Alto dijo Blue. No podemos tener prejuicios slo porque sea guapa. Ser un bicho raro es un estado de nimo. April tiene mucha imaginacin. Y tambin tiene corazn de bicho raro. Me siento honrada dijo April con sequedad. Y luego le dirigi a Riley una sonrisa forzada. Quieres ver mi estanque secreto? Tienes un estanque secreto? Te lo ensear. Riley agarr la mochila, y ambas siguieron a April fuera de la caravana.

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La pequea casa de invitados se asentaba detrs de una cerca de estacas desvencijadas. Las agujas de los pinos cubran el tejado de cinc, y cuatro pilares de madera sostenan el deteriorado porche. La pintura que una vez haba sido blanca se haba vuelto gris, y las contraventanas se haban quedado de un verde descolorido. Vives aqu? pregunt Riley. Slo durante un par de meses contest April. Tengo un apartamento en Los ngeles. Cuando Blue vio el Saab plateado con matrcula de California que haba aparcado a la sombra al lado de la casa, supuso que lo de ser estilista de moda estaba muy bien pagado. No tienes miedo por la noche? continu Riley. Y si aparece un secuestrador o un asesino en serie? April las gui hasta el porche de madera chirriante. Ya hay suficientes cosas en la vida de las que preocuparse. Y los asesinos en serie no suelen molestarse en venir hasta aqu. Las condujo por el porche. Se haba soltado una tabla de la puerta. April no la haba cerrado y entraron en la sala, que tena el suelo de madera y dos ventanas con cortinas de encaje. Parches de luz se filtraban por las ventanas iluminando el empapelado azul y rosa de la pared y los cuadros que all colgaban. La habitacin tena pocos muebles: un sof con cojines, una cmoda con tres cajones, y una mesa con una vieja lmpara de latn, una botella de agua vaca, un libro y un montn de revistas de moda. Hubo inquilinos aqu hasta hace seis meses dijo April. Me instal en cuanto la limpiaron. Se dirigi a la cocina que se vea al fondo. Husmead lo que queris mientras voy a buscar mi bloc. No haba demasiado que ver, pero Blue y Riley curiosearon en los dos dormitorios. El ms grande tena una encantadora cama con un cabecero de hierro esmaltado en blanco. Haba un par de lmparas rosas en un tocador antiguo a juego con las mesillas. April haba adornado la cama con un montn de cojines y un cubrecama color lavanda combinado con los ramilletes de flores del empapelado plido. Con una alfombra y algunos adornos ms, la habitacin podra haber aparecido en cualquier revista de mercadillos. El cuarto de bao con toallas verde mar no era tan encantador; ni tampoco la cocina, que tena la encimera gastada y un suelo de linleo imitando losetas rojas. Aun as, el frutero de mimbre con peras y el jarrn de barro lleno de flores sobre la mesa daban un toque hogareo. April entr en la cocina tras ellas. No encuentro mi bloc por ningn lado. He debido dejarlo en la casa. Riley,

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hay una manta en el armario del dormitorio, puedes ir por ella? As podremos sentarnos junto al estanque. Llevar tambin t helado. Riley fue a por la manta mientras April verta t helado en tres vasos azules. Los llevaron fuera. Detrs de la casita, el estanque brillaba bajo el sol, y se reflejaban en l los sauces que rodeaban la orilla. Las liblulas zumbaban sobre el agua, y una familia de patos nadaba cerca de un rbol cado que formaba un embarcadero natural. April las gui hacia dos sillas rojas metlicas algo abolladas con respaldos de rejilla que miraban al estanque. Riley estudi el agua con reticencia. Hay serpientes? He visto un par tomando el sol sobre ese tronco cado. April se acomod en una silla mientras Blue se sentaba en la otra. No parecan tener miedo. Sabas que las serpientes son muy suaves? Las has tocado? No a sas. Jams tocara una serpiente. Riley dej caer la mochila y la manta al lado de las sillas. Me gustan los perros. Cuando sea mayor, voy a tener una granja con muchos perros. April sonri. Parece estupendo. Tambin se lo pareca a Blue. Imagin cielos azules, nubes blancas y algodonosas y un prado cubierto de hierba verde con un montn de perritos correteando por ah. Riley extendi la manta. Sin levantar la vista, dijo: Eres la madre de Dean, no? April detuvo la taza de t de camino a su boca. Cmo lo has sabido? S que su madre se llama April. Y Blue te llam as. April tom un sorbo con lentitud antes de contestar. S, soy su madre. Pero no intent mentirle a Riley. Le cont que Dean y ella tenan una difcil relacin y, brevemente, le explic la charada sobre Susan O'Hara. Riley, que pareca comprender los problemas familiares de las celebridades, se qued satisfecha. Tantos secretos, pens Blue. Tir de la camiseta que pona MI CUERPO POR UNA CERVEZA. An no me he duchado. Aunque tampoco se notara la diferencia si lo hiciera. No me importa demasiado la ropa. Te importa a tu manera dijo April. Qu quieres decir? Tu ropa es un camuflaje. No es un camuflaje, la uso por comodidad. No era exactamente verdad,

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pero no estaba dispuesta a revelar ms sobre s misma.

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Son el telfono de April que mir el identificador de llamadas y se excus. Riley se acomod en la manta y utiliz la mochila de almohada. Blue observ cmo los patos metan la cabeza en el agua buscando comida. Ojala hubiera trado mi bloc dijo ella cuando regres April. Este sitio es precioso. -Eres pintora profesional? S, y no. Blue esboz brevemente su carrera acadmica y su poco satisfactorio paso por la universidad de arte. Entonces les lleg un suave sonido de la figura inmvil de Riley. Se haba quedado dormida sobre la manta. Localic al agente de su padre dijo April. Me prometi que vendra alguien a recogerla a ltima hora de la tarde. Blue no poda creer estar sentada al lado de una persona que saba cmo localizar al agente de Jack Patriot. April golpe con la punta de la chancla una flor de diente de len. Dean y t ya habis pensado en alguna fecha? Blue no pensaba seguir la mentira de Dean, pero tampoco tena intencin de sacarle las castaas del fuego. No hemos llegado a ese punto. Por lo que s, eres la nica mujer a la que le ha pedido que se case con l. Se siente atrado por m porque soy diferente. En cuanto se le pase la novedad, buscar una salida. De verdad crees eso? Apenas s nada de l dijo ella sin faltar a la verdad. Ni siquiera tena la seguridad de quin era su padre hasta hoy. Odia hablar de su infancia, o por lo menos de las partes que me incluyen a m y a Jack. No lo culpo. He vivido de una manera irresponsable e inconsciente. Riley suspir en sueos. Blue lade la cabeza. Fue realmente tan malo? S, lo fue. No me llamaba groupie a m misma porque no me acostaba con todos. Pero s lo hice con muchos, y hay un lmite de rockeros con los que una puede acostarse antes de cruzar la lnea. A Blue le habra encantado preguntarle exactamente quines eran los rockeros con los que haba estado. Por fortuna, an le quedaba algo de cordura y no lo hizo. Sin embargo, le molestaba que no se juzgara a los rockeros con el mismo rasero. Por qu nadie apunta con el dedo a los rockeros que se lan con groupies? Por qu siempre la toman con las mujeres? Porque las cosas son as. Algunas mujeres aceptan su pasado como groupies. Pamela Des Barres ha escrito algunos libros sobre eso. Pero yo no pude. Les dej usar mi cuerpo como si fuera un cubo de basura. Les dej. Nadie me forz. No me

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respetaba a m misma, y eso es de lo que me avergenzo ahora. Levant la cara al sol. Me gustaba ese estilo de vida. La msica, los hombres, las drogas. Dej que me atrapara. Me encantaba bailar toda la noche y luego escaquearme de mi trabajo como modelo para montarme en un avin privado y volar al otro extremo del pas, sin importar que tambin le haba prometido a mi hijo ir a verlo al colegio. Mir a Blue. Deberas haber visto la cara de Dean cuando cumpla alguna de mis promesas. Me arrastraba de un amigo a otro, presumiendo delante de todos, hablando tan rpido que se pona rojo. Era como si tuviera que demostrar a sus amigos que yo exista de verdad. Eso acab cuando tena trece aos. Un nio perdona a su madre cualquier cosa, pero cuando crece, ya has perdido toda posibilidad de redencin. Blue pens en su madre. Has reorganizado tu vida. Tienes que sentirte orgullosa de eso. Fue un largo viaje. Estara bien que Dean te perdonara. No lo har, Blue. No puedes imaginar por todo lo que le hice pasar. Blue s se lo poda imaginar. Quiz no de la manera que April pensaba, pero saba lo que se senta cuando uno no poda contar con su madre. Puede que en algn momento comprenda que no eres la misma persona. Al menos debera darte una oportunidad. No te metas en esto. S que tienes buenas intenciones, pero Dean tiene muy buenas razones para pensar como lo hace. Si no hubiera aprendido a protegerse, no se habra convertido en el hombre que es ahora. Se mir el reloj, y se levant de la silla. Tengo que hablar con los pintores. Blue mir a Riley, que se haba hecho un ovillo en la manta. Dejmosla dormir. Me quedar con ella. No te importa? Si tienes un poco de papel, dibujar un poco. Claro, ahora te lo traigo. Y quiz use tu bao mientras estoy por aqu. Si no te importa... Coge lo que necesites. Desodorante, pasta de dientes... hizo una pausa, maquillaje. Blue sonri. April le devolvi la sonrisa. Tambin te dejar algunas ropas para que puedas cambiarte. Blue no crea que algo que hubiera sido diseado para el cuerpo esbelto de April le sentara bien a ella, pero se lo agradeci de todos modos. Las llaves del coche estn en la encimera dijo April. Hay un billete de veinte en el cajn de la mesilla de mi dormitorio. Cuando Riley despierte, por qu no la llevas a comer al pueblo?

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No quiero tu dinero.

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Se lo cobrar a Dean. Por favor, Blue. Quiero mantenerla alejada de l hasta que llegue la gente de Jack. Blue no estaba segura de que mantener alejada a esa nia de once aos fuera lo mejor para Riley o Dean, pero ya la haban amonestado bastante por andar entrometindose, as que asinti a regaadientes. Vale. April le haba dejado una delicada camisola rosa y una pequea y frvola falda de volantes. Haba modificado ambas prendas con algn tipo de cinta para hacerlas ms pequeas. Blue saba que estara adorable con esa ropa. Muy adorable. Vestir esas prendas sera como llevar el crtel de CHAME UN POLVO. se era el problema al que se enfrentaba Blue cada vez que se arreglaba; el principal motivo de que hubiera dejado de hacerlo. En vez de ponerse las ropas que haba sobre la cama, Blue cogi una camiseta azul marino. No mejoraba su pantaln de yoga color prpura, pero no poda soportar aparecer en pblico con la camiseta naranja de MI CUERPO POR UNA CERVEZA. Aunque la vanidad pudo con ella y cogi el maquillaje de April, se aplic un poco de colorete rosa en las mejillas, carmn en los labios, y rmel para resaltar el largo de sus pestaas. Por una vez, quera que Dean se diera cuenta de que era capaz de estar decente. Aunque en realidad tampoco le importaba lo que pensara Dean de ella. Te queda muy bien el maquillaje dijo Riley desde el asiento del acompaante del Saab de April cuando ambas se dirigieron al pueblo. No se te ve tan desarreglada. Has pasado demasiado tiempo con esa horrible Trinity. Eres la nica persona que piensa que es horrible. Todos los dems la adoran. No, no lo hacen. Bueno, su madre probablemente s. El resto slo lo fingen. Riley le dirigi una sonrisa culpable. Me encanta cuando dices cosas malas de Trinity. Blue se ri. Como en Garrison no haba ningn Pizza Hut, fueron a Josie's, el restaurante que haba enfrente de la farmacia. Josie's era un lugar que careca de encanto, la comida era asquerosa, y para colmo no necesitaba personal, pero a Riley le gust. Nunca haba comido en un sitio as. Es distinto. Definitivamente tiene carcter. Blue pidi un sndwich de bacon, lechuga y tomate, que result tener ms lechuga que bacon o tomate. Riley parti un trozo de tomate de su hamburguesa. Qu quieres decir? Quiero decir que es nico. Riley consider la idea.

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Como t. Gracias. T tambin eres nica. Riley se llev una patata frita a la boca. Eres muy amable.

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Riley se haba dejado puesta la camiseta SEXY, pero se haba cambiado los sucios pantalones de pana color lavanda por unos vaqueros cortos muy apretados, tanto que le compriman el estmago. Se haban sentado en un reservado con asientos de vinilo desde donde podan ver una mala coleccin de paisajes del antiguo oeste pintados sobre las desvadas paredes en tono azul pastel y unas polvorientas figuras de bailarinas sobre un estante. Un par de ventiladores de techo esparcan el olor a fritura. La puerta se abri y el murmullo de conversaciones se interrumpi cuando una anciana de aspecto formidable entr cojeando y apoyndose en un bastn. Estaba demasiado gorda, e iba demasiado arreglada con unos holgados pantalones rosas y una camisa a juego en brillante color sanda. Mltiples cadenas de oro rodeaban su cuello formando una V alargada y los pedruscos de sus pendientes parecan ser diamantes de verdad. Era bastante probable que hubiera sido hermosa en su poca, pero no haba envejecido con garbo. La pesada melena rubio platino que se rizaba alrededor de su cara tena que ser una peluca. Se haba delineado las cejas con un lpiz color marrn claro pero no haba tenido ningn reparo a la hora de utilizar el rmel y la brillante sombra azul. Un diminuto lunar, que alguna vez pudo ser seductor, salpicaba una de las comisuras de los labios pintados de un rosa brillante. Los anchos zapatos ortopdicos Oxford, que soportaban sus tobillos hinchados, era la nica concesin que haba hecho a la edad. Nadie pareci feliz de verla, pero Blue la observ con inters. La mujer examin el local abarrotado, su mirada repas con desdn a los clientes habituales, luego se detuvo en Blue y Riley. Pasaron unos segundos mientras clavaba la mirada en ellas sin disimulo. Por fin, se acerc, la camisa rosa ocultaba unos formidables pechos que deban su colocacin a un buen sujetador. Quines dijo cuando lleg a su mesa sois vosotras? Soy Blue Bailey. Ella es mi amiga Riley. Qu estis haciendo aqu? En su voz se apreciaba un leve acento de Brooklyn. Estbamos comiendo. Y usted? Por si no lo habis notado, tengo una cadera mal. No vais a pedirme que me siente con vosotras? Sus modales prepotentes divirtieron a Blue. Claro. La horrorizada expresin de Riley indicaba que no quera a esa mujer cerca de ella, as que Blue se desliz hacia la esquina para hacerle sitio. Pero la mujer seal a Riley con la mano. Hazte a un lado.

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Dej un enorme bolso de paja sobre la mesa y se sent con lentitud. Riley coloc la mochila entre las dos, intentando poner la mayor distancia posible. La camarera apareci con un plato y un vaso de t helado. Lo que suele pedir llegar enseguida. La mujer la ignor para centrarse en Blue. Cuando pregunt qu estabais haciendo aqu, me refera en el pueblo. Estamos de paso contest Blue. De dnde sois? Bueno, yo no pertenezco a ningn sitio en particular. Riley es de Nashville. Lade la cabeza. Nosotras ya nos hemos presentado, ahora es su turno. Todos saben quien soy se quej la mujer. Nosotras no. Aunque Blue lo sospechaba. Soy Nita Garrison, por supuesto. Soy la duea del pueblo. Ah, genial. Llevo tiempo queriendo saber algo respecto a eso. La camarera apareci de pronto con un plato donde haba un poco de queso fresco y una pera en almbar troceada en cuatro partes sobre una hoja de lechuga. Aqu tiene, seora Garrison. Su tono amable contradeca la aversin de sus ojos. Puedo hacer algo ms por usted? S, darme un cuerpo de veinte aos dijo la anciana con sarcasmo. S, seora. La camarera desapareci a toda velocidad. La seora Garrison examin el tenedor, despus pinch un trozo de pera como si estuviera buscando un gusano. Cmo es posible que alguien sea el dueo de un pueblo? pregunt Blue. Lo hered de mi marido. Tienes un aspecto muy extrao. Tomar eso como un cumplido. Bailas? Cada vez que puedo. Yo era una excelente bailarina. Impart clases en el Arthur Murray Studio de Manhattan durante los aos cincuenta. Incluso llegu a conocer al seor Murray. Tena un programa de televisin, pero no lo recordars, claro. Su tono arrogante sugera que se deba ms a una cuestin de estupidez por parte de Blue que a su edad. No, seora contest Blue. Y cuando hered este pueblo de su marido, fue todo el pueblo o slo una parte? Slo las partes que interesan. Pinch el queso con el tenedor. Ests con ese estpido jugador de ftbol americano, no? El que compr la granja Callaway. No es estpido! exclam Riley. Es el mejor quarterback de Estados

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Unidos.

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No estaba hablando contigo le espet la seora Garrison. Eres una maleducada. Riley palideci, y el despotismo de Nita Garrison ya no le pareci divertido a Blue. Riley tiene muy buenos modales. Y est en lo cierto. Dean tiene sus defectos, pero la estupidez no se encuentra entre ellos. La expresin aturdida de Riley indicaba que no estaba acostumbrada a que nadie diera la cara por ella, lo que entristeci a Blue. Observ que otros clientes escuchaban sin disimulo su conversacin. En lugar de retroceder, Nita Garrison se revolvi como una gata rabiosa. Eres una de esas personas que consiente que los nios se comporten como les salga de las narices, no? Que les deja hacer cualquier cosa que quieran. Bueno, pues no le ests haciendo un favor precisamente. Mrala. Est gorda, pero la dejas sentarse ah y atiborrarse de patatas fritas. La cara de Riley adquiri un tono escarlata. Avergonzada, inclin la cabeza y mir el tablero de la mesa. Blue ya haba tenido de sobra. Riley es perfecta, seora Garrison dijo quedamente. Y sus modales son bastante mejores que los suyos. Ahora apreciara que se buscara otra mesa. Nos gustara terminar de comer a solas. No pienso moverme de aqu. Este lugar es mo. Aunque no haban terminado de comer, a Blue no le qued ms remedio que levantarse. Ya hemos terminado. Vamos, Riley. Por desgracia, Riley estaba atrapada por la seora Garrison que no se movi. Al contrario, se burl de ellas, dejando al descubierto unos dientes manchados con lpiz de labios. Eres tan irrespetuosa como ella. Blue ya se haba levantado. Seal el suelo con el dedo. Vamos, Riley. Ya. Riley pill la indirecta y logr meterse debajo de la mesa con la mochila a cuestas. Los ojos de Nita Garrison se convirtieron en dos rendijas furiosas. Nadie me deja plantada. Lo lamentaris. Genial, porque yo no me asusto de nadie. No me importa lo vieja o lo rica que sea, seora Garrison. Es usted una mujer muy mezquina. Te arrepentirs de esto. No, no creo que lo haga. Dej caer el billete de veinte, algo que la mataba, pues la comida slo costaba doce cincuenta. Pas el brazo por los hombros de Riley y la condujo por el restaurante, ahora en silencio, hasta la acera.

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Crees que podramos regresar ya a la granja? susurr Riley cuando estaban lo suficientemente lejos de la puerta para que no las oyeran. Blue habra querido seguir buscando trabajo, pero tendra que esperar. Abraz a Riley. Claro que podemos. No dejes que esa anciana te moleste. Disfruta siendo mezquina. Se le ve en la cara. Supongo. Blue sigui intentando tranquilizarla hasta que llegaron al Saab y condujeron por la calle mayor. Riley respondi cuando as lo requera, pero Blue saba que las crueles palabras de la seora Garrison haban dado en el blanco. Casi haban llegado al letrero de salida del pueblo cuando oyeron la sirena. Mir por el espejo retrovisor y vio un coche de la polica acercndose a ellas. No haba sobrepasado el lmite de velocidad, y no se haba saltado ningn semforo, as que le llev un momento darse cuenta de que el polica iba tras ella. Una hora despus, estaba en la crcel.

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April y Dean llegaron a la vez para rescatarla. April traa el carnet de conducir de Blue y aclar que el Saab era suyo. Dean pag la fianza de Blue y cuando sali de la crcel, comenz a increparla: Te dejo sola un par de horas, y qu haces? Acabar en la crcel! Me siento como si estuviera viviendo un episodio de I love Lucy. Me tendieron una trampa! Blue dio con el hombro contra la puerta del Vanquish cuando Dean tom un curva demasiado rpido. Estaba tan enfadada que quera golpear algo, empezando con l por no estar tan indignado como ella. Cundo has odo que hayan metido a alguien en la crcel por conducir sin llevar el carnet? En especial cuando se tiene un carnet en regla. Que no llevabas encima. Pero que podra haber presentado si me hubieran dado la oportunidad. La polica no haba cuestionado la declaracin de Blue de que Riley era un familiar que visitaba la granja, y mientras Blue se coca a fuego lento en la celda, Riley se haba tomado una Coca-Cola al tiempo que miraba a Jerry Springer en la tele de la sala de espera. Aun as, haba sido una experiencia terrible para alguien de once aos, y April la haba llevado de regreso a la granja tan pronto como la polica le devolvi las llaves del Saab. Todo este asunto ha sido una farsa. Desde el asiento del acompaante Blue fulmin con la mirada a Dean, cuyos ojos azules tena el color exacto de una tormenta en el ocano. Tomaron otra curva. No llevabas carnet, y conducas un coche con matrcula de otro estado que no estaba registrado a tu nombre. Cmo puede ser eso una trampa? Por Dios, todas esas revistas de moda te han debido de reblandecer el cerebro. Piensa un poco. Diez minutos despus de haber plantado a Nita Garrison, la polica me detiene con la pobre excusa de que iban a comprobar los cinturones de seguridad. Cmo te lo explicas? l respondi a su clera con condescendencia. Ests insinuando que esa viejecita con la que te has peleado oblig a la polica a arrestarte? Ni siquiera la conoces apunt ella-. Nita Garrison es una persona muy mezquina, y tiene a todo el pueblo metido en el bolsillo. Eres un desastre. Desde que te recog en aquella... Deja de hacerte el santurrn. Eres jugador profesional de ftbol americano. Seguro que has pisado la crcel alguna vez. l se revolvi. Jams he estado en prisin.

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Lo dudo. La NFL no deja que ningn jugador ponga los pies en el campo a no ser que lo hayan arrestado por lo menos dos veces por asalto y agresin... o le haya dado una buena paliza a su novia o esposa. No tiene gracia. Y probablemente no la tena, pero ella se senta mucho mejor. Empieza desde el principio dijo l, y cuntame exactamente lo que pas con esa ancianita. Blue le describi el encuentro con todo lujo de detalles. Cuando termin, l guard silencio unos momentos antes de hablar. No niego que Nita Garrison se ha pasado de la raya, pero no crees que podas haber sido algo ms comedida? Blue se enfureci una vez ms. No. A Riley no la defiende nadie. Nadie. Era el momento de cambiar esa situacin. Esperaba que l le dijera que tena razn, pero lo nico que hizo fue cambiar de tema y contarle la historia del pueblo. Habl con los pintores sobre Garrison y me contaron su historia. Unas horas antes, ella habra estado ansiosa por orla, pero no cuando l an no le haba dado la razn. Dean adelant como un rayo a un Dodge Neon que haba tenido la osada de colocarse delante de l. Un poltico oportunista llamado Hiram Garrison compr aqu unos dos mil acres despus de la Guerra de Secesin para construir un molino. Su hijo lo ampli (era ese molino abandonado que vimos desde la carretera) y fund el pueblo sin deshacerse de un solo acre. Si la gente quera construir casas o poner negocios, tenan que arrendarle a l la tierra, incluso para la iglesia. Al final, todo fue a parar a su hijo Marshall. El marido de la seora Garrison. Pobre hombre. La conoci hace ms de treinta aos en un viaje a Nueva York. l tena ya cincuenta aos en ese momento, y ella, toda una belleza, lo encandil. Djame decirte que esos das han pasado ya. La leccin de historia la haba puesto en guardia. Tena la impresin de que l slo estaba intentado ganar tiempo, pero para qu? Marshall comparta al parecer el rechazo de sus antepasados a vender ni un solo acre. Y como no tuvieron hijos, ella lo hered todo cuando l muri..., la tierra donde se asienta el pueblo y casi todos los negocios. Es demasiado poder para una mujer tan horrible. Se solt la coleta y se la volvi a hacer. Se sabe cunto pide? Veinte millones. Eso me sobrepasa. Lo mir de reojo. Y a ti? No si vendo mi coleccin de cromos de bisbol.

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Blue no haba esperado que l revelara su fortuna, pero tampoco tena que ser tan sarcstico al respecto. Vislumbr una granja lechera cuando la carretera dej atrs las curvas. El este de Tennessee es una zona en crecimiento. Muy popular entre los jubilados. Un grupo inversor de Memphis le hizo una oferta por quince millones, pero no la acept. La gente sospecha que en realidad no quiere vender. El coche derrap cuando tomaron el desvo hacia la granja Callaway. Al no haber permitido que las grandes multinacionales se establezcan aqu, Garrison parece un lugar anacrnico anclado en el tiempo, un lugar arcaico y pintoresco, pero algo abandonado. Los dirigentes locales quieren sacar provecho de la parte atractiva del pueblo y convertirlo en un destino turstico, pero Nita se niega a cooperar. Cuando l se pas la granja a toda velocidad, ella se incorpor en el asiento. Oye! A dnde vas? A algn lugar privado. La carretera se convirti en un camino de tierra. Apretando la mandbula, aadi: Donde podamos hablar. El corazn de Blue se dispar. Ya hemos hablado. Ya no quiero hablar ms. Demasiado tarde. La carretera de tierra llena de baches terminaba bruscamente ante una valla oxidada que bordeaba un prado demasiado crecido. Apag el motor y la atrap con esos tormentosos ojos color ocano. Y ahora pasemos al tema principal del da. La inminente muerte de April y... Ella trag saliva. Una autntica tragedia. l esper. Su encanto haba desaparecido, junto con el hombre sensato que viva de ser ms rpido, ms listo y ms fuerte que todos los dems. Debera haberlo visto venir y estar mejor preparada. Lo siento -dijo ella. Venga, los dos sabemos que lo puedes hacer mucho mejor. Ella intent abrir la puerta para tomar algo de aire y descubri que estaba cerrada con llave. La familiar sensacin de impotencia le produjo un subidn de adrenalina, pero justo cuando se dispona a luchar, salt la cerradura y se abri la puerta. Sali, y l la sigui. Ella se alej en direccin a la valla oxidada. S que no debera haberme entrometido dijo ella eligiendo las palabras con cuidado. No era asunto mo. Pero pareca demasiado triste y yo soy un caso perdido en lo que se refiere a las relaciones maternas. Dean se acerc a sus espaldas, la cogi por los hombros y la hizo girar hacia l. El gesto adusto de sus rasgos mostraba que no iba a tolerar ms tonteras. No se te ocurra volver a mentirme nunca ms. Si lo haces otra vez, te largas, entendido? Eso no es justo. Me encanta mentirte. Hace mi vida ms fcil.

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Atente a lo dicho. Te has pasado de la raya. Ella finalmente se rindi.

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Lo s. Perdona. De verdad. Sinti el extrao deseo de tirar de los imponentes labios de Dean hasta que lucieran la amplia y encantadora sonrisa a la que estaba acostumbrada. No te culpo por estar enfadado. Ests en tu derecho. No pudo resistirse a preguntar. Cundo te diste cuenta? Le solt los hombros, pero permaneci donde estaba, cernindose sobre ella. Anteanoche, una media hora despus de salir de la casa. Sabe April que lo sabes? S. April bien poda haber compartido esa informacin con ella. Al menos s algo bueno de mi madre dijo estudindola fijamente, no tengo que preocuparme de que me vace mis cuentas bancarias. Un cuervo grazn a lo lejos. Ella retrocedi un paso. Cmo sabes eso? Los dos podemos jugar al mismo juego, Blue. No te metas en mis asuntos privados, y yo no me meter en los tuyos. Deba haber odo su buzn de voz cuando le pas el telfono. No poda echarle la bronca por mucho que odiara que supiera lo de Virginia. Al final, l se apart de ella para mirar el pasto. Una bandada de pjaros chill cuando alz el vuelo en estampida desde la hierba alta. Qu vas a hacer con Riley? pregunt Blue. l se gir con rapidez. No puedo creerlo! No acabamos de hablar de no entrometernos en nuestros asuntos privados ? Riley no es un asunto privado. Fui yo quien la encontr, vale? No voy a hacer nada declar l. April localiz a uno de los lacayos de Mad Jack hace un par de horas. Va a venir alguien a recogerla. Como si fuera una bolsa de basura. Se gir para dirigirse al coche. sa es su forma de actuar dijo Dean a sus espaldas. Su responsabilidad se limita a firmar unos cheques y contratar a alguien que le haga el trabajo sucio. Blue lo mir. Dean no se haba apartado de la valla. Vas a hablar con ella? pregunt ella. De qu? De que voy a ocuparme de ella? Le dio un puntapi al oxidado poste de la valla. No puedo hacerlo. Creo que ayudara que le prometieras mantenerte en contacto con ella. Ella quiere mucho ms de m. Se acerc a ella. No me des ms problemas, vale? Ya te he pagado la fianza y la multa. Tpico. Volva a atacarla de nuevo. Tuvo que entrecerrar los ojos ante el sol

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para poder devolverle la mirada. Te lo devolver tan pronto como pueda. Tenemos un trato, recuerdas? -Puedes recordarme en qu consista exactamente? En vez de contestar, la examin con actitud crtica.

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Has considerado dejar tu pelo en manos de un profesional que no trabaje en una guardera con tijeras de plstico? Estoy demasiado ocupada. Deja de ser tan terca. Curv la mano sobre el hombro de Blue y le dirigi una mirada ardiente que hizo que le flaquearan las rodillas. Ella saba que le haba dirigido esa misma mirada a miles de mujeres, pero el largo da haba minado sus defensas. Sigui mirando fijamente sus ojos, oscuros como el mar. Comprendi el peligro que corra. l era un seductor nato y tena todo un arsenal sexual a su disposicin. Pero ella sigui sin moverse. Ni un solo centmetro. l inclin la cabeza, y sus bocas se encontraron a medio camino. Los sonidos de las aves y la brisa se desvanecieron. Blue abri los labios para l. La toc con la lengua. Un cosquilleo de placer se extendi por su cuerpo. El beso se volvi ms profundo, y un estallido de colores invadi su mente. Se haba entregado a l como todas las dems. Se haba dejado llevar sin ofrecer la ms mnima resistencia. Saberlo aplac su ardor. Tener un sueo ertico con un prncipe gitano era una cosa, pero actuar como si el sueo fuera real era otra totalmente diferente. Lo empuj, parpade y se alej trastabilleando. Qu desastre. Caramba, lo siento. De haber sabido que besabas tan mal, no habra bromeado con lo de que eras gay. l curv la comisura de la boca, y sus ojos la recorrieron perezosamente con la seguridad de un hombre que se sabe un buen amante. Sigue luchando, campanilla. Slo conseguirs que la victoria sea ms dulce. Blue quiso arrojarle un cubo de agua fra sobre la cabeza. Pero se conform con lanzarle una mirada despectiva e ignorar sus palabras antes de dirigirse hacia el camino de tierra que llevaba a la granja. Volver caminando. Necesito estar sola para mantener una larga y dura charla conmigo misma acerca de mi falta de sensibilidad. Buena idea. Yo necesito estar solo para poder imaginarte desnuda. Ella se sonroj y apur el paso. Por fortuna, la granja estaba a menos de dos kilmetros. Detrs de ella, el Vanquish rugi al volver a la vida. Lo oy dar marcha atrs para dar la vuelta. Luego, el coche se detuvo a su lado y se baj la ventanilla del conductor. Oye, campanilla, me olvidaba de algo. De qu? l se puso rpidamente las gafas de sol y sonri.

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Y luego se fue. Riley apenas toc la cena que haba hecho Blue.

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Me olvid de darte las gracias por defender a Riley de esa viejecita.

Es probable que sea Frankie el que venga a buscarme dijo ella, dejando en un lado del plato el higo que Blue haba aadido a las albndigas. Es el guardaespaldas favorito de mi padre. April se acerc a la mesa y le puso la mano en el hombro. Lo siento, pero tena que decirle que estabas aqu. Riley inclin la cabeza. Otra decepcin ms en su joven vida. Un rato antes, Blue haba intentado distraerla invitndola a hornear brownies, pero se le haban pasado las ganas cuando haba entrado Dean y se haba negado bruscamente a la splica ansiosa de Riley de mirar su lbum. Crea hacer lo correcto, pero Riley tena sus mismos genes, y Blue dese que l le dedicase un poco de su tiempo. Saba lo que l dira si lo presionaba. Dira que Riley quera mucho ms que un poco de su tiempo, y tena razn. De todas maneras l ya se haba marchado y ella aprovech para recuperar el equilibro y poner en orden sus prioridades. Su vida ya era lo suficientemente complicada en ese momento para que encima se convirtiera en otra de las fciles conquistas de Dean Robillard. Riley se acerc al plato de brownies que Blue haba preparado ella sola, y luego se detuvo. Esa mujer tena razn dijo con suavidad. Estoy gorda. April dej el tenedor con un tintineo. La gente no debera tener prejuicios sobre s misma. Si piensas slo en la parte negativa, o en los errores que has cometido, te quedars paralizada. Vas a llenarte la mente de basura... de lo que no te gusta de ti misma... o prefieres sentirte orgullosa de quin eres realmente? La vehemencia de April provoc un ligero temblor en los labios de Riley. Solo tengo once aos dijo con voz queda. April dobl la servilleta. Es verdad. Lo siento. Supongo que estaba pensando en otra persona. Le dirigi a Blue una sonrisa demasiado brillante. Riley y yo lavaremos los platos, ve a relajarte. Terminaron limpiando codo con codo. April intent distraer a Riley con una conversacin sobre ropa y estrellas de cine. Uno de los inocentes comentarios de Riley revel que Marli le haba comprado a propsito ropa demasiado pequea, esperando avergonzarla para que perdiera peso. Al poco rato, April se excus para marcharse a la casita de invitados. Intent convencer a Riley para que se fuera con ella hasta que llegara el ayudante de su padre, pero Riley an esperaba que Dean regresara. Blue encontr a Riley en la mesa de la cocina con un juego de acuarelas. Riley

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estudi el papel en blanco. Me dibujas unos perros para colorearlos? Por qu no los dibujas t? No creo que me d tiempo.

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Blue le apret el brazo y dibuj cuatro perros diferentes. Cuando Riley comenz a colorear, Blue recogi alguna de su ropa del piso de arriba para llevarla a la caravana. Al pasar de vuelta por el comedor, observ las cuatro paredes blancas. Las imagin cubiertas con unos paisajes de ensueo, el tipo de trabajo que sus profesores haban criticado con tan poco tacto. No son demasiado originales, verdad Blue? Necesitas soltarte. Explorar otras alternativas. Seguro que a un decorador de interiores le encantara esto que has pintado le haba dicho la nica profesora con sequedad. Pero las pinturas decorativas no son arte. No dicen nada. Son demasiado sentimentales, como una chica insegura buscando un inexistente mundo romntico. Esas palabras haban hecho mella en Blue. Haba dejado de lado los paisajes de ensueo y se haba dedicado al arte con tcnicas mixtas usando aceite de motor y plexigls, ltex y botellas rotas de cerveza, cera caliente y pelo. Sus profesores estaban muy contentos, pero Blue saba que en el fondo se estaba traicionando a s misma y dej la escuela antes de empezar el siguiente curso. Ahora, las paredes blancas del comedor volvan a recordarle esos lugares de ensueo donde la vida era sencilla y las personas permanecan siempre en un mismo lugar. Un lugar donde slo ocurran cosas buenas, y donde finalmente se senta segura. Asqueada consigo misma, sali al porche para sentarse en las escaleras a contemplar la puesta de sol. Tal vez no se senta realizada pintando retratos de nios, pero era hbil en su trabajo y podra haber montado con facilidad un negocio respetable en cualquiera de las ciudades donde haba vivido. Sin embargo, jams lo hizo. Tarde o temprano, se sentira aterrorizada, y tendra que mudarse. El pilar del porche estaba caliente contra su mejilla. El sol pareca un brillante globo de bronce colgando sobre las colinas. Pens en Dean y en el beso que le haba dado. Si se hubieran conocido en otras circunstancias, si ella tuviese trabajo, apartamento, dinero en el banco, y si l fuera ms normal, y..., pero nada de eso era as, y ella se haba pasado demasiados aos viviendo a merced de otros, para permitir que otra persona volviera a tener control sobre ella. Si se resista, ella seguira siendo duea de s misma. Si ceda, se quedara sin nada. El ruido de un motor interrumpi sus pensamientos. Haciendo visera con la mano, vio que dos coches se acercaban a la granja. Ninguno de ellos era el Vanquish de Dean.

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Dos SUVs con las ventanillas tintadas se detuvieron en el camino de entrada de la casa. Se abri la puerta trasera del vehculo delantero y sali un hombre vestido totalmente de negro. Tena el pelo oscuro y espeso salpicado con hebras plateadas, el rostro curtido reflejaba demasiadas noches disfrutando de la gloria. Al salir del coche, sus brazos caan flojamente a sus costados como si fuera a empuar un revolver de seis tiros y no la resplandeciente guitarra Pender Custom Telecaster que haba usado para conquistar el mundo. Si Blue no hubiera estado sentada, se habra cado de culo. De todas maneras, se qued sin respiracin. Jack Patriot. Las dems puertas del coche comenzaron a abrirse una tras otra, y salieron varios hombres con gafas de sol y una mujer de pelo largo que llevaba un bolso de diseo y una botella de agua. Se quedaron al lado del coche. Las botas de Jack alcanzaron el camino adoquinado, y Blue se convirti en cada una de las fans que se sujetaban a las vallas, presionando sus cuerpos contra las barreras policiales, perseguan su limusina, y hacan guardia a la puerta de un hotel de cinco estrellas con la esperanza de ver aunque slo fuera un atisbo de ese dolo del rock. Salvo que en vez de gritar, ella no poda emitir ningn sonido. Se detuvo a dos metros de ella. Unas pequeas calaveras de plata adornaban los lbulos de sus orejas. Debajo del puo de la camisa negra, vio una pulsera de cuero y plata. La salud con la cabeza. Estoy buscando a Riley. Oh, Dios mo! Jack Patriot estaba delante de ella. Jack Patriot estaba hablando con ella! Ella se puso de pie. Intent tomar aire, pero se atragant y comenz a toser. l esper pacientemente, las calaveras de plata captaron el brillo rojizo del sol del atardecer. A Blue le comenzaron a lagrimear los ojos. Se presion la garganta con los dedos, intentando despejarla. Las leyendas del rock estaban acostumbradas a que las mujeres se pusieran histricas en su presencia, y Jack se dedic a mirar la casa mientras esperaba. Blue se golpe el pecho con el puo. Finalmente, l se volvi hacia ella y con esa voz ronca y familiar que todava conservaba un deje de su acento nativo de Dakota del Norte le dijo: Podras avisar a Riley? Mientras segua intentando recobrar la compostura, se abri la puerta principal y sali Riley. Hola murmur. Jack apret los dientes. A qu viene todo esto?

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No lo s.

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Riley observ al silencioso squito que se congregaba alrededor del SUV. l se tir de la oreja, la calavera plateada desapareci entre sus dedos. Tienes alguna idea de lo preocupado que ha estado todo el mundo ? Riley levant un poco la cabeza. Quines? Todos. Yo. Riley se estudi la punta de sus deportivas. No se lo tragaba. Hay alguien ms por aqu? pregunt l, escudriando la casa. Nadie. Dean se march en el coche y April se fue a la casita de invitados. April... l pronunci el nombre como si evocara unos recuerdos no demasiado agradables. Recoge tus cosas. Nos vamos. No quiero irme. Pues es lo que hay dijo l con voz rotunda. Me dej el plumfero en la casita de invitados. Ve a por l. No puedo. Est oscuro. Me da miedo. l vacil, luego se pas la mano por la barbilla. Dnde est esa casita de invitados? Riley le habl del camino del bosque. Luego l mir a Blue. Se puede ir en coche hasta all? S, claro. Retrocede por el camino hasta la carretera, pero antes de salir, vers un pequeo desvo a la izquierda. Es poco ms que una senda, y es muy fcil pasarlo por alto, as que estate atento. Pero nada de eso sali de su boca, y l mir de nuevo a Riley que se encogi de hombros. No s. Supongo. Blue tena que decir algo. Lo que fuera. Pero no poda asimilar que tena delante al hombre con el que haba estado encaprichada desde que tena diez aos. Ms tarde, reflexionara sobre por qu l no haba besado ni abrazado a su hija, pero por ahora, se conformara con hacer salir alguna palabra de su boca. Pero ya era demasiado tarde. El le indic a Riley y a su squito que se quedaran donde estaban y enfil hacia el camino que su hija haba sealado. Blue esper hasta que se perdi de vista, luego se dej caer bruscamente en el escaln superior. Soy idiota. Riley se sent a su lado. No te preocupes. Est acostumbrado.

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Ya haba anochecido cuando April finaliz su ltima llamada telefnica y se meti el mvil en el bolsillo bordado de los vaqueros. Luego se dirigi hasta el borde del estanque. Le encantaba ir all por la noche, escuchar el tranquilizador sonido del agua, el croar de una rana o el canto de los grillos. El estanque ola distinto esa noche, era un olor almizcleo y frtil, un olor extico. Hola, April. Se dio la vuelta. Tena delante al hombre que le haba destrozado la vida. Haban pasado treinta aos desde la ltima vez que lo haba visto en persona, pero incluso en la oscuridad, cada rasgo anguloso de su rostro le resultaba tan familiar como el suyo propio: la nariz larga y aguilea; los ojos penetrantes con los iris dorados; la piel atezada y la mandbula cincelada. Hebras plateadas salpicaban ese pelo oscuro que sola llevar como un nubarrn rodeando su cabeza. Ahora lo llevaba ms corto justo por la nuca y ms liso, pero an espeso. No la sorprenda que no se hubiera teido las canas, nunca haba sido una persona vanidosa. Aunque siempre haba sido alto para ser un rockero, ahora se lo pareca an ms porque estaba muy delgado. Tena los pmulos marcados, mucho ms de lo que ella recordaba, y las arrugas que rodeaban sus ojos eran ms profundas. Aparentaba cada uno de sus cincuenta y cuatro aos. Hola, nena. Anda tu madre por ah? Su voz era ronca como el whisky. Por un breve momento, ella not la sensacin familiar de reclamo. Ese hombre haba sido el centro de su universo. Una llamada de l y coga el primer avin disponible. Londres, Tokio, Berln. No importaba dnde. Y noche tras noche, despus de que saliera del escenario, haba desnudado su cuerpo cubierto de sudor, haba alisado su pelo largo y hmedo con los dedos, haba abierto los labios y separado los muslos para l; lo haba hecho sentir como un dios. Pero al final, haba sido slo rock'n'roll. La ltima vez que habl con l haba sido el da que le haba dicho que estaba preada. Desde entonces, slo se haban comunicado a travs de su agente, incluso para hacer la prueba de paternidad despus de que Dean naciera. Cunto haba odiado a Jack por haberla hecho pasar por eso. Se oblig a volver al presente. Slo las ranas y yo. Cmo ests? Mi corazn est dbil, y no creo que pueda resistir mucho ms. De cualquier modo... Ella se crey slo la primera parte. Olvdate del alcohol, del tabaco y de las adolescentes. Te asombrars de lo bien que te sienta. No haca falta mencionar las drogas. Jack haba conseguido dejarlas varios aos antes que ella. Una pulsera de cuero y plata se desliz por su mueca cuando l se inclin hacia delante.

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Nada de adolescentes, April. Ni de tabaco. Hace un par de aos que no fumo. Un autntico infierno. Y en lo que respecta al alcohol... Se encogi de hombros. Supongo que los viejos rockeros deben tener al menos un vicio. Ms de uno, en realidad. Y cmo te va? Me pusieron una multa por exceso de velocidad cuando iba a estudiar la Biblia, pero eso es todo. Chorradas. Has cambiado, pero no tanto. No siempre haba podido ver a travs de ella con tanta facilidad, pero ahora era mayor y, probablemente, ms sabio. April se retir el pelo de la cara. No me interesan demasiado los vicios. Tengo que ganarme la vida. Ests genial, April. De verdad. Mejor que l. En la ltima dcada haba luchado para reparar el dao que se haba hecho a s misma, se haba desintoxicado con innumerables tazas de t verde, horas de yoga, y algn pequeo retoque de ciruga. l se tir del pequeo pendiente con forma de calavera. Recuerdas cmo nos reamos de los viejos rockeros? Nos reamos de cualquiera que pasara de los cuarenta. Jack se meti la mano en el bolsillo. Hay una agrupacin de la tercera edad, la AARP, quiere que pose para la portada de su jodida revista. Malditos sean sus negros corazones. Su sonrisa torcida no haba cambiado, pero ella no pensaba rememorar los buenos tiempos con l. Has visto a Riley? Hace un par de minutos. Es una nia muy dulce. Blue y yo estamos prendadas de ella. Blue? La prometida de Dean. Jack sac la mano del bolsillo. Riley vino aqu para verlo? April asinti. Dean intenta mantenerse alejado de ella, pero Riley es muy tenaz. Jams le dije a Marli nada sobre l. Estuvo liada con uno de mis administradores el ao pasado, y al parecer le pas cierta informacin. Hasta que recib tu mensaje, no saba que Riley se haba enterado. Est pasndolo mal. Lo s. Tena que solucionar algunos asuntos. Se supona que la hermana de

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Marli se iba a encargar de ella. Dirigi la mirada a la casita de invitados. Riley dice que se dej aqu el plumfero. No. No lo llevaba puesto cuando vino aqu. Se habr confundido. Se pas la mano por el bolsillo de la camisa como si estuviera buscando cigarrillos. Tienes una cerveza? Pues no tienes suerte. No bebo desde hace aos. Hablas en serio? No quera morir tan joven. No sera para tanto. Esa mirada tan intensa que taladraba a la gente, como si pudiera ver ms all de la superficie, se pos en ella. O que has encontrado tu camino en la vida. No puedo quejarme. Se haba construido una carrera cliente a cliente, sin que nadie le regalara nada, y se enorgulleca de ello. Qu pasa con Mad Jack? Ahora que eres una leyenda del rock, tienes pensado seguir en la brecha? Nunca se tiene todo ganado. Nunca se sabe. Siempre hay otro disco, otro hit en las listas de xitos, y, si no ocurre as, siempre se puede volver a empezar. Se acerc al borde del estanque, cogi una piedra, y la arroj al agua, rompiendo el silencio con un suave chapoteo. Me gustara ver a Dean antes de irme. Para recordar los buenos tiempos? Te deseo suerte, aunque l te odia casi tanto como a m. Entonces, qu haces aqu? Es largo de contar. Y era algo que, desde luego, no pensaba explicarle. Se gir hacia ella. As que somos una gran familia feliz, no? Antes de que ella pudiera contestarle, la luz de una linterna los ilumin y Blue apareci corriendo por el camino. Riley ha desaparecido! Para evitar quedarse muda de nuevo, Blue se comport como si Jack no existiese y se centr en April. He registrado la casa, la caravana y el granero. Se estremeci. No puede haber ido demasiado lejos. Cunto tiempo hace que no la ves? pregunt April. Una media hora. Me dijo que quera terminar el dibujo antes de marcharse. Sal a quemar la basura como me enseaste, y cuando regres, haba desaparecido. Les di unas linternas a esos hombres que vinieron con el... seor Patriot sonaba ridculo, y Jack demasiado familiar, con el padre de Riley... y la estn buscando. Por qu lo ha hecho? dijo Jack. Siempre ha sido una nia tranquila. Nunca ha dado problemas.

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Est asustada le dijo April. Coge mi coche y bscala por el camino. Jack asinti. Despus de que l se fuera, Blue y April se pusieron a registrar la casita de invitados y luego se dirigieron a la casa. En el camino se encontraron con los hombres de Jack que haban registrado el jardn sin resultado. Mientras, la mujer solitaria permaneca apartada a un lado, fumndose un cigarrillo y hablando por el mvil. Hay infinidad de lugares donde podra esconderse Riley dijo April. Eso asumiendo que an se encuentre dentro de la propiedad. Dnde podra haber ido? April registr la casa de nuevo mientras Blue volva a revisar la caravana y el granero. Se encontraron en el porche delantero. Nada. Riley ha cogido su mochila dijo April. Jack se detuvo en el camino de entrada y sali del Saab de April. Blue se apart para no volver a avergonzarse delante de l. Era Dean quien debera estar all, no ella. No hay rastro de Riley dijo Jack acercndose al porche. Apuesto lo que quieras a que est en la casa dijo April en voz baja. Est esperando a que te vayas para salir. El se pas la mano por el tupido pelo y mir a sus guardaespaldas que volvan del granero. Nos iremos. Luego volver a pie. Slo despus de que los coches desaparecieran emergi Blue de las sombras. Est donde est, seguro que est asustada. April se frot las sienes. Crees que deberamos llamar a la polica, al sheriff o a alguien? No s. Riley est escondida; no ha sido secuestrada, y si ve un coche de la polica ... Eso tambin me preocupa. Blue mir fijamente la oscuridad. Dmosle tiempo para meditar. Dean fren cuando sus faros delanteros iluminaron a un hombre caminando por un lado del camino que conduca a la granja. Le hizo seas con las luces de cruce. El hombre se gir y se cubri los ojos. Cuando Dean estuvo ms cerca vio que era Jack Patriot. No poda creer que el propio Jack hubiera ido a buscar a Riley, pero aqu estaba. Haca un par de aos que no hablaba con l, y, sin duda alguna, tampoco quera hacerlo ahora. Tuvo que contenerse para no acelerar y atropellarlo. Slo tena una manera de tratar con su padre, y no crea que hubiera razones para cambiarla. Se detuvo en el camino y baj la ventanilla. Con una

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Jack. El muy hijo de perra lo salud con la cabeza.

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expresin cuidadosamente neutra, se apoy en el marco de la ventanilla.

Dean. Ha pasado mucho tiempo desde la ltima vez que nos vimos. Dean le devolvi el saludo. Nada de pullas o comentarios sarcsticos. Indiferencia total. Jack apoy la mano en el techo del coche. He venido a buscar a Riley, pero se escap despus de verme. De veras? Eso no explicaba por qu estaba all caminando en la oscuridad, pero Dean no pensaba preguntar. Supongo que no la has visto. No. El silencio se alarg entre ellos. Si Dean no se ofreca para llevarlo hasta la granja, dejara ver a ese hijo de la gran perra cunto lo odiaba exactamente. Aun as, tuvo que forzar las palabras. Quieres que te lleve? Jack apart la mano del coche. No quiero que me vea. Ir a pie. Como quieras. Subi la ventanilla y arranc lentamente. No iba a derrapar, ni a levantar polvo. No iba a mostrar cun profunda era su clera. Cuando lleg a la casa, entr sin detenerse. El electricista haba terminado de instalar la mayor parte de los interruptores, y por fin tenan una luz decente. Oy un ruido de pasos en el piso de arriba. Blue? Estoy arriba. Slo con or su voz se sinti mejor. Ella lo distraa de la preocupacin que senta por Riley, de la tensin que le provocaba Jack. Lo haca sonrer, lo enfadaba, lo animaba. Necesitaba estar con ella. La encontr en el segundo dormitorio, el que acababan de terminar de pintar; haba un tocador y una cama nueva, pero nada ms. No haba alfombra, ni cortinas, ni sillas, aunque Blue haba encontrado una lmpara porttil y la haba dejado encima del tocador. Estaba alisando una manta sobre unas sbanas que haba remetido previamente. La camiseta colgaba holgadamente sobre su cuerpo cuando se inclin hacia delante, y los mechones que se haban escapado de su coleta se derramaban sobre su cuello como si fueran tinta. Blue levant la vista, tena el ceo fruncido por la preocupacin. Riley se ha escapado. Ya lo s. Me encontr con Jack en el camino. Cmo te ha ido ? Muy bien. Nada del otro mundo. No significa nada para m. Ya. No le crea, pero no estaba de humor para desafiarlo.

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No crees que deberamos ir fuera a buscarla? dijo l.

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Hemos buscado en todos lados. Volver cuando est preparada. Ests segura? Soy optimista. El plan B sera llamar al sheriff, y la asustara demasiado. Dean se oblig a expresar en voz alta lo que no haba querido considerar hasta ese momento. Y si se fue hasta la carretera para hacer autostop? Riley no es tan estpida. Le dan demasiado miedo los desconocidos por todas esas pelculas que ha visto. Adems, tanto April como yo creemos que ella quiere estar contigo. l intent disimular su culpa acercndose a la ventana. Estaba demasiado oscuro para que una chica de once aos vagara por ah sola. Quieres que salgamos al porche? Hay una linterna en la cocina. Puede que salga si te ve. Blue mir la habitacin con descontento. Me gustara que hubiera por lo menos una alfombra. Seguro que no est acostumbrado a nada de esto. Quin? Dean irgui la cabeza de golpe. Olvdalo. Jack no va a dormir aqu. Sali al pasillo. Blue lo sigui. Y qu otra opcin tiene? Ya es tarde, sus acompaantes se han marchado. No hay hoteles en Garrison, y no se va a ir a ningn sitio hasta que Riley aparezca. No apuestes por ello. Dean quera que se fueran todos. Quera que l ya no estuviera all por la maana. Son el mvil de Blue. Lo sac del bolsillo de los vaqueros. Dean esper. La has encontrado? dijo ella. Dnde estaba? l aspir profundamente y se apoy contra el marco de la puerta. Pero miramos all. Ella regres al dormitorio, y se sent en la cama. S. Bien. S, lo har. Colg y lo mir. El aguilucho ha aparecido. April la encontr dormida dentro de un armario. Ya habamos mirado all, as que debi esperar a que saliramos antes de entrar. Se oy abrir la puerta principal en la planta de abajo y el ruido de pasos en el vestbulo. Blue levant la cabeza con rapidez. Se puso de pie de golpe y habl a toda velocidad. April dijo que le dijramos al padre de Riley que la nia se quedara en la casita de invitados con ella esta noche, y que l poda quedarse aqu en la casa. Que podra hablar con ella maana por la maana. Se lo dices t. Ni lo suees, la cosa es... Se oyeron ms ruido de pasos abajo. Hay alguien en casa? grit Jack.

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... que yo no puedo gimi ella. Por qu no? Yo sencillamente... no puedo. La voz de Jack resonaba en las escaleras. April?

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Mierda. Blue se llev las manos a las mejillas, y sali rpidamente, pero en vez de bajar las escaleras, entr en el dormitorio principal. Unos segundos despus sin que hubiera pasado el tiempo suficiente para que se hubiera desnudado se oy el ruido de la ducha. Fue cuando l se dio cuenta de que la intrpida Castora se haba escondido. Y no haba sido de l. Blue se entretuvo todo lo que pudo en el bao, se cepill los dientes y se lav la cara, luego sali de puntillas para coger el pantaln de yoga y la camiseta MI CUERPO POR UNA CERVEZA. Por fin, logr salir sin que la viera nadie. Por la maana, si Jack todava andaba por all, esa idiotez se habra acabado, y ella se comportara como una adulta. Al menos la presencia de Jack haba sido una distraccin de su verdadero problema. Entr en la caravana y se detuvo en seco. La estaba esperando su verdadero problema. Un prncipe gitano con gesto hosco estaba tumbado sobre la cama iluminado por la luz de la lmpara de gas que haba sobre la mesa. Apoyaba los hombros contra el lateral del vagn, y tena una pierna encima de la cama con la rodilla doblada y la otra colgaba sobre el borde de la cama. Se llev la cerveza a los labios, la camiseta se subi hasta revelar una porcin de msculo tenso por encima de la cinturilla cada de los vaqueros. Debera haberlo adivinado dijo l con tono despectivo. Fingir ignorancia era perder el tiempo. Cmo poda haberla calado tan bien alguien que la conoca desde haca solo unos das? Ella alz la barbilla. Necesito tiempo para acostumbrarme, eso es todo. Te lo juro por Dios, como le pidas un autgrafo... Tendra que hablar con l antes para que eso ocurriera. Y hasta ahora no he podido decir ni mu en su presencia. El buf y tom un trago de cerveza. Lo largar por la maana. Ella sac una silla de debajo de la mesa. No has tardado mucho en venir. Has hablado con l? Le cont lo de Riley, le seal el dormitorio con un dedo, y luego me disculp con cortesa para ir a buscar a mi prometida. Ella lo mir con cautela. No vas a dormir aqu. Ni t. Que me maten si le doy la satisfaccin de echarme de mi propia casa. Pues an ests aqu. He venido a buscarte. Por si te has olvidado, esos dormitorios no tienen

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En caso de que te hayas olvidado, no soy tu amorcito. Por ahora, s lo eres.

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puertas, y no quiero que se sepa que mi amorcito no duerme conmigo.

Bueno, parece que te has vuelto a olvidar de mi voto de castidad. Jodido voto de castidad. Trabajas para m o no? Ya cocino para ti. No finjas que no comes lo que hago. Vi lo poco que qued de las sobras de anoche. Bueno, pues no necesito una cocinera. Lo que necesito es alguien que duerma conmigo esta noche. La mir por encima de la botella de cerveza. Te pagar. Ella parpade. Quieres pagarme para que me acueste contigo? Debo decirte que jams me han acusado de ser tacao. Ella se llev la mano al pecho. Oh! ste es un momento tan glorioso que necesito saborearlo. Dnde est el problema? pregunt Dean con inocencia. Bueno, para empezar, un hombre al que crea respetar me est ofreciendo dinero por acostarse conmigo. Sigue soando, Castora. Y deja de pensar mal. Ya. Como la ltima vez que dormimos juntos? No s de qu hablas. Cuando me despert me estabas metiendo mano. Ya te gustara. Tenas la mano dentro de mis vaqueros. Fantasas calenturientas de una mujer hambrienta de sexo. No dejara que la manipulara. Vete a dormir solo. Dej la botella de cerveza sobre el suelo, se apoy sobre una cadera, y sac la cartera. Sin decir nada, sac dos billetes y los sacudi entre los dedos. Eran dos billetes de cincuenta.

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Un montn de indignadas respuestas atravesaron la mente de Blue antes de llegar a la conclusin obvia: poda ser comprada. Cierto, poda salir mal parada, pero no era eso parte del juego que estaban jugando? Tener ese dinero en la cartera bien justificaba el riesgo. Adems le daba la oportunidad de demostrarle exactamente lo inmune que era a sus encantos. Agarr los billetes. Vale, comadreja, t ganas. Se meti el dinero en el bolsillo trasero. Pero slo acepto porque estoy sin blanca y demasiado desesperada. Y porque esa habitacin no tiene puerta as que no podrs ponerte demasiado carioso conmigo. Slo lo necesario. Lo digo en serio, Dean. Si intentas algo... Yo? Y t? Sus ojos la recorrieron como si fuera nata montada sobre un pastel recin hecho. A ver que te parece esto? Doble o nada. Qu quieres decir? Si t me tocas primero, te quedas sin nada. Si te toco yo, ganas cien ms. Si ninguno de los dos toca al otro, el trato se queda tal cual. Ella lo pens durante un momento, pero no vea ningn peligro inmediato, a no ser esa mujerzuela que llevaba dentro y a la que poda controlar de sobra si se lo propona. Trato hecho. Pero antes de nada... No pensaba pasar ms tiempo del necesario con l en ese dormitorio, as que le birl la cerveza y se acomod en el lado opuesto de la cama. Ests tremendamente resentido con tus padres. Empiezo a pensar que tu infancia fue todava ms retorcida que la ma. l frot un dedo del pie contra el tobillo de Blue. Pero yo la he superado, y t an sigues dando tumbos. Ella apart el pie. Y de todas las mujeres del planeta, me has elegido a m para casarte. Ah, sobre eso... se inclin sobre una cadera y volvi a meterse la cartera en el bolsillo, antes de que se me olvide, por lo visto ahora hemos decidido que iremos a Pars en vez de a Hawai para casarnos. Y eso? Oye, no eres t la nica que tienes dudas. Pobre Dean. Dar esquinazo a todas esas mujeres que te acosan en los bares es un trabajo muy duro, verdad? La pantorrilla de Dean le roz la pierna. Una curiosidad, por qu las evitas? No me interesan.

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Lo que significaba que estaban casadas o eran viejas. Fue muy terrible tu infancia? Seguro que lo haba molestado, porque frunci el ceo.

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Estuvo bien. Tuve un montn de nieras hasta que fui a uno de los mejores internados. Supongo que te decepcionar saber que no me pegaron ni me hicieron pasar hambre, y encima aprend a jugar al ftbol americano. Te visit tu padre alguna vez? l se incorpor y recuper la cerveza. Lo cierto es que no quiero hablar de eso. Ella se rebaj a un poco de sutil manipulacin. Si es demasiado doloroso... No. Ni siquiera supe que era mi padre hasta los trece aos. Antes pensaba que mi padre era el Boss. Pensabas que Bruce Springsteen era tu padre? Una de las muchas fantasas etlicas de April. Es una pena que no fuera verdad. Acab la cerveza y la dej en el suelo con un tintineo. No me la imagino borracha. Ahora es tan controlada. Jack supo que eras su hijo desde el principio? Oh, s. Qu chungo. Si April era una drogadicta, no se preocup Jack por su embarazo? April se mantuvo limpia durante todo el embarazo. Creo que pensaba que as l se casara con ella. Al final no lo hizo, claro. El se levant y se calz los zapatos. Deja de darle vueltas. Vmonos. Ella se levant a regaadientes. Lo digo en serio, Dean. No te atrevas a tocarme. Estoy empezando a ofenderme. No, eso no es cierto. Lo nico que quieres es hacrmelo pasar mal. Tanto como mal... Pos la mano en el hueco de la espalda de Blue, justo donde era ms sensible. Ella se apart y sali fuera. Al levantar la mirada vio que la luz del dormitorio de Jack estaba apagada. La luz est apagada. Mad Jack acostado a media noche. Ver para creer. Las chanclas de Blue resonaron sobre la hierba hmeda. No te pareces nada a l. Gracias por el cumplido, pero no te preocupes, hay una prueba de paternidad que demuestra lo contrario.

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No estaba insinuando...

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Podemos hablar de otra tema ? Mantuvo la puerta de la casa abierta para que ella entrara-. Como por ejemplo, por qu te asusta tanto el sexo? Slo contigo. Tengo alergia a tu crema de noche. La risa ronca de Dean reson en la clida noche de Tennessee. Cuando Dean sali del bao, ella ya estaba metida en la cama. A Blue le cost apartar los ojos de la evidente protuberancia que mostraba los boxers ajustados verdes de Zona de Anotacin de Dean, pero slo pudo levantar la vista hasta el abdomen plano y la flecha de vello clorado que sealaba su Armagedon antes de que Dean se diera cuenta del enorme montn de almohadas que ella haba colocado en medio de la cama. No crees que eso es un poco infantil? Ella arranc la mirada de ese Jardn de las Delicias Terrenales. T qudate en tu lado de la cama y ya me disculpar por la maana. Si piensas que voy a dejarle ver tu comportamiento infantil, ests bastante equivocada lo dijo en un susurro para no despertar a su indeseado invitado. No te preocupes. Me levantar temprano y quitar las almohadas antes de que las vea le dijo ella, pensando en los cien dlares. Acaso no te gust lo que te hice ayer por la maana? Tan poco tiempo haba pasado desde que se haba despertado con la mano de Dean dentro de los vaqueros ? Apag la lamparita blanca de porcelana que April haba trado de la casita de invitados. La luz de la luna inund la habitacin, cubriendo su cuerpo de sombras. Cuando l se acerc a la cama, ella se dijo a s misma que era un jugador nato, y que eso slo era un juego para l. Pero si le responda a la pregunta con un no, sera como darle luz verde, as que guard silencio. No eres tan irresistible. Dean levant la sbana y se meti en la cama. Sabes qu creo? Se apoy en un codo y la mir por encima del muro de almohadas. Creo que es de ti misma de quien tienes miedo. Temes no poder mantener las manos apartadas de m. Quera pelea. Pero una pelea con l sera como los juegos preliminares, y ella apret los dientes para no entrar a saco. El se acost y al momento se incorpor. No tengo por qu aguantar esto! Con un barrido de su brazo, hizo volar las almohadas y el muro se desmoron con estrpito. Para! Ella intent incorporarse nicamente para acabar tumbada bajo su peso. Se prepar para repeler su ataque, pero debera habrselo pensado mejor. Dean roz su nariz suavemente con la de l, y por segunda vez en el da, comenz a juguetear con sus labios. Ella decidi dejar que la besara un ratito al fin y al cabo lo haca muy bien, pero slo un ratito.

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Dean desliz la mano bajo la camiseta de Blue, y busc el pezn con el pulgar. l saba a dentfrico y a pecado. El calor invadi el cuerpo de ella. Sinti la ereccin contra la pierna. Un juego. Es slo un juego. l inclin la cabeza y comenz a succionar sus pezones a travs de la camiseta. Mientras siguiera con la ropa puesta... l sigui jugueteando con sus senos a travs del algodn caliente y hmedo, y luego baj una mano a la unin de sus muslos, sobre la tela. Blue abri las piernas lenta e involuntariamente. l sigui jugando un poco ms, como si tuvieran todo el tiempo del mundo. Pero el juego lleg demasiado lejos. Ella dej caer la cabeza haca atrs. La luna brillaba tenuemente, luego se fragment en miles de astillas plateadas. Por encima de su grito amortiguado, Blue oy un suave gemido en respuesta, y sinti cmo l se estremeca contra ella. Slo cuando Blue volvi a recobrar la compostura fue consciente de la humedad que haba contra su pierna. Con una maldicin, Dean se apart de ella y sali precipitadamente de la cama para desaparecer en el cuarto de bao. Blue permaneci all tumbada... satisfecha, enfadada consigo misma. Eso por pensar que tena fuerza de voluntad. Por fin, l sali del cuarto de bao. Desnudo. El suave gruido que emiti reson en la estancia. No quiero or ni una sola palabra. Lo digo en serio. Es lo ms bochornoso que me ha ocurrido desde que tena quince aos. Ella esper hasta que l se volvi a acostar antes de apoyarse en un codo y mirarlo. Oye, SpeedRacen 1* Ella se inclin hacia delante y le roz los labios con un beso rpido e impersonal para darle a entender que su encuentro no haba significado nada para ella. Me debes cien dlares ms. El sonido de los pjaros la despert a la maana siguiente. Haba dormido tan apartada de Dean como pudo, para evitar acurrucarse contra l, y al final haba acabado con la pierna colgando por el borde de la cama. La piel dorada de Dean destacaba sobre las sbanas blancas, y una mata de vello rubio cubra sus formidables pectorales. Vio un diminuto agujero en el lbulo de su oreja, y record las calaveras plateadas que Jack llevaba. No le costaba imaginar a Dean llevndolas puestas. Baj la mirada y la detuvo en la protuberancia que se elevaba bajo la sbana. Eso podra ser suyo si dejaba de ser tan razonable. El no se movi cuando ella se dirigi a la ducha. Sumergi la cara bajo el chorro del agua para aclararse la cabeza. ste era un nuevo da, y si no le daba demasiada importancia a lo sucedido la noche anterior, l no podra sumar puntos en ese marcador ficticio que llevaba en la cabeza. Era cierto que an no tena trabajo, pero haba hecho con l una especie de trato temporal. Dean Speed Racer es una serie animada japonesa sobre carreras de coches en vehculos muy aerodinmicos que en Espaa se conoce con el nombre de Meteoro. (N. de las T.)
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quera tenerla en la granja, para que hiciera de pantalla entre l y todas esas personas que invadan su mundo. Mientras se estaba secando, oy correr el agua en el cuarto de bao del pasillo. Al salir, la cama estaba vaca. Con rapidez sac una camiseta negra sin mangas de la bolsa y unos vaqueros que ella misma haba cortado por la mitad del muslo. Sinti un bulto en el bolsillo cuando se los puso y al mirar descubri el rmel y el brillo de labios perdidos. Aprovech para usarlos, pero slo porque era muy probable que volviera a ver a Jack Patriot antes de que partiera para Nashville. Al bajar las escaleras le lleg el aroma a caf, y cuando entr en la cocina, vio a Mad Jack sentado a la mesa, bebiendo caf en uno de los tazones de cerezas. Al igual que la noche anterior, Blue se qued sin habla. El llevaba la misma ropa del da anterior, y le haba crecido la barba. Las hebras plateadas de su pelo slo lo hacan parecer ms sexy. La observ con esos ojos familiares, que haba visto en infinidad de portadas de discos. Buenos das. De alguna manera Blue logr responderle con un Buenos das jadeante. Eres Blue. Bailey. Soy Blue Bailey. Suena como esa cancin antigua. Saba que se refera a aquella cancin de Louis Amstrong, pero se haba quedado paralizada, as que l se lo aclar. Won't you come home, Bill Bailey? Eres demasiado joven para conocerla. April me ha dicho que vas a casarte con Dean. Obviamente no ocultaba su curiosidad. Blue se pregunt si los haba visto dormir juntos o si Dean haba desperdiciado los doscientos dlares. Habis fijado ya una fecha? pregunt l. Todava no. Su voz son tan chillona como la de Minnie Mouse. l continu con su fro interrogatorio. -Cmo os conocisteis? Yo estaba... esto... haciendo una campaa promocional para una tienda de bricolaje. Pasaron unos segundos. Cuando Blue se percat de que se haba quedado mirndolo fijamente, se dirigi a ciegas a la despensa. Eh..., tortear hortitas, quiero decir que har tortitas. Vale. Ella haba tenido fantasas sexuales de adolescente con ese hombre. Mientras sus compaeras de colegio discutan sobre lo guapo que era Kirk Cameron, ella se imaginaba perder la virginidad con el padre de Dean. Mierda. Tena que tranquilizarse. Calma... Le dirigi otra mirada mientras sala de la despensa con los ingredientes de las

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tortitas. A pesar de su piel aceitunada, l estaba bastante plido, como si ltimamente no hubiera pasado demasiado tiempo al aire libre. Incluso as, irradiaba el mismo tipo de magnetismo sexual que su hijo, pero el atractivo de Jack le resultaba ms seguro. Mientras preparaba los ingredientes, se record que hoy deba mostrarse ms firme con Dean. Se concentr en mezclar los ingredientes sin perder la cuenta de las medidas. Por lo general, haca las tortitas de memoria, pero esa maana era imposible. Jack se apiad de ella y no le hizo ms preguntas. Cuando ech las primeras tortitas en la sartn, Dean entr en la cocina, con aspecto desaliado, luciendo la misma barba de dos das que llevaba su padre. Tal vez fuera algo gentico. La camiseta tena el nmero perfecto de arrugas, y sus pantalones cortos le caan lo justo sobre las caderas. Ni siquiera mir a Jack. En su lugar, la mir a ella de pies a cabeza. Ests maquillada? Qu ha ocurrido? Casi pareces una mujer. Gracias. T apenas pareces gay. Detrs de ellos, Jack se ri entre dientes. Oh, Dios mo, haba hecho rer a Jack Patriot. Dean se inclin, y la bes... tan fra y calculadoramente, que ella apenas perdi la cabeza. ste era otro juego, el que l estaba jugando contra esos padres que odiaba. La marcaba como su compaera de equipo para que Jack supiera que eran dos contra uno. Slo despus de alejarse de ella, reconoci la presencia de su padre con un leve gesto de cabeza. Mad Jack le respondi con un gesto similar y seal las ventanas de rincn del desayuno con la cabeza. Es un lugar agradable. Nunca te hubiera imaginado como granjero. Al ver que Dean ni siquiera se molestaba en responder, Blue se apresur a romper el tenso silencio. Marchando una tanda de tortitas. Dean, mira a ver si puedes encontrar sirope en las bolsas de la despensa. Y adems treme la mantequilla, vale? De acuerdo, cario -dijo depositndole en la frente otro besito estratgico. Mientras coga los platos, se pregunt si su vida podra ser ms extraa. Todos sus ahorros haban ido a parar a una banda de guerrilleros sudamericanos y ahora mantena un compromiso falso con un famoso jugador de ftbol americano. Se haba quedado sin hogar y sin trabajo, y le estaba haciendo el desayuno a Jack Patriot. Cuando Dean sali de la despensa, Jack seal a Blue. Dnde est el anillo de compromiso? No le gust el que le regal dijo Dean. Los diamantes le parecan demasiado pequeos. El tuvo el descaro de pellizcarle la barbilla. Y yo quiero lo mejorcito para mi amorcito. Ella canturre el tema principal de Speed Racer. Evitando mirar a Jack, logr servirle las tortitas sin tirrselas encima. Dean se comi las suyas de pie, con las caderas apoyadas contra la encimera. Se dirigi a

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ella mientras coma, pero le lanzaba a Jack algn comentario ocasional para que no creyera que lo ignoraba. Ella haba practicado demasiadas veces esa estrategia para no reconocerla. No dejar que nadie viera su dolor. No le gust descubrir lo bien que comprenda a Dean. Como no poda imaginarse comiendo las tortitas sentada en la misma mesa que Jack Patriot, tambin comi de pie. La puerta trasera se abri y entr April. Llevaba unos pantalones con una camisa color coral anudada debajo del pecho, y unas sandalias de cua. Riley entr tras ella con el pelo castao hmedo, peinado con la raya al medio y retirado de la cara con unas horquillas de colores iridiscentes que le deba de haber prestado April. Con los rizos domados, los ojos color miel de Riley quedaban a la vista y eran impresionantes. Se haba cambiado la camiseta SEXY del da anterior por una negra con unos labios carmes en la pechera que le quedaba igual de apretada. Dean se excus y volvi de nuevo a la despensa. Cuando Riley vio a su padre, se detuvo en seco. Jack se levant, pero cuando estuvo de pie, pareci no saber qu hacer. As que seal lo evidente. Aqu ests. Riley se mordisque el esmalte de las uas. He hecho tortitas dijo Blue alegremente. April evit mirar a Jack y a su hijo. Hemos desayunado cereales en la casita de invitados. Espero que le dieras las gracias a April dijo el hombre que una vez haba destrozado una batera de una patada y haba mandado a la polica a tomar por culo. Dean sali de la despensa, con un bote de mantequilla de cacahuete que no necesitaba nadie. Puede que sa fuera la primera vez en su vida que estaba en la misma habitacin que sus padres. Estaba hosco y silencioso. Aunque no necesitaba el apoyo de nadie, ella se acerc a su lado y le desliz el brazo por la cintura. Jack busc el mvil en el bolsillo. Llamar a Frankie para que venga a recogernos. No quiero irme dijo Riley entre dientes. Y luego, como l sac el telfono, aadi: No pienso irme. l levant la mirada del telfono. De qu hablas? Ya has perdido una semana de colegio. Tienes que volver. Riley alz la barbilla. Las vacaciones de verano empiezan la semana que viene, y ya he terminado el curso. Ava tiene mis notas. Era evidente que a Jack se le haba olvidado, pero intent ocultarlo. Tu ta te espera. Ya lo he arreglado todo para que te vayas con tu prima al campamento.

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No quiero ir a ningn campamento! Trinity es estpida y har que todos se ran de m. Dej caer el plumfero rosa y la mochila. Se le encendieron las mejillas. Si intentas que vaya, yo... simplemente me escapar otra vez. S como hacerlo. El pequeo acto de rebelin de Riley lo tom por sorpresa, pero a Blue no la sorprendi. Esa era la nia que haba logrado llegar desde Nashville hasta la granja de su hermanastro en plena noche. Dean se puso rgido. Blue le acarici la espalda con la yema de los dedos. Jack cerr el telfono. Mira, Riley, entiendo que todo esto est siendo muy duro para ti, pero las cosas mejorarn. Cmo? l estaba como pez fuera del agua, pero hizo un esfuerzo. El tiempo lo cura todo. Despus de unos meses ya no te doler tanto. S que queras a tu madre, y... No la quera! grit Riley. Pensaba que yo era fea y estpida, a ella slo le gustaba Trinity! Eso no es cierto dijo Jack. Ella te quera mucho. Cmo lo sabes? Jack vacil. Lo... s, eso es todo. No quiero seguir escuchndote. Ya has causado demasiados problemas, hars lo que yo te diga. No, no quiero. Con los ojos llenos de furia, cerr los puos. Me matar si me haces volver! Lo har! S cmo hacerlo. Coger las pldoras de mi madre. Y tambin las de la ta Gayle. Me las tomar todas. Y... y me cortar las venas como la hermana mayor de Mackenzie. Luego me morir! Mad Jack se qued paralizado. Dean palideci y April se toquete las pulseras de plata. Riley gimote y se abalanz sobre ella. Por favor, April! Por favor, deja que me quede contigo. April la rode instintivamente con los brazos. April no puede hacerse cargo de ti dijo Jack bruscamente. Tiene cosas que hacer. Las lgrimas rodaban por las mejillas de Riley. Sin apartar la mirada del nudo de la camisa de April se dirigi a su padre. Entonces qudate t. Qudate y hazte cargo de m. No puedo hacerlo. Por qu no? Puedes quedarte dos semanas. En un despliegue de coraje, mir a April con ojos suplicantes. Eso estara bien, verdad, April? Verdad que puede quedarse dos semanas? Mir vacilante a su padre. No tienes conciertos hasta septiembre. Te o decir que queras pasar algn tiempo fuera para componer nuevas canciones. Podras venir aqu. O a la casita de invitados.

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La casa de April es muy tranquila. Podras escribir all tus nuevas canciones. La casita de invitados no es ma, Riley dijo April con suavidad. Es de Dean. Esta casa es suya. A Riley le tembl la barbilla. Desvi la mirada de April al pecho de Dean. Blue sinti cmo le arda la piel a travs de la camiseta, S que estoy gorda y todo eso dijo Riley en voz baja. Y s que no te gusto, pero no har ruido, y pap tampoco lo har. Levant esos ojos desconsolados para mirar a Dean directamente a la cara. No presta atencin a nadie cuando compone. No te molestar. Yo incluso podra ayudar por aqu. Podra... podra barrer, o fregar los platos. Dean se qued paralizado mientras las lgrimas de Riley casi ahogaban sus siguientes palabras. O si necesitas que alguien entrene contigo..., yo podra intentarlo. Dean cerr los ojos con fuerza. Pareca haberse quedado sin respiracin. Mad Jack volvi a abrir su telfono. No quiero or ms tonteras. Te vienes conmigo. No, no voy! Dean se deshizo del brazo de Blue, y con la voz ronca, como si se rompiera una presa en su interior, exclam: No puedes ofrecerle a la nia ni siquiera dos jodidas semanas de tu asquerosa vida? Riley se qued callada. April levant la cabeza lentamente. Jack no se movi. Su madre acaba de morir, por el amor de Dios! Te necesita. O tambin vas a abandonarla como hiciste conmigo? Dean se dio cuenta de lo que haba dicho y se dirigi hacia la puerta. La ventana del fregadero traquete cuando sali dando un portazo. Un msculo comenz a palpitar en la mandbula de Jack. Se aclar la garganta, y cambi el peso de un pie a otro. Bueno, Riley, tienes una semana. Una, no dos. Riley agrand los ojos. De veras? Puedo quedarme aqu contigo? Primero iremos a Nashville para hacer las maletas. Y tienes que prometerme que no volvers a escaparte nunca ms. Lo prometo! Estaremos de vuelta el lunes. Y ser mejor que cumplas tu promesa, porque si vuelves a hacer algo as, te mandar a un internado en Europa, o algn lugar de donde sea imposible escaparse. Lo digo muy en serio, Riley. No volver a hacerlo! Te lo prometo. Jack se meti el mvil en el bolsillo. Riley mir la cocina como si la viera por primera vez. April se acerc a Blue. Ve a ver si est bien le dijo en voz baja.

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Blue localiz finalmente a Dean entre la maleza detrs del granero. Tena las manos en las caderas y miraba el esqueleto oxidado de una camioneta roja. A travs del hueco donde una vez haba estado la puerta del acompaante, ella poda ver cmo sobresala el relleno de la tapicera. Un par de liblulas revoloteaban sobre la madera podrida, las llantas desgastadas y otros restos no identificables de maquinaria agrcola que haba en la parte trasera de la camioneta. Sigui el camino que l haba abierto entre la maleza. Cuando se acerc ms, vio los restos de un nido en el volante. S ests pensando en deshacerte del Vanquish ahora que has visto esto, olvdalo dijo ella. Me niego rotundamente. Dean dej caer las manos a los costados. Tena una mirada desolada. No te parece que esto se pone cada vez mejor? No hay nada como un pequeo drama familiar para descargar adrenalina. Resisti el deseo de volver a rodearle la cintura con el brazo. Jack le dijo a Riley que se quedaran una semana dijo con suavidad. Pero se la lleva a Nashville el fin de semana. Ya veremos si vuelven. Dean torci el gesto. Cmo coo ha pasado esto? Llevo aos mantenindome alejado de l, y ahora, en unos segundos, lo mando todo a la mierda. Yo creo que estuviste genial dijo ella. Y te lo dice alguien a quien le gusta encontrarte defectos. Blue apenas pudo reprimir la sonrisa. l pate el guardabarros oxidado. Crees que le he hecho un favor a Riley? S. La has defendido. Slo le he causado ms problemas. A Jack slo le importa su carrera, y lo nico que he conseguido con esto es que Riley se lleve otra desilusin. Ella ha pasado ms tiempo con l que t, as que es probable que se conozca el percal. Dudo que tenga unas expectativas demasiado altas. l cogi un trozo de madera podrida y lo tir a la caja de la camioneta. Ese hijo de perra har bien en mantenerse fuera de mi vista. No quiero tener ningn trato con l. Estoy segura de que lo ltimo que quiere Jack es llamar la atencin. Vacil, intentando buscar la manera de sacar el tema, pero Dean se le adelant. No hace falta que lo digas. Crees que no me he dado cuenta de que soy la verdadera razn de que April quiera quedarse aqu? Perdi las esperanzas con Jack hace demasiado tiempo. Debera haberme largado en cuanto la vi salir por la puerta. Blue no quiso volver a recordarle el papel que ella haba jugado en todo eso.

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Rasc un poco de herrumbre. Por qu no miramos el lado positivo? Oh, por supuesto. Por qu no?

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Es la primera vez que has visto a tu padre y a tu madre juntos. Me parece fantstico. No estars pensando en intentar que se reconcilien, verdad? No. Pero tal vez sea hora de enterrar algunos viejos fantasmas. La verdad simple y llana es que son tu familia, para bien o para mal. Ests equivocada. Se puso a recoger algunos trozos de chatarra y los coloc en una pila. El equipo es mi familia. Ha sido as desde que comenc a jugar al ftbol. Si necesito ayuda, s que con slo descolgar el telfono media docena de tos cogern un avin sin hacer preguntas. Cunta gente puede decir eso de su familia? No vas a pasarte la vida jugando al ftbol. Qu pasar luego? No importar. Seguirn ah. Le dio una patada al eje de la camioneta. Adems, para eso an queda mucho tiempo. No tanto, pens ella. Dean estaba a un paso de considerarse viejo en el mundo del ftbol. Blue oy ladrar aun perro, un ladrido agudo v continuo. Mir por encima del hombro a tiempo de ver la carrera apresurada de una bola blanca entre la maleza. El animal se detuvo al verlos. Ech hacia atrs unas orejas diminutas y su agudo ladrido se hizo ms feroz. Tena el pelaje enredado alrededor de la cara y trozos de hierbas pegados a las patas. Blue lo mir con ojo crtico, pareca un cruce de maltes, el tipo de perro al que deberan llamar Bomboncito y poner un lacito en el moo. Pero ese pequeo animal tena pinta de no haber sido mimado en mucho tiempo. Dean se acuclill. De dnde has salido, colega? El perro dej de ladrar y lo mir con suspicacia. Dean le tendi la mano con la palma hacia arriba. Es increble que no te haya zampado un coyote. El perro lade la cabeza, luego lo olisque con cautela en respuesta a sus palabras. No es exactamente un perro de campo dijo Blue. Apuesto lo que quieras a que lo han abandonado. Lo habrn dejado tirado en la carretera. Hurg entre el mugriento pelaje del cuello. No lleva collar. Qu te ha pasado, Asesino? le pas la mano por el lomo. Se le notan las costillas. Cunto hace que no comes? Me gustara que me dejaran cinco minutos a solas con el desgraciado que te ha dejado tirado. El animal se tendi sobre el lomo y abri las patas. Era una perra. Blue baj la vista a la pequea zorrita.

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Chica, al menos deja que Dean se esfuerce un poco.

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Ignora a Bo Beep. La falta de sexo la convierte en una amargada. Dean acarici la barriga flaca y sucia del animal. Ven, Asesina. Vamos a ver qu encontramos para darte de comer. Con una ltima palmadita, se puso en pie. Blue los sigui. En cuanto le das de comer a un perro, pasa a ser tuyo. Y qu? En las granjas se necesitan perros. Perros pastores o collies. No esta perra pija. En la granja de Dean creemos que todos se merecen una oportunidad. Te advierto le grit a la espalda que se es un perro de gay, as que si quieres seguir en el armario... Voy a tener que denunciarte a la polica de lo polticamente correcto. Al menos esa pequea perra sarnosa haba conseguido que Dean olvidara el drama que se desarrollaba en la casa, y Blue intent seguir distrayndolo discutiendo con l hasta que alcanzaron el patio delantero. Los camiones que deberan estar en el camino de entrada no estaban a la vista. Ni los martilleos ni el rugir de las taladradoras interrumpan el sonido de los pjaros. l frunci el ceo. Me pregunto qu habr pasado. April sali de la casa con el mvil en la mano. La perra la recibi con unos fieros aullidos agudos. Silencio! dijo Dean. El animal reconoci el tono autoritario y se call. Dean examin el patio. Dnde se ha metido todo el mundo? April baj los escalones del porche. Al parecer han cado todos misteriosamente enfermos. Todos? Eso parece. Blue no tard en juntar todas las piezas y no le gust en absoluto la conclusin a la que lleg. No ser por eso... no, no puede ser. Nos estn boicoteando. April levant una mano. Qu hiciste para cabrear tanto a esa mujer? Blue hizo lo que deba la defendi Dean. Riley sali corriendo al porche. He odo un perro! La perra mestiza agit la cola al verla. Riley baj corriendo las escaleras, pero se detuvo cuando estaba cerca. Arrodillndose, extendi la mano igual que haba hecho Dean un rato antes.

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Hola, perrita.

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La bola de pelo sucio la mir con suspicacia, pero consinti en ser acariciada. Riley mir a Dean con el ceo fruncido. Es tuya? l consider la idea un momento. Por qu no? Cuando yo no est aqu, habr un casero. Cmo se llama? Se ha perdido. No tiene nombre. Podra... llamarla... estudi a la perra Riley volvi a estudiar a la perra. Tiene ms pinta de Puffy. Blue no pudo seguir mantenindose dura con la perrita perdida por ms tiempo. Vamos a ver si encontramos algo de comer para Puffy. l. Dame el telfono del contratista le dijo Dean a April. Quiero hablar con Ya lo he intentado yo. Pero no coge el telfono. Entonces ser mejor que le haga una visita personal. April quera que Puffy pasara por el veterinario, y de alguna manera convenci a Jack de que se llevara a la perra cuando Riley y l fueran a Nashville. Blue saba que al final se quedara con la perra. A pesar de lo que Jack haba prometido, Blue no crea que fuera a regresar con Riley. Le dio un fuerte abrazo a la nia cuando se fue. No dejes que nadie te mangonee, me oyes? Lo intentar respondi Riley con un deje interrogativo. Blue quera hacer autostop para ir al pueblo a buscar trabajo, pero April necesitaba ayuda, as que se pas el da intentando pagarse el sustento limpiando alacenas, colocando platos y ordenando armarios. Dean le envi un email a April dicindole que el contratista haba desaparecido. Una emergencia familiar segn un vecino. Al caer la tarde, April la oblig a que tomara un descanso, y Blue se fue a explorar. Vag por el bosque, siguiendo el riachuelo hasta el estanque y estuvo fuera ms tiempo del que haba pensado. Cuando regres se encontr una nota de Dean esperndola en la encimera de la cocina. Cario: Estar de regreso el domingo por la noche. Mantenme la cama caliente. Tu carioso novio . Qu tal Puffy? Esto... yo haba pensado en algo tipo Asesina.

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PD: Por qu dejaste que Jack se llevara a mi perra?

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Tir la nota a la basura. De nuevo, una persona a la que haba tomado cario, se haba largado sin avisar. Bueno y qu? No le importaba lo ms mnimo. Era viernes. Dnde habra ido? Un terrible presentimiento se apoder de ella. Rpidamente subi las escaleras y corri hasta su dormitorio. Cogi el bolso, y sac la cartera. Por supuesto, los cien dlares que le haba dado la noche anterior haban desaparecido. Su carioso novio quera asegurarse de que ella siguiera all cuando l estuviera de vuelta. Annabelle Granger Champion mir a Dean desde el otro extremo de la sala de la espaciosa y moderna casa que comparta con su marido y sus dos hijos en el Lincoln Park de Chicago. Dean estaba an tumbado en el suelo tras una pelea a vida o muerte con su hijo Trevor de tres aos que ahora echaba la siesta. Me ests ocultando algo le dijo Annabelle desde el amplio sof. Te oculto bastantes cosas replic l, y pienso seguir hacindolo. Soy casamentera profesional. Ya he odo eso antes. Vale. Entonces no necesitas or nada ms. Se levant y camin hacia las ventanas que daban a la calle. Tena un vuelo nocturno a Nashville, y no pensaba perderlo. No lo iban a echar de su propia casa, y siempre que tuviera a Blue como amortiguador, podra soportarlo. Pero Blue era ms que un amortiguador. Era... No saba lo que era. No era exactamente una amiga, aunque lo comprenda mejor que las personas que lo conocan desde haca aos, y le diverta tanto como cualquiera de ellas, quiz ms. Adems, no quera follar con sus amigos, y, definitivamente, quera follar con ella. Bueno. Era un autentico semental. Recordar su mortificante papel del jueves por la noche le pona los pelos de punta. Haba estado jugueteando con ella, calentndola, pero entonces haba odo esos gemidos guturales, la haba sentido correrse, y haba perdido el control. Literalmente. Blue haba estado provocndolo desde el momento que se conocieron. As que Speed Racer, eh? La prxima vez, iba a hacer que se comiera esas palabras. Annabelle estaba mirndolo fijamente. Te pasa algo dijo ella, y creo que tiene que ver con una mujer. Lo he sentido durante toda la tarde. Es algo ms que otra de tus relaciones sin sentido. Has estado demasiado distrado. l arque una ceja. Te has convertido en vidente o algo as? Las casamenteras tienen que tener algo de vidente. Ella mir a su marido . Heath, vete. No me contar nada si ests aqu. Annabelle haba conocido al agente de Dean no mucho despus de heredar el negocio de casamentera de

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su abuela cuando Heath la haba contratado para buscarle una esposa bella y sofisticada. Annabelle no era ninguna de esas cosas. Pero sus grandes ojos, su personalidad arrolladora y aquel pelo rojizo y rizado lo haban cautivado, y tenan uno de los mejores matrimonios que Dean haba visto nunca. Heath, al que apodaban La Pitn, por su costumbre de acabar con todos sus enemigos con aquella sonrisa viperina en la boca, era un to guapo, casi de la altura de Dean. Se haba licenciado en una de las mejores universidades del pas y tena la mentalidad de un perro callejero. Boo me lo cuenta todo, Annabelle. Ya sabes que es uno de mis mejores amigos. Dean solt un bufido. Tu verdadera amistad, Heathcliff, radica en cunto dinero genero para Champion Sports Management. Te tiene calado, Heath dijo Annabelle jovialmente. Y luego, dirigindose a Dean aadi: Entre nosotros, lo vuelves loco. Eres demasiado imprevisible. Heath acomod a su hija recin nacida, que acababa de dormirse, en el hueco del cuello. Venga, venga, Annabelle, nada de conversaciones ntimas con mis clientes inseguros. Dean adoraba a esos chicos. Bueno, adoraba a Annabelle, pero saba que su carrera profesional no poda estar en mejores manos que las de Heath. Annabelle era como un sabueso cuando senta que estaba tras la pista de algo interesante. Ests totalmente distrado, Dean. He perdido dos kilos y ni siquiera te has dado cuenta. Qu te pasa? Quin es ella? No me pasa nada. Si quieres fastidiar a alguien, mtete con Bozo. Sabes que piensa pedir el quince por ciento de las ventas por ese anuncio de colonia? Ya le he dicho a Heath que iba a poder regalarme un coche nuevo dijo ella. Ahora deja de marear la perdiz. Has conocido a alguien. Annabelle, me fui de Chicago hace menos de dos semanas, y hasta que llegu a la granja, pas la mayor parte del tiempo en el coche. Cmo hubiera podido conocer a alguien? No s cmo, pero s que lo has hecho. Annabelle baj los pies descalzos al suelo. Oh, yo debera estar all para supervisarlo todo. Te dejas llevar demasiado por las apariencias. No digo que seas superficial, porque no lo eres, pero te van las chicas superficiales, y luego te llevas un buen chasco cuando ninguna est a la altura de tus expectativas. Al menos me queda el consuelo de que he conseguido varios enlaces con las mujeres que has desechado. Dean vea hacia donde se diriga exactamente esa conversacin, e intent desviarla. Entonces, Heath, Gary Candliss an no ha firmado con Phoebe? Cuando habl con Kevin pareca que haban cerrado el trato.

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Annabelle continu presionando.

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Y luego, cuando doy con alguien que es perfecta para ti, ni siquiera le das una oportunidad. Es lo que pas con Julie Sherwin. All vamos murmur Heath. Annabelle lo ignor. Julie era guapa, lista, tena xito, era una de las mujeres ms dulces que he conocido, pero... te deshiciste de ella tras slo dos citas! Pas de ella porque se tomaba todo lo que deca literalmente. Has de admitir, Annabelle, que es demasiado desconcertante. La pona tan nerviosa que no era capaz de comer, y no es que comiera mucho precisamente. Dejarla fue una obra de caridad. Eso es lo que les haces a las mujeres. S que intentas que no sea as, pero es eso lo que ocurre. Es por tu aspecto. Salvo Heath, eres mi cliente ms tozudo. No soy tu cliente, Annabelle replic. No te pago. Celo profesional canturre ella, pareciendo tan complacida consigo misma que los dos, Dean y Heath, se rieron. Dean agarr las llaves del coche de alquiler de la mesita de caf. Mira, Annabelle. He regresado a la ciudad este fin de semana para empaquetar algunas cosas que quera mandar a la granja y para que tu marido me pusiera al da de todos mis asuntos. No ha pasado nada extraordinario en mi vida. Eso s que era una mentira. Una de las grandes. Mientras conduca hacia el aeropuerto, pens en Blue y en su pequea jugarreta. Y todo para qu? Vaciarle la cartera no garantizaba que se fuera a quedar all. Si estaba decidida a dejar la granja, lo hara, incluso aunque tuviese que dormir en un banco del parque. Si se haba quedado en la granja hasta ahora, era por todo lo que haba pasado. Esperaba que April la hubiera convencido de acudir a esa subasta de Knoxville durante el fin de semana, porque no quera pensar en regresar a la granja y descubrir que Blue se haba ido. La maana del lunes, Blue observ desde el escaln superior del porche, con la segunda taza de caf entre las manos e intentando parecer relajada, cmo Dean se acercaba por el camino. Haba visto las llaves del coche en la encimera de la cocina al levantarse por la maana, pero l no haba ido a la caravana, y era la primera vez que lo vea desde que se haba largado el viernes. Montaba una bicicleta gris plomo de alta tecnologa que podra haber llevado a Lance Armstrong a la gloria de los Campos Elseos. Se vea magnfico, casi futurista, como si se hubiera escapado de una pelcula de ciencia ficcin de gran presupuesto. La luz del sol se reflejaba en un aerodinmico casco plateado, y los poderosos msculos de sus piernas se ondulaban bajo unos ajustadsimos pantalones cortos de ciclismo de color azul elctrico. Le temblaron las piernas slo con verlo y una punzada de anhelo le atraves el corazn.

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l se acerc al final del camino adoquinado. Eran apenas las ocho, pero a juzgar por el sudor que brillaba en su cuello, y cmo se adhera la camiseta de malla verde a ese pecho asombroso, haba entrenado duramente. Blue se oblig a s misma a mantener la calma. Seal la bicicleta con la cabeza. Muy chula. Cunto hace que le has quitado los ruedines? Habla alguien que le gusta vivir en una casa de muecas. Pas la pierna sobre el cuadro y camin con la bicicleta hacia ella. Decid que era hora de dejar de holgazanear y comenzar a entrenar en serio. Ella no pudo evitar quedarse con la boca abierta. Acaso no estabas en forma? Digamos que me he estado haciendo el remoln desde que la temporada termin Se quit el casco y lo colg del manillar. Voy a convertir el dormitorio del fondo en una sala de pesas. No quiero presentarme en el campo de entrenamiento gordo y fofo. No creo que tengas que preocuparte por eso. l sonri y se pas los dedos por el pelo sudoroso y aplastado, que al instante volvi a recuperar ese aire desaliado y sexy. April me envi un correo con fotos de las pinturas y antigedades que encontrasteis en Knoxville este fin de semana. Gracias por acompaarla. Va a quedar todo fantstico con el nuevo mobiliario. Blue haba considerado seriamente dejar a un lado el orgullo y pedirle a April un pequeo prstamo. Con todos los barrios elegantes que haba en Knoxville, no habra tenido problemas para encontrar clientes, y podra haberle devuelto el dinero a April casi de inmediato. Pero no se lo haba pedido. Igual que un nio jugando con fuego, haba regresado. Tena que saber qu pasara a continuacin en la granja. Qu tal el fin de semana? Logr dejar la taza sobre el escaln sin derramar el caf. Repleto de alcohol y sexo desenfrenado. Y el tuyo? Ms o menos igual. l sonri de nuevo. Fui a Chicago. Tena que firmar un contrato. Y por si te interesa saberlo, Annabelle es la nica mujer con la que pas algn tiempo mientras estuve all. S, estaba muy interesada. Torci la boca molesta. Como si me importara. Dean cogi la botella de agua de la bicicleta y seal el granero con la cabeza. Compr dos bicicletas. La segunda es ms pequea. sala siempre que quieras. Ella se puso de pie para poder clavarle su mejor mirada de chica dura.

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Te dara las gracias, pero mi gratitud se esfum cuando descubr que el dinero que haba ganado con mis artes de prostituta no estaba en la cartera. Tienes t algo que ver por casualidad? Bueno, lo siento. Apoy el pie en el escaln de abajo y tom un trago de agua. Necesitaba cambio. Los billetes de cincuenta dlares no son cambio. En mi mundo s.Volvi a colocar el tapn a la botella. Eres odioso! Debera haberme quedado en Knoxville. Por qu no lo hiciste? Esperando aparentar una calma que no senta baj las escaleras del porche. Porque rezaba para que Jack regresara. Es una oportunidad nica en la vida. Estoy casi segura de que lograr sobreponerme a los nervios para pedirle un autgrafo. Me temo que estars demasiado ocupada para eso. Le dirigi una mirada larga y perezosa. Mantenerme satisfecho en la cama ser un trabajo a jornada completa. La imagen que pas por la mente de Blue fue tan ardiente que para cuando pudo recuperar el habla, l y su bicicleta ya estaban a medio camino del granero. Oye, Dean. l la mir por encima del hombro. Ella se hizo sombra en los ojos. Si quieres intentarlo otra vez, avsame con tiempo, creo que podr revisar mi agenda y reservarte tres minutos. l no se ri. Pero tampoco contaba con ello. Si bien tampoco haba esperado que se quedara mirndola de esa manera, como si el himno nacional hubiera terminado y se preparara para empezar un nuevo partido. Un poco ms tarde, mientras limpiaba la cocina, Blue oy que Dean se marchaba. April apareci en la puerta con un vestido viejo y llevando un montn de lonas en los brazos. Por lo que se ve, Dean no logr contactar el viernes con el contratista dijo , porque esta maana tampoco ha aparecido nadie, y no voy a quedarme de brazos cruzados esperando que pinten la cocina. Tengo la pintura, me ayudas? Claro. Apenas se haban puesto a ello cuando April desapareci para atender otra de sus misteriosas llamadas telefnicas. Cuando regres, puso a Gwen Stefani, y, antes de que Gwen cantara Holloback Girl, se hizo evidente que la habilidad de April como bailarina exceda con mucho a su experiencia con la brocha, por lo que Blue se encarg de dirigir el trabajo. Al finalizar el trabajo preliminar, oyeron un coche, y unos minutos despus, entr Jack Patriot con unos vaqueros gastados y una camiseta negra y ceida con el

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slogan de su ltima gira: ABRASADOR. Blue, que no esperaba que regresara, dio un traspi. l la agarr cuando estaba a punto de caer sobre la lata de pintura. April, que se mova de una manera no apta para menores mientras sonaba Baby got back, dej de bailar de inmediato. Jack dej a Blue sobre los pies. No se te ocurre nada para superar esto? dijo l. S... no... oh, Dios mo... Se sonroj hasta la raz del cabello. Lo siento. Seguro que hay un montn de gente que te dice que es tu fan nmero uno, pero es que yo lo soy de verdad. Se apret la mejilla caliente con una mano. Yo... bueno... yo tuve una infancia un tanto itinerante, pero tus canciones siempre estaban ah, all donde fuera o con quien viviera. Ahora que haba comenzado, no poda parar, incluso aunque l se haba apartado para dirigirse a la cafetera. Tengo todos los discos. Todos. Incluso Outta My Way, s que los crticos lo dejaron por los suelos, pero estn equivocados porque es maravilloso, y... Screams es una de mis canciones favoritas, es como si llegara directamente a mi alma, y, mierda, s que estoy farfullando como si fuera una tonta, pero en la vida real Jack Patriot no aparece de repente en la vida de una. Quiero decir, alguien est preparado para algo as? Jack revolvi la cucharadita de azcar. Si quieres puedo firmarte un autgrafo en el brazo. De veras? l se ri. No, mejor no. No creo que Dean se lo tomara demasiado bien. Ah. Ella se humedeci los labios. Supongo que no. Jack volvi la cabeza hacia April. chanos una mano. April se apart el pelo de la cara. Acustate con l, Blue. No hay nada mejor para volver a la realidad. Es una enorme decepcin. Una amplia y lenta sonrisa curv la boca de Jack. Me quedo con lo de enorme y... April baj la vista a su entrepierna. Hay cosas que un hombre no pueda comprar, no importa lo rico que sea. l apoy el hombro contra el marco de la puerta y dej que sus ojos vagaran por el cuerpo de April. Siempre me han inspirado las mujeres de lengua viperina. Treme una hoja de papel, April. Siento que me llega la inspiracin para una nueva cancin. La tensin sexual entre ellos crepitaba en el aire. Puede que superaran la cincuentena, pero era pura lujuria adolescente lo que se horneaba en esa cocina. Blue medio esperaba que las paredes comenzaran a chorrear, y decidi escabullirse de la habitacin, pero tropez con una lona cada.

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El movimiento rompi el hechizo, y April se dio la vuelta. Jack examin el techo donde Blue haba comenzado a pintar. Espera que descargue mis cosas, y te echar una mano. Sabes pintar? pregunt Blue. Mi padre era carpintero. Le ayud bastantes veces cuando era nio. Ir a ver a Riley. April pas junto a Jack y se dirigi a la puerta lateral. Blue trag con fuerza. Estaba a punto de pintar una cocina con Jack Patriot. Su vida era cada vez ms rara.

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Cuando Dean regres esa tarde, se encontr a Jack y April pintando en silencio paredes opuestas de su cocina mientras sonaba Coldplay a todo volumen. April estaba salpicada de brillante pintura amarilla de pies a cabeza, pero Jack slo tena manchadas las manos. Hasta el viernes, Dean no haba visto a sus padres juntos. Ahora estaban pintando su jodida cocina. Sigui buscando a Blue. Por el camino, sac la BlackBerry para comprobar los mensajes. April le haba mandado uno haca diez minutos: Slo nos queda un bidn de pintura amarilla. Vete a comprar ms. Encontr a Blue en el comedor, pintando el techo. Pareca una pastorcita Bo Beep de bolsillo con un rodillo de pintura en la mano. Tena manchada de pintura la camiseta verde que le caa hasta las caderas y tapaba ese cuerpecito que tan decidida estaba a ocultarle. Aunque no lo hara por mucho tiempo. Seal la cocina con el pulgar. Qu pasa ah dentro? Slo lo que ves. La lona de plstico que haba puesto en el suelo cruji cuando ella se acerc a l. Por suerte, Jack sabe manejar la brocha, pero he tenido que vigilar a April como un halcn. Por qu no los has detenido? Hasta que no lleve el anillo de boda en el dedo no tengo autoridad en esta casa. Ella coloc el rodillo en el suelo y estudi la pared. April quiere que pinte un mural. No pareca demasiado feliz, pero l prefera que Blue le pintara un mural antes que tener a sus padres pintando la cocina. Adems eso la retendra all algn tiempo ms. Le dir a mis relaciones pblicas que te manden mis mejores fotos en accin dijo l. Puedes escoger la que ms te guste. Ella sonri como l esperaba, pero despus el ceo de su frente se hizo ms profundo. Ya no pinto paisajes. Es una pena. Abri la cartera y sac doscientos dlares en efectivo. Aqu estn los cien dlares que te cog prestados y los otros cien de esa endiablada apuesta. Siempre pago mis deudas. Tal como l esperaba, ella no le arrebat el dinero de inmediato, slo se qued mirndolo. Un trato es un trato dijo l, con toda inocencia. Y t ganaste. -Como sigui sin coger el dinero, le meti los billetes en el bolsillo de la camiseta, demorndose all ms tiempo del necesario. Puede que no tuviera mucho pecho, pero era suficiente para l. Lo nico que necesitaba era acceso ilimitado. Un pacto con el diablo dijo ella con gesto sombro. Dean ocult la

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sensacin de triunfo mientras ella coga el dinero, lo miraba durante un segundo y luego se lo devolva, metindoselo en el bolsillo, pero al contrario que l, sin demorarse en absoluto. Una lstima. Dselo a una de esas asociaciones de mujeres maltratadas. Pobre Castora. l mismo le podra haber dicho cuando hicieron la apuesta que esos escrpulos suyos le impediran quedarse con el dinero, pero l no haba llegado a ser todo un profesional comportndose como un tonto. Bueno, si es lo que quieres. Ella le dio la espalda para examinar las paredes con detenimiento. Si crees que puedo pintar un bello y esplendoroso paisaje en estas paredes, te llevars una gran decepcin. Mis paisajes son de lo ms vulgar. Con tal de que no pintes nada afeminado, ser feliz. No quiero bailarines de ballet, ni damas del siglo pasado con sombrillas. Y ni hablar de conejos muertos servidos en platos. No te preocupes. Los bailarines de ballet y los conejos muertos seran demasiado innovadores para m. Se dio la vuelta para irse. La vida es demasiado corta, as que prefiero no hacer nada. Ahora que la idea haba echado races en su cabeza, Dean no estaba dispuesto a desecharla, pero iba a esperar un poco ms antes de presionarla. Dnde est mi perra? Ella se masaje el hombro del brazo con el que haba estado pintando. Creo que tu valiente Puffy est merendando en el jardn de atrs con Riley. El fingi marcharse, pero se dio la vuelta antes de salir al vestbulo. S que debera habrtelo contado antes, en especial cuando s lo ansiosa que ests por que se pongan las puertas. Pero antes de salir para Chicago, visit al encargado de las puertas. Vive en el condado de al lado, al margen del boicot, as que logr convencerlo para que las trajera pronto. Aparecer con ellas en cualquier momento. Los ojos de Blue brillaron con suspicacia. Lo has sobornado. Un poco de incentivo no viene mal. La vida es menos complicada cuando eres rico, verdad? O eres un autntico encanto. No lo olvides. Cmo podra? replic ella. Es lo nico que tenemos en comn. l sonri. Pronto podremos cerrar la puerta del dormitorio. Justo lo que yo quera. Cuando Dean regres de comprar la pintura, eran ms de las cinco. La casa estaba tranquila, y salvo el rincn del comedor, la cocina mostraba una brillante capa de pintura amarilla. No estaba el SUV negro de Jack, as que Riley y l

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deban haber salido a cenar. Hasta ahora, haba logrado evitarlos y tena intencin de seguir hacindolo. Aspir el olor fresco a pintura y madera nueva. Se haba imaginado como propietario de una casa con palmeras en el Pacfico, pero le encantaba esa granja con sus cien acres. Sera un lugar perfecto, cuanto se deshiciera de esos molestos invitados. Salvo Blue. Se haba perdido ya un fin de semana con ella, y no estaba preparado para dejar que se fuera todava. Tras dejar la pintura en la cocina, oy el agua de la ducha. Sac el resto de las bolsas del coche y luego se dirigi arriba, al dormitorio, donde dej las bolsas en el suelo al lado de las maletas antes de mirar hacia el cuarto de bao. Las ropas manchadas de pintura de Blue formaban un charco en el suelo. Slo un verdadero pervertido apartara ese plstico que ella haba insistido en colgar en el hueco de la puerta, y l nunca haba sido un pervertido. As que se olvid del plstico y esper como un caballero a que ella saliera. A ser posible desnuda. Dej de orse el agua. l se quit la camisa y la dej caer a un lado, una maniobra manida, cierto, pero a ella le gustaba su pecho. Observ el plstico y se dijo a s mismo que no deba hacerse demasiadas ilusiones. Haba muchas posibilidades de que ella saliera de ese bao con botas militares y pantalones de camuflaje. Tuvo suerte. Blue slo llevaba una toalla blanca sujeta debajo de las axilas cuando sali. No iba exactamente desnuda, pero al menos poda ver sus piernas. No pudo apartar la vista del reguero de agua que se le deslizaba por el interior del delgado muslo. Fuera! Como si fuera una ultrajada ninfa del mar, ella seal el pasillo con el dedo. Es mi habitacin dijo l. Tengo mis derechos. Como por ejemplo? Los derechos de hospedaje van implcitos en el trato. Fuera. Necesito darme una ducha. Ella seal la puerta del cuarto de bao. Te prometo que no te molestar. l se acerc ms. Comienzo a preocuparme seriamente por ti. Cuando se detuvo a su lado, le lleg el olor de su champ favorito. Ola mejor en ella. Tena el pelo mojado retirado a un lado y el parpadeo de sus ojos le indic que estaba nerviosa. Genial. La recorri lentamente con la mirada de arriba abajo. Lo digo en serio, Blue. Empiezo a creer que realmente eres frgida. -De veras? l la rode. Se recre en la nuca suave y hmeda y en la curva redonda de los hombros estrechos. No s, nunca has pensado en ir a un sexlogo? Caramba, podramos ir

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juntos. Ella sonri ampliamente.

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Nadie me llama frgida para intentar quitarme las bragas desde los quince aos. Empiezo a sentirme como una nia. No, espera. El nio eres t. Tienes razn. Le toc el hombro con la punta del ndice y tuvo la satisfaccin de ver cmo se estremeca. Para qu ir a un sexlogo cuando podemos resolver esa disfuncin aqu y ahora? Por incompatibilidad. Te olvidas de que somos incompatibles. Recuerdas? T, hermoso e intil? Yo, eficaz y trabajadora? Se llama qumica. El bufido burln de Castora le dijo que lo haba vuelto a hacer. En lugar de centrarse en la lnea de meta, no haba podido evitar meterse con ella. Era un error tctico que no habra cometido nunca si hubiera practicado un poco ms la seduccin con las mujeres. Caramba. Hasta ese momento, lo nico que haba tenido que hacer era decir hola, y caan rendidas a sus pies. Frunci el ceo. Por que no dejas de hacerte la listilla y te preparas para nuestra cita? Tenemos una cita? l le seal las bolsas. Elige lo que quieres ponerte. Me has comprado ropa? No pensaras que te iba a dejar elegirla a ti. Ella puso los ojos en blanco. Eres un afeminado. Cualquier defensa de los Packers te sacara del error. Nunca era demasiado tarde para recordarle a Castora quin llevaba la batuta all. Se llev las manos a la cinturilla de los pantalones cortos. O quiz prefieras mirarme mientras me ducho y comprobarlo por ti misma. Acerc la mano a la cremallera. Los ojos de Blue se quedaron clavados en el objetivo. l juguete con la lengeta de la cremallera. Pareca que a ella le costaba demasiado trabajo levantar la vista, y cuando finalmente lo hizo, Dean le dirigi la misma sonrisa condescendiente que utilizaba con los novatos que no podan seguirle el juego. Luego entr en el cuarto de bao. Blue sigui con la mirada la cada del plstico cuando Dean entr en el bao. Ese hombre era un demonio. Le temblaban los dedos. Deseaba arrojar la toalla a un lado y entrar all para tirarse encima de l. Dean era esa oportunidad que slo se presentaba una vez en la vida, y si su madre no hubiera escogido ese momento en particular para vaciarle las cuentas bancarias, Blue bien poda haber hecho la vista gorda a la aversin que senta por el sexo indiscriminado y pensar en montrselo con l aunque slo fuera por una vez.

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Apart las bolsas de una patada, resistiendo la tentacin de echar una ojeada para ver qu haba comprado. Se puso unos vaqueros limpios y una camiseta sin mangas negra. Se sec el pelo a medias en el cuarto de bao del pasillo, y se hizo una coleta; dud durante un momento, pero al final se aplic un poco de rmel y brillo de labios. Baj las escaleras para esperarle en el porche delantero. Si hubieran sido novios de verdad, lo habra esperado sentada en la cama y habra mirado cmo se vesta. Y qu imagen ms gloriosa habra sido. Con un suspiro de pesar, mir el jardn cubierto de hierba. En un ao, pastaran all los caballos, pero ella no estara para verlos. l estuvo listo en un tiempo rcord, pero cuando sali al porche, ella vio una vaporosa blusa de color lavanda colgando de sus dedos. Se pasaba la prenda de una mano a otra, sin decir ni una palabra, dejando que la blusa hablara por s sola. El sol del atardecer arrancaba destellos de los diminutos abalorios plateados, como si fueran burbujas de un mar de color lavanda. La tela se mova entre sus dedos como si fuera el pndulo de un hipnotizador. Estoy seguro dijo l finalmente que no tienes el sujetador indicado para este tipo de prenda. He visto a muchas chicas con blusas como sta y llevaban sujetadores con tirantes de encaje. Creo que a ti te sentara bien uno que hiciera contraste con el color de la blusa. Algo rosa quedara genial. Sacudi la cabeza. Ay, caramba, creo que nos estamos avergonzando a los dos. Sin parecer avergonzado en absoluto, acerc la prenda un poco ms. De veras que intent comprarte algo con cuero y tachuelas, pero te lo juro, si hay una tienda de sado por aqu, yo no la he podido encontrar. Ella se encontraba en el Jardn del Edn, pero esta vez era Adn el que sostena la manzana tentadora. Aparta eso de m. Si te asusta reclamar tu feminidad, lo entiendo. Deba estar muy cansada, hambrienta y sentir algo ms que un poco de compasin por s misma para permitirse caer en la tentacin. De acuerdo! Agarr la blusa de color lavanda. Pero que sepas que esto slo lo hacen los chicos gays! Cuando lleg arriba, se quit la camiseta sin mangas y se meti la prenda de Satans por la cabeza. Tena un volante en el dobladillo, justo donde rozaba la cinturilla de los vaqueros. Las delicadas tiras caan sobre sus hombros y se le vean los tirantes del sujetador; as que l tena razn despus de todo. Por supuesto que tena razn. Era experto en ropa interior femenina. Por fortuna, su sujetador era de color azul claro, y aunque los tirantes no eran de encaje, tampoco eran blancos, lo que hubiera sido un agravio imperdonable para el seor Vogue Magazine que la esperaba abajo. Hay una falda en una de las bolsas dijo l desde las escaleras, por si te apetece deshacerte de los vaqueros. Ignorndolo, se quit las sandalias, y se puso las botas militares negras antes de bajar las escaleras.

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Eso ha sido muy infantil le dijo l cuando le vio el calzado. Ests listo o no?

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No creo que haya conocido nunca a una mujer con tanto miedo a mostrar su feminidad. Cuando vayas al loquero... No empieces. Me toca conducir. Le tendi la mano con la palma hacia arriba, y casi le dio un infarto cuando l le pas las llaves sin discutir. Lo comprendo dijo l, necesitas reafirmar tu masculinidad. Dean ya se haba anotado demasiadas pullas verbales por ese da, pero Blue estaba tan encantada con la idea de conducir el Vanquish que lo dej pasar. Ese coche era un sueo. Lo haba observado manejar la caja de cambios, y l slo se tuvo que contener un par de veces antes de que ella le cogiera el tranquillo. Vamos al pueblo le dijo cuando llegaron a la carretera. Antes de ir a cenar, quiero tener una pequea charla con Nita Garrison. Ahora? No creers en serio que voy a dejar las cosas as? No es mi estilo, campanilla. Puede que me est perdiendo algo, pero no creo que yo sea la persona ms indicada para acompaarte a hablar con Nita Garrison. Puedes esperar en el coche mientras yo utilizo mi encanto con ese viejo murcilago. Sin previo aviso, l se le ech encima y comenz a juguetear con su oreja. Tena unas orejas muy sensibles, y casi se sali de la carretera. Cuando abri la boca para decirle que apartara las manos, l le meti algo en el agujerito de la oreja. Ella se mir en el retrovisor. Una gema color prpura centelle en el espejo. Esto son los complementos dijo l, te pondr el otro cuando paremos. Me has comprado unos pendientes? Tena que hacerlo. Tema que un da aparecieras llevando unos tornillos. As, de pronto, Blue tena un estilista, y no era April. Se pregunt si l se habra dado cuenta de que tena algo en comn con su madre. Ese hombre era tal cmulo de contradicciones que resultaba fascinante. Un hombre tan viril no debera sentirse tan a gusto con esas cositas tan bellas. Debera de sentirse inclinado slo por el sudor. Odiaba que la gente no se ajustara a su rol. Siempre acababa desconcertndola. Es una pena, pero las gemas no son de verdad dijo l. Mis opciones de compra eran muy limitadas. Fueran de verdad o no, le encantaban. La casa solariega de Nita Garrison estaba situada en una calle sombreada a dos manzanas del centro del pueblo. Construida con la misma piedra caliza que el banco y la iglesia catlica, tena un porche, un tejado a cuatro aguas y una fachada de estilo italiano renacentista. Los frontones de piedra coronaban las nueve grandes ventanas de guillotina cuatro en la planta baja y cinco en la de

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arriba, la del centro era ms ancha que las dems. El jardn estaba bien cuidado, con un camino perfectamente delineado entre los arbustos. Blue fren enfrente de la casa. Tan acogedor como una prisin. Vine antes, pero no estaba en casa. El brazo de Dean le roz la nuca y el pulgar le acarici la mejilla cuando le puso el otro pendiente. Blue se estremeci. Aquello era ms ntimo que el sexo. Se oblig a romper el hechizo. Cuando quieras pedrmelos prestados no te cortes. En lugar de devolverle la pelota, l le frot el pendiente y el lbulo de la oreja suavemente entre los dedos. Muy amable. Ella estaba a punto de morir de lujuria cuando al fin la dej en paz. Dean abri la puerta del coche y sali, luego se inclin para mirarla con detenimiento. Ni se te ocurra largarte... Ella se tir del pendiente. No iba a dejarte tirado. Solo iba a dar una vuelta rpida alrededor de la manzana para no aburrirme. -... o pum. La apunt con el dedo ndice como si fuera una pistola. Blue se recost en el asiento y lo observ subir hacia la puerta principal. Se movi una cortina en la ventana de la esquina. l puls el timbre y esper. Al no contestar nadie, lo puls de nuevo. Nada. Golpe la puerta con los nudillos. Blue frunci el ceo. Nita Garrison no se andaba con chiquitas. O es que Dean se haba olvidado del arresto de Blue haca tan slo cuatro das? l se volvi y baj los escalones del porche, pero el alivio que sinti Blue no dur demasiado porque, en vez de darse por vencido, dobl la esquina hacia el lateral de la casa. Dean crea que poda molestar a Nita impunemente slo porque era una ancianita, y lo ms seguro es que Nita ya hubiera llamado a la polica. Garrison no era Chicago. Garrison era una pesadilla para un yanqui, un pequeo pueblo sureo con sus propias leyes. Dean iba a acabar en la crcel, y Blue se quedara sin su cena. Un pensamiento alarmante atraves su mente. Confiscaran ese hermoso coche. Baj de un salto del vehculo. Si no lo detena, el Vanquish ira a parar a una de esas subastas de la polica. l estaba tan acostumbrado a utilizar su fama en su propio beneficio que se crea invencible. Haba menospreciado por completo la autoridad de esa mujer. Blue sigui un camino adoquinado por el lateral de la casa y lo encontr espiando por una ventana. No hagas eso! Est ah dijo l. Puedo oler el azufre. Est claro que no quiere hablar contigo.

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Qu pena. Yo s quiero hablar con ella. Sigui hacia delante y dobl la siguiente esquina. Apretando los dientes, ella lo sigui. Haba un cuadrado de csped perfectamente cuidado y una fila de setos recortados delante del garaje, que estaba edificado con la misma piedra caliza que la casa. No haba ni una sola flor a la vista, solo una fuente vaca de hormign. Ignorando las protestas de Blue, Dean subi los cuatro escalones de la puerta trasera, que conducan a un pequeo porche sostenido por unos pilares esculpidos a juego con el alero. Cuando l gir el pomo y abri la puerta, Blue comenz a sisear como una gata mojada. Nita Garrison llamar a la polica! Dame la cartera antes de que te arresten. l la mir por encima del hombro. Para qu quieres mi cartera? Para ir a cenar. Eso es demasiado rastrero, incluso para ti. Meti la cabeza dentro de la casa. Se oy el ladrido bajo y distante de un perro, luego se hizo el silencio. Seora Garrison! Soy Dean Robillard. Se ha dejado la puerta de atrs abierta. Y se col dentro. Blue clav los ojos en la puerta abierta, y luego baj deprisa las escaleras. Ni siquiera la polica de Garrison poda arrestarla si no entraba, no? Se sent en las escaleras y apoy los codos en las rodillas mientras lo esperaba. Una quejumbrosa voz femenina invadi la quietud de la noche. Qu crees que ests haciendo? Sal de aqu! S que ste es un pueblo pequeo, seora Garrison dijo Dean, pero debera tener las puertas cerradas. En lugar de amilanarse, la voz se hizo ms fuerte y chillona. Blue volvi a detectar un leve acento de Brooklyn. Ya me has odo. Fuera! En cuanto acabemos de hablar. No pienso hablar contigo. Qu ests haciendo ah fuera, nia? Blue se gir bruscamente para ver cmo la seora Garrison se cerna amenazadoramente sobre ella en el porche. Estaba muy maquillada, con una gran peluca plateada, pantalones sueltos de punto y una tnica a juego adornada con collares dorados. Esa tarde, sus tobillos sobresalan de un par de zapatillas gastadas color magenta. Blue fue directa al grano. No cruzar el lmite para entrar ah. Eso es lo que estoy haciendo. Usted le da miedo aadi Dean desde el interior. Pero a mi no. La seora Garrison apoy ambas manos en el bastn y mir a Blue como si fuera una cucaracha. Blue se puso de pie a regaadientes. No me da miedo dijo ella. Pero no he comido desde el desayuno, y todo

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lo que vi en la crcel fue una mquina expendedora... y nada ms. La seora Garrison solt un bufido desafiante y camin arrastrando los pies hacia Dean. Has cometido un error garrafal, seor Pez Gordo. Blue asom la cabeza por la puerta. No es culpa de l. El pobre ha recibido demasiados golpes en la cabeza. Cediendo a la curiosidad, atraves el umbral. A diferencia del exterior sombro, el interior de la casa estaba desordenado y descuidado. Haba una pila de peridicos al lado de la puerta trasera, y el suelo de gres necesitaba una buena mano de fregona. El correo estaba desparramado sobre una mesita de estilo provenzal francs al lado de un tazn vaco de cereales, una taza de caf y los restos de un pltano. La casa no pareca demasiado sucia a pesar de que ola a rancio y pareca desatendida. Haba un labrador negro muy viejo y sobrealimentado con una mancha parda en el hocico, tumbado desgarbadamente en una esquina donde el empapelado haba comenzado a despegarse. Las sillas doradas y la pequea lmpara de araa le daban a la cocina un cierto aire a un saln de Las Vegas. Nita levant el bastn. Voy a llamar a la polica. Blue no pudo soportarlo ms. Se lo advierto, seora Garrison. A simple vista, Dean puede parecer una persona estupenda, pero la verdad es que no hay jugador de la NFL que no sea medio animal. Slo que l sabe disimularlo mejor. De veras piensas que puedes asustarme? se burl Nita. Me he criado en las calles, cario. Slo le sealo los hechos. Usted le ha contrariado y eso no augura nada bueno. Este es mi pueblo. No puede hacerme nada. Eso es lo que usted cree Blue se acerc al lado de Dean, que se haba puesto en cuclillas para acariciar al viejo perro negro. Los jugadores de ftbol americano son una leyenda. S que usted est acostumbrada a tener a la polica local en el bolsillo, fue as como consigui que me metieran en chirona la semana pasada, pero espere a que Dean les firme un par de autgrafos y les regale un par de entradas; esos policas no recordarn ni su nombre. Blue tena que reconocer las agallas de ese viejo murcilago. En lugar de desistir, sonri con burla en direccin a Dean. Crees que eso va a funcionar? Dean se encogi de hombros. Me cae bien la polica, quiz me pase por comisara para hacerles una visita. Pero, francamente, estoy ms interesado en lo que pueda decir mi abogado de ese pequeo boicot suyo. Abogados. Nita escupi la palabra, luego se encar a Blue otra vez, algo

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de lo ms injusto, ya que Blue estaba intentando mediar entre ellos. Ests dispuesta a disculparte por la manera en que me dejaste plantada la semana pasada? Est usted dispuesta a disculparse con Riley? Por decir la verdad? No me gusta mimar a los nios. Las personas como t quieren resolver todos sus problemas y as no maduran nunca. Esa nia en particular acaba de perder a su madre dijo Dean con una voz suavemente engaosa. Desde cundo la vida es justa? Entrecerr los ojos, cubriendo an ms de arrugas la sombra azul de sus prpados. Es mejor que aprendan cun dura es la vida desde pequeos. Cuando tena su edad, dorma en la escalera de emergencia para huir de mi padrastro. Tropez con la cadera contra la mesa y la taza de caf cay al suelo junto con parte del correo. Nita hizo un gesto ambiguo hacia el desorden. Nadie del pueblo quiere hacer trabajos domsticos. Ahora todas las chicas negras van a la universidad. Dean se frot la oreja. Ese condenado Abraham Lincoln. Blue contuvo una sonrisa. Nita lo mir de arriba abajo. Eres un verdadero listillo, verdad? S, seora. La mirada provocativa que le dirigi sugera que haba tratado con bastantes hombres guapos en su vida. Sin embargo, no haba coqueteo alguno en sus ojos. Bailas? No creo que tengamos edad para eso. Nita apret los labios. Ense en la escuela de Arthur Murray de Manhattan durante muchos aos. Baile de saln. Era muy hermosa. Mir a Blue, como echndole en cara que ella no lo era. Pierdes el tiempo soando con l. Eres demasiado simplona. Dean arque una ceja. No lo es. Eso es lo que le gusta de m dijo Blue. No le hago sombra. Dean suspir. Eres tonta se burl Nita. He conocido a hombres como l durante toda mi vida. Al final, siempre se quedan con las mujeres como yo... como yo sola ser. Rubias de tetas grandes y piernas largas. Nita haba dado en el clavo, pero Blue no estaba dispuesta a reconocerlo. A menos que en el fondo sean unos travestis. Entonces se quedan con las que tienen la lencera ms bonita. Me avisas cuando termines? dijo Dean.

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Y de todas maneras, a qu te dedicas? la anciana solt la pregunta como si fuera una bomba ftida. Soy pintora. Pinto retratos de perros y nios. De veras? sus ojos brillaron de inters. Bueno, entonces, tal vez te contrate para pintar a Tango. Lade la cabeza para observar al viejo perro. S, por qu no? Puedes empezar maana. Ella ya tiene trabajo, seora Garrison dijo Dean. Trabaja para m. Has dicho por todo el pueblo que es tu novia. Y lo es. Y s que ella ser la primera en decir que soy un trabajo a jornada completa. Pamplinas. La engaas para seguir acostndote con ella. En cuanto te aburras, te deshars de ella. A l no le gust nada or eso. Por respeto a su edad, seora Garrison, voy a pasar eso por alto. Tiene veinticuatro horas para ordenar a sus lacayos que hagan el trabajo. Ignorndolo, Nita se volvi hacia Blue. Quiero que maana a la una ests aqu para pintar el retrato de Tango. Si lo haces, les dir a los hombres que continen con el trabajo. Se supone que el chantaje implica una sutileza mayor dijo Blue. Soy demasiado vieja para ser sutil. S lo que quiero, y te aseguro que lo obtendr. No lo entiende, seora Garrison dijo Dean. Lo nico que va a obtener es un montn de problemas. Agarr a Blue por el codo y la gui hacia la puerta. Cuando regresaron al coche, Dean no abri la boca ms que para prohibir a Blue que se acercara a la seora Garrison. Como Blue odiaba que le dieran rdenes, estuvo tentada de discutir con l por principios, pero no tena intencin de dejar que esa anciana le siguiera amargando la vida. Adems, quera disfrutar de la velada. Se detuvieron delante de un edificio de planta baja con un letrero amarillo sobre la entrada que pona Barn Grill. Pensaba que este lugar sera un granero de verdad dijo ella mientras se dirigan hacia la puerta. Yo tambin lo pens la primera vez que vine aqu. Luego me enter de que el nombre era la idea que tena la propietaria de un chiste. En los aos ochenta, era conocido como Walt's Bar and Grill, pero por la manera de hablar de Tennessee lo acort. Barn Grill 1. Ya lo entiendo. Barn Grill quiere decir Parrillada El Granero. (N . de las T.)

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Sonaba Tim McGraw cantando Don't Take the Girl cuando traspasaron la puerta para acceder a un vestbulo de entrada con paredes enrejadas de color caf oscuro y un acuario con un castillo naranja fluorescente sobre un lecho de rocas azules. El espacioso restaurante estaba dividido en dos zonas, y la barra estaba situada en la parte frontal. Flanqueado por un par de lmparas de imitacin de Tiffany, haba un camarero que se pareca a Chris Rock sirviendo un par de jarras de cerveza. Salud a Dean en voz alta cuando lo vio. Los clientes de la barra se bajaron de los taburetes y lo saludaron de inmediato. Hola Boo, dnde te has metido todo el fin de semana? Qu camisa tan bonita. Hemos estado hablando sobre la prxima temporada y... Charlie piensa que deberas correr y lanzar a la vez. Actuaban como si lo conocieran de siempre, aunque Dean le haba dicho que slo haba comido all dos veces. La familiaridad que mostraba esa gente hacia Dean la hizo alegrarse de no ser famosa. Por lo general, me gustara hablar de ftbol con vosotros, chicos, pero esta noche le promet a mi novia que no lo hara. Dean le pas el brazo por los hombros. Es nuestro aniversario, y ya sabis lo sentimentales que se ponen las chicas con esas cosas. El aniversario de qu? pregunt el doble de Chris Rock. Hoy hace seis meses que mi amorcito me ech el lazo. Los hombres se rieron. Dean la alej de la barra hacia la parte de atrs del restaurante. Te ech el lazo? dijo ella. Desde cundo has dejado de ser un yanqui? Desde que me convert en un granjero sureo. Me hice bilinge al instante. Una pared a media altura con ms enrejado color caf y una hilera de botellas de Chianti divida el restaurante de la barra. La condujo a una mesa vaca y le apart la silla para que se sentara. Viste a esos hombres de la barra? Uno es el juez del condado, el grandote es el director del instituto, y el calvo es peluquero y un gay declarado. Me encanta el sur. Es un buen lugar para ser un bicho raro, de eso estoy segura. Blue extendi la mano sobre el mantel rojo de vinilo para coger una bolsita de galletitas saladas de la panera. Me sorprende que te sirvan. Nita Garrison ha debido de cometer un desliz. Estamos fuera de los lmites del pueblo y este sitio no le pertenece. Adems, aqu se suele aplicar el dicho de Ojos que no ven, corazn que no siente. Piensas en serio echarle encima a tu abogado? No estoy seguro. S que ganara, pero tambin s que me llevara meses. No voy a pintar a Tango. Por supuesto que no.

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Ella dej a un lado las galletitas rancias. Aunque slo era lunes, casi todas las mesas estaban llenas, y la mayor parte de los all presentes no les quitaban los ojos de encima. No era difcil saber por qu. Hay mucha gente para ser lunes. No hay ms sitios adonde ir. Las noches de los lunes o vas al Barn Grill o tienes catequesis en la Iglesia Baptista. Aunque creo que eso es los martes. Dar catequesis en este pueblo es ms complicado que estudiar las jugadas de los Stars en plena temporada. Te gusta todo esto, verdad? No slo la granja. Sino la vida en un pueblo pequeo. Es diferente. La camarera apareci con los mens. En su cara delgada y seca se dibuj una sonrisa cuando vio a Dean. Me llamo Marie, ser vuestra camarera esta noche. Blue dese que hubiera una ley que prohibiera que se presentase una persona que trabajaba en un lugar con botellas de tabasco sobre el mantel. Encantado de conocerte, Marie pronunci lentamente el granjero Dean. Qu tenemos esta noche? Marie ignor a Blue mientras recitaba los mens slo para l. Dean eligi pollo asado con una ensalada. Blue pidi barbo frito con algo llamado patatas sucias, que result ser un mejunje parecido a una mezcla de pur de patatas con natillas y championes baados en salsa. Mientras ella se lanzaba al ataque, Dean se comi el pollo sin la piel, le aadi slo un poco de mantequilla a la patata al horno, y no quiso postre; durante todo ese tiempo convers cordialmente con todos los que le interrumpieron la comida. La present a todos como su novia. Cuando al fin tuvieron un momento a solas, ella le pregunt mientras se tomaba una porcin de pastel de Oreo baado en chocolate: Qu explicacin dars cuando rompamos nuestro compromiso? No lo s. En este pueblo seguir estando comprometido hasta que haya una buena razn para no estarlo. Es decir, al minuto siguiente de que una impresionante, guapsima e inteligente chica de veinte aos capte tu atencin. l mir fijamente su postre. Dnde logras meter toda esa comida? No he tomado nada desde el desayuno. Nada de chistes, Dean. Lo digo en serio. No quiero que digas que rompimos nuestro compromiso porque yo tena una enfermedad mortal o porque me pillaste en la cama con otro hombre. O mujer aadi ella rpidamente. Promtemelo. Es slo curiosidad, pero, has estado alguna vez con una mujer? No digas estupideces. Quiero tu palabra. Est bien, dir que fuiste t quien me dej.

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Como si se lo fuera a creer alguien. Blue se llev a la boca otra porcin de pastel-. Te ha ocurrido alguna vez? El qu? Que me dejaran? Claro. Cundo? En alguna ocasin. No lo recuerdo exactamente. Nunca. Apuesto lo que quieras a que nunca te han dado plantn. Claro que s. Estoy seguro. Le dio un sorbo a su cerveza y la mir mientras pensaba. Ya recuerdo. Annabelle me dio plantn. La mujer de tu agente? Pens que habas dicho que no saliste con ella. No lo hice. Me dijo que era demasiado inmaduro para ella, y no niego que lo era en ese momento, as que se neg a salir conmigo. No creo que eso pueda ser considerado un plantn. Oye, lo he intentado. Ella sonri ampliamente, y l le respondi con otra sonrisa, y algo en el interior de Blue se derriti, justo como el ltimo bocado de tarta de Oreo. Se excus rpidamente y se dirigi al aseo de seoras. Ah fue cuando empezaron los problemas.

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Blue ya haba observado antes a la mujer huesuda y con cara de amargada; tena un maquillaje chilln y el pelo teido de negro. Ella y el hombre con pinta de oso con el que comparta mesa llevaban bebiendo toda la noche. A diferencia de otros clientes del restaurante, ninguno de los dos se haba acercado a Dean. Sin embargo, la mujer se haba dedicado a mirar a Blue sin disimulo. As que cuando Blue pas junto a su mesa, la mujer se dirigi a ella con voz de borracha: Acrcate, muequita. Quiero hablar contigo. Blue la ignor y se meti en el aseo. Acababa de echar el pestillo de su cubculo cuando oy que se abra la puerta exterior seguida de la misma voz beligerante. Qu ocurre, muequita Pee Wee? Crees que eres demasiado buena para hablar conmigo? Estaba a punto de decirle a la mujer que no hablaba con borrachos cuando una voz masculina y familiar se entrometi. Djala en paz. El encanto natural de Dean haba sido reemplazado por la autoridad del quarterback que exiga obediencia inmediata. Atrvete a tocarme, gilipollas, y te acusar de violacin gru la mujer. Oh, no, no lo hars. Blue sali disparada del cubculo. Cul es el problema? La mujer estaba parada bajo la luz brillante de los lavabos, Dean estaba a su izquierda, ocupando el vano de la puerta con sus anchos hombros. La cara de desprecio de la mujer, el pelo teido y sin vida, y sus caderas huesudas, indicaba a las claras que estaba resentida con el mundo y determinada a volcar su frustracin en Blue. Te crees demasiado buena para m, se es el problema. Blue apoy una mano en la cadera. Seora, est borracha. Y qu ms da? Llevo toda la noche ah sentada observando cmo miras con aire de superioridad a todas las mujeres presentes slo porque eres la jodida novia del seor Pez Gordo. Blue dio un paso hacia delante, pero Dean la detuvo pasndole un brazo por la cintura y atrayndola hacia s. No lo hagas. No merece la pena. Blue no iba a pelear con ella, slo quera dejar bien claras las cosas. Sultame, Dean. Escondindote detrs de tu gran novio malo? se mof la mujer mientras Dean arrastraba a Blue hacia la puerta. Yo no me escondo detrs de nadie. Blue plant los pies en el suelo e

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intent apartar el brazo de Dean. No lo consigui.

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El oso pardo que acompaaba a la mujer irrumpi en la puerta. Tena el pecho ancho, la mandbula cuadrada y se haba tatuado en los bceps unos barriles de cerveza. La mujer estaba demasiado centrada en Blue para percatarse de su presencia. Tu novio, el seor Pez Gordo, quiere asegurarse de que no te doy una buena zurra para poder follarte a base de bien esta noche. Dean la mir con el ceo fruncido a travs del espejo. Seora, tiene una lengua tan sucia que deja mucho que desear como persona. Alguien se ri detrs de Oso Pardo que no se haba molestado en cerrar la puerta, por lo que una multitud de curiosos se haba congregado para observar la escena. Oso Pardo se inclin hacia delante. Qu haces, Karen Ann? Yo te dir lo que est haciendo replic Blue. Est buscando pelea conmigo porque est hasta el moo de su vida y quiere pagarlo con alguien. La mujer se agarr al borde del lavabo. Trabajo para vivir, perra. No acepto limosnas de nadie. Cuntas veces se la tuviste que chupar al Pez Gordo para que te pagara la cena? Dean la solt. A por ella, Blue. A por ella? Karen Ann avanz dando tumbos. Le llevaba una cabeza y por lo menos quince kilos a Blue, pero al menos estaba borracha. Ven aqu, muequita se mof, veamos si tu manera de pelear est a la altura de tus mamadas. Hasta aqu hemos llegamos! Blue no saba por qu le acababa de declarar la guerra Karen Ann, pero no le importaba. Atraves a toda velocidad el suelo de baldosa. Le recomiendo que se disculpe, seora. Que te jodan. Curvando los dedos como si fueran garras, Karen Ann fue a por el pelo de Blue. Blue la esquiv y le clav el hombro en el trax. Con un gemido de dolor, la mujer perdi el equilibrio y cay al suelo. Maldita sea, Karen Ann! Levanta ese culo! Oso Pardo intent acercarse pero fue bloqueado por Dean. No se meta en esto. -Quin lo dice? Dean curv la boca en una perfecta imitacin de sonrisa letal. No estar pensando seriamente en cabrearme, verdad? No le basta con que mi muequita Pee Wee le patee el culo a su novia? Eso no era del todo cierto. Pee Wee slo le haba dado un empujn a una

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mujer ebria, pero, eso s, con total acierto: le haba dado a Karen Ann en pleno plexo solar. Ahora Karen Ann estaba acurrucada en el suelo y respiraba con dificultad. T te lo has buscado, gilipollas. Oso Pardo le lanz un puetazo. Dean bloque el golpe sin ni siquiera mover los pies. Los clientes del bar comenzaron a jalearlos a gritos, y por lo que pudo observar Blue entre ellos se encontraba el hombre que Dean haba dicho que era juez del condado. Oso Pardo trastabill y choc contra el marco de la puerta. Entrecerr los ojos y volvi a la carga. Dean se apart de su camino y Oso Pardo choc contra el dispensador de toallitas. De inmediato se gir y se abalanz sobre Dean otra vez. Esta vez tuvo suerte y le golpe en el hombro malo, lo que no gust a Dean en absoluto. Blue se apart de un salto de su camino cuando su falso prometido comenz a tomarse el juego en serio. Una increble euforia la atraves mientras observaba el magnfico contraataque. En la vida pocas cosas eran de color blanco o negro y ver cmo se administraba justicia con tanta rapidez la llen de alegra. Si Dean pudiera con su gran fuerza, esos rpidos reflejos y su extraa caballerosidad acabar con todos los males del mundo, las Virginia Bailey no tendran su razn de ser. Cuando Oso Pardo cay al suelo, el hombre que Dean haba sealado anteriormente como el director del instituto se abri paso entre la multitud. -Ronnie Archer, sigues teniendo el cerebro de un mosquito. Levntate y vete de aqu. Oso Pardo intent rodar sobre su espalda, pero no lo consigui. Karen Ann, mientras tanto, haba gateado hasta uno de los inodoros para vomitar. El peluquero y el camarero ayudaron a Oso Pardo a ponerse en pie. A juzgar por la expresin de sus caras, no era el to ms popular del pueblo. Uno de los hombres le pas una toalla de papel para que se limpiara la sangre mientras el otro lo conduca hacia fuera. Blue logr colocarse al lado de Dean, pero aparte de una rozadura en el codo y algo de suciedad en sus vaqueros de diseo, pareca estar ileso. Ha sido muy divertido Recorri con la mirada a Blue. Ests bien? La pelea de Blue haba terminado antes de empezar, pero ella apreci su preocupacin. Estoy bien. El sonido de la vomitera de Karen se detuvo, y el director del instituto se acerc al inodoro. Ayud a salir a una tambaleante Karen Ann con la cara plida. A los habitantes de este pueblo no nos gusta que nos hagis parecer unos paletos borrachos delante de los desconocidos. La condujo a travs de la gente. Tienes intencin de buscar pelea con cada mujer que te recuerde a tu hermana durante el resto de tu vida ? Blue y Dean intercambiaron una mirada. Despus de deshacerse de los dos borrachos, el juez del condado, Gary, el peluquero, el director del instituto y una mujer, que todo el mundo llamaba Syl y

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que era duea de una tienda de artculos de segunda mano, insistieron en invitar a Dean y Blue a una copa. Les informaron con rapidez de que Ronnie era estpido, pero no era mala persona. Karen Ann era tan mala como pareca solo haba que echarle una mirada a sus puntas abiertas y a pelo teido lo era incluso antes de que su bonita hermana menor, Lyla, se hubiera fugado con su marido y, todava peor, con el Trans Am. rojo de Karen Ann. Podis estar seguros de que adoraba a ese coche dijo el juez Pete Haskins. Al parecer, Lyla, la hermana de Karen Ann, tena la misma constitucin de Blue y el pelo oscuro, aunque el de ella tena algo ms de forma que el de Blue, segn seal con tacto Gary, el peluquero. Dmelo a m murmur Dean. Karen Ann se meti con Margo Gilbert hace un par de semanas seal Syl, y ella no se parece tanto a Lyla como Blue. Poco antes de que Blue y Dean se marchasen, el camarero que se pareca a Chris Rock, cuyo nombre real era Jason, convino en no servir ms que una bebida por noche a Ronnie o Karen Ann, incluso durante el buffet italiano Come todo lo que puedas de los mircoles, que era el evento favorito de Ronnie. El olor a alcohol cosquille en las fosas nasales de April cuando tom asiento en la barra. Necesitaba una copa y un cigarrillo; en ese orden. Slo por esta vez. Ponme una soda con limn le dijo al joven camarero mientras aspiraba el humo de segunda mano. Complceme y srvemelo en un vaso de Martini. El sonri y recorri con sus jvenes ojos el cuerpo de April. Eso est hecho. No se poda pedir ms, pens ella. Se mir los zapatos planos de color salmn de Marc Jacobs. Tena un juanete. Mi vida contada en zapatos, pens. Plataformas de siete centmetros; botas de todas las formas y tamaos; tacones, tacones, y ms tacones. Y ahora zapatos planos. Haba sentido la necesidad de alejarse de la granja esa noche, lejos del desdn de Dean, pero sobre todo, lejos de Jack. Haba conducido hasta el condado de al lado para buscar la soledad en ese asador de carretera. Aunque no haba planeado sentarse en la barra medio vaca antes de comer; los viejos hbitos no se perdan nunca. Durante todo el da se haba sentido como un jersey viejo deshilachndose poco a poco. No crea que hubiera nada peor que someterse a todas esas miradas despectivas de Dean, pero pasar tantas horas pintando la cocina con Jack haba hecho aflorar recuerdos desagradables que haban agrietado el muro de serenidad que se haba construido. Por fortuna, Jack no haba tenido ms ganas de hablar que ella, y haban mantenido la msica lo suficientemente alta como para hacer imposible la conversacin. Todos los hombres del bar haban notado su llegada. Una msica horrenda sonaba a todo volumen y dos hombres de negocios japoneses la observaban. Lo

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siento, tos. Ya no me va ese rollo. Un hombre de unos cincuenta aos con ms dinero que gusto se pavone ante ella. No iba a ser su da de suerte. Y si despus de todo el esfuerzo que haba hecho para recuperarse, Jack Patriot lograba cautivarla de nuevo? l haba sido su perdicin y su locura. Qu pasara si volva a caer en la tentacin? No poda dejar que sucediera de nuevo. Ahora era ella la que controlaba a los hombres. No al revs. Seguro que no quiere un Martini? dijo el guapo camarero. No puedo. Tengo que conducir. l sonri ampliamente y le sirvi la soda. Si quiere algo ms, avseme. Por supuesto. Haba sido en las barras de los bares y en los clubs donde ella haba echado a perder su vida, y algunas veces necesitaba regresar para recordarse a s misma que la chica a la que le iban las juergas y que estaba ansiosa por entregarse a los instintos ms bajos con cualquier to que llamara su atencin ya no exista. Aun as, siempre corra el riesgo de caer en la tentacin. Ah estaban las luces tenues, el tintineo de los cubitos de hielo y el tentador olor del licor. Por fortuna, se no era un gran bar y la versin musical de Star me up que sonaba era tan mala que no se senta inclinada a quedarse demasado tiempo. Quin hubiera grabado esa mierda debera acabar en prisin. Le vibr el mvil en el bolsillo. Mir el identificador de llamadas y contest con rapidez. Marc! Dios, April, no sabes cunto te necesito... April regres a la casita de invitados poco antes de medianoche. En otra poca, la fiesta no habra hecho ms que empezar. Ahora, todo lo que quera era dormir. Pero cuando se baj del coche, oy msica en el jardn trasero. Era una guitarra y esa familiar voz ronca de bartono. Cuando ests sola en la noche, piensas en m, cario, como yo pienso en ti? Tena un tono ms ronco ahora, como si sujetara las palabras en la garganta porque no soportaba dejarlas ir. Ella entr en la casita de invitados y solt el bolso. Por un momento, se qued parada donde estaba, con los ojos cerrados, escuchando, intentando controlarse. Luego, hizo lo que haca siempre y se dej guiar por el sonido de la msica. l estaba sentado de cara al estanque oscuro. En vez de sentarse en las sillas metlicas con apoyabrazos, haba llevado un taburete de la cocina. Haba colocado una gruesa vela en un platito sobre el csped no lejos de sus pies, para poder apuntar la letra de la cancin que estaba componiendo en el bloc. Nena, si supieras el dolor que me has causado, lloraras,

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como lloro yo.

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Los aos pasados se esfumaron. l se inclin sobre la guitarra como ella recordaba... acaricindola, persuadindola, calentndola. La luz de la vela titil en las gafas para leer que haba sobre el bloc. El salvaje y melenudo rebelde del rock'n'roll que haba sido en su juventud se haba convertido en un compositor de prestigio. Ella debera retroceder y volver a la casa, pero la msica era demasiado dulce. Has deseado alguna vez que llueva para no sentirte solo otra vez? Alguna vez has deseado que desaparezca el sol? l la vio, pero no se detuvo. Sigui tocando para ella como sola hacerlo, y la msica se derram sobre la piel de April como un aceite caliente que curara todas sus viejas heridas. Cuando el ltimo acorde se desvaneci en la noche, l dej caer la mano en la rodilla. Qu te parece? La chica salvaje que haba sido una vez se habra arrodillado a sus pies, pidindole que volviera a tocarla. Le habra dicho que el cambio de acorde al final del primer verso deba ser ms limpio y que se imaginaba la msica de la guitarra acompaada por el sonido de un rgano Hammond B3. La mujer que era ahora se encogi de hombros con desdn. El Patriot de siempre. Era la cosa ms cruel que poda haber dicho. La obsesin de Jack por explorar nuevas tendencias musicales era tan legendaria como su desprecio por los vagos dolos del rock que no hacan ms que reeditar viejos temas. De verdad piensas eso? Es una buena cancin, Jack. Lo sabes. Jack se inclin para dejar la guitarra sobre el csped. La luz de la vela perfil su nariz aguilea. Recuerdas cmo era? dijo l. Oas una cancin y ya sabas si era buena o mala. Comprendas mi msica mejor que yo mismo. Ella se rode con los brazos y mir al estanque. Ya no puedo escuchar tus canciones. Me recuerdan demasiado al pasado. La voz de Jack la envolva como el humo de un cigarrillo. Ya no eres salvaje, April? No. Ahora soy una aburrida profesional de Los ngeles. No podras ser aburrida ni aunque te lo propusieras dijo l. Un profundo cansancio se apoder de ella. Por qu no ests en la casa? Me gusta componer al lado del agua. No es exactamente la Costa Azul. He odo que sueles ir por all.

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Entre otros sitios. No poda soportar eso. Dej caer los brazos a los costados.

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Vete, Jack. No quiero que ests aqu. No quiero tenerte cerca Soy yo el que debera decir eso. Sabes cuidar de ti mismo. La vieja amargura sali hasta la superficie. Qu irona. Cuntas veces necesit hablar contigo y no contestaste a ni una sola de mis llamadas ? Ahora, cuando eres la ltima persona del mundo que quiero... No poda, April. No poda hablar contigo. Eras veneno para m. Veneno? Acaso no compusiste tu mejor msica cuando estbamos juntos? Tambin compuse la peor. Se puso de pie. Te acuerdas de esos das? Me atiborraba de pastillas con vodka. Ya te drogabas antes de conocerme. No te estoy culpando. Slo digo que vivir en aquel frenes de celos lo empeor todo. Estuvieras con quien estuvieras, incluso con los miembros de mi propio grupo, siempre me preguntaba si te estaras acostando con ellos. April cerr los puos. Te amaba! Amabas a todos, April, con tal de que hiciesen rock. No era cierto. El haba sido el nico al que haba amado de verdad, pero tampoco era cuestin de sacar a relucir los viejos sentimientos. Aunque no le permitira que la hiciera avergonzarse. l tampoco se haba quedado atrs en lo que a relaciones sexuales se refera. Luchaba contra mis propios demonios dijo l. No poda luchar tambin contra los tuyos. Te acuerdas de aquellas peleas? No slo las nuestras. Golpeaba a todo lo que se me pusiera por delante, fans, fotgrafos. Estaba fuera de control. Y la haba arrastrado con l. Se acerc al lado de April, en la orilla del estanque. Slo por cmo se mova, con la misma elegancia y gracia que su hijo, podran haberlos relacionado. No se parecan en nada ms. Dean haba salido a sus antepasados nrdicos. Jack era moreno como la noche, oscuro como el pecado. Trag saliva y le dijo con suavidad. Tuvimos un hijo. Necesitaba hablar de l contigo. Lo s. Pero mi supervivencia dependa de mantenerme alejado. Tal vez al principio, pero, y despus? Qu sentido tena? l busc su mirada y la encontr. Me conformaba con firmarte los cheques a tiempo. Jams te perdonar que pidieras esa prueba de paternidad. l solt una risita carente de humor. Dame un respiro. Cmo poda fiarme de ti? Eras una salvaje fuera de

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control. Y Dean fue quien pag el pato. S, l fue quien lo pag.

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Ella se frot los brazos. Estaba harta de que el pasado se entrometiera en el presente. Finge que no te afecta. Era el momento de seguir sus propios consejos. Dnde est Riley? Durmiendo. Ella dirigi la mirada hacia las ventanas de la casita de invitados. Dentro? No. En la casa de la granja. Crea que Dean y Blue haban salido a cenar. Y lo hicieron. Jack cogi el taburete para llevarlo a la cocina. Has dejado sola a Riley? l se dirigi hacia la puerta trasera. Ya te he dicho que estaba dormida. Qu pasa si se despierta? Subieron las escaleras. No lo ha hecho. Eso no lo sabes. Lo sigui. Jack, no puedes dejar sola a una nia de once aos tan asustadiza como Riley en una casa tan grande. A l jams le haba gustado que lo pusieran a la defensiva, y solt el taburete en el suelo con un golpe. No le va a pasar nada. Est ms segura aqu que en la ciudad. Ella no se siente segura. Creo que conozco a mi hija mejor que t. No sabes qu hacer con ella. Ya lo arreglar dijo l. Hazlo rpido. Hazme caso, ya tiene once aos, se te acaba el tiempo. No me digas que ahora te consideras una experta en nios? La clera hizo otra grieta en el muro de serenidad de April. S, Jack, lo soy. Qu mejor experto que el que lleva toda una vida de errores. En eso tienes razn. Volvi a coger el taburete para meterlo en la cocina. La grieta se convirti en abismo. Slo una persona tena derecho a condenarla, y esa persona era Dean. As que le desafi. No te atrevas a convertirte en mi juez. Eres la persona menos indicada. l no se amilan.

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No necesito que me des consejos de cmo tratar a mi hija.

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Eso es lo que t crees. Riley le haba llegado al corazn, y no poda dejar el tema, no cuando el futuro de esa nia estaba en juego, y no cuando tena tan claro que Jack estaba equivocado. La vida no suele dar una segunda oportunidad, pero a ti te la ha dado con ella. Aunque ests echndola a perder. Ya lo estoy viendo. El seor Estrella del Rock tiene cincuenta y cuatro aos, y an no es lo suficiente maduro para adaptar su vida a las necesidades de un nio. No intentes que yo pague por tus pecados. Sus palabras eran duras, pero la falta de conviccin en su voz le dijo a April que algo de lo que le haba dicho le haba tocado la fibra sensible. l dej con brusquedad el taburete debajo de la mesa y roz a April al pasar por su lado. Cerr la puerta de un portazo. April observ por la ventana cmo l coga la guitarra y soplaba para apagar la vela. Al momento, el jardn se qued a oscuras. A Dean le gustaba observar cmo Blue se diverta con el Vanquish. Ella an estaba tras el volante cuando llegaron a la granja. Vuelve a explicrmelo dijo ella. Explcame cmo sabas que una loca que me lleva veinte centmetros y veinte kilos no me iba a dejar parapljica. Eres una exagerada dijo l. Te llevaba diez centmetros y quince kilos. Y yo s cmo peleas. Y ella no est loca. Estaba tan borracha que apenas se mantena en pie. Aun as... Alguien tena que ensearle modales. Yo no poda hacerlo. Y esto era un trabajo en equipo. Sonri ampliamente. Y debes admitir que te encant. No puedo negarlo. En serio, Blue. Tienes talento natural para meterte en los. Dean not que ella apreciaba el cumplido. l se baj del coche y abri la puerta del granero para que ella pudiera aparcar el Vanquish. Estaba comenzando a entender sus extraos razonamientos. Crecer sin poder confiar en nadie ms que en s misma la haba hecho ferozmente independiente, por lo que no soportaba sentirse agradecida. Todas sus antiguas novias daban por supuesto cenas en restaurantes de lujo y regalos caros. Pero Blue se senta incmoda incluso con esos pendientes baratos. La haba visto mirarse a hurtadillas en el espejo retrovisor, as que saba que le haban gustado, pero tambin saba que se los habra devuelto en un periquete si se le hubiera ocurrido cmo hacerlo sin perder la dignidad. No saba tratar a una mujer que quera tan poco de l, especialmente cuando l quera tanto de ella. Blue aparc el Vanquish y sali. Ese mismo da l haba acarreado varias carretillas de pienso y escombros del granero y los establos para dejar sitio al coche. No poda hacer nada con las palomas que anidaban en las viguetas salvo cubrir el coche con una lona, pero en cuanto construyera un garaje eso ya no sera un problema. Desliz la puerta del granero para cerrarlo. Blue se acerc a l con los

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pendientes prpuras brillando en las orejas. Quera metrsela en el bolsillo, entre otras cosas. Cmo te acostumbras? dijo ella-. No slo a las peleas, sino a que los desconocidos te inviten a copas y a que todos quieran ser tus amigos. Ni siquiera pareces resentido. Creo que es lo justo, considerando la escandalosa cantidad de dinero que me pagan por hacer bsicamente nada. l esperaba que ella estuviera de acuerdo, pero no lo hizo. En su lugar, se lo qued mirando y l tuvo el presentimiento de que ella saba con exactitud cunto esfuerzo le supona en realidad todo aquello. Incluso en temporada baja, se pasaba tanto tiempo mirando pelculas de partidos que jugaba en sueos. Los deportes son simples entretenimientos dijo l. Si alguien cree que son algo ms est perdido. Pero a veces tiene que ser una lata. Lo era. No me oirs quejarme. Es una de las cosas que me gustan de ti. Ella le apret el brazo como si fuera su colega, lo que le hizo rechinar los dientes. Tiene muchas ms cosas positivas que negativas apunt Dean con belicosidad. La gente sabe quin eres. Es difcil sentirte solo cuando eres alguien medianamente famoso. Ella apart la mano. Porque nunca eres el extrao. No sabes lo que se siente no? Torci el gesto-. Lo siento. Creciendo como lo hiciste est claro que s que lo sabes. He dicho una estupidez. Se frot la mejilla. Estoy muerta. Te ver maana. Un momento, yo... Pero ella ya enfilaba rumbo hacia la caravana, con los abalorios de su blusa brillando en la oscuridad como si fueran estrellas diminutas. l quera gritarle que no necesitaba la simpata de nadie. Pero jams haba perseguido a una mujer en su vida, y ni siquiera Blue Bailey iba a conseguir que comenzara a hacerlo. Entr en la casa. Estaba tranquila. Vag por la sala, luego sali un momento por la puerta corredera a la capa de hormign que sera la base del porche cubierto que los carpinteros comenzaran a levantar cuando regresaran. A un lado, una pila de maderos esperaba su vuelta. Intent mirar las estrellas, pero no era capaz de poner el corazn en ello. Se supona que la granja iba a ser su refugio, un lugar donde podra relajarse y descansar, pero ahora Mad Jack y Riley dorman en el piso de arriba, y slo tena a Blue para proteger su lado vulnerable. Su vida estaba del revs, y no saba cmo recuperar el control. No estaba acostumbrado a dudar de s mismo, as que volvi dentro y se dirigi hacia las escaleras. Lo que vio all arriba le hizo detenerse en seco.

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Riley estaba sentada en el ltimo escaln agarrando firmemente un enorme cuchillo con su pequea mano, Puffy estaba a su lado. El cuchillo no poda estar ms fuera de lugar con el pijama rosa de corazones de caramelo y la cara redonda de la nia. No quera tener que enfrentarse a eso. Por qu no estaba Blue all? Ella saba cmo manejar a Riley. Saba cmo tratarla. Tuvo que obligarse a subir las escaleras. Cuando lleg arriba, seal el cuchillo con la cabeza. Qu piensas hacer con eso? Es que... es que o ruidos. Apret ms las rodillas contra el pecho. Pens que poda ser... un asesino o algo as. Pues slo soy yo. Se inclin y le quit el cuchillo. Puffy, considerablemente ms limpio y mejor alimentado que el viernes, solt un suspiro jadeante y cerr los ojos. O ruidos antes de que t llegases. Mir el condenado cuchillo como si pensara que l poda usarlo contra ella. Fue justo a las diez y treinta y dos minutos. Ava meti mi despertador en la maleta. Llevas dos horas aqu sentada? Creo que me despert cuando sali mi padre. No est aqu? No, creo que fue a ver a April. No hacia falta mucha imaginacin para adivinar qu estaban haciendo Mad Jack y su vieja y querida mam. Se dirigi a paso vivo por el pasillo hasta la habitacin de Jack y arroj el cuchillo sobre la cama. Que se partiera la cabeza pensado cmo haba llegado hasta all. Cuando regres donde estaba Riley, ella segua en la misma posicin que la haba dejado, abrazndose las rodillas. Pero el perro la haba abandonado. Despus de que saliera pap, o varios chasquidos dijo ella. Como si alguien estuviera intentando entrar, y pens que poda tener un arma o algo similar. sta es una casa vieja. Todas las casas viejas rechinan. De dnde sacaste el cuchillo? Me lo llev a la habitacin antes de irme a dormir. En... en mi casa hay alarma, pero aqu no hay nada. Llevaba dos horas all sentada con un cuchillo de carnicero en la mano? La idea lo sac de quicio. Vete a dormir le dijo con ms dureza de la que pretenda. Ahora ya estoy yo aqu. Ella asinti, pero no se movi.

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Qu pasa ahora? Riley se mordisque una ua. Nada.

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La acababa de encontrar con un cuchillo, estaba disgustado con Blue, y odiaba saber que April estaba montndoselo con Mad Jack, as que se desquit con la nia. Dmelo, Riley. No puedo leerte la mente. No tengo nada que decir. Pero sigui sin moverse. Por qu no se levantaba y se iba a dormir? Puede que tuviera una paciencia infinita hasta con el ms incompetente de los novatos, pero ahora senta que estaba perdiendo la calma. S, s que quieres algo. Escpelo. No quiero nada dijo con rapidez. Estupendo. Entonces vete a la cama. Vale. Inclin la cabeza hacia abajo, la enmaraada masa de cabello crespo le tapaba la cara, y su vulnerabilidad era como una cuerda arrastrndolo de regreso a los rincones ms oscuros de su infancia. Sinti que se quedaba sin respiracin. Ya lo sabes, no?, no se puede contar con Jack ms que para que te d dinero. No esperes nada ms de l. Si quieres algo, tendrs que apartelas t sola porque l no estar ah para ayudarte. Si no te buscas la vida, todo el mundo te avasallar. La pena casi abog la rpida respuesta de Riley. Est bien, lo har. La maana del viernes en la cocina, ella haba logrado conseguir lo que quera. A diferencia de l, haba logrado imponer su voluntad ante su padre, pero ahora se vea desamparada y aquello lo sacaba de quicio. Lo dices porque piensas que es lo que yo quiero or. Lo siento. Pues no lo sientas. Lo que quiero es que me digas qu demonios quieres! Los pequeos hombros de Riley se sacudieron cuando solt de golpe las palabras. Quiero que mires si hay un asesino escondido en mi habitacin! l contuvo el aliento. A Riley le cay una lgrima sobre la pernera del pijama, justo al lado de un corazn de caramelo que deca BSAME TONTO. Se haba comportado como el imbcil ms grande de la tierra, y ya no poda soportarlo ms. No poda seguir ignorndola slo porque fuera un inconveniente. Se sent a su lado en el escaln. El perro trot fuera del dormitorio y olisque entre ellos.

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Durante toda su vida adulta, haba temido que el recuerdo de su infancia volviera para llevarlo a la ruina. Slo en el campo de ftbol dejaba que el caldero oscuro de sus emociones hirviera en su interior. Pero ahora haba permitido que su clera lastimara a la persona que menos lo mereca. Haba castigado a esa nia sensible e indefensa haciendo que se sintiera todava ms vulnerable. Soy un imbcil le dijo con suavidad. No debera haberte gritado. Est bien. No, no est bien. No estaba enfadado contigo. Estaba enfadado conmigo mismo. Estaba disgustado con Jack. T no has hecho nada malo. Dean poda sentir cmo ella asimilaba sus palabras, procesndolas en ese complicado cerebro suyo y, probablemente, buscando la manera de seguir echndose la culpa. No poda soportarlo. Venga, dame un puetazo dijo l. Riley levant la barbilla y sus ojos llorosos se abrieron con asombro. No puedo hacer eso. Claro que puedes. Es lo que las hermanas les hacen a los hermanos cuando se comportan como imbciles. No le result fcil decir esas palabras, pero necesitaba dejar de actuar como un asno egocntrico y asumir su papel. Riley abri la boca sorprendida de que l finalmente estuviera dispuesto a admitir que era su hermana. La esperanza asom a sus hmedos ojos. Riley quera que l estuviera a la altura de sus sueos. No eres un imbcil. Dean tena que hacerlo bien ahora o no podra seguir viviendo consigo mismo. Le desliz el brazo alrededor de los hombros. Ella tens la espalda, como si le diera miedo moverse por si l la soltaba. Ya comenzaba a contar con l. Con un suspiro de resignacin, la acerc ms a l. No s cmo ser un hermano mayor, Riley. En el fondo soy como un nio. A m me pasa lo mismo dijo ella con seriedad. En el fondo, tambin soy una nia. No tena intencin de gritarte. Yo slo estaba... preocupado. S muy bien cmo te sientes. No poda decirle nada ms, no ahora, as que se puso de pie y le tir de la mano para levantarla. Vamos a ver si hay algn asesino en tu habitacin para que puedas irte a dormir. Me siento mejor ahora. La verdad es que no creo que haya ningn asesino all dentro. Ni yo, pero ser mejor que lo miremos de todas maneras. Se le ocurri una idea, una idea estpida para que olvidara el dolor que le haba causado. Tengo que advertirte que los hermanos mayores que conozco son bastante malvados con sus hermanitas. Qu quieres decir? Bueno, podran abrir el armario de su hermanita y gritar como si all dentro hubiera un monstruo de verdad slo para asustarla.

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No se te ocurrir hacer eso, verdad? l puso cara de circunstancias. Pues... creo que s. A menos que llegues all antes que yo.

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Una sonrisa brill en los ojos de Riley y juguete en la comisura de su boca.

Y lo hizo. Ella corri por delante de l hasta su dormitorio, gritando sin parar. Dean le sigui el juego. Tena una hermana, le gustara o no. Puffy se uni al barullo, y, en la conmocin, Dean no oy el sonido de pasos. Lo siguiente que supo fue que algo le haba golpeado la espalda; perdi el equilibrio y se cay. Cuando se dio la vuelta, vio a Jack cernindose sobre l con la cara retorcida por la clera. Djala en paz! Mad Jack agarr a Riley, que ahora gritaba de verdad, mientras la perra ladraba y saltaba a su alrededor. Jack la apret contra su pecho. Est bien. No dejar que se vuelva a acercar a ti. Te lo prometo. Le acarici el pelo enmaraado. Nos iremos de aqu. Ahora. Una mezcla de furia incontrolable, resentimiento y repugnancia inund a Dean. se era el resultado del caos que era su vida en ese momento. Se puso de pie. Riley tir con fuerza de la camiseta de Jack, tragando saliva e intentando hablar, pero estaba demasiado histrica para que le salieran las palabras. La repulsin que se reflejaba en la cara de Jack produjo en Dean una extraa satisfaccin. Genial. Era hora de poner las cartas sobre la mesa. Y quera desquitarse. Sal de aqu le dijo Jack. Dean quera darle un puetazo, pero Riley todava tiraba de la camiseta de Jack. Finalmente recuper el habla. l no hizo... l no... es culpa ma! Dean vio... el cuchillo. Jack le tom la cabeza entre las manos. Qu cuchillo? El que cog de la cocina dijo hipando. Y qu estabas haciendo con un cuchillo? La voz de Jack se alz sobre los ladridos de la perra. Estaba... era... Tena miedo escupi Dean con desprecio, pero Riley lo solt todo de golpe. Me despert y no haba nadie en la casa, y me asust y... Dean no se qued a escuchar sino que se dirigi hacia su dormitorio. El hombro ya le dola por la pelea con Ronnie, y se lo haba golpeado de nuevo al caer al suelo. Dos peleas en una noche. Genial. Los ladridos pararon mientras coga un par de Tylenol. Se quit la ropa, entr en la ducha y puso el agua tan caliente como pudo resistir. Jack estaba esperndolo en el dormitorio cuando sali. La casa estaba tranquila. Riley y Puffy deban estar ya acostadas. Jack seal el pasillo con la

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cabeza. Quiero hablar contigo. Abajo. Se fue sin esperar respuesta.

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Dean solt la toalla y meti las piernas hmedas en unos vaqueros. Haba llegado el momento de dejar las cosas claras. Encontr a Jack en la sala desierta, con las manos metidas en los bolsillos traseros. La o gritar dijo, mirando por la ventana. Pareca estar en problemas. Caramba, me alegro de que al final te acordaras de que la habas dejado sola. Buen trabajo, Jack. S cuando jodo las cosas. Jack se gir y dej caer las manos a los costados. No s muy bien cmo comportarme con ella, y algunas veces meto la pata... como esta noche. Cuando eso ocurre, intento arreglarlo. Genial. Jodidamente genial. Me siento humillado. Nunca te has equivocado? Caramba, s. Dej que me interceptaran diecisiete veces la ltima temporada. Ya sabes lo que quiero decir. Dean enganch el pulgar en la cinturilla de los vaqueros. Bueno, tengo la mala costumbre de coleccionar multas por exceso de velocidad, y puedo llegar a ser un hijo de perra muy sarcstico cuando me lo propongo, pero no he dejado a ninguna ta embarazada si te refieres a eso. No tengo bastardos correteando por ah. Me avergenza decirlo, Jack, pero no soy como t. Jack pareca afectado, pero Dean quera aniquilarle; quera destruirle. Slo para que lo entiendas bien, la nica razn por la que permito que te quedes aqu es Riley. Para m no eres ms que un donante de esperma, colega, as que mantente fuera de mi camino. Jack no se amilan. No hay problema. Soy bueno en eso. Se acerc ms . Slo voy a decrtelo una vez. S que no lo has pasado bien, y lo siento ms de lo que te imaginas. Cuando April me dijo que estaba embarazada, puse pies en polvorosa. Si hubiera sido por m, jams habras nacido, as que tenlo en cuenta la prxima vez que le digas cunto la odias. Dean se sinti mareado, pero se neg apartar la mirada y Jack aadi con desdn: Tena veintitrs aos, hombre. Era demasiado cro para asumir responsabilidades. Todo lo que me importaba era la msica, colocarme y follar. Era mi abogado quien cuidaba de ti cuando April no estaba. Era l quien se aseguraba de que tuvieras una niera por si tu madre tomaba una raya de ms y se olvidaba de volver a casa despus de pasar la noche con una glamurosa estrella de rock con pantalones de lam dorado. Era mi abogado quien estaba al tanto de tus notas. Era l quien llamaba al colegio cuando estabas enfermo. Yo estaba demasiado ocupado intentando olvidar que existas.

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Dean se haba quedado paralizado. Jack curv los labios en una mueca. Pero tienes tu venganza, colega. Deber pasarme el resto de mi vida viendo al hombre en el que te has convertido y sabiendo que si hubiera sido por m, jams habras venido al mundo. Qu te parece? Dean no pudo soportarlo ms, y se dio la vuelta, pero Jack le lanz un ltimo misil a la espalda. Puedo prometerte una cosa. Jams te pedir que me perdones. Al menos te debo eso. Dean sali precipitadamente al vestbulo, y atraves la puerta principal. Antes de saber dnde iba, haba alcanzado la caravana. Blue acababa de dormirse cuando la puerta de su tranquilo habitat se abri de golpe. Palp a su alrededor buscando la linterna hasta que finalmente la encontr y la levant iluminando delante de ella. l estaba sin camisa, y los ojos le brillaban tan intensamente como el hielo de medianoche. Ni una palabra dijo l, cerrando la puerta con un golpe tan fuerte que tembl toda la caravana. Ni una palabra. Bajo otras circunstancias, ella habra tomado cartas en el asunto, pero l pareca tan torturado tan magnfico en su dolor que se qued muda. Se acomod sobre las almohadas, ese seguro refugio que ya no era tan seguro. Algo lo haba contrariado profundamente, y por una vez, no haba sido ella. Dean avanz y se dio con la cabeza contra el techo curvo de la caravana. Una abrasadora blasfemia surc el aire tras la sacudida que sufri el vehculo. Ella se humedeci los labios. Hum, no creo que sea aconsejable tomar el nombre de Dios en vano cuando hace tan buen tiempo. Ests desnuda? exigi l. En este preciso momento, no. Entonces, qutate lo que sea. No me importa qu mierda de ropa lleves puesta, slo qutatela. Los rayos de luna que entraban por la ventana dividan su rostro en planos de luces y sombras. Este juego ya ha durado suficiente. Desndate. As de golpe? Como lo oyes dijo l con rotundidad. Desndate, o te desnudo yo. Si cualquier otro hombre le hubiera hablado de esa manera, hubiera comenzado a gritar, pero l no era cualquier hombre. Algo haba roto su brillante fachada, y lo haba herido. Y aunque era ella la que estaba sin hogar, sin trabajo y sin dinero, era l quien ms consuelo necesitaba. l no lo haba admitido, claro. Ninguno de los dos haba llegado a ese punto todava. S que ests tomando la pldora. La semana anterior haban mantenido una conversacin sobre anlisis de sangre y salud sexual, y l ya lo saba. S, pero... De nuevo, se abstuvo de aclarar que la tomaba ms por la piel

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que por su vida sexual. Dean se acerc a la alacena. Abri un cajn de la parte inferior, y sac un paquete de condones que ella no haba metido all. A Blue no le gust su premeditacin, pero al mismo tiempo, apreci su sentido comn. Dame eso le arranc la linterna de la mano, y dej la caja de condones al lado de la almohada. El rayo de luz ilumin su camiseta MI CUERPO POR UNA CERVEZA. Si crees que ver esa camiseta me va hacer cambiar de idea, ests muy equivocada. An sigo esperando. Qujate a la poli de la moda. Y si me tomo la justicia por mi mano? Ella se prepar psicolgicamente... Para qu?... Para que le desgarrara la camiseta?, pero l la decepcion deslizando la luz de la linterna por sus piernas desnudas. Muy bonitas. Deberas lucirlas ms a menudo. No son largas. Pero son preciosas. Y hacen bien su trabajo. Le levant el dobladillo de la camiseta. Slo unos centmetros. Lo justo para dejar a la vista la otra prenda que llevaba puesta, unas sencillas bragas de color carne . Te comprar un tanga dijo. Rojo. Que no vers nunca. Lo crees de veras? Movi el haz de la linterna sobre las bragas de una cadera a la otra, luego se centr en la base de operaciones. Si hago esto... Oh, lo hars, puedes estar segura. Si lo hago dijo ella. No se repetir. Y estar encima. Arriba, debajo, de espaldas. Te pondr en ms posturas de las que puedas imaginar. Una descarga ertica atraves su cuerpo y encogi los dedos de los pies. Pero antes... Con la linterna le frot la unin de los muslos durante unos tentadores segundos, y luego la utiliz para levantar el borde de la camiseta. Al fin, el plstico fro se detuvo debajo de sus pechos, enviando un escalofro por todo su cuerpo. Le ahuec un pecho por encima de la suave tela. No puedo esperar ms a saborearlos. Ella casi gimi. Obviamente su libido no estaba al corriente de su poltica sexual. Por dnde voy a empezar? La luz de la linterna bail sobre ella. Blue la observ como si estuviera hipnotizada, esperando ver dnde aterrizaba el haz. Juguete entre sus pechos cubiertos, sobre el vientre desnudo y la tela de las bragas. Luego subi a los ojos de Blue. Ella entrecerr los ojos, el colchn se hundi a su lado y sus caderas se rozaron a travs de la tela de los vaqueros cuando l dej caer la linterna encima de la almohada. Empecemos por aqu. Sinti las palabras en la mejilla cuando Dean se inclin para amoldar su boca a la de ella, y Blue se sinti perdida ante el beso

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ms apasionado que jams haba experimentado, suave un momento, brusco al siguiente. Dean brome y la atorment, le exigi y la sedujo. Ella se estir para rodearle el cuello con los brazos, pero l se alej de su alcance. No hagas eso otra vez le dijo l con un ronco jadeo. Conozco todos tus trucos. Ella tena trucos? S que quieres distraerme, pero no te va a funcionar. Le quit la camiseta por la cabeza y la dej caer a un lado, dejndola slo con las bragas. Cogi la linterna y le ilumin los pechos. Tener poco pecho no era algo tan malo, decidi ella. Sus pequeos pechos estaban firmes y preparados para lo que vendra a continuacin. Que era su boca. El pecho desnudo de Dean le roz las costillas mientras la lama, y ella enterr los dedos en el colchn. l se tom su tiempo, us los labios y la lengua. El suave roce de sus dientes la estimul hasta que ya no pudo soportarlo ms. Le apart la cabeza con fuerza. No tan rpido susurr Dean, acariciando con su clido aliento la piel hmeda de Blue. Enganch los pulgares en las bragas y tir hacia abajo, luego las dej a un lado y se puso de pie. La linterna abandonada reposaba sobre las sbanas, as que ella no poda ver lo que se ocultaba bajo los vaqueros. Intent coger la linterna, luego se detuvo. l era siempre el objeto del deseo, era perseguido y adorado. Dejara que la conquistara. Blue se cubri con la sbana y desliz la mano hacia la linterna para apagarla, dejando la caravana a oscuras. La novedad de ese juego ertico la dejaba tan dbil como sus caricias, pero necesitaba asegurarse que en medio de esa oscuridad l saba que estaba con Blue Bailey, no con alguna mujer sin rostro. Buena suerte logr decir. Es difcil conseguir que me quede satisfecha con menos de dos hombres. Eso ser en tus sueos ms pervertidos. Los vaqueros cayeron al suelo con un suave frufr. Dnde est la linterna? La roz con la mano mientras la buscaba. La encendi, y baj la sbana, luego dej que la luz se deslizara por el cuerpo desnudo de Blue, por los pechos, por el vientre y ms abajo. Se detuvo. brete, cario le dijo suavemente. Djame verte. Era demasiado, y Blue casi se derriti all mismo. l le abri las piernas sin que ella ofreciera resistencia, y el plstico fro de la linterna le enfri la piel suave del interior de los muslos. Perfecta susurr l, observando cmo se humedeca. Despus de eso, slo hubo sensaciones. Unos dedos abrindola e indagando. Unos labios buscando. Unas manos explorando todo lo que ella haba querido tocar y acariciar desde haca tanto tiempo. El pequeo cuerpo de Blue lo recibi ofreciendo la resistencia perfecta. Suave perfume y spero terciopelo. Se movieron juntos La linterna cay al suelo. l la embisti con dureza, se retir y embisti otra vez. Ella se arque, exigente, se bati en duelo con l y, finalmente, se rindi. Hacer el amor en una caravana sin agua no era tan romntico como pareca.

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Cmo hacan los pioneros? se quej Blue. Necesito un bao. Usaremos tu camiseta. Puedes quemarla maana. Ojala, Dios mo. Si dices algo ms sobre mi camiseta... Dmela. Oye, mira que... ella contuvo el aliento cuando l le mostr un uso ms imaginativo de la camiseta. Tampoco estuvo encima la segunda vez. Pero la tercera vez, sin embargo, logr invertir los trminos. O eso crea, ya que era ella quin estaba en posesin de la linterna. La verdad era que no saba quin dominaba a quin y a dnde conduca todo aquello. Slo tena clara una cosa. No podra burlarse de l nunca ms llamndole Speed Racer. Se quedaron dormidos. La pequea litera de la caravana no era lo suficientemente larga para albergar la estatura de Dean, pero se qued all de todas maneras, rodendole los hombros con el brazo. Blue se despert muy temprano y pas a gatas sobre Dean con tanto cuidado como pudo. Un sentimiento de ternura hizo que demorase un momento la mirada sobre l. La luz del amanecer entraba por la ventana de atrs, esculpiendo cada curva de sus msculos y tendones. Durante toda su vida, Blue siempre se haba conformado con menos. Pero no haba sido as la noche anterior. Recogi su ropa y se dirigi hacia la casa donde se duch rpidamente, se puso unos vaqueros y una camiseta y se meti todo lo que iba a necesitar en los bolsillos. Cuando volvi a salir, le ech una ltima mirada a la caravana gitana debajo de los rboles. Dean haba sido el amante desinteresado y audaz con el que siempre haba soado. No se arrepenta ni en lo ms mnimo de lo sucedido la noche anterior, pero el tiempo de los sueos haba llegado a su fin. Sac la bicicleta ms pequea del granero y pedale hacia la carretera. Cada colina pareca una montaa, y pronto comenz a faltarle la respiracin. Cuando coron la ltima colina y comenz a descender hacia Garrison, tena las piernas como espagueti recocido. Como supona, a Nita Garrison tambin le gustaba madrugar. Blue entr en la desordenada cocina y la observ prepararse unos gofres en la tostadora. Cobro cuatrocientos dlares por un cuadro de uno por uno dijo Blue, con un adelanto de doscientos dlares a pagar hoy mismo. Tmelo o djelo. Trato hecho dijo Nita. Estaba dispuesta a pagar bastante ms. Adems debe darme alojamiento y comida mientras hago el trabajo. Apart de su mente las imgenes de lo acontecido en la caravana gitana. Tengo que conocer a Tango para captar su verdadera personalidad. Tango levant un prpado y la mir con un ojo legaoso. Nita volvi tan rpido la cabeza que Blue lleg a pensar que se le caera la peluca.

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Quieres hospedarte aqu? En mi casa?

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Era lo ltimo que Blue quera, pero, tras lo sucedido, no tena ms remedio. Es la mejor manera de pintar algo de calidad. Un diamante y un rub brillaron intensamente en el dedo nudoso de Nita cuando seal hacia la cocina. No quiero ver ningn desorden en la cocina. Puedo asegurarle que su cocina no podra estar en mejores manos. Nita le dirigi una mirada calculadora que no auguraba nada bueno. Ve y treme el jersey rosa. Est encima de la cama. Y no me toques el joyero. Si lo haces, lo sabr. Blue asest una pualada mental recargada sala de la anciana para retrato en una semana y salir de all peores que pasar unos das con Nita del pueblo. en el negro corazn de Nita y atraves la dirigirse al piso de arriba. Poda acabar el pitando. Haba sobrevivido a cosas mucho Garrison. Era la manera ms rpida de salir

Todas las puertas que daban al pasillo del primer piso estaban cerradas menos una. Estaba todo ms limpio que abajo, aunque la alfombra rosa no haba visto una aspiradora en mucho tiempo y haba un buen puado de insectos muertos en el fondo del plafn del techo. La habitacin de Nita, empapelada en tonos rosas y dorados, tena muebles blancos, y las cortinas rosas que colgaban en las ventanas le recordaron a Blue a una funeraria de Las Vegas. Cogi el jersey rosa de una silla de terciopelo dorado y lo llev abajo atravesando la sala decorada en tonos dorados y blancos, donde haba un sof de terciopelo, lmparas de cristal y moqueta rosa de pared a pared. Nita la esperaba en la puerta, con los tobillos hinchados sobre unos zapatos ortopdicos Oxford; le tendi a Blue unas llaves. Antes de empezar a trabajar, tienes que llevarme a un sitio. Por favor que no sea al Piggly Wiggly. Por lo visto Nita no haba visto nunca Paseando a Miss Daisy porque no entendi el chiste. En Garrison no hay Piggly Wiggly. No permito que se instalen las cadenas multinacionales. Si quieres el dinero, tienes que llevarme al banco. Antes de que la lleve a ningn sitio dijo Blue, llame a sus perros y ponga fin al boicot. Dgales que vuelvan a trabajar en la granja de Dean. Ms tarde. Ahora. La ayudar a buscar los nmeros de telfono. Nita asombr a Blue por la poca resistencia que ofreci, aunque le llev una hora hacer las llamadas, durante la cual, le orden a Blue vaciar todos los cubos de basura de la casa, buscar sus Maalox anticido, y bajar una pila de cajas a un stano aterrador. Al final, sin embargo, Blue se situ detrs del volante de un deportivo Corvette Roadster rojo que tena menos de tres aos.

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Te esperabas un sedn azul de cuatro puertas, no? Nita alz la nariz en el asiento del pasajero-. O un Crown Victoria. El coche de una vieja. Esperaba un palo de escoba mascull Blue, observando el polvoriento salpicadero. Cunto tiempo lleva esta cosa sin salir del garaje? Ahora no puedo conducir por la cadera, pero pongo el motor en marcha una vez a la semana para que no se quede sin batera. Debera bajar la puerta del garaje mientras lo hace. En unos treinta minutos quedara todo resuelto. Nita chasque la lengua como si fuera a escupir fuego. Quin la lleva al pueblo? pregunt Blue. El loco de Chauncey Crole. Conduce el taxi del pueblo. Pero siempre escupe por la ventanilla, y eso me revuelve el estmago. Su esposa diriga el Club de Mujeres de Garrison. Me odian desde el da en que llegu. Menuda sorpresa. Blue gir y enfil por la calle mayor del pueblo. Lo pagaron caro. Jreme que no se ha comido a sus hijos. Tienes un comentario sarcstico para todo? Dirgete a la farmacia. Blue dese haber contenido la lengua. Or ms sobre la relacin de Nita con las buenas mujeres de Garrison habra sido una buena distraccin. Pens que iba al banco. Primero tienes que recogerme una receta. Soy artista, no una recadera. Necesito mi medicina. O traer la medicina de una anciana es demasiado trabajo para ti? El estado de nimo de Blue pas del abatimiento al sufrimiento. Despus de parar en la farmacia que tena un letrero en el escaparate donde pona que se hacan entregas a domicilio, Nita la hizo entrar en un ultramarinos para comprar comida para perros y salvado, luego pararon en la panadera para comprar magdalenas de nueces. Al final, Blue tuvo que esperar mientras a Nita le hacan las uas en la Peluquera-Spa de Barb. Blue aprovech el tiempo para comprarse una magdalena de nueces para ella y una taza de caf, con lo que gast sus ltimos doce dlares. Quit la tapa del vaso de caf y esper a que pasara una camioneta Dodge plateada para cruzar. Pero la camioneta no pas. Fren, y aparc delante de una boca de incendios. Se abri la puerta y salieron un par de familiares botas de gay, seguidas por un par de piernas delgadas igual de familiares embutidas en unos vaqueros. Tuvo una ridcula sensacin de vrtigo antes de mirar con el ceo fruncido la brillante camioneta. No digas nada.

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Dnde coo te has metido? Dean llevaba un Stetson y unas gafas de sol de alta tecnologa con los cristales amarillos y la montura metlica. Varias horas antes, l haba sido su amante, pero ahora se haba convertido en un obstculo en su camino. Desde el principio, le haba entregado pequeos retazos de s misma, pero la noche anterior le haba entregado una parte importante, y ahora tena intencin de recuperarla. Dean cerr la puerta de la camioneta con un portazo. Si queras montar en bicicleta esta maana, deberas haberme despertado. Pensaba salir a dar una vuelta de todas maneras. Esta camioneta es tuya? No puedes tener una granja sin tener una camioneta. La gente comenz a asomar la cabeza por los escaparates de las tiendas. La agarr del brazo y la apoy contra el lateral de la camioneta. Qu ests haciendo aqu, Blue? Ni siquiera me has dejado una nota. Estaba preocupado. Ella se puso de puntillas y le plant un beso rpido en esa mandbula beligerante. Tena que venir al pueblo para mi nuevo trabajo, y no tena ningn medio de transporte, as que tom prestada la bici. Te la devolver. l se arranc las gafas de sol. Qu nuevo trabajo? Entrecerr los ojos. No me lo digas. Ella seal con el vaso de caf al deportivo Corvette descapotable de la acera de enfrente. No es un mal trato. Tiene un coche genial. No vas a pintar el perro de esa vieja. No tengo dinero suficiente ni para cubrir una de tus propinas en el MacDonald. Nunca he conocido a nadie tan obsesionado con el dinero como t. Se volvi a poner las gafas de sol. Admtelo, Blue. Le das demasiada importancia al dinero. Bueno, vale, en cuanto me convierta en una deportista millonaria dejar de hacerlo. l sac bruscamente la cartera, cogi un fajo de billetes y se los meti en los bolsillos de los vaqueros. Tu fortuna acaba de dar un giro inesperado. Ahora, dnde est la bicicleta? Tenemos cosas que hacer. Ella sac el dinero. Un montn de billetes de cincuenta. Su mirada resentida se reflej en las lentes amarillas de Dean. Para qu es esto exactamente?

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Cmo que para qu es? Es para ti. Eso ya lo tena claro, pero qu he hecho para merecerlo?

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Dean saba con exactitud a dnde quera ir a parar, pero l era experto en hacer pases de touchdown a contrapi para despistar, as que lanz uno. Te has pasado el fin de semana en Knoxville eligiendo muebles para m. Acompa a April a elegir tu mobiliario. Y me compensaron adecuadamente con grandes raciones de comida, un hotel de primera y un masaje. A propsito, gracias. Fue genial. Ahora eres mi cocinera. Cocinera? Si slo te has comido tres tortitas y algunas sobras. Me has pintado la cocina! Pint parte de la cocina y el techo del comedor. Ah lo tienes. Y t a cambio me has dado, comida, casa y transporte durante una semana dijo ella. Eso nos deja a la par. Llevas la cuenta? Y que hay del mural que vas a pintar en el comedor? Murales. Quiero cuatro, uno en cada pared. Voy a hacer que Heath redacte hoy un jodido contrato. Ella le meti los billetes en el bolsillo. Deja de intentar manipularme. No te importan nada esos murales. Eso fue idea de April. S que me importan. Me gust la idea desde el principio, y me gusta cada vez ms. Y es la solucin perfecta. Pero por alguna razn, te da miedo pintarlos. Explcamelo. Explcame por qu te asusta tanto la idea de pintar unos murales para un hombre con el que ests en deuda. Porque no quiero hacerlo. Te estoy ofreciendo un trabajo digno. Tiene que ser mejor que trabajar para ese viejo murcilago loco. Ahrrate la saliva, vale? Hasta ahora, el nico servicio de verdad que te he proporcionado ocurri anoche, e incluso un asno estpido como t tiene que darse cuenta de que no puedo aceptar tu dinero despus de eso. l tuvo la desfachatez de burlarse. Estbamos en la misma cama? Porque tal y como yo lo recuerdo, yo fui el nico que proporcion un jodido servicio. Quieres reducirlo todo a dinero? Maravilloso. Entonces deberas pagarme. De hecho, te voy a enviar la factura. Mil dlares! Eso es. Me debes un montn de pasta por los servicios prestados. Mil dlares? S, ya. Cuando he tenido que fantasear con mis antiguos novios para poder excitarme. No fue el golpe contundente que ella haba esperado dar porque l se ri. No era una risa pesarosa, que le habra levantado el nimo, sino una risa

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absolutamente divertida. Chica!

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Blue se sobresalt cuando Nita escogi ese momento para salir de la Peluquera-Spa de Barb con las garras recin pintadas en color carmn aferradas al bastn. Chica! Ven a ayudarme a cruzar la calle. Dean le dirigi a Nita una sonrisa odiosamente alegre. Buenos das, seora Garrison. Buenos das, Seor Farsante. No soy farsante, seora. Soy Dean. No lo creo. Le pas el bolso a Blue. Chica, llvame esto, es muy pesado. Y mira mis uas. Ser mejor que no hayas malgastado la gasolina mientras estaba ah dentro. Dean enganch el pulgar en el bolsillo de los vaqueros. Me siento mucho mejor ahora que veo lo bien que os llevis las dos. Blue agarr a Nita por el codo y la ayud a cruzar. Su coche est aqu. Ya lo veo. Pasar por su casa para recoger la bicicleta cuando vuelva a la granja grit Dean. Que tengan un buen da. Blue fingi no escucharlo. Llvame a casa dijo Nita mientras se volva a sentar en el asiento del acompaante. Y el banco? Estoy cansada. Te har un cheque. Slo sern tres das, se dijo Blue a s misma, mientras echaba un ltimo vistazo a la camioneta. Dean haba apoyado un pie en la boca de incendio y una de las bellezas locales se le haba colgado del brazo. Cuando regresaron a la casa de Nita, la anciana insisti en que Blue llevara a Tango a dar un paseo para que se fueran conociendo. Como Tango deba tener unos mil aos y no estaba por la labor, Blue lo dej dormitar bajo un seto de hortensias mientras ella se sentaba a su lado fuera de la vista de la casa e intentaba no pensar en el futuro. Nita la manipul para que le hiciera el almuerzo, pero primero, Blue tuvo que limpiar la cocina. Mientras secaba la ltima cacerola, una camioneta plateada aparc detrs de la casa. Observ cmo Dean sala y recoga la bici que haba dejado en la puerta trasera. La tir sobre la parte posterior de la camioneta y luego se volvi hacia la ventana donde ella permaneca de pie y la salud con el Stetson.

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Jack oy primero la msica y luego vio a April. Era de noche, pasaban de las diez, y ella estaba sentada en el porche delantero de la casita de invitados encorvada sobre una lmpara metlica, pintndose las uas de los pies. Los aos se evaporaron. Con el top negro y los pantalones cortos rosas se pareca tanto a la veinteaera que l recordaba que se olvid por dnde iba y tropez con la raz de un rbol que sobresala de la cerca de madera. April levant la vista. De inmediato volvi a bajarla. Se haba pasado de rosca con ella la noche anterior, y a ella no se le haba olvidado. Durante todo el da haba sido testigo de su implacable eficiencia mientras diriga a los pintores que, al fin, haban aparecido, haba discutido con el fontanero, haba supervisado la descarga de un camin lleno de muebles y lo haba evitado con total deliberacin. Slo las miradas que le dirigan los hombres le eran familiares. Se detuvo al pie de las escaleras de madera y seal con la cabeza la msica estridente. Ella estaba sentada en una vieja silla Adirondack y apoyaba el pie en el asiento. Qu ests escuchando? pregunt Jack. Skullhead Julie April mantuvo la atencin fija en los dedos de sus pies. Quines son? Un grupo alternativo de las afueras de Los ngeles. El pelo largo cortado en capas le cubri la cara cuando se estir para bajar el volumen. La mayora de las mujeres de su edad se haban cortado el pelo, pero ella no segua la moda. Cuando todas las dems imitaban a Farrah, April haba optado por un corte geomtrico que haca resaltar esos asombrosos ojos azules, y la haba convertido en el centro de atencin. Siempre has sido nica en descubrir nuevos talentos dijo l. Ya no lo hago. Lo dudo. Ella sopl para secarse los dedos, otra excusa para no mirarle. Si vienes a buscar a Riley, llegas tarde. Se cans y se qued dormida en uno de los dormitorios de invitados. Jack apenas haba visto a Riley a lo largo del da. Durante toda la maana, ella haba seguido a April, y por la tarde se haba ido con Dean en una bicicleta prpura que l haba sacado de la camioneta nueva. Cuando regresaron, tena el rostro encendido y sudoroso, pero estaba feliz. Debera haber sido l el que le comprara una bicicleta, pero no se le haba ocurrido. April meti el pincel en el bote de esmalte. Me sorprende que hayas tardado tanto. Podra haberle echado alcohol en su vaso de leche, incluso poda haberle llenado la cabeza con historias de tu srdido pasado. Ahora ests siendo presuntuosa. Apoy un pie en el escaln inferior.

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Anoche me pas de rosca. He venido a disculparme. Adelante. Crea que acababa de hacerlo. Vuelve a intentarlo.

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l mereca eso y ms, pero no pudo contener una sonrisa cuando subi los escalones del porche. Quieres que me humille? Para empezar no estara mal. Lo hara, pero no s cmo. Hace aos que la gente no hace ms que besarme el culo. Intntalo. Empezar por admitir que t tenas razn dijo l. No s qu hacer con Riley. Lo que me hace sentir estpido y culpable, y como tampoco s cmo resolver eso, me desquit contigo. Prometedor. Contina. Dame alguna pista. Ests muerto de miedo y necesitas mi ayuda esta semana. Bueno, eso, tambin. A pesar de su aire agresivo, l saba que la haba lastimado. ltimamente pareca lastimar a todo el mundo. Mir hacia el bosque donde las lucirnagas comenzaban a revolotear. La pintura descascarillada le ara el codo cuando se apoy contra uno de los pilares del porche. Dara algo por un cigarrillo. April baj el pie del asiento y subi el otro. Yo no me muero por fumar. Ni por las drogas, si te digo la verdad. Para m lo difcil es el alcohol. Me aterra pensar que voy a vivir el resto de mi vida sin una copa de vino o un margarita. Pero quizs ahora puedas controlarlo. Soy alcohlica le dijo con una honestidad que lo sorprendi. No puedo volver a beber nada, ni una gota. En el interior de la casita de invitados, son el mvil de April. Con rapidez, cerr el bote de esmalte y sali disparada para contestar. Cuando la puerta mosquitera se cerr de golpe detrs de ella, l meti las manos en los bolsillos. Haba encontrado un par de planos para el porche cubierto. Su padre haba sido carpintero, y Jack haba crecido entre planos y herramientas, pero no poda recordar la ltima vez que haba sostenido un martillo entre las manos. l mir a travs de la mosquitera la sala vaca y oy la voz apagada de April. Al diablo con todo. Entr. Ella estaba de espaldas y pegaba la frente en el brazo que apoyaba contra uno de los muebles de la cocina. Sabes cunto me importas dijo ella en voz tan baja que Jack apenas entendi las palabras. Llmame maana, vale?

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Haban pasado demasiadas dcadas para volver a sentir la vieja pualada de los celos, as que centr la atencin en el folleto que haba sobre la encimera. Cuando lo cogi, ella cerr el mvil y le seal el folleto. Es de un grupo en el que participo de voluntaria. Galera de corazones? No lo conozco. Son fotgrafos profesionales que se ofrecen voluntarios para hacer retratos asombrosos de nios que esperan ser adoptados. Los exhibimos en galeras locales. Son ms personales que las fotografas identificativas que toman los de Servicios Sociales, y muchos de esos nios han encontrado una familia que los adopte por medio de las exposiciones. Cunto tiempo llevas hacindolo? Unos cinco aos. Regres lentamente hasta el porche. Comenc llevando la campaa de un fotgrafo que conozco, buscando ropa que reflejara la personalidad de los nios, ayudndolos a sentirse cmodos. Ahora soy yo la que hago las fotos. O por lo menos las haca hasta que vine aqu. Te sorprendera cunto me gusta. l se meti el folleto en el bolsillo y la sigui hasta el porche. Quera preguntarle por el to que la haba llamado, pero no lo hizo. Me sorprende que no te casaras nunca. April cogi el esmalte de uas y volvi a sentarse en la silla Adirondack. Para cuando madur, haba perdido inters en el matrimonio. -Me cuesta imaginarte sin un hombre. Deja de sonsacarme. No estoy sonsacndote nada. Slo digo que me cuesta conciliar a la April de antes con la de ahora. Quieres encasillarme dijo ella con sequedad. Supongo. Quieres saber si sigo siendo la chica mala responsable de la cada de tantos hombres buenos demasiado dbiles para mantener cerrada la cremallera. Algo as... Ella se sopl el dedo gordo del pie. Quin era la morena que vino la semana pasada con tu squito? Tu ayuda de cmara? Una ayudante muy eficiente a la que nunca he visto desnuda. Mantienes ahora una relacin seria con alguien? Una muy seria conmigo misma. Eso est bien. April sigui pintndose las uas.

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Hblame sobre Marli y t. Estuvisteis casados cunto... cinco minutos? Ao y medio. La vieja historia de siempre. Yo tena cuarenta y dos y pens que ya era hora de sentar cabeza. Ella era joven, bella y dulce... o por lo menos eso crea en ese momento. Me encantaba su voz. Todava me gusta. El infierno no se desat hasta que estuvimos casados, fue cuando descubrimos lo mucho que nos odibamos mutuamente. Aadir que esa mujer no captaba los sarcasmos. Pero no todo fue malo. Tuvimos a Riley. Despus de Marli, Jack haba mantenido dos largas relaciones bien aireadas por la prensa. Aunque a l le haban gustado mucho ambas mujeres, siempre faltaba algo, y con un matrimonio fallido a las espaldas, no deseaba volver a cometer el mismo error. April termin de pintarse las uas, cerr el bote de esmalte y extendi esas piernas interminables. No te deshagas de Riley, Jack. No la mandes a ningn campamento, ni con la hermana de Marli, y, sobre todo, no la enves a un internado. Deja que viva contigo. No puedo hacerlo. Tengo una gira. Qu se supone que hara con ella? Llevarla de hotel en hotel? Ya se te ocurrir algo. Tienes demasiada fe en m. l se qued mirando fijamente la desvencijada cerca. Te cont Riley lo que sucedi anoche con Dean? April levant la cabeza con rapidez, como una leona olfateando el peligro que acechaba a su cachorro. Qu pas? Jack se sent en el escaln superior y le cont lo que haba ocurrido con exactitud. No estoy tratando de disculparme dijo al final, pero Riley estaba gritando y l la persegua. April se levant de la silla. Dean jams le hara dao. No puedo creer que lo atacases. Tienes suerte de que no rompiera ese estpido cuello tuyo. Tena razn. Aunque se mantena en forma para dar lo mejor de s en esos conciertos que llevaban su marca personal, no era digno rival para un deportista de lite de treinta y un aos. Ms tarde Dean y yo mantuvimos una pequea charla, o al menos la mantuve yo. Aire todos mis pecados con total franqueza. Sobra decir cmo se lo tom Dean. Djalo en paz, Jack le dijo ella con aire cansado. Ya ha tenido suficiente mierda de nosotros dos. S. Jack mir la puerta. No quiero despertar a Riley. Te importa si se queda a dormir aqu esta noche? No. April se dio la vuelta para entrar, y l empez a bajar las escaleras,

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pero se detuvo a la mitad.

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No sientes curiosidad? dijo Jack, dndose la vuelta para mirarla. No te gustara saber cmo seran ahora las cosas entre nosotros? April detuvo la mano en el pomo de la puerta. Por un momento no dijo nada, pero cuando habl, su voz era tan fra como el acero. Ni lo ms mnimo. Riley no poda or lo que hablaban su padre y April, pero las voces la haban despertado. Era una sensacin agradable estar en la acogedora cama de la casita de invitados mientras ellos hablaban. Haban tenido a Dean, as que deban haberse querido en algn momento. Se frot la pantorrilla con el otro pie. Ese da se lo haba pasado tan bien que se haba olvidado de estar triste. April le haba encargado cosas fciles, como recoger flores para ponerlas en un jarrn o llevar agua a los pintores. Esa tarde haba salido a montar en bicicleta con Dean. Pedalear sobre los caminos de tierra haba sido duro, pero l no la haba llamado gorda ni nada por el estilo, y le haba dicho que tena que lanzarle el baln por la maana para poder practicar. Slo de pensarlo se pona nerviosa, y alborozada tambin. Blue se haba ido, pero cuando le haba preguntado a Dean por ella, l haba cambiado de tema. Riley esperaba que Blue y Dean no rompieran. Su madre siempre estaba rompiendo con algn to. Oy que April se acercaba, as que se cubri con la sbana hasta la barbilla y cerr los ojos por si se decida a entrar para ver cmo estaba. Riley ya haba notado que April haca ese tipo de cosas. Durante los das siguientes, Blue se dijo a s misma que era bueno que Dean se mantuviera alejado porque ella necesitaba todo su ingenio para tratar con Nita. Aun as, lo echaba muchsimo de menos. Quera creer que l tambin la estaba echando de menos, pero, por qu iba a hacerlo? Ya haba conseguido lo que quera. Una familiar sensacin de soledad la invadi. Nita haba decidido que tambin quera salir en el retrato de Tango, pero quera que Blue la pintara como haba sido en su juventud, no como era ahora. Eso haba implicado rebuscar en un montn de lbums de fotos antiguos, con Nita pasando pgina tras pgina y sealando con una ua color carmn los defectos de todos los que se haban fotografiado con ella: un compaero en la escuela de baile, una compaera de piso con pinta de furcia o la larga serie de hombres que la haban agraviado. Pero, a usted le gusta alguien? dijo Blue con frustracin la maana del sbado sentada en un sof de terciopelo blanco de la sala, rodeada de lbums descartados. Nita seal una pgina con un dedo nudoso. Me gustaron en su momento. Pero por aquel entonces era demasiado ingenua con respecto a la naturaleza humana.

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A pesar de la frustracin de Blue por no poder comenzar el cuadro, senta cierta fascinacin por la vida que Nita haba llevado mientras creca en el Brooklyn de la guerra y durante los aos cincuenta y sesenta cuando daba clases de baile de saln. Haba tenido un breve matrimonio con un actor de cine que segn ella se pasaba la vida borracho, haba vendido cosmticos, haba trabajado como modelo en ferias de muestras y haba sido azafata en algunos restaurantes de lujo de Nueva York. Al principio de los aos setenta, haba conocido a Marshall Garrison y se haba casado con l. En la foto de boda apareca vestida de blanco; una voluptuosa rubia de larga melena platino, ojos muy maquillados y labios pintados de carmn que miraba con adoracin a un distinguido hombre de mediana edad. Tena caderas delgadas, piernas interminables y la piel de porcelana, el tipo de mujer que haca volver la cabeza a los hombres. Crea que yo tena treinta y dos aos dijo Nita. El tena cincuenta y me preocupaba lo que pensara cuando descubriera que en realidad tena cuarenta. Pero estaba loco por m, y ni siquiera le import. Seora Garrison, en esa foto parece muy feliz. Qu sucedi ? Que vine a Garrison. Al seguir mirando el lbum, Blue observ que, con el paso del tiempo, la sonrisa complaciente de Nita se haba vuelto gradualmente amarga. De cundo es sta? Es la fiesta de Navidad de nuestro segundo ao de casados. Cuando ya haba perdido la esperanza de gustarle a la gente del pueblo. Las expresiones resentidas de las mujeres mostraban con exactitud cmo les haba sentado que la descarada mujer de Brooklyn con enormes pendientes y faldas demasiado cortas les hubiera birlado al soltero ms cotizado del pueblo. En otra pgina, Blue estudi una foto de Nita en la fiesta de unos vecinos; mostraba una sonrisa tensa en la cara. Blue mir luego una foto de Marshall. Su marido era muy guapo. Eso pensaba l. A usted no le gustaba? Crea que era un hombre de carcter cuando me cas con l. Lo ms probable es que se lo absorbiera mientras le chupaba la sangre. Nita curv los labios mostrando los dientes; era su manera favorita de mostrar desaprobacin. Blue haba odo el chasquido que lo acompaaba ms veces de las que poda contar. Psame la lupa exigi Nita. Quiero ver si la comadreja de Bertie Johnson aparece en esta foto. Es la mujer ms fea que he conocido, pero tuvo el valor de criticar mi manera de vestir. Le dijo a todos los que la queran escuchar que yo era ostentosa. Por supuesto, me vengu de ella. Con pistola o con cuchillo? Nita volvi a chasquear la lengua.

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Cuando su marido perdi el empleo, la contrat para que me limpiara la casa. A la seora Altiva y Poderosa no le gust nada, sobre todo cuando la haca limpiar los baos dos veces. Blue no tuvo problema para imaginar a Nita sometiendo a la desafortunada Bertie Johnson. Era lo que Nita haba estado haciendo con ella los ltimos cuatro das. Le exiga que le hiciera galletas caseras, le ordenaba limpiar lo que Tango ensuciaba, e incluso le haba encargado contratar una nueva mujer de la limpieza; algo imposible porque nadie quera trabajar para ella. Blue cerr el lbum. He visto fotos ms que de sobra para empezar a trabajar. Tengo los bocetos previos acabados, y si me deja tranquila por un rato esta tarde puede que avance un poco. Nita no slo haba decidido que quera aparecer en el cuadro, sino que tambin quera que el retrato fuera de gran formato para poder colgarlo en el vestbulo. Blue le haba informado que necesitaba una tela ms grande y que le costara ms caro. De esa manera ganara suficiente dinero para comenzar de nuevo en otra ciudad si es que alguna vez lograba salir de Garrison, algo que Nita se esmeraba en impedir. Cmo vas a pintar algo decente cuando te pasas el da soando con ese jugador de ftbol americano? No sueo con l. Blue no le haba visto el pelo desde el martes, y cuando haba ido a la granja para recoger sus cosas, l no estaba. Nita cogi su bastn. Acptalo, seorita fanfarrona. Tu compromiso se ha terminado. Un hombre as busca algo ms en una mujer de lo que t le puedes dar. Algo que usted no deja de recordarme. Nita la mir con aire satisfecho. Slo tienes que mirarte al espejo. Ha pensado alguna vez lo cerca que est de la muerte? Nita curv los labios y mostr los dientes. Te ha roto el corazn, pero no quieres admitirlo. No me ha roto el corazn. Para su informacin soy yo quien utilizo a los hombres, no ellos a m. Ah, es cierto, se me olvidaba. Eres una autntica Mata-Hari. Blue cogi dos de los lbums. Me voy a mi habitacin para ver si me pongo manos a la obra. No me interrumpa. No irs a ningn sitio hasta que me hagas el almuerzo. Quiero un sndwich de queso. Y de Velveeta, no esa porquera que compraste. Esa porquera es queso Cheddar. No me gusta.

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Blue suspir y se dirigi a la cocina. Mientras abra la nevera, oy un golpe en la puerta de atrs. El corazn le brinc en el pecho. Se apresur a abrir y vio que eran April y Riley. A pesar de cunto se alegraba verlas, no pudo evitar sentir una pizca de desilusin. Entrad. Os he echado de menos. Tambin nosotras te hemos echado de menos. April le palme la mejilla. En especial tu comida. Habramos venido ayer a visitarte, pero me retras con cosas de la granja. Blue abraz a Riley. Ests muy guapa. Desde que Blue no la vea, haca cinco das, el cabello largo y sin forma de Riley haba sido sustituido por un corte de pelo que le enmarcaba el valo de la cara. En lugar de esas ropas tan apretadas y de mal gusto, vesta unos pantalones cortos color beis que le quedaban como un guante, y una camiseta verde que resaltaba el color de sus ojos y su piel aceitunada que ya no estaba plida. Quin anda por ah? La anciana se materializ en la puerta de la cocina y le dirigi a April una mirada despectiva. Y t quin eres? Blue frunci el ceo. Soy yo la nica que oye un caldero hirviendo? April contuvo una sonrisa. Soy el ama de llaves de Dean Robillard. -Blue an suea con tu jefe dijo Nita con mofa. No ha venido a verla ni una sola vez, pero Blue no admite que se ha acabado del todo. Yo no sueo con l. Yo... La pobre vive en un cuento de hadas, creyendo que el Prncipe Azul vendr a rescatarla de su pattica vida. Nita juguete con uno de sus collares y seal a la nia. Cul era tu nombre? Era algo raro. Riley. Parece el nombre de un nio. Antes de que Blue pusiera a Nita en su lugar, Riley dijo: Quiz. Pero es mejor que Trinity. Si t lo dices. Si hubiera tenido una nia la hubiera llamado Jennifer. Seal la puerta con el bastn. Ven a la sala conmigo. Necesito unos jvenes ojos que me lean el horscopo. Cierta persona que yo me s no se digna a hacerlo. Fulmin a Blue con la mirada. Riley vino a verme a m dijo Blue, y va a quedarse aqu. La ests mimando de nuevo. Mir a Riley con desaprobacin. Ella te trata como a un beb. Riley se mir las sandalias. No es cierto.

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Bien? dijo Nita con impaciencia. Vienes o no? Riley se mordisque el labio. Supongo que s.

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Ni se te ocurra. Blue pas el brazo por los hombros de Riley. Te quedas aqu conmigo. Para su sorpresa, Riley se retir poco a poco tras un momento de vacilacin. Ella no me da miedo. Nita ensanch las fosas nasales. Por qu debera darte miedo? A m me gustan los nios. De cena replic Blue. Nita le mostr los dientes, luego le dijo a Riley: -Venga, muvete. Qudate donde ests le dijo Blue a Riley que ya comenzaba a seguir a Nita a la sala. Eres mi invitada, no la de ella. Lo s, pero supongo que tengo que ir con ella dijo Riley con tono de resignacin. Blue intercambi una mirada con April, que asinti imperceptiblemente con la cabeza. Blue se plant una mano en la cadera y seal a Nita con el dedo. Se lo juro, si le dice algo desagradable, le prender fuego a su cama despus de que se quede dormida. Lo digo en serio. Riley, luego me cuentas todo lo que te ha dicho. Riley se frot el brazo con nerviosismo. Eh..., vale. Nita frunci la boca y se dirigi a April. La has odo? Eres testigo. Si me pasa algo, llama a la polica. Mir a Riley . Espero que no escupas al leer. Es algo que no soporto. No, seora. Habla ms fuerte. Y yergue esos hombros. Tienes que aprender a caminar derecha. Blue esperaba que Riley mostrara una mirada de derrota, pero la nia aspir profundamente, enderez los hombros y la sigui a la sala. No des importancia a nada de lo que te diga grit Blue. Es una mujer muy mezquina. Cuando desaparecieron, Blue clav la mirada en April. Por qu va con ella? Est probndose a s misma. Anoche sac a Puffy despus de anochecer cuando no era necesario, y esta maana, cuando vio una serpiente en el

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estanque, se oblig a acercarse para mirarla, aunque estaba blanca como el papel. Le seal a Blue una silla. Es demasiado frustrante. Tuvo valor para escapar de Nashville, algo que me pone los pelos de punta, y se enfrent a su padre, pero parece que le da miedo todo lo dems. Es una gran chica. Blue se asom a la sala para asegurarse de que Riley an segua con vida, luego sac la caja de galletas de la alacena y la puso en la mesa de la cocina. Cmo puedes vivir con esa mujer? April cogi una de las galletas que le ofreca Blue. Me adapto a cualquier cosa. Blue cogi otra galleta y se sent en una de las sillas doradas de la cocina, enfrente de April. Riley es una nia asombrosa. Sospecho que Dean es la razn de todas esas pruebas de valor que se hace Riley. Le o sin querer decirle a la nia que tena que ser fuerte de mente. El tigre dorado haba hecho irrupcin en la cocina. Al final la ha aceptado como su hermana? April asinti y le cont a Blue lo que haba pasado el martes por la noche, la misma noche que Dean haba asaltado su caravana y haban acabado haciendo el amor. Blue haba sabido en su momento que l estaba dolido, y ahora entenda la causa. Mordisque la galleta y cambi de tema. Cmo van las cosas en la granja? April se estir como un gato. Los pintores ya han acabado, y han comenzado a llegar los muebles. Pero los carpinteros que iban a hacer el porche cubierto aceptaron otro encargo durante el boicot y no pueden volver hasta dentro de dos semanas. Aunque parezca mentira, Jack se ha puesto con l. Comenz el mircoles. Jack? Cada vez que necesita que le echen una mano, le ladra a Dean para que le ayude. Hoy trabajaron juntos toda la tarde sin apenas dirigirse la palabra. Cogi otra galleta y lanz un suspiro de satisfaccin. Dios mo, estn buensimas. No s por qu os peleasteis Dean y t, pero me encantara que os reconciliarais para que volvieras y cocinaras. Riley y yo estamos cansadas de sandwiches y cereales. Ojala las cosas fueran tan sencillas. En cuanto acabe este retrato, me voy de Garrison. April pareci decepcionada, lo que resultaba muy agradable. Entonces, se supone que habis roto oficialmente? Nunca hemos estado comprometidos. Dean me recogi hace dos semanas en la carretera de Denver. Blue le cont todo sobre Monty y el traje de castora. April no pareci demasiado sorprendida. Tienes una vida muy interesante.

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En la sala, Riley termin de leer el horscopo que le auguraba a la seora Garrison un nuevo romance, lo que hizo que Riley sintiera tal vergenza que dese estar haciendo cualquier otra cosa. Como estar en la cocina con April y Blue. Pero Dean le haba dicho que tena que dejar de mostrar a la gente lo asustada que estaba. Le haba dicho que observara cmo Blue se cuidaba de s misma e hiciera lo mismo, pero sin tener que utilizar la fuerza a menos, claro est, que fuera absolutamente necesario. La seora Garrison le arrebat el peridico como si pensara que Riley pudiera hurtarlo. Esa mujer de la cocina. Cre que se llamaba Susan. Es lo que decan en el pueblo. Nadie salvo Blue saba que April era la madre de Dean. Creo que April es su segundo nombre. Qu relacin tienes con ella? Qu pintas t en la granja? Riley pas el dedo por el brazo del sof. Deseaba poder decirle a la seora Garrison que Dean Robillard era su hermano. April es amiga de mi familia. Es algo as como mi madrina -Bah. La seora Garrison clav los ojos en ella. Tienes mejor aspecto que la semana pasada. Deba de ser por el pelo. April la haba llevado a la peluquera, y tambin le haba comprado ropa nueva. Aunque slo haca una semana, a Riley le pareca que se le notaba menos la barriga, seguramente porque no tena tiempo de aburrirse y comer. Cada vez que quera ir a la casita de invitados tena que caminar, y tena que pasear a Puffy. Montar en bicicleta por las colinas era duro, y Dean quera que le lanzara el baln. Algunas veces deseaba poder sentarse con l y hablar, pero a l le gustaba estar en movimiento todo el rato. Haba comenzado a pensar que era hiperactivo como Benny Phaler, pero tal vez fuera porque en el fondo era un chico y le gustaba jugar al ftbol. Me he cortado el pelo dijo. Adems, no estoy comiendo tanto y he estado montando muchsimo en bici. La seora Garrison hizo un mohn, y Riley observ que el lpiz de labios se le haba corrido. Blue se puso hecha un basilisco en Josie's slo porque dije que estabas gorda. Ella se retorci las manos en el regazo y se record lo que Dean le haba dicho sobre defenderse ella sola. S que lo estoy. Pero lo que me dijo me hizo dao. Entonces tienes que dejar de ser tan sensible cuando es obvio que alguien tiene un mal da. Adems, ahora no pareces tan gorda. Es bueno que ests haciendo algo al respecto. No lo hago a propsito. Da lo mismo. Deberas estudiar baile para poder moverte con gracia. Yo

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daba clases de baile de saln.

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Fui a clases de ballet un tiempo, pero no se me daba bien, as que lo dej. Deberas haber continuado. El ballet imprime carcter. La profesora le dijo a mi au-pair que yo la volva loca. Y dejaste que se saliera con la suya? Dnde est tu orgullo? No creo que tenga demasiado. Pues ya es hora de que hagas algo al respecto. Coge ese libro de ah, pntelo en la cabeza y camina. Riley no quera, pero cruz la estancia hacia la mesa dorada donde estaba el libro y se lo puso encima de la cabeza. Se le cay de inmediato. Lo recogi y volvi a intentarlo con ms xito. Extiende las manos hacia los lados para mantener el equilibrio le orden la seora Garrison. Expande el pecho y cuadra los hombros. Riley prob y decidi que se senta ms alta y ms mayor. As. Ahora pareces alguien que tiene una buena opinin sobre s misma. Quiero que de ahora en adelante, camines de esa manera, entendido? S, seora. April asom la cabeza por la puerta. Riley es hora de irnos. A Riley se le cay el libro de la cabeza y se inclin para recogerlo. La seora Garrison entrecerr los ojos como si estuviera a punto de decir que Riley era torpe y gorda, pero no lo hizo. Quieres trabajo, chica? Trabajo? A ver si te quitas la cera de los odos. Vuelve la semana que viene y podrs sacar a Tango a pasear. Blue no sirve para eso. Ella dice que s, pero en realidad lo nico que hace es sacarlo ah cerca y dejarlo dormir. Porque es demasiado viejo para caminar grit Blue desde la cocina. La seora Garrison frunci el ceo como si estuviera pensando que ella tambin era demasiado vieja para caminar. Por alguna razn, Riley tena menos miedo de ella. Le haba gustado lo que le haba dicho la seora Garrison de que al fin pareca alguien ms segura de s misma. April, Dean y su padre siempre le decan cosas bonitas, pero estaban tratando de que adquiriera autoestima, y Riley no se crea todo lo que decan. La seora Garrison no se preocupaba de cosas como la autoestima, as que si le deca algo bueno, deba ser verdad. Riley decidi practicar ms con el libro cuando regresara a la granja. Blue, treme el bolso! Tiene un arma all dentro? pregunt Blue. Riley no poda creer la manera en que Blue hablaba a la seora Garrison. La seora Garrison deba necesitarla de verdad o ya habra despedido a Blue. Se

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pregunt si Blue ya lo sabra.

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Cuando la seora Garrison tuvo el bolso, sac un billete de cinco dlares y se lo tendi a Riley. No te compres ni caramelos ni nada que engorde. El padre de Riley siempre le daba billetes de veinte y no necesitaba ms dinero, pero no poda rechazarlo. Gracias, seora Garrison. Recuerda lo que te ense sobre la postura. Cerr el bolso. Blue ir a buscarte en coche a la granja para traerte la semana que viene. No s si todava estar por aqu dijo Riley. Su padre no le haba dicho qu da se iran, y le daba miedo preguntarle, ms que nada, porque quera quedarse en esa granja durante el resto de su vida. De camino a la granja, April palme la pierna de Riley. No dijo nada. Slo le palme la pierna. Tambin le daba un montn de abrazos y le acariciaba el pelo, y Riley haba bailado con ella. A veces, April actuaba como una madre, pero ella no hablaba de caloras y novios. Adems, la madre de Riley jams habra dicho las palabrotas que April deca. A Riley le gustaba cmo ola April, a madera y flores, y a bloc de notas. Nunca lo reconocera abiertamente, pero algunas veces estar con April era todava mejor que estar con Dean, porque Riley no tena que correr de un lado para otro detrs del baln todo el rato. Sonri, aunque tena un montn de preocupaciones. No poda esperar para decirle a Dean que haba estado sola con la seora Garrson y que apenas se haba asustado.

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El dormitorio de Blue poda ser el ms pequeo de la planta superior, pero tambin era el que estaba ms lejos de la seora Garrison, y tena un diminuto balcn que daba a la parte trasera. Blue estaba sentada con las piernas cruzadas sobre la lujosa alfombra rosa, y apoyaba la espalda contra el acolchado cubrecama de flores mientras estudiaba el dibujo que acababa de terminar. Los ojos de Nita parecan los de un hurn. Tendra que arreglarlo... o tal vez, no. El reloj dorado de la mesilla de noche marcaba la medianoche. Dej a un lado el bloc con los bocetos, bostez y cerr los ojos. En su mente vea la imagen de la caravana bajo los rboles. Imagin una luz titilante en la ventana, llamndola a casa. Pero la caravana no era su hogar, y pronto se repondra de esa prdida de la misma manera que haba superado la prdida de los dems hogares en los que haba estado, dejando atrs a todas las personas que le haban importado. Sinti un golpe en la puerta del balcn y dio un respingo. Al mirar por encima del hombro, vio una figura amenazadora. El corazn se le aceler. Una amalgama de emociones anticipacin, temor, clera la inundaron a la vez. Se levant de la alfombra, se acerc a la puerta del balcn y la abri de golpe. Qu crees que ests haciendo? Casi me da un infarto. Provoco ese efecto en las mujeres. Dean entr en el dormitorio. Ola genial, a algo extico y clido, mientras que ella ola a croquetas de patata hervida con cebolla. l le dirigi una mirada a la arrugada camiseta de Goodyear de Blue con viejas manchas de pintura en el logotipo. Ni siquiera se haba lavado el pelo esa maana porque Nita haba aporreado con el bastn la puerta del cuarto de bao exigiendo el desayuno. Bueno, l pareca bastante ms crtico con el dormitorio rosa que con ella. Dnde tienes las barbies? Podas haber llamado replic ella. O, mejor todava, podas haber continuado ignorndome. Sonaba como una ex novia malhumorada, pero le dola que l se hubiera mantenido apartado a pesar de que eso era lo que ella haba querido que hiciera. Llamar no es divertido. Dean vesta unos vaqueros descoloridos y una camisa negra con la parte delantera plisada como la camisa de un esmoquin. A quin se le habra ocurrido semejante cosa? Y lo peor era que a l le quedaba genial. Cmo sabas que sta es mi habitacin? l le desliz el dedo debajo de la manga de la camiseta de Goodyear para acariciarla. Es la nica con luz. Si no fuera tan tarde, si Nita no le hubiera robado hasta el ltimo gramo de paciencia, y si Blue no le hubiera echado tanto de menos, podra haberle ocultado mejor sus maltratados sentimientos. Al final, apart el brazo de un tirn.

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Llevas toda la semana ignorndome y ahora decides aparecer de pronto en mitad de la noche. Saba que me echaras de menos si te daba tiempo. Vete. El la mir con esos ojos grises-azulados de ensueo y le acarici la mejilla con el pulgar. Ests agotada. No has tenido suficiente? A ella le cost apartar los ojos de la piel bronceada que asomaba por la V del cuello abierto de la camisa. He tenido de sobra. Vale. Dejar que vuelvas. Blue no pudo evitarlo y chasque la lengua. Dean curv los labios. Piensas continuar con tu habitual terquedad, verdad? No s actuar de otra manera. Agarr una pila de ropa limpia y la meti en el cajn del tocador. Vete. No te he invitado, y no quiero discutir contigo. As que sas tenemos. Se sent en la desgastada silla rosa del tocador. Debera parecer afeminado, pero por el contrario la silla lo haca parecer incluso ms viril. Slo piensas en ti, Blue. No digo que ests siendo egosta, pero creo que deberas pensar en alguien ms que en ti misma de vez en cuando. Extendi las piernas y cruz los tobillos. Por ejemplo en Riley. No ha comido nada decente desde que te has ido. Contrata una cocinera. Blue se arrodill para recoger los bocetos de la alfombra. Sabes que no puedo hacerlo mientras Mad Jack ande por all. Y ahora el muy condenado ha decidido que quiere levantar el porche l mismo. Hasta ahora, los trabajadores no le han reconocido, pero slo porque se mantiene al margen, y nadie espera encontrarse a una figura legendaria del rock subido a una escalera con un martillo en la mano. Estir las largas piernas, embutidas en los vaqueros, por delante de ella. Pero con una asistenta en casa la cosa sera otro cantar. Ella recogi un lpiz de debajo del tacn de las botas de Dean. Jack se ir pronto, y Riley con l. Tus problemas desaparecern con ellos. No estoy demasiado seguro de eso. Dean apart la pierna. No pido favores con facilidad, pero necesito un poco de ayuda. Ella recogi los ltimos dibujos y se puso de pie. Ya tengo trabajo. Y no te gusta. Se levant de la silla. Blue levant la vista hacia l, el pequeo dormitorio pareca ms pequeo todava. Slo haba una manera segura de sacarlo de all.

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Cunto me pagars?

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Ella esperaba que comenzara a sacar billetes de cien dlares de los bolsillos para poder largarlo a patadas. Pero l simplemente se pas el pulgar por el vendaje de la mueca. Nada. Te pido un favor de amigo. Que cocines para nosotros el domingo. As, sin ms, la haba dejado sin argumentos. S que es mucho pedir dijo l, pero todos te lo agradeceramos. Si me das una lista, comprar todo lo que haga falta. Haba estado absolutamente segura de que le ofrecera dinero, lo que le habra dado la excusa perfecta para tirarle a la cara la cena del domingo, pero l haba manejado la situacin con astucia y ahora se comportara como una maleducada si se negaba. Dej caer los bocetos en la cama y pens en lo mucho que echaba de menos la granja. Quera hablar con Riley. Quera ver los muebles nuevos y pasear a Puffy, y quedar en evidencia delante de Jack. Quera todo aquello otra vez. De nuevo volva aquel viejo sentimiento de debilidad de intentar pertenecer a donde no perteneca. Van a estar todos all? Dean apret la boca. Quieres volver a quedar como una idiota delante de Mad Jack, no? Ahora soy ms madura. Seguro. Dean tom los bocetos de la cama-. S, estarn todos. Dime qu necesitas. Mientras la cosa fuera en familia, podra ir. Slo esta vez. Revis mentalmente el contenido de la despensa y le hizo una lista que Dean no se molest en apuntar. l recogi el boceto final y lo sostuvo en alto. Est genial, pero crea que estabas dibujando al perro. Nita decidi que tambin quera salir en el retrato. Aunque se preocupaba ms por las labores de Blue como criada que por la pintura. No te ibas? La mirada de Dean se dirigi a la cama. Definitivamente, no. Blue se apoy la mano en la cadera. Crees que me voy a quitar la ropa slo porque ests aburrido y decidiste asaltar mi habitacin esta noche? Me parece que no. Dean arque las cejas. Vaya, veo que te cabre de verdad que me mantuviera a un lado. l la seal con el dedo. Pues no eres la nica que tiene derecho a estar enfadada. Yo no te he hecho nada! Necesitaba un trabajo, y no me digas que me habras dado uno porque no es verdad. Yo contaba contigo, y t me volviste la espalda. Ni siquiera te import cmo me senta.

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l pareca disgustado, pero ella no se lo trag.

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Sabes cuidarte t solo. Lo que te cabrea de verdad es no salirte con la tuya. Blue se acerc a la puerta del balcn para echarlo de una vez, pero cuando agarr la manilla, imagin el cuerpo de Dean tirado en el suelo con las piernas rotas y retrocedi. Lo que de verdad me cabreadijo l a sus espaldas, es haber credo que poda contar contigo. Ella apret los dientes ante la punzada de culpabilidad que sinti y atraves el dormitorio. Ser mejor que salgas por la puerta principal. No hagas ruido, o esto se convertir en un suplicio chino. l le dirigi una mirada dura, pas por su lado y abri la puerta. Ella lo sigui al pasillo con una alfombra rosa, pasaron delante de un cuadro espantoso de un canal veneciano, y bajaron las escaleras; lo acompa para poder cerrar la puerta con llave cuando l saliera. Al llegar al ltimo escaln, Dean se detuvo en seco y se gir. Ella estaba un escaln ms alto y sus ojos quedaban a la misma altura. Bajo la luz de la polvorienta lmpara de araa, la cara de Dean era misteriosa y familiar. Ella intent hacerle ver que lo comprenda, pero, cmo iba a hacerlo? l viva en las estrellas y ella con los pies en el suelo. Se mantuvo inmvil cuando l levant las manos y le pas los dedos por el pelo. La goma elstica que apenas le sujetaba la coleta se solt cuando lleg a ella. El beso fue duro y apasionado. Ella se olvid de todo y le desliz los brazos alrededor del cuello. Ladeando la cabeza, Blue abri la boca para l. l le ahuec el trasero y lo apret. Ella se acerc ms y sus caderas se rozaron contra las de l. Dean se apart tan bruscamente que ella perdi el equilibrio y tuvo que agarrarse a la barandilla metlica para no caer. Por supuesto, l lo not. Blue se pas la mano por la cabeza, haciendo caer la goma que se le haba enredado en el pelo. Ests demasiado aburrido. No estoy aburrido. Su voz baja y spera le roz la piel como si fuera papel de lija. Lo que siento es... cerr la mano en torno al desnudo muslo de Blue, por debajo del dobladillo de los pantalones cortos. Lo que siento es... un cuerpecillo clido y apetecible... Sus palabras se interrumpieron justo en los labios de Blue. Ella se relami para saborearlo. Lo siento. Ahora que lo hemos hecho, he satisfecho mi curiosidad y ya no estoy interesada. No te ofendas. Dean le sostuvo la mirada. Con toda intencin le roz el pecho con la yema de los dedos. No me siento ofendido. Cuando el pezn de Blue se puso como un guijarro, l le dirigi una sonrisa

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satisfecha y se dio la vuelta para salir de la casa.

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A la maana siguiente, cuando sali a la acera para coger el peridico dominical de Nita, Blue sinti como si tuviera resaca. La noche anterior, Dean haba intentado cambiar las reglas. No tena derecho a estar enfadado con ella slo porque no le besaba el culo como todos los dems. Ya se vengara esa tarde cuando fuera a la granja. Lo provocara y le hara perder la cabeza. Al inclinarse para coger el peridico, oy un siseo al otro lado de la cerca. Levant la vista y vio a Syl, la duea de la tienda de segunda mano, mirando nerviosa a un lado y otro de los arbustos a travs de unas gafas rojas de ojos de gato. Syl tena el pelo entrecano y unos labios finos que haba perfilado con un lpiz de labios rojo oscuro. A Blue le haba gustado su sentido del humor cuando se haban conocido en el Barn Grill despus de la pelea, pero ahora pareca muy seria y siseaba como una manguera para que Blue se acercara. Ven, acrcate. Tenemos que hablar contigo. Blue se meti el peridico bajo el brazo y sigui a Syl donde le indicaba. Haba un Impala dorado aparcado al otro lado de la calle de donde salieron dos mujeres: la administradora de Dean, Mnica Doyle; y una delgada mujer afroamericana de mediana edad a la que Syl present con rapidez como Penny Winter, la propietaria de la tienda de antigedades El tico de Ta Myrtle. Llevamos toda la semana intentando hablar contigo dijo Syl cuando las mujeres se agruparon alrededor-. Pero cada vez que vas al pueblo, ella est contigo, as que decidimos vigilar la casa antes de ir a la iglesia. Todo el mundo sabe que Nita se pone histrica si no puede leer el peridico dominical. Mnica sac un pauelo del bolso azul y amarillo de Vera Bradley que haca juego con un elegante traje azul. Eres nuestra ltima esperanza, Blue. Tienes que utilizar tu influencia con ella. Yo no tengo ninguna influenciadijo Blue. Ni siquiera me soporta. Penny juguete con la cruz de oro que llevaba al cuello. Si eso fuera verdad, ya se habra librado de ti a estas alturas como ha hecho con todo el mundo. Slo llevo aqu cuatro das contest Blue. Todo un rcord. Mnica se pas el pauelo por la nariz con un delicado toque. No tienes ni idea de cmo avasalla a la gente. A ella se lo iba a decir. Tienes que convencer a Nita para que apoye el proyecto Garrison Grow. Syl se ajust las gafas de ojos de gato. Es la nica manera de salvar este pueblo. El proyecto Garrison Grow, segn le contaron a Blue, era el plan que los dirigentes de la ciudad haban ideado para intentar levantar el pueblo. Los turistas pasan por el pueblo cada dos por tres camino de las Smokies dijo Mnica, pero no hay restaurantes decentes, ni hoteles, ni sitios donde comprar, y nunca se detienen. Si Nita nos dejara llevar a cabo el proyecto

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Garrison Grow, podramos cambiar eso.

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Penny juguete con el botn negro de la pechera de su vestido. Incluso sin las franquicias nacionales, podramos aprovechar el factor nostalgia y convertir a Garrison en el reflejo de los antiguos pueblos americanos antes de que fueran invadidos por las grandes cadenas multinacionales como KFC. Mnica volvi a colocarse el bolso en el hombro. Naturalmente, Nita se niega a cooperar. Sera muy fcil captar a los turistas si ella nos dejara hacer algunas mejoras dijo Syl. Nita no tendra que poner ni un centavo. Syl lleva aos intentando abrir una autntica tienda de regalos en el local junto a la tienda de segunda mano dijo Penny, pero Nita odiaba a su madre y no quiere alquilrsela. Cuando las campanas de la iglesia comenzaron a doblar, las mujeres le explicaron a grandes rasgos otras partes del proyecto Garrison Grow, que inclua un Bed & Breadfast, transformar Josie's en un restaurante decente, y dejar que alguien que se llamaba Andy Berilio aadiera una cafetera a la panadera. Nita dice que las cafeteras son slo para los comunistas -dijo Syl con indignacin. Pero, qu iba a hacer un comunista en el este de Tennessee, por Dios Bendito? Mnica se cruz de brazos. Y de todas formas, a quin le preocupan los comunistas en estos tiempos? Lo nico que Nita quiere es asegurarse de que todos los habitantes del pueblo sepan lo que ella opina de nosotros dijo Penny. No me gusta hablar mal de nadie, pero est dejando morir el pueblo slo por despecho. Blue record la expresin ansiosa que Nita mostraba en las fotos de sus primeros das en Garrison y se pregunt cmo seran las cosas ahora si las mujeres del pueblo le hubieran dado la bienvenida con los brazos abiertos en vez de rechazarla. No importaba lo que Nita dijera, Blue no crea que tuviera intencin de vender el pueblo. Puede que odiara Garrison, pero no tena otro lugar a donde ir. Syl apret el brazo de Blue. Eres la nica persona que tiene influencia en ella ahora mismo. Convncela de que estas reformas le llenarn los bolsillos. A ella le gusta el dinero. Os ayudara si pudieradijo Blue, pero la nica razn por la que sigo aqu es porque le gusta torturarme. No escucha nada de lo que le digo. Puedes intentarlo dijo Penny. Es todo lo que te pedimos. Intntalo repiti Mnica con firmeza. Nita se puso en pie de guerra por la tarde cuando Blue le anunci que iba a salir, pero Blue no flaque y, sobre las cuatro, en medio de amenazas de que

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llamara a la polica, se dirigi a la granja en el Corvette descapotable. Desde su ltima visita haban cortado la hierba y reparado la cerca. Aparc en el granero, junto al SUV de Jack. El aire caliente le golpe la cara cuando cruz el patio. Riley sali disparada de la casa. La enorme sonrisa que luca en la cara la haca parecer una nia distinta de la triste niita que Blue haba encontrado dormida en el porche haca tan solo una semana. Sabes qu, Blue? le grit. No nos vamos a casa maana! Pap ha dicho que nos quedaremos ms das para poder terminar el porche cubierto. Oh, Riley! Es genial. No sabes cunto me alegro. Riley la empuj hacia la puerta principal. April quiere que entres para poder ensertelo todo. Y sabes qu ms? April le dio queso a Puffy, y Puffy empez a soltar pedos apestosos, pero Dean me ech la culpa a m y yo no lo hice. S, claro dijo Blue con una sonrisa. chale la culpa a la perra. No, de verdad. Ni siquiera me gusta el queso. Blue se ri y la abraz. April y Puffy las recibieron en la puerta principal. Dentro, el vestbulo resplandeca como un atardecer gracias a la reciente capa de pintura color cscara de huevo. Una alfombra estampada con remolinos en tonos terrosos cubra el suelo del vestbulo. April le seal a Blue con un gesto de la mano la ostentosa pintura abstracta que haban adquirido en una galera de Knoxville. A que queda genial? Tenas razn sobre lo de mezclar arte contemporneo con las antigedades. El sinfonier de debajo era de madera y tena una bandeja metlica donde reposaba la cartera de Dean y un juego de llaves, junto con una foto de l de nio donde apareca con pantalones cortos y un casco de ftbol americano tan grande que le rozaba los hombros. Al lado del sinfonier, una percha de hierro forjado esperaba las chaquetas, y una rstica cesta de paja albergaba un par de zapatillas de lona y un baln de ftbol. Haba una robusta silla de caoba con el respaldo labrado que ofreca un lugar acogedor para cambiarse los zapatos o revisar el correo. Lo has diseado todo para l. Se ha dado cuenta de cmo lo has personalizado todo? Lo dudo. Blue mir el espejo oval de la pared con el marco de madera tallada. Lo nico que falta es un estante para su crema hidratante y el rizador de pestaas. No seas mala. No te has dado cuenta de que casi nunca se mira en el espejo? Me he fijado. Pero no ser yo quien se lo diga. A Blue le encant el resto de la casa, en especial la sala, que estaba totalmente transformada con un par de manos de pintura plida en tonos crema

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y una alfombra oriental de gran tamao. Los paisajes que Blue haba descubierto en la trastienda de una tienda de antigedades combinaban a la perfeccin con la pintura contempornea que April haba colgado sobre la chimenea. Las sillas de piel que April haba comprado ocupaban su lugar, junto con un mueble de nogal para albergar el equipo de msica, y una mesita de caf muy grande con cajones para los mandos y juegos de mesa. Haba ms fotos encima, algunas de l con amigos de la infancia, otras de adolescente y universitario. Por alguna razn Blue no crea que las fotos fueran cosa de l. Dean estaba martilleando sin darse cuenta al ritmo de la msica de Black Eyes Peas que sala de la cocina. Jack y l llevaban trabajando en el porche casi todo el da. Ya haban levantado las paredes, y comenzaran con el techo al da siguiente. Mir hacia la ventana de la cocina. Blue le haba saludado con una inclinacin de cabeza cuando lleg, pero no haba salido a decirle hola y l tampoco haba entrado. Estaba enfadado consigo mismo por haber perdido el control en las escaleras la noche anterior, pero al menos ahora la tena en su terreno y no pensaba perder la ventaja. Blue amaba la granja, y si ella era demasiado terca para volver, l poda al menos recordarle lo que se estaba perdiendo. De una manera u otra, estaba determinado a obtener lo que quera... lo que ambos merecan. Dentro, alguien subi el volumen de la msica. Se supona que April y Riley iban a ayudar con la cena, pero a April no le gustaba cocinar y vio cmo convenca a Riley de que dejara de pelar patatas para bailar con ella. Blue dej la batidora a un lado y se uni a ellas. Se mova como un hada del bosque, agitando los brazos en el aire, mientras su coleta oscilaba de un lado a otro. Si hubiera estado sola, habra entrado a bailar con ella, pero no con April y Jack dando vueltas alrededor. Crea que Blue y t lo habais dejado. La voz de Jack lo tom por sorpresa. Aparte de pedirse alguna herramienta o sujetar algn tornillo, no se haban dirigido la palabra en toda la tarde. No exactamente. Dean clav un clavo a fondo. Haba estado entrenando con el hombro malo y lo tena resentido. Estamos tomndonos un descanso, eso es todo. Un descanso de qu? Ya lo arreglaremos. Chorradas. Jack se enjug la cara con la manga. No la tomas en serio. Para ti es slo un rollo. Blue le haba estado diciendo eso mismo prcticamente desde el da que se conocieron, y Dean tena que admitir que tena parte de razn. Si la hubiera conocido en un bar o en la calle, no se habra fijado en ella, pero slo porque ella jams se le habra insinuado. Con tantas mujeres intentando llamar su atencin, cmo iba a fijarse en las que no lo hacan? Ten cuidado con ella continu Jack. Parece que pasa de todo, pero sus ojos dicen lo contrario. Dean se enjug la frente con la manga de la camiseta. No confundas la realidad con la letra de tus canciones, Jack. Blue sabe

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exactamente lo que hay. Jack se encogi de hombros. Supongo que la conoces mejor que yo. Fue lo ltimo que se dijeron hasta que Dean entr para ducharse. Jack observ cmo Dean desapareca mientras se limpiaba el sudor de la frente. Aunque haba tenido intencin de pasar slo una semana en la granja, no se iba a ir por el momento. April tena su mtodo de expiacin, y l el suyo. Ese porche que estaba construyendo con Dean era un ejemplo. Mientras creca, Jack se haba pasado varios veranos trabajando con su padre, y ahora haca lo mismo con Dean. Saba que a Dean le importaba un bledo ese ritual padre-hijo, pero a Jack s que le importaba. Le gustaba cmo estaba quedando el porche. Era slido. Su viejo habra estado orgulloso. Blue abri la ventana de la cocina. A travs del cristal, Jack observ bailar a April; se mova con un ritmo gil y sensual, y los mechones de pelo se agitaban alrededor de su cabeza. Nadie con ms de treinta aos debera bailar como t oy que deca Blue cuando acab la cancin. Riley comenz a hablar con voz jadeante tras haber bailado con April. Mi padre tiene cincuenta y cuatro aos, y baila genial. Encima del escenario, claro. No creo que baile en ningn otro sitio. Sola hacerlo. April se retir el pelo de la cara. Despus de los conciertos, acabbamos en algn club y bailbamos hasta que cerraba. A veces los dejaban abiertos slo para l. De toda la gente con la que he bailado l es... Se detuvo, luego encogi los hombros y se inclin para acariciar a la perra. Un momento despus, son su mvil y ella sali de la cocina para atender la llamada. El da anterior haba odo sin querer cmo hablaba con un hombre que se llamaba Marc. Antes, haba sido Brad. La misma April de siempre. Y ah estaba el mismo Jack que se pona duro cuando la tena cerca. Quera hacer el amor con ella de nuevo. Quera derribar sus barreras y descubrir dnde resida su fuerza. Tena que marcharse para asistir a varias reuniones en Nueva York y quera pedirle que cuidara de Riley unos das mientras l no estaba. Confiaba en ella para cuidar a su hija. Pero no confiaba en ella para cuidar de s mismo. Alguien comenz a aporrear la puerta principal justo cuando Dean bajaba de darse una ducha. Abri y vio a Nita Garrison. Detrs de ella haba un polvoriento sedn negro. Dean se volvi hacia la cocina. Blue, tienes visita. Nita le golpe la rodilla con el bastn, y l retrocedi por instinto, dejando suficiente espacio para que ella se colara. Blue sali de la cocina seguida por una estela de deliciosos olores. Oh, Dios mo, no -gimi Blue cuando vio a Nita.

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Te dejaste los zapatos en las escaleras la acus Nita. Me tropec con ellos y me ca. Tengo suerte de no haberme partido el cuello. No me dej los zapatos en las escaleras y usted no se cay. Cmo vino hasta aqu? Con el loco de Chauncey Crole. Escupi por la ventana como siempre. Olisque el aire. Huele a pollo frito. Jams me haces pollo frito. Eso es porque no encuentro veneno que aadirle. Nita chasque la lengua y luego volvi a golpear la rodilla de Dean por rerse. Tengo que sentarme. Por culpa de esa cada tengo magulladuras por todo el cuerpo. Riley sali de la cocina con Puffy trotando tras ella. Hola, seora Garrison. Hoy he estado practicando con el libro. Trelo y djame ver cmo lo haces. Pero antes, bscame una silla cmoda. Hoy tuve una terrible cada. Hay una en la sala. La acompaar. Riley la gui hasta all. Blue se pas el dorso de la mano por una mancha de harina que tena en la mejilla. Y sin ni siquiera preguntar a Dean dijo: Ser mejor que le diga a April que saque otro cubierto. Esa mujer no va a cenar con nosotros dijo l. Entonces busca la manera de deshacerte de ella. Creme, te ser imposible. Dean la sigui a la cocina sin dejar de protestar, pero Blue no le hizo ni caso. l mir al comedor y vio que haban puesto en la antigua mesa Duncan Phyfe unos mantelitos individuales con flecos, unos platos antiguos azules y blancos, un cuenco con piedras que Riley haba recogido y un jarrn con flores. Lo nico que faltaba para completar la estancia era los murales que Blue se negaba a pintar. April lo ignor olmpicamente mientras llenaba los vasos con t helado. Intent ayudar a Blue, pero al final estorbaba ms que ayudaba y se apart de su camino. Jack apareci con pinta de haberse dado una ducha fra. A Blue se le cay la cuchara de madera. Dichosos los ojos que te ven, Blue dijo Jack cogiendo una cerveza de la nevera. Esto..., hola. Tir un paquete de harina cuando se inclin a ciegas para recoger la cuchara. Dean cogi unas servilletas de papel. Tenemos compaa inesperada en la sala, Jack, as que tendrs que esfumarte. Seal a Blue con la cabeza. Estoy seguro de que tu fan nmero uno te llevar la cena. Jack sigui a April con la vista, pero ella pareci no darse cuenta. No puedo estar escondindome todo el tiempo dijo. Tu granja es propiedad privada. Aunque la gente sospeche que estoy aqu, no podrn entrar.

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Pero Dean se haba pasado veinte aos evitando que nadie lo relacionara con Jack, y no quera que Nita Garrison le contara a todo el mundo que Jack estaba all. Pap entr hoy en la cervecera dijo Riley desde la puerta. Llevaba ropa de trabajo y no se puso los pendientes, as que nadie lo reconoci. Reconocer a quin? Nita apareci detrs de ella. A ese jugador de ftbol americano? Todos saben que est aqu. Vio a Jack. Y t quien eres? Es mi padre dijo Riley con rapidez. Se llama... Weasley. Ron Weasley. Qu hace aqu? Es... es el novio de April. April parpade mientras sealaba hacia el comedor. Espero que nos acompae a cenar. Blue solt un bufido. Como si no fuera sa su intencin. -No me importara cenar con vosotros. Dame el brazo, Riley, as no me volver a caer. La seora Garrison piensa que Riley es estpido anunci Riley sin dirigirse a nadie en particular. No pienso que t seas estpida dijo Nita, slo tu nombre, y eso no es culpa tuya, es culpa de l. Dirigi una mirada acusadora a Jack. Fue idea de su madre coment l. Yo quera llamarla Rachel. Jennifer hubiese sido mejor. Nita empuj a Riley hacia el comedor. Jack mir a Blue. Quin demonios es sa? Unos la llaman Satans. Otros Belceb. Tiene muchos nombres. Dean sonri. Es la patrona de Blue. S, mi patrona. Blue apual un pincho de la bandeja. Menuda suerte dijo Jack. Blue sac una bandeja de esprragos asados del horno. Todos comenzaron a llevar platos a la mesa. Blue achic los ojos cuando vio que Nita se haba sentado en la cabecera de la mesa. Riley se sent a su izquierda de inmediato. Dean dej la panera sobre la mesa y se sent con rapidez en la otra cabecera, tan lejos de la anciana como pudo. Jack coloc el pur de patata sobre la mesa con la misma rapidez y se apresur a sentarse entre Riley y Dean. April y Blue se dieron cuenta a la vez de que slo quedaban dos sillas vacas, una junto a Dean y otra junto a Nita. Las dos corrieron hacia la primera. April tena ventaja, pero Blue jug sucio y le dio un empujn. Cuando April perdi el equilibrio, Blue se sent en la silla. Touchdown...

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Has hecho trampa sise April por lo bajo. Nias... dijo Jack.

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April se sacudi el pelo y se dirigi hacia el ltimo asiento libre junto a Nita que le estaba contando a Riley sobre lo criticona y mandona que era Blue. April se sent. Y todos comenzaron a comer. Despus de que April se llenara el plato, Dean se sorprendi al verla inclinar la cabeza sobre la comida durante unos momentos. Cundo haba ocurrido eso? Nunca lo haba hecho antes. Coge slo un panecillo le dijo Nita a Riley, cogiendo dos para s misma. Si tomas ms volvers a engordar. Blue abri la boca para salir en defensa de Riley, pero Riley se defendi sola. Lo s. Ya no tengo tanta hambre como antes. Cuando Dean mir la mesa, vio una parodia de la tpica familia americana. Era como una postal de Norman Rockwell. Una abuelita que no era abuelita. Unos padres que no lo eran. Blue, que no asuma ningn rol, salvo como admiradora de Mad Jack. Seguro que le serva a Jack el mejor trozo de pollo y se levantaba corriendo a traerle un tenedor limpio si se le caa por accidente. Dean record haberse sentado a las mesas de sus amigos cuando era nio, anhelando una familia propia. Debera haber tenido ms cuidado con lo que deseaba. Todos elogiaron la comida de Blue excepto Nita, que se quej de que los esprragos necesitaban un poco ms de mantequilla. El pollo estaba dorado y jugoso. El bacon salado y crujiente coronaba el pur de patatas que llevaba un aderezo picante. Blue no haba quedado satisfecha con los panecillos, pero los dems no les haba encontrado ninguna pega y los estaban devorando. La seora Garrison enseaba bailes de salnanunci Riley. Ya lo sabemos dijeron Dean y Blue al unsono. Nita observ a Jack. Me suenas de algo. Yo? Jack se limpi la boca con la servilleta. Cmo era tu nombre? Ron Weasley dijo Riley tomando un sorbo de leche. Riley estaba aprendiendo buenas maas, y Dean le gui el ojo. Esperaba que Nita no estuviera demasiado familiarizada con Harry Potter. Crea que Nita seguira con su interrogatorio, pero no lo hizo. Los hombros dijo, y automticamente Riley se irgui en la silla. Nita pase la mirada de April a Dean-. Vosotros dos os parecis mucho. De veras? April se sirvi otro esprrago asado. Tenis algn parentesco? Dean se puso tenso, pero su hermanita se haba nombrado a s misma guardiana de los secretos familiares. La seora Garrison me ha estado dando clases de posturas -dijo, ya s

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caminar con un libro en la cabeza.

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Nita seal a Blue con el tercer panecillo que tom de la panera. No es la nica que necesita clase de posturas. Blue la fulmin con la mirada y plant los codos sobre la mesa. Nita le dirigi una sonrisa triunfante. Pero qu chiquilla eres. Dean sonri. Blue estaba siendo muy infantil, pero se la vea tan bonita mientras lo haca, con esa mancha de harina en la mejilla, el mechn de pelo cayndole por el cuello y esa expresin testaruda. Cmo una mujer tan dejada poda resultar tan atractiva? Nita centr su atencin en Dean. Los jugadores de ftbol americano ganan mucho dinero por no hacer nada. Bastante dijo Dean. Blue sali en su defensa. Dean trabaja muy duro en lo suyo. Ser quarterback requiere mucho esfuerzo fsico. Y siempre es un desafo mental. Riley respald a Blue de inmediato. Dean ha jugado la SuperBowl tres aos consecutivos. Apuesto lo que quieras a que soy ms rica que t dijo Nita. Tal vez. Dean la mir por encima de una alita de pollo. A cunto asciende su fortuna? Nita solt un bufido indignado. No pienso decrtelo. Dean sonri. Pues entonces no lo sabremos nunca. Jack, que poda comprar y vender a los dos, solt un bufido de diversin. La seora Garrison se meti un palillo entre los dientes y se dirigi a l. Y t a qu te dedicas? Ahora mismo estoy construyendo el porche de Dean. Ven a echarle un vistazo a las repisas de mis ventanas la semana que viene. La madera est podrida. Lo siento dijo Jack impertrrito. No me dedico a las ventanas. April le sonri, y Jack le devolvi la sonrisa. Entre ellos se estableci una corriente ntima que dej fuera a todos los dems. Slo dur un momento, pero fue algo que no se le escap a nadie de la mesa.

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Despus de la cena, Nita anunci que esperara en la sala a que Blue terminara de recoger la cocina y pudiera llevarla a casa. April se levant de inmediato. Yo lo har. Si quieres puedes irte ya, Blue. Pero Dean no quera que Blue se marchara tan pronto. Hasta ese momento, esa pequea cena familiar slo haba servido para recordarle cunto aoraba tener una amiga durante el da y una amante por la noche. Necesitaba arreglar las cosas. Tengo que quemar la basura dijo l. Puedes ayudarme antes de irte? Riley se esmer en fastidiarle el plan. Yo te ayudar. No tan rpido. April comenz a recoger los platos. Cuando dije que recogera la cocina, me refera a que todos ayudarais excepto Blue. Espera un momento dijo Jack. Nosotros hemos trabajado en el porche todo el da. Nos merecemos un poco de descanso. Venga ya, Jack y l eran de repente un equipo? Ni en un milln de aos. Dean cogi la fuente vaca del pollo. Vamos. Riley se levant de un salto. Yo puedo cargar el lavavajillas. T eliges la msica dijo April. Y escoge algo que se pueda bailar. Blue meti baza. Si va a haber msica, no pienso perdrmelo. As que tambin echar una mano. Riley acompa a Nita a la sala mientras todos los dems se levantaban de la mesa. Regres con el iPod y lo conect en el altavoz de April. No quiero or msica hortera dijo Jack. Radiohead estar bien, o quiz Wilco. April se acerc al fregadero. O Bon Jovi. Jack la mir fijamente. Ella se encogi de hombros. Me gusta, y no pienso disculparme. Yo confieso que me gusta Ricky Martin dijo Blue. Miraron a Dean, pero l se neg a participar en esas agradables confidencias familiares, as que Blue habl por l. Clay Airen, no? Nita, que no estaba dispuesta a quedarse al margen, arrastr los pies desde la sala.

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Siempre me ha gustado Bobby Vinton. Y Fabin. Es muy guapo. Se sent a la mesa de la cocina. Riley se acerc hasta el lavavajillas abierto. A m me va Patsy Cline... mi madre tena todos sus discos..., pero los nios se burlaban de m porque no la conocan. Tienes buen gusto dijo Jack. Y t? le pregunt April a Jack-. A ti quin te gusta? Eso es fcil se oy decir Dean a s mismo. Le gustas t, April. No es cierto, Jack? El silencio que invadi la cocina hizo que Dean se sintiera incmodo. Estaba acostumbrado a ser el alma de las veladas, no el aguafiestas. Perdonadnos dijo Blue. Dean y yo tenemos que ir a quemar la basura. Antes de que te vayas, seor Jugador de Ftbol Americano dijo Nita. Quiero saber exactamente cules son tus intenciones con respecto a mi Blue. Blue gimi audiblemente. Por favor, que alguien me pegue un tiro. Seora Garrison, mi relacin con Blue no le incumbe a nadie. Sac la basura de debajo del fregadero. Eso es lo que t te crees replic ella. April y Jack se detuvieron a observar, felices de que Nita se encargara de hacer el trabajo sucio. Dean empuj a Blue hacia la puerta lateral. Disculpadnos. Pero Nita no pensaba dejarlo ir con tanta facilidad. S que ya no estis comprometidos. Creo que jams has tenido intencin de casarte con ella. Slo quieres llevrtela al huerto. Los hombres son as, Riley. Todos. S, seora. No todos los hombres son asle dijo Jack a su hija. Pero la seora Garrison tiene parte de razn. Dean utiliz la mano que tena libre para agarrar a Blue por el brazo. Blue sabe cuidarse sola. Esa chica es un desastre andante replic Nita. Alguien tiene que cuidar de ella. Eso fue demasiado para Blue. A usted no le importo nada. Slo quiere crear problemas. Eres una deslenguada. Seguimos comprometidos, seora Garrison dijo Dean. Vmonos, Blue. Riley se interpuso en su camino. Puedo ser dama de honor o algo as?

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No estamos comprometidos en serio. Blue sinti el deber de decirle la verdad. Lo nico que quiere Dean es divertirse. Ese falso compromiso era demasiado conveniente para dejar que ella lo echara a perder. Estamos comprometidos dijo. Lo nico que ocurre es que Blue est enfadada conmigo. Nita golpe el suelo con el bastn. Ven conmigo a la sala, Riley. Lejos de ciertas personas. Te ensear unos ejercicios para fortalecer los msculos de las piernas y que puedas volver a clases de ballet. No quiero ir a clases de ballet mascull Riley. Lo que quiero es ir a clases de guitarra. Jack dej la cacerola que estaba secando. Quieres tocar la guitarra? Mam siempre deca que ella me enseara, pero jams lo hizo. No te ense siquiera algunos de los acordes bsicos? No. No le gustaba que anduviera toqueteando sus guitarras. La expresin de Jack se volvi sombra. Tengo una de las mas en la casita de invitados. Vamos a por ella. De veras? Me dejas tocar tu guitarra? Qu diantres, te regalo esa maldita cosa. Riley lo mir como si le hubiera ofrecido una diadema de diamantes. Jack solt el pao de secar los platos. Dean empuj a Blue afuera sin sentirse culpable de dejar a April sola con Nita y sus arrebatos. No estoy enfadada dijo Blue mientras bajaban el porche lateral. No deberas haber dicho eso. No est bien que dejes que Riley se haga ilusiones sobre ser dama de honor. Lo superar. Le ech una mirada al bidn de gasolina donde quemaban la basura. Estaba lleno. Encendi una de las cerillas que April guardaba en una caja y la tir dentro. Por qu no se largan todos? Jack no hace ms que meter las narices en todos lados. April no se ir hasta que lo haga Riley. Y lo de esa vieja bruja ya es el colmo. Quiero que se larguen todos de mi casa ya! Todos menos t. Pero no es tan fcil, verdad? No, no era fcil. Mientras el fuego arda, l se sent en la hierba para observar las llamas. Esa semana haba visto cmo creca la confianza de Riley en s misma. Su palidez haba desaparecido, y las ropas que April le haba comprado haban hecho el resto. Tambin le gustaba trabajar en el porche, incluso aunque tuviera que hacerlo con Jack. Cada vez que clavaba un clavo senta que imprima su firma en esa vieja granja. Y no poda olvidarse de Blue. Ella se movi a sus espaldas. l recogi un trozo de plstico que haba cado en la hierba y lo lanz al fuego.

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Blue observ cmo el trozo de plstico caa fuera del bidn, pero a Dean no pareci importarle haber errado el tiro. Su amenazante perfil estaba perfectamente silueteado contra la luz del crepsculo. Se acerc para sentarse en la hierba a su lado. Tena otro vendaje en la mano, ste en los nudillos. Se lo toc. Un accidente de trabajo? l apoy el codo en la rodilla. Tambin tengo un chichn del tamao de un huevo en la cabeza. Cmo van las cosas con tu compaero de trabajo? l no habla conmigo, y yo no hablo con l. Ella cruz las piernas y mir al fuego. Al menos debera admitir lo que te ha hecho. Lo hizo. Gir la cabeza hacia ella. Has tenido t ese tipo de conversacin con tu madre? Ella arranc una brizna de hierba. Las cosas son distintas con ella. El fuego chisporrote. Mi madre es algo as como Jess. Habra tenido derecho la hija de Jess a quejarse si l le hubiera arruinado la infancia porque estaba demasiado ocupado salvando almas ? Tu madre no es Jess, y si la gente tiene nios, debera estar con ellos para criarlos, o si no darlos en adopcin. Ella se pregunt si l tendra intencin de criar a sus propios hijos, pero la idea de que l tuviera familia mientras ella andaba dando tumbos por el mundo la deprima. l le desliz un brazo alrededor de los hombros, pero ella no dijo nada. Las llamas brincaron ms alto. A Blue se le calent la sangre. Estaba harta de hacer siempre lo que fuera ms conveniente. Por una vez en la vida, quera olvidarse de todo y dejarse llevar. La brisa de la noche le agit el pelo. Se puso de rodillas y lo bes. Ms tarde lo pondra en su lugar. Pero ahora, quera vivir el momento. l no necesitaba que lo animaran para devolverle el beso, y antes de que pasara mucho tiempo, estaban detrs del granero, ocultos entre la maleza y fuera de la vista de la casa. Dean no saba qu haba hecho que Blue cambiara de opinin, pero como ella tena la mano dentro de la cinturilla de sus pantalones, no pensaba preguntar. No quiero hacerlo dijo ella abrindole el botn de los vaqueros. A veces, uno debe asumir la responsabilidad en nombre del equipo. Le baj los pantalones cortos y las bragas hasta los tobillos, se puso de rodillas para acariciarla con la nariz. Ella era dulce y clida, un perfume embriagador para los sentidos. Mucho antes da que l hubiera tenido suficiente de ella, Blue se separ.

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Dean la sujet y tir de ella hacia abajo, sostenindola para protegerla de la maleza que pinchaba su propio trasero. Era un pequeo sacrificio a cambio de la recompensa de conseguir ese cuerpo clido y maleable. Blue le sujet la cabeza entre las manos, y rechinando los dientes, le dijo con ferocidad: Ni se te ocurra apurarte! l la comprenda, pero ella estaba demasiado excitada, demasiado hmeda, y l haba llegado demasiado lejos para contenerse; le hundi los dedos en las caderas, la acerc hacia su ereccin y la penetr. Luego, Dean, temiendo que ella tomara el control, la levant contra su cuerpo y enganch una de las piernas de Blue sobre su propia cadera. Besndola profundamente, penetr en su cuerpo. Ella se arque y tembl entre sus brazos. Sinti la necesidad de protegerla. Movi la mano y la hizo volar libremente. Cuando terminaron, l le acarici el pelo que se le haba soltado de la coleta. Slo para refrescarte la memoria... Le roz el trasero bajo la camiseta. Dijiste que yo no te excitaba. Ella le mordi la clavcula, Y no me excitas... por lo menos no excitas a mi parte racional. Por desgracia, tambin tengo una parte de mujerzuela. Y a esa parte de m, la vuelves loca. l no pensaba discutrselo, sino que se propuso acceder a esa parte de mujerzuela una vez ms, pero ella rod sobre l entre la maleza. No podemos quedarnos aqu fuera fornicando toda la noche. l sonri ampliamente. Fornicando, no caba duda. Blue an llevaba puesta la camiseta, pero por lo dems estaba desnuda. Se inclin para buscar las bragas, y Dean tuvo una magnfica vista de su trasero mientras le hablaba. Riley es la nica persona de esa casa que no sabe lo que hemos estado haciendo. Blue encontr las bragas, se incorpor para ponrselas y tuvo el descaro de sonrerle con desdn. Boo, voy a dejarte las cosas bien claras. He decidido que t y yo vamos a tener un rollo... breve y lujurioso. Te voy a utilizar, simple y llanamente, as que no te cuelgues demasiado por m. No me importa lo que pienses. No me voy a preocupar por tus sentimientos. Todo lo que me va a importar es tu cuerpo; ests de acuerdo o no? Era la mujer ms pirada que haba conocido nunca. Cogi los pantalones cortos de Blue antes que ella. Y qu consigo yo a cambio de la humillacin de ser utilizado? La sonrisa desdeosa reapareci. Me consigues a m. El objeto de tus deseos. l fingi considerar la idea.

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Aade ms cenas como la de hoy, y cerramos el trato. Meti un dedo bajo el borde de las bragas. En todos los sentidos. Jack se sent en una silla de la cocina de la casita de invitados y comenz a afinar su vieja Martin. Haba compuesto Nacido en pecado con ella, y en ese momento deseaba no haber sido tan impulsivo como para regalarla. Esos sonidos y rasgueos representaban los ltimos veinticinco aos de su vida. Pero saber que Marli no haba dejado que Riley se acercara a sus guitarras lo haba sacado de qui cio. Debera haberse dado cuenta de cosas as, pero se haba mantenido deliberadamente al margen. Riley cogi otra silla, sentndose tan cerca que sus rodillas casi se tocaban. Con los ojos llenos de admiracin mir el desafinado instrumento. Es ma de verdad? El pesar se evapor. Es tuya. Es el mejor regalo que me hayan hecho nunca. La expresin soadora de la cara de Riley le puso un nudo en la garganta. Deberas haberme dicho que queras una guitarra. Te habra enviado una. Ella mascull algo que l no pudo entender. Qu? Te lo dije dijo ella. Pero estabas de gira y no me hiciste ni caso. l no recordaba que hubiera mencionado nunca una guitarra, pero rara vez prestaba atencin a esas tensas conversaciones telefnicas. Aunque enviaba a Riley regalos con frecuencia ordenadores, juegos, libros, CD's, jams haba escogido personalmente ninguno de ellos. Lo siento, Riley. Supongo que se me pas. No importa. Riley tena la costumbre de decir que no importaba cuando en realidad s lo haca, algo en lo que no se haba fijado hasta ahora. sa era una de las muchas cosas que haba pasado por alto. Con pagar las facturas y asegurarse de que asista a una buena escuela, haba credo que cumpla con su parte. No haba querido ver ms all porque involucrarse ms a fondo habra interferido en su vida. S algo ms que los acordes bsicos dijo ella. Pero el acorde de Fa es muy difcil de tocar. Observ con fijeza cmo Jack afinaba la guitarra, memorizando todo lo que l haca. Busqu en Internet, y, durante un tiempo, Trinity me dej practicar con su guitarra. Pero luego me hizo devolvrsela. Trinity tiene guitarra? Una Larrivee. Slo fue a cinco clases antes de dejarlo. Piensa que tocar la guitarra es aburrido. Pero te apuesto lo que quieras a que la ta Gayle la obliga a ir de nuevo. Ahora que mam ha muerto, ta Gayle necesitar una nueva pareja, y

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le dijo a Trinity que podan ser algn da como las Judd, slo que ms guapas. Jack haba visto a Trinity en el entierro de Marli. Incluso cuando era beb, haba sido irresistible, un querubn de mejillas sonrosadas con tirabuzones rubios y grandes ojos azules. Por lo que l recordaba, rara vez lloraba, dorma cuando deba y mantena la leche en el estmago en lugar de expulsarla como un proyectil como haca Riley. Cuando Riley tena un mes, Jack haba salido de gira, feliz de tener una excusa para alejarse de un beb con cara de luna que no paraba de llorar y un matrimonio que era un craso error. Durante aos lleg a pensar que l habra sido mejor padre si hubiera tenido una nia tan encantadora como Trinity, pero los ltimos diez das le haban abierto los ojos. Un detalle por su parte dejarte su guitarra dijo l, pero apuesto cualquier cosa que fue a cambio de algo. Hicimos un trato. Me gustara orlo. Mejor no. Cuntamelo, Riley. Tengo que hacerlo? Depende de si quieres que te ensee una manera ms fcil de tocar el acorde de Fa. Ella clav los ojos en el traste de la guitarra donde Jack tena los dedos. Le dije a ta Gayle que Trinity estaba conmigo cuando estaba con su novio. Y tuve que comprarles tabaco. Si tiene once aos! Pero su novio tiene catorce y Trinity es muy adulta para su edad. Ah, ya veo, muy adulta. Gayle debera vigilar a esa nia, se lo dir en cuanto tenga ocasin. No puedes hacer eso. Si lo haces, Trinity me odiar todava ms. Genial. As se mantendr apartada de ti. Como an no haba resuelto los detalles, se contuvo de decirle a Riley que no vera demasiado a la princesita Trinity. Haba decidido que no iba a dejar a Riley bajo el dudoso cuidado de Gayle. A Riley no le gustara ir a un internado, pero planificara las fechas de sus conciertos para pasar las vacaciones con ella, as no se sentira abandonada. Cmo conseguiste los cigarrillos? le pregunt. Por un to que trabajaba en casa. El me los compr. Riley, por lo que l haba observado, haba convertido el soborno en una tcnica de supervivencia. Se senta avergonzado. Alguien ha estado pendiente de ti en algn momento? S cuidarme sola. No deberas tener que hacerlo. l no poda creer que Marli y l le hubieran negado algo tan bsico como una guitarra. Le dijiste a tu madre que queras

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aprender a tocar la guitarra? Lo intent.

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De la misma manera que haba intentado decrselo a l. Pero, cmo poda culpar a Marli de que no prestara atencin a su hija cuando l se haba comportado mucho peor con ella? Me enseas ahora el acorde de Fa? dijo ella. Y l le ense cmo tocar el acorde con las dos cuerdas superiores, algo que era ms fcil para unas manos pequeas. Al final, le ofreci la guitarra. Ella se sec las manos en los pantalones cortos. Es ma de verdad? Claro que s, y no conozco a nadie mejor para drsela. Y era cierto. Ella coloc la guitarra contra su cuerpo. l la anim. Venga. Prueba. Jack sonri cuando ella se coloc la pa entre los labios, del mismo modo que l haca, mientras recolocaba el instrumento. Cuando se sinti satisfecha, cogi la pa de la boca y, mirando hacia la izquierda, coloc los dedos para tocar el acorde de Fa como l le haba enseado. Lo aprendi de inmediato, luego toc otros acordes bsicos. Lo haces bastante bien dijo Jack. Ella sonri radiante. He estado practicando. Con qu? Crea que le habas tenido que devolver a Trinity la guitarra. S. Pero me hice una de cartn para poder practicar las posiciones de los dedos. Jack se qued helado. Se levant de la silla. Ahora vuelvo. Cuando cerr la puerta del bao, se sent en el borde de la baera y se cogi la cabeza entre las manos. Tena dinero, coches, casas, habitaciones repletas de discos de platino. Tena de todo y su hija haba tenido que practicar con una guitarra de cartn. Tena que hablar con April. La mujer que antao lo haba vuelto loco pareca ser ahora la nica persona a la que poda pedir consejo.

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Junio, con todo su calor y humedad, lleg al este de Tennessee. Todas las noches, Blue reciba a Dean en el balcn para sus citas secretas; algunas veces apareca slo unos minutos despus de haberse despedido de ella formalmente en la puerta principal tras haber cenado en el Barn Grill. Resistirse a l haba resultado imposible, aunque saba que jugaba con fuego. Pero ahora que ya no dependa de l para trabajar, tener dinero o un techo sobre la cabeza, haba decidido que poda correr el riesgo. Despus de todo, ella se ira en unas semanas. Se recre la vista en l, desnudo contra las almohadas apiladas. No irs a ponerte a hablar, verdad? Slo iba a decir... Nada de conversaciones, recuerdas? Todo lo que quiero de ti es sexo. Ella comenz a rodar hacia un lado, llevndose la sbana con ella. Soy la mujer con la que suean todos los hombres. Ms bien eres una pesadilla de proporciones bblicas. Con un rpido movimiento, le arranc la sbana y la atrajo hasta su regazo para darle un cachete en el trasero. Te has olvidado de que yo soy ms grande y fuerte que t. Otro cachete, seguido por una suave caricia. Y de que siempre desayuno niitas como t. Lo mir por encima del hombro. An faltan ocho horas para el desayuno. La tendi de espaldas. Qu te parece un tentempi nocturno? Deberas pensrtelo dos veces antes de contrariarme, seorita Blue Bailey deca Nita unos das ms tarde cuando Blue le anunci que tena intencin de terminar el retrato en vez de hacer el pastel de chocolate que su patrona exiga . Recuerdas ese carpintero? Te crees que soy estpida, pero supe quin era nada ms verlo. Es Jack Patriot. Y en lo que respecta al ama de llaves de Dean, cualquier tonto puede darse cuenta de que es su madre. Si no quieres que llame a mis amigos de la prensa, te sugiero que entres en la cocina y te pongas con el pastel de chocolate. Usted no tiene amigos en la prensa dijo Blue, ni en ninguna otra parte si a eso vamos, excepto Riley, y slo Dios sabe por qu ella la aprecia tanto. El chantaje es algo que puede volverse contra uno. Si no mantiene la boca cerrada, le contar a todo el mundo lo de esos recibos que encontr cuando quiso que le limpiara el escritorio. -De qu recibos hablas? De los recibos del dinero annimo que le envi a la familia Olson despus de que perdieran todas sus pertenencias en el incendio, o los del coche nuevo que apareci misteriosamente delante de la casa de esa mujer cuando muri su marido y ella tena que mantener a todos esos nios, o lo de las medicinas gratis

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que reciben al menos una docena de familias necesitadas y que estn siendo pagadas por cierta alma caritativa de la que nadie sabe nada. Podra seguir con la lista, pero no lo har. De veras quiere que todo el mundo sepa que la bruja malvada de Garrison, Tennessee, tiene el corazn ms blando que un malvavisco quemado? No s de qu hablas. Nita sali de la habitacin castigando el suelo a cada paso con el bastn. Blue haba ganado otra batalla contra el viejo murcilago, pero le hizo el pastel de todas maneras. De todas las mujeres con las que Blue haba vivido a lo largo de los aos, Nita era la primera que no quera deshacerse de ella. Esa noche, Dean estaba sentado con las piernas cruzadas a los pies de la cama, con la pantorrilla de Blue apoyada sobre el muslo desnudo. Mientras se recuperaban de una maratn de sexo particularmente intenso, l le masajeaba el pie que asomaba por debajo de la sbana con la que ella se haba cubierto. Blue gimi mientras le frotaba el empeine. Dean se detuvo. No irs a vomitar otra vez? No vomito desde hace tres das. Ella mene el pie, animndolo a que continuara con el masaje. Saba que a los camarones de Josie's les pasaba algo, pero Nita insista en que estaban buenos. Dean le presion el pulgar con fuerza en el empeine. Y te pasaste toda la noche alternando entre meter la cabeza en el inodoro y arrastrarte por el pasillo para ocuparte de esa vieja bruja. Aunque slo fuera por una vez, me gustara verte coger el telfono para pedirme ayuda. Ella no reconoci el tono mordaz que ocultaban sus palabras. Lo tena todo bajo control. No haba ninguna necesidad de molestarte. Has probado alguna vez a soltar las riendas y pedir ayuda? Le apret la planta del pie. La vida no es un deporte individual, Blue. Algunas veces tienes que jugar en equipo y confiar en los dems. Eso no ocurra as en su vida. Siempre haba jugado en solitario. Desde el principio al final. Un mal presentimiento la invadi y luch contra una oleada de pnico y desesperacin. Haba pasado casi un mes desde que Dean y ella se conocan, y era el momento de seguir adelante. El retrato de Nita estaba casi acabado, y aunque Blue se marchara tampoco iba a dejarla desamparada. Unos cuantos das antes, le haba contratado a una estupenda ama de llaves, una mujer que haba criado seis hijos y era inmune a toda clase de insultos. Blue no tena motivos para quedarse en Garrison ms tiempo, pero tampoco estaba preparada para dejar a Dean. l era el amante de sus sueos: imaginativo, generoso, lujurioso. Nunca tena bastante de l, y al menos por esa noche, pensaba aprovechar el momento y olvidarse de todo lo dems. Le ech un vistazo a los ajustados boxers cortos de Zona de Anotacin. Por qu te has puesto eso? Me gusta verte desnudo.

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Ya me he dado cuenta. Su masaje se hizo ms suave cuando descubri un lugar sensible en la parte de atrs de la rodilla de Blue. Eres una mujer insaciable. sta es la nica manera de conseguir algo de tiempo para recuperarme. Ella baj la mirada a la verdadera zona de anotacin. Es obvio que Thor, el Dios del Trueno, est absolutamente recuperado. Definitivamente, el descanso ha terminado. Le arranc la sbana de un tirn. Vamos a por el segundo tiempo. Jack sac la bolsa del maletero del coche que haba aparcado en el granero. Haca mucho tiempo que no tena que acarrear su propio equipaje, pero llevaba dos semanas hacindolo; cada vez que abandonaba la granja para un rpido viaje a Nueva York u otro ms largo a la costa Oeste. La gira estaba tomando forma. El da anterior haba aprobado los presupuestos, y hoy haba estado haciendo algunos anuncios promocionales del nuevo lbum. Por fortuna, el aeropuerto del condado era lo suficiente grande para alojar un jet privado, as poda ir y venir a su antojo. Con el piloto encargndose de los preparativos, l haba logrado ir de un lado a otro sin ser reconocido. Dean haba estado de acuerdo en permitir que Riley se quedara en la granja hasta que llegara el momento de entrenar con los Stars, lo que sera dentro de un mes. De igual manera, April haba pospuesto su regreso a Los ngeles, algo que l saba que no haca demasiado feliz a Dean. Pareca que todos estaban haciendo algn tipo de sacrificio por su hija. Eran casi las siete, y los trabajadores ya se haban marchado. Dej la bolsa en la puerta lateral y se dio una vuelta para ver si el electricista haba terminado de colocar la instalacin elctrica del porche cubierto. Las paredes y el techo estaban terminadas, y el olor a madera recin cortada le dio la bienvenida. Desde algn lugar le lleg una dbil voz femenina, tan inocente, tan dulce, con una entonacin tan perfecta que, por un momento, crey que la estaba imaginando. Recuerdas cuando ramos jvenes y vivamos cada sueo como si fuera el primero? Cario, por qu no sonrer? El se olvid de respirar. S que la vida es cruel. Y t lo sabes mejor que yo. Era la voz de un ngel cado; dulce e inocente, pero con un matiz de desencanto. En su imaginacin poda ver las prstinas alas blancas rotas en las puntas y un halo de santidad ligeramente torcido. La voz improvis en la estrofa final, subiendo una octava, poniendo el corazn en cada nota, algo que l no poda hacer con su spera voz de bartono. Sigui la msica hasta el porche trasero. Ella estaba sentada contra la columna del porche con las piernas cruzadas y la

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vieja Martin de Jack acunada en el regazo. La perra estaba echada a su lado. La grasa infantil de Riley estaba desapareciendo, y un brillante rizo castao le rozaba la mejilla. Al igual que l, ella se pona morena con facilidad, y a pesar de la proteccin solar que April le obligaba a usar, la piel de Riley estaba casi tan morena como la suya. Estaba concentrada en tocar los acordes correctos para conseguir que la cancin pareciera casi etrea. Los acordes finales de Por qu no sonrer? se fueron desvaneciendo. Sin que se percatara de su presencia, Riley le habl a la perra: Ya est, qu quieres que toque ahora? Puffy bostez. Me encanta esa cancin! Rasg los acordes iniciales de Sucio y rastrero, uno de los grandes xitos de las Moffatts. Pero en las manos de Riley, la meloda country tena ms gancho. Percibi un deje de la voz melanclica de Marli y su propia voz arrastrada, pero la voz de Riley era nica. Haba heredado las mejores cualidades de cada uno y las haba hecho propias. Puffy le dio la bienvenida con sus habituales ladridos agudos. Riley se detuvo en mitad de una estrofa, y Jack pudo ver su consternacin. Su instinto le advirti de que fuera cauteloso. Parece que toda esa prctica est dando su fruto. Jack sorte una pila de restos de madera que nadie se haba molestado en retirar. Riley apret la guitarra contra el pecho, como si temiese que se la fuera a quitar. Cre que vendras ms tarde. Te echaba de menos, as que volv antes. Ella no se lo crey, pero era cierto. Tambin haba echado de menos a April; ms de lo que crea. Y de alguna retorcida manera, incluso haba extraado la punzada de dolor que senta al observar a Dean jugando con Riley, rindose con Blue o incluso discutiendo con la anciana. Se sent en el suelo al lado del nico hijo que en realidad tena, la nia que de alguna manera le haba llegado al corazn. Cmo va ese acorde de Fa? Bien. Recogi la pa que haba cado sobre la hierba. Tienes una voz nica. Lo sabes, no? Ella se encogi de hombros. De pronto, record las palabras que Marli haba pronunciado en una breve conversacin telefnica el ao anterior. Su profesor dice que tiene una voz maravillosa, pero nunca la he odo. Ya sabes cmo te besa el culo todo el mundo cuando eres una celebridad. Incluso utilizan a tus hijos para llegar hasta ti. S, aqul era un error ms que aadir al equipaje. Haba asumido sin cuestionarlo que Riley estara mejor con su ex esposa que con l, aunque saba con exactitud lo egocntrica que era Marli. Jug con la pa entre los dedos. Riley, cuntame algo.

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Sobre qu? Sobre tu voz. No tengo nada que decir.

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No me vengas con sas. Tienes una voz increble, pero cuando te ped que cantaras conmigo me dijiste que no podas. Pensabas que no me gustara? Sigo siendo yo mascull ella. Qu quieres decir? Que sepa cantar no me convierte en una persona diferente. No comprendo lo que quieres decir. Lanz la pa hacia los restos de madera. Riley, explcamelo. Dime lo que piensas. Nada. Soy tu padre. Te quiero. Puedes contrmelo. La incredulidad asom a esos ojos tan parecidos a los suyos. Las palabras no la convenceran de lo que l senta. Con la guitarra entre los brazos, se levant de un salto. Los pantalones que April le haba comprado le cayeron hasta las caderas. Tengo que darle de comer a PuffyCuando se alej corriendo, l se apoy contra una de las columnas del porche. Riley no crea que la quera. Y por qu debera hacerlo? Unos minutos ms tarde, April emergi del bosque haciendo footing con un ceido top deportivo color carmes y unos pantalones cortos ajustados de color negro. April slo se senta segura con l si haba otras personas cerca, y sus pasos vacilaron. l pens que pasara de largo, pero ella aminor el ritmo y se dirigi hacia l. Ese cuerpo firme, con el estmago desnudo brillante de sudor, le hizo hervir la sangre. Pensaba que llegaras ms tarde dijo ella, intentando recobrar el aliento. A Jack le cruji una de las rodillas cuando se puso de pie. Solas decir que el ejercicio era para perdedores que no tenan otras maneras ms creativas de perder el tiempo. Sola decir un montn de tonteras. Jack clav los ojos en la gotita de sudor que se deslizaba por el valle entre sus pechos. No te detengas por m. Estaba bajando el ritmo. Te acompao. Jack se coloc a su lado. Ella se interes por su viaje. En otra poca, le hubiera preguntado por las mujeres que viajaran con la banda y dnde se alojaran. Ahora haca las tpicas preguntas de una mujer de negocios sobre la venta anticipada de entradas y gastos generales. Se dirigieron hacia la cerca de madera recin pintada de blanco que rodeaba el pasto recin segado.

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O cmo Dean le deca a Riley que iba a comprar unos caballos en primavera. Siempre le han gustado dijo ella. Jack apoy el pie en el travesao inferior. Sabas que Riley canta estupendamente? Acabas de enterarte, no? Jack ya estaba harto de que todo el mundo le sealara sus errores cuando l era el primero en percatarse de ellos. Qu opinas ? April se tom un momento antes de ir directa al grano. La o la semana pasada por primera vez. Apoy los brazos en la cerca. Riley estaba escondida detrs de las parras. Me qued impresionada. Has hablado con ella sobre eso? No me dio oportunidad. En cuanto me vio, dej de cantar y me pidi que no te lo dijera. Es difcil imaginar una voz as en alguien tan joven. Jack no lo dudaba. Por qu est tratando de ocultrmelo? No lo s. Puede que haya hablado del asunto con Dean. Podras preguntarle? Eres t el que tiene que dar la cara. Sabes que Dean no hablar conmigo dijo l. Caramba, hemos levantado ese jodido porche sin intercambiar ms de veinte frases. Tengo la BlackBerry en la cocina. Mndale un correo electrnico cuando entres. Baj el pie de la cerca. No te parece pattico? Lo ests intentando, Jack. Eso es lo que importa. Jack quera ms. Quera ms de Dean. Ms de Riley. Ms de April. Quera lo que ella sola darle libremente, y le roz la mejilla suave con los nudillos. April, yo... Ella sacudi la cabeza y se alej. Dean no vio el correo electrnico sobre las aptitudes de canto de Riley hasta bastante ms tarde, y le llev un momento darse cuenta de que provena de Jack y no de April. Lo ley rpidamente y luego escupi la respuesta. Avergualo por ti mismo. Mientras sala, pens en Blue, algo que llevaba haciendo con cierta frecuencia. Muchas mujeres pensaban que tenan que actuar como actrices porno para

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excitarlo y volverlo loco, pero en realidad todo se volva muy artificial. Blue, por el contrario, pareca no haber visto nunca una pelcula porno. Era torpe, espontnea, impulsiva, estimulante y siempre ella misma... tan imprevisible en la cama como en todo lo dems. Pero no confiaba en ella, y no le caba, duda de que no poda depender de ella. Apoy la escalera de mano contra un lateral del porche para subir y comprobar el tejado. En esta ocasin no le doli el hombro. A un mes de comenzar los entrenamientos, nunca haba tenido en mente ms que una relacin a corto plazo. Y era lo mejor, ya que Blue era, fundamentalmente, una chica solitaria. Quera llevarla a montar a caballo la semana siguiente, pero quin saba si ella an estara por all para entonces ? Una noche trepara por el balcn y ya se habra ido. Mientras se abrochaba el cinturn de herramientas para subir por la escalera de mano, tuvo clara una cosa. Puede que Blue le estuviera ofreciendo su cuerpo, pero se guardaba todo lo dems para ella, y eso no le gustaba nada. Dos noches ms tarde, Jack encontr a April bailando descalza al borde del estanque con el pelo recogido. Slo la acompaaban el chirriar de los grillos y el susurro de los juncos. Agitaba los brazos en el aire y su pelo ondeaba como filamentos de oro alrededor de su cabeza, y sus caderas, esas caderas seductoras, enviaban un telegrama sexual: ven, nene..., dmelo todo, nene. Toda la sangre se le concentr en la ingle. La ausencia de msica la haca parecer un hada: misteriosa, bella y algo chalada. April, con esa mirada de diosa y ese coqueto mohn..., era la chica que se haba pasado los setenta sirviendo a los dioses del rock'n'roll. l conoca ese baile mejor que nadie. Sus excesos, sus exigencias alocadas, sus desmanes sexuales haban sido un polvorn para un chico de veintitrs aos. Un chico que l haba dejado atrs haca mucho tiempo. Ahora no poda imaginarla doblegando su voluntad a nadie que no fuera ella misma. Mientas se meca con ese ritmo imaginario, la luz que provena de la puerta trasera de la casita de invitados ilumin brevemente el cable de los auriculares. No estaba imaginando la msica despus de todo. Estaba bailando al son de una cancin de su iPod. No era ms que una mujer de mediana edad echando una cana al aire. Pero saberlo no rompi el hechizo. Sus caderas se contonearon una ltima vez. Su pelo brill tenuemente antes de bajar los brazos y quitarse los auriculares. l se volvi sigilosamente de vuelta al bosque.

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Blue contempl el retrato acabado antes de salir de la casa. En l, Nita apareca con un traje de noche azul claro de una exhibicin de danza de los aos cincuenta, y tena el pelo recogido en un moo estilo aos sesenta que dejaba a la vista unos pendientes de diamantes que Marshall le haba regalado el da de su boda, en los setenta. Se vea delgada y encantadora. Tena la piel perfecta y estaba maquillada slo lo justo. Blue la haba pintado posando en una majestuosa escalinata con Tango a sus pies. Nita haba intentado que eliminara al perro del retrato. No es tan malo como esperaba dijo Nita la primera vez que vio el retrato colgado sobre el empapelado dorado del vestbulo. Blue tom eso como que le haba encantado, y, a pesar de lo ostentoso que resultaba el cuadro, estaba muy orgullosa de lo bien que haba captado la imagen que tena Nita de s misma: la mirada de gatita sexy en los ojos, la provocativa sonrisa de los labios rosados, y el toque perfecto de platino del peinado. Ms de una vez haba pillado a Nita estudiando el retrato en el pasillo, con una expresin de nostalgia en sus viejos ojos. Ahora que Blue dispona de efectivo en la cartera no haba ninguna razn para quedarse. Poda marcharse de Garrison cuando quisiera. Nita apareci a sus espaldas y juntas partieron hacia la granja para la cena de los domingos. Dean y Riley hicieron hamburguesas en la parrilla y Blue se encarg del acompaamiento: frijoles con ensalada de sanda condimentada con menta y zumo de lima. No le haba dado el primer bocado a la hamburguesa, cuando Dean empez a incordiarla para que le hiciera los murales, acusndola de ingratitud, de cobarda artstica, y alta traicin; cosas fciles de ignorar. Hasta que April meti baza. S lo mucho que amas esta casa, Blue. Me sorprende que no quieras dejar tu impronta en ella. A Blue se le puso la piel de gallina, y mientras todos se dedicaban a tomar otra racin, ella supo que tena que pintar los murales. No slo para dejar su impronta en la casa como haba dicho April, sino que tambin quera dejar su huella en Dean. Los murales duraran aos. Cada vez que Dean entrara en esa habitacin, l se vera forzado a recordarla. Poda olvidar el color de sus ojos, incluso su nombre, pero mientras esos murales estuvieran en las paredes, no podra olvidarla a ella. Blue empuj la comida a un lado del plato, se haba quedado sin apetito. Vale, los har. A April se le cay un trozo de sanda del tenedor. De verdad? No cambiars de idea? No, pero recuerda que te lo advert. Mis paisajes son... Mierdas sentimentaloides. Apunt Dean con una sonrisa. Lo sabemos.

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Enhorabuena, campanilla.

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Nita levant la vista de sus frijoles. Para sorpresa de Blue no protest. Con tal de que me hagas el desayuno, y vuelvas a tiempo de hacerme la cena, no me importa lo que hagas. Blue se quedar ahora en la caravana dijo Dean sin tapujos. Ser lo ms conveniente para ella. No querrs decir que es ms conveniente para ti? replic Nita. Blue es tonta, pero no estpida. Blue podra habrselo rebatido. Pero no slo era tonta, era completamente estpida. Cuanto ms tiempo permaneciera all, mucho ms le costara luego marcharse. Lo saba por experiencia, Bueno, tena los ojos bien abiertos. Echara muchsimo de menos a Dean cuando se fuera, pero se haba pasado toda una vida dicindole adis a la gente que le importaba, as que ya debera estar acostumbrada. No hay motivos para que sigas viviendo en ese mausoleo dijo Dean la noche siguiente cuando cenaban en el Barn Grill. No cuando vas a trabajar todos los das en la granja. S cunto te gusta dormir en la caravana. Incluso te instalar un retrete porttil de Porta Potti para ti sola. Ella quera quedarse en la granja. Quera escuchar el dbil repiqueteo de la lluvia de verano sobre el techo de la caravana mientras se quedaba dormida, hundir los pies descalzos en la hierba mojada cuando saliera por la maana, dormir toda la noche acurrucada junto a Dean. Quera todo aquello que saba que la torturara cuando se marchara de all. Blue dej la jarra de cerveza sobre la mesa sin haber bebido ni un solo sorbo. De ninguna manera pienso renunciar a que mi Romeo trepe por el balcn todas las noches en busca de su golosina preferida. Cualquier da me partir la cabeza por catar esa golosina. Eso no ocurrira. Sin que Romeo lo supiera, Julieta haba contratado a Chauncey Crole, que era el hombre para todo del pueblo, para reforzar la barandilla de hierro. Syl apareci de pronto en la mesa. Una vez ms quera conocer los progresos de Blue para convencer a Nita de que accediera al plan de mejora del pueblo. Por ensima vez, Blue intent convencerla de lo intil de esa tarea. Si yo digo blanco, ella dice negro. Cada vez que intento hablar con ella del tema, empeoro las cosas. Syl le birl a Blue una patata frita y comenz a mover el pie al ritmo de la cancin Honky Tonk Badonkadonk de Trace Adkins. Tienes que adoptar una actitud ms positiva, Blue. Dselo, Dean. Dile que nadie consigue nada sin una actitud positiva. Dean le dirigi a Blue una mirada larga y penetrante. Syl tiene razn, Blue. Una actitud positiva es la clave del xito.

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Blue pens en los murales. Pintarlos sera como mudar de piel, pero no de una manera natural como cuando uno se quema por el sol, sino de una manera dolorosa, como si la piel estuviera en carne viva. No puedes darte por vencida dijo Syl. No cuando todo el pueblo depende de ti. Eres nuestra ltima esperanza. Cuando Syl se march, Dean pas un trozo de perca asada al plato de Blue. Las buenas noticias son que la gente est tan ocupada dndote la lata que han dejado de prestarme atencin a m dijo l. Ahora ya puedo comer tranquilo. No mucho despus, Karen Ann arrincon a Blue en el aseo de seoras. En el Barn Grill ya no le servan alcohol, pero eso no haba mejorado su carcter. No s si lo sabes Blue, pero Mister Perfecto se est tirando a todo el pueblo a tus espaldas. Ya lo saba. De lo que no estoy tan segura es de si sabes que yo tambin me estoy tirando a Ronnie a tus espaldas. Gilipollas. Deberas intentar centrarte, Karen Ann. Blue arranc una toalla de papel del dispensador. Tu hermana fue quien te rob el Trans Am., no yo. Yo soy la que te pate el culo, recuerdas? Slo porque estaba borracha. Se apoy una mano en la cadera huesuda. Obligars a esa vieja bruja a abrir el pueblo, s o no? Ronnie y yo queremos poner una tienda de cebos. No puedo hacer nada. Nita me odia! Y qu ms da? Yo tambin te odio. Pero eso no quiere decir que debas hundirte en la miseria y dejarnos en la estacada. Blue solt la toalla de papel mojada en las manos de Karen Ann y regres a la mesa.

El ltimo da de junio, Blue carg sus utensilios de pintura en el asiento de atrs del Vanquish de Dean, lo sac del garaje de Nita, y enfil hacia la granja. En lugar de abandonar Garrison, iba a comenzar a trabajar en los murales del comedor. Se haba puesto tan nerviosa que no pudo desayunar y llev todas las cosas adentro con el estmago revuelto. Simplemente con mirar las paredes en blanco, senta que las manos se le ponan hmedas y pegajosas. Todos excepto Dean asomaron la cabeza por all mientras haca los preparativos. Incluso apareci Jack. Blue lo haba visto media docena de veces en las ltimas semanas, pero an se tropezaba con la escalera de mano cuando l andaba cerca. Lo siento dijo l. Cre que me habas odo llegar. Ella suspir.

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No habra servido de nada. Nunca dejar de ponerme en ridculo en tu presencia. l sonri ampliamente y la abraz. Genial mascull Blue. Ahora no podr lavar esta camiseta en lo que me queda de vida, y era mi favorita. Cuando l se march, ella peg algunos bocetos en las paredes para poder mirarlos mientras trabajaba. Con un carboncillo, comenz a esbozar los contornos por las paredes: las colinas y el bosque, el estanque, un pasto recin segado. Cuando estaba delineando la cerca, oy que se detena un coche en el camino de entrada y ech un vistazo por la puerta. Dios Bendito. Sali al porche y observ cmo Nita sala del Corvette rojo. April haba debido de or tambin el coche, porque apareci por detrs de Blue y solt un taco. Qu est haciendo? le grit Blue. Crea que usted no poda conducir. Por supuesto que puedo conducir le espet Nita. Para qu querra un coche si no puedo conducirlo? Seal con el bastn hacia el sendero adoquinado. Qu tiene de malo el cemento? Cualquiera puede partirse la cabeza. Dnde est Riley? Debera estar aqu ayudndome. Aqu estoy, seora Garrison. Riley se acerc corriendo. Por una vez no llevaba la guitarra a cuestas. Blue no me dijo que iba a venir. Blue no lo sabe todo. Slo cree que lo sabe. Estoy malditamascull Blue. Qu he hecho para merecer esto? Riley ayud a Nita a entrar en la casa y la condujo directamente a la mesa de la cocina. Me he trado el almuerzo. Nita sac el sandwich que Blue le haba metido en una bolsa antes de salir. No quiero ser una molestia. Usted no es una molestia dijo Riley. Cuando acabe de comer, le leer el horscopo y le tocar la guitarra. Necesitas practicar ballet. Lo har. Despus de tocar la guitarra. Nita solt un carraspeo. Blue apret los dientes. Qu est haciendo aqu? Riley, podras mirar si tenis mayonesa de Miracle Whip? Como a Blue no le gusta esa marca, se cree que no le gusta a nadie ms. As es Blue. Riley fue a la nevera a por un bote. Nita se lo quit de las manos y le pidi a April un t helado-. Nada de esas cosas instantneas. Y con mucho azcar. Le ofreci a Riley la mitad de su sandwich. No gracias. A m tampoco me gusta esa mayonesa. Tienes que acostumbrarte a comer de todo.

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April dice que no se deben comer cosas que no te gustan.

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Eso valdr para ella, pero no para ti. Slo porque estuvieras algo gorda no significa que debas convertirte en una anorxica. Olvdelo, seora Garrison dijo April con firmeza. Riley no se est convirtiendo en una anorxica. Slo presta ms atencin a lo que come. Nita carraspe de nuevo, pero si se trataba de April, saba cundo no discutir. Blue regres al comedor con la fuerte sensacin de que se no sera el nico da que Nita se pasara por all. Ms tarde lleg Dean, sucio y sudoroso, de trabajar en el porche. Blue decidi que haba una gran diferencia entre un hombre sudoroso que no se duchaba con regularidad y otro que se haba duchado esa misma maana. El primero era repulsivo, el segundo no. No es que quisiera precisamente acurrucarse contra su pecho hmedo, pero tampoco le desagradaba la idea. Tu sombra est echndose un sueecito en la sala le dijo Dean, ignorante del efecto que l y su camiseta hmeda tenan sobre ella. Esa mujer tiene ms agallas que t. Por eso nos llevamos tan condenadamente bien. El examin los bocetos que Blue haba pegado en la puerta y en los marcos de las ventanas, luego centr la atencin en la enorme pared, donde ella haba empezado a trabajar en el cielo. ste es un proyecto muy grande. Cmo sabes por dnde empezar? De arriba abajo, de claro a oscuro, desde el fondo al primer plano, de las pinceladas ms finas a las ms gruesas. Se baj de la escalera de mano. El hecho de que conozca la tcnica no quiere decir que no vayas a lamentar haberme forzado a realizar este trabajo. Mis paisajes son... Mierda sentimentaloide. Ya lo s. Me gustara que dejaras de preocuparte. Le pas el rollo de cinta adhesiva que ella haba dejado caer y estudi las latas de pintura. Veo que son pinturas de ltex. Tambin trabajo con esmalte y leo porque se secan ms rpido, y las utilizo directamente del bote si quiero un color ms intenso. Y la arena para gatos que saqu del coche... Es la mejor manera de eliminar la trementina con que limpio mis pinceles. La absorbe y luego puedo... Riley entr a tropel en la habitacin con la guitarra a cuestas. La seora Garrison me acaba de decir que su cumpleaos es dentro de dos semanas! Y nunca ha tenido una fiesta de cumpleaos. Marshall slo le regalaba joyas. Dean, podramos hacerle aqu una fiesta sorpresa? Por favor, Blue. Podras hacer un pastel y algunos perritos calientes y cosas as. No! No!

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Riley frunci el ceo con gesto de disgusto. No creis que os estis pasando?

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S dijo Dean. Y no me importa. No voy a organizar una fiesta para ella. Hazlo t, Blue dijo Riley. En su casa. No creo que me lo agradeciera. El agradecimiento no forma parte de su vocabulario. Blue cogi la taza de plstico donde haba echado la pintura y se subi a la escalera de mano. Puede que si todo el mundo dejase de ser tan borde con ella todo el rato, ella dejara de serlo tambin. Riley se fue enfadada. Blue la sigui con la mirada. Nuestra niita comienza a actuar como una nia normal y corriente. Lo s. A que es genial? Era ms que genial. Dean finalmente se march para mirar algunos caballos. Blue cogi un poco de pintura blanca con el pincel, y Riley volvi a la carga sin soltar la guitarra. Apuesto lo que quieras a que nadie le manda siquiera una tarjeta de cumpleaos. Yo le mandar una. Incluso le har un pastel. Le dar una fiesta a la que slo asistamos nosotras. Sera mejor si viniera ms gente. Cuando Riley regres con Nita, a Blue se le ocurri una idea interesante, y como era mucho mejor pensar en ello que en lo que estaba tomando forma en las paredes, consider la idea un buen rato y, finalmente, llam a Syl a la tienda de segunda mano. Quieres que el pueblo le d a Nita una fiesta sorpresa de cumpleaos ? exclam Syl despus de que Blue le explicara su idea. Y dentro de dos semanas? Que sea dentro de dos semanas es el menor de nuestros problemas. Obligar a la gente a que asista es el verdadero reto. De veras crees que si le damos una fiesta se ablandar lo suficiente como para apoyar el plan del pueblo? Probablemente no dijo Blue. Pero a nadie se le ha ocurrido nada mejor, y a veces ocurren milagros, as que creo que debemos intentarlo. No s. Deja que lo consulte con Penny y Mnica. Media hora despus, Syl volvi a llamarla. Lo haremos dijo con una falta total de entusiasmo. Pero tienes que asegurarte de que ella est all. Si Nita se huele algo y se niega a aparecer, habremos perdido el tiempo. Estar all aunque tenga que dispararle y llevarla a rastras. Tras media docena ms de interrupciones, entre ellas varias de Nita, Blue cubri

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las dos puertas que daban al comedor con el plstico que haban usado los trabajadores. Cuando lo haba asegurado, aadi unos carteles donde se poda leer NO ENTRAR. PELIGRO DE MUERTE. Ya estaba lo suficientemente nerviosa sin tenerlos a todos mirando por encima del hombro. Al final del da, haba hecho jurar a todos los miembros de la casa por sus iPods, guitarras, Tango, Puffy y cierto par de botas de Dolce & Gabbana que se mantendran alejados del comedor hasta que los murales estuvieran listos. Por la noche, se acerc al dormitorio de Nita cuando la anciana estaba quitndose la peluca, revelando su pelo corto y cano. Hoy he tenido una interesante llamada telefnica dijo Blue mientras se sentaba en el borde de la cama. No iba a decirle nada, pero acabar enterndose de todas formas y luego me echar la bronca por no habrselo contando. Nita se cepill el pelo. No se haba anudado el kimono y Blue vio que llevaba puesto su camisn favorito de raso rojo. Qu tipo de llamada telefnica? Blue alz las manos. Un montn de idiotas pensaban darle una fiesta sorpresa por su cumpleaos. Pero no se preocupe. Les dije que no se molestaran. Cogi el ejemplar de la revista Stars que haba a los pies de la cama y fingi mirarla. Supongo que algunos de los jvenes del pueblo se enteraron de lo mal que la haban tratado en el pasado y queran compensarlo..., como si pudieran hacerlo..., con una fiesta en el parque, un pastel grande, globos y algunos discursos estpidos de personas que odia. Por supuesto, lo dej bien claro. Nada de fiestas. Por una vez, Nita pareci quedarse muda. Blue sigui ojeando las pginas con fingida inocencia. Nita dej el cepillo sobre el tocador y se at con rudeza la faja del kimono. Podra ser interesante. Blue ocult una sonrisa. Sera un rollo. No se preocupe, ya me encargar de que no la hagan. Fingi que lea la revista. Slo porque al fin se hayan dado cuenta de lo mal que se portaron con usted no quiere decir que no pueda seguir ignorndolos. Crea que t estabas de su lado replic Nita. Siempre me andas recriminando sobre lo mucho que perjudico a la gente. Se supone que debera dejarlos abrir esas tiendas en las que nadie comprar nada. O poner un Bed & Breadfast que jams hospedar a nadie. No son malos negocios, pero est claro que, usted es demasiado vieja para comprender la economa moderna. Nita chasque la lengua y luego carg contra Blue. Vuelve a llamarles ahora mismo para decirles que hagan la fiesta. Cunto ms grande mejor! Me la merezco, y ya es hora de que se hayan dado cuenta. No puedo hacer eso ahora. Se supone que es una fiesta sorpresa.

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Crees que no puedo fingir que estoy sorprendida?

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Blue se pas un buen rato discutiendo, y cuanto ms discuta, ms se obcecaba Nita. Eso s que poda considerarse un trabajo bien hecho. Los murales, sin embargo, eran otra historia. Cada da que pasaba, Blue se desviaba ms de lo que haba dibujado en los bocetos hasta que finalmente los arranc de las paredes. A Dean se le ocurri celebrar el Cuatro de Julio haciendo una excursin a pie por las Smokies con Blue. Con sus largas piernas y su ritmo incansable, tuvo que detenerse en varias ocasiones para esperarla, pero no intent apresurarla en ningn momento. Incluso le asegur que le gustaba ir a paso lento porque as no sudaba y no se le estropeaba la gomina. Blue no vea ni una sola gota de gomina en ese pelo dorado, pero l estaba siendo demasiado amable con ella para sealrselo. Odiaba cuando se haca el simptico, as que cuando pararon a almorzar, intent buscar bronca. Dean la empuj sin motivo aparente hacia un rea sombreada cerca de una cascada y la bes hasta que ella estuvo demasiado jadeante para pensar con coherencia. A partir de ah, l tom ventaja. T dijo l con brusquedad. Contra el rbol. Los cristales plateados del ltimo y carsimo par de gafas de sol de Dean le devolvieron su imagen, pero la deliciosa amenaza que vea en su boca la hizo temblar. Qu quieres decir? Me ha presionado demasiado, seora. Es hora de jugar al juego pervertido de Prison Break. Ella se humedeci los labios. Eso... eh... suena aterrador. Oh, y lo es. Por lo menos para ti. Si intentas huir lo lamentars. Ahora date la vuelta y ponte de cara al rbol. Blue sinti la tentacin de huir para ponerlo a prueba, pero la idea del rbol era demasiado excitante. Desde el principio haban estado jugando a distintos juegos de dominacin y sumisin. Mantena la perspectiva de las cosas, justo como ella quera. Qu rbol? Elige la prisionera. Ser tu ltima eleccin antes de que yo tome el mando. Ella se demor demasiado admirando los msculos que se marcaban bajo la camiseta de Dean. l se cruz de brazos. No me hagas tener que repetrtelo. Quiero llamar a mi abogado. Aqu no existe ms ley que la ma. l an poda sorprenderla. Estaba sola con ms de ochenta kilos de macho dominante, y jams se haba sentido ms segura o ms excitada.

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No me hagas dao. Dean se quit las gafas de sol y las cerr lentamente. Eso depender de lo buena que seas cumpliendo rdenes.

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Con las rodillas temblorosas por la excitacin, Blue se acerc hacia un arce rojo rodeado por una alfombra de musgo. Ni siquiera las salpicaduras de agua de la cascada cercana apagaban su ardor. Cuando acabaran, tendra que recompensarlo del mismo modo, pero por ahora, simplemente se limitara a disfrutar. l lanz a un lado las gafas de sol y la agarr por el codo para dejarla de cara al rbol. Pon las manos en el tronco y no las muevas a menos que yo te lo diga. Blue extendi los brazos sobre su cabeza con lentitud. El spero roce de la corteza contra su piel aument la sensacin ertica de peligro. Eh... de qu va todo esto, seor? De la reciente fuga en la prisin de mxima seguridad de mujeres al otro lado de las montaas. Ah, eso. Cmo poda un famoso deportista tener tanta imaginacin?. Pero yo no soy ms que una excursionista inocente. Entonces no le importar si la registro. Bueno, pero slo para probar mi inocencia. Una chica sensata. Ahora separe las piernas. Ella abri lentamente sus piernas desnudas. l se arrodill detrs de ella y se las acab de separar con brusquedad. La barba de tres das de Dean roz el interior del muslo de Blue mientras le bajaba los calcetines y le rodeaba los tobillos con los dedos. Le masaje con el pulgar el hueco justo debajo del hueso del tobillo, despertando una zona ergena que ella ni siquiera saba que exista. l se tom su tiempo para recorrerle las piernas desnudas con las manos. A Blue se le puso la piel de gallina. Esperaba que llegara al dobladillo de los pantalones cortos, pero se sinti frustrada cuando lo borde para levantar la parte trasera de la camiseta. Un tatuaje de prisin gru l. Tal como sospechaba. Beb demasiado en una excursin del colegio, y cuando me despert... Los dedos de Dean se detuvieron en la suave curva de la espalda, justo encima de la cinturilla de los pantalones cortos. Ahrrese saliva. Sabe qu significa esto, no? Que no podr ir a ms excursiones del colegio? No. Tengo que cachearla sin ropa. Oh, por favor, eso no. No se resista o tendr que ponerme duro. Le desliz las manos debajo de la camiseta, le levant el sujetador, y arrastr los pulgares por los pezones de Blue. Ella gimi y dej caer los brazos.

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Dean le pellizc los pezones. Acaso he dicho que pueda moverse?

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Lo siento. Si continuaba as iba a morir de xtasis. De alguna manera consigui levantar los brazos, que parecan de goma, hasta la posicin anterior. l le abri la cremallera y le baj los pantalones cortos y las bragas hasta los tobillos. El aire fresco le roz la piel desnuda. Apret la cara contra el duro tronco del rbol mientras le tocaba el trasero, amasndolo, rozando la hendidura de sus nalgas con los pulgares, como probando hasta dnde le dejara ella llevar ese juego taimado. Al parecer, muy lejos. Al final, cuando ella ya estaba loca de necesidad, cuando apenas se mantena en pie, Blue oy el sonido de la cremallera de Dean. Y por ltimo... dijo l con voz ronca. Entonces la gir hacia l y se quit los calzoncillos y los pantalones cortos de una patada. Tena los ojos entrecerrados, oscuros de deseo. Como si pesara menos que una pluma, la tom en brazos y le apoy la espalda contra el tronco del rbol. Le abri las piernas y se acomod entre ellas. Ella le rode las caderas con las pantorrillas y entrelaz los brazos alrededor de la firme columna de su cuello. Dean la abri con los dedos, explorando su deseo, y, al fin, reclam lo que era, en ese momento, indiscutiblemente suyo. Era tan fuerte que mientras la penetraba profundamente, se asegur de que el spero tronco no le daara la piel. Blue enterr la cara en el cuello de Dean, tom aire y lleg al climax mucho antes de lo que quera. l esperaba ms de ella. Despus de dejarla descansar un momento, sigui movindose en su interior, llenndola, incitndola, ordenndole que se uniera a l. El agua de la cascada flua junto a ellos. El sonido del chorro cristalino se mezclaba con sus entrecortadas respiraciones, con sus speras rdenes y sus roncas palabras de cario. Sus bocas se amoldaron, tragndose las palabras. l le apret el trasero. Una embestida ms y ellos, tambin, se unieron a la corriente. Luego no dijeron nada. Cuando volvieron sobre sus pasos, l se adelant a ella que, asombrada, sinti que se le llenaban los ojos de lgrimas. Esos viejos sentimientos de querer pertenecer a alguien haban arraigado en su alma de nuevo. Dean camin ms rpido, aumentando la distancia entre ellos. Blue lo comprenda demasiado bien. Dean entraba y sala de las relaciones como otros se cambiaban de chaqueta. Amigos, amantes..., eso era fcil. Cuando una relacin llegaba al final, haba una larga cola de mujeres esperando para iniciar otra. Dean se gir y la llam..., le grit algo sobre que se le haba abierto el apetito. Ella se forz a sonrer, el placer del encuentro haba desaparecido. Lo que haba comenzado como un absurdo juego sexual haba dejado sus sentimientos tan frgiles e indefensos como los de la nia que haba sido una vez. Al da siguiente, Blue recibi una carta de Virginia reenviada desde Seattle.

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Cuando Blue la abri, encontr una foto dentro. Seis chicas con ropas mugrientas y sonrisas llorosas posaban delante de un sencillo edificio de madera en medio de la selva. Su madre estaba de pie en el medio, pareca exhausta y triunfante. En el dorso, Virginia haba escrito un escueto mensaje: Estn a salvo. Gracias. Blue contempl la foto durante mucho tiempo. Mientras observaba la cara de cada una de las chicas que su dinero haba salvado, se olvid de su resentimiento. La tarde del jueves, cuatro das despus de la excursin a las Smokies y dos das antes de la fiesta de Nita, Blue dio los ltimos retoques a las paredes. Los murales no guardaban ms que un superficial parecido con los dibujos originales, pero tampoco se parecan a los empalagosos paisajes que haba pintado en la universidad. stos le gustaban ms aunque eran inadecuados, pero no pensaba borrarlos. Todos haban cumplido la orden de mantenerse alejados del comedor, y haba programado la inauguracin para el da siguiente por la maana. Se enjug el sudor de la frente con la manga. El aire acondicionado se haba averiado esa maana, y a pesar del ventilador porttil y las ventanas abiertas del comedor, tena calor y nuseas. Se senta un poco asustada, y si...? No, no pensara en eso hasta despus de la fiesta de Nita. Se separ la camiseta hmeda del cuerpo y se qued quieta para observar el desastroso e inapropiado trabajo. Jams haba pintado nada que le gustara ms. Haba terminado de difuminar usando un trozo de gasa para aclarar algunas sombras y haba comenzado a limpiar los materiales cuando oy unos coches aproximndose a la casa. Se asom por la ventana abierta y vio que dos grandes limusinas blancas se detenan en el camino de entrada. Se abrieron las puertas y sali un grupo de gente guapa. Los hombres eran enormes, con gruesos cuellos, bceps protuberantes e imponentes torsos. A pesar de las diferencias en el color de la piel y los peinados de las mujeres, podran haber salido de una fbrica de clonacin de gente joven y guapa. Llevaban gafas de sol caras sobre la cabeza, bolsos de diseo en la mano, y ropas provocativas que mostraban sus cuerpos giles. La verdadera vida de Dean Robillard acababa de llamar a la puerta. Dean se haba marchado de nuevo a la cercana granja de caballos, April y Riley estaban haciendo recados y Jack estaba recluido en la casita de invitados componiendo una cancin. Nita se haba quedado en su casa por una vez. Blue se deshizo la coleta floja, se pein el pelo sudoroso con los dedos y volvi a recogrselo en una coleta alta. Cuando apart a un lado el plstico y sali al vestbulo, oy las voces de las mujeres a travs de la mosquitera de tela metlica. No esperaba que fuera algo... tan rural. Tiene un granero y todo. Mira por donde pisas, amiga. No veo vacas, pero eso no quiere decir que no las haya en alguna parte. Boo s que sabe montrselo bien dijo uno de los hombres. Quiz debera hacerme con un sitio como ste. Cuando Blue sali al porche, las mujeres repararon en su apariencia desaseada: los pantalones cortos y la camiseta, rados y manchados con restos de pintura. Un hombre con el cuello como el tronco de un rbol y los hombros

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ms anchos que haba visto nunca se acerc a ella. Dnde est Dean?

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Sali a mirar unos caballos, pero debera estar de vuelta en una hora ms o menos. Se limpi las palmas de las manos en los pantalones cortos. El aire acondicionado est estropeado, pero podis sentaros en el porche trasero para esperarlo. La siguieron a travs de la casa. El porche, con el nuevo suelo de pizarra gris, tena, las paredes recin pintadas de blanco y el techo muy alto; era la estancia ms fresca y espaciosa despus del comedor. Tres elegantes ventanas paladianas horadaban las paredes, proyectando sombras moteadas sobre las sillas de mimbre y la mesa de hierro forjado negro que haba llegado unos das antes. Los cojines de color verde claro contrastaban con el negro y conferan un aire elegante al acogedor espacio. Haba cuatro hombres y cinco mujeres. Ninguno de ellos perdi el tiempo en presentaciones, aunque ella capt un nombre aqu y otro all: Larry, Tyrell, Tamiza y... Courtney, una morena alta y hermosa que no pareca estar con ninguno de los hombres. Blue no tard en averiguar por qu. En cuanto acabe la concentracin de entrenamiento, voy a pedirle a Dean que me lleve a San Francisco un fin de semana dijo Courtney con una sacudida de su pelo brillante. Nos lo pasamos muy bien all en San Valentn y me merezco un poco de diversin antes de regresar a dar clases de cuarto grado. Genial. Courtney ni siquiera era una chica bonita y tonta. Las mujeres comenzaron a quejarse del calor, a pesar de la brisa que proporcionaban los ventiladores del techo, recin instalados. Todos dieron por hecho que Blue formaba parte del servicio de la casa y comenzaron a pedirle cerveza, t helado, bebidas light y agua fra. Poco despus, Blue se encontr haciendo perritos calientes, cortando rodajas de queso y fiambre para picar. Uno de los hombres quera la programacin de la tele, otro un tylenol, y un guapo pelirrojo quera comida tailandesa, pero como muy bien le inform Blue, esa clase de comida an no haba llegado a Garrison. April llam a Blue mientras sta estaba en la despensa buscando patatas fritas. He visto que Dean tiene compaa, as que nos vamos a la casita de invitados. Riley viene conmigo. Nos quedaremos all hasta que no haya moros en la costa. No tienes por qu esconderte contest Blue. Es lo mejor. Adems, Jack quiere que escuche su nueva cancin. Blue tambin deseaba poder irse con ellas y escuchar la nueva cancin de Jack Patriot en lugar de atender a los amigotes de Dean. Cuando Dean finalmente apareci, todos se levantaron para saludarle. Si bien ola a caballo y a sudor, Courtney, que haba estado quejndose de lo mal que ola el abono, se lanz sobre l. Dean, mi amor! Sorpresa! Pensbamos que no apareceras nunca. Hola, Boo. Bonito lugar te has agenciado.

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Dean ni siquiera mir en direccin a Blue. Ella se retir a la cocina, donde empez a meter los productos perecederos en la nevera. Unos minutos despus l apareci en la cocina. Oye, gracias por echar una mano. Me dar una ducha rpida y volver enseguida. Cuando desapareci, Blue se pregunt si le haba sugerido que siguiera atendiendo a sus amigos o si esperaba que se uniera a la fiesta. Cerr de golpe la nevera. A la mierda. Iba a volver al trabajo. Pero antes de poder escaquearse, Roshaun apareci de pronto en la puerta pidiendo helado. Fue a llevar ms platos y quit los que haban usado. Mientras llenaba el lavavajillas, Dean volvi de darse la ducha. Gracias otra vez, Blue. Eres la mejor. Momentos despus lo oy en el porche con los dems, rindose con sus amigos. Ella se qued all, observando la cocina que tanto amaba. As que eso era todo, no? Tena que saberlo con seguridad. Con manos temblorosas, puso un par de Coca-Colas light en una bandeja, aadi la ltima botella de cerveza fra y lo llev todo al porche. Courtney estaba junto a Dean, con el brazo rodeando su cintura; un brillante mechn de pelo rozaba la manga de la camisa gris. Con los tacones era casi igual de alta que Dean. Pero Boo, tienes que volver a tiempo para la fiesta de Andy y Sherrilyn. Les promet que iramos. Es mo!, quiso gritar Blue. Pero en realidad no lo era. Nadie le haba pertenecido nunca y jams lo hara. Llev la bandeja ante l. Los ojos de Blue se encontraron con esos familiares ojos azules que tan a menudo se haban redo de ella. Iba a decirle que haba reservado la ltima cerveza fra para l, pero antes de que pudiera abrir la boca, l apart la mirada como si ella fuera invisible. Se le hizo un nudo en la garganta. Dej la bandeja con suavidad sobre la mesa, entr, y, a ciegas, se abri paso hacia el comedor. Hasta ella llegaron ms risas. Cogi los pinceles y comenz a limpiarlos. Trabajaba mecnicamente, cerrando las tapas de los botes, guardando los utensilios, doblando las telas del suelo, decidida a acabar de limpiar todo para no tener que volver all. El plstico de la puerta cruji y Courtney asom la cabeza en el comedor. A pesar de haber dado a entender que era profesora, pareca que no saba leer el cartel de NO ENTRAR. Tengo una pequea emergencia dijo ella sin dirigir una mirada a los murales. Los chferes se han ido a comer y tengo una espinilla gigante. No tengo aqu ninguna crema correctora. Podras ir hasta el pueblo y traerme Erace o cualquier corrector por el estilo? Y ya de paso, no te importara traer unas botellas de agua mineral fra? Courtney se alej. Voy a preguntar si alguien quiere algo ms. Blue quit el carro de pintura de su camino y se dijo a s misma que le dara a Dean otra oportunidad. Pero fue Courtney quien regres, con un billete de cien

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dlares entre los dedos.

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El corrector, el agua mineral y tres bolsas de Cheetos. Qudate con el cambio. Solt el dinero en la mano de Blue. Gracias, cielo. Por la mente de Blue cruzaron varias opciones. Escogi la nica que le permita conservar su dignidad. Una hora ms tarde, regres a una casa vaca y dej caer la barra de corrector, el agua mineral, los Cheetos y el cambio en la encimera de la cocina. Senta el pecho como si alguien le hubiera amontonado piedras encima. Termin de barrer el comedor, coloc las sillas, carg el coche de Nita y desgarr el plstico de las puertas. No haba nada como el presente para poner fin a algo que nunca debera haber empezado. Cuando termin, le ech una ltima mirada a los murales y los vio como lo que eran. Mierda sentimentaloide.

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Dean se detuvo al borde del camino. Estaban bailando. Los tres. Detrs de la casita de invitados, bajo las estrellas, con la msica que sala a todo volumen del radiocasete que haban colocado en los escalones del porche. Al observar a su padre, Dean comprendi de dnde provenan sus genes de deportista. Haba visto bailar a Jack en vdeos y en un concierto al que se vio forzado a asistir con los compaeros del equipo de la universidad. Pero observarle aqu era diferente. Record que algn descerebrado crtico del rock haba comparado la manera de bailar de Jack con la de Mick Jagger, pero Jack no tena nada que ver con ese andrgino baile contoneante y escurridizo. l era pura fuerza. Riley, que a esas horas debera de estar en la cama, bail en torno a Jack con los movimientos torpes, pero llenos de energa, de un cachorrillo, algo que habra hecho sonrer a Dean si no se hubiera sentido tan infeliz. April bailaba descalza. Una falda larga y vaporosa se arremolinaba en torno a sus caderas. Arque la espalda y se levant el pelo. Cuando esboz un mohn sensual, Dean vio a la madre imprudente y autodestructiva de su infancia, la mujer que haba sido esclava de los dioses del rock'n'roll. Riley se qued sin aliento y se dej caer en el csped al lado del perro. Jack y April cerraron los ojos. l respondi al shimmy de April con un movimiento de pelvis. La luz del porche arrancaba destellos de los brazaletes de su madre. Se movan al mismo ritmo, como si llevaran aos bailando juntos. April se contone, frunciendo los labios en un mohn hmedo. Jack le respondi con el caracterstico gesto de mofa de los rockeros. Dean no habra ido all esa noche si April se hubiese dignado a contestarle los correos electrnicos das atrs. Y all estaba, observando a las personas que lo haban concebido bailando ante sus ojos. Un final perfecto para un da de mierda. Courtney haba sido un autntico coazo, y haba sentido un enorme alivio cuando las otras mujeres la haban arrastrado de regreso a Nashville para ir de compras. Los tos se haban quedado un poco ms. Demasiado en realidad. Dean slo quera estar con Blue, pero cuando lleg a casa de Nita Garrison, la casa estaba a oscuras. De todas maneras haba trepado hasta el balcn, pero la puerta estaba cerrada y a travs del cristal haba visto la cama vaca de Blue. Sinti una fuerte punzada de dolor antes de recuperar la cordura. Ella no se ira hasta el sbado, despus de la fiesta de Nita. Al da siguiente arreglara las cosas, o al menos lo intentara. Nada haba sido lo mismo desde la excursin del Cuatro de Julio. Algo se haba torcido en ese jueguecito sexual que haban disputado. Al principio, todo haba sido un entretenimiento ertico, incluyendo todos los cmicos intentos de Blue por parecer una mujer aterrada. Pero al final, cuando estaban juntos, se haba sentido invadido por la ternura, y algo haba cambiado en su interior. Algo que no estaba preparado para analizar. Riley recuper el aliento y se reincorpor al baile. Dean se mantuvo fuera del charco de luz. Lejos de ellos. Tal y como quera estar.

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Jack se acerc a Riley, y ella empez a pavonearse delante de l, mostrando todo un repertorio de movimientos torpes y caprichosos. April sonri ampliamente mientras se alejaba bailando. Su falda formaba remolinos. Lade la cabeza. Gir. Y entonces vio a Dean. Sin perder el ritmo, le tendi la mano. Dean se qued inmvil. Se acerc bailando hacia l, moviendo los brazos, incitndolo para que se uniera a ellos. l se qued paralizado, aturdido, prisionero de su ADN. La msica, el baile lo atraan a un lugar donde no quera estar. Esas hlices de material gentico que haba heredado haban sido canalizadas hacia el deporte, pero ahora, esas estructuras entrelazadas lo arrastraban a sus orgenes. Al baile. Su padre bailaba. Su madre bailaba y quera que l tambin se uniera a ellos. Les volvi la espalda y se dirigi a paso vivo hacia la casa. Jack se ri cuando April dej de bailar de repente. Mira, Riley. Somos demasiado para ella. Jack no haba visto a Dean. April forz una sonrisa. Jack y Riley estaban aprendiendo a divertirse juntos, no iba echarlo a perder todo ahora con su tristeza. Tengo sed dijo ella. Ir a por algo de beber. Al llegar a la cocina, cerr los ojos. Era dolor lo que haba visto en la cara de Dean, no desprecio. Haba querido unirse a ellos lo haba sentido-, pero no haba sido capaz de dar el primer paso. Se concentr en hacer un zumo de naranja para Riley y ella. No poda controlar los sentimientos de Dean, slo los suyos. Que sea lo que Dios quiera. Sirvi un t helado para Jack. l quera una cerveza, pero no era su da de suerte. Ella no haba contado con l esa noche. Riley y ella haban estado sentadas en el patio trasero hablando de chicos y escuchando un viejo lbum de Prince cuando apareci Jack. Antes de saber cmo, los tres se haban puesto a bailar. Jack y ella siempre haban sido la pareja de baile perfecta. Tenan el mismo estilo y energa. Cuando se encontraba bajo el hechizo de la msica, no pensaba en la insensatez de tener cincuenta y dos aos y seguir fascinada todava por Jack Patriot. Fuera, la msica trepidante dio paso a una balada. Ella sali con las bebidas y se detuvo en los escalones al ver cmo Jack intentaba convencer a Riley para que bailara esa cancin lenta. Pero si no s protest ella. Sbete a mis pies. No puedo hacer eso! Soy demasiado pesada. Te aplastara los dedos. Una pollita flaca y huesuda como t? A mis dedos no les pasar nada. Venga. Sbete. l la tom entre los brazos y ella subi sus pies desnudos encima de las zapatillas de lona de su padre. Se la vea muy pequea al lado de l. Y hermosa, con ese pelo rizado, los ojos brillantes y la piel dorada. April se haba

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quedado prendada de ella.

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Se sent en los escalones y los observ. Cuando era nia, haba visto a una chica de su edad bailar con su padre de esa manera. Su propio padre, sin embargo, la haba tratado como si no fuera ms que un estorbo, y recordaba haberse encerrado en el bao para que nadie la viera llorar. Pero se haba vengado bien de l cuando se hizo mayor. Haba conocido a un montn de chicos a los que darle todo el amor que l haba rechazado. Uno de ellos haba sido Jack Patriot. Riley tena sentido del ritmo y finalmente se sinti lo suficientemente confiada para bajarse de los pies de su padre e intentar dar los pasos ella sola. Jack la guiaba con facilidad. Al final, la hizo girar sobre s misma y le dijo que era una campeona, dejando a Riley mareada y orgullosa. April sirvi las bebidas. Cuando terminaron, Jack anunci que ya era muy tarde y que Riley deba acostarse, as que la llev de vuelta a la casa. April estaba demasiado intranquila para entrar en la casita y acostarse, as que cogi una manta y se tumb para mirar las estrellas. Blue se marchara en cuatro das, Dean en una semana y media, y ella volvera a Los Angeles justo despus. En cuanto estuviera all, se dedicara por entero al trabajo, al fin haba logrado su propsito en la vida. Dean est en la casa con Riley dijo una voz ronca y familiar . No la he dejado sola. Ella levant la vista y vio que Jack se diriga hacia ella a travs del csped. Pens que te habas ido a dormir. No soy tan viejo. Se acerc al radiocasete y busc entre los CD's dispersos en el escaln. Lucinda Williams comenz a cantar Like a rose. Se acerc a la manta y le tendi la mano. Baila conmigo. Es una mala idea, Jack. Algunos de nuestros mejores momentos han sido el resultado de malas ideas. Deja de comportarte como una anciana. A ella le sent fatal que le dijera eso algo que l ya esperaba y rpidamente se puso en pie. Si intentas meterme mano... Los dientes de Jack brillaron cuando esboz una amplia sonrisa de pirata, y la tom entre sus brazos. Mad Jack slo se aprovecha de las mujeres menores de treinta aos. Aunque, ahora est oscuro y... Cllate y baila. l sola oler a sexo y cigarrillos. Ahora ola a roble, a bergamota, y a la noche. Su cuerpo tambin era diferente al de aquel chico flaco que ella recordaba. Todava era delgado, pero haba desarrollado msculo. Su rostro tambin haba perdido esa apariencia demacrada que tena cuando haba llegado. La letra de la cancin de Lucinda los envolvi. Se acercaron ms hasta que slo una brizna de aire separaba sus cuerpos. De pronto ni siquiera fue eso. Ella le rode el cuello con los brazos. El le coloc los suyos en torno a la cintura. April se permiti

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descansar contra l. Tena una ereccin, pero era algo que estaba ah. Manifestndose sin exigir nada. April se dej llevar por la msica. Estaba muy excitada, senta que flotaba en un mar hmedo y resbaladizo. l le acarici el pelo de la nuca y enterr los labios en el hueco de la oreja. Ella gir la cabeza y dej que la besara. Fue un beso profundo, dulce, mucho ms excitante que otros besos de borrachos que se haban dado. Cuando por fin se separaron, la pregunta implcita en los ojos de Jack atraves el estado de ensueo de April. Ella neg con la cabeza. Por qu? susurr l, acaricindole el pelo. Ya no tengo rollos de una noche. Te prometo que esto durar ms de una noche. Le acarici la sien con el pulgar. Acaso no te preguntas cmo sera si nos dejramos llevar? Ms de lo que l poda imaginar. Siempre me hago preguntas sobre cosas que no son buenas para m. Ests segura? No somos crios. Ella se apart. Ya no me atraen los rockeros guapos. April... Son el mvil en los escalones. Gracias, Dios mo. Ella se apresur hacia el porche. No irs a contestar... dijo l. Tengo que hacerlo. Mientras se acercaba a los escalones, se apret los labios con el dorso de la mano, pero no saba si era para borrar el beso o para conservarlo. S? April, soy Ed. Ed. Estaba esperando tu llamada. Entr con rapidez en la casita de invitados. Transcurri media hora antes de que ella dejase de hablar por telfono. Sali para recoger las cosas y se qued sorprendida al ver a Jack todava all, tumbado sobre la manta, mirando las estrellas. Tena una rodilla doblada y el brazo bajo la cabeza. Se sinti demasiado feliz al ver que la haba esperado. Jack le habl sin mirarla. Hblame de l. Ella oy el tono spero de su voz y record aquellos viejos ataques de celos. Si no hubiera dejado esos juegos haca mucho tiempo, le habra dicho que se fuera al infierno, pero se sent en la manta y dej que la falda formara pliegues alrededor de sus rodillas. Ellos. Cuntos? Ahora mismo? Tres.

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Entonces no son tus amantes. Fue una afirmacin, no una pregunta. Cmo lo sabes? Lo s. Esos hombres me llaman a todas horas. Por qu lo hacen?

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Ella se puso rgida cuando l se gir para mirarla de frente. Pero no la atac.

April slo percibi curiosidad en su tono. O a l no le importaba que estuviera con ellos, o haba comenzado a entender a la mujer en la que se haba convertido. Se recost en la manta. Soy alcohlica y drogadicta rehabilitada. Llevo aos en Alcohlicos Annimos. Ahora mismo soy la orientadora de tres hombres y una mujer, pero no resulta fcil al no estar en Los Angeles, aunque ellos no quisieron cambiar de orientador. Comprendo que no lo hicieran. Seguro que eres muy buena. Se apoy en un codo para mirarla. Jams te he olvidado, lo sabes, no? Ella tena que recordar cmo eran las cosas realmente, y no cmo quera que fueran. No soy yo lo que no puedes olvidar. Es la culpabilidad que sientes por Dean. Conozco la diferencia, y eres la nica mujer que jams he podido olvidar. Mientras April lo miraba fijamente a los ojos, l inclin la cabeza y la bes otra vez. Su boca se volvi suave y maleable bajo la de l. Pero cuando sinti la mano de Jack entre las piernas, record que los sentimientos de Jack hacia ella siempre comenzaban y terminaban debajo de los pantalones. Sali de debajo de l y se puso de pie. Ya te lo he dicho. Ahora no hago estas cosas. Esperas que crea que has renunciado al sexo? Slo con los rockeros. Se dirigi a los escalones para apagar la msica y recoger las cosas. He mantenido tres largas relaciones desde que estoy sobria. Un polica, un productor de televisin y el fotgrafo que me introdujo en Galera de Corazones. Todos eran tos estupendos, y ninguno cantaba. Ni siquiera en los karaokes. A travs de la oscuridad, ella vio la suave sonrisa burlona de Jack cuando se puso de pie. Pobre April. Mira que privarte de toda esa pasin de los rockeros. Al menos, me respeto a m misma. Que es ms de lo que t puedes decir. S que te sentirs decepcionada, April, pero hace mucho tiempo que dej los rollos de una noche. Ahora tengo relaciones de verdad. Recogi la manta y la arrastr hacia ella. Es lo nico que t y yo no hemos intentado nunca. Quiz haya llegado el momento de que lo probemos.

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Ella se qued tan aturdida que no pudo ms que clavar los ojos en l. Jack le puso la manta en las manos, la bes suavemente en la mejilla, y la dej sola. A las siete de la maana siguiente, Dean lleg al porche trasero de la casa de Nita. Odiaba saber que haba lastimado a Blue el da anterior. La nica razn de que la hubiera mantenido al margen era que no quera contestar a las preguntas que sus amigos le haran. Cmo poda explicarles quin era ella cuando ni l mismo se aclaraba? Saba cmo manejar a las mujeres como amante o como amigo, pero no como ambas cosas a la vez. Una paloma sobrevol el tejado de Nita cuando lleg a la puerta trasera. Entr sin llamar. Nita estaba sentada a la mesa de la cocina con una enorme peluca rubia y una bata con flores de muchos colores. Voy a llamar a la polica dijo ella, ms molesta que enfadada. Te arrestarn por allanamiento de morada. l se acuclill para rascar detrs de las orejas a un Tango semidormido. Puedo tomar antes un caf? Son apenas las siete. Deberas haber llamado. No estaba de humor para hacerlo. Es lo mismo que cuando usted se presenta en mi casa sin molestarse en llamar. Mentiroso. Siempre llamo. Y Blue an est durmiendo, as que vete y no la molestes. l llen dos tazas con el caf cargado de Nita. Qu hace en la cama tan tarde? Eso no te incumbe. Finalmente la indignacin de Nita burbuje hacia la superficie, y lo apunt con el dedo ndice como si fuera una pistola. Le has roto el corazn. Y ni siquiera te importa. Blue est enfadada, no dolida. Mir a Tango. Djenos solos un rato. La silla chirri cuando ella se levant bruscamente de la mesa. Un consejo seor Casanova. Si yo fuera t, le echara un vistazo a lo que ella oculta bajo el lavabo del bao. Ignorndola, se dirigi arriba. A Blue no le sorprendi or a Dean hablando con Nita en la planta de abajo. Los rayos de sol entraban por las puertas del balcn mientras terminaba de subirse los vaqueros. No hubiera podido soportar que entrara por el balcn la noche anterior, as que haba pasado la noche en el dormitorio que haba junto al de Nita. Ahora l intentara engatusarla para congraciarse con ella. Vaya suerte la suya. Al sentarse en la cama para ponerse las sandalias, l apareci por la puerta. Rubio, macizo e irresistible. Blue tir con brusquedad de la correa de la sandalia.

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Tengo que hacer un montn de cosas antes de la fiesta de maana para Nita, y no quiero discutir ahora. l dej la taza de caf en la mesilla de noche. S que ests cabreada. Estar cabreada slo era la punta del iceberg, luego estaba ese otro asunto que era un secreto. Ms tarde, Deanna. Los hombres de pelo en pecho evitan este tipo de discusiones. Djate de tonteras. Como siempre, la voz del quarterback que llevaba dentro la tom por sorpresa. Lo de ayer no fue nada personal. No de la manera que crees. Te aseguro que lo sent como algo muy personal. Crees que me avergonzaba presentarte a mis amigos por esas ropas que llevas y tu aspecto descuidado, pero nada ms lejos de la verdad. Ella se puso de pie con rapidez. No malgastes saliva. No soy el tipo de mujer con el que tus amigos esperan ver a Malib Dean, y no queras ponerlos a prueba. Realmente piensas que soy as de mezquino? No. Creo que te comportaste como un caballero, tratando de no ponerme en evidencia presentndome como si fuera slo una amiga con derecho a roce. Eres ms que una amiga, Blue. Eres uno de mis mejores amigos. Y eso qu significa? Que soy tu coleguita o... un amiguete? l se pas la mano por el pelo. No tena intencin de lastimarte. Slo quiero que lo que hay entre nosotros siga mantenindose en privado. Como todas las dems cosas de tu vida que quieres mantener en privado. No te pierdes con tanto secretismo? No tienes ni idea de lo que significa ser un personaje pblico replic l. Tengo que ser precavido. Ella cogi la taza de caf y agarr con rapidez el bolso de los pies de la cama. Lo que quiere decir que me he convertido en otro de tus sucios secretitos. se es un golpe bajo. Ella no poda continuar con aquella discusin, no cuando tena su propio secreto que ocultar. Te lo voy a poner bien fcil. Hoy es viernes. Maana es la fiesta de Nita. Tengo que resolver unas cosas el domingo, pero a primera hora del lunes pondr rumbo a lo desconocido. La expresin de Dean se volvi furiosa. No digas gilipolleces.

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Por qu? Por qu lo dejo yo y no t? Todas las emociones que ella no quera sentir (tristeza, miedo, dolor), la invadieron de golpe, pero las contuvo a fuerza de voluntad. La vida es corta, Boo. Ya tengo un coche de alquiler, y compr un mapa de carreteras nuevecito. Ha sido un placer estar contigo, pero ya es hora de que siga mi camino. Ella se estaba comportando de una manera irracional, y cerr los puos. Por lo que se ve, necesitas tiempo para madurar. Sus palabras fueron tan fras que ella medio esperaba ver una nubecilla de vapor saliendo de su boca. Hablaremos de esto maana en la fiesta de Nita. Tal vez entonces puedas pensar como un ser humano racional. Sali a grandes zancadas de la habitacin. Ella se recost en la cama, deseando tontamente que l la hubiera tomado entre sus brazos para pedirle perdn. Esperaba como mnimo que le hubiera dicho algo sobre los murales antes de comenzar el asalto. Ya los habra visto a esas alturas. El da anterior, haba recibido un sobre en el buzn de Nita con un cheque de April. Eso era todo. Ninguna nota personal. April y Dean tenan un gusto impecable. Estaba claro que odiaban los murales. Haba sabido que lo haran. Pero, a pesar de todo, haba esperado que no lo hicieran. Dean recorri la alfombra rosa del pasillo. Si se concentraba en retorcerle el cuello a Blue, no tendra que pensar en que se haba comportado como un imbcil. Odiaba saber que la haba lastimado. Blue crea de verdad que a l le avergonzaba presentarla a sus amigos, pero no era vergenza lo que senta. Si esos tos se hubieran molestado en hablar con ella en vez de tratarla como a una criada, se habran enamorado de Blue al instante. Pero Dean no quera que nadie en especial sus compaeros de equipo vieran algo personal en la relacin que mantena con Blue cuando todava era algo muy reciente. Caramba, ni siquiera haca dos meses que la conoca. Y ahora ella pensaba dejarle. Debera haber comprendido desde el principio que no poda contar con ella. Pero despus de cmo la haba tratado ayer, tampoco poda culparla. Al bajar las escaleras record algo que le haba dicho Nita. A la anciana le encantaba meter cizaa, pero tambin era cierto que se preocupaba por Blue a su retorcida manera. Se dio la vuelta y volvi arriba. El bao de Blue tena las paredes rosas, toallas del mismo color y una cortina de ducha estampada con botellas de champn. Una toalla, hmeda de la ducha, colgaba torcida del toallero. l se inclin frente al lavabo, abri la puerta del mueble, y clav los ojos en la cajita que tena delante. Oy unos pasos apresurados a sus espaldas. Qu ests haciendo? dijo ella sin aliento. Cuando la mente de Dean registr lo que vea, se le subi la sangre a la cabeza. Cogi la caja y de alguna manera logr ponerse de pie. Deja eso! grit ella. Me dijiste que tomabas la pldora.

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Y la tomo.

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Adems, tambin haban usado condones. Con excepcin de un par de veces..., la mir. Ella estaba paralizada, con los ojos muy abiertos y la piel plida. l sostuvo en alto el kit de la prueba del embarazo. Supongo que esto no pertenece a Nita. Ella intent dirigirle una mirada obstinada, pero no pudo. Las pestaas le rozaron las mejillas cuando baj la mirada. Hace unas semanas, despus de tomar esos camarones en mal estado en Josie's, vomit la pldora. En aquel momento no me di cuenta. Un tren de alta velocidad se acercaba para arrollarlo. Me ests diciendo que vomitar la pldora puede hacer que te quedes embarazada? Es posible, supongo. Tena que haber tenido la regla la semana pasada, y no saba por qu no me vena. Luego record lo sucedido con la pldora. l gir la caja entre las manos. El pitido del tren le taladraba la cabeza. No la has abierto. Maana. Despus de la fiesta de Nita. No. Ni hablar. La hizo entrar en el cuarto de bao y cerr la puerta con la palma de la mano. Sinti que se le entumecan los dedos. Lo hars hoy. Ahora mismo. Desgarr el celofn de la cajita. Blue lo conoca al dedillo, y saba que sa era una pelea que no iba a ganar. Espera en el pasillo dijo ella. Ni de coa. Abri la cajita de un tirn. Acabo de hacer pis. Pues vuelve a hacerlo. Sus manos, normalmente tan giles, le temblaron cuando intent desdoblar el prospecto. Date la vuelta dijo ella. Djalo ya, Blue. Acabemos con esto de una vez. En silencio, ella tom la cajita. l permaneci all, observndola. Esperando. Al final, Blue consigui acabar el trabajo. El prospecto deca que deban esperar tres minutos. El control el tiempo en el Rolex. Tena tres esferas, una de ellas era un tacometro, pero a l lo nico que le interesaba era el lento recorrido del segundero. Mientras pasaba el tiempo, una docena de pensamientos a los que no poda dar nombre a los que no quera dar nombre, cruzaron por su cabeza. No ha pasado ya el tiempo? dijo ella finalmente. El estaba sudando. Parpade y asinti. Mira t susurr ella. l cogi la varilla con las manos hmedas y pegajosas, y la estudi. Al final

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levant la mirada y busc la de ella. No ests embarazada. Ella asinti, indiferente. Vale. Ahora vete.

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Dean dio vueltas en la camioneta durante un par de horas y acab en una carretera secundaria. Detuvo el vehculo en el arcn y se baj. No eran ni las diez y ya se prevea que sera un da abrasador. Oy el sonido del agua y lo sigui hasta el bosque, donde lleg hasta un riachuelo. En la orilla haba una lata de aceite oxidada junto a unas llantas viejas, los muelles de un colchn, unos conos de sealizacin y ms trastos abandonados. No estaba bien que la gente tirara tanta mierda. Se puso manos a la obra y comenz a sacar la basura del agua. Poco despus tena las deportivas empapadas y estaba cubierto de lodo y grasa. Resbal en unas rocas llenas de musgo y se moj los pantalones cortos, pero el agua fra le sent bien. Le habra gustado que hubiera ms basura que recoger as podra pasarse all todo el da, pero en poco tiempo el riachuelo estaba limpio. Su mundo se desmoronaba. Cuando subi a la camioneta, casi no poda respirar. Dara una caminata al llegar a la granja para aclarar las ideas. Pero no fue eso lo que hizo. Sin querer, se encontr recorriendo la estrecha senda que llevaba a la casita de invitados. El sonido de la guitarra lleg a l cuando sali de la camioneta. Jack estaba sentado en el porche en una silla de la cocina, tena los tobillos desnudos cruzados sobre la barandilla, y la guitarra contra el pecho. Tena barba de tres das, una camiseta de Virgin Records, y unos pantalones cortos de deporte de color negro. Los calcetines enlodados de Dean colgaban alrededor de sus tobillos y las deportivas rechinaban cuando se acerc al porche. Una cautela familiar asom a los ojos de Jack, pero sigui tocando. Parece que has perdido un concurso de lucha de cerdos. Hay alguien ms por aqu? Jack rasgue un par de acordes. Riley est montando en bicicleta, April sali a correr. Creo que estarn pronto de vuelta. Dean no estaba all por ellas. Se detuvo al pie de los escalones. Blue y yo no estamos comprometidos. La recog en las afueras de Denver hace un par de meses. Me lo dijo April. Es una pena. Me gusta esa chica. Me hace rer. Dean se frot los pegotes de barro que tena entre los nudillos. Fui a ver a Blue esta maana. Hace un par de horas. Ahora notaba el estmago revuelto, e intent respirar profundamente. Ella crea que poda estar embarazada. Jack levant la cabeza y dej de tocar.

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Lo est?

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Un pjaro cant en el tejado de cinc. Dean neg con la cabeza. No. Felicidades. Dean se meti las manos en los bolsillos hmedos y pegajosos y luego las sac otra vez. Esas pruebas de embarazo que se compran en las farmacias, tienes que... quiz ya lo sabes. Tienes que esperar tres minutos para conocer el resultado. Ya. La cosa es... que tuve que esperar esos tres minutos y... y un montn de pensamientos cruzaron por mi cabeza. Supongo que es normal. Los escalones rechinaron cuando Dean subi al porche. Pensaba en que tendra que pagarle a Blue un seguro mdico y me preguntaba si deba confiar a mi abogado la manutencin del nio o dejar que lo hiciera mi agente. O cmo lograra mantenerlo al margen de la prensa. Ya conoces el percal. Jack se levant y dej la guitarra en la silla. Una reaccin motivada por el pnico. Recuerdo los sntomas. S, bueno, cuando tuviste esa reaccin de pnico tenas qu... veinticuatro aos? Yo tengo treinta y uno. Tena veintitrs, pero para el caso es lo mismo. Si no pensabas casarte con Blue, al menos tenas que dejar arregladas algunas cosas. No es lo mismo. April estaba como una cabra. Blue no. Es una de las personas ms cuerdas que conozco. Tena intencin de detenerse en ese momento, pero no pudo. Me dijo que la he convertido en uno de mis sucios secretitos. Las personas que no han padecido la fama no lo entienden. Eso es lo que le dije a ella. Se frot el estmago revuelto. Pero en esos tres minutos y... lo que estuve pensando. Con tantos planes que hacer: el abogado, la manutencin del cro... Es normal que toda esa clase de mierda te cruce por la cabeza de vez en cuando. Olvdalo. Cmo se supone que debo hacerlo? De tal padre, tal hijo, no? Dean se senta como si le estuviera abriendo su corazn, pero Jack se burl. No te pongas a mi nivel. Te he visto con Riley. Si Blue hubiera estado embarazada, no le habras vuelto la espalda a ese nio. Habras estado a su lado mientras creca. Dean debera poner punto y final a la conversacin, pero se le doblaron las rodillas y se encontr sentado en el escaln. Por qu hiciste las cosas de esa manera, Jack?

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Por qu demonios crees que lo hice? replic Jack sarcstico. Podra endulzarlo para ti, pero el meollo del asunto es que no saba cmo tratar a April, y no quera preocuparme por ti. Era una estrella del rock, nene. Un icono americano. Estaba demasiado ocupado concediendo entrevistas y dejando que todos me besaran el culo. De haber cedido, habra tenido que comportarme como un padre, y dnde estara la diversin entonces? Dean dej caer las manos entre las rodillas y juguete con la pintura descascarillada del escaln. Pero cambiaste, no? Nunca. Dean se puso de pie. No digas gilipolleces. Recuerdo esas reuniones padre-hijo cuando tena catorce y quince aos. Intentabas compensar todos esos aos perdidos mientras yo te escupa a la cara, Jack agarr la guitarra. Mira, estoy trabajando en una cancin. Justo porque ahora quieras escarbar en esa vieja mierda no quiere decir que yo tambin tenga que coger una pala. Slo dime una cosa. Si tuvieses que volver a hacerlo desde el principio... No puedo hacerlo, as que djalo. Pero si pudieras... Si pudiera hacerlo de nuevo, te habra arrancado de su lado! dijo ferozmente. Y sabes qu? En cuanto te hubiera tenido conmigo, habra aprendido a ser un padre. Por fortuna para ti, eso no ocurri porque, como bien sabes, has sabido encontrar tu propio camino y te ha ido estupendamente. Cualquier hombre se enorgullecera de tener un hijo como t. Ahora, ests satisfecho ya o tenemos que darnos un jodido abrazo? El nudo del estomago de Dean se aliger por fin. Ahora poda respirar con alivio. Jack dej la guitarra a un lado. No puedes hacer las paces conmigo hasta que no las hagas con tu madre. Se lo merece. Dean se frot la puntera enlodada de la deportiva contra el escaln inferior. No es fcil. Es mejor que seguir sufriendo. Dean se dio la vuelta y enfil hacia la camioneta. Dean dej los calcetines y las deportivas enlodadas en el porche. Como siempre, nadie se haba acordado de cerrar la puerta principal. Dentro, la casa estaba fresca y tranquila. Haba gorras suyas colgadas en el perchero. Al lado de la bandeja metlica donde dejaba las monedas y las llaves haba una foto de l de cuando tena ocho o nueve aos. Tena el pecho desnudo y huesudo, las

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rodillas nudosas bajo los pantalones cortos, y un casco de ftbol americano sobre su pequea cabeza. April se la haba tomado un verano cuando estaban viviendo en Venice Beach. Las fotos de su infancia estaban por toda la casa, incluso las que ni siquiera recordaba. La noche anterior, Riley haba intentado forzarle a ver los murales, pero l haba querido verlos con Blue por primera vez, y se haba negado. Ahora, pas por delante del comedor sin asomarse y lleg a la sala. Los sofs, muy largos, eran perfectos para su estatura, y el televisor haba sido colocado de manera que l pudiera ver los partidos sin que la luz se reflejara en la pantalla. El vidrio tallado que protega la mesita de madera de caf haca que fueran innecesarios los posavasos. Los cajones tenan todo lo que poda necesitar: libros, los mandos a distancia, cortaas. En el piso superior, ninguna de las camas tena pies, y las encimeras de los baos estaban ms altas de lo normal. Las duchas eran espaciosas y de los toalleros colgaban toallas enormes, sus preferidas. Y era April quien lo haba hecho todo. Oy el eco de sus sollozos de borrachera. No te enfades conmigo, cario. Todo mejorar. Te lo prometo. Dime que me quieres, cario. Si me dices que me quieres te prometo que no beber ms. La mujer que lo haba asfixiado con su amor tortuoso y errtico no podra haber creado ese oasis en el que se haba convertido su casa. Ya haba tenido suficiente por ese da. Necesitaba tiempo para analizar todos esos sentimientos confusos con calma, salvo que ya haba tenido aos, y, para qu haban servido? A travs de la puerta corredera, vio que April suba al porche cubierto. Jack y l haban construido ese porche, pero ella lo haba creado: techos altos, ventanas paladianas, suelos de color pizarra que se mantenan frescos incluso en los das ms clidos. Ella se llev las manos a los lumbares mientras se recuperaba de la carrera. Su cuerpo brillaba de sudor. Llevaba pantalones cortos de ciclista de color negro, un top en azul elctrico, y se haba recogido el pelo en una coleta torcida mucho ms elegante que el peinado descuidado de Blue. Dean necesitaba una ducha. Necesitaba estar a solas. Necesitaba hablar con Blue, que lo comprenda todo. Pero lo que hizo fue agarrar la manilla de la puerta corredera y salir en silencio al porche. La temperatura ya haba alcanzado los treinta grados centgrados, pero el suelo estaba fro contra sus pies desnudos. April le daba la espalda. l haba movido las sillas la noche anterior cuando haba regado el porche con la manguera, y ella las estaba colocando de nuevo. Dean se dirigi hacia el reproductor de CD's que haba en cima de una estantera de hierro Forjado. No se molest en mirar qu CD estaba puesto. Si era de su madre, servira. Le dio al botn. April se gir de golpe cuando la msica sali con estrpito de los pequeos altavoces. Abri la boca, sorprendida. Observ que estaba cubierto de barro y comenz a decir algo, pero l habl primero. Bailas? Ella lo mir fijamente. Pasaron unos agonizantes segundos sin que dijera nada. No poda pensar en nada para animarla, as que comenz a llevar el ritmo. Con

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los pies, las caderas, los hombros. Ella estaba paralizada. l le tendi la mano, pero su madre esa mujer que viva para bailar cuando el resto de los mortales andaban haba olvidado cmo moverse. Puedes hacerlo susurr l. Ella solt un sollozo ahogado, un sonido entre el llanto y la risa. Luego arque la espalda, levant los brazos y se abandon a la msica. Bailaron hasta que el sudor resbal por sus cuerpos. De rock a rap, se esmeraron en sus movimientos, cada uno intentando superar al otro. A April se le pegaban los mechones de cabellos al cuello, y las gotas de lodo caan de las piernas desnudas de Dean al suelo de pizarra. Mientras bailaban, l se acord de que sa no era la primera vez. Haba bailado con l cuando era nio. Lo arrancaba de los videojuegos o la tele, algunas veces incluso de su desayuno si ella llegaba tarde a casa. Al parecer, se haba olvidado de los buenos ratos. En medio de una cancin, la msica se interrumpi de repente. Se oy el graznido de un cuervo rompiendo el silencio. Vieron que una Riley enfadada haba apagado el reproductor de CD's y los miraba con las manos en las caderas. Est demasiado alto! Oye, vuelve a ponerlo dijo April. Qu estis haciendo ? Es hora de almorzar, no de bailar. Cualquier momento es bueno para bailardijo Dean. T que opinas April? Deberamos dejar que mi hermanita bailara con nosotros? April alz la nariz. Dudo que pueda llevar nuestro ritmo. Claro que puedo llevarlo dijo Riley. Pero tengo hambre. Y vosotros olis fatal. Dean se encogi de hombros mirando a April. No puede llevar nuestro ritmo. Riley arrug el ceo ante la afrenta. Quin lo dice? April y Dean la miraron fijamente. Riley les devolvi la mirada con clera. Luego puso de nuevo la msica, y bailaron todos juntos.

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Blue se aplic un poco de colorete en los pmulos. El suave tono rosa se complementaba a la perfeccin con el nuevo lpiz de labios brillante y el rmel negro. Adems se haba pintado los ojos con lpiz negro y lo remat con un poco de sombra gris. Estaba guapsima. Vaya cosa. Esto era una cuestin de orgullo, no de belleza. Tena que probarle algo a Dean antes de largarse de Garrison. Cuando sala del cuarto de bao, vio la caja vaca de la prueba del embarazo que haba tirado a la papelera el da anterior por la maana, justo despus de que Dean se fuera. No estaba embarazada. Genial. Ms que genial. No poda hacerse cargo de un nio, no con su estilo de vida nmada. Lo ms probable es que jams tuviera un hijo, y eso tambin estaba bien. Al menos nunca hara que un nio pasara por todo lo que ella haba pasado. Simplemente era algo ms que tendra que superar. Se dirigi a la habitacin de Nita. El dobladillo del vestido veraniego que se haba comprado para la fiesta le roz las rodillas. Tena el mismo amarillo del sol con el borde desigual y un bustier que resaltaba la lnea del busto. Llevaba unas sandalias nuevas de color prpura brillante atadas a los tobillos con unas delicadas cintas. El color prpura haca juego con los pendientes que Dean le haba regalado y le confera al vestido un toque vibrante y muy femenino. Nita se estaba echando un ltimo vistazo delante del espejo. Con su enorme peluca rubia platino, los pendientes de araa de diamantes y un caftn color pastel, pareca salida de un desfile de carrozas patrocinado por los jubilados de un burdel, pero de alguna manera lo llevaba con estilo. Vamos, Rayo de sol dijo Blue desde la puerta. Y recuerde, debe parecer sorprendida. Todo lo que tengo que hacer es mirarte a ti dijo Nita recorrindola con los ojos de pies a cabeza. Es lo ms adecuado, eso es todo. Demasiado tarde. Cuando Blue se acerc ms, Nita extendi la mano y ahuec el pelo de Blue. Si me hubieras escuchado, habras permitido que Gary te hiciera un corte as hace mucho tiempo. Si la hubiera escuchado, ahora sera rubia platino. Nita resopl por la nariz. Era slo una idea. Gary haba estado deseando poner las manos en el pelo de Blue desde la noche que la haba conocido en el Barn Grill. Una vez que la tuvo sentada en la silla de la peluquera, le haba cortado el pelo en pequeas capas, justo por debajo de las orejas, y le haba dejado un flequillo desfilado que le resaltaba los ojos. El corte era demasiado bonito para que Blue se sintiera cmoda, pero haba sido necesario.

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Deberas haberte arreglado as para ese jugador de ftbol americano desde el principio dijo Nita. Quiz entonces te habra tomado en serio. l me toma en serio. Sabes exactamente a qu me refiero. Podra haberse enamorado de ti. Igual que t lo ests de l. Estoy loca por l, pero no enamorada. Hay una gran diferencia. Yo no me enamoro. Nita no lo entenda. Toda esa charada era la manera que Blue tena de salir con la cabeza bien alta. Tena que asegurarse de que Dean jams volviera a sentir por ella ni la ms leve pizca de piedad. Blue condujo a la anciana hasta el coche. Nita se mir el lpiz de labios en el espejo retrovisor mientras Blue sala marcha atrs del garaje. Deberas avergonzarte de huir por culpa de ese jugador de ftbol americano. Deberas quedarte en Garrison, y dejar de dar tumbos por la vida. No puedo ganarme la vida en Garrison. Ya te dije que yo te pagara si te quedabas. Bastante ms de lo que puedes ganar pintando esos estpidos cuadros. A m me gusta pintar esos estpidos cuadros. Lo que no me gusta es pasarme la vida siendo una sirvienta. Yo soy aqu la nica sirvienta la contradijo Nita por la manera en que me mangoneas. Eres tan terca que le ests dando la espalda a una oportunidad de oro. No vivir para siempre, y sabes que no tengo a nadie a quien dejar mi dinero... Vamos, usted es un vampiro. Nos sobrevivir a todos. Haz todos los chistes que quieras, pero valgo millones, y cada uno de ellos podra ser tuyo algn da. No quiero sus millones. Si tuviera un poco de decencia, se lo dejara todo al pueblo. Lo que quiero es irme de Garrison. Blue fren en un stop antes de tomar la calle de la iglesia. Haba llegado justo a tiempo. Recuerde dijo. Sea amable. Trabaj en Arthur Murray. S comportarme. Pensndolo bien, limtese a mover los labios y yo ser la que hable por usted. Ser ms seguro de ese modo. El bufido de Nita son parecido a una carcajada, y Blue supo en ese momento que echara de menos a ese viejo murcilago. Con Nita, Blue poda ser ella misma. Igual que con Dean. La pancarta adornada con globos cruzaba la calle de la iglesia y en ella se poda leer FELIZ 73 CUMPLEAOS SEORA GARRISON. Dean saba que Nita tena setenta y seis, y no le caba duda de que Blue haba contribuido a esa mentirijilla. En el parque se haban reunido cerca de cien personas. Haba ms globos

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entre los rboles, que se mezclaban con las serpentinas rojas, azules y blancas que haban quedado de la celebracin del Cuatro de Julio de la semana anterior. Un grupo de adolescentes con camisetas negras y lpiz de ojos a juego termin de cantar una versin punk del Cumpleaos feliz. Riley le haba dicho a Dean que era la banda de rock del sobrino de Syl, los nicos que cantaran ese da. En la parte delantera del parque, cerca de una pequea rosaleda, Nita haba comenzado a cortar una tarta de cumpleaos del tamao de un campo de minigolf. Dean se haba perdido todos los discursos de la celebracin, pero a juzgar por las caras de todo el mundo, no haban sido memorables. Haba ms serpentinas en las largas mesas donde estaban las jarras de ponche y t helado. Divis a April y a Riley cerca de la mesa del pastel, hablando con una mujer con un vestido amarillo. Algunos de los habitantes del pueblo lo llamaron a gritos, y l los salud con la mano, pero lo nico que quera era encontrar a Blue. El da anterior haba sido uno de los peores y mejores das de su vida. Primero estaba aquel desagradable encuentro con Blue; luego su dolorosa y liberadora conversacin con Jack; y finalmente el maratnico baile con April. Despus, April y l no haban hablado demasiado, y no haba habido ningn jodido abrazo, como Jack haba dicho, pero los dos saban que las cosas haban cambiado. l no saba cmo sera exactamente esa nueva relacin, slo que era el momento adecuado para que madurara y conociera a la mujer en la que se haba convertido su madre. Escudri el parque de nuevo, pero segua sin ver a Blue, y quera hablar con ella. Tena que arreglar las cosas de alguna manera. Nita se llev un plato a la silla reservada para ella justo cuando Syl y Penny Winters comenzaba a repartir el resto del pastel entre la gente. Nita comenz a sealar al cantante de la banda, que estaba imitando a Paul McCartney con un demencial T dices que es tu cumpleaos.... Riley y la mujer del vestido amarillo seguan de espaldas a l, April seal hacia la banda de rock, y Riley se fue con ella para acercarse ms. Syl lo divis cuando dej caer un trozo de pastel en un plato de plstico. Ven aqu, Dean. Las rosas de azcar no tardarn en desaparecer. Blue, acompalo hasta aqu. Tengo un pedazo de pastel con su nombre. Dean mir a su alrededor, pero no vio a Blue por ningn lado. Luego, la mujercita del vestido amarillo se gir, y l se qued sin aliento como cuando le hacan el primer placaje de la temporada. Blue? Por un momento, ella pareci tan vulnerable como la nia que la haba acusado de ser. Luego, alz la barbilla. Lo s. Estoy de miedo. Por favor, ahrrate el cumplido. Ella estaba ms que guapa. April haba convertido a la pastorcilla en un figurn. El vestido era perfecto. Tena el largo justo y realzaba los pequeos encantos de Blue. El bustier se pegaba a sus curvas, y las modernas sandalias de color prpura enfatizaban sus delgados tobillos. La haba imaginado as. Ese alocado corte de pelo acentuaba la delicada estructura sea de Blue y el maquillaje la favoreca, hacindola parecer muy femenina. Dean siempre haba sabido que no haca falta

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hacer mucho para que ella estuviera increble. Y as era. Bella, elegante, sexy. No demasiado diferente de las dems mujeres bellas, elegantes y sexys que l conoca. Y odiaba eso. Quera recuperar a su Blue. Cuando por fin recobr el habla, slo dijo: Por qu? Me cans de que todo el mundo me dijera que eres el ms guapo. Ni siquiera pudo esbozar una sonrisa. Quera verla de nuevo con sus ropas desarregladas y que tirara esas frgiles sandalias a la basura. Blue era Blue, y no haba ninguna otra como ella. No necesitaba todo eso. Pero si se lo deca, ella pensara que l se haba vuelto loco, as que slo se limit a pasarle el pulgar por el estrecho tirante del vestido. April estar encantada. Es gracioso. Eso fue lo que me dijo de ti cuando me vio. Pens que esto era cosa tuya. Te has arreglado t sola? Soy artista, Boo. No soy ms que otra tela en blanco, y una no muy interesante, por cierto. Ahora me voy a darle coba a Nita. Hasta ahora no ha apualado a nadie, pero la tarde es joven. Antes tenemos que hablar. De lo que pas ayer. Ella se puso tensa. No puedo dejarla sola. Ya sabes cmo es. Una hora, y luego vendr a buscarte. Pero Blue ya se alejaba. April lo salud con la mano por encima de la cabeza de Riley. La familiar carga de los viejos resentimientos rechin en su mente, pero cuando se asom a su interior, slo vio polvo. Si quera, poda pararse con su madre para charlar. Que fue exactamente lo que hizo. April se haba vestido para la celebracin con unos vaqueros, un sombrero vaquero de paja y un top ceido al cuerpo que pareca de Pucci. Seal con la cabeza hacia la banda de rock. Con un poco de prctica, podran llegar a ser mediocres. Riley se uni a la conversacin. Has visto a Blue? Al principio no saba que era ella. Parece una autntica adulta y todo. Simple apariencia contest Dean con firmeza. Pues yo no opino igual. April lo mir con fijeza desde debajo del sombrero. Y dudo que todos esos hombres que han estado intentando llamar su atencin estn de acuerdo contigo. Ella hace como que no los ve, pero nada pasa desapercibido para nuestra Blue.

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Mi Blue se oy decir Dean. April encontr eso muy interesante.

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Tu Blue? La mujer que va a dejar el pueblo dentro de dos das? Ella no se ir a ningn lado. April pareci preocupada. Entonces te queda un arduo trabajo por delante. Un hombre con una gorra de bisbol calada hasta las cejas y grandes gafas plateadas ocultndole los ojos se acerc hasta ellos. Riley dio un pequeo salto de alegra. Pap! Pens que no ibas a venir. Te dije que lo hara. Lo s, pero... Pero te he decepcionado tantas veces que no me creste. Jack se haba quitado los pendientes y las pulseras y se haba vestido de manera anodina con unos vaqueros cortos y una camiseta de color verde oliva, pero nada poda enmascarar ese perfil famoso, y una mujer con un beb lo mir con curiosidad. April pareca haber desarrollado un sbito inters por la banda de rock y Dean ya tena suficientes los en la cabeza para intentar averiguar lo que estaba ocurriendo entre ellos. Es Blue la que viene hacia nosotros? pregunt Jack. A que est magnifica? dijo Riley con admiracin. Es una gran artista. Sabas que Dean an no ha visto los murales del comedor? Dselo, pap. Dile lo bonitos que son. Son diferentes. Blue regres antes de que Dean pudiera preguntar a qu se refera. Vaya dijo Jack. Si eres una mujer, despus de todo. Blue se sonroj como siempre que Jack se diriga a ella. Es algo temporal. Requiere mucho esfuerzo y no soy de las que pierden el tiempo. Jack sonri ampliamente, y Blue mir a Riley. Siento ser portadora de tan malas noticias, poro Nita quiere hablar contigo. A travs de un hueco en la multitud, Dean vio cmo Nita sealaba furiosamente su silla. Blue frunci el ceo . Le dar un ataque si no vas. Voto por que no nos apresuremos con los primeros auxilios. Blue siempre dice cosas as le confi Riley a los dems. Pero en realidad adora a la seora Garrison. Ha estado bebiendo otra vez, seorita? Pens que ya habamos hablado sobre eso. Blue cogi a Riley por el brazo y se la llev. Veo que llega compaa dijo Jack. Ser mejor que me esfume. Cuando l se march, el juez Haskins y Tim Taylor, el director del instituto,

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llegaron junto a Dean.

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Hola, Boo. El juez no poda apartar la mirada de April. Es agradable verte por aqu asumiendo tus responsabilidades cvicas. Por muy desagradables que stas sean dijo Tim. Tengo que pasar la maana del sbado con alumnos de cuarto. Los dos hombres contemplaron a April. Cuando nadie dijo nada, Tim le tendi la mano. Soy Tim Taylor. Dean debera haberlo visto venir. Como April se haba mantenido apartada de lugares como el Barn Grill, no los haba conocido. Ella le tendi la mano. Encantada, soy Susan... Es mi madre dijo Dean. April Robillard. Los dedos de April perdieron fuerza. Les estrech la mano a los dos hombres, pero bajo el ala del sombrero, comenzaron a llenrsele los ojos de lgrimas. Lo siento. Agit los dedos delante de la cara. Es la alergia. Dean pos la mano sobre el hombro de April. No haba pensado hacer eso no haba pensado nada, pero se sinti como si hubiera ganado el partido ms importante de la temporada. Mi madre ha trabajado para m de encubierto, utilizando el nombre de Susan O'Hara. El tema requera algunas explicaciones, que Dean fue inventando sobre la marcha mientras April parpadeaba y tosa como si de verdad tuviera alergia. Cuando los hombres se marcharon, April se volvi hacia l. No digas nada o perder la compostura. Como quieras dijo l. Vayamos a por un trozo de tarta. Una vez que consiguieron el pastel, l tosi y se golpe el pecho como si tambin hubiera desarrollado una repentina alergia. April logr al fin apartarse del gento. Encontr un lugar protegido tras unos arbustos en la zona ms alejada del parque, se sent en el csped contra la cerca, y se permiti a s misma llorar a lgrima viva. Haba recuperado a su hijo. An tenan que ir con pies de plomo, ya que ambos eran tercos como mulas, pero tena fe en que lo resolveran todo con el tiempo. A lo lejos, el cantante de la banda de rock se atrevi con un rap de chico blanco que sonaba de pena. Jack apareci por una esquina de los arbustos, invadiendo su santuario privado. Detn a ese chico antes de que ios nios de este parque sufran daos emocionales. Al sentarse a su lado, fingi no darse cuenta de sus ojos rojos por el llanto. Promteme que nunca cantars algo como eso dijo ella. Slo en la ducha. Aunque ahora que lo dices... Promtemelo. De acuerdo. Le cogi la mano, y ella no intent apartarla. Te he visto con Dean.

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Los ojos de April volvieron a llenarse de lgrimas. Me present como su madre. Fue algo maravilloso. Jack sonri. Lo hizo? Me alegro. Espero que algn da vosotros dos...

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Estamos en ello. Le acarici la palma con el pulgar. He estado pensando sobre tu aversin a los rollos de una noche. Creo que la solucin es que tengamos citas como adultos normales. Quieres salir conmigo? Ya te dije ayer que ahora prefiero las relaciones de verdad. Necesito un lugar permanente donde establecerme ahora que voy a vivir con Riley, y bien puede ser en Los ngeles. Juguete con sus dedos, llenndola de una dulce y dolorosa tensin. Espero que esto me d puntos para nuestra prxima cita. Qu poco sutil. April no debera haber sonredo. No podra ser sutil contigo ni aunque me obligaran. La diversin desapareci de los ojos de Jack. Te deseo, April. Con cada parte de mi ser. Quiero verte y tocarte. Quiero saborearte. Quiero estar dentro de ti. Lo quiero todo. Ella finalmente apart la mano. Y despus qu? Volveremos a empezar desde el principio. Para eso hizo Dios a las groupies, Jack. Personalmente, me gustan las cosas un poco ms profundas. April... Ella se puso de pie y se fue a buscar a Riley. Dean logr al fin apartar a Blue de la multitud y conducirla cerca del viejo cementerio de la Iglesia Baptista. La llev hacia la sombra del monumento ms impresionante del cementerio, un monolito de granito negro dedicado a Marshall Garrison. Se dio cuenta de que ella estaba nerviosa y que intentaba ocultarlo. Cmo se han enterado de que April es tu madre? dijo ella. Todo el mundo habla de ello. No vamos a hablar de April. Vamos a hablar de lo que sucedi ayer. Ella apart la mirada. S, qu alivio, verdad? Puedes imaginarme con un beb? Por raro que pareciera, s que poda. Blue sera una madre estupenda, tan ferozmente protectora como cualquiera de sus compaeros de equipo. Apart la imagen de su mente. Hablo de tus estpidos planes de abandonar el pueblo el lunes. Por qu son estpidos? Nadie considera estpido que t te vayas a entrenar

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el viernes siguiente. Por qu t s puedes marcharte y yo no?

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Ella estaba siendo demasiado sensata. l quera recuperar a la pastorcilla. Porque no hemos terminado, por eso dijo l, y no hay razn alguna para apresurar el final de algo que ambos estamos disfrutando. Hemos terminado del todo. Soy una nmada, recuerdas?, y es hora de que me ponga en movimiento. Bien. Pues acompame cuando regrese en coche a Chicago. Te gustar aquello. Ella desliz la mano por el canto del monumento a Marshall. Demasiado fro en invierno. No es problema. Todas mis casas tienen chimeneas y radiadores que funcionan a la perfeccin. Puedes instalarte all. l no supo cul de los dos se haba quedado ms asombrado por sus palabras. Ella se qued paralizada y luego sus pendientes prpuras brillaron contra sus rizos oscuros cuando se volvi hacia l. Quieres que viva contigo? Por qu no? Quieres que vivamos juntos? Dean jams haba permitido que una mujer viviera con l, pero pensar en compartir el mismo espacio que Blue era una idea maravillosa. Claro. Cul es el problema? Hace dos das, ni siquiera queras presentarme a tus amigos. Y, ahora quieres que vivamos juntos? No pareca tan ruda como de costumbre. Tal vez fuera el vestido, o esos rizos suaves que le enmarcaban la cara. O puede que fuera el pesar que vislumbr en esa mirada de pastorcilla. Le coloc un mechn de pelo detrs de la oreja. Hace dos das estaba confundido. Ahora no lo estoy. Ella se apart bruscamente. Ya entiendo. Al final te parezco lo suficientemente respetable para aparecer en pblico contigo. l se envar. Tu apariencia no tiene nada que ver con esto. Ahora me dirs que es una simple coincidencia. Lo mir directamente a los ojos. Es algo difcil de creer. Por qu clase de imbcil me tomas? contraatac l sin darle tiempo a que replicara. Quiero ensearte Chicago, eso es todo. Y necesito tiempo para pensar hacia dnde se dirige nuestra relacin Venga ya! Yo soy aqu el nico cerebrito, recuerdas? T eres el que recorre las tiendas y se prueba los perfumes. Basta ya. Deja de bromear sobre algo tan importante.

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Mira quin habla.

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Sus tcticas no estaban dando resultado, y Dean senta que comenzaba a perder la paciencia, as que intent aferrarse a un tema neutral. Tambin tenemos un asunto pendiente. Te pagu por unos murales, pero an no he dado el visto bueno. Ella se frot la sien. Saba que los odiaras. Te lo advert. Cmo podra odiarlos? Ni siquiera los he visto. Ella parpade. Quit el plstico de las puertas hace dos das. Pero no he ido a verlos. Se supona que me los ensearas t, recuerdas? Era parte de nuestro trato. Con el dinero que he invertido en esas paredes, merezco verlas por primera vez con la artista que las pint. Ests intentando manipularme. Los negocios son los negocios, Blue. Aprende a distinguir la diferencia. Bien le espet ella. Ir maana. Esta noche. Ya he esperado suficiente. Deberas verlos a la luz del da. Por qu? dijo l. Lo ms seguro es que cene all todas las noches. Ella le dio la espalda al monumento, y a l, y se dirigi hacia la entrada. Tengo que llevar a Nita a casa. No tengo tiempo para esto. Te recoger a las ocho. Ir yo sola. El dobladillo desigual revolote sobre sus rodillas mientras se alejaba del cementerio. Dean deambul entre las lpidas un rato, intentando poner sus pensamientos en orden. Le haba ofrecido algo que jams le haba ofrecido a otra mujer, y ella se lo haba tirado a la cara como si no significara nada. Estaba intentando jugrsela a un quarterback, pero no era rival para l. No slo no saba hacerse cargo del equipo, ni siquiera saba ocuparse de s misma. De alguna manera, tena que arreglar todo eso, y no tena demasiado tiempo. Riley tir un montn de platos de plstico a la basura y regres para sentarse con la seora Garrison. La gente empezaba a marcharse, pero haba sido una buena fiesta, y la seora Garrison se haba comportado bien con todo el mundo. Riley saba que se alegraba de que hubiera ido tanta gente, y de que hubieran hablado con ella. Se ha dado cuenta de lo agradable que ha sido hoy todo el mundo? dijo, slo para asegurarse. Saben a lo que atenerse.

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La seora Garrison tena lpiz de labios en los dientes, pero Riley tena algo en mente, y no se lo dijo. Blue me cont lo que ocurre en el pueblo. Esto es Amrica, y creo que debera dejar que la gente hiciera lo que quisiera con sus tiendas y todo eso. Hizo una pausa. Tambin creo que debera comenzar a dar clases de baile gratuitas para quienes no puedan permitrselas. Lecciones de baile? Quin iba a venir? Los chicos de hoy en da slo bailan hip-hop. A algunos tambin les gustan los bailes de saln. Ella haba conocido ese da a dos chicas de secundaria muy simpticas que le haban dado la idea. Veo que tienes muchas opiniones sobre lo que yo debera hacer, pero qu pasa con lo que yo quiero que t hagas? Es mi cumpleaos y slo te he pedido una cosa. Riley dese no haber sacado el tema a colacin. No puedo cantar en pblico dijo ella. No toco la guitarra lo suficientemente bien. No digas tonteras. Te he dado un montn de lecciones de baile, y ni siquiera me quieres hacer ese pequeo favor. No es pequeo! Cantas mejor que cualquiera de esos monos que estn subidos al escenario. Jams he odo una cosa tan espantosa. Cantar para usted en su casa. Slo nosotras dos. Crees que no estaba asustada la primera vez que bail en pblico? Estaba tan asustada que casi me desmay. Pero no dej que el miedo me detuviera. No tengo aqu la guitarra. Ellos tienen guitarras. Seal hacia la banda de rock. Son elctricas. Excepto una. A Riley le costaba creer que Nita se hubiera dado cuenta de que el guitarrista haba cambiado la guitarra elctrica por una acstica cuando cantaron Time of your life de Green Day. No puedo pedirles la guitarra. No me la dejaran. Ya nos ocuparemos de eso. Para horror de Riley, Nita se levant de la silla y se acerc arrastrando los pies hasta la banda. Quedaba menos de la mitad de la gente, sobretodo familias con nios y adolescentes. Dean lleg por una entrada lateral y ella atraves el csped con rapidez para alcanzarlo. La seora Garrison quiere que cante como regalo de cumpleaos. A Dean no le gustaba la seora Garrison y esperaba que Riley le plantara cara, pero l pareca estar pensando en otra. cosa.

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Vas a hacerlo? No! Sabes que no puedo. Todava hay mucha gente.

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l mir a la multitud por encima de la cabeza de Riley como si estuviera buscando a alguien. No tanta. No puedo cantar delante de la gente. Cantaste para m y para la seora Garrison. Eso fue diferente. Era en privado. No puedo cantar delante de desconocidos. Por fin, pareci que l centraba su atencin en ella.. No puedes cantar delante de desconocidos o no quieres cantar delante de Jack? Cuando le haba explicado cmo se senta ella respecto a eso le haba hecho prometer que nunca se lo mencionara a nadie. Ahora lo estaba utilizando en su contra. No lo entiendes. Lo entiendo. Le pas el brazo alrededor de los hombros Lo siento, Riley. Tendrs que resolverlo t. T nunca hubieras subido ah para cantar cuando tenas mi edad. Yo no canto como t. Cantas bastante bien. Jack lo est intentando dijo l. El que cantes no cambiar lo que siente por ti. Eso no lo sabes. Ni t. Quiz sea el momento de averiguarlo. Ya lo s seguro. La sonrisa de Dean pareci un poco forzada, y ella pens que quizs estaba un poco decepcionado con ella. Est bien dijo l. Deja que vea si puedo entretener al viejo murcilago para que no te d la lata. Mientras l se diriga hacia la seora Garrison, Riley comenz a sentirse mareada. Antes de llegar a la granja, siempre haba tenido que buscarse la vida ella sola, pero ahora, Dean daba la cara por ella, igual que lo haba hecho cuando su padre quera llevarla de regreso a Nashville. Y no era el nico. April y Blue la defendan delante de la seora Garrison, aunque ella no las necesitara para nada. Y su padre la haba defendido aquella noche cuando pens que Dean le estaba haciendo dao de verdad. La seora Garrison estaba hablando con el guitarrista cuando Dean se acerc a ella. Riley se mordisque una ua. Su padre permaneca oculto al lado de la cerca, pero ella haba observando que ms de una persona lo miraba fijamente. April estaba ayudando a recoger, y Blue estaba envolviendo la tarta sobrante

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para que la seora Garrison se la llevara a casa. La seora Garrison deca que la gente que se infravaloraba, acababa apagndose como la luz de una vela, y Riley no quera acabar as. Tena que empezar a ser realmente ella misma. Estaba sudando y a punto de vomitar. Y si cuando comenzara a cantar, desafinaba? Mir fijamente a su padre. O peor todava, y si lo que cantaba era una mierda? Jack se incorpor al ver a su hija caminar hacia el micrfono del escenario con una guitarra en los brazos. Incluso desde el otro extremo del parque, poda ver lo asustada que estaba. Ira a tocar de verdad? Me llamo Riley susurr ella al micrfono. Se la vea muy pequea e indefensa. No saba por qu estaba haciendo eso, slo que no iba a permitir que sufriera. Ech a andar, pero ella ya haba empezado a tocar. Nadie se haba molestado en conectar el micro de la guitarra y, al principio, la gente la ignor. Pero Jack s escuchaba, y si bien el sonido apenas era audible, reconoci los acordes de Por qu no sonrer? Se le puso un nudo en el estmago cuando Riley comenz a cantar. Recuerdas cuando ramos jvenes y vivamos cada sueo como si fuera el primero? Cario, por qu no sonrer? No importaba si lo reconocan. Tena que subir all. sa no era una cancin para una nia de once aos, y no iba a dejar que la ridiculizaran. No espero que lo entiendas. Con todo lo que has visto. No te pido eso... Su voz suave y cadenciosa era tan diferente al alarido desafinado de la banda que la gente empez a guardar silencio. Su hija quedara destrozada si se rean de ella. Apret el paso y April se acerc a su lado para detenerlo. Escucha, Jack. Escchala. Y lo hizo. S que la vida es cruel. Y t lo sabes mejor que yo. Riley se equivoc en un acorde, pero su voz no fall. Cario, por qu no sonrer? Cario, por qu no sonrer? Cario, por qu no sonrer? La gente se haba quedado en silencio, y las mofas inmaduras de los miembros de la banda se desvanecieron. Escuchar a una nia cantar esas palabras de adulto debera haber resultado gracioso, pero nadie se ri. Cuando Jack cantaba Por qu no sonrer? sonaba como un duelo fiero y mortal. En la voz de Riley, por el contrario, sonaba pura y enternecedora. Finaliz la cancin con un Fa en vez de Do. Riley haba estado tan concentrada en los cambios de acorde que no haba mirado al pblico, y pareci asustada cuando comenzaron a aplaudir. Jack esperaba que se marchara del escenario a toda prisa, pero en vez de eso se acerc ms al micrfono y dijo suavemente:

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Esta cancin era para mi amiga, la seora Garrison.

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La gente comenz a pedir un bis a gritos. Dean sonri, y Blue tambin. Riley sujet la pa entre los labios y afin la guitarra de nuevo. Sin pararse a pensar en los derechos de autor o el secretismo que rodeaba a una cancin nueva de Patriot, Riley comenz a tocar Llora como yo, una de las canciones en las que l haba estado trabajando en la casita de invitados. No podra haber estado ms orgulloso. Al final, la gente aplaudi y ella se puso con Sucio y rastrero de las Moffats. Jack se dio cuenta de que elega las canciones ms por la facilidad de los acordes que por la propia cancin. Esta vez, cuando termin, dio las gracias con sencillez y devolvi la guitarra, ignorando a la gente que le peda un bis. Pero como todo buen cantante, saba cundo deba retirarse. Dean lleg hasta ella el primero y se peg a Riley como una lapa cuando la gente la rode para felicitarla. A Riley le costaba mucho reconocer a nadie. La seora Garrison pareca tan orgullosa como si hubiera sido ella la que cantara. Blue estaba resplandeciente, y April no paraba de rerse. Riley no miraba a Jack. Jack record el correo electrnico que haba enviado a Dean cuando haba intentado averiguar por qu ella mantena en secreto lo bien que cantaba. Avergualo por ti mismo, haba dicho Dean. En aquel momento, Jack haba pensado que Riley tema que l no la amase si no cantaba lo suficientemente bien, pero ahora comprenda mejor a su hija. Riley saba de sobra lo bien que cantaba, por lo que no se trataba de eso. Cuando la multitud comenz a dispersarse, algunas personas lo miraron con fijeza. Alguien lo reconoci. Una mujer de mediana edad lo mir con ojos perspicaces. P-perdn..., pero..., no es usted Jack Patriot? Dean, que lo haba visto venir, se puso inmediatamente a su lado. Podra darle un respiro? La mujer se sonroj. No puedo creer que sea l. Aqu en Garrison. Qu est haciendo aqu, seor Patriot? Me gusta este pueblo. Mir por encima de la mujer para ver cmo Nita y Blue protegan a Riley Jack es amigo mo. Se hospeda en la granjadijo Dean. Ha venido a Garrison porque aqu puede encontrar privacidad. Claro, entiendo. De alguna manera, Dean logr mantener alejados al resto de los curiosos. Blue y April acompaaron a Nita al coche. Dean le dio un empujn a Riley para que se acercara a su padre y luego desapareci, sin darle ms opcin que dirigirse hacia Jack. Ella pareca tan ansiosa que a Jack le doli el corazn. Y si se equivocaba en sus conclusiones? Pero no tena tiempo de hacer ms conjeturas. Le dio un beso rpido en la coronilla. Riley ola a tarta de cumpleaos.

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Estuviste genial all arribale dijo. Pero no quiero que mi hija se convierta en una estrella de rock para adolescentes. Ella levant la cabeza con rapidez. l contuvo el aliento. Los ojos de Riley se convirtieron en grandes charcos de incredulidad. De veras? dijo, soltando un largo suspiro. Haba hecho muchos avances con ella ese verano, y el ms leve paso en falso podra estropearlo todo. No estoy diciendo que me niegue a que vayas a clases de canto, eso es decisin tuya, pero tienes que mantener la cabeza en su sitio. Tienes una voz asombrosa, pero tus verdaderos amigos son aquellos que te quieren por ser quien eres y no porque seas buena cantando. Hizo una pausa. Como yo. Los ojos castaos de Riley tan parecidos a los de l se agrandaron. O Dean y April aadi l. O Blue. Incluso la seora Garrison. Estaba pasndose un poco, pero necesitaba asegurarse de que ella lo comprenda. No tienes que cantar para conseguir la amistad ni el amor de nadie. Lo comprendes susurr ella. l fingi no orla. Llevo muchos aos en este negocio. Y he visto de todo. Ahora ella comenz a preocuparse. Pero an puedo cantar para alguna gente, no? Adems quiero aprender a tocar bien la guitarra. Eso es cosa tuya. Pero nunca dejes que nadie te juzgue slo por tu voz. Te lo prometo. l le pas el brazo por los hombros y la atrajo hacia l. Te quiero, Riley. Ella apoy la mejilla contra su pecho. Yo tambin te quiero, pap. Era la primera vez que ella se lo deca. Se dirigieron hacia el coche agarrados por la cintura. Pero antes de llegar, ella le dijo: Podemos hablar de mi futuro? No me refiero al canto, sino a la escuela, dnde voy a vivir y todo eso. En ese mismo momento, l supo con exactitud cmo iban a ser las cosas de ahora en adelante. Demasiado tarde dijo Jack. Ya he tomado una decisin. La vieja mirada de precaucin apareci en los ojos de Riley. No es justo. Yo soy el padre, y yo tomo las decisiones. Odio ser el portador de malas noticias, estrellita, pero no pienso dejar que te vayas a vivir con tu ta Gayle y

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Trinity por ms que me lo pidas. De veras? Las palabras surgieron en un ahogado susurro.

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An no he resuelto todos los detalles, pero nos iremos a vivir a Los ngeles. Buscaremos all un buen colegio para ti. Y ya te aviso de que no ser un internado. Te quiero lo suficientemente cerca de mi para poder vigilarte. Contrataremos a un ama de llaves que nos guste a los dos para que se quede contigo cuando tenga que viajar. Y por supuesto, vers a April... pero an estoy trabajando en esa parte. Qu te parece? Creo... creo que es lo mejor que poda pasarme! Eso mismo opino yo. Cuando se subi al coche, Jack sonri. El rock'n'roll poda mantenerte joven, pero haba algo maravilloso en madurar.

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Blue lleg a la granja una hora ms tarde de lo acordado. Se haba cambiado el vestido amarillo por un top blanco y unos pantalones cortos de color caqui que le quedaban como un guante. Dean esperaba que Jack y Riley no los interrumpieran tal como les haba pedido. No quiero hacer esto dijo Blue cuando entr en el vestbulo. Para no caer en la tentacin de besarla, Dean cerr la puerta principal. Lo mejor es hacerlo de una vez. Entra t primero en el comedor y enciende todas las luces, as me llevar el susto de golpe. No consigui arrancarle ni la ms leve sombra de una sonrisa. Era extrao ver a Blue tan deshecha. Ser lo mejor. Ella y sus nuevas sandalias color prpura entraron con rapidez en el comedor delante de l. Dean quera tirar esos zapatos a la basura para hacerle poner esas horrorosas botas negras militares. Blue encendi las luces del comedor. Vas a odiar estos murales dijo ella desde dentro. Creo que ya lo has mencionado antes. Dean esboz una sonrisa. Tal vez deberas beber un trago para relajarte. l se acerc y entr en el comedor. Su sonrisa se desvaneci. Dean estaba preparado para un montn de cosas, pero no para lo que vio. Blue haba creado un bosque lleno de luz y fantasa. Plidos rayos de sol asomaban entre las hojas de los rboles. Un columpio hecho de vides en flor colgaba de una rama curva. Un montn de flores imaginarias crecan como si fueran una brillante alfombra alrededor de un carromato gitano asentado al lado de un estanque de fantasa. No se le ocurra nada que decir. Salvo lo que no deba. Eso es un hada? S... slo una pequeita. Ella levant la vista para observar la diminuta criatura que los miraba con atencin desde encima de la ventana principal. Luego enterr la cara entre las manos. Lo s! Est fatal! No debera haberla pintado, pero el pincel se movi solo, cobr vida. Debera haberla borrado. A ella y... y a todas las dems. Hay ms? Lleva un rato verlas. Se dej caer en una silla entre las ventanas y dijo con un tono bajo y afligido: Lo siento. No tena intencin de hacerlo. Esto es un comedor. Estos murales son para el dormitorio de... de un nio... o una nia. Pero las paredes eran perfectas, y la luz era exquisita, y no saba que en realidad quera pintar algo as. Pareca que Dean no lograba asimilarlo. Donde quiera que mirara, vea algo nuevo. Un pjaro con una cestilla colgando del pico volaba por el cielo. Un arco iris por encima del marco de la puerta, y una nube con la cara de un anciana de

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mejillas sonrosadas mirando hacia el carromato gitano. En la pared ms larga, un unicornio meta el hocico en el agua de la orilla del estanque. No era extrao que a Riley le encantaran esos murales. Y no era extrao que April pareciera tan preocupada cuando l le haba preguntado por ellos. Cmo poda Blue, que era famosa por su dureza y testarudez, haber creado algo tan tierno y mgico? Tal vez porque ella no era dura en absoluto. La dureza de Blue era slo una armadura que se haba construido para poder sobrevivir. Por dentro era tan delicada y frgil como las gotas de roco que haba pintado sobre unas campanillas. Blue enterr la cara entre las manos, entrelazando los dedos en los rizos. Son terribles. Saba que lo estaba haciendo mal mientras los pintaba, pero no poda detenerme. Fue como si algo se liberase en mi interior, y tuviera que plasmarlo. Te devolver el cheque, y si me das unos meses, te reembolsar lo que te cueste repintar el comedor. l se arrodill delante de ella y le apart las manos de la cara. Nadie va a repintar nada dijo Dean mirndola a los ojos. Lo quiero as. Y tambin te quiero a ti. La certeza de amarla lo atraves como un soplo de aire fresco, Haba encontrado su destino cuando se detuvo en esa carretera a las afueras de Denver. Blue lo desafiaba, lo fascinaba, lo volva loco... Dios, lo volva loco siempre. Pero, sobre todo, ambos se comprendan mutuamente. Esos murales dejaban al descubierto a la soadora que llevaba dentro, la mujer que estaba decidida a alejarse de l el lunes por la maana. No tienes por qu fingirdijo ella. Te he dicho muchas veces cunto odio que te hagas el simptico. Cuando tus amigos vean esto... Cuando mis amigos vean esto, no tendr que preocuparme por que nos quedemos sin tema de conversacin en la cena, eso seguro. Pensarn que has perdido el juicio. No despus de que te conozcan. Con una mirada seria que l nunca le haba visto antes, Blue le pas una mano por el pelo. T tienes estilo, Dean. Esta casa es masculina. Todo en ella lo es. Sabes lo poco que pegan aqu esos murales. Cierto, no pegan nada, pero son increblemente hermosos. Igual que t . Te he dicho ya lo asombrosa que eres? Ella le escrut la cara. Siempre haba tenido habilidad para calarlo, y la expresin de Blue se volvi gradualmente interrogativa. Te gustan de verdad, no? No lo dices slo porque tengas buen corazn. Jams te mentira sobre una cosa tan importante. Son maravillosos. T eres maravillosa. Comenz a besarla... en los ojos, en la curva de la mejilla, en los labios. Los murales lanzaron un hechizo sobre ellos, y pronto la apret contra su cuerpo. La tom en brazos y la llev fuera, movindose de un mundo mgico a

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otro... hacia el refugio que era la caravana gitana. Bajo las vides y las flores de fantasa, hicieron el amor. En silencio. Con ternura. Todo era perfecto. Finalmente, Blue era suya. La almohada vaca a su lado a la maana siguiente era el resultado de no haber dispuesto la instalacin de esa letrina porttil de Porta Potti. Dean se puso los pantalones cortos y la camiseta. Blue deba de haber ido a hacer caf. Tena intencin de tomrselo sentado en el porche con ella mientras hablaban de lo que haran el resto de sus vidas. Pero cuando atravesaba el patio, vio que el Corvette rojo no estaba. Se apresur a entrar en la casa y rpidamente contest al telfono que sonaba en ese momento. Vente para ac ahora mismo! grit Nita cuando respondi. Blue piensa marcharse. De qu est hablando? Nos minti al decirnos que se iba el lunes. Durante todo este tiempo planeaba marcharse hoy. Chauncey Crole la llev a recoger el coche de alquiler, y ahora mismo est cargando sus cosas en el coche. Saba que algo no encajaba. Ella estaba... Dean no esper a escuchar el resto. Quince minutos ms tarde, entraba en el callejn detrs de la casa de Nita dando un frenazo que hizo saltar los cubos de basura que estaban delante del garaje. Blue estaba metiendo sus cosas en el maletero de un Corolla ltimo modelo. A pesar del calor, llevaba puesta una camiseta negra sin mangas, unos vaqueros y las botas militares. Dean no se habra sorprendido ni aunque la hubiera visto con un collar de pas en torno al cuello. El nico toque femenino que an conservaba era ese corte de pelo vaporoso. Sali de la camioneta de un salto. Gracias por despedirte. Ella dej caer una caja con sus utensilios de pintura en el maletero. El asiento trasero ya estaba cargado. Me hart de decir adis cuando era nia dijo ella con frialdad-. Y me niego hacerlo ahora. Por cierto, te alegrar saber que me ha venido la regla. Dean jams haba lastimado a una mujer en su vida, pero ahora mismo tena unas ganas locas de sacudirla hasta que le castaearan los dientes. Ests como una cabra, lo sabes, no? Se cerni sobre ella. Te quiero! Bueno, bueno, yo tambin te quiero. Meti la bolsa en el maletero. Lo digo en serio, Blue. Estamos hechos el uno para el otro. Debera habrtelo dicho anoche, pero estabas tan jodidamente nerviosa que quise preparar el terreno para que no salieras corriendo. Ella se plant una mano en la cadera intentando parecer dura, pero sin conseguirlo. Di la verdad, Dean. No me amas. Tanto te cuesta creerlo?

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Pues s. T eres Dean Robillard, y yo soy Blue Bailey. T vistes ropa de marca, y yo soy feliz con cualquier cosa del Wall-Mart, Soy una perdedora, mientras que t tienes una carrera brillante Necesitas or ms? Cerr de golpe el maletero. sas son slo cosas superficiales y sin sentido. Seguro. Sac unas gafas de sol baratas del bolso que haba dejado sobre el cap y se las puso con rapidez. La bravuconera de Blue flaqueaba y le tembl el labio inferior. Tu vida ha dado un vuelco este verano, Boo, y yo slo fui la chica de turno que te ayud a afrontarlo. No niego que he disfrutado cada minuto de las ltimas siete semanas, pero nada de esto ha sido real. Slo ha sido otra versin de Alicia en el pas de las Maravillas. Dean odiaba sentirse impotente y contraatac. Creme, conozco la diferencia entre la realidad y la fantasa mejor que t a juzgar por los murales del comedor. Y encima ni siquiera te has dado cuenta de lo buenos que son! Gracias. Blue, t me amas. Ella apret la mandbula. Estoy loca por ti, pero no estoy enamorada. S, lo ests. Pero no tienes agallas para reconocerlo. Blue Bailey perdi el valor hace mucho tiempo. l esper el contraataque de Blue, pero ella inclin la cabeza y hundi la punta de la bota en la grava del suelo. Soy realista. Algn da me lo agradecers. Todo el descaro y la desfachatez de Blue haban desaparecido. Todas sus bravatas se haban desvanecido en el aire. En su lugar, mostraba lo que llevaba en el interior: falta de confianza y vulnerabilidad. l se esforz por intentar recuperar la calma, pero no lo consigui. Yo no puedo hacer esto por ti, Blue. O tienes el valor de arriesgarte o no lo tienes. Lo siento. Si te vas, no ir detrs de ti. Ya supongo, lo entiendo. Dean no poda creer que ella estuviera haciendo eso. Mientras la observaba subir al coche, esperaba que reuniera el suficiente valor y se quedara, pero Blue no dud en poner el coche en marcha. Un perro ladr a lo lejos y ella sali del callejn dando marcha atrs. Una abeja zumb hacia l desde las malvas mientras el coche se alejaba.

Sigui esperando a que se detuviera. A que diera media vuelta en el ltimo momento. Pero no lo hizo.

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La puerta trasera de la casa se cerr ruidosamente y Nita baj las escaleras, haciendo ondear la bata sobre un camisn rojo. El se subi a la camioneta antes de que le diera alcance. Un pensamiento horrible cruz por su mente. Intent ignorarlo, pero mientras aceleraba callejn abajo, aquel pensamiento se hizo ms persistente. Y si Blue le haba dicho la verdad? Y si era el nico que se haba enamorado? Sera cierto? Se pregunt Blue mientras recorra la calle de la iglesia por ltima vez. Estaba comportndose como una cobarde? Se quit las gafas de sol y se enjug los ojos con el dorso de la mano. Dean crea que la amaba, o jams se lo habra dicho. Pero muchas personas le haban dicho que la amaban, y ninguna haba dudado en abandonarla. Dean no sera la excepcin. Los hombres como l no se enamoraban de mujeres como ella. Blue haba sabido desde el principio que estaba jugando con fuego y aunque haba puesto el mximo empeo en mantener a raya sus emociones, al final haba entregado su corazn. Tal vez algn da sus palabras de amor se convertiran en un dulce recuerdo, pero ahora eran como un cuchillo clavado en el corazn. Las lgrimas comenzaron a rodar libremente por sus mejillas. Ella no poda olvidar sus palabras dainas: Blue Bailey perdi el valor hace mucho tiempo. Dean no la entenda. A pesar de lo mucho que Blue se haba esforzado, nadie la haba amado lo suficiente como para continuar a su lado. Nadie. Inspir profundamente mientras sobrepasaba el letrero de salida del pueblo a toda velocidad. Busc a tientas un pauelo de papel en el bolso. Mientras se sonaba la nariz, mir framente en su interior y vio a una mujer a la que le daba miedo tomar las riendas de su vida. Aminor la marcha. No poda abandonar el pueblo. Dean poda ser muchas cosas, pero no tena un pelo de tonto. Y no le entregaba su corazn a cualquiera as como as. Le daba miedo aceptar su amor, o estaba siendo demasiado realista? Se dispuso a dar la vuelta en la carretera cuando oy la sirena de un coche polica. Una hora ms tarde, miraba sobre el escritorio de acero gris al jefe de polica, Byron Wesley. No he robado ese collar de diamantes dijo ella por centsima vez. Nita lo meti en mi bolso. El jefe mir por encima de la cabeza de Blue hacia la televisin, donde se estaba emitiendo la rueda de prensa de los Meets. Por qu iba a hacer algo as? Para que no me marche de Garrison. Ya se lo he dicho. Blue golpe el escritorio con el puo-. Quiero un abogado. El jefe se sac el palillo de la boca. Hal Cates juega al golf todos los domingos por la maana, pero puedes

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dejarle un mensaje. Hal Cates es el abogado de Nita. Es el nico abogado del pueblo.

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Por lo que a Blue no le quedaba otra alternativa que llamar por telfono a April. Pero April no le cogi el telfono, y Blue no tena el nmero de Jack. Nita era quien la haba hecho detener, as que no crea que estuviera dispuesta a pagar la fianza. Slo quedaba Dean. Encirreme le dijo al jefe de polica. Necesito tiempo para pensar. Vas a ir hoy a ver a Blue? le pregunt Jack a Dean la tarde del lunes, un da despus del arresto de Blue, mientras estaban subidos a unas escaleras de mano pintando el granero de blanco. Dean se enjug el sudor de la frente. No. April lo mir desde el suelo, donde estaba pintando el marco de la ventana. El gran pauelo rojo que se haba atado a la cabeza estaba salpicado de pintura blanca. Ests seguro de que sabes lo que haces? Segursimo. Y no quiero hablar de ello. Porque no estaba seguro en absoluto. Slo saba que Blue no haba tenido valor para quedarse. Si Nita no la hubiera detenido, a esas horas ya habra recorrido medio pas. Cuando Dean se levant esa maana haba tenido que decidir entre emborracharse hasta perder el conocimiento, o pintar ese condenado granero hasta estar tan cansando que no pudiera moverse. La echo de menos dijo Jack. Dean se carg una telaraa con la brocha. A pesar de todo lo que l le haba dicho, ella se haba marchado. Riley meti baza desde el suelo. Pero Dean y Blue no son los nicos que han tenido una pelea. April y t tambin habis discutido, pap. Jack sigui pintando y sin apartar la mirada dijo: April y yo no hemos discutido. Yo creo que sdijo Riley. Apenas os habis dirigido la palabra desde ayer, y nadie quiere bailar. Estamos pintando dijo April. No se puede estar bailando todo el rato. Riley fue directa al grano. Creo que deberais casaros. Riley! April, que jams se avergonzaba por nada, se puso colorada como un tomate. Sin embargo la expresin de Jack era ilegible.

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Riley continu.

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Si os casarais, Dean no sera un... ya sabis... susurr un bastardo. Tu padre s que es un bastardo explot April. No Dean. Eso no ha sonado muy bien. Riley recogi a Puffy. April est loca por m-dijo Jack, sumergiendo el rodillo en la lata de pintura que haba junto a la escalera. Est enfadada porque le ped una cita. Dean se oblig a dejar su sufrimiento a un lado y mir a Riley. Vete. No quiero. Tengo que hablar con ellos dijo l. Cosas de adultos. Te lo contar todo ms tarde. Te lo prometo. Riley se lo pens un momento, y luego se fue con Puffy hacia la casa. No quiero salir con l sise April cuando Riley desapareci. No es ms que otro burdo intento para llevarme a la cama.. De verdad parezco tan irresistible? Por favor. No delante del nio dijo Dean haciendo una mueca. April apunt a Jack con la brocha, y un chorrito de pintura le cay por el brazo. A ti te gustan los retos, y eso es lo que yo soy para ti. Un reto. A pesar de lo chocante que resultaba or hablar de la vida sexual de sus padres o la falta de ella, Dean tena un papel en esa conversacin y se oblig a no moverse de all. El verdadero reto dijo Jack, sera lograr que te olvidaras del pasado. Aquello dio pie a toda clase de improperios, los dos estaban tan preocupados por defenderse que no perciban el dao que le hacan al otro, pero Dean s se daba cuenta. Se baj de la escalera de mano. El que su vida estuviera del revs no quera decir que no supiera lo que era mejor para otras personas. Significara mucho para m que en realidad os gustarais dijo, pero supongo que eso es problema mo. S que no queris hacer que me sienta como un error, aunque ser algo que tendr que asumir con el tiempo. Era una treta psima y Blue no habra picado, pero ella estaba encerrada en la crcel municipal por robar un collar que la propia Nita le haba metido en el bolso, y estas dos personas que tena delante rezumaban culpabilidad por todos los poros. Un error? exclam April, dejando la brocha a un lado. No puedo permitir que te sientas como un error. Jack se baj de la escalera y se coloc a su lado; de repente, los dos estaban del mismo bando. T has sido un milagro, no un error. Dean se frot la pintura de la mano. -No s, Jack. Cuando los padres de uno se odian...

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Nosotros no nos odiamos grit Jack. Ni siquiera llegamos a odiarnos en nuestros peores momentos. Eso era entonces, y esto es ahora. Dean se quit ms pintura de la mano. Tal y como yo lo veo... No importa. No s ni para qu me molesto. Me conformar con lo que tengo. Cuando vayis a mis partidos, os conseguir los asientos ms separados que haya. Blue ya habra puesto los ojos en blanco, pero April se llev una mano al pecho, dejando una mancha de pintura. Oh, Dean, no tienes que mantenernos separados. No es eso. l fingi quedarse perplejo. Cmo que no? Ser mejor que me lo expliques porque estoy algo confundido. Tengo una familia o no? April se quit el pauelo de la cabeza. Amo a tu padre, aunque es la mayor estupidez que he cometido en mi vida. Lo amaba entonces, y lo amo ahora. Pero eso no quiere decir que l pueda entrar y salir de mi vida cada vez que se le antoje. Su madre sonaba ms ultrajada que enamorada, y Dean no se sorprendi cuando Jack se ofendi. Si me amas, por qu demonios me lo ests haciendo pasar tan mal? Su viejo no estaba manejando las cosas como debera, as que Dean rode los hombros de su madre con un brazo y dijo: Porque ella ya no tiene rollos de una noche, y eso es todo lo que le ofreces. No es as, April? Acto seguido se dirigi a su padre. La llevars a cenar un par de veces y luego te olvidars de que existe. Deja de decir chorradas contest Jack. Y de todas maneras, t de qu parte ests? Dean consider la idea. De la de ella. Muchas gracias. El pendiente de Jack se balance cuando gir bruscamente la cabeza hacia la casa. Pirdete t tambin. Tu madre y yo tenemos algunas cosas que aclarar. S, seor. Dean cogi una botella de agua y desapareci. De todas maneras quera estar a solas. Jack cogi a April por el brazo y la gui al interior del granero donde podran disfrutar de un poco de privacidad. Estaba ardiendo y no solo por el calor del medioda. Lo consuman las llamas de la culpabilidad, del miedo, de la lujuria, y de la esperanza. El polvoriento granero todava conservaba un olor apenas perceptible a heno y abono. Empuj a April a uno de los establos. Ni se te ocurra volver a decir que todo lo que quiero de ti es sexo, me oyes ? Le dio una pequea sacudida. Te amo. Cmo podra no amarte? Estamos hechos el uno para el otro. Quiero compartir mi vida contigo. Y creo que deberas haber resuelto esto sin tratar de conseguir que nuestro hijo piense que soy un

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asco. April no se amilan. Cundo te diste cuenta exactamente de que me amabas?

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Desde el principio. Jack vio el escepticismo en los ojos de April. Tal vez no la primera noche. Quiz no fue tan inmediato. Tal vez ayer? El quiso mentir, pero no pudo. Mi corazn lo saba, pero mi cabeza an no se haba dado cuenta. Le roz la mejilla con los nudillos. T eres ms valiente que yo. Cuando has dicho esas palabras, algo estall dentro de m y al fin pude ver la verdad. Y qu verdad es sa? Que mi corazn late de amor por ti, mi dulce April dijo Jack con la voz ahogada por la emocin, pero ella no se conform y lo mir directamente a los ojos. -Quiero or ms. Te escribir una cancin. Eso ya lo has hecho. Quin podra olvidarse de esa memorable letra sobre la belleza rubia que estaba destrozando su cuerpo? El sonri y tom uno de los mechones rubios entre los dedos. Esta vez escribir una cancin ms agradable. Te amo, April. Me has devuelto a mi hija, y a mi hijo. Hasta hace unos meses, he vivido en un mundo que haba perdido su luz, pero cuando te vi, todo empez a brillar de nuevo. Eres un regalo mgico e inesperado, y creo que no podra sobrevivir si desaparecieras. Aunque Jack no esperaba que cediera tan pronto, una sonrisa curv la suave boca de April cuando llev las manos a la cinturilla de sus pantalones. Vale. Te creo. Qutate la ropa. Jack solt una carcajada y la arrastr a lo ms profundo del establo. Encontraron una vieja manta y rpidamente se deshicieron de sus ropas sudorosas y salpicadas de pintura. Sus cuerpos haban perdido la tonicidad de la juventud, pero las suaves curvas de April complacieron a Jack y ella lo acarici como si l an tuviera veintitrs aos. Jack no poda decepcionarla. La acost sobre la manta donde se besaron una y otra vez. l explor sus curvas mientras los rayos de sol que se filtraban por los tablones del granero caan sobre sus cuerpos como delgados hilos dorados que los uniran para siempre. Cuando ya no pudieron tolerar ms aquel doloroso placer, Jack se coloc suavemente sobre ella. April abri las piernas y lo dej entrar. Estaba mojada y apretada. El duro suelo puso a prueba sus cuerpos algo que pagaran al da siguiente, pero, por ahora, no les importaba. Jack comenz a moverse dentro de ella. Este era un amor espiritual. Un amor sincero y puro. Sin las prisas de la juventud podan mirarse fijamente a los ojos sin apartar la mirada. Podan transmitirse mensajes sin palabras y establecer compromisos mutuos. Se movieron

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juntos. Se mecieron juntos. Subieron hasta la cima y cuando todo acab, se regocijaron del milagro que acababa de ocurrir. Me has hecho sentir como una virgen dijo ella. T me has hecho sentir como un hroe dijo l. Envueltos por el polvo y los olores del sexo y el sudor, permanecieron abrazados. Y a pesar del duro suelo que ya haca que se les resintieran las articulaciones, sus corazones cantaban de alegra. El largo pelo rubio de April cay sobre el cuerpo de Jack cuando ella se apoy sobre el codo para besarlo en el pecho. l le acarici la espalda. Qu vamos a hacer ahora, mi amor? Ella sonri a travs de la cortina dorada de su pelo. Poco a poco, cario. Iremos poco a poco. Estar entre rejas no era tan terrible como Blue haba imaginado. Me gustan los girasoles dijo Cari Dawks, el polica de guardia, pasndose la mano por el pelo afro. Y las liblulas parecen bastante reales. Blue limpi el pincel y fue hasta el final del pasillo para comprobar las proporciones de las alas. Me gusta pintar insectos. Voy a aadir tambin una araa. No s. A la gente no le gustan las araas. sta les gustar. La telaraa parecer hecha de lentejuelas. Tienes unas ideas estupendas, Blue. Cari estudi el mural desde otro ngulo. El jefe Wesley piensa que deberas pintar una bandera pirata en el pasillo como advertencia de que hay que obedecer la ley, pero le dije que no pintabas ese tipo de cosas. Hiciste bien. Su estancia en la crcel haba sido bastante tranquila, salvo que no poda dejar de pensar en Dean. Ahora que haba comenzado a pintar lo que quera de verdad, las ideas inundaban su mente con tanta rapidez que no daba abasto. Carl sali de la oficina. Era jueves por la maana. La haban arrestado el domingo, y haba estado trabajando en el mural del pasillo de la crcel desde la tarde del lunes. Tambin haba hecho lasaa para el personal en la cocina de la crcel y haba estado contestando el telfono un par de horas cuando Lorraine, la secretaria, haba pillado una infeccin de orina. Hasta ahora la haban visitado April, Syl, Penny Winters, Gary, el peluquero, Mnica, la administradora de Dean, y Jason, el camarero del Barn Grill. Todos le mostraron su simpata, pero salvo April nadie quera que saliera de la crcel hasta que Nita hubiera firmado los papeles accediendo a las mejoras del pueblo. sa era la primera condicin que haba impuesto Nita en la mesa de negociaciones. Blue estaba tan furiosa con ella que ni siquiera poda expresarlo con palabras. La nica persona que no la visit fue Dean. La haba advertido de que no ira tras ella, y no era hombre que amenazara en vano.

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El jefe Wesley asom la cabeza en el pasillo.

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Blue, acabo de hablar con Lamont Daily, pasar por aqu para tomar una taza de caf. Y quin es se? El sheriff del condado. Ya lo capto Dej el pincel en el suelo, se limpi las manos, y volvi a la celda sin cerrar. En ese momento era la nica ocupante de la crcel, aunque Ronnie Archer haba pasado un par de horas despus de que Carl lo hubiera pillado conduciendo con un carnet caducado. A diferencia de Dean, Karen Ann haba pagado la fianza a su amante. Pero claro, la fianza de Carl era slo de doscientos dlares. La celda de la crcel haba resultado un buen lugar para pensar en su vida y tomar decisiones. Syl le haba enviado un silln y una lmpara de pie. Mnica le haba llevado un par de libros y algunas revistas. Los Bishops, el matrimonio que quera poner el Bed & Breadfast, le haban llevado ropa de cama decente y toallas. Pero Blue no poda dejar de pensar en Dean. Al da siguiente, se ira a entrenar. Haba llegado el momento de escapar de la crcel. Una luna en cuarto menguante brillaba en el cielo sobre la casa de la granja. Blue aparc en el granero, que haba sido pintado recientemente, y se dirigi hacia la puerta lateral, para descubrir que estaba cerrada con llave, as que se encamin hacia la puerta trasera. Una idea horrible cruz por su cabeza. Y si Dean ya se haba ido ? Pero cuando lleg al patio trasero, oy el chirrido del balancn del porche, y pudo distinguir una silueta de anchos hombros all sentada. La puerta mosquitera estaba abierta. Entr. El tintineo de unos cubitos de hielo atrajo su mirada hacia la figura. Dean la vio, pero no dijo ni una sola palabra. Ella se retorci las manos. No he robado el collar de Nita. El balancn volvi a chirriar. Nunca cre que lo hubieras hecho. Ni t ni nadie, incluyendo a Nita. l apoy el brazo en el respaldo del balancn. Ya he perdido la cuenta de cuntos de tus derechos constitucionales han pasado por alto. Deberas poner una denuncia. Nita sabe que no lo har. Ella se acerc a la pequea mesa de hierro forjado que haba al lado del balancn. Yo lo hara. Eso es porque no te sientes tan cerca de la comunidad como yo. Dean estuvo a punto de perder los nervios. Y si eso es as, por qu diablos quieres marcharte? Porque...

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Ah, cierto. Dej el vaso encima de la mesa con un golpe seco. Huyes de todo lo que te importa. Ella no encontr la energa necesaria para defenderse. La verdad es que soy una cobarde. Odiaba sentirse tan vulnerable, pero se era Dean, y ella le haba hecho dao. Muchas personas buenas se han preocupado por m a lo largo de los aos. Y todas pasaron de ti. Eso ya lo s. Por la expresin de su cara dedujo que eso a l le traa sin cuidado. Blue agarr rpidamente el vaso de Dean, tom un largo trago, y se atragant. Dean jams beba nada ms fuerte que cerveza, pero eso era whisky. l se levant y encendi la lmpara de pie nueva del porche, como si no quisiera estar solo con ella en la oscuridad. Tena la barba descuidada y ms crecida de lo que estaba de moda, el pelo aplastado de un lado y una mancha de pintura en el brazo, pero an podra haber posado para un anuncio de Zona de Anotacin. Me sorprende que te hayan dejado libre dijo l. O por ah que eso no ocurrira hasta que Nita aprobara formalmente el proyecto del pueblo la semana que viene. No me han dejado libre exactamente. Ms bien me he fugado. Eso capt la atencin de Dean. Que quieres decir? No creo que nadie lo descubra, siempre que devuelva el coche del jefe Wesley antes de que regrese. Entre nosotros, creo que ha ido a algn tipo de redada. Le arrebat el vaso. Te has escapado de la crcel y has robado el coche patrulla? No soy tan estpida. Es el coche particular del jefe Wesley. Un Buick Lucerna. Y slo lo he tomado prestado. Sin decrselo. Dean tom un trago. Te aseguro que no le importar. La sensacin de abandono sali a la superficie. Ella se sent en el silln de mimbre frente al balancn. Y gracias por venir corriendo a pagar la fianza. Te han fijado una fianza de cincuenta mil dlares dijo l secamente. Casi lo que te gastas en productos capilares. S, pero haba un alto riesgo de que te fugaras. Volvi a sentarse en el balancn. Te ibas a marchar a Chicago sin ir a verme? Ibas a dejar que me pudriera all? No veo que lo hayas pasado tan mal. Se reclin en los cojines. He odo que el jefe Wesley te consigui pinturas al leo ayer por la maana. Me concedi una especie de tercer grado. Entrelaz las manos sobre el

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regazo. Te alegraste de que me arrestaran, verdad? l tom un pequeo sorbo como si considerara la idea.

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Y qu ms da. Si Nita no hubiera hecho eso, t ya habras desaparecido a estas alturas. Me gustara que al menos me hubieras visitado. Dejaste muy claros tus sentimientos la ltima vez que hablamos. Y has dejado que esa pequeez te detuviera? le pregunt con la voz entrecortada. Por qu ests aqu, Blue? Dean sonaba cansado Acaso quieres hundir un poco ms el cuchillo? Es eso lo que piensas que hice? Supongo que hiciste lo que debas. Ahora es mi turno. Ella levant las piernas hasta apoyarlas en el balancn. Admito que tengo un pequeo problema de falta de confianza. -Tienes problemas de falta de confianza, problemas de autoestima, problemas de feminidad y no olvidemos tu pequeo problema con la moda, no, espera, eso ya entra en la categora de feminidad. Estaba a punto de regresar al pueblo cuando el jefe Wesley me detuvo! exclam ella. Claro. Es verdad. No se le haba ocurrido que l no pudiera creerla. T tenas razn. Lo que me dijiste en el callejn. Inspir profundamente. Te amo. Lo que t digas. Los cubitos de hielo tintinearon cuando l se termin el whisky de golpe. Te amo. De verdad. Entonces por qu parece como si estuvieras a punto de vomitar? Es que me estoy haciendo a la idea. Amaba a Dean Robillard, y saba que tena que lanzarse al vaco. He tenido... he tenido un montn de tiempo para pensar ltimamente, y... y...Se le qued la boca seca y tuvo que forzar las palabras. Ir a Chicago contigo. Viviremos juntos un tiempo. Veremos cmo van las cosas. Sobre ellos se extendi un silencio pesado. Ella comenz a ponerse nerviosa. Esa proposicin ya no est en pie dijo l en voz baja. Si slo han pasado cuatro das! No eres la nica que ha tenido tiempo para pensar. Saba que ocurrira esto! Lo que siempre te dije que pasara. Se puso de pie. No he sido ms que una novedad para ti. Y t has probado mi teora. La razn de por qu no debo confiar en ti. Ella quiso arrojarlo del balancn.

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Cmo puedes decir eso? Si soy la persona ms leal del mundo! Slo tienes que preguntarles a mis amigos. A esos amigos con los que slo hablas por telfono porque jams permaneces en la misma ciudad que ellos ms que unos meses? No acabo de decir que ira a Chicago contigo? No eres la nica que necesita sentirse segura. He tardado mucho tiempo para enamorarme. Por qu de ti, no lo s. Una de esas ironas del destino, supongo. Pero te dir una cosa. No estoy dispuesto a despertarme cada maana preguntndome si todava ests conmigo. Ella se sinti mareada. Entonces, qu? Dean la mir con una expresin terca. T dirs. Ya te lo he dicho. Empezaremos yendo a Chicago. Es eso lo que quieres? Prcticamente se lo escupi a la cara. T slo eres feliz viajando. Son las races las que te molestan. Ah haba dado en el clavo. Dean se levant. Supongamos que vamos a Chicago. Te presento a mis amigos. Nos lo pasamos en grande. Nos remos. Discutimos. Hacemos el amor. Pasa un mes. Luego otro. Y luego... Se encogi de hombros. Y luego t te despiertas una maana y yo me he ido. Paso bastante tiempo fuera durante la temporada. Imagina cmo te sentar eso. Y lo de las mujeres. Se lanzan sobre cualquiera que lleve uniforme. Qu hars cuando encuentres lpiz de labios en el cuello de mi camisa? Mientras no lo encuentre en tus calzoncillos de Zona de Anotacin, creo que podr soportarlo. El no le ri la gracia. No lo comprendes, Blue. Las mujeres me persiguen todo el tiempo, y no est en mi carcter mandarlas a paseo sin dedicarles al menos una sonrisa, o decirles que me gusta su pelo, o sus ojos, o cualquier otra jodida cosa bonita que tengan, porque eso las hace sentirse bien, y hace que yo tambin me sienta bien, yo soy as. Un autntico encanto. Amaba a ese hombre Jams te hara dao intencionadamente. Baj la mirada hacia ella. Porque eso tampoco forma parte de mi manera de ser. Pero, cmo vas a creerlo, cuando siempre estars buscando la prueba de que no te amo... algo que te convenza de que soy como todos los dems que te han dejado tirada? No puedo vigilar cada cosa que hago, no puedo medir cada palabra que digo por temor a que te vayas a las primeras de cambio. No eres la nica que tiene miedo.

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La irrefutabilidad de su lgica la asust.

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Se supone que tengo que hacerme un hueco en el equipo Robillard, es eso? Ella esperaba que lo negara, pero no lo hizo. Bueno, supongo que s. Blue se haba pasado la infancia intentando hacerse digna del amor de otras personas. El resentimiento casi la ahog. Ahora Dean le peda que hiciera justo eso, pero algo en la expresin de l la detuvo. La profunda vulnerabilidad del hombre que lo tena todo. En ese momento comprendi lo que tena que hacer. Quiz le costara caro, o quiz no. Tal vez estaba a punto de alcanzar un nuevo nivel de angustia. Me quedar aqu. Dean inclin la cabeza, como si no la hubiera odo con claridad. El equipo Bailey se queda aqudijo ella. En la granja. Sola. Su mente trabajaba a marchas forzadas. No quiero que vengas a visitarme. No nos veremos hasta.... se detuvo buscando una fecha significativa hasta el Da de Accin de Gracias. Y si todava estoy aqu. Si t todava me quieres... Trag saliva. Observar cmo los rboles cambian de color, pintar; por supuesto, torturar a Nita por todo lo que me ha hecho. Podra ayudar a Syl a montar la nueva tienda de regalos, o... Su voz se quebr. Para serte sincera, puede que me entre el pnico y me largue. Vivirs en la granja? Lo hara? Asinti bruscamente con la cabeza. Tena que hacer eso por ellos, pero principalmente tena que hacerlo por s misma. Estaba cansada de no echar races, asustada de la persona en la que podra llegar a convertirse si segua viviendo como lo haba hecho hasta ahora, con toda su vida en una maleta. Lo intentar. Lo intentars. La voz de Dean son cortante. Qu quieres de mi? gimi ella. El hombre de acero ech hacia delante la mandbula. Quiero que seas tan fuerte como das a entender que eres. Crees que esto no est siendo suficientemente difcil para m? l apret la boca. Un ominoso presentimiento la invadi. No, no es lo suficientemente difcil dijo l. Ser el todo por el todo. Se cerni sobre ella. El equipo Robillard no visitar la granja, pero tampoco te llamar, ni siquiera te enviar un msero correo electrnico. El equipo Bailey tendr que vivir a base de fe. Apret las tuercas an ms, desafindola a sucumbir. No sabrs dnde estoy o con quin estoy. No sabrs si te echo de menos, o si ya paso de ti, o si estoy pensando en cmo dejarlo. Por un momento, Dean guard silencio. Cuando volvi a hablar, su agresividad se haba desvanecido, y sus palabras le acariciaron la piel. Llegars a creer que me estoy alejando de ti como todos los dems.

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Blue percibi la ternura en su voz, pero no le sirvi de consuelo. Tengo que regresar a la crcel. Se dio la vuelta para irse. Blue... le toc el hombro.

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Ella corri hacia la puerta, sali a la noche. Luego corri a toda velocidad, tropezando en el csped hasta llegar al coche del jefe de polica. Dean lo quera todo de ella, y no le daba nada a cambio. Nada, salvo su corazn, que era tan frgil como el de ella.

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Al principio Blue pint una serie de carromatos gitanos, unos estaban escondidos en rincones secretos, otros rodaban por caminos vecinales hacia torreones imponentes con cpulas doradas. Luego sigui dibujando pueblos mgicos con caminos sinuosos, caballos blancos y corcoveantes, y alguna que otra hada posada en la boca de una chimenea. Pint como una loca, apenas terminaba un cuadro, empezaba otro. No dorma y apenas coma. En cuanto completaba un lienzo, lo guardaba. Te infravaloras igual que lo haca Riley declar Nita por encima de los ruidos del Barn Grill una maana de domingo a mediados de septiembre, dos meses despus de que Dean hubiera vuelto a Chicago. Hasta que renas el suficiente valor para dejar que la gente vea tu trabajo, no tendrs mi respeto. Vaya. Ahora ya no podr pegar ojo replic Blue. Y no acte como si no los hubiera visto nadie. S que le envi a Dean una copia de esas fotos digitales que me oblig a sacar. An me cuesta creer que sus padres y l hayan vendido la exclusiva de su vida secreta a esa asquerosa revista sensacionalista. Casi me dio un ataque cuando vi ese titular: Estrella del ftbol americano es hijo natural de Jack Patriot. Pensaba que tendran un poco ms de dignidad. Esa asquerosa revista fue la que ms pag seal Blue. Y usted lleva aos suscrita a ella. Eso no tiene importancia replic Nita. El reportaje haba visto la luz la segunda semana de agosto, y Dean, Jack y April aparecieron en una entrevista exclusiva para una cadena de televisin no mucho despus. April le dijo a Blue que Dean haba decidido hacer pblico el secreto el da de la fiesta del cumpleaos de Nita. Jack se haba sentido tan emocionado que apenas haba podido hablar. Haban decidido vender la exclusiva al mejor postor con la intencin de crear con el dinero recibido una fundacin para ayudar a los nios sin hogar. Slo Riley haba protestado. Ella haba querido que el dinero fuese destinado a los perritos abandonados. Blue hablaba con todos ellos por telfono... con todos menos con Dean. April no hablaba mucho de l, y Blue no poda preguntar. Nita se tirone de un pendiente color rub. Si me preguntaras, te dira que el mundo se ha vuelto loco. Ayer, cuatro RVs se peleaban por las plazas de aparcamiento que hay enfrente de esa librera nueva. Lo siguiente que veremos es un McDonald en cada esquina. Y jams entender la razn de por qu le has dicho al club de mujeres de Garrison que de ahora en adelante pueden reunirse en mi casa. Y yo jams entender por qu usted y esa horrible Gladis Prader, una mujer a la que odiaba a muerte, se han hecho tan amigas. Algunos piensan que han formado un aquelarre. Nita chasque la lengua con tal fuerza que Blue temi que se tragase un diente.

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Tim Taylor apareci de pronto a su lado.

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Va a empezar el partido. A ver si los Stars se espabilan por fin. Seal la pantalla instalada en el Barn Grill para que todos pudieran seguir los partidos de los Chicago Stars las tardes de los domingos. Esta vez intenta no cerrar los ojos cada vez que placan a Dean, Blue. Pareces una cobardica. Mtete en tus asuntos le espet Nita. Blue suspir y dej caer la cabeza sobre el hombro de Nita. Permaneci as un buen rato. Al final, dijo algo que slo Nita pudo escuchar: No voy a poder aguantar mucho ms. Nita le palme la mano, le acarici la mejilla con un nudillo nudoso y luego se lo hinc en las costillas. Ponte derecha o te va a salir joroba. En octubre, el juego de Dean haba mejorado, pero no su estado de nimo. La poca informacin que le sonsacaba a Nita no le bastaba. Blue estaba todava en Garrison, pero nadie saba por cunto tiempo, y esos cuadros brillantes y mgicos de carromatos gitanos y lugares lejanos que haba visto en las fotos que Nita le enviaban no lo animaban demasiado. El revuelo meditico que haba suscitado el parentesco entre Jack y Dean comenzaba a desvanecerse poco a poco. A veces algn miembro de su familia acuda a un partido, siempre que se lo permita el trabajo o las vacaciones escolares. Pero a pesar de lo mucho que Dean quera a su familia, el vaco que senta en su interior aumentaba da a da, y le pareca que Blue se alejaba ms de l. Al menos haba descolgado el telfono una docena de veces para llamarla, pero siempre se arrepenta en el ltimo momento. Blue tena su nmero, y era ella la que tena algo que probar, no l. Tena que hacer eso por ella misma. Y luego, una lluviosa maana de un lunes a finales de octubre, abri el Chicago Sun Times, y sinti cmo la sangre le hua del rostro. Una gran foto a color le mostraba en Waterworks, uno de sus clubs favoritos, con una modelo con la que haba salido un par de veces el ao anterior. l tena una botella de cerveza en una mano y con la otra le rodeaba la cintura a la chica mientras se daban un beso muy ntimo. A Dean Robillard y a su antigua novia Ally Tree-Bow se les vio juntos la semana pasada en Waterworks. Ahora que han vuelto a salir, estar dispuesto el quarterback de los Stars a renunciar al ttulo de soltero ms cotizado de Chicago? Dean oy el rugido de la sangre en los odos. Esto era exactamente lo que estaba esperando Blue. Tir el caf al suelo en su prisa por coger el telfono. Le dej varios mensajes, pero no obtuvo respuesta. Llam a Nita. Ella estaba suscrita a todos los peridicos de Chicago, as que Blue vera la foto tarde o temprano, pero Nita tampoco contest. Tena que estar en el campo de entrenamiento de los Stars en una hora para la reunin de los lunes. Pero en lugar de ir all, salt al coche y enfil hacia O'Hare, el aeropuerto de Chicago. De camino, tuvo que enfrentarse por fin a la verdad sobre s mismo.

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Blue no era la nica que tena que implicarse personalmente en esa relacin. Mientras ella utilizaba su agresividad para mantener a la gente apartada, l usaba su encanto con la misma eficacia. Le haba dicho que no confiaba en ella, pero ahora, eso le pareca una tontera. Poda ser muy valiente en un campo de ftbol, pero actuaba como un cobarde cuando se trataba de la vida real. Siempre se contena, tan asustado de perder, que voluntariamente se sentaba en el banquillo en lugar de jugar el partido hasta el final. Debera haberla llevado con l a Chicago. Hubiera sido mejor arriesgarse a que lo dejara de esa manera. Haba llegado el momento de madurar. Una tormenta de hielo y nieve en Tennessee provoc la cancelacin de su vuelo, y para cuando lleg a Nashville ya era media tarde. Haca fro y llova. Alquil un coche y sali disparado hacia Garrison. De camino, vio rboles cados y varias camionetas del servicio elctrico reparando los cables de alta tensin que haba derribado la tormenta. Al fin, tom el camino enlodado que conduca a la granja. A pesar de los rboles sin hojas, el pasto mojado, y el estmago revuelto, sinti que haba llegado a casa. Cuando vio luz brillando por la ventana de la sala, respir por primera vez desde que haba abierto el peridico por la maana. Dej el coche cerca del granero y corri bajo la lluvia hacia la puerta lateral. Estaba cerrada y tuvo que abrirla con su propia llave. Blue? Se quit los zapatos mojados, pero se dej el abrigo puesto mientras recorra la casa fra. No haba platos sucios en el fregadero, ni cajas de galletas saladas abiertas en las estanteras de la cocina. Todo estaba inmaculado. Un escalofro lo atraves. La casa pareca un mausoleo. Blue! Se dirigi hacia la sala, pero la luz que haba visto por la ventana provena de la lmpara de un reloj. Blue! Subi las escaleras de dos en dos, pero incluso antes de llegar al dormitorio, supo que lo encontrara vaco. Blue se haba ido. Sus ropas no estaban en el armario. Los cajones del tocador, donde ella haba guardado su ropa interior y sus camisetas, estaban vacos. Haba una pastilla de jabn, todava sin abrir, en la repisa de la ducha sin usar, y los nicos artculos que haba all le pertenecan a l. Sinti las piernas pesadas cuando entr en el dormitorio de Jack. Nita haba mencionado que Blue trabajaba all para aprovechar la luz que entraba por las ventanas de la esquina, pero all no haba ni un tubo de pintura. Baj las escaleras. En su prisa, ella se haba olvidado una sudadera, y haba dejado un libro en la sala, pero incluso los yogures de ciruela que siempre guardaba en la nevera haban desaparecido. Volvi a entrar en la sala, se dej caer en el sof, clavando los ojos en la luz parpadeante de la televisin, pero sin ver nada. Haba lanzado los dados y haba perdido. Son su telfono. Ni siquiera se haba quitado el abrigo, y sac el mvil del bolsillo. Era April, para preguntarle qu tal le haba ido, y cuando l oy la preocupacin en la voz de su madre, apoy la frente en la mano. No est aqu, mam dijo entrecortadamente. Blue se ha ido.

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Al final, se qued dormido en el sof con un programa de televenta de fondo. Se despert avanzada la maana siguiente con el cuello tieso y el estmago revuelto. La casa todava estaba fra, y la lluvia repiqueteaba en el tejado. Fue a la cocina para hacer caf y se le quem. No saba lo que hara el resto de su vida. Tema el viaje de regreso al aeropuerto. Todos esos kilmetros para pensar en los pasos en falso que haba dado. Los Stars jugaban contra los Steelers el domingo. Tena que ver pelculas de partidos y planear una estrategia, pero ahora todo eso le importaba una mierda. Se oblig a tomar una ducha, aunque no fue capaz de afeitarse. Sus ojos sin vida le devolvieron la mirada desde el espejo. El verano pasado haba encontrado a su familia, pero acababa de perder a su alma gemela. Se envolvi la toalla alrededor de la cintura y se dirigi a ciegas al dormitorio. Blue estaba sentada con las piernas cruzadas en medio de la cama. Dean vacil. Hola dijo ella con suavidad. Le flaquearon las rodillas. Haca tanto tiempo que no la vea que al parecer se haba olvidado de lo hermosa que era. Algunos rizos negros le caan sobre la frente, rozndole las comisuras de esos ojos violetas. Llevaba puesto un jersey verde ajustado y unos pulcros vaqueros que le cean las delgadas caderas. Haba un par de mocasines color verde oscuro sobre la alfombra al lado de la cama. En lugar de parecer desolada, pareca alegrarse de verle, y su sonrisa era casi tmida. Fue como si le cayera un rayo encima. Despus de toda la agona por la que le haba hecho pasar, ella no haba visto la foto! Tal vez la tormenta de nieve haba impedido el reparto de los peridicos. Pero entonces, dnde haba estado metida todo ese tiempo? Por qu no me dijiste que venas? dijo ella. Yo... esto... te dej un par de mensajes. Cerca de una docena en realidad. Me olvid el mvil. Le dirigi una mirada inquisitiva. Dean quera besarla hasta que los dos se quedaran sin aliento, pero no poda hacerlo. Todava no. Quiz nunca. Dnde estn tus cosas? Ella lade la cabeza. Qu cosas? Dnde estn tus ropas ? Tus pinturas ? Alz la voz sin poder evitarlo. Dnde est esa crema que usas? Y tus jodidos yogures? Dnde est todo eso? Ella lo mir como si hubiera perdido la cabeza. Pues por todos lados. No, no estn! Ella estir las piernas, como si se sintiera incmoda. He estado pintando en la casita de invitados. Ahora estoy trabajando con leos en vez de acrlicos. Si pinto all, no tengo que dormir con todos esos olores.

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Y por qu no me lo has dicho? Oh, Dios mo, estaba gritando. Intent tranquilizarse. Aqu ni siquiera hay comida! Como en la casita de invitados, as no tengo que venir hasta aqu cada vez que me entra hambre. Dean respir profundamente para intentar controlar el torrente de adrenalina que corra por sus venas. Y tu ropa? No est aqu. No, no est contest ella, pareciendo bastante confusa. Llev mis cosas a la habitacin de Riley. Odiaba dormir aqu sin ti. Adelante, rete. El apoy las manos en las caderas. Creme. Ahora mismo no tengo ningunas ganas de rerme. Tena que asegurarse bien. Tambin has dejado de utilizar este bao? No has usado la ducha. Ella pas las piernas por encima del borde de la cama, frunciendo el ceo. El otro bao me queda ms cerca. Te sientes bien? Empiezas a asustarme. No se le haba ocurrido mirar en los otros cuartos de bao ni acercarse a la casita de invitados. Haba visto slo lo que haba esperado encontrar, una mujer en la que no poda confiar. Pero haba sido l quien no mereca esa confianza, no haba estado dispuesto a entregar su corazn sin condiciones. Intent rehacerse. Dnde te has metido? Fui a Atlanta. Nita no haca ms que darme la lata sobre mis cuadros, y all hay un buen representante que... Se interrumpi. Ya te lo contar despus. Te han mandado al banquillo? Es eso, no? Una llamarada de indignacin brill en sus ojos. Cmo han podido? Y qu ms da si no estabas en tu mejor momento en septiembre? Has jugado genial desde entonces. No me han mandado al banquillo. Se pas la mano por el pelo hmedo. El dormitorio estaba condenadamente fro, tena la piel de gallina, y no haba resuelto nada. Tengo que contarte algo, y tienes que prometerme que me dejars acabar antes de perder la calma. Ella dio un grito ahogado. Oh, Dios mo! Tienes un tumor cerebral! Y todo este tiempo, yo he estado aqu perdiendo el tiempo... No tengo un tumor! Fue directo al grano. Ayer sali una foto ma en el peridico. Una que tomaron en una cena benfica a favor de la lucha contra el cncer a la que fui la semana pasada. Ella asinti. Nita me la ense cuando fui a verla. Ya la has visto? S. Blue segua mirndolo como si estuviera chiflado. Dean se acerc ms.

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Has visto la foto que public ayer el Sun Times? Esa donde aparezco besando a otra mujer? La expresin de Blue cambi al fin. S, y qu? Debera darle una patada en el trasero. Tal vez Dean haba sufrido una conmocin cerebral porque comenzaba a marearse y tuvo que sentarse en el borde de la cama. Nita estaba que echaba fuego, creme. Blue agit la mano y comenz a pasear de arriba abajo por la habitacin. A pesar de lo bien que le caes, todava cree que todos los hombres son escoria. Y t no? No todos los hombres, pero no me hables de Monty, el perdedor. Sabes que tuvo el descaro de llamarme y...? Monty me importa una mierda! Se levant de golpe. Quiero hablar de esa foto! Ella se sinti algo molesta. Pues adelante. Contina. Dean no entenda nada. No era Blue la mujer que se despertaba todas las maanas pensando que todos la haban abandonado? Se apret el nudo de la toalla que estaba a punto de carsele. Estaba de pie en la barra cuando esa chica se acerc a m. Salimos un par de veces el ao pasado, pero no llegamos a nada. Estaba borracha como una cuba y se me ech encima. Literalmente. La sujet para que no se cayera. Deberas haberla dejado caer. Hay gente que no siente respeto por nadie. Ahora la actitud de Blue comenzaba a molestarle. Dej que me besara. No la apart. Lo entiendo. No queras que ella se sintiera avergonzada. Haba gente por todos lados y... Exacto. Sus amigos, mis amigos, un montn de desconocidos y ese jodido fotgrafo. Pero tan pronto como me liber de sus labios, la apart a un lado. Estuvimos charlando un rato de nuestras relaciones o la falta de ellas. No volv a pensar en eso hasta que vi el peridico de ayer. Intent llamarte, pero... Ella lo mir con suspicacia, y luego su expresin se volvi fra. No habrs volado hasta aqu slo porque pensaste que haba huido o algo parecido, verdad? Bes a otra mujer! Pensaste que haba huido! Lo hiciste! Por una estpida foto. Despus de todo lo que he hecho para probarte que puedes confiar en m! Sus ojos lanzaron chispas de color violeta. Eres idiota! Sali del dormitorio dando un portazo. Dean no se lo poda creer. Si l hubiera visto una foto de Blue besando a otro hombre, se le habra cado el mundo encima. Se apresur por el pasillo tras ella, con la toalla hmeda y resbaladiza que se enfriaba por momentos.

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Me ests diciendo que no pensaste, ni por un instante, que yo podra haberte abandonado? No! Blue empez a bajar las escaleras, y luego se volvi de golpe. Esperas que me d un ataque cada vez que otra mujer se te echa encima? Porque, si as fuera, acabara con una crisis nerviosa antes de finalizar la luna de miel. Ahora bien, si esas tas se atreven hacerlo delante de m... Dean sinti un atisbo de esperanza. Te ests declarando? Ella se envar. Tienes algn problema con eso? El marcador se ilumin, y le mostr al mundo un pleno. Dios mo, te quiero. Y crees que eso me impresiona? Blue se dio la vuelta y sigui bajando las escaleras. Yo confi ciegamente en ti, pero... despus de todo lo que he hecho... de haber cambiado toda mi vida por ti... Ni siquiera confiaste en m! La prudencia le indic que se no era el mejor momento para sacar a colacin el pasado de Blue. Adems, ella tena razn. Mucha razn, y l tena que confesarle todo eso que haba averiguado sobre s mismo, aunque no en ese momento. Sali disparado tras ella. Es que... soy un imbcil insensible demasiado guapo para su bien. Exacto. Ella se detuvo junto al perchero. Te he dado demasiado poder en esta relacin. Es obvio que ha llegado el momento de que yo tome el control. Podras empezar por desnudarte? Blue arque las cejas con rapidez. Ella no se lo iba a poner fcil, y Dean cambi rpidamente de tema. De dnde has sacado esa ropa? April me la ha enviado. Sabe que no puedo perder el tiempo en tonteras. Sus rizos se balancearon. Y estoy demasiado disgustada y furiosa para desnudarme! Entiendo. Ests cabreada conmigo. Una sensacin de paz absoluta lo atraves, tan slo rota por la enorme ereccin que ni siquiera la toalla fra haba podido refrenar. Hablame de Atlanta, cario. Una sabia maniobra por su parte porque ella se olvid por el momento de que l se haba comportado como un imbcil inseguro y enamorado. Oh, Dean, fue maravilloso. Es el representante de arte ms prestigioso del Sur. Nita no cerraba la boca sobre mis cuadros, y me dio tanto la lata que al final le envi unas fotos. Me llam al da siguiente. Quera verlo todo. Y no podas llamarme al mvil y contarme algo as de importante? Tienes demasiadas cosas en qu pensar ahora mismo. Con sinceridad, Dean, si ese desagradable lnea ofensiva tuyo no te protege mejor, yo... Blue... Dean ya haba llegado al lmite de su paciencia.

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El caso es que... le encant todo! aadi. Me va a montar una exposicin. Y no te vas a creer lo que quiere cobrar por los cuadros. Ya era suficiente. Pagaremos la boda con eso. Acort la distancia entre ellos en dos zancadas, la tom en brazos, y la bes como haba soado hacer durante esos dos meses. Ella le devolvi el beso. Caramba si lo hizo!. Definitivamente nos vamos a casar, Blue. En cuanto se acabe la temporada. De acuerdo. As como as? Blue sonri y le acarici la mandbula. T eres mi hombre, Dean Robillard. Cuanto ms pintaba, ms evidente se haca para m. Y sabes qu ms se me hizo evidente? Le pas el dedo por el labio inferior. Yo soy tu mujer. Puedes confiar en m, y soy tan fuerte como parezco. l la apret contra s. Ella descans la mejilla contra su pecho. Me dijiste que tena que echar races, y tenas razn. Era fcil ser feliz cuando estbamos juntos. Y tena que probarme a m misma. Saber que tengo una familia me ayud bastante. Eso, y que dej de tener miedo. Me alegro. April es... Oh, no April ella levant la boca hacia l. April es una de mis ms queridas amigas, pero, no te equivoques, t siempre estars antes que ella. Blue puso cara de disculpa. Lo cierto es que Nita me quiere para bien o para mal. Y, creme, seguir formando parte de nuestras vidas hasta que alguien le clave una estaca en el corazn. Sonri cuando le pregunt: Te parece bien que le pidamos a April que nos organice la boda? Yo soy un desastre para esas cosas, y francamente, prefiero aprovechar el tiempo pintando. No quieres planear tu propia boda? Pues no demasiado. Las bodas no me interesan. Lo mir con la mirada ms tierna y soadora que l jams le haba visto. Por otro lado, casarme con el hombre que amo me interesa muchsimo. El la bes con ferocidad hasta dejarla sin aliento y Blue lo apart con fuerza. No resisto ms. Espera aqu un momento. Blue subi, y a pesar de que Dean estaba prximo a sufrir una hipotermia, se senta ms que dispuesto a esperarla. Dio unas vueltas para calentarse y vio que haban aparecido ms criaturas mgicas en las paredes del comedor, incluyendo un dragn con pinta de bueno. Tambin se percat de que en la puerta de la caravana haba pintado una ventana abierta con dos diminutas siluetas. Oy un ruido de pasos a sus espaldas y se volvi. A parte de las botas militares negras, Blue slo llevaba puesto un sujetador rosa de encaje y unas bragas diminutas a juego. Su Blue con ropa interior rosa. Apenas se lo poda creer. Haba encontrado valor para ponerse ropa femenina y pintar cuadros mgicos. Tonto el ltimo! Con una sonrisa de desafo, ella tom ventaja con rapidez mientras atravesaba la cocina y sala por la puerta lateral; sus pequeas nalgas asomaban por debajo de las bragas como si fuera un melocotn partido en dos.

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El perdi unos segundos recrendose en la vista, pero incluso as logr alcanzarla a mitad de camino. Comenzaba a caer aguanieve otra vez, y haba perdido la toalla, lo que lo converta en un machote desnudo y descalzo, y muerto de fro. Ella corri por delante de l y lleg primero a la caravana. Se ri, tan traviesa como cualquiera de los duendecillos que pintaba. Los copos de nieve centelleaban en su pelo, y las sombras de los pezones se revelaban a travs de la seda mojada de su sujetador. La sigui al interior. En la caravana haca mucho fro. Ella se quit las botas militares. El le quit las bragas hmedas. Mientras se abrazaban, cayeron en la litera fra. l cogi la manta para cubrir sus cuerpos mojados y temblorosos, y la subi hasta quedar ocultos bajo ella. En esa oscura caverna, se calentaron el uno al otro con caricias, con besos apasionados, con el calor de sus cuerpos, y con promesas de amor. La cellisca golpeaba en el tejado de la caravana, en las pequeas ventanas y en la puerta azul. Pero ellos yacieron juntos perfectamente protegidos.

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Eplogo
Ciertamente, los esmquines deban haber sido diseados en honor a Dean Robillard, pens Blue a su lado en el altar. Estaba tan arrebatador que tuvo que desnudarle mentalmente para no sentirse intimidada, aunque ella tambin estaba muy guapa gracias al vestido de novia de Vera Wang que April haba escogido para ella. Dejar la organizacin de la boda en manos de April haba sido la segunda mejor decisin que haba tomado Blue; la primera haba sido casarse con ese hombre que haba resultado tener tantas inseguridades como ella. Centenares de orqudeas blancas llegadas de todas partes del mundo adornaban la iglesia. Pedrera cosida a mano centelleaba en los plidos lazos azules que adornaban los bancos de la iglesia y los pedestales de flores. Sobre el arco del pasillo central, ms pedrera formaba las iniciales de los novios. La iglesia estaba abarrotada con los amigos de Dean, sus compaeros de equipo, y los nuevos amigos que haban hecho en Garrison. Gracias a Dean, los Stars slo haban perdido un partido de la Copa AFC, una hazaa increble considerando el mal comienzo de temporada que haban tenido. Jack, que actuaba de padrino, estaba de pie al lado de Dean. El esmoquin le quedaba tan impecable como a su hijo, pero a diferencia de ste, llevaba adems unos pendientes plateados y negros. Como madrina de la boda, April haba elegido un vestido largo de color azul hielo mucho ms formal que el vestido veraniego que ya haba elegido para su propia boda que tendra lugar en Hawai. Esa otra boda se celebrara en la intimidad familiar, aunque April y Jack iban a dejar que Riley llevara a su mejor amiga del colegio para que tuviera a alguien de su edad con quien estar. Dean ya haba regalado a sus padres las tierras del estanque y pronto derribaran la casita de invitados para construir su propia casa de vacaciones. Quin entrega a la novia? Nita se levant del banco delantero. Estaba majestuosa con un caftn suelto en tonos azules. Yo dijo con una voz que no daba lugar a dudas. Nita haba acompaado a Blue por el pasillo, algo que les haba parecido perfecto a las dos. Virginia todava estaba en Colombia, defendiendo a los que no tenan ni voz ni voto. Dean le haba enviado un mvil, y Blue y ella haban hablado con ms frecuencia, pero Blue saba que el mvil no tardara en acabar en algn orfanato o en el bolsillo de algn mdico. Riley se levant del banco delantero de la iglesia. Estaba muy hermosa y pareca muy feliz con su vestido de color azul pastel y los capullos de rosa blancos adornando su pelo oscuro. Jack cogi la guitarra para hacer los acompaamientos en la balada que haban compuesto juntos para la ceremonia. La asombrosa voz de Riley reson en la iglesia, y cuando Jack se le uni en los coros, los pauelos aparecieron por todas partes. Era el momento de pronunciar sus votos. Dean baj la mirada hacia ella, sus

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ojos brillaban con ternura tal como Blue sospechaba que brillaban los suyos. A su alrededor todo era perfecto: la luz de las velas, las orqudeas, su familia y sus amigos. Blue se puso de puntillas. Gracias a April susurr ella, tienes la boda con la que soabas desde que eras una niita. La explosin de risa de Dean era una razn ms para que Blue amara a ese hombre con todo su corazn. Pasaron la noche de bodas a solas en la casa de la granja. Por la maana tomaran el avin privado de Jack para pasar la luna de miel en la casa que ste posea en el sur de Francia, pero esa noche se conformaban con estar desnudos y saciados en la confortable cama que haban colocado delante de la chimenea de la sala. Ella desliz una rodilla entre los muslos de Dean. Pues para ser dos tos que se burlan de los hombres que se abrazan, Jack y t habis dado hoy un buen espectculo. Dean apret los labios contra su pelo. Al menos no nos hemos peleado, que es ms de lo que t puedes decir. No fue culpa ma. Cmo iba a saber que Karen Ann tena intencin de colarse en el banquete? Apuesto lo que quieras a que jams amenazar a otro pastel de boda. Pasaste por encima de dos linebackers para llegar hasta ella. Blue sonri. Mi parte favorita es cuando April empez a gritar No, Blue! Te cargars el Vera Wang! Dean se ri entre dientes. La ma es cuando Annabelle se acerc corriendo para echarte una mano. Comenzaron a rozarse las narices. Una cosa llev a la otra, y pas algn tiempo antes de que reanudasen la conversacin. Todava estoy tratando de acostumbrarme a tener una esposa ricadijo l. Es duro. Bueno, era cierto que sus cuadros se estaban vendiendo como churros. La gente normal, que no saba nada de arte, pero saba muy bien lo que le gustaba, se los quitaba de la mano en cuanto los terminaba. Su trabajo tambin le haba dado a Dean una orientacin sobre a qu se dedicara en el futuro. April y l iban a dedicarse a los negocios, y comenzaran por comercializar una lnea de ropa basada en los fantsticos diseos de Blue. April crea que para el ao siguiente tendra a la venta los primeros artculos. Para cuando Dean se retirara, y si la cosa marchaba bien, esperaban ampliar la lnea con muebles y decoracin para el hogar. Considerando el impecable gusto y la perspicacia comercial de Dean, Blue no dudaba del xito que tendran. Dean observ el enorme lienzo que dominaba la pared ms larga de la sala, era la razn de que celebraran all la noche de bodas y no arriba, en el

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dormitorio. Acarici el hombro de Blue.

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No creo que ningn novio haya tenido un regalo de boda mejor. Lo vi en un sueo. Blue acomod la cabeza en el hueco del cuello de Dean. Es exactamente como va a ser nuestra vida. Apenas dorm mientras lo pintaba. Blue haba pintado la granja, pero como en todas sus creaciones, se era un mundo mgico donde el verano daba paso al invierno, la primavera al otoo. Haba abierto las paredes de la casa de la granja para mostrar qu ocurra en el interior. En una habitacin, todos estaban sentados alrededor de un rbol de Navidad. En otra, rodeaban a una anciana que apagaba la vela de una tarta de cumpleaos. Los perritos retozaban en la cocina. Haba una fiesta por la victoria de la Superbowl en el patio trasero, y la celebracin del Cuatro de Julio se desarrollaba en el patio lateral. En el porche delantero, una diminuta figura vestida con un traje de castor, pero sin cabeza, estaba sentada sobre una calabaza de Halloween. Un camino llevaba al estanque, donde un padre y su hija tocaban la guitarra al lado del agua y una mujer con una larga melena rubia levantaba los brazos al cielo. Haba caballos pastando. Unos pjaros de fantasa estaban posados en el tejado del granero. Y muy por encima de la granja, descenda un globo con un par de bebs sonrientes en la canasta, cada cul ms encantador. El anillo de boda de Dean brill bajo la tenue luz de las llamas cuando seal hacia el lado izquierdo de la tela. Despus del globo, esa parte es la que ms me gusta. Blue no tuvo problema en adivinar a qu parte se refera. Saba que sera as. La caravana gitana, que tanto amaba, estaba asentada bajo un manto de rboles. Gruesas vides sujetaban las ruedas firmemente en su lugar. Dean y ella estaban de pie al lado, y todos sus seres queridos bailaban a su alrededor.

Nota de la autora
S que escribir se considera una profesin solitaria, pero hay tantas personas que me ayudan y me dan nimos que no me siento sola. Doy las gracias a los lectores que me envan esos preciosos correos electrnicos y tambin a las participantes del Message Board de mi web www.susanelizabethphillips.com. Es ah donde he conocido a Beverly Taylor, que fue lo suficientemente amable para compartir conmigo sus vastos conocimientos sobre el este de Tennessee (No, Susan. No puedes poner Tennessee del Este). Les doy las gracias tambin a Adele San Miguel por aportarme una nueva visin sobre Tennessee y al doctor Bob Miller por asesorarme una vez ms sobre las lesiones de los jugadores de ftbol americano. Varias maestras me ayudaron a entender qu significa tener once aos, incluyendo a Nelly LeSage y a mi estimada amiga Susan Doenges. Tambin agradezco a los encantadores profesores de cuarto y quinto grado que me

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guiaron en la direccin correcta. Gracias por todo.

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Mi mayor apoyo, como siempre, es mi marido Bill; mi hermana Lydia; mis maravillosos hijos; y las mejores nueras del mundo, Dana Phillips y Gloria Taylor. Adems, doy gracias todos los das a mis talentosas, divertidas y perspicaces amigas escritoras, especialmente a Jill Barnett, Jennifer Crusie, Jennifer Greene, Kristin Han-nah, Jayne Ann Krentz, Jill Marie Landis, Cathie Linz, Lindsay Longford, Suzette Van, Julie Wachowski y Margaret Watson. Y a todos los libreros y bibliotecarios que continuamente me encuentran nuevos lectores. Lo aprecio de verdad. En el mbito profesional, cuento con el ms fabuloso equipo del mundo, comenzando por el personal de William Morrow y Avon Books, y continuando con mi editora, Carrie Feron. Es un placer trabajar con tantas personas extraordinarias Bdel mundo del arte y del mundo editorial, as como de los procesos de comercializacin, produccin, publicidad y ventas. S, soy una persona afortunada. Steven Axelrod ha sido mi agente desde la escuela primaria. Ha sido un gran socio. Sharon Mitchell, es mi brillante ayudante, sabe todo lo que hay que hacer y estara perdida sin ella. Finalmente, mi especial agradecimiento a mi hijo Zach Phillips por dejarme usar dos de sus canciones, Why not smile? ( 2006) y Cry like I do ( 2003). Zach, eres un autntico roquero.