Вы находитесь на странице: 1из 94

ODISEA 1874 O EL PRIMER VIAJE INTERNACIONAL DE CIENTFICOS MEXICANOS

Autor: MARCO ARTURO MORENO CORRAL

COMIT DE SELECCIN EDICIONES PRESENTACIN ANTECEDENTES I. LA COMISIN MEXICANA II. SE INICIA EL VIAJE III. EN LOS ESTADOS UNIDOS IV. NAVEGANDO POR EL PACFICO V. JAPN, UN PAS DIFERENTE VI. EL 9 DE DICIEMBRE DE 1874 VII. ALGO MS SOBRE JAPN VIII. SE INICIA EL REGRESO IX. RUMBO A EUROPA X. A MANERA DE CONCLUSIN APNDICE BIBLIOGRAFA CONTRAPORTADA PRESENTACIN

En una poca en la que los viajes interplanetarios tripulados estn dejando de ser una promesa, los veloces aviones supersnicos rompen la barrera del sonido de manera regular, la transportacin area entre pases y continentes es una realidad cotidiana, los satlites, las computadoras y otros instrumentos ayudan a que la navegacin terrestre, martima y area sea cada vez ms confortable y segura, es difcil entender los peligros y riesgos que los viajeros de hace no muchos aos tenan que afrontar para ir de un lugar a otro. La falta de caminos, la abundancia de territorios apenas conocidos, las frecuentes epidemias de enfermedades mortales y la presencia de piratas y asaltantes en los caminos eran slo algunas de las causas que convertan cualquier viaje en una verdadera aventura. Las pesadas locomotoras de vapor que circulaban a fines del siglo pasado se movan, en el mejor de los casos, a velocidades de unos cuarenta kilmetros por hora, lo que las converta en el medio de transporte ms rpido. Sin embargo, hay que recordar que la mayora de los pases careca de vas frreas, o las que tenan eran pocas y en general de tramos cortos.

Los grandes buques de vapor eran todava ms lentos: se desplazaban a velocidades de slo unos veinte kilmetros por hora. Y ni qu decir de las carretas tiradas por caballos, que eran el transporte ms comn. En esas condiciones, emprender un viaje corto era cosa de semanas, y los ms largos llegaban a necesitar de aos para su realizacin. Si a lo complicado que era viajar se aade una limitacin total y absoluta del tiempo disponible para hacerlo, se comprender lo difcil que result el viaje que aqu se resea. Fue realizado por un grupo de mexicanos entre septiembre de 1874 y noviembre de 1875. Literalmente hablando, nuestros compatriotas dieron la vuelta al mundo y, para lograrlo, tuvieron que vencer mltiples dificultades. Por la similitud que pudiera haber, creemos interesante indicar que el clebre autor francs Julio Verne escribi su libro La vuelta al mundo en ochenta das en 1873. Este viaje, que bien podra llamarse el Primer viaje internacional de la ciencia mexicana,se llev a cabo con el propsito explcito de estudiar el paso del planeta Venus frente al disco solar, ocurrido el 9 de diciembre de 1874. El gobierno mexicano quera contribuir con la comunidad cientfica internacional, as se form y envi una Comisin de Astrnomos Mexicanos para que observaran tan raro suceso. Al frente de sta se puso al ingeniero Francisco Daz Covarrubias, destacado hombre de ciencia y gran promotor de los estudios astronmicos en nuestro pas. Adems de la Memoria tcnica sobre la observacin de ese fenmeno, publicada en Pars a mediados de 1875, las imprentas de la capital de Mxico produjeron dos libros que reseaban las actividades de nuestros comisionados durante esa expedicin: Viaje de la Comisin Astronmica Mexicana al Japn, escrito por Daz Covarrubias, en el que, adems de la descripcin puramente anecdtica, vierte apreciaciones muy interesantes sobre las costumbres y la organizacin poltica, econmica y social de los pases visitados. La obra fue escrita en un lenguaje ameno y sencillo, concebida para un pblico general. Sin embargo, con el fin de presentar un trabajo completo, su autor le agreg varios apndices, donde presenta toda la informacin relevante; desde el formulismo matemtico necesario para determinar exactamente la posicin geogrfica de los dos observatorios mexicanos instalados en suelo japons, hasta detalles sobre la observacin del paso de Venus, as como fotografas y otros datos de inters.

En ese libro solamente se relata el viaje desde que los comisionados salieron de la capital mexicana hasta que realizaron las observaciones en las cercanas de la ciudad japonesa de Yokohama. El otro libro, escrito por el cronista oficial de la Comisin, el ingeniero Francisco Bulnes, se titula Sobre el hemisferio norte once mil leguas. Impresiones de viaje a Cuba, los Estados Unidos, el Japn, China, Conchinchina, Egipto y Europa. En l no se presta gran importancia al trabajo de observacin del trnsito venusino, ms bien se relatan las peripecias ocurridas durante el viaje, especialmente las sucedidas al autor. Con frecuencia Bulnes abre grandes parntesis donde se dedica a analizar las costumbres y la moral social de los pueblos que fueron visitando. A diferencia del libro de Daz Covarrubias, el relato de Bulnes contina despus de hechas las observaciones, proporcionando informacin sobre la ruta seguida para regresar a Mxico. Este primer escrito de Bulnes ya muestra el estilo tan caracterstico de ese autor; la narracin es frecuentemente interrumpida por divagaciones filosficas, matizadas con una fuerte dosis de sarcasmo y humorismo. Sobre ese libro, publicado a fines de 1875, Felipe Teixidor, compilador de la obra Viajeros mexicanos. Siglos XIX y XX; ha escrito:

Es el libro de viaje ms interesante del siglo XIX; escrito con estilo gil, y naturalmente paradjico.
Esa obra est agotada; se conoce solamente un ejemplar que se encuentra en la Biblioteca Nacional de Mxico: Por eso y por el valor que la obra tiene para los estudios del Mxico positivista, pudiera ser que se hiciera una edicin crtica de ella. Esas obras de Daz Covarrubias y Bulnes se complementan muy bien, dando una visin completa de las dificultades que nuestros viajeros tuvieron que vencer para realizar, de la manera ms satisfactoria, la misin que se les haba encomendado. Asimismo, son una demostracin clara de los esfuerzos que se han hecho en nuestro pas, aun en tiempos de profundas crisis econmicas y polticas, para lograr una ciencia propia y consolidar la identidad cultural de Mxico. La importancia de ese viaje dentro del contexto de la historia de la ciencia en Mxico no ha sido todava correctamente valorada. Es deseable que los especialistas en esa disciplina encuentren en la presente resea motivos suficientes para que, recurriendo a los originales, lleven a cabo un estudio crtico que determine la influencia que esa expedicin tuvo en el gran movimiento cientfico mexicano que, como una consecuencia del positivismo comtiano, se llev a cabo en el ltimo cuarto del siglo XIX en nuestro pas, as como sus posteriores manifestaciones en el establecimiento y desarrollo de las instituciones dedicadas a cultivar las ciencias exactas y naturales en Mxico. Muy especialmente, en lo referente al establecimiento y

consolidacin de la moderna pero ya centenaria tradicin astronmica mexicana.

ANTECEDENTES

Desde la aparicin, en 1543, del libro De Revolutionibus Orbium Coelestiun, obra fundamental de Nicols Coprnico, en el que se cambiaba el esquema tradicional del Sistema Solar, reubicando a nuestro planeta como un satlite ms del Sol, las distancias entre los diferentes constituyentes de nuestro sistema planetario conocidos en ese entonces, quedaron expresadas en trminos de la distancia entre el Sol y la Tierra. Esa distancia absoluta, dada en kilmetros, millas, leguas, estadios o cualquier otra unidad de medida lineal, no puede ser obtenida como una conclusin terica directa, y es necesario calcularla indirectamente mediante observaciones de otros parmetros astronmicos. En efecto, la mecnica celeste proporciona las dimensiones relativas del Sistema Solar a travs de la llamada Tercera Ley del movimiento planetario de Kepler y del periodo de revolucin de cada uno de los planetas en torno al Sol. Sin embargo, el valor absoluto del radio orbital de cada uno de stos slo se puede obtener si se conoce cunto mide cualquiera de esos radios. En 17I6, Edmond Halley, renombrado astrnomo ingls que, entre muchas otras cosas, demostr que el cometa que ahora lleva su nombre efecta pasos peridicos alrededor del Sol cada setenta y seis aos, present un trabajo en la Royal Society de Londres, titulado Un nuevo mtodo para determinar la paralaje del Sol, o su distancia desde la Tierra, en el que mostraba cmo podra conocerse esa distancia haciendo mediciones muy exactas del tiempo de inicio y fin de un trnsito del planeta Venus frente al disco solar, visto el fenmeno por observadores ubicados en diferentes partes de la Tierra. El mtodo, desarrollado para aplicarse durante las observaciones que se realizaran en los trnsitos de Venus que ocurriran en los aos de 1761 y 1769, entusiasm grandemente a los astrnomos de aquellos tiempos, pues estaban convencidos de que les permitira establecer sin lugar a dudas la distancia Sol-Tierra, lo que a su vez permitira conocer las dimensiones correctas del Sistema Solar. El mtodo de Halley requera que los observadores del trnsito se ubicaran en diferentes lugares del globo terrqueo y tan alejados entre s como fuera posible. Esto se tena que hacer con el objeto de que los astrnomos vieran a Venus cruzar la superficie del Sol desde ngulos ligeramente diferentes, por lo que los tiempos en los que el evento principiara y terminara para cada uno de los observadores seran un tanto diferentes respecto de los medidos por los dems. La relacin entre esas diferencias en tiempo y la

distancia entre las posiciones geogrficas ocupadas por los astrnomos que hicieran el estudio permitira conocer la llamada paralaje solar, cantidad angular muy pequea, definida como el ngulo bajo el que un observador imaginario, localizado en el centro del Sol, vera el semidimetro (radio) de la Tierra. Conocida esa paralaje y usando relaciones trigonomtricas muy sencillas, es posible calcular el valor medio de la distancia que separa a la Tierra del Sol, lo que a su vez permite saber con exactitud las distancias a las que se encuentran los dems planetas Debido a las enormes dimensiones del Sistema Solar, resulta del todo imprctico tratar de usar unidades terrestres comunes para expresar las distancias entre los diferentes constituyentes del sistema planetario, por lo que la distancia entre el Sol y la Tierra, una vez que fue calculada, se design como la base de medida dentro del Sistema Solar, llamndosele por ello unidad astronmica. Halley muri en 1742, por lo que no pudo hacer uso prctico de su idea. Sin embargo, los astrnomos de la segunda mitad del siglo XVIII hicieron grandes esfuerzos para realizar observaciones lo ms exactas posible de los trnsitos venusinos que ocurriran en los aos de 1761 y1769. Aunque parezca exageracin, algunos astrnomos pusieron tanto empeo en esa empresa que arriesgaron su fortuna, y aun su vida, para obtener resultados que les permitieran conocer la despus llamada unidad astronmica. As, por ejemplo, Le Gentil de la Galaisire, astrnomo francs comisionado por la Academia de Ciencias de Pars, parti en 1760 rumbo a la India, donde pensaba establecerse para hacer la observacin del paso de Venus de 1761. En aquellas fechas, Francia e Inglaterra estaban en guerra, lo que dificult y retard el viaje de Le Gentil, pues el barco que lo transportaba tuvo que dar varios rodeos para evitar enfrentarse con alguna nave inglesa. Cuando lleg a su destino, el trnsito ya haba ocurrido. Tomando los hechos de la manera ms filosfica posible decidi establecerse en Pondichry, enclave francs en la India, y esperar ocho aos ms para intentar la observacin del trnsito que ocurrira en 1769. Durante el tiempo de espera, se dedic a estudiar la cultura india y muy especialmente la astronoma e ideas cosmognicas de los brahmanes. Finalmente lleg la fecha esperada, pero para su desgracia el da del trnsito estuvo totalmente nublado, y no pudo hacer ninguna medicin. Agotado y triste regres a Francia. Al llegar a Pars se enter de que lo haban dado por muerto, por lo que su sitio en la Academia de Ciencias haba sido ocupado; adems, a causa de un fallo oficial de defuncin no tena capacidad legal para hacerse cargo de sus bienes. Promovi un juicio para recuperar su personalidad jurdica, pero ste fue largo y costoso, por lo que al final qued arruinado.

Otro dramtico caso sucedi con motivo del trnsito de 1769. La Academia de Ciencias de Pars solicit al rey de Espaa permiso para enviar a un astrnomo francs al sur de la pennsula de Baja California, donde ste tratara de observar dicho evento. Por razones de seguridad los espaoles no queran que otros pases tuvieran informes sobre sus colonias, por lo que se hizo necesario ejercer considerable presin diplomtica sobre la corte espaola para lograr la autorizacin. Finalmente, el rey de Espaa dio su permiso, pero lo condicion a que el francs fuera acompaado por dos oficiales espaoles que tambin haran la observacin y que en realidad (aunque nunca se dijo oficialmente) eran una especie de policas cientficos, encargados de no permitir que el comisionado francs se ocupara en territorio americano de otra cosa que no fuera la observacin del trnsito de Venus. La Academia francesa acept las condiciones y comision al abate Jean Chappe D'Auteroche, astrnomo que en 1761 haba viajado a Siberia, donde realiz la observacin del trnsito de ese ao. Por su parte, el gobierno espaol comision a Vicente Doz y Salvador Medina para que acompaaran a Chappe. Salieron de Cdiz y despus de un viaje ms o menos rpido y sin mayores contratiempos, luego de pasar por la ciudad de Mxico, llegaron a San Jos del Cabo, Baja California, donde instalaron dos campamentos de observacin, separados por algunos cientos de metros y en los que franceses y espaoles se prepararon para realizar la importante observacin. Grande fue la sorpresa de esos astrnomos al encontrar en la pennsula a Joaqun Velzquez de Len, criollo mexicano con grandes conocimientos cientficos, que tambin iba a realizar mediciones tendientes a calcular el valor de la paralaje solar. Este astrnomo ya se haba instalado un poco al norte de donde se ubicaron los miembros de la comisin franco-espaola. En efecto, desde meses atrs se encontraba en el Real de Santa Ana, habiendo ya determinado con bastante exactitud su posicin geogrfica. Los cuatro realizaron satisfactoriamente la observacin, pero poco despus de haberla hecho, Chappe, Medina y un tcnico francs que los acompaaba murieron a consecuencia de una epidemia de fiebre amarilla que azot la regin. Los miembros sobrevivientes de la comisin franco-espaola volvieron a su lugar de origen, llevando consigo los datos obtenidos a tan alto precio, los que, junto con los de otros muchos astrnomos ubicados en diferentes partes del mundo, permitieron la mejor determinacin de la paralaje solar hasta entonces obtenida. Encke, analizando los datos disponibles sobre los trnsitos de 1761 y 1769, encontr un valor para la paralaje solar de 8.58 segundos de arco, mientras que Powalsky, utilizando los mismos datos, hall un valor de 8.56 segundos

de arco. La diferencia entre esas dos pequeas cantidades se debe a que para realizar el anlisis de los datos proporcionados por los diferentes astrnomos se hizo necesario usar algn criterio que permitiera uniformarlos, y ste se encontraba fuertemente influido por la visin personal del analista. Para dar una idea de lo que significan, astronmicamente hablando, esas pequeas diferencias entre los valores determinados por esos dos eminentes cientficos, diremos que el valor calculado para la distancia Sol-Tierra, cuando se usa el dato de 8.58 segundos de arco, es de ciento cincuenta y tres millones de kilmetros, mientras que si se toma el de 8.56 segundos de arco, la distancia entre el Sol y la Tierra resultar de ciento cuarenta y ocho millones de kilmetros, esto es, entre las dos distancias hay una diferencia de cinco millones de kilmetros, ms de diecisis veces la distancia TierraLuna! El error es acumulativo, lo que significa que entre ms alejado est un planeta del Sol, mayor ser el error con el que se determine su distancia a ste. Esta fue la causa principal por la que los astrnomos de la segunda mitad del siglo XVIII no quedaron contentos con las determinaciones que haban hecho. Debido a que Venus es un planeta interior respecto de la Tierra, en ocasiones su movimiento de traslacin alrededor del Sol lo lleva a una posicin tal que, visto desde nuestro planeta, se le observa cruzar lentamente el brillante disco solar; apareciendo proyectado sobre ste como un pequeo crculo oscuro. El patrn temporal que sigue este evento es muy peculiar; en un mismo siglo ocurrirn dos trnsitos separados casi exactamente por ocho aos. Ambos ocurrirn o en junio o en diciembre. Despus de haber sucedido stos, pasar ms de un siglo antes de que vuelva a presentarse el fenmeno, habiendo siglos, como el presente, en los que no habr paso de Venus frente al disco solar. Los ltimos cuatro trnsitos venusinos han ocurrido el 6 de junio de 1761, el 3 de junio de 1769, el 9 de diciembre de 1874 y el 6 de diciembre de 1882. Los prximos sern el 8 de junio de 2004, el 6 de junio de 2012, el 11 de diciembre de 2117 y el 8 de diciembre de 2175. Debido a las dificultades que tuvieron que enfrentar los primeros observadores de ese fenmeno, a los problemas tcnicos que su estudio planteaba, y a la imprecisin de los datos que se obtuvieron durante el siglo XVIII, es de entenderse la gran inquietud con la que los astrnomos esperaban la ocurrencia de los trnsitos de 1874 y 1882.

Los telescopios mejorados tanto en el aspecto mecnico como en el ptico, relojes con mecanismos muy exactos, y la utilizacin de las recientemente desarrolladas tcnicas fotogrficas auguraban resultados muy precisos Los pases "civilizados" de ese entonces prepararon con gran anticipacin las expediciones que habran de ir a la zona donde sera visible el fenmeno en 1874. La Asamblea francesa aprob en 1872 un gasto superior a los cien mil francos para la construccin de los instrumentos que usaran sus diferentes grupos de observadores; adems, para los gastos de stos destin la cantidad de trescientos mil francos. Los franceses se instalaron en Nagasaki, Pekn, Saign, Nouma e islas San Pablo y San Mauricio. Rusia envi veinticinco comisiones que se distribuyeron en la parte asitica de su territorio. La inversin de ese pas fue superior a los doscientos cincuenta mil pesos. Inglaterra destin ms de cien mil pesos para mandar comisiones a Egipto, Hawai, Isla Rodrguez, Nueva Zelanda e Isla Desolacin (Isla Kerguelen). Adems, Lord Linsey pag por su cuenta los gastos necesarios para enviar una comisin particular. Por su parte, Alemania invirti ms de cien mil pesos para enviar cinco grupos de observadores distribuidos entre Asia y frica. Los Estados Unidos, con un gasto superior a los doscientos mil dlares, comenzaron a organizar desde 1871 ocho comisiones. De ellas, cinco fueron instaladas en el hemisferio sur, quedando ubicadas en Tasmania, una en la Isla Desolacin, una en Nueva Zelanda y otra en la Isla Chatham. En el hemisferio norte ese pas instal tres comisiones: una en Kobe, otra en el puerto de Vladivostok y la ltima en Pekn. Los italianos, por su parte, se instalaron en Muddapur, Bengala, a unos doscientos kilmetros al norte de Calcuta, India. El gobierno mexicano nombr una comisin que instal dos campamentos de observacin en las afueras de la ciudad japonesa de Yokohama, peripecia sobre la que trata este libro. Adems, varios individuos cuyo pasatiempo era la astronoma realizaron observaciones del trnsito que sirvieron para complementar las hechas por los astrnomos profesionales. Tan elevado nmero de cientficos demuestra por s la importancia que los astrnomos de mayor prestigio de aquella poca dieron a la observacin del trnsito venusino de 1874.

I. LA COMISIN MEXICANA

DESPUS del triunfo definitivo de los mexicanos en 1867, Benito Jurez y los gobernantes que le siguieron se preocuparon por dotar a la nacin de instituciones educativas y culturales de alto nivel acadmico, en la creencia de que as lograran incorporar a Mxico al grupo de naciones tecnolgicamente desarrolladas. Desgraciadamente las circunstancias polticas, econmicas y sociales de nuestro pueblo hicieron que muchos de los esfuerzos encaminados en aquella direccin fracasaran, o en el mejor de los casos, quedaran aislados sin lograr su objetivo principal. A pesar de ello se gener un gran inters por conocer las potencialidades de nuestro pas, lo que a su vez promovi que la ciudadana culta se interesara en participar en las actividades de una serie de agrupaciones, como la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica, la Sociedad Cientfica Antonio Alzate, la Sociedad Humboldt y otras, que promovan el estudio de las ciencias exactas y naturales, as como el desarrollo de la sociedad y el arte, tratando de que la nacin mexicana tuviera los beneficios de la cultura universal. La idea de enviar una comisin de astrnomos mexicanos para observar el trnsito de Venus en 1874 fue discutida primero en la Cmara de Diputados en 1871. Sin embargo, esa discusin, por no haber sido presentada con carcter oficial, no fue muy lejos seguramente porque se pens que an faltaba mucho tiempo para la fecha en que habra de ocurrir el fenmeno. En 1872 Francisco Jimnez, astrnomo mexicano muy conocido en los crculos culturales de nuestro pas, public a peticin de la Direccin de la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica un artculo sobre los pasos de Venus y Mercurio. En l, adems de presentar la informacin solicitada. relataba la participacin que los criollos mexicanos Joaqun Velzquez de Len, Antonio Alzate y Jos Antonio Bartolache haban tenido en las observaciones del trnsito venusino de 1769. Ese escrito, aparecido en el boletn de esa sociedad en el mismo 1872, contribuy a despertar el inters de algunas personas para que Mxico enviara una comisin en 1874. A principios de ese ao volvi a tratarse el tema en una reunin de miembros de la sociedad arriba citada. En aquella ocasin, por considerar que ya el tiempo disponible para organizar seriamente una expedicin era insuficiente, no se concluy nada. El 11 de abril del mismo ao el ingeniero Francisco Daz Covarrubias, presidente anual de la Sociedad Humboldt, present una memoria, posteriormente impresa, que intitulExposicin popular del objeto y utilidad de la observacin del paso de Venus por el disco del Sol. Ese trabajo revivi la discusin sobre la posibilidad de mandar un grupo de cientficos mexicanos para que realizara las observaciones pertinentes. Daz Covarrubias recalc en dicha reunin que debido a la hora en que ocurrira el trnsito, solamente sera visible en su totalidad en una zona que inclua parte de Asia y Oceana, regin casi antpoda a nuestro pas en el

globo terrqueo, por lo que el viaje, de hacerse, no sera fcil y tendra que emprenderse lo antes posible.

Figura 1. Comisin Mexicana. De pie y de izquierda a derecha, Francisco Jimnez, Francisco Daz Covarrubias, Francisco Bulnes. Sentados, Agustn Barroso y Manuel Fernndez Leal. Tomada de L. G. Len, Los progresos de la astronoma en Mxico desde 1810 hasta 1910.

Adems de la justificacin puramente cientfica para realizar esa expedicin, se insisti en que Mxico, como prueba de la madurez institucional que haba alcanzado despus de triunfar sobre los conservadores y sus aliados extranjeros, deba contribuir al concierto de los pases civilizados en tan noble y desinteresada misin, que a fin de cuentas aportara informacin que acrecentara el acervo cultural de la humanidad. No faltaron opositores a este proyecto. Se dijo que la situacin econmica del erario pblico no estaba en condiciones de andar pagando un viaje para que algunos individuos fueran hasta el otro lado del mundo a ver pasar un planeta. En fin, lleg el 8 de septiembre, fecha en la que se conmemor el vigsimo sptimo aniversario de la defensa del Molino del Rey en contra del invasor estadounidense. En ese acto el diputado Juan Jos Baz habl del asunto del trnsito de Venus con el presidente de la Repblica, Sebastin Lerdo de Tejada. ste se entusiasm con la idea, sobre todo por lo que en el plano cultural podra aportar a un pas como el nuestro, que despus de tantas guerras an buscaba su identidad. Un evento de esta naturaleza podra servir para reforzar el orgullo nacional. El ingeniero Francisco Daz Covarrubias, persona que se haba distinguido como educador y cientfico notable, desde muy joven se dio a conocer por sus investigaciones y trabajos en el campo de la geodesia y la astronoma. Sus predicciones sobre la ocurrencia de eclipses y otros fenmenos

astronmicos, basadas en clculos matemticos de lo ms rigurosos, haban demostrado sobradamente su capacidad en esta rea del conocimiento humano; adems, entre enero y junio de 1863 haba instalado el primer observatorio astronmico oficial que existi en el Mxico independiente, en Chapultepec. A nadie debi extraar que el presidente Lerdo de Tejada mandara llamarlo para que le asesorara sobre la posibilidad de que astrnomos mexicanos concurrieran a observar el evento que ocurrira el 9 de diciembre de 1874. En efecto, el 11 de septiembre, Daz Covarrubias se entrevist con Lerdo de Tejada. ste le hizo las dos preguntas siguientes: haba en Mxico personas capaces para integrar una comisin astronmica que intentara realizar con xito la observacin del trnsito?, y de ser as, haba instrumentos adecuados y disponibles en la capital del pas o sus cercanas? Daz Covarrubias contest afirmativamente a las dos preguntas, e hizo saber al Presidente que el problema ms serio era el poco tiempo disponible antes de la ocurrencia del trnsito y lo largo del viaje que se tendra que hacer. Por instrucciones de Lerdo de Tejada se dedic a reunir informacin exacta sobre la posible duracin del viaje de ida y la ruta que se seguira Planear un viaje desde la ciudad de Mxico hasta algn remoto punto de Asia u Oceana no era empresa fcil en aquellos das. Adems de los problemas inherentes a todo viaje de esa magnitud, se presentaba la dificultad de transportar de manera segura los instrumentos que habran de utilizarse. En efecto, la principal carga que llevaran eran los pesados telescopios, objetos muy voluminosos y masivos, pero a la vez extremadamente delicados. Acapulco, puerto tradicional para viajar al Oriente, era el lugar idneo para embarcarse hacia las lejanas tierras que intentaban visitar. Sin embargo la falta de caminos regularmente transitables entre ese puerto y la ciudad de Mxico, as como la falta de barcos confiables que partieran en fecha prxima hacia Asia u Oceana, obligaron a Daz Covarrubias a tomar otra ruta. Aprovechando que desde 1873 se haba terminado en su totalidad la ruta del Ferrocarril Mexicano entre la capital del pas y Veracruz, decidi que lo ms prctico sera viajar a ese puerto para de ah embarcarse a Nueva York, desde donde cruzaran en tren los Estados Unidos, para llegar finalmente a San Francisco, California. Un viaje mucho ms largo que el de la ciudad de Mxico a Acapulco, pero dadas las condiciones de nuestro pas, resultaba ms confiable y probablemente ms rpido ese recorrido a travs del enorme territorio estadounidense. Las estimaciones que Daz Covarrubias hizo del tiempo que tardara el viaje total hasta Pekn, lugar escogido como posible punto para la instalacin del observatorio mexicano, fueron las siguientes:

De Mxico a Nueva York . . . . . . De Nueva York a San Francisco De San Francisco a Yokohama De Yokohama a Pekn

12 das 8 das 25 das 10 das

por lo que en total, desde la ciudad de Mxico hasta Pekn haran unos dos meses. Si lograban salir de la capital de la Repblica el 17 de septiembre y no haba ningn contratiempo serio, alrededor del 12 de noviembre podran estar en China. Casi un mes antes de que ocurriera el paso de Venus! El presidente Lerdo de Tejada estuvo de acuerdo con este plan y con el presupuesto que le present Daz Covarrubias, por lo que le dio facultades para reunir los instrumentos necesarios, as como para nombrar a los astrnomos que integraran la Comisin. Desde un principio Daz Covarrubias consider que la Comisin debera estar integrada por cuatro personas, de tal manera que, si fuera posible, se dividira en dos grupos que trataran de efectuar independientemente la observacin del trnsito venusino desde dos lugares diferentes. As, podran determinar la paralaje solar sin tener que recurrir a los datos que obtuvieran comisiones de otros pases; adems, de esta manera tambin se aumentaba la posibilidad de realizar bien la observacin, pues si en alguno de los dos observatorios mexicanos haba algn problema imprevisto o se presentaba mal tiempo, siempre quedaba la posibilidad de que en el otro se realizara de manera satisfactoria la observacin. Se preocup entonces por conseguir instrumentos suficientes para formar dos equipos de trabajo, cuidando que los aparatos utilizados fueran lo ms similares posible. Pudo disponer de un telescopio cenital, un teodolito y un barmetro proporcionados por el Ministerio de Fomento. La Escuela de Ingenieros le facilit otro telescopio cenital y un cronmetro, mientras que el Colegio Militar facilit un telescopio refractor sencillo y otro cronmetro. Adems se consiguieron en diferentes partes instrumentos pequeos como termmetros, higrmetros y sextantes. Finalmente el mismo Daz Covarrubias proporcion de su observatorio particular algunos otros instrumentos, entre los que se encontraban dos telescopios de tipo altazimut.

Figura 2. Anteojo cenital de Troughton & Simms usado por miembros de la Comisin Astronmica Mexicana. Archivo de Placas Fotogrficas, Instituto de Astronoma, UNAM.

Todos esos aparatos, cuidadosamente desarmados y empacados resistentes cajas de madera, quedaron listos para el largo viaje.

en

El 14 de septiembre, Daz Covarrubias present al presidente Lerdo de Tejada su propuesta para integrar la Comisin Astronmica Mexicana. ste la aprob, con la nica modificacin de agregar una persona ms, cuya responsabilidad principal sera la de hacer la crnica oficial del viaje. Finalmente la comisin qued integrada por las siguientes personas: ingeniero Francisco Daz Covarrubias, presidente y primer astrnomo de la Comisin; ingeniero Francisco Jimnez, segundo astrnomo; ingeniero Manuel Fernndez Leal, topgrafo y calculador; ingeniero Agustn Barroso, calculador y fotgrafo, e ingeniero Francisco Bulnes, cronista y calculador. Tan pronto como los comisionados tuvieron listo lo necesario para iniciar el viaje, se presentaron ante Lerdo de Tejada para informarle de su partida. El 18 de septiembre por la tarde, el Presidente se entrevist con ellos para darles sus ltimas instrucciones. A las doce de la noche de ese mismo da partieron a bordo del Ferrocarril Mexicano rumbo a Orizaba, Daz Covarrubias, Bulnes y Barroso. Francisco Jimnez y Manuel Fernndez Leal salieron al da siguiente, cuidando del transporte de las pesadas cajas. LOS INTEGRANTES DE LA COMISIN ASTRONMICA MEXICANA Sin la pretensin de presentar un estudio biogrfico completo sobre los cinco miembros de la Comisin Astronmica Mexicana, s juzgamos de inters para este trabajo sealar algunos de los aspectos sobresalientes en la vida de cada uno de ellos hasta su nombramiento como miembros de esa comisin; sobre todo porque esos hechos seguramente influyeron de manera importante en la decisin de incorporarlos a sta.

Tanto por su trayectoria acadmica como por su participacin en la vida poltica y cultural del pas, Francisco Daz Covarrubias, promotor y alma de la Comisin, fue el personaje ms importante de ella. Naci en Jalapa en 1833; fue el mayor de seis hermanos, tres hombres y tres mujeres. A temprana edad quedaron hurfanos de padre, por lo que su madre, mujer de fuerte personalidad y gran inters por la cultura, decidi trasladarse en compaa de sus hijos a la ciudad de Mxico, donde, con ayuda de algunas amistades de la familia, logr proporcionarles la mejor educacin posible en el Mxico de aquellos aos. A los diecisis aos Francisco Daz Covarrubias entr como alumno interno al Colegio de Minera, donde rpidamente destac como uno de los mejores y ms capaces estudiantes. Ya para 1851 se haba dado a conocer por el constante inters que manifestaba en todos los estudios y muy especialmente en lo tocante a la astronoma. En los exmenes finales de ese ao le toc el honor de ser alumno actuante de la segunda clase de matemticas y en la de principios de astronoma y geografa. En 1852 volvi a ganar esa distincin, slo que en esa ocasin fue alumno actuante de las clases de fsica, alemn, topografa y geodesia. Lo mismo logr al ao siguiente, cuando fue alumno actuante de las clases de qumica, y de topografa, geodesia y cosmografa. Para 1854 ya no figur como alumno actuante en los actos pblicos porque fungi como profesor interino de la clase de topografa, geodesia y cosmografa. Hacia principios de 1855, con la colaboracin de Juan Mara Balbotn, determin mediante observaciones astronmicas la posicin exacta de la ciudad de Quertaro. Durante ese ao y el siguiente continu como profesor interino de la materia sealada. Adems fue nombrado primeramente tercer vocal de la junta facultativa del Colegio de Minera y despus secretario de la misma. Para 1856 su prestigio como especialista sobresaliente en el ramo de la geodesia era bien conocido en la capital de la Repblica, por lo que frecuentemente era consultado sobre ese tema por sus compaeros de profesin y funcionarios gubernamentales de alta jerarqua. As por ejemplo, en junio de ese ao, Manuel Siliceo, ministro de Fomento, le pidi a Daz Covarrubias que realizara las observaciones astronmicas necesarias para determinar de la manera ms precisa posible la posicin geogrfica de la ciudad de Mxico. Estas fueron hechas rpidamente por el astrnomo, utilizando para ello los instrumentos del pequeo observatorio de prcticas del Colegio de Minera.

Cuando las entreg al ministro de Fomento aclar que no eran tan precisas como l hubiera deseado y que en un futuro cercano, al tener mayor nmero de observaciones, las mejorara. A pesar de su aclaracin, el informe fue bien aceptado y el Ministro le agradeci su inters y colaboracin, indicndole que sus datos seran utilizados en los informes oficiales pertinentes. Debido al inters que el gobierno de la Repblica tena por conocer y cuantificar los recursos naturales del pas, se preocup por promover y apoyar muchos estudios encaminados a ese fin. En 1856 organiz la Direccin General para la Formacin del Mapa Geogrfico del Valle de Mxico encargada de realizar todos los estudios necesarios para tener el conocimiento sobre la ciudad de Mxico y sus alrededores. Ese organismo dividi el trabajo entre varias secciones, poniendo al frente de cada una de ellas a connotados especialistas. De la seccin de astronoma y geodesia se nombr director al ingeniero Jos Salazar Ilarregui y primer ingeniero a Francisco Daz Covarrubias. Es interesante hacer notar que eso suceda cuando ste contaba con escasos veinticuatro aos de edad y todava no se haba recibido. Daz Covarrubias calcul y dijo pblicamente que el 25 de marzo de 1857 ocurrira un eclipse total de Sol que, parcialmente, sera visto desde la ciudad de Mxico. Como el Calendario de Galvn, mxima autoridad popular en este tipo de eventos, aseguraba que dicho fenmeno no sera visto desde nuestra capital, la prediccin del joven astrnomo fue recibida con sarcasmo y burlas. A pesar de la fuerte crtica que se le hizo, Daz Covarrubias no entr en polmicas intiles y respondi invitando a los interesados para que asistieran a su campo de observacin ubicado por el rumbo de San Lzaro, donde haba instalado doce telescopios y algunos cronmetros que diferentes instituciones le haban prestado, para que ah, el da sealado por l, pudieran comprobar su prediccin. El evento astronmico ocurri con slo dos segundos de diferencia a lo predicho por Daz Covarrubias, por lo que, al trmino del eclipse, fue ovacionado y convertido momentneamente en una especie de dolo popular. El 24 de agosto de 1858 Francisco Daz Covarrubias present de manera por dems brillante su examen profesional, recibiendo el ttulo de ingeniero gegrafo. Los acontecimientos polticos ocurridos por esos aos dificultaron y finalmente impidieron que la Comisin encargada del estudio del Valle de Mxico pudiera terminar sus trabajos. Sin embargo, algunos de ellos fueron publicados, entre otros, la Determinacin de la posicin geogrfica de

Mxico, publicada en 1859, y las tablas geodsicas calculadas para latitudes de la Repblica, publicacin que apareci el 1 de enero de 1859 en el peridico cientfico Anales Mexicanos. El 2 de junio de ese mismo ao el peridico capitalino La Sociedad public los clculos hechos por Daz Covarrubias relativos a un eclipse solar que habra de ocurrir el 18 de julio de 1860. A diferencia de lo sucedido en 1857, en esta ocasin, la informacin proporcionada por nuestro astrnomo no fue tan slo bien recibida, sino que se public con elogios, invitndose a los dems peridicos a que la reprodujeran. El 14 de abril de 1861 comenz un viaje hacia los Estados Unidos con la idea de visitar algunos observatorios astronmicos de ese pas, as como comprar instrumentos que requera la Direccin de Caminos, dependencia que haba sido puesta bajo su cargo. En esas fechas los Estados Unidos se encontraban en los principios de la Guerra de secesin, lo que afect el viaje planeado por el ingeniero Covarrubias. Por reflejar de cierta manera el carcter del joven cientfico mexicano, relataremos una ancdota que con motivo de esa guerra le ocurri a nuestro personaje. En su libro sobre el viaje a Japn narra que iba de Nueva York a La Habana a bordo del vapor De Soto, buque mercante que perteneca a los estados del norte, por lo que el capitn de dicha nave se vea obligado a realizar la travesa con todas las precauciones posibles, tratando de evitar encontrar algn barco confederado. Una tarde que se hallaban en el llamado Canal de Bahama se present a babor y a considerable distancia un barco de guerra de los sureos, que seguramente intentaba darles caza. El De Soto slo contaba con dos pequeos caones, incapaces de sostener batalla con un crucero como el que los persegua. A pesar de ello el capitn prepar a la tripulacin, en caso de combate, e invit a todos los pasajeros a tomar tambin las armas. La invitacin no fue rehusada por nadie. Dadas las circunstancias, Daz Covarrubias consider un deber impuesto por sus convicciones liberales, luchar contra los esclavistas. Hechos los preparativos para el supuesto combate, el capitn del De Soto comenz a impartir instrucciones a sus tripulantes para maniobrar con el barco, intentando escapar de esa manera del crucero confederado. Cambiaba de rumbo a cada instante, ocultndose de cuando en cuando de la vista de su enemigo al meterse entre los mltiples islotes de la zona. Apagaba algunas veces las luces de babor, otras las de estribor y en ocasiones todas. De esa manera logr aumentar la distancia que los separaba del buque de los confederados, pues el capitn de esa nave, no atrevindose a tener un posible choque con los muchos arrecifes del lugar, disminuy la velocidad de su barco, dejando que se le escapara una presa segura. A medianoche ya haban logrado perder completamente al enemigo. Entonces el capitn delDe Soto dirigi su barco directamente a Cuba, sin disminuir para nada la potencia de las mquinas, llegando al da siguiente a las seguras aguas de la isla. Concluye Daz Covarrubias esa ancdota diciendo:

Durante esa larga noche de vigilia y alarma, yo no s si me causaba tanta emocin la perspectiva de un combate naval tan desfavorable para nosotros, como el peligro constante que corramos de estrellarnos contra algunos de los muchos arrecifes que all existen, e ir a aumentar de ese modo los restos de numerosos buques que entre ellos han perecido.
A su regreso a Mxico volvi a encargarse de su clase en el Colegio de Minera y de algunos asuntos oficiales. En noviembre de ese mismo ao la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica, de la que era miembro activo, lo comision, junto con otros destacados socios de esa organizacin, para que elaborara el Cuadro Sinptico de la Repblica Mexicana, recayendo en sus manos la responsabilidad de redactar la memoria correspondiente a las aplicaciones de la astronoma a la geografa. A fines de 1861 el ministro de Fomento celebr un contrato con Daz Covarrubias, por el cual ste se comprometi a terminar en un plazo de diez meses el trabajo que haba dejado inconcluso la Direccin General para la Formacin del Mapa Geogrfico del Valle de Mxico. Como resultado de ese compromiso, Daz Covarrubias redact la Memoria presentada al Ministro de Fomento, sobre la medida de la base para la triangulacin fundamental del Valle de Mxico, escrito que los especialistas de su tiempo juzgaron obra verdaderamente notable. En cumplimiento del encargo que le haba hecho la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica en noviembre de 1861, public en el Boletn de esa misma sociedad la Carta Hidrogrfica del Valle de Mxico levantada de orden del Ministerio de Fomento, por los ingenieros Miguel Iglesias, Andrs Almaraz, Mariano Santa Mara y Jos Antonio de la Pea, bajo la direccin del ingeniero gegrafo Francisco Daz Covarrubias. 1862. Su inters por la astronoma lo llev a proponer la creacin de un observatorio astronmico que se ubicara en el Castillo de Chapultepec. Apoyada su propuesta por el ministro de Justicia, Jess Tern, de quien en esa poca dependa el ramo de Educacin, se procedi a ponerla en prctica. En septiembre de 1862 fue nombrado director del futuro Observatorio Astronmico Nacional, encargndosele que instalara en Chapultepec algunos de los mejores instrumentos astronmicos que por ese entonces haba en la ciudad de Mxico. Se le pidi adems que hiciera las recomendaciones pertinentes para la futura compra de aparatos de mayor potencia. Debido a la intervencin francesa, ese observatorio tuvo una vida realmente corta. Comenz a trabajar en enero de 1863. Los primeros trabajos realizados fueron las observaciones necesarias para conocer los parmetros

instrumentales ms importantes de los telescopios instalados ah. El 31 de mayo de ese mismo ao, ante la inminente entrada de las tropas invasoras a la capital de la Repblica, Daz Covarrubias y sus colaboradores se vieron obligados a suspender los trabajos del observatorio y a guardar los instrumentos. A pesar de que Maximiliano trat varias veces de contratar los servicios de Daz Covarrubias, ste siempre se neg, prefiriendo vivir en San Luis Potos y despus en Tamaulipas, donde sobrevivi haciendo levantamientos geodsicos y topogrficos, as como la demarcacin de los terrenos de algunas grandes haciendas. El 24 de septiembre de 1866 envi para su publicacin en el peridico capitalino La Sociedad, una carta protestando enrgicamente por el caso que la Compaa del Camino de Fierro, encargada de tender la va entre San Luis Potos y Tampico, estaba haciendo de una carta topogrfica de esa zona, que l haba levantado con anterioridad y la citada compaa extranjera haba publicado y utilizado sin su conocimiento y sin darle el crdito que como autor de dicho mapa le corresponda. Durante el tiempo de su autoexilio y como consecuencia de su prctica en el terreno de la geodesia, escribi la obra Tratado de topografa, geodesia y astronoma, que publicado en 1870, habra de servir como libro de texto en esas materias por el resto del siglo XIX, ya que por ser un libro concebido especficamente para las necesidades de nuestro pas, result muy superior a los europeos que entonces se usaban en Mxico. Como muchos otros liberales, Daz Covarrubias volvi a la ciudad de Mxico cuando el presidente Jurez logr la derrota definitiva de los conservadores y fuerzas extranjeras que los apoyaban. A poco de haberse restablecido el gobierno legal, Jurez fue a Chapultepec y en compaa de Daz Covarrubias, recorri las instalaciones de lo que haba sido el observatorio astronmico. Encontraron que los instrumentos estaban casi todos inservibles y que las instalaciones mismas se encontraban en muy mal estado. Personalmente el presidente Jurez encarg al ingeniero Daz Covarrubias que realizara un estudio para la posible reinstalacin del observatorio. ste concluy que la mayora del instrumental estaba tan daado que el dinero invertido en su compra se haba perdido. Como en esos momentos la enorme cantidad de problemas que la guerra haba dejado y lo exiguo del erario nacional no permitan pensar en un nuevo gasto para reponer los instrumentos daados, Daz Covarrubias propuso que se esperara una mejor ocasin para tratar de reinstalar el Observatorio Astronmico Nacional en Chapultepec. El 23 de julio de 1867, fue nombrado por el presidente Jurez oficial mayor del Ministerio de Fomento. Desde que nuestro pas haba logrado su independencia, una de las causas de mayor distanciamiento entre los liberales y los conservadores fue la

cuestin educativa. Desde los primeros aos de lucha entre esos grupos los ciudadanos que comulgaban con las ideas liberales haban intentado, de diferentes maneras, arrancar la educacin popular de manos del clero. Por eso, cuando el triunfo liberal fue definitivo, una de la primeras cosas que Jurez hizo fue expedir la Ley Orgnica de Instruccin Pblica en el Distrito Federal del 2 de diciembre de 1867 y bajo la cual fue creada la Escuela Nacional Preparatoria. Esta escuela, fundada dentro del marco por ese entonces oficial del positivismo comtiano, congreg a los ms destacados educadores de ese momento, encabezados por Gabino Barreda. Francisco Daz Covarrubias particip desde el inicio del proceso de creacin de la Preparatoria, siendo uno de los miembros de la comisin que deline el plan de estudios original. Iniciadas las labores docentes de esa escuela, fue profesor fundador del segundo curso de matemticas (geometra y trigonometra) y el 3 de febrero de 1869 fue nombrado subdirector de ese plantel educativo. Al mismo tiempo que se haca cargo del curso mencionado y de la subdireccin de la Preparatoria, realizaba su trabajo en el Ministerio de Fomento y estudiaba la posibilidad de volver a abrir el Observatorio Astronmico Nacional. Durante 1870 public un notable libro, Nuevos mtodos astronmicos, en el que adems de tratar de la manera clsica los problemas geodsicos relacionados con la astronoma, incluy varios procedimientos totalmente nuevos y desarrollados por l, mostrando as su capacidad y creatividad como investigador cientfico. En 1871 dej el curso de geometra y trigonometra para dirigir la Academia Superior de Matemticas de la Escuela Nacional Preparatoria. Convencido de que los textos disponibles para ese curso no cumplan cabalmente las necesidades de los alumnos, se dio a la tarea de escribir un texto de clculo diferencial e integral, el cual public en 1874 bajo el ttulo de Elementos de anlisis trascendente. A grandes rasgos, sta haba sido la trayectoria de Francisco Daz Covarrubias cuando fue nombrado presidente y primer astrnomo de la Comisin Astronmica Mexicana. Segundo en importancia en esa comisin fue Francisco Jimnez. Naci en la ciudad de Mxico en mayo de 1824. A los diecisis aos ingres al Colegio Militar con la intencin de seguir la carrera de ingeniero militar. A los diecisiete aos le fue conferido el grado de subteniente alumno. En 1847 particip en la lucha contra el invasor estadounidense. Por su grado de capitn fue uno de los oficiales que participaron en la defensa del Castillo

de Chapultepec durante la gesta de los Nios Hroes. Despus de una encarnizada batalla, la superioridad numrica y tcnica del invasor se impuso, y l fue hecho prisionero junto con los dems defensores del Colegio Militar. La guerra entre Mxico y los Estados Unidos termin con la imposicin, por parte de este ltimo pas, del llamado Tratado de Guadalupe, cuyo artculo 5 concret el despojo de los territorios mexicanos del norte. El 2 de noviembre de 1848 el presidente Jos Joaqun de Herrera orden que se formara la comisin que habra de marcar los nuevos lmites entre nuestro pas y los Estados Unidos. Al frente de la Comisin Mexicana de Lmites se puso al ingeniero y general Pedro Garca Conde, quien poco despus habra de morir en el desempeo de esa comisin. El jefe de los trabajos cientficos y gemetra de la misma fue el ingeniero Jos Salazar Ilarregui. Por su experiencia en las observaciones astronmicas, Francisco Jimnez fue nombrado agrimensor de esa comisin, quedando encargado de coordinar los trabajos para la determinacin de las posiciones geogrficas de los puntos ms notables a lo largo de nuestra nueva frontera con los Estados Unidos. Los trabajos de la Comisin de Lmites comenzaron el 10 de octubre de 1849, y se continuaron por espacio de seis aos. Desde un principio, nuestros representantes se vieron sujetos a condiciones de trabajo muy difciles, pues los mltiples cambios polticos habidos por ese tiempo en Mxico entorpecieron frecuentemente sus labores, llegando incluso a olvidarse de enviarles los fondos indispensables para su manutencin y dejndolos sin la necesaria escolta militar, indispensable para ellos, ya que con frecuencia se movan en territorios habitados por tribus hostiles, no sujetas a ms jefe que el reconocido por las propias tribus. En enero de 1856 se termin el trazo definitivo de la lnea fronteriza, por lo que Francisco Jimnez y dems comisionados pudieron finalmente regresar a la ciudad de Mxico. En ese mismo ao Francisco Jimnez recibi el ttulo de ingeniero gegrafo, adems se reincorpor a sus labores docentes en el Colegio Militar, donde fue catedrtico de geodesia y astronoma durante varios aos. En 1857 se public en Washington la Memoria de los trabajos de cientficos practicados bajo la direccin de Francisco Jimnez, primer ingeniero de la Comisin de Lmites Mexicanos.

En febrero de 1858 el jefe de la Comisin Mexicana de Lmites, Jos Salazar Ilarregui, envi al gobierno de la Repblica, por conducto del segundo jefe de esa comisin, ingeniero Francisco Jimnez, cincuenta y ocho mapas de la lnea divisoria, cuatro de ellos generales y cincuenta y cuatro de detalle. Adems inclua las actas originales de la Comisin Mixta y una coleccin de vistas de los puntos ms notables a lo largo de la frontera con los Estados Unidos, cuyas coordenadas geogrficas haban sido determinadas astronmicamente y que, segn dijera el mismo Salazar Ilarregui, eran las ms precisas determinadas en Mxico. Hizo al mismo tiempo un elogio de los comisionados, resaltando de manera muy especial el trabajo y la habilidad de Francisco Jimnez. En 1861 el ministro de Fomento lo nombr junto con el ingeniero Antonio Garca Cubas, para que coordinaran los trabajos tendientes a elaborar la carta geogrfica de la Repblica. Las circunstancias polticas de aquellos momentos obligaron a suspender ese trabajo. A pesar de ello se publicaron algunas de las investigaciones que iban a formar parte de esa carta; as por ejemplo, Garca Cubas public en 1863 la Descripcin y uso del troquemetro, por Francisco Jimnez, ingeniero gegrafo, y distancias medidas con troquemetro por los ingenieros de la Comisin de Lmites, D. Jos Salazar Ilarregui, D. Francisco Jimnez, D. Manuel Fernndez, D. Manuel Alemn, D. Agustn y D. Luis Daz, D. Ignacio Molina y D. Miguel Iglesias. En 1864, cuando era inspector de caminos, Francisco Jimnez fue comisionado para que, en compaa del ingeniero Miguel Iglesias, realizara un estudio tcnico del viejo problema del desage de la capital y del Valle de Mxico. En junio de 1865 Francisco Jimnez public la Memoria sobre la determinacin astronmica de San Juan Teotihuacn, donde, con gran claridad, informa acerca de todas las operaciones que tuvo que hacer para determinar la posicin geogrfica de esa poblacin. En noviembre de ese mismo ao fue nombrado subsecretario interino del Ministerio de Fomento. Continuando con sus estudios geogrficos, fue el primero en determinar las longitudes en nuestro pas utilizando seales telegrficas. En 1866 llev a cabo la determinacin de la latitud de Cuernavaca, empleando por primera vez el telgrafo electromagntico, mediante el que se transmitieron seales entre esa ciudad y la capital. Se intercambiaron ciento veinte seales en los das 3, 4, 8, 12, 13 y 14 de marzo de ese ao. La informacin relativa a ese estudio fue publicada en la Memoria sobre la determinacin astronmica de la ciudad de Cuernavaca. Con motivo de sus trabajos topogrficos y geodsicos hechos a lo largo del ro Mezcala, public en diciembre de 1870 la Memoria relativa a las observaciones astronmicas hechas en la exploracin del ro de Mezcala.

En marzo de 1872 la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica, de la que era socio, le encarg que escribiera un artculo sobre los pasos de Venus y de Mercurio frente al disco solar. El trabajo fue publicado en el boletn de esa sociedad durante el mismo ao. En l, adems de proporcionar la informacin relevante de esos fenmenos astronmicos, haca notar la importancia del trabajo desarrollado en 1769 por los criollos mexicanos Joaqun Velzquez de Len y Antonio Alzate, quienes con las observaciones que hicieron del trnsito venusino de ese ao, contribuyeron a fijar el mejor valor de la paralaje solar logrado durante el siglo XVIII. Ese estudio contribuy a despertar el inters de algunos intelectuales de nuestro pas, para que se enviara una comisin de mexicanos a observar el trnsito de 1874. A principios de 1873 apareci publicado en el Boletn de la Sociedad Mexicana de Geografa y Estadstica un "Dictamen de la Comisin Astronmica relativo a la publicacin de un nuevo calendario que est en armona con los fenmenos celestes actuales", artculo en el que Jimnez y Daz Covarrubias analizaron desde el punto de vista astronmico una propuesta que se haba hecho en el seno de esa sociedad para cambiar el calendario civil que se utilizaba en nuestro pas. La conclusin dada por los astrnomos demuestra ampliamente su sentido prctico, ya que aunque reconocen las inconsistencias astronmicas del actual calendario civil, proponen se siga usando pues se ha convertido en costumbre internacional, y cambiarlo podra ocasionar una marginacin de nuestro pas. Veamos ahora algo acerca de Manuel Fernndez Leal, topgrafo y calculista de la Comisin Astronmica Mexicana. Naci en la ciudad de Jalapa, Veracruz, en 1831. Radicado en la capital del pas entr como interno al Colegio de Minera, donde destac como estudiante. Ah finc una slida amistad con Francisco Daz Covarrubias. En 1852, en compaa de ste, fue alumno actuante en los actos pblicos de la clase de fsica. El mismo honor le cupo en la clase de topografa y geodesia, slo que por haber varios alumnos con igualdad de mritos, se realiz un sorteo para escoger a la persona que representara a esa clase, resultando Daz Covarrubias el alumno actuante. En los actos pblicos de 1853 volvi a suceder lo mismo en el segundo curso de topografa y geodesia. Al realizarse el sorteo correspondiente, volvi a salir favorecido Daz Covarrubias. Despus de terminar sus estudios en el Colegio de Minera, colabor en algunas ocasiones con los miembros de la Comisin de Lmites con los Estados Unidos.

En noviembre de 1856, al establecerse la Direccin General para la Formacin del Mapa Geogrfico del Valle de Mxico, el ingeniero Manuel Fernndez Leal fue nombrado primer topgrafo de esa comisin, encargndosele que coordinara la seccin de topografa, as como la redaccin de la memoria correspondiente. Cuando en 1858 Jos Salazar Ilarregui, jefe de la Comisin de Lmites, rindi su informe final ante el gobierno de la Repblica, hizo reconocimiento del trabajo desarrollado por sus colaboradores, entre ellos, Manuel Fernndez Leal. La importancia que se dio a las matemticas en los planes de estudio de la Escueta Nacional Preparatoria fue grande, ya que de acuerdo con la filosofa positivista, dicha ciencia era el fundamento sobre el que deban apoyarse todos los dems estudios. Por esa razn Gabino Barreda, fundador y primer director de la Preparatoria, se preocup por poner al frente de los cursos de matemticas a los profesores ms destacados. Manuel Fernndez Leal y Francisco Daz Covarrubias fueron los profesores fundadores del segundo curso de matemticas, el cual comprenda el estudio de la geometra y la trigonometra. En esa misma poca Manuel Fernndez Leal ya era un importante funcionario del Ministerio de Fomento, del que aos despus llegara a ser titular. En enero de 1874, debido a las necesidades del alumnado de la Preparatoria, Fernndez Leal pas con carcter de profesor interino a la ctedra de primero de matemticas, conservando la propiedad de la que haba sido fundador. Agustn Barroso, quien fuera nombrado calculador y fotgrafo de la Comisin Astronmica Mexicana, fue otro de los alumnos sobresalientes del Colegio de Minera. En 1874 entr como interno a esa institucin con la intencin de convertirse en ingeniero de minas. En 1848 result alumno actuante en la clase de francs. Durante sus primeros aos de estudios hizo especial amistad con Francisco Daz Covarrubias y Manuel Fernndez Leal. En los actos pblicos de noviembre de 1851 fue alumno actuante en las clases de zoologa y geologa. Al trmino de sus estudios continu en el Colegio de Minera, entrando a formar parte de la administracin de esa institucin. En 1858 fue nombrado secretario de la junta facultativa de ese colegio y en febrero del siguiente ao se le design profesor sustituto de ctedras.

En 1861 se le puso al frente de los ingenieros que fueron enviados a trazar y abrir un canal entre Tuxpan, Veracruz y Tampico. A su regreso a la ciudad de Mxico volvi a ocuparse de su puesto de secretario y profesor en el Colegio de Minera. Su inters por la astronoma y su amistad con Daz Covarrubias lo llevaron a colaborar con ste en la instalacin del Observatorio Astronmico Nacional en Chapultepec. Durante la breve existencia de esa institucin cientfica dedic parte considerable de su tiempo a la instalacin y primeras pruebas de los instrumentos astronmicos que ah hubo. En agosto de 1863 el director del Colegio de Minera, Joaqun Velzquez de Len, reconfirm a Barroso en el puesto de secretario de la junta facultativa de esa escuela. En noviembre del mismo ao se hizo cargo, ya como profesor, de la ctedra de botnica, zoologa y principios de anatoma. Durante varios aos continu su labor administrativa y pedaggica en Minera. Eventualmente recibi algunas comisiones relativas a su profesin por parte de funcionarios gubernamentales. Agustn Barroso tuvo gran inters en la entonces joven ciencia de la fotografa, no concretndose solamente a la toma de instantneas, sino que se preocup por conocer a fondo el proceso fotogrfico, y fue capaz de preparar las emulsiones que utilizaba y desarrollar todos los pasos necesarios para obtener una fotografa. Ese inters lo condujo a estudiar las tcnicas fotogrficas que se podran aplicar a la fotografa astronmica, siendo uno de los primeros mexicanos que tomaron fotografas de objetos celestes. Daz Covarrubias dira de Agustn Barroso:

rene a sus amplios y variados conocimientos cientficos una habilidad poco comn en la prctica fotogrfica.
En septiembre de 1870 comenz a formar parte del personal docente de la Escuela Nacional Preparatoria siendo nombrado ayudante suplente del primer curso de matemticas de esa institucin. En febrero de 1872, como reconocimiento a su capacidad docente, fue nombrado profesor ayudante de ese curso. El 7 de octubre de 1874 la Direccin de la Escuela Nacional Preparatoria aprob la solicitud que haba hecho varios das antes para que le fuera concedida una licencia para ausentarse de su ctedra, pues iba a formar parte de la comisin mexicana encargada de observar el trnsito de Venus

por el disco solar. El 28 de julio de 1875, y por la misma razn, se le prorrog la licencia por el resto de ese ao. Francisco Bulnes, quien fuera incorporado como calculista y cronista de esa comisin por instrucciones expresas del presidente Sebastin Lerdo de Tejada, haba nacido en la ciudad de Mxico en el ao de 1847. Fue alumno del Colegio de Minera, donde estudi la carrera de ingeniera de minas. En 1868 concluy esos estudios, y; se dio a conocer como una persona de inteligencia notable, amplia cultura universal, crtica mordaz y palabra fcil y convincente. Posiblemente debido a esas cualidades, Gabino Barreda lo invit a formar parte del grupo de profesores fundadores de la Escuela Nacional Preparatoria, nombrndolo en 1868, cuando solamente contaba con diecinueve aos de edad, profesor ayudante del primer curso de matemticas, donde se impartan aritmtica y lgebra. El ser profesor ayudante no significaba asistir al profesor titular, sino que tena la responsabilidad de un grupo propio de alumnos. Ese nombramiento llevaba implcita la idea de que, si bien no tena experiencia docente, podra, en un futuro prximo, ser un buen profesor. El 30 de diciembre de 1869, con base en el desempeo mostrado, se confirm a Francisco Bulnes como profesor ayudante del primer curso de matemticas. Daz Covarrubias haba tratado profesionalmente en el Colegio de Minera a Bulnes. Convencido de su inteligencia y slidos conocimientos, es posible que a l se deba su entrada primero a la Escuela Nacional Preparatoria y, despus, su incorporacin a la Comisin Astronmica Mexicana. En su libro Viaje al Japn, Daz Covarrubias se expres acerca de Francisco Bulnes de la siguiente manera:

este joven, cuyas conversaciones siempre llenas de chispa nos han distrado ms de una vez en las largas horas de tedio que inevitablemente se cuentan en todo viaje.
A grandes rasgos, stos fueron los principales mritos cientficos, profesionales y docentes de los cinco miembros de la Comisin Astronmica Mexicana. Posteriormente habran de demostrar con su capacidad y amor al trabajo que eran las personas idneas para realizar dicha expedicin que, adems de ser la primera de ese tipo en el Mxico independiente, sirvi para que la comunidad astronmica internacional conociera la capacidad de los astrnomos mexicanos de ese entonces, que si bien en nmero muy reducido respecto al de los pases desarrollados, no desmerecieron en cuanto a conocimientos y tcnicas de trabajo.

II. SE INICIA EL VIAJE

DESPUS de la gran actividad desarrollada durante los das previos al viaje, las primeras horas de ste fueron propicias para relajarse y meditar. Francisco Daz Covarrubias comenz a sentir todo el peso de la responsabilidad que voluntariamente haba aceptado, pensando con frecuencia que por ms que los comisionados pusieran todo su empeo en realizar la misin que se les haba confiado, existan muchos factores fuera de su control, que en cualquier momento podan hacer fracasar todos sus esfuerzos. En un pas como el Mxico de fines del siglo pasado, en el que no exista una tradicin cientfica y en el que la mayora de las personas cultas no saban lo que significaba desarrollar un trabajo cientfico, el fracaso de los comisionados, fuera por la razn que fuera, se prestara a fuertes crticas contra el presidente Lerdo de Tejada y todos aquellos que promovieron y apoyaron la creacin de la Comisin mexicana, adems de que seguramente sera la muerte poltica, y posiblemente acadmica, de los cinco expedicionarios. Estos trgicos pensamientos y otros similares inquietaron constantemente a Daz Covarrubias, sumindolo en profundas meditaciones. Francisco Bulnes, menos afortunado durante las primeras horas de ese viaje, no tuvo la libertad de abstraerse y meditar, pues segn cuenta:

Mi viaje mental hubiera llegado a divagaciones de ms importancia, si uno de mis vecinos, que haba cenado sobre los cojines de su asiento, no me hubiera lanzado una turbia disertacin sobre el cultivo del maguey. Todas las transformaciones de que es susceptible esta planta textil, me fueron demostradas por ese hombre cuya cabeza consideraba yo como un generador de sandeces. Dos grados tena ya el Sol sobre el horizonte, y no habamos salido de la sptima explicacin sobre las lluvias de otoo.
Despus de algunas horas de viaje llegaron a Boca del Monte, donde, por comenzar la prolongada bajada del altiplano hacia la costa, se cambi de locomotora, utilizando una Fairlie de mayor potencia. A pesar de ello el tren bajaba a gran velocidad, haciendo temer a los pasajeros un descarrilamiento en cualquier momento. Ese temor se acrecentaba debido a que al aplicar los frenos para disminuir la velocidad se produca un chirrido muy agudo y una vibracin que daba la impresin de que el tren se iba a desarmar.

Figura 3. Puente de El Infiernillo, del Ferrocarril Mexicano. Tomada de F. Daz Covarrubias, Viaje de la Comisin Astronmica Mexicana al Japn.

En Maltrata nuestros viajeros encontraron al ingeniero Joaqun A. Gallo, inspector federal del ferrocarril, quien los invit para que subieran a la parte delantera de la locomotora con el fin de admirar en toda su magnitud el paisaje y, sobre todo, las excelentes obras de ingeniera llevadas a cabo para que la va del tren cruzara sobre ros y otros accidentes del terreno. Covarrubias y Barroso aceptaron la invitacin, y se instalaron sobre el aventador, localizado en la parte delantera de la locomotora y casi al nivel de los durmientes de la va. Cuenta Daz Covarrubias:

Grandes fueron nuestras emociones durante el rpido descenso y el Sr. Barroso me confi despus, que haba pasado una hora de verdadera angustia. Yo la pas lo mismo, pero en medio de ella no me cans de admirar el mrito incuestionable de la va. Constantemente sobre las vertientes de las montaas, siguen las numerosas ondulaciones de los contrafuertes de stas, semejante a una inmensa serpiente desarrollando sus anillos para amoldarlos a los pliegues del terreno y para escalar lenta pero continuamente las gradas de la serrana. Se dira que temerosa del abismo, se adhiere por instinto a todas las escabrosidades de las rocas, cual si buscase en ellas mil y mil puntos de apoyo para no caer. De trecho en trecho un profundo barranco le corta el paso y entonces salta, por decirlo as, de un borde al otro, pues los ligeros puentes de hierro cuyas esbeltas columnas casi se pierden ante la robustez de aquella naturaleza, no parecen capaces de suministrar

ni una lnea de apoyo al pesado tren.


La primera dificultad que se present a nuestros viajeros fue que por esos das el puerto de Veracruz estaba siendo atacado por una epidemia de vmito negro, por lo que, con intencin de evitar un posible contagio, Daz Covarrubias decidi que los comisionados permanecieran en Orizaba, donde esperaran noticias sobre la salida de algn barco que tuviera por destino uno de los puertos de la costa atlntica de los Estados Unidos, y slo embarcaran hasta que el vapor estuviera por dejar aquel puerto. Al llegar a Orizaba tuvieron la mala noticia de que el vapor que esperaban abordar no atracara en Veracruz, pues haba sufrido una descompostura; lo sustituira en la ruta otra embarcacin ms pequea y lenta. El 22 de septiembre fueron avisados por va telegrfica de que el vapor Caravelle haba fondeado en Veracruz y que, tras descargar; continuara su derrotero. Inmediatamente, Daz Covarrubias dio instrucciones de continuar el viaje; salieron de Orizaba al medioda. Cinco horas despus entraban en la ciudad de Veracruz donde, adems del peligro de contraer el vmito negro, fueron informados de que el Caravelle no viajara inmediatamente a la costa atlntica de los Estados Unidos, sino que ira primero a Cuba. Como no haba ningn otro barco que zarpara pronto hacia los Estados Unidos, se resignaron a ir a La Habana, donde les aseguraron que podran conseguir rpido acomodo en alguno de los muchos barcos que de ah viajaban a donde queran. Mientras elCaravelle se preparaba para su viaje se vieron obligados a permanecer en Veracruz, siempre con el temor de contraer la fatal enfermedad que azotaba a la ciudad. Bulnes apunt:

Veracruz estaba triste. El vmito tornaba a sus elegidos; los habitantes, cuando no van al muelle, se entretienen en examinar si la fisonoma de los viajeros es o no propicia al vmito, en medirles la comida, en fijarles las horas de sueo, en enfrenar sus pasiones y sus instintos. Para amenizar la conversacin, cuentan que de trescientos hombres de un batalln federal no queda ms que un corneta sin pulmones; el terrible azote ha vaciado hasta las granadas.
Despus de pasar dos intranquilos das en Veracruz, el 24 de septiembre partieron rumbo a La Habana. Los pasajeros del Caravelle eran mexicanos, franceses y espaoles, lo que propici que despus de unas cuantas horas de navegacin se conocieran todos, comenzando a formarse una franca camaradera.

El barco, por ser pequeo, resultaba muy incmodo. Estando sobre cubierta era intolerable el calor emitido por la chimenea y la cocina, mientras que en la cabina, debido a su reducido tamao, haba una temperatura deshidratadora.

Los primeros das de navegacin son tristes. Los pasajeros en el primer perodo del mareo guardan silencio y palidecen horriblemente; en el segundo limpian su estmago; en el tercero se quedan adormecidos como los comedores de lotus. Las mujeres olvidan su actitud ante los hombres y caen de golpe en las miserias humanas, perdiendo sus alas de ngel en las convulsiones de la enfermedad.
Despus de cuatro das de navegacin llegaron sin mayor novedad a las costas de Cuba. Atracaron en los muelles de La Habana el 28 de septiembre por la maana, no sin haber sufrido algunas molestias por parte de los carabineros, quienes subieron a revisar el buque y despus de solicitar los pasaportes, registraron e interrogaron a todos de manera muy enrgica, pues como haba una insurreccin en contra de la corona espaola, desbarataban hasta los cigarros porque crean descubrir comunicaciones subversivas escondidas. Poco despus de que el Caravelle atracara en La Habana, lleg a sta un vapor estadounidense, por lo que Daz Covarrubias, en cuanto pudo desembarcar, se dirigi a ese barco con objeto de averiguar su destino. Al enterarse de que en dos das ms saldra rumbo a Filadelfia, hizo todos los arreglos necesarios para proseguir el viaje en l. Durante los das que estuvieron en La Habana se dieron cuenta del aspecto sombro, triste y de desconfianza que los habitantes de esa ciudad tenan a causa de la guerra que un grupo importante de la poblacin estaba librando en contra de Espaa para conseguir la independencia de Cuba. Nuestros viajeros salieron el 30 de septiembre de La Habana a bordo del vapor estadounidense Yazoo. Durante el viaje rumbo al Atlntico Norte no hubo mayores contratiempos. Lo nico digno de notar fue que conforme viajaban hacia el norte, la temperatura fue bajando. Mientras estuvieron dentro del trpico sufrieron un calor sofocante con temperaturas de ms de treinta grados centgrados, en tanto que al acercarse a la desembocadura del Delaware, sus termmetros registraron cinco grados centgrados. La noche del 3 al 4 de octubre pudieron observar una aurora boreal, fenmeno que, por ser muy poco frecuente en las latitudes de nuestro pas, llam poderosamente su atencin.

De repente el norte se ilumin con una luz verdosa y en una lnea circular, brillante y rojiza, pas entre las constelaciones de la Cabra y Perseo, limitando el crculo de luz verde. A poco, algunas rfagas blancas completaron la Aurora Boreal. El fenmeno dur un cuarto de hora y estuvimos a punto de admirarlo la noche siguiente, pues a la entrada del ro Delaware, comenzaba ya a pintarse en la regin rtica.
Adems de admirar la belleza misma del fenmeno, su formacin cientfica les hizo meditar sobre las posibles causas de las auroras boreales, ya que en aquellos aos an no se saba con certeza cul era su origen.

III. EN LOS ESTADOS UNIDOS

EL 5 de octubre por la madrugada, habiendo recorrido por el ro Delaware los 160 kilmetros que hay entre la desembocadura de ste en el Atlntico y la ciudad de Filadelfia, se preparaban los miembros de la Comisin Astronmica Mexicana para desembarcar en esa ciudad y continuar el viaje por tren hacia Nueva York. Pensaban arribar a esta ltima durante el transcurso de la misma maana, teniendo as tiempo para entrevistarse con algunas personas que podran proporcionarles informacin exacta sobre los barcos que estaban prximos a salir de San Francisco rumbo al Oriente. Seguramente habran logrado realizar sus planes,

si un mdico gigantesco no hubiera mandado hacer alto imponindonos la cuarentena. Esta noticia nos puso lvidos y suplicamos al facultativo usase de toda su ciencia para convencerse de nuestra exorbitante salud.
Daz Covarrubias intent convencer al celoso empleado de la oficina de sanidad para que le permitiera ir a tierra a hablar con personal de mayor jerarqua de esa oficina y as solucionar satisfactoriamente el problema originado por su reciente estancia en La Habana, ciudad atacada poco antes por la peste negra. Lo nico que consigui fue que Barret, el capitn del Yazoo, fuera autorizado a bajar del vapor para intentar obtener un permiso especial de entrada para los comisionados mexicanos. Daz Covarrubias entreg a Barret el texto de un telegrama urgente que ste deba enviar al representante diplomtico mexicano en Washington, Ignacio Mariscal. Aproximadamente a las seis de la tarde, tras doce horas de arduas gestiones, tanto por parte de Barret como del ministro mexicano Ignacio Mariscal, lograron nuestros comisionados autorizacin para proseguir el

viaje. Aunque ese da ya lo haban perdido, decidieron desembarcar esa misma noche los pesados instrumentos y as ganar tiempo. Pasaron la noche en Filadelfia, de la cual Bulnes lo nico que parece recordar es el comedor del hotel y la forma en que los cientos de comensales devoraban una enorme variedad de platillos.

Un mostrador serva de mesa donde se hallaban colocadas grandes pirmides de carne que me parecieron, por su magnitud, jamones de elefante. El mostrador en su altura media, tena una cornisa sobre la que reposaba el pan y las papas. Las manos armadas de cuchillos degollaban en el aire pavos de carne dura como la del guila, y los cuerpos que ocupaban la cornisa quedaron instantneamente destrozados por un millar de dedos. Apenas quedaba un lugar vaco dos o tres se echaban sobre l. No se hablaba: se ruga y se masticaba; bebidas de todos colores y mezclas detonantes desaparecan a grandes tragos a favorecer las combinaciones extraordinarias de aquellas cabezas incultas. Yo me esper temiendo ser mordido o degollado. Cuando termin aquella manifestacin de voracidad, com meditando en los contactos fciles que aproximan a la humanidad con los animales carniceros de la selva.
Al medioda del 6 de octubre abordaron el ferrocarril que los llevara a Nueva York, llegando a sta slo cuatro horas despus. Debido a los diferentes trmites que tuvieron que hacer para transbordar su pesado equipaje, ya no les fue posible llevar a cabo ninguna de las actividades que tenan planeadas para ese da. El 7, por la maana, Daz Covarrubias comunic a Fernndez Leal, Barroso y Bulnes que tomaran el da para conocer Nueva York, ya que Jimnez y l, por haber estado antes en esa ciudad, podan dedicarse a realizar los arreglos para continuar el viaje. En efecto, ayudados por el cnsul mexicano en esa ciudad hicieron todos los trmites necesarios para que las pesadas cajas que contenan los instrumentos astronmicos fueran transportadas por va acelerada (exprs) a San Francisco. El costo de ese servicio fue elevado, pero era la nica forma de garantizar que los telescopios estuvieran listos para embarcarse cuando los comisionados llegaran a ese puerto. Despus de realizar los trmites, Daz Covarrubias logr entrevistarse con el gerente de la Compaa de Vapores del Pacfico, quien en un principio, pensando que nuestros compatriotas iban a solicitarle pasajes gratuitos, tard un buen rato en atenderlos. Cuando finalmente los recibi, Francisco

Daz Covarrubias le hizo saber que su inters en verlo era porque necesitaba datos fidedignos sobre los vapores que habran de partir en fecha prxima de San Francisco y los puntos de destino de stos. El gerente accedi de la manera ms atenta a proporcionarle los informes solicitados. Le hizo saber que el vaporVasco de Gama tena fijada su fecha de salida para el 16 o 17 de octubre y que su destino sera Yokohama y Hong Kong, estimndose el tiempo de viaje en un mes. El gerente les recomend que esperaran la salida de otro vapor de mayor calado, la que ocurrira el da 30 de octubre. Daz Covarrubias, tras asegurarse de que la nica razn de esta recomendacin era en trminos de las comodidades que el barco ms grande ofreca, rechaz la idea de esperar. Mientras esto suceda, Francisco Bulnes, cumpliendo con su carcter de cronista, se dedic a recorrer la ciudad, consignando con espritu crtico y no exento de gracia, sus impresiones sobre Nueva York.

En este ocano humano perpetuamente enfurecido, se desarrollan lentas ondulaciones que se rompen en construcciones colosales o se deshacen en las avenidas. Un ruido continuo y confuso de pasos, de rozamientos, de choques y de palabras breves y significativas, asciende a esa fila de habitaciones que van sobreponindose hasta colmar el abismo del vaco luminoso que dejan entre s las cpulas de vistosos palacios y las severas torres de los templos.
Despus de filosofar sobre el comportamiento de los miembros de esa extraa sociedad y buscando algn entretenimiento nocturno, dio con un espectculo por dems inslito, sobre el que dice:

Con estas ideas recorra las calles de Nueva York a las diez de la noche. Fumaba simultneamente dos puros, porque en ningn caf me haban permitido hechar [sic] humo, y levantando la cabeza buscaba la inscripcin de algn placer. De repente leo en la puerta de un circo: Wexton walk in this moment.Wexton, me dije, debe ser algn dromedario que va a tocar el violn o una cebra que, puesta en libertad, pronunciar un discurso en alemn. Los carteles de un hipdromo americano me han detenido siempre. Al comprar mi billete me figur un gran trabajo de trapecios y algunos de esos entretenimientos de saln donde un acrbata se coloca una pantera en la punta de la nariz y juega

con su familia a la pelota. Mi decepcin fue inmensa, no encontrando sino un hombre que no haca otra cosa que marchar como arzobispo en procesin. Este hombre se hace pagar por que lo vean andar?, pregunt a un desconocido que se hallaba a mi lado. No, me respondi; ha hecho la apuesta de caminar 500 millas en siete das, hoy es el cuarto y tiene ya fiebre; si gana, le pagarn cinco mil pesos. Entonces me acerqu a ver la fisonoma del ms encarnizado perseguidor de la fortuna. Su mirada se haba extraviado, agitada por la calentura; su tinte era lvido; sus miembros temblaban, y una sonrisa constante, implacable, de desdn y de fiero, separaba sus labios rgidos y secos. Dos hombres le acompaaban derramndole aire con unos fuelles. De vez en cuando se detenan; un mdico se le aproximaba, le tomaba el pulso, le daba fricciones en el cerebro y le imprima el primer empuje para ponerlo de nuevo en movimiento. A cada vuelta de la elipse del gran circo, sonaba un campanillazo; los jueces de aquella barbaridad anotaban, y cuando Wexton haba concluido una milla, una especie de pregonero gritaba: one mile more. Este hombre, que se haba propuesto adquirir cinco mil pesos de la manera ms honrada, pero tambin ms extravagante, produca piedad y desesperacin. El pblico silencioso lanzaba un hurra! para alentarlo a cada milla recorrida, pero en ningn semblante se descubran trazos de satisfaccin. Yo no me pude convencer de que aquello fuera una diversin. Es terrible la frialdad de un pblico que contempla atentamente los pasos de un hombre que busca un puado de oro a orillas de la muerte, con msica, gran iluminacin y con el aparato que se da a los placeres. Despus de considerar de lo que era capaz ese hombre para tomarle el primer favor a la riqueza, no pude concebir lo que hara de imposible para obtener el segundo; y disgustado del espectculo, me retir a dormir.

Debido a los retrasos involuntarios sufridos desde su salida de la ciudad de Mxico, los comisionados haban perdido un total de diez das en relacin con lo planeado. Daz Covarrubias, siempre preocupado por el tiempo, haba logrado solucionar en un solo da todo lo que tena que arreglar en Nueva York, por lo que se decidi continuar el viaje. A las ocho de la noche del 7 de octubre abordaron el ferrocarril del oeste rumbo a Chicago. El viaje sera largo pues la velocidad promedio era de

treinta y seis kilmetros por hora. El lujo y comodidad de los vagones del sistema ferroviario estadunidense volvi a impresionar gratamente a nuestros viajeros, quienes despus de instalarse cmodamente, se dedicaron al descanso. El pragmatismo de la sociedad estadounidense y la gran libertad que gozaban las mujeres debieron de haber sido hechos que impresionaron fuertemente a nuestros cinco cultos compatriotas ya que con frecuencia ocuparon el tiempo en largas discusiones y reflexiones sobre esos temas. Daz Covarrubias, hombre de mundo, maduro y viajero experimentado, dej consignadas las siguientes reflexiones sobre la mujer estadounidense y su independencia:

Cuando vea yo a tantas damas jvenes y hermosas que, llegada la hora de reposo, se dirigan tranquilamente a sus camas para desnudarse al solo abrigo de una cortina, y esto en medio del desierto, rodeadas de hombres tal vez desconocidos, no me era dable evitar que viniesen a mi memoria los tiempos, no muy remotos an, en que una pudorosa lady se haba estremecido de horror slo al figurarse dormir confiada al lado de un hombre extrao, del que nicamente la separara un delgado tabique de madera, marca ms bien de lmite de propiedad que defensa material, y a cuyas miradas slo se ocultara con unas flotantes y ligeras cortinas. Reflexionaba en que s debera traducirse esta transformacin de hbitos, simplemente por una concesin que el pudor se vea obligado a hacer a la ley de la necesidad, o si era por el contrario la expresin de la confianza en la moralidad general, en las garantas que a todo el mundo imparte una legislacin vigorosa y como tal respetable y respetada. Para decidirse por el primer extremo, aun prescindiendo de otras muchas consideraciones, sera preciso ver que nicamente viajasen mujeres desvalidas, de pobre condicin, que las de una posicin social ms elevada slo lo hiciesen rodeadas de sus deudos. Pero como no es as, sino que se ven con tanta frecuencia, especialmente en los Estados Unidos, jvenes de buena posicin y de irreprochables costumbres que recorren solas, por gusto y no por necesidad, inmensas distancias; y cuando es tan raro que sean objeto de algn atentado, no se puede dejar de convenir en que la moralidad, como todo, manifiesta la benfica influencia de la civilizacin. Y este progreso tiene mucho de espontneo, pues si bien en todo pas culto est la moralidad protegida por las leyes, nunca seran stas bastante fuertes para

conservarla y aumentarla, si a la vez no se hubiese ido arraigando por conviccin en todas las inteligencias cultivadas, y en las que lo estn menos por el simple hbito de respetar lo que aqullas respetan. En pocos pases es tan considerada la mujer como en los Estados Unidos, pues esa consideracin llega all a un grado tal, que degenera a veces en exagerada, convirtiendo a algunos individuos de esta hermosa mitad del gnero humano en verdaderos tiranos exigentes y malvolos, o en seres equvocos que aspiran a ocupaciones, posicin y derechos de todo punto incompatibles con las obligaciones que les impone su sexo y que sern siempre rechazadas por la razn y la filosofa.

Adems del poco tiempo disponible para instalar correctamente los observatorios, nuestros compatriotas se preocupaban constantemente por los acontecimientos polticos que en cualquier momento podan entorpecer o, inclusive, impedir su misin. An no haban determinado dnde instalar sus campamentos, por lo que con frecuencia recurran a los mapas para tratar de localizar el lugar ms adecuado. De San Francisco a Yokohama, puerto de acceso a los extranjeros en Japn, tardaran unos veintisis das. De ah haran unos diez das para llegar a Hong Kong o Shangai, de donde intentaran trasladarse a Pekn en doce o catorce das ms. Esto, si el ro por el que navegaran no se hubiera congelado. Esos clculos eliminaban casi por completo a Pekn como posible sede de los observatorios mexicanos; adems, por aquellos das los chinos haban asesinado a un grupo de nufragos japoneses, por lo que el gobierno de Tokio haba declarado la guerra al de Pekn, lo que haca muy peligrosa la travesa en la zona del mar de China. Podan quedarse en Hong Kong; sin embargo, el clima y sobre todo los frecuentes nublados del lugar no eran garanta para realizar las observaciones. Australia era otra posibilidad. Debido a lo despejado de su cielo era muy probable que las observaciones fueran del todo satisfactorias; empero, ese pas estaba bajo el dominio de Inglaterra y en esos aos Mxico realizaba una poltica de reserva respecto al imperio ingls, por lo que tratar de instalarse en algn punto del pas-continente, hubiera sido ofender la dignidad del nuestro. As pues, todo pareca indicar a nuestros viajeros que el nico lugar seguro donde podan llevar a cabo sus observaciones era Japn. Despus de mucho discutir, casi se haban decidido por ese pas, dejando la decisin final para

cuando tuvieran informes suficientes de clima y sobre todo de los nublados en esa poca del ao en el Imperio del Sol Naciente. Mientras discutan el final de su viaje, ste transcurra sin contratiempos a bordo del ferrocarril que los llevaba hacia San Francisco. En Chicago cambiaron de tren, dirigindose rpidamente hacia el oeste. El paisaje que se presentaba ante sus ojos era variado. Mientras estuvieron en la zona de los grandes lagos por doquier vean actividad industrial y agrcola, pero al ir internndose rumbo a la costa el paisaje se torn ms rido. Despus, lentamente, comenzaron a subir hacia la Sierra Nevada. Al llegar a sta pudieron admirar las enormes obras de ingeniera que se haban hecho necesarias para mantener libres de nieve las vas del tren. En efecto, los snow sheds, o apartanieves, eran construcciones de hasta unos cincuenta kilmetros de largo, que cubran de manera total y casi continua las vas frreas, evitando as que la nieve pudiera taparlas. Estas construcciones, de entre cinco y seis metros de alto y con ancho suficiente para que la locomotora y sus vagones transitaran dentro de ellas, eran totalmente necesarias porque en la parte alta de la sierra, a unos 2 500 metros de altura, llegaban a depositarse en el invierno entre tres y cinco metros de nieve. El gran inconveniente de estos apartanieves era que por ser de gruesos troncos, en algunas ocasiones, sobre todo en el verano, las chispas despedidas por la caldera de la locomotora los incendiaban, por lo que la compaa operadora del ferrocarril tena permanentemente, adems de cuadrillas de reparacin, una locomotora con doce carros tanque, llenos de agua, listos para apagar cualquier incendio. El nico incidente que tuvieron los astrnomos, en ese largo viaje, de unos cinco mil cuatrocientos kilmetros, fue el que a Barroso le abrieran su maleta, tratando de robarlo. Hay que recordar que la poca en que nuestros comisionados hacan ese viaje era parte de los violentos tiempos de conquista del oeste por el hombre angloamericano. No es entonces de extraar que los miembros de la Comisin Astronmica Mexicana estuvieran muy alertas durante todo el viaje. La mala fama de los tahres profesionales que se dedicaban a sorprender a incautos y a originar violencia a bordo de los trenes estadounidenses que viajaban al oeste en esa poca obligaron a nuestros compatriotas a evitar todo tipo de incidentes, sobre todo cuando al abordar el tren en Chicago vieron que en cada vagn la compaa haba hecho colocar letreros muy visibles que decan:

Por la presente, se previene a los pasajeros contra los juegos de cartas con desconocidos. Con seguridad usted ser robado si lo hace.
Finalmente el 14 de octubre, a las siete de la noche, llegaron a San Francisco, California. Casi un mes despus de haber salido de la ciudad de Mxico! En la estacin los esperaba el seor Azproz, cnsul mexicano en San Francisco, quien ayud en todo a nuestros viajeros. Azproz inform a los astrnomos que el vapor Vasco de Gama, en el que viajaran a Yokohama, Japn, retardara su salida dos das. Este contratiempo fue aprovechado por Daz Covarrubias y sus compaeros para descansar despus de un agitado viaje de veintiocho das, en los que haban recorrido ms de 9 600 kilmetros. Adems, tuvieron tiempo de hacer algunas compras que por la premura no haban podido realizar en la ciudad de Mxico. As, por ejemplo, Agustn Barroso, fotgrafo de la comisin, tuvo oportunidad de adquirir una caja oscura, que adaptada a uno de los telescopios permitira fotografiar el suceso astronmico. Tambin compr todo el material necesario para montar un laboratorio fotogrfico que, instalado en el observatorio que los mexicanos levantaran en Asia, le servira para preparar las emulsiones que utilizara durante ese trabajo. Tambin se informaron de que una de las comisiones estadounidenses que se instalaran en el hemisferio norte haba partido meses antes rumbo a Japn, donde el profesor Davison, responsable de dicha comisin, iba a realizar sus observaciones. sta fue una razn ms para que Daz Covarrubias pensara que Japn era un buen lugar para instalar los dos observatorios mexicanos, ya que seguramente Davison tena informes fidedignos sobre el clima de ese pas, que indicaban que durante el mes de diciembre el cielo japons estaba generalmente tranquilo y despejado. Asimismo, recibieron informes nada halageos sobre la situacin blica entre China y Japn. A ese respecto, Daz Covarrubias dice:

Las hostilidades estaban a punto de romperse entre China y el Japn, a consecuencia de los sucesos de la isla de Formosa; y aunque tema muchsimo los efectos de la guerra para el objeto de mi expedicin, crea seguro que en el caso de estallar, estara yo mejor en el Japn, que como potencia martima superior a la China, tomara sin duda la iniciativa, como la tom

en efecto, ocupando militarmente a Formosa. Adems de esta consideracin ya por s sola decisiva tuve en cuenta todas las relaciones que se me hacan acerca de la franca hospitalidad que el ilustrado gobierno actual del Japn dispensa a los extranjeros; mientras que el de China, siempre intolerante y aun hostil para todo lo que viene de fuera, podra acaso acogerme con poca voluntad. Una simple dilacin en recibirme oficialmente o en darme la autorizacin para establecer mi observatorio en sus dominios, podra ser suficiente para hacer abortar todas mis combinaciones, atendido el corto plazo que tendra yo a mi disposicin para terminar la multitud de trabajos preparatorios que me faltaban.
Durante los das que se vieron obligados a estar en San Francisco, los astrnomos mexicanos fueron frecuentemente agasajados por el grupo de compatriotas que ah resida. Los hechos ocurridos durante la todava muy reciente Intervencin francesa en contra de nuestro pas seguramente motivaron ms de una discusin entre los asistentes a esas reuniones. Daz Covarrubias, hombre que generalmente haca comentarios muy mesurados, no pudo ser ajeno a las pasiones que engendr esa guerra y fue as que, sin motivo aparente, se expres acerca de ese tema de la manera siguiente:

Nada temis: la patria todo lo olvida, pues en su irreflexiva generosa debilidad no castiga con la muerte ni a los revolucionarios de oficio, y perdona hasta los crmenes contra el honor militar, hasta la desercin ante el enemigo, hasta la traicin a sus banderas! IV. NAVEGANDO POR EL PACFICO

AL MEDIODA del 19 de octubre el Vasco de Gama, vapor comercial ingls de 113 metros de eslora y tres mil toneladas, dejaba las tranquilas aguas de la baha de San Francisco, emprendiendo as el largo viaje a travs del Ocano Pacfico que habra de conducirlo a Yokohama y Hong Kong. El pasaje, compuesto de unas cincuenta personas, estaba en su mayora formado por norteamericanos y slo unos cuatro o cinco europeos. Adems viajaba un gran nmero de chinos que despus de haber trabajado en Amrica en las faenas ms duras volvan a su patria, enriquecidos. A pesar de ello, hacan el viaje en condiciones infrahumanas, hacinados en las bodegas delanteras del buque.

Japn era en esos tiempos un pas que estaba realizando grandes esfuerzos por cambiar sus estructuras tradicionales de gobierno. Pocos aos antes se haban librado cruentas batallas entre los diferentes seores feudales, saliendo victorioso el grupo de nobles que apoyaba el establecimiento de relaciones diplomticas y comerciales con los extranjeros y la modernizacin del Imperio del Sol Naciente. En esas circunstancias, en 1867 subi al trono el joven emperador MutsoHito, quien ayudado por los nobles progresistas, promovi la formacin de un imperio unificado y estableci lo que podra llamarse una monarqua ilustrada. Una de las consecuencias de ese proceso fue que los extranjeros, especialmente los europeos y los estadounidenses, fueran en general bien recibidos, siendo frecuente que las autoridades imperiales, en su afn por modernizar el pas, los contrataran como asesores del gobierno, o les permitieran dedicarse libremente al comercio. Muchos de los pasajeros del Vasco de Gama eran mdicos estadounidenses que iban a Japn y a China con intencin de ejercer su profesin y ensear medicina en los colegios de esos pases. Los europeos por el contrario, eran la mayora de los casos, aventureros que lo nico que buscaban era enriquecerse rpidamente. Ejemplo de esto eran un alemn vendedor de sombreros y un fabricante de explosivos belga. El alemn haba instalado con anterioridad un taller para fabricar sombreros en Tokio y como haba logrado muy buena ganancia en su primer intento, regresaba a Japn despus de haber comprado maquinaria y material, pues haba decidido ampliar sus actividades, convencido de que su hora de hacerse rico haba sonado. Ese ambicioso joven industrial no tom en cuenta la idiosincrasia del pueblo japons, razn por la que algunos meses despus Daz Covarrubias lo encontr pobre y abatido en Yokohama, tratando de regresar a los Estados Unidos: haba perdido dinero y tiempo. Sin duda, en su primer intento provey de sombreros a los extranjeros residentes en Japn y a los pocos funcionarios de ese pas que se vestan a la usanza occidental. Pero cuando aument su produccin, el grueso del pueblo japons, no identificado con la moda de Occidente, no compr sombreros, ocasionando la quiebra de su negocio. El tcnico belga se diriga a Japn, entusiasmado con la idea de entrar al servicio del gobierno imperial. Debido a la noticia de la inminente guerra entre ese pas y China, estaba convencido de que podra convertirse en asesor del Ministerio de Guerra japons y hacer el negocio de su vida con la fabricacin de los explosivos que en ese conflicto habran de consumirse. Tiempo despus los astrnomos mexicanos lo encontraran muy desilusionado, pues los japoneses no lo haban contratado y adems, como el estado de guerra entre aquellos pases asiticos haba cesado al concertar un tratado de paz, no se haba llegado a la utilizacin de armas, lo que hizo innecesarios los servicios que l pretenda ofrecer.

A pesar de ese tropiezo, el belga insista en alquilarse como mercenario al mejor postor. Nuestros compatriotas lo encontraron tratando de embarcarse rumbo a Filipinas, donde, debido a la lucha de aquel pueblo por emanciparse de la corona espaola, estaba seguro de que sus conocimientos tcnicos seran bien recibidos y mejor pagados por los rebeldes filipinos, quienes no teniendo capacidad de fabricar explosivos, se vean limitados en su poder ofensivo. Casi desde el inicio de la travesa, el Vasco de Gama y sus pasajeros fueron severamente afectados por el mal tiempo. Un fuerte y helado viento proveniente del norte, que casi de manera continua azotaba con fuertes rfagas a la embarcacin, ocasionaba que sta llegara a oscilar hasta cuarenta y cinco grados a uno y otro lado de la vertical, lo que dificultaba enormemente las maniobras de la tripulacin y mantena casi permanentemente mareados a los pasajeros. Adems del malestar que ocasionaba el continuo vaivn del barco, fueron frecuentes los accidentes. Hubo das en que tratar de caminar era temerario, pues el piso resbaloso por el agua de mar que constantemente arrojaban sobre cubierta las enormes olas y los fuertes bandazos del vapor, expona, a quien se atreva a hacerlo, a un golpe o, lo que podra ser peor; a caer del barco. Aun sentados o acostados la violencia de algunas sacudidas lleg a lanzar personas e infinidad de objetos al piso, ocasionando contusiones y heridas que en algunos casos fueron de consideracin. En esas circunstancias era muy difcil desarrollar a bordo cualquier actividad tendiente a hacer ms llevadera la travesa. Aprovechando los pocos momentos de relativa calma, Daz Covarrubias encarg a Jimnez que, junto con los dems comisionados, calculara las posiciones que tendran en el cielo algunas de las estrellas brillantes que por los das del trnsito venusino seran ocultadas, durante algunos segundos, por cuerpos de Sistema Solar que al girar en torno a nuestra estrella se desplazan en trayectorias bien determinadas, ocultando ocasionalmente alguna estrella. La observacin de ese fenmeno permitira medir los tiempos de inicio y fin de la ocultacin, lo que a su vez daba la posibilidad de calcular la posicin exacta del lugar desde donde se hiciera la medicin. Con tal procedimiento nuestros astrnomos disponan de un mtodo seguro que les permitira conocer la posicin geogrfica de sus campamentos una vez instalados stos. Parte del motivo que determin a Daz Covarrubias a encargar los clculos de ocultaciones a sus compaeros fue pedaggico. En efecto, con ello pretenda que los miembros ms jvenes de la Comisin tuvieran un entrenamiento adecuado en los clculos astronmicos, ya que, en especial, Bulnes no haba hecho antes esas tareas. Por su parte, Daz Covarrubias se dedic a dibujar los planos necesarios para la construccin de los observatorios. Adems escribi en francs un nuevo

procedimiento para determinar la latitud geogrfica a partir de observaciones astronmicas. Ese mtodo, llamado por Daz Covarrubias Mtodo mexicano haba sido desarrollado por l un poco antes, durante sus observaciones para determinar la posicin exacta de la ciudad de Mxico. Seguramente Daz Covarrubias pens que dicho procedimiento podra servirle como carta de presentacin ante los numerosos cientficos reunidos en Japn con motivo del trnsito. A su llegada a ese pas imprimi su mtodo y lo hizo circular entre los miembros de las comisiones francesa y estadounidense, quienes lo elogiaron. Intentando tener todos los elementos necesarios para tomar una decisin correcta acerca del lugar donde instalara los observatorios, se dedic tambin a reunir informes entre la tripulacin y los pasajeros del Vasco de Gama, que ya conocan Japn, sobre el posible clima de ese pas durante el invierno. Todos sus informantes coincidieron en sealar que el clima fro y el cielo despejado eran frecuentes durante esa poca del ao en la baha de Yokahama y sus alrededores. Esos informes, el hecho de que el gobierno japons seguramente recibira cordialmente a los astrnomos mexicanos y el poco tiempo disponible antes del trnsito de Venus fueron los factores decisivos para que acordara con sus compaeros instalar los observatorios en las cercanas de dicha baha. El mal tiempo empeor, haciendo los ltimos das de viaje muy difciles, pues si bien elVasco de Gama se desplazaba a unos diecisiete kilmetros por hora, gracias en parte al empuje del fuerte viento, los pasajeros se vieron obligados a recluirse casi permanentemente en sus cabinas, temiendo que el viento huracanado que soplaba ya de manera continua los pudiera tirar al mar, donde seguramente moriran, pues no sera posible en esas condiciones maniobrar con las lanchas salvavidas para intentar rescatar a las vctimas. Tres das antes del estimado para su arribo a las costas japonesas, el mal tiempo se convirti en un verdadero tifn, obligando al capitn y a su tripulacin a realizar todas las maniobras que la experiencia les aconsejaba para evitar un naufragio. Las bombas del barco constantemente achicaban el agua que las grandes olas arrojaban sobre cubierta, aunque en ocasiones eran insuficientes. Durante aquellos das no fue posible realizar las observaciones astronmicas necesarias para determinar la posicin real del barco, por lo que el capitn del Vasco de Gama tuvo que recurrir a su instinto marino para poder dirigir la nave. La noche del 7 de noviembre el temporal amain un poco; sin embargo, la lluvia continu. El vapor se desplazaba con cautela pues la densa niebla impeda ver la costa que se pensaba cercana. A la medianoche lograron ver la luz del faro del Cabo Kii, por lo que su posicin, hasta entonces incierta, fue conocida, lo que ocasion que muchos pasajeros felicitaran al capitn.

Despus de esas momentneas manifestaciones de jbilo, algunos pasajeros se alarmaron cuando supieron que el capitn, a pesar de la densa niebla, pensaba acercarse a la costa y entrar esa misma noche a la baha de Yokahama.

El capitn escuch a todo el que quiso decir algo, mientras se nutra con un jamn y un cortejo de roastbeefs; pero acabando de cenar, despach al contramaestre al puente con el oficial de guardia, encerr a las ladies, dej a los gentlemen en la sala de fumar y orden dirigir valientemente la proa hacia el cabo hasta ponerse fuera de la corriente del norte. A las doce y cuarto estaba doblado el cabo y entramos en la baha. Tranquilizadas las conciencias impuras de los navegantes, todos se durmieron regocijndose de no haber contribuido al festn submarino de los peces.
Un poco antes del amanecer, el Vasco de Gama anclaba en la baha de Yokohama, terminando as un viaje de veinte das, en que los astrnomos y dems pasajeros cruzaron unos 8 300 kilmetros de un nada tranquilo Ocano Pacfico.

V. JAPN, UN PAS DIFERENTE

LUEGO de tan penosa travesa fue un verdadero placer para los viajeros del Vasco de Gama llegar a Yokohama y poder desembarcar en ese puerto oriental. Al amanecer del 9 de noviembre pudieron dirigirse a tierra, transportados en pequeas y frgiles embarcaciones conducidas por hbiles remeros japoneses. Por faltar un mes exacto para que ocurriera el fenmeno astronmico por el que haban emprendido tan largo viaje, Daz Covarrubias decidi comenzar inmediatamente las gestiones conducentes a la obtencin de la licencia de las autoridades japonesas para instalar los observatorios de la Comisin Astronmica Mexicana. Acompaado por Barroso fue a tierra, dejando a sus dems compaeros encargados de supervisar el transporte de los pesados instrumentos. Les indic que tan pronto como tuvieran confirmacin de los informes que les haban proporcionado acerca de la posicin del gobierno japons hacia los extranjeros y sobre el buen clima de esa regin de Japn, se lo hara saber, para que procedieran al desembarco de los telescopios y dems equipaje.

Desde el momento mismo de pisar suelo japons encontraron un pas totalmente diferente al suyo. Los trajes, los tipos, los diversos objetos en venta, la forma de las casas, la vegetacin, el clima. Todo era distinto y fascinante, todo llamaba la atencin, permitiendo adivinar otro mundo. Daz Covarrubias, quien llevaba cartas de presentacin para el encargado de la aduana japonesa, trat de localizar a ese funcionario para realizar los trmites necesarios para el desembarco e introduccin del instrumental de la Comisin. A pesar de haberse expresado en ingls, espaol, francs, alemn e italiano, no logr hacerse entender por los primeros empleados japoneses con quienes tuvo que tratar. Sin embargo, la gran cortesa de stos los hizo conducirlos personalmente con otro empleado del puerto, quien conoca algunas palabras de francs; ese otro los llev con otros trabajadores que entendan algo de ingls, quienes finalmente les indicaron dnde localizar al alto funcionario que buscaban. Una vez en presencia del superintendente de aduanas todo fue fcil, pues ste, adems de hablar correctamente ingls, les proporcion todo tipo de informes sobre el clima de Yokohama y la posibilidad de que se instalaran alrededor de dicho puerto, indicndoles, adems, a qu funcionarios del gobierno deban visitar para conseguir la autorizacin necesaria. Tambin les proporcion un documento que indicaba que los instrumentos y equipajes de los comisionados podan entrar a Japn sin pagar ningn derecho ni ser revisados. Instalados en el hotel francs de Yokohama, se encontraron con que durante los siguientes tres das, se celebraran las fiestas de otoo, por lo que no sera posible hacer ninguna gestin de carcter oficial. Tambin supieron que Yokohama estaba en realidad formada por dos ciudades: Yokohama misma, donde los extranjeros podan residir libremente, y Kanagawa, la parte habitada por los japoneses. Para instalar algn observatorio en esta ltima sera necesario conseguir un permiso especial, que slo poda conceder el Emperador.

Figura 4. Baha de Yokohama. De Viaje de la Comisin...

Dedicaron las maanas de esos das de fiesta para buscar un lugar adecuado para instalar uno de los observatorios en la parte permitida a los extranjeros. Durante las tardes algunos de ellos asistieron a las carreras de caballos organizadas por los residentes ingleses con motivo de las fiestas de otoo. Con el acuerdo de Daz Covarrubias, Francisco Bulnes, quien tena el mayor inters por conocer la organizacin social y los aspectos culturales sobresalientes del pueblo japons, dedic gran parte de su tiempo a recorrer la ciudad, introducindose en sus principales centros de reunin, donde estableci amistad con algunos de los extranjeros que ah residan.

Figura 5. Cargadores japoneses. De Viaje de la Comisin...

El joven Bulnes asisti lo mismo al teatro y a las casas de t, que a los baos comunales y a las luchas. Los sentimientos y reflexiones que le ocurrieron ante una cultura tan diferente de la nuestra los dej consignados en su libro ya mencionado. El estilo tan especial que us para narrar sus vivencias nos decidi a copiar parte de sus descripciones.

El teatro japons comprende el drama y la comedia. El primer gnero pertenece por entero a la escuela china y entran en escena solamente los grandes personajes que cantan en vez de hablar, ridculamente vestidos y representando hechos inverosmiles. La comedia por el

contrario, pone en relieve la verdadera vida japonesa, y debe ser muy espiritual, pues la concurrencia re durante todo el tiempo de la representacin. Los actores responden a las preguntas de los espectadores, se hacen burla recprocamente y reciben comestibles del pblico que despachan en el acto a sus estmagos.
A pesar de declarar que, por no entender el japons, se aburri y abandon la sala a la mitad de la representacin, volvi al teatro das despus.

Me sucedi lo que la primera vez, not mucha declamacin en medio de movimientos que expresaban actos inverosmiles, pero no pude apreciar ninguna de las bellezas del espectculo. Estaba yo a punto de huir, cuando el vicegobernador, personaje que me conoca, me salud y animado por dos o tres de mis preguntas me explic en ingls lo que pasaba: Un joven habla de amor a una doncella candorosa como una Eva dormida, y un viejo sorprende sus ardientes confidencias. Escena violenta! El adolescente y el decrpito empuan sus sables y vociferan injurias tan fuertes como las que se prodigan los periodistas de los pases civilizados y eminentemente constitucionales! La joven llora y en su desesperacin se mezcla en el combate, ataca traidoramente al rival de su amante por la espalda, el viejo cae y el joven concluye satisfactoriamente con el moribundo. Un instante despus la muerte ebria aparece bajo la forma de una divinidad y bendice al joven culpable que no se siente picado por el ms ligero remordimiento. Al contrario, la muerte y los dos amantes se apresuran a celebrar el crimen con una danza desordenada y la orquesta los excita hasta que un golpe de tamborn, imitacin del rayo, interrumpe bruscamente el frenes de los bailadores que se desploman como despedazados por la descarga elctrica. El fin aterrador de los amantes llam muy poco mi atencin, pero me desorganiz totalmente el ver morir a la muerte.

Su visita a las zonas de tolerancia y posteriormente a una casa de t, le dieron pretexto para hablar ampliamente sobre el papel social de la mujer japonesa de ese entonces.

Cada ciudad del Japn tiene un cuartel especialmente dedicado a la prostitucin llamado yoshivara, separado del resto de la ciudad por algn obstculo material, como un canal o una muralla. Todas las industrias que especulan con el vicio o la ociosidad, se encuentran en el yoshivara. Alrededor de un jardn o de un patio que hace de restaurant, se levantan construcciones originales con forma de jaulas y a travs de los enrejados se ven mujeres recostadas y fumando pipas. La prostitucin es all inmensa y reglamentada como un curso de La Sorbona. Nadie puede penetrar al yoshivara por casualidad, es forzoso pisar un puente y hacerse abrir una gran reja de fierro. Las puertas de este baluarte del vicio una vez abiertas, toda distincin moral acaba y en este concurso de comerciantes, marinos, soldados, prostitutas y msicos, todos se hablan, se abrazan, beben y forman una orga rara y sonora al aire libre. A pesar de lo abigarrado de la concurrencia y de la falta de polica, no hay un escndalo que merezca la atencin correctiva de la autoridad. Los ebrios cantan hasta rodar y duermen en la nieve hasta que el sol los resucita. En el Japn, el honor del bello sexo se encuentra en una dinasta de ideas favorables a los desrdenes de la carne. El papel de doncella dura hasta que la naturaleza permite a la mujer el cambiarlo por el de casada, concubina o cortesana. Estas tres situaciones son igualmente honorables. La mujer casada representa el contrato eterno, la concubina el temporal, la cortesana el instantneo. Tanto la religin como la sociedad estn lejos de creer maldito el placer terrestre, por consiguiente la cortesana posee la varilla mgica de la hada azul y distribuye los deleites a la marina y a todos aquellos que su posicin pecuniaria les impide los grandes viajes a las regiones sagradas del amor. Gran cantidad de prncipes, de grandes seores, de generales y de bonzos escogen sus esposas en los lupanares, sin pensar por eso que rehabilitan el objeto de su predileccin. Las antiguas compaeras de la nueva esposa o concubina conservan su amistad, se hacen visitas y se obsequian recprocamente con fiestas. Mujeres que en nuestro tecnicismo llamamos honradas, van a conversar a las casas pblicas como a una pensin de seoritas. La prostitucin es fra y se amalgama con el candor. Las madres espan el momento en que sus hijas llegan a ser mujeres para venderlas. Los

extranjeros las compran al precio de un toro en Mxico; y su manutencin no sobrepasa a la de un caballo de raza.

Ms adelante, Bulnes proporciona algunos detalles sobre su visita a las casas de t odjoro-jas. Como de costumbre, el sarcasmo es usado por este autor para hacer resaltar aquellas partes de su relato que le parecen del mayor inters:

Figura 6. Musumi o jvenes japonesas. De Viaje de la Comisin...

Las largas caminatas que Francisco Bulnes emprenda a travs de la ciudad de Yokohama y despus en otras ciudades de Japn, lo hicieron entrar en contacto con gente de lo ms variada. Alguna vez, como extranjero no acostumbrado a la idiosincrasia del pueblo japons y, sobre todo, debido a su edad, paseando por las calles de Yokohama se detuvo largo rato a ver a una bella joven que se baaba al frente de su casa totalmente desnuda. En otra ocasin, sus paseos lo llevaron a los baos comunales, sobre los cuales coment:
Toqu la puerta y la Obassan vino a abrirme. Mi cochero habl tres minutos con ella y me dijo que si quera yo cenar en el jardn poda yo entrar. Respond afirmativamente y despus de atravesar el saln sin conmoverlo por mi presencia, penetr a un jardn muy bien iluminado donde cuatro o cinco ingleses de la marina real y de grado superior beban como en un caf, algunos japoneses que me parecieron nobles por la gorra colorada y los dos

sables, fumaban sus pipas y vean danzar una media docena de djoro. Una danza general se haba inaugurado con el concurso de diez sam-sins que hacan un ruido infernal. Las bailarinas estaban vestidas con gracia, o por mejor decir, eran graciosas sin estar vestidas. Su traje era mucho ms sencillo que el que estamos acostumbrados a ver en los teatros a la gente de esta especie. Pasados veinte minutos de contorsiones y saltos en armona con la msica triste y lenta, la O-bassam dio la seal de reposo. Las bailarinas entonces se acercaron a los concurrentes y entablaron conversacin en la que todo hacan menos entenderse. Las familias pobres donde los hijos abundan sin ms recurso que una caridad accidental, son generalmente las proveedoras de las casas de t. Para efectuar esta operacin, la familia que se desprende de su hija est obligada a firmar dos especies de contratos, segn la edad de la vctima propuesta. Si est en el perodo de la pubertad, la familia recibe una renta anual variable entre 20 y 40 pesos mexicanos al ao, hasta que la primera arruga del cansancio, del vicio o de la vejez determina la suspensin necesaria y absoluta de los pagos. En el caso en que la joven se encuentre en la infancia, la familia hace una venta por completo, obligndose el comprador a dar inflexiblemente una cantidad fija de materias nutritivas y a promover una educacin superior. En los dos casos, la mujer es una perfecta esclava cuya vida se resume en la palabra obedecer; piensa segn un reglamento, se adorna, se re, canta, baila y goza a un toque de prevencin. Esta existencia miserable la siguen hasta envejecerse y entonces se hacen sirvientas si no consiguen antes seducir por medio de sus encantos a algn magnate feroz, que las tome en calidad de esposa o simplemente como incremento a sus placeres privados.

Los baos estn en el rango de las principales instituciones. Diariamente el japons purifica su cuerpo en un tanque pblico. Los extranjeros son admitidos a este gran acto higinico. Los baadores de ambos sexos se desnudan completamente y entran al agua sin restriccin, sin figurarse que ahogan el pudor, sin creer en la inmoralidad. Un agente de polica desarmado, preside la fiesta neptuniana y mantiene fcilmente el orden. Los extranjeros son libres de optar entre el bao y la decoracin y la autoridad los trata con grandes miramientos. En las puertas hay una especie de reglamento traducido al ingls que no copio, porque expresa ideas

incompatibles con las leyes de mutilacin impuestas al pensamiento de las sociedades a cuya civilizacin pertenezco. Sin embargo, creo que el quinto artculo reglamentario, puede darse a conocer en Amrica, sin que vibre la castidad de mis compatriotas: A juicio de la autoridad, las temperamento se baarn aparte. personas de gran

En otra ocasin sus paseos lo llevaron a la arena donde los luchadores japoneses combatan. Seguramente impresionado por un espectculo del cual no haba similar en Mxico y por el desarrollo muscular de 105 gigantes que luchaban, hizo la siguiente crnica:

El circo de gladiadores, aunque espacioso, dista mucho de presentar el aspecto pico de los coliseos de Roma o de Pompeya. En el centro se eleva una plataforma circular a sesenta centmetros sobre el nivel del suelo y de un dimetro de seis metros. El piso de esta plataforma se halla cubierto de paja y sobre sta, hay una capa de arena fija con el objeto de amortiguar las cadas o hacerlas menos peligrosas. Los gladiadores eran Baccus de un metro ochenta centmetros, gruesos, flexibles y duros. En la espalda tienen consignado su peso. El ms corpulento pesaba ciento cincuenta y seis kilos. La lucha consiste en apoderarse por completo de la plataforma, expulsando de ella rudamente a su adversario. Se presentan desnudos con excepcin de una hoja de higuera de seda roja. El espectculo es curioso, pero no agradable; recostados en la circunferencia del campo, ren sin sonido y dirigen miradas idiotas a los concurrentes. Su espantoso desarrollo muscular ha endurecido sus cerebros y desterrado sus facultades intelectuales.
Mientras Francisco Bulnes observaba de cerca las costumbres del pueblo japons, los dems comisionados mexicanos buscaban el lugar ms apropiado dentro de la zona de libre acceso a los extranjeros para instalar uno de los dos observatorios que haban decidido levantar. En la parte alta de la ciudad de Yokohama, conocida como el Bluff, Jimnez encontr una pequea colina al sureste del Palacio de Gobierno de Kanagawa, que bien podra servirles para tal fin. Hechos los arreglos con el ingls dueo de la casa ah situada y del terreno adyacente, Daz Covarrubias contrat los servicios de un diligente albail y carpintero chino llamado Mow-Cheong, quien hablaba algo de ingls y logr entender las explicaciones que le dieron sobre lo que habra de construir. Daz Covarrubias hizo todos los arreglos para la construccin con l,

prometindole que en caso de terminar el trabajo encomendado antes del plazo estipulado, recibira una cantidad adicional. La supervisin de la construccin del observatorio del Bluff recay en Jimnez y Fernndez Leal, quienes seran los encargados de observar el trnsito venusino desde ese lugar.

Figura 7. Observatorio mexicano instalado en la colina del Bluff. En ese lugar hicieron observaciones Jimnez y Fernndez Leal. Tomada de De Viaje de la Comisin...

Una vez terminadas las fiestas de otoo, y luego de transcurridos cuatro das desde su llegada a Japn, los miembros de la Comisin Astronmica Mexicana se presentaron al Palacio de Gobierno de Kanagawa para solicitar ante el gobernador de esa provincia autorizacin para instalar el otro observatorio en las cercanas de la ciudad imperial de Tokio. Establecidos los contactos oficiales, se les inform que ese permiso slo lo poda otorgar el Emperador; quien seguramente con gusto se lo proporcionara; sin embargo, sera necesario aguardar a que contestaran de Tokio sobre ese respecto. Mientras llegaba la autorizacin, Daz Covarrubias, en su calidad de presidente de la comisin mexicana, estableci contacto con los respectivos presidentes de las comisiones estadounidense y francesa. Davison, encargado de la primera de stas, contest a nuestro compatriota y estuvo de acuerdo en colaborar por la va telegrfica, en la determinacin de la posicin de los campamentos astronmicos instalados por ambos grupos. Mr.Janssen, presidente de la comisin francesa ubicada en Nagasaki, nunca contest de manera oficial a la peticin de Daz Covarrubias; sin embargo estuvo de acuerdo con que un colaborador de l participara en la serie de

intercambios de seales telegrficas necesarias para la correcta determinacin de las posiciones de las estaciones francesas y mexicanas. Daz Covarrubias nunca pudo saber por qu Janssen no quiso entrar en contacto oficial con l, pero supuso que esa negativa se debi a que las relaciones diplomticas entre Mxico y Francia estaban rotas como consecuencia de la guerra de intervencin y que l, por ser un representante del gobierno mexicano que haba derrotado a los franceses, no era persona grata ante un funcionario francs. Como el permiso prometido tardaba ms de lo que Daz Covarrubias hubiera querido, se vio obligado a solicitarlo de los ms altos funcionarios del gobierno japons. Por no tener Mxico y Japn en ese entonces ningn contacto oficial, nuestro astrnomo recurri al representante plenipotenciario de los Estados Unidos en aquel pas para ser presentado ante las altas autoridades japonesas. El honorable John A. Birgham no tan slo los present oficialmente, sino que hizo todo lo posible para conseguir la autorizacin necesaria, llevndolos incluso personalmente para que se entrevistaran con el primer ministro, Tershima Munnori, quien adems de recibirlos de la manera ms atenta y elogiar su misin cientfica, dio las rdenes necesarias para facilitar la instalacin del observatorio de Daz Covarrubias en el lugar elegido por ste. Al mismo tiempo, gir instrucciones para que se instalara un ramal de la red telegrfica entre ese observatorio y la estacin central de Yokohama, lo que permitira el contacto directo con las otras comisiones cientficas instaladas en suelo japons. Al final de la pltica con el seor Tershima, Francisco Daz Covarrubias solicit autorizacin para izar en los dos campamentos de la comisin la bandera de Mxico. Inmediatamente se le dijo que desde el momento en que l y sus compaeros haban sido recibidos oficialmente como una comisin cientfica enviada a Japn por el gobierno de Mxico, estaban autorizados para enarbolar su bandera; agregaron adems que se giraran las instrucciones pertinentes para que fuera guardada y respetada como corresponda a la bandera de un pas amigo. Despus de tan positiva entrevista regresaron a Yokohama, dedicndose todo el tiempo a preparar la observacin del trnsito de Venus. El 27 de noviembre qued terminado el observatorio ubicado en la colina del Bluff. Los instrumentos que instalaron fueron un telescopio cenital construido en Inglaterra por la fbrica Troughton & Simms, cuya distancia focal era de un metro quince centmetros, y con lente principal de noventa y cinco milmetros de dimetro. Se instal tambin un altazimut de la misma fbrica, formado por un telescopio de cuarenta y dos centmetros de distancia focal y lente primaria con dimetro de cinco centmetros.

Esa misma noche los seores Jimnez y Fernndez Leal comenzaron a observar estrellas de referencia que les permitiran determinar la orientacin correcta de sus instrumentos. El observatorio que ocupara Daz Covarrubias se instal al noroeste del Palacio de Gobierno de Kanagawa, en una colina llamada de Nogue-noyama. Como el permiso para instalarlo fue concedido hasta el 25 de noviembre, qued operable hasta el 30 de ese mes.

Figura 8. Observatorio de Nogue-no-yama. En l trabaj Francisco Daz Covarrubias ayudado por Francisco Bulnes y dos estudiantes japoneses. De Viaje de la Comisin...

En l fue colocado un altazimut tambin de la fbrica ya citada, cuyo telescopio tena setenta y cinco centmetros de distancia focal y cincuenta y seis milmetros de dimetro en el lente primario. Se instal otro telescopio cenital de la misma marca, cuya distancia focal era de un metro veinte centmetros y cuya lente principal meda siete centmetros de dimetro. El instrumento utilizado por Barroso fue un telescopio refractor simple, con distancia focal de un metro veinticinco centmetros y con lente principal de un decmetro de dimetro. Con ese instrumento fueron tomadas las fotografas del paso de Venus frente al disco solar que ilustran este libro; para lograrlas fue necesario hacer gran cantidad de adaptaciones al telescopio, ya que por sus caractersticas pticas no era el instrumento apropiado para ese trabajo. Lo nico que nuestros astrnomos esperaban era que el 9 de diciembre, da del trnsito de Venus, no fuera a estar nublado o lloviera.

VI. EL 9 DE DICIEMBRE DE 1874

CONFORME se acercaba esta fecha, la tensin de nuestros astrnomos iba en aumento. Las dos secciones de la Comisin permanecan casi todo el tiempo en sus respectivos campamentos, reunindose nicamente en el restaurante del hotel para comer, intercambiar ideas y precisar cualquier detalle que no hubiera sido tomado en cuenta. A pesar de los informes que haban recibido sobre el buen clima de Yokohama, desde el 23 de noviembre el cielo estaba frecuentemente cubierto en su totalidad por gruesas nubes. Los seores Daz Covarrubias y Jimnez trabajaban febrilmente en sus correspondientes observatorios, esperando el momento en que la capa nubosa se abriese algo, permitindoles observar la Luna o alguna de las estrellas de referencia necesarias para realizar las operaciones preparatorias encaminadas a verificar el correcto funcionamiento de los instrumentos. Ante esos nublados, teman perder la observacin principal. Durante el 4 de diciembre comenz a mejorar la visibilidad, abrindose verdaderos hoyos entre las espesas nubes. La temperatura comenz a bajar, lo que favoreci que el cielo se fuera despejando; sin embargo:

Las noches eran terribles, los observatorios, siendo de madera, estaban siempre a la par con el termmetro libre; un fro intenso contractuaba hasta la flama de las lmparas y el cronmetro golpeaba armonizando sus golpes con la cada de la nieve. La ciencia prohibe las chimeneas cerca de los telescopios y el Sr. Daz, que haca las observaciones en Nogue-no-yama, entraba a las cuatro de la maana a su casa japonesa, con manchas moradas en la cara, y su linterna se escapaba de sus manos rgidas. Lo mismo pasaba en el Bluff; pero all haba fuego en los cuartos, mientras que en Nogue-no-yama, la casa era de cartn y un brasero hubiera determinado un auto de fe en sus habitantes.
La preocupacin que los nublados causaban en nuestros astrnomos era tan grande que el da previo a la ocurrencia del trnsito casi no comieron, y fue poco lo que hablaron. Al despedirse para ir a sus observatorios, solamente se dieron un fuerte abrazo, desendose mutuamente que todo saliera bien. Por la tarde de ese da comenz a despejarse y al amanecer del siguiente, las nubes haban desaparecido totalmente, augurando con ello un da propicio para el tipo de observacin que nuestros compatriotas haban ido a realizar en esas remotas tierras. El gobierno japons, siempre dispuesto a hacer todo lo que estuviera a su alcance para asegurar el xito de las observaciones, desde temprana hora

envi una guardia de polica a los dos campamentos astronmicos a fin de evitar que los curiosos pudieran entorpecer el trabajo cientfico que se estaba llevando a cabo.

Figura 9. Telescopio cenital utilizado por Francisco Daz Covarrubias e instalado en Nogue-no-yama. Archivo de Placas Fotogrficas del Instituto de Astronoma, UNAM.

El carcter ordenado y respetuoso del pueblo japons haca del todo innecesaria esa medida, como bien lo hizo notar Daz Covarrubias, quien, en un gesto de agradecimiento por todas las atenciones que se les haban brindado en Japn, dio instrucciones para que se permitiera la entrada a los observatorios mexicanos a todo aquel que as lo deseara, con la nica restriccin de que los visitantes guardaran absoluto silencio en los momentos de cada una de las fases importantes del evento, las que les seran sealadas con suficiente anticipacin. Por rdenes del ministro del Exterior, poco antes de las once de la maana se present en el observatorio de No-gue-no-yama el director de los telgrafos japoneses para ponerse a disposicin de Francisco Daz Covarrubias. Adems, durante el tiempo que dur el trnsito venusino, fueron suspendidas todas las transmisiones oficiales y privadas en la lnea telegrfica que comunicaba ese observatorio con las ciudades de Kobe y Nagasaki, asegurndoles as a los astrnomos la comunicacin inmediata con los campamentos estadounidense y francs. En este tipo de eventos, debido al intenso brillo solar, Venus no es visible antes de que principie el trnsito, sino que comienza a proyectarse como una pequea mancha oscura sobre el disco solar, por lo que la observacin del primer contacto exterior del borde del disco luminoso de nuestra estrella con el oscuro del planeta era realmente difcil, pues aun cuando tericamente se haba predicho la hora exacta y el lugar por donde se presentara, existan diferentes valores de esas predicciones, derivados de

distintos datos proporcionados por algunas publicaciones astronmicas de esa poca. Todos los observadores estaban conscientes de que cualquier pequeo error que se cometiera al medir los tiempos de cualquiera de las fases importantes del trnsito, necesariamente conducira a una mala determinacin de la paralaje solar, por lo que todos se concentraron en la observacin muchos minutos antes del tiempo predicho para el inicio del fenmeno. A las once y minutos, el tan esperado evento comenz a ser observado en el campamento de Daz Covarrubias. ste pidi al telegrafista que enviara la seal previamente acordada a los observadores franceses que se hallaban en Nagasaki. En respuesta se les avis que ah estaba nublado; sin embargo, haba sido posible observar satisfactoriamente el primer contacto. A partir de ese momento el planeta fue hacindose ms y ms perceptible avanzando lenta pero continuamente sobre el disco solar, para describir su trayectoria recta sobre ste. Como la segunda fase del evento ocurrira unos veinticinco minuto despus, Daz Covarrubias aprovech el tiempo para dar algunas explicaciones sobre lo que estaba sucediendo, al numeroso pblico congregado en su observatorio. Despus de haber registrado el inicio del paso en el observatorio del Bluff, Francisco Bulnes se fue al de Nogue-no-yama para informar a Daz Covarrubas de ello; adems le hizo saber que el cielo estaba totalmente despejado sobre Yokohama, lo que seguramente permitira el estudio completo del fenmeno en los dos observatorios mexicanos. Debido a la velocidad a la que Venus gira en torno del Sol y a la posicin que sobre el disco solar tendra la trayectoria de ese planeta en el trnsito de 1874, dicho evento durara para los observadores del Bluff y de Nogue-noyama casi cuatro horas. Durante ese tiempo Daz Covarrubias se dedic a realizar mediciones micromtricas de los dimetros tanto del Sol como de Venus, as como a medir las diferencias de declinacin entre ellos. Agustn Barroso se dedic a tomar fotografas del trnsito desde un lugar muy cercano al observatorio de Daz Covarrubias. De las diecisiete fotos que tom, trece resultaron de muy buena calidad y son las que se muestran en este trabajo.

Figura 10. Secuencia fotogrfica del trnsito de Venus lograda por Agustn Barroso. Tomado de Viaje de la Comisin...

Por su parte, Jimnez y Fernndez Leal tambin lograron llevar a cabo algunas mediciones micromtricas. Como a lo largo de todo el fenmeno se permiti el acceso a toda aquella persona que manifestara inters por ver el trnsito venusino, importantes personalidades fueron atendidas por los astrnomos mexicanos. Al observatorio de Nogue-no-yama asistieron, entre otros, el ministro de Instruccin Pblica, el gobernador de Kanagawa, el secretario de la Embajada de Espaa, los comandantes de la Marina Japonesa, periodistas extranjeros y japoneses, as como un gran nmero de damas inglesas. El observatorio del Bluff fue visitado por el embajador ruso Struve, quien era uno de los hijos del clebre astrnomo del mismo apellido. Tambin asistieron a ese lugar los secretarios de las embajadas de Francia y Per, altos jefes de la Armada Japonesa, algunos estudiantes del Observatorio Imperial de Tokio, el decano de los astrnomos japoneses, un anciano de ms de ochenta aos de edad, algunos periodistas ingleses y otras personalidades. Poco antes de que terminara el trnsito, los astrnomos volvieron a concentrarse en su trabajo, pidiendo al pblico que guardara el ms absoluto silencio. Concluidas de la manera ms satisfactoria las observaciones, Daz Covarrubias se apresur a enviar un telegrama al presidente mexicano,

informndole del total xito obtenido. Como ya se ha visto, las condiciones polticas en que se form la Comisin Astronmica Mexicana no fueron del todo favorables a sta, razn por la que Daz Covarrubias se sinti obligado a tratar de aliviar las presiones que sin duda se ejerceran sobre el primer mandatario mexicano de no saberse pronto los resultados obtenidos por los comisionados a su cargo. Tan pronto como qued libre la lnea telegrfica, envi el siguiente telegrama: To D. Sebastin Lerdo de Tejada, President of the Mexican Republic. Mexico. Complete success in the observations. Please receive my most sincere congratulations. F. Daz C. Yokohama, Dec. 9th 1874 Posiblemente extrae que un mexicano se dirigiera al presidente de Mxico en ingls, pero hay que hacer notar que Daz Covarrubias se vio forzado a ello porque en la parte de Asia donde se encontraba, el espaol era prcticamente desconocido, y para evitar posibles errores en la transmisin del mensaje en su largo viaje a Mxico, lo escribi en ingls, idioma ya desde entonces usado corrientemente para toda comunicacin oficial o comercial entre pases de diferentes lenguas. A pesar de lo anterior y de que los telegrafistas japoneses aseguraron a Daz Covarrubias que su mensaje tardara cuatro o cinco das en llegar a la capital mexicana y otro tanto en que l recibiera respuesta, no sucedi as. Dicho telegrama lleg meses despus a manos del presidente mexicano, ya que por un error que nunca se supo dnde se cometi, fue enviado a Mxico por el vapor correo de Europa y los Estados Unidos. Como si las nubes se hubieran enterado de las preocupaciones de los comisionados mexicanos, pocos minutos despus de terminada la ltima fase del trnsito se comenz a nublar y, para la noche, el cielo se encontraba casi totalmente cubierto por espesas nubes. Al terminar la observacin, nuestros astrnomos haban conseguido reunir dos grupos de datos temporales sobre el trnsito venusino y disponan, adems, de varias buenas fotografas de ese evento, con lo que en principio se cumpla plenamente con la meta que el gobierno de Mxico se haba propuesto al enviar la Comisin. Los datos ms importantes eran los tiempos exactos en los que haba ocurrido cada uno de los cuatro contactos entre los discos del Sol y del planeta Venus. Estos datos estuvieron disponibles por la noche del mismo 9

de diciembre. Una vez terminadas las observaciones del trnsito, los cinco astrnomos mexicanos se reunieron en el hotel y se pusieron a intercambiar y corregir los valores obtenidos. Las correcciones mencionadas deben entenderse como parte normal del proceso de observacin y no como una posible alteracin de los datos. Las correcciones que nuestros compatriotas se vieron obligados a hacer se debieron a que, como ya se dijo, Venus no es visible antes de que comience el primer contacto exterior de los discos del planeta y el Sol, por lo que cuando el observador ve ese primer contacto, realmente ha ocurrido un poco antes. Si se tiene cuidado de observar bien el ltimo contacto; es posible saber por cunto hay que corregir el valor del primer contacto. A continuacin obtuvieron: se consignan los valores que nuestros astrnomos

Fases Primer contacto exterior Primer contacto interior Ruptura de ligamento Formacin de ligamento Segundo contacto interior Segundo contacto exterior Primer contacto exterior Primer contacto interior Ruptura de ligamento Formacin de ligamento Segundo contacto interior Segundo contacto exterior

Hora media de Nogue-no-yama 8 de diciembre de 1974 a 23h 04m07s.0. 8 de diciembre de 1974 8 de diciembre de 1974 9 de diciembre de 1974 9 de diciembre de 1974 a 23h 29m24s.6. 23h 30m25s.6. 03h 21m01s.4. 03h 21m45s.4.

9 de diciembre de 1974 23h 47m55s.5. Hora media de Bluff 8 de diciembre de 1974 a 23h 03m59s.0. 8 de diciembre de 1974 8 de diciembre de 1974 9 de diciembre de 1974 9 de diciembre de 1974 9 de diciembre de 1974 a 23h 29m50s.0. 23h 30m43s.5. 03h 21m20s.9. 03h 21m50s.9. 23h 48m04s.5.

Como se puede ver en estos datos, hay una pequea diferencia entre los valores reportados por el grupo que observ en Nogue-no-yama y el que observ en el Bluff. Esa diferencia es precisamente la que permitira conocer la paralaje solar, una vez conocida con exactitud la distancia que separaba los dos observatorios. La informacin obtenida podra en principio ser analizada por nuestros astrnomos para deducir de ella el valor de la unidad astronmica; sin embargo, para obtener un grado aceptable de confiabilidad en esa determinacin, los resultados obtenidos por los mexicanos deberan ser tratados dentro del conjunto de datos logrados por los dems astrnomos, lo que seguramente llevara varios aos.

Como se ver despus, Daz Covarrubias tena intencin de publicar los resultados de los observadores mexicanos en cuanto fuera posible; para ello era necesario terminar toda una serie de trabajos geodsicos y topogrficos encaminados a determinar con la mxima precisin posible la pequea distancia que separ las dos estaciones de observacin instaladas en Japn por nuestros compatriotas. Por esa razn, la noche misma del 9 de diciembre algunos de ellos comenzaron a realizar las operaciones que les permitiran fijar exactamente la latitud y la longitud de sus puestos de observacin. Para determinar la primera de estas coordenadas, utilizaron el entonces clsico mtodo de Talcott, as como el recientemente desarrollado por el ingeniero Daz Covarrubias, el Mtodo mexicano. Para conocer la longitud se dedicaron a medir alturas de la Luna durante diferentes das y a intercambiar seales telegrficas con los franceses localizados en Nagasaki y los estadounidenses de Kobe. Por su parte, Fernndez Leal, el topgrafo de la Comisin se dedic a realizar las triangulaciones de terreno necesarias para una confirmacin independiente de la posicin de los observatorios y para referir las coordenadas de stos a una serie de puntos notables dentro de la ciudad de Kanagawa. Con tal motivo tom el Palacio de Gobierno de esa ciudad y el astabandera de la Embajada rusa como referencias. Esta ltima se incluy por peticin expresa del seor Struve, quien tambin haba observado el trnsito utilizando un pequeo telescopio situado dentro de los terrenos de esa sede diplomtica y, queriendo hacer uso de sus datos para determinar la paralaje solar; requera saber con precisin su posicin geogrfica. El buen resultado obtenido por nuestros astrnomos ocult el sentimiento que acerca de la utilidad final de los datos se estaban haciendo muchos de los observadores de ese trnsito. En efecto, en trminos de los resultados logrados, se comenzaba a dudar de la validez prctica del mtodo sugerido por Halley para medir la distancia entre el Sol y la Tierra. Como ya se ha dicho, ese mtodo pareca el apropiado desde el punto de vista terico, pero en la prctica lo pequeo de la cantidad a medir y los errores cometidos durante la observacin hacan muy difcil fijar con certeza la primera cifra decimal en los segundos. Debemos aclarar que la imprecisin en ese valor temporal no necesariamente era debido al observador mismo, sino que se deba a la existencia de la atmsfera venusina. Daz Covarrubias rpidamente se dio cuenta de que a pesar de todos los esfuerzos internacionales para llevara a feliz trmino las observaciones del 9

de diciembre de1874, era posible que al conjuntarse todos los datos el resultado final no fuera mejor que el obtenido en 1769. A pesar de ello sigui coordinando los trabajos que les quedaban pendientes a los comisionados mexicanos.

VII. ALGO MS SOBRE JAPN

CONCLUIDAS las observaciones del trnsito venusino, nuestros astrnomos pudieron tambin dedicar algo de su tiempo a cumplir con gran cantidad de compromisos sociales, derivados de la popularidad que adquirieron con motivo de sus observaciones.

Figura 11. El Fuji Yama tomado de Viaje de la Comisin...

Per y Espaa eran los nicos pases de habla hispana que tenan representantes diplomticos en Japn. Seguramente la afinidad latina se hizo manifiesta y los miembros consulares de esas naciones insistieron en honrar a los mexicanos. El seor Ojeda, ministro plenipotenciario de Espaa, dio una fiesta en honor de sus hermanos de ultramar pocos das despus del 9 de diciembre, mientras que el agregado del Per con frecuencia los convid a comer. Tambin el gobernador de Kanagawa organiz una comida en honor de los astrnomos de nuestro pas. Daz Covarrubias manifiesta el tedio que siempre le haban producido los banquetes de ceremonia, pues en ellos no era posible dejar a un lado las rigurosas reglas de la etiqueta. Sin embargo, de las fiestas que en honor de

los miembros de la Comisin Astronmica Mexicana se dieron en ese entonces, dice:

a pesar del frac de rigor y de las corbatas y los guantes blancos, aquellos convites, ms bien que presentar el aspecto de banquetes de pura etiqueta, tenan el de reuniones de antiguos amigos que se aman tanto como se respetan.
Pero no todo fue fiestas; el mtodo astronmico desarrollado por Daz Covarrubias poco antes y publicado en francs a su llegada a Japn haba sido muy bien aceptado por los cientficos ah reunidos. El ministro de Instruccin Pblica lo remiti al Colegio de Ciencias de Tokio, donde los profesores europeos y estadounidenses que trabajaban ah dieron un informe muy bueno de esa obra, por lo que el ministro la hizo traducir al japons para que fuera utilizada por los estudiantes de dicho centro. Das despus del 9 de diciembre el mismo ministro pidi a Daz Covarrubias que le hiciera favor de visitar el Observatorio Imperial de Tokio y diera su opinin sobre el instrumental y los mtodos de trabajo. Francisco Daz Covarrubias hizo la visita solicitada, informando por escrito y de la manera ms detallada al ministerio sobre el resultado de ella, y al mismo tiempo dio sugerencias y opiniones encaminadas a mejorar ese centro cientfico. Libre ya de la continua preocupacin que le caus la responsabilidad de la Comisin Astronmica Mexicana, Daz Covarrubias pudo dedicarse un poco a observar las costumbres del pueblo japons. Estas quedaron consignadas en su libro, y al compararlas con algunas de las narraciones que sobre los mismos temas ha hecho Francisco Bulnes, se encuentran con frecuencia diferencias notables. Un ejemplo claro es en lo relativo al papel social de la mujer en aquel pas asitico. Como se vio, Bulnes parece querer destacar la parte ms negativa de esa relacin, mientras que Daz Covarrubias, aunque acepta que en el pasado la mujer japonesa era una esclava, asegura que debido a los cambios polticos y sociales que se estaban desarrollando en Japn durante el tiempo de su visita, la mujer ya era libre de elegir su destino.

Hoy nadie puede obligar a una joven como suceda antes, a que permanezca presa y por decirlo as, vendida muchas veces por su misma familia, en esos centros de corrupcin. Si stos existen en aquel pas, lo mismo que en todos los dems, las infelices que lo habitan, lo hacen al menos voluntariamente, estn vigiladas por la autoridad, sujetas a determinados reglamentos y las casas pblicas tienen sealado un barrio especial en cada ciudad.
Por otra parte, y seguramente debido a su entrenamiento como funcionario pblico, Daz Covarrubias proporciona gran cantidad de informacin sobre la cultura, el comercio y la industria japonesa, haciendo notar las ventajas que

del peso mexicano, una moneda fuerte y de circulacin normal en Asia y especialmente en Japn, podra obtener nuestro pas al establecer relaciones diplomticas y comerciales permanentes con el Imperio del Sol Naciente.

La moneda mexicana que, segn hemos dicho, conserva all an tal prestigio que ni el trade dollar de los angloamericanos ha podido destruir; a pesar de tener este ltimo un valor intrnseco algo mayor que el de nuestro peso, la moneda mexicana, decamos, va a consumirse en ltimo resultado al Asia. Para ello sigue actualmente el camino ms largo, recorriendo un trayecto superior a siete mil leguas y dejando al paso en muchas manos parte de su valor; mientras que enviado por nosotros al Asia, no tendra que recorrer ms que un camino de dos mil leguas, sin perder la parte de su valor que hoy deja en poder del comercio europeo. Y cuando se reflexiona que de esta manera obtendramos en cambio de nuestra plata artculos muy apreciables de la industria asitica, o aun de la industria europea que habitualmente consumimos y que en ltimo caso, podramos pagar con dinero situado en el Asia, todos los efectos que nos enva el comercio de Europa, no podr negarse que bajo cualquier aspecto que se considere la cuestin, nuestras relaciones directas con Asia deben ser altamente provechosas para Mxico que despus de la Independencia ha sido exclusivamente tributario de la Europa.
Consecuente con su formacin liberal, Daz Covarrubias simpatiz con los cambios poltico-sociales que el joven emperador japons estaba llevando a cabo para incorporar a su pas dentro del grupo de las naciones desarrolladas. Alab especialmente los esfuerzos que la milenaria sociedad japonesa haca para modificar sus arcaicas estructuras feudales y convertirlas en la avanzada de una sociedad democrtica. En esa atmsfera de cambio, eran frecuentes situaciones como la que a continuacin se relata.

Cuentan entre otros casos, que cuando el Gobierno compr sus primeros buques de vapor, envi algunos oficiales a Yokohama para que los recibieran de manos de los marinos extranjeros que los haban conducido hasta all. Tan pronto tomaron posesin de ellos, despidieron a todos los empleados extranjeros, incluso los maquinistas, y comenzaron a maniobrar por s solos; pero poco prcticos sin duda en el manejo del mecanismo, les fue imposible detener el buque cuando quisieron hacerlo para no estrellarse contra la costa y lo nico que pudieron conseguir por medio del uso del timn, fue permanecer describiendo grandes crculos en la rada, al mismo tiempo que

pedan auxilio a los barcos anclados en las inmediaciones, hasta que por fin algunos mecnicos de stos, lograron abordar el vapor y detener la mquina.
Sean o no ciertas, este tipo de ancdotas demuestran el espritu de cambio que los japoneses trataban de desarrollar.

Figura 12. Gran Buda De Kamura. Estatua de bronce cuya altura es de diecisis metros. En Viaje de la Comisin...

Debe ser claro que en un trabajo de sntesis como el presente, no es posible relatar todo lo que los autores de los libros reseados consideraron importante decir sobre Japn, pero antes de dejar definitivamente ese pas, leamos lo dicho por Daz Covarrubias sobre una de las costumbres ms incompatibles con la mentalidad judeocristiana de Occidente.

La costumbre japonesa que probablemente excita en ms alto grado la admiracin de los extranjeros, es el suicidio llamado hara-kiri y que consiste en abrirse el vientre o destriparse. Este gnero de suicidio es a veces impuesto por la ley, o al menos concedido como gracia a las personas de rango o de valer, pues se considera deshonroso que sea el verdugo quien les corte la cabeza. Sin embargo, en tales casos siempre se tiene listo un ejecutor para que, si es necesario, abrevie los sufrimientos del condenado, porque suele la muerte no ser instantnea y para salvarse de la deshonra, basta haberse herido con valor. En otras ocasiones el hara-kiri es enteramente

voluntario y un modo de evitar el deshonor que recaera sobre un individuo por alguna falta en el cumplimiento de sus deberes, por haber desmerecido la confianza de sus superiores, por haberles dado un consejo grave y no aceptado, por producirles este consejo malos resultados o por cualquier otra culpa semejante, aunque sea de aquellas que las leyes no castigan. En casos de esa naturaleza el hara-kiri es pblico y solemne. La persona que se cree en el deber de dar fin a su existencia de esa manera, fija de antemano el da en que ha de tener lugar el sacrificio y convoca a sus parientes, a sus amigos, a sus subordinados, para que lo presencien. Llegado el momento supremo, se presenta ante la reunin vestido de blanco, que es el color adoptado para amortajar los cadveres, y ceido el vientre con una faja del mismo color. Expone brevemente y por lo general en una poesa, la causa determinante de su resolucin; en seguida se sienta y con un tant, pual muy afilado y agudo, se hiere el lado izquierdo del vientre, llevando despus el cuchillo con un movimiento rpido hacia la derecha para abrrselo completamente.
Como ejemplo de lo anterior; Daz Covarrubias habla de una historia que mucho le impresion y que era contada con frecuencia en aquel tiempo. Ito-Gompe, samurai de las tropas del prncipe de Matsu-dira-Tamba, se hizo el hara-kiri pensando que haba deshonrado con sus acciones a su comandante. En 1862 hubo un levantamiento popular en contra de los extranjeros. El Taukun encarg a ese samurai la proteccin de la Embajada de Inglaterra, ponindolo al frente de quinientos hombres. Con anterioridad, Ito-Gompe haba recibido de los ingleses algunas injurias, por lo que se haba convertido en acrrimo enemigo de los brbaros. No siendo capaz de ver con indiferencia que las tropas de su prncipe estuvieran siendo usadas para proteger a los ingleses, provisto de la contrasea, una noche entr en la embajada y en unos cuantos segundos, con la rapidez y destreza de los conocedores de las artes marciales de Japn, destroz con su sable a dos ingleses. Despus de escapar sin ningn problema, se dirigi a su casa y dejando escrita esta poesa, se hizo el hara-kiri.

Kam-kase-wo nanikawa-matan saya-nikuki yemishiva-tachini kiri-haraitsutsu.

Su traduccin al espaol la proporciona tambin Daz Govarrubias:

Cmo podra esperar con paciencia a que los vientos

divinos sean los que arrojen de mi pas a los brbaros? Ya yo comenc a arrojarlos con el filo de mi espada.

Consecuente con su formacin liberal, no pudo condenar de manera absoluta el acto del hara-kiri y opin sobre ste, lo siguiente:

No debemos aplaudir estos actos sangrientos en que una indomable energa se sobrepone a los instintos ms naturales del hombre: nos lo prohiben los principios de la moralidad admitidos por la civilizacin de Occidente; pero confesamos que nuestra pluma se resiste a condenarlos con la severidad absoluta. Si reprobamos el hecho final, tambin admiramos tanto como respetamos los mviles que lo determinan, cuando reconocen por origen el honor y la dignidad.
Habiendo concluido los trabajos necesarios para el correcto aprovechamiento de los datos astronmicos obtenidos durante el trnsito venusino, Daz Covarrubias, muy a su pesar, decidi dejar Japn y emprender el viaje de regreso.

Figura 13. Restos del observatorio de Daz Covarrubias. Fueron relocalizados por los japoneses en 1974 para conmemorar el centenario de la observacin del trnsito de Venus en su pas. Saito y Shizuyo, Collective Review on the Transit of Venus Observed In Japan, 1874

Hizo saber a sus compaeros que iran a Pars, ciudad que en aquellos aos era considerada por muchos como la capital cientfica y cultural del mundo. Ah publicara los resultados obtenidos por los miembros de la Comisin Astronmica Mexicana.

Manifest que se hara as pues debido al clima de incomprensin en el que se haba formado dicha comisin, tema que los miembros de sta fueran atacados por los opositores del presidente Lerdo de Tejada de haber ido a pasear a un alto costo hasta Japn, y siendo incapaces de obtener datos astronmicos de valor, los habran copiado de los presentados por otros grupos de cientficos. Temiendo que algo pudiera pasarles en el viaje de regreso, entreg una copia completa de las observaciones realizadas por los comisionados al embajador de Espaa, suplicndole que la enviara a nuestro pas en el caso de que se enterara de que algo fatal les hubiera ocurrido a ellos. En la noche del l de febrero de 1875 los cinco astrnomos se embarcaron en el vaporVolga, dejando para siempre el Imperio del Sol Naciente. La ilustracin de estos cinco mexicanos, as como el carcter cientfico de la misin que los llev a tan lejano pas, causaron una profunda impresin en algunos de los funcionarios del gobierno japons. De manera reiterada agradecieron la labor que nuestros compatriotas haban hecho en favor de aquel pas. Muestra de ello fueron las palabras que el ministro de Instruccin Pblica dijo al final de la comida que en honor de nuestros compatriotas organiz durante los ltimos das de enero:

Vuestra presencia en este pas nos ha sido tan grata como provechosa: porque habis dado a nuestra juventud la instruccin que en algunos ramos no tena. A diferencia de los europeos, no nos habis trado el estruendo de las armas, sino la fraternidad de las ciencias. As, pues, si entre nuestros respectivos pases faltan an las relaciones diplomticas, que se establecern algn da, estad seguros de que, por vuestro intermedio, las de la amistad quedan ya aqu establecidas. VIII. SE INICIA EL REGRESO

EL VIAJE hacia Pars lo hicieron por etapas, pues no les fue posible encontrar un barco que hiciera el recorrido directo a Europa. En ocasiones, por convenir a sus intereses tursticos, Francisco Bulnes se separ de sus compaeros realizando algunas excursiones por lugares exticos, pero siempre volviendo a reunirse con ellos en lugares predeterminados. El vapor Volga, barco de carga y pasaje, sali rumbo Hong Kong con algunos de nuestros astrnomos y los pesados instrumentos. Francisco Daz Covarrubias y parte de sus compaeros haban planeado visitar China, por lo que pensaban llegar a Hong Kong y de ah remontarse

por las vas fluviales rumbo a Pekn y otras importantes ciudades de aquel pas. Por su parte, Francisco Bulnes prefiri viajar a Hong Kong a bordo de un barco francs, pues estaba convencido de que el servicio, las comodidades y sobre todo la comida eran mejores en la lnea francesa que en la inglesa. Por tal razn, viaj al puerto chino a bordo del Tanais, un cmodo buque con casco de metal ligero y muy maniobrable. La travesa entre Yokohama y Hong Kong tard nueve das. En este puerto se reencontr con sus compaeros, enterndose de que haban desistido de internarse en China. Al preguntar por la razn de esa decisin que les privaba de conocer un mundo tan distinto al suyo, Daz Covarrubias le hizo saber que:

precisamente poco antes de su llegada al Imperio Celeste se haba dado el caso de un horrible asesinato cometido por unos piratas chinos en las personas de todos los pasajeros y tripulantes de un barco europeo que suba el ro a poca distancia de Cantn o de Macao; y este hecho atroz, les haba decidido a desistir del proyecto que tenan de visitar el interior de China, obligndolos a no pasar de Hong Kong.
Poco despus de haber desembarcado en aquel puerto, Bulnes se dedic a conocer la ciudad. Como buen turista despistado, se intern en sta, sin tomar en cuenta algunas recomendaciones que los europeos que viajaron con l a bordo del Tanais le haban hecho. No haba caminado mucho, cuando ya estaba espantado de la enorme cantidad de cantinas que existan en aquel puerto. El nmero de marinos ebrios era considerable, siendo algunos de ellos realmente agresivos y peligrosos, sobre todo los extranjeros, que por no estar sometidos a las leyes locales, se sentan con el derecho de actuar como les viniera en gana. Ante esa circunstancia opt por ir a un teatro; sin embargo, el espectculo ah presentado le pareci inferior a lo que haba visto en Japn. Fastidiado y con los nervios en tensin por la cadencia montona de los cantos y la estridencia de los gritos y gemidos usados por los actores para expresarse, abandon el recinto al que haba ido a buscar diversin que para l result un tormento. Despus de esa desastrosa experiencia cultural, tuvo cuidado de hacer caso de algunos de los consejos que le haban dado y cuando sinti hambre, busc un restaurante en el que hubiera clientes extranjeros. Adems, le haban dicho que si un cocinero chino poda, con la ayuda de condimentos, sorprender el apetito de los viajeros dndoles carne de rata como si fuera de gallina, lo hara sin ningn remordimiento. Por esa razn, entr al restaurante, se introdujo en la cocina, seleccion lo que habra de comer,

vigil su preparacin y, cuando todo estuvo listo, se dedic a hincar el diente. Sin embargo de todos sus cuidados, no le qued ms que decir a este respecto:

Creo que a pesar de mis previsiones, al cuarto plato gust en lugar de corazones de palomas, las vsceras de algn roedor. Sin embargo, como no hubo despus clico, no me arrepiento de haber probado de algn animal tal vez mitolgico.
Tras haber comido, se fue a la parte alta de Hong Kong, donde residan los extranjeros y donde se encontraba el Parque Ingls. Con el fin de ayudar a la digestin, se dedic a caminar por aquel paraso tropical creado por los sbditos de la reina Victoria. Casi al llegar a la cumbre de la pequea montaa se encontr con un ingls que haba hecho el viaje en el mismo barco que l. Dicho personaje, a decir de Bulnes, era un individuo que se refrescaba con alcohol de setenta grados, sin que ello le causara otra cosa que ligeros rubores en la punta de su ya roja nariz. Este ingls, cuyas tres pasiones eran el brandy, la caza de tigres y las extravagancias, tena por ideal llegar a ser un hombre totalmente despreocupado y para alcanzarlo, viajaba sin cesar, gastando dinero a manos llenas y sacudindose las preocupaciones en el camino. Rpidamente intim con Bulnes, dndole una ctedra sobre los buenos vinos y un mtodo infalible para conocer el grado de concentracin alcohlica de las bebidas fuertes. Nuestro compatriota, quien no parece haber sido un buen sbdito de Baco, prefiri probar nuevas experiencias y decidi acompaar al ingls a un fumadero de opio. Una vez en uno de esos lugares, Bulnes dice haber fumado una pipa completa de opio, encontrndole un sabor detestable. Trat de recostarse y dormir, pero no lo logr. De repente sinti un terrible malestar y abri los ojos con el espanto de un idiota. Tratando de entrar en el tan prometido y agradable letargo, fum dos pipas ms, consiguiendo solamente ponerse irritado y tremendamente mareado.

El opio me saba a emtico y el dulce adormecimiento se haba convertido en el plomo de una embriaguez que me incendiaba el cerebro. Llam al mozo en todos los idiomas que record excepto en el suyo y no obtuve contestacin. Entonces abr la puerta y arroj a la escalera las tazas, t y pipas; este ruido le hizo venir; comprendi mi estado, me prepar t con azcar y un lquido que me supo a lcali.

Despus de recobrarse un poco, se acerc a su compaero, quien casi en estado catatnico, no se haba enterado de nada de lo sucedido a Bulnes. ste, despus de un tiempo, logr dormir; despertndose hasta la maana siguiente. Nuestros compatriotas llegaron a Hong Kong pocos das despus de haberse realizado el solemne funeral del Emperador del Celeste Imperio o Hijo del Cielo, muerto precisamente el 9 de diciembre, da del trnsito de Venus por el disco solar. La muerte de ese monarca acaeci como consecuencia de una epidemia de viruela. En cumplimiento de la tradicin milenaria, se dijo que el extinto gobernante "suba a los espacios etreos en el lomo del dragn divino". Dos das despus de haber sido enterrado el soberano,

fueron condenados a muerte en Cantn, un astrnomo chino que haba asistido al paso de Venus y dos mandarines que tuvieron la imprudencia de declarar que no haba relacin palpable entre la muerte del Emperador y el fenmeno cientfico.
El 14 de febrero, nuestros astrnomos dejaron Hong Kong a bordo del vapor Tigre, uno de los barcos de mayor calaje de la lnea francesa que operaba la ruta entre los puertos de la costa asitica y Marsella. En ese mismo buque viajaba el astrnomo francs Francois Tisserand, con quien Daz Covarrubias haba hecho intercambio de seales telegrficas para la determinacin de la posicin de su respectivos observatorios. Este cientfico, director en ese entonces del Observatorio de Tolosa, gustosamente intercambi informacin con nuestro astrnomo. Tambin en ese buque viajaba el profesor James C. Watson, director del Observatorio de Ann Arbor y encargado de la Comisin Astronmica Estadunidense que se haba instalado en Pekn para realizar la observacin del trnsito venusino. Daz Covarrubias, Jimnez y estos dos cientficos entablaron largas plticas sobre temas astronmicos, uno de los cuales era su reciente trabajo y la posibilidad de obtener resultados satisfactorios de l. La conclusin unnime fue que a pesar del gran esfuerzo hecho y de haber usado los instrumentos ms modernos, era muy probable que los resultados finales no fueran mejores que los obtenidos en el siglo anterior. A bordo del Tigre la vida transcurra de la manera ms tranquila. Los nicos sucesos dignos de hacer notar en ese viaje hacia Conchinchina (actualmente

Vietnam) fueron una descompostura de la mquina principal de ese vapor y el aumento de la temperatura conforme iban acercndose al ecuador. Tras tres das de navegacin llegaron a la desembocadura del ro Don-na, remontndolo; anclaron en el puerto de Saign, capital del entonces reino de Annam. Ese territorio se encontraba bajo el dominio de los franceses, quienes no se haban preocupado mayormente por desarrollar industria alguna, conformndose con extraer las materias primas que la suya necesitaba. El lugar presentaba un aspecto desolador, o al menos as lo vio Francisco Bulnes. El puerto de Saign no era gran cosa, su muelle de madera era ms pequeo que el de Veracruz. El trfico martimo de ese sitio era casi nulo, slo el vapor francs tocaba sus playas; los dems barcos seguan su viaje hasta Singapur. La humedad y el calor sofocante impidieron que nuestro incansable viajero pudiera descender a tierra la maana de su llegada. Tuvo que esperar hasta las siete de la noche para poderlo hacer sin riesgo de sufrir una insolacin. La ciudad no presentaba ningn inters. No haba lugares que visitar, salvo un caf y el jardn donde eran aclimatadas las plantas y animales que seran exportados a Europa. Con la curiosidad propia de su juventud, Bulnes se fue a conocer ese sitio.

No poda llamarse jardn, sino ms bien bosque donde se aclimataban en una jaula dos enormes tigres y en una gran caja un racimo de serpientes venenosas y adormecidas. Este Edn puramente vegetal, deba llamarse de la inmovilidad. Quise atravesar por un csped ms florido que el de la Isla Calipso y me lo prohibieron a causa de los coralillos, pretend tomar una calle arenosa y me amenazaron con las niguas. En este hermoso pas, la previsin ordena no acostarse, ni marchar, ni sentarse. Los residentes se tapan los odos a causa de una mosca que tres cuartos de hora despus de su penetracin deposita en los tmpanos un millar de larvas y segn afirman, se agusana el cerebro. De vuelta com en el Hotel de Saign e hice mi digestin sentado a la entrada de un bosque. A las ocho de la noche me avisaron piadosamente que los tigres descendan a coger sus presas hasta en las puertas de las casas de la ciudad y que hara bien en retirarme. Entonces volv a bordo tratando de saber a qu hora deberan pasearse las salamandras de esa

hornilla. Durante el da todo era sol e insolacin y en la noche, tigres y animales devorados.
Por fortuna, la escala en Saign fue corta, ya que hasta los tripulantes franceses tenan prisa por salir de tan olvidado lugar. Al da siguiente de su arribo partieron rumbo a Singapur, donde despus de tres das de navegacin sin contratiempos, desembarcaron. La impresin que de este lugar y su gente se form Francisco Bulnes fue totalmente opuesta a la que tena de los vietnamitas. Del malayo nos dice que es grande, altivo, de porte elegante, sus formas son bien proporcionadas y su mirada es de insolencia y muy tranquila.

Es un ejemplar de una bella raza que ha transado con el extranjero sin dejarse dominar y que no exige de sus huspedes sino respeto.
El calor sofocante no fue el nico problema al que tuvieron que enfrentarse nuestros viajeros. Cuando Bulnes intent dormirse en el pasillo del hotel para as aliviar un poco los sufrimientos que las altas temperaturas le causaban, fue advertido del peligro al que se expona, ya que como le fue demostrado, una persona dormida en esas condiciones, seguramente sera atacada por infinidad de serpientes venenosas, que en unos cuantos minutos se juntaban en torno de un cuerpo caliente no protegido. El ingls con el que haba asistido en Hong Kong al fumadero de opio lo invit a visitar a un amigo que viva fuera de los lmites de la ciudad; Bulnes, que estaba dispuesto a hacer todo aquello que le ayudara a combatir el calor; acept gustoso ante la perspectiva de una caminata al aire libre. Se internaron cabalgando por un angosto sendero que entraba en la tupida selva. En esa espesura se escuchaban extraos ruidos producidos por los animales salvajes. Pjaros de grandes dimensiones los sobrevolaban continuamente y por todos lados se adivinaba esa actividad nocturna que tanto intimida en los lugares selvticos.

De repente el malayo que nos acompaaba por detrs del coche nos grit: look! look! Nos detuvimos; ningn ruido extraordinario turbaba la calma y sin embargo el indgena escuchaba y sonrea. Al cabo de cinco minutos apercibimos como el chis chas de unos platillos metlicos acompaados de un canto sencillo y solemne. Mi compaero no se hallaba sorprendido, contena los caballos y sumerga su mirada en la obscuridad buscando un camino. Cuando not que yo no me daba en lo absoluto cuenta del fenmeno, me dijo: Ese ruido indica la aproximacin de un cortejo; no tardaremos mucho en ver entre los rboles las

antorchas y contar el nmero de servidores que entonan esa especie de himno. Toda esta algazara se hace en honor de los tigres. Nadie se atreve a pasar por estas selvas de noche sin forjar algn aparato que espante a esos infelices carniceros que rugen de hambre. Hay casos en que su apetito llega al punto de hacerlos suficientemente osados para atacar a una comitiva. La pantera prueba en sus asaltos ser muy superior al tigre en el sentido militar. El tigre se lanza sobre el grupo, sin plan, sin observacin de ninguna especie, sin saborear con la vista a su vctima. Si algo afianza lo despedaza y huye con un trozo a festejar su hazaa. Generalmente perece en el combate no causando otro mal que rasguar a diez o doce hombres. La pantera espa largo tiempo una comitiva, elige a su vctima, la mide, la escucha, la gusta platnicamente, se embosca y en el momento que considera ms probable su tentativa, ataca. La pantera puede morir, pero su presa pocas veces se salva, los dems pueden ponerse a su paso, pero ella los desdea y no aplica su fuerza y su agilidad, sino para apoderarse de su elegida. El paralelo de la pantera y el tigre fue interrumpido por la presencia ruidosa del cortejo. Los tocadores de platillos eran cuatro y marchaban en primera fila; despus segua un palanqun descubierto y escoltado por seis criados con su crish desenvainado y perfectamente vestidos. Llevaban en vez de turbantes unos pequeos gorros turcos dorados, la pequea chaqueta blanca y escotada, el calzn ancho rojo y ceido muy bajo. Dos gigantescos malayos de turbantes con medias lunas brillantes y plateadas seguan la comitiva. Mis ojos deslumbrados por esa marcha oriental en condiciones tan fantsticas, se dirigieron desde luego al palanqun, creyendo ver algn magnate emplumado despidiendo crueldad por la vista y chispas de su pedrera; pero mi escndalo aument prodigiosamente cuando apercib recostado en los cojines del palanqun a un rubicundo ingls en una actitud torpe y soolienta, que remedaba mejor la embriaguez que la nonchalance asitica. Este hombre era un comerciante inmensamente rico, que se haba ungido a s mismo rey de un centenar de criados y soldados y que visitaba de noche a sus amigos en la forma ms fastuosa que haba concebido.
Despus de ese encuentro, el gua malayo, Bulnes y el ingls dipsmano, prosiguieron su camino, llegando finalmente a la mansin propiedad del amigo ingls de nuestro ingls.

Ah se encontraba un grupo selecto de residentes de Singapur; un alto oficial de la marina inglesa, ms alto y ms derecho que el palo mayor de su barco; cuatro gentlemen que por la forma de vestirse y peinarse denotaban su reciente llegada a ese puerto; un estadunidense de dimensiones antediluvianas; una circasiana y una veneciana, completaban el singular grupo.

El americano dio a conocer desde la primera palabra que era cazador; hecho que hizo palidecer de placer a mi amigo. Habl de emboscadas, de tigres, de horribles festines, de las sonrisas del jabal, de la gracia femenina de la pantera, de la sociabilidad del len, de la timidez candorosa del venado, del pudor de los elefantes, de la diplomacia de los castores. Termin su feroz discurso dicindonos que como el rajah y el gobernador ingls pagaban a cincuenta pesos tigre muerto, l estaba obligado a matar ochenta o cien por ao y que para mejor sorprenderlos, se haba hecho un disfraz con la piel de este animal, para inspirarles mayor confianza. Los comerciantes ingleses hablaron como bancos de escritorio magnetizados, sumaron y restaron todo lo que era nmero, pesaron todo lo que estaba sometido a las leyes de la gravedad, descontaron, giraron, aceptaron y protestaron. Dividieron en acciones toda la materia y el globo terrestre fue ignominiosamente cotizado con todo y habitantes, con excepcin de los ingleses. Pasada esta apopleja de Bolsa, el anfitrin hizo cantar a la circasiana, que tena una voz admirable. La veneciana se limit a sonrer y a tocar el piano y mi amigo enton una horrible cancin en que cada estrofa terminaba con un Aleluya! demasiado triste.
La reunin se termin por agotamiento, los ingleses recin llegados an no estaban adaptados a la vida del trpico. Despus de consumir gran cantidad de bebidas alcohlicas, invitaron a nuestro compatriota para que regresara a la ciudad con ellos. A la una y media de la maana emprendieron el viaje de retorno, precedidos por dos malayos a caballo y provistos de antorchas. Al llegar a las puertas de la ciudad,

los malayos sin decir palabra se inclinaron cortsmente, apagaron sus antorchas y dirigiendo sus caballos hacia donde habamos venido, se lanzaron al galope dominando la obscuridad con su mirada y el peligro con su valor.

Al da siguiente, poco despus del medioda, los mexicanos y otros viajeros se embarcaron en el Tigre. Despus de levar anclas, el capitn de esa nave orden partir, poniendo proa a Ceiln.

IX. RUMBO A EUROPA

DESPUS de varios das de tranquila navegacin por el Ocano ndigo, el Tigre hizo una escala en Ceiln. Mientras sus compaeros continuaban realizando los clculos correspondientes a las observaciones del trnsito de Venus y preparaban el material que Daz Covarrubias intentaba publicar en Pars, Francisco Bulnes se dedic a conocer parte de la gran isla a la que haban llegado. En ese lugar entr en contacto con el sistema filosfico creado por Buda milenios antes. De la lectura de sus comentarios acerca de este pensador y sus doctrinas, se puede apreciar que fue fuertemente influido por la concepcin de la vida y la reencarnacin que ese insigne personaje desarroll. A diferencia de lo que acostumbra, no es sarcstico al tratar el tema. Adems, considera a la religin de Buda como algo especial y original; diferente de todas las otras, tanto por su metafsica y su culto como por su moral, pues no admitiendo la idea de un dios supremo anula cualquier tipo de sacrificio. Durante su permanencia en la isla visit algunos templos budistas, especialmente uno donde se encontraba esculpida una gigantesca estatua de Buda. Despus de contemplar por largo tiempo el inmenso monolito donde sta haba sido esculpida, concluy que quienes construyeron ese monumento hicieron un "trabajo tan intil, como grandioso y poco artstico". La experiencia mstica de Bulnes tuvo que ser interrumpida por la terrenal prisa que sus compaeros tenan de llegar a Francia. Tan luego el Tigre estuvo listo, continu el viaje hacia latitudes boreales. La ruta seguida por los franceses para ir de Ceiln a Europa pasaba por Aden, ciudad y puerto de Yemen, situada en la parte baja de la Pennsula Arbiga y casi a la entrada del Mar Rojo. En aquella ciudad Bulnes dedic algn tiempo a la contemplacin de las ruinas de las antiguas civilizaciones que ah haban florecido. Tambin gust del famoso caf de Moka, que segn l "no me pareci superior al de Colima o Uruapan". Poco despus continuaban el viaje por el Mar Rojo hacia el Canal de Suez, por donde pasaran al Mediterrneo.

Respecto a ese canal, nos dice Bulnes que no le impresion mayormente y seguramente fue as, pues no proporciona mayores detalles sobre l. Tres das despus de haber salido de Port Said llegaron a Npoles. Aprovechando los pocos das que iban a estar en esa ciudad se dedicaron a recorrer las iglesias ms importantes de la localidad. En algunas de ellas pudieron admirar obras de arte como los frescos de Giotto y las pinturas de Guerchino. Lejos de Ceiln, Bulnes volvi a ser el iconoclasta de siempre. De su visita a una de las ms veneradas iglesias de Npoles nos dice:

Pude ver tambin el frasquito que encierra la preciosa sangre de San Javier, que contina licundose a lo que parece en las pocas oficiales; sin embargo, el buen monje nos asegur que desde la expulsin de los borbones, los milagros no son tan frecuentes como antes. No s, pero me figuro que esa inconsecuencia de San Javier, debe tener a Vctor Manuel sin cuidado.
De Npoles fueron a Pompeya, donde pasaron todo un da admirando esa singular ciudad museo. Despus de dedicar un da para visitar el Palacio de Cacertes, estancia tradicional de la Casa de los Borbones, y recordar a Maximiliano de Habsburgo, su estancia en ese lugar y dar una posible explicacin de por qu ese prncipe austraco haba sentido necesidad de gobernar Mxico, dejaron Npoles y a bordo de un tren nada lujoso viajaron a Roma. Ah tuvieron oportunidad de conocer a uno de los astrnomos ms importantes de la poca, el padre ngelo Secchi, quien a pesar de su importancia en el mundo cientfico, les mostr con gusto y con orgullo las instalaciones ms bien modestas del Observatorio del Colegio Romano. Este sacerdote haba dedicado gran parte de su trabajo cientfico a realizar el primer estudio espectral de las estrellas y haba sugerido que stas podan ser clasificadas de acuerdo con sus caractersticas espectrales, poniendo as las bases de lo que ahora es la moderna astrofsica. Seguramente esa entrevista con el clebre director del Observatorio del Colegio Romano debi de haber influido fuertemente en el nimo de algunos de los comisionados mexicanos, especialmente en el de Francisco Daz Covarrubias, quien con el espritu cientfico que siempre lo caracteriz estaba dispuesto en todo momento a conocer algo ms sobre cualquier tema, especialmente si se trataba de astronoma. La llegada a Roma de nuestros compatriotas coincidi con la Semana Santa, lo que les permiti apreciar en toda su magnitud los complicados rituales que con ese motivo se estaban llevando a cabo en toda Roma.

Estuvieron diez das en esa ciudad, lo que les permiti conocerla bastante bien en lo tocante a monumentos, ruinas y otras joyas artsticas. Finalmente partieron rumbo a Pars, pasando por Florencia, Pisa, Gnova y Turn, haciendo pequeas escalas en cada una de esas ciudades. Despus de un largo y muy rpido viaje, llegaron a la Ciudad Lux. De acuerdo con la intencin expresada por Daz Covarrubias, se dedicaron a terminar sus clculos para poderlos publicar. Con ese motivo escribi al astrnomo real, sir George Biddell Airy, solicitndole una serie de datos astronmicos que le permitiran terminar sus clculos. El director del Observatorio Real de Greenwich le proporcion la informacin pedida y lo felicit por el xito de su misin. Francisco Jimnez fue el primer miembro de la Comisin Astronmica Mexicana que regres a nuestro pas. Sus ocupaciones lo reclamaron urgentemente en Mxico, lo que lo oblig a dejar Europa. Desde la capital de nuestra nacin, le envi a Daz Covarrubias la parte del material que a l le haba correspondido estudiar y analizar. A mediados de 1875, Francisco Daz Covarrubias public las Observaciones del trnsito de Venus hechas en Japn por la Comisin Astronmica Mexicana, logrando as que los mexicanos fueran los primeros en dar a conocer sus resultados. Los franceses publicaron los suyos en 1877, los ingleses en 1881 y los rusos en 1891. Los dems grupos astronmicos o no los publicaron, o lo hicieron despus de los rusos. El gobierno de Mxico nombr a Francisco Daz Covarrubias y a Manuel Fernndez Leal sus representantes ante el Congreso Internacional de Ciencias Geogrficas que se llev a cabo en Pars durante ese verano. Al ser el primero en publicar la informacin obtenida del estudio del trnsito venusino, Daz Covarrubias, adems de dejar sin argumento a los detractores de la Comisin Astronmica Mexicana, logr que la comunidad cientfica internacional reconociera el mrito de su trabajo. En efecto, durante su estancia en Pars, nuestro compatriota fue honrado por

personas muy distinguidas de la culta sociedad francesa y por el mismo Presidente de la Repblica, S. E. el mariscal Mac-Mahon, quien nos recibi con toda distincin en lasoire que dio en el Palacio el Elseo a los miembros extranjeros del Congreso internacional, dirigindome benvolas frases de felicitacin por el buen xito que tuvo en el Asia la

Comisin de mi cargo.
A pesar de lo anterior, en los crculos intelectuales franceses haba algunos individuos que continuaban resentidos con los mexicanos a causa de la fracasada aventura blica de Napolen III en nuestro pas. El clebre astrnomo Jean Joseph Urbain Leverrier, quien fue uno de los dos cientficos que independientemente realizaron los clculos matemticos que permitieron descubrir el planeta Neptuno, y que en el ao de 1875 que nos ocupa estaba terminado una revisin completa sobre la teora planetaria, era una de esas personas resentidas contra los republicanos mexicanos.

El agente comercial y antiguo cnsul de Mxico en Pars, Mr. Armando Montluc, que haba obtenido para m varios permisos o invitaciones del gobierno para visitar diversos establecimientos pblicos, solicit de Mr. Leverrier, sin que yo supiese, el permiso de visitar el Observatorio Astronmico. Mr. Leverrier se lo remiti y segn me informaron despus no fue un permiso especial como era de creerse tratndose de una Comisin cientfica del mismo ramo que se cultivaba en aquel establecimiento, sino una simple autorizacin como las que se conceden a toda persona que las pide. Yo que ignoraba lo que haba pasado, me present en el Observatorio con Mr. de Montluc y con toda la Comisin a la hora sealada, creyendo, como era natural, que Mr. Leverrier nos recibira; Mr. de Montluc se dirigi, en efecto, a la habitacin del sabio astrnomo con el fin de anunciarnos, en tanto que nosotros examinbamos algunos instrumentos antiguos pertenecientes a la coleccin del Observatorio; pero volvi poco despus vivamente disgustado a decirnos que Mr. Leverrier no juzgaba conveniente recibirnos de manera oficial a causa, deca, de estar interrumpidas las relaciones de su pas con el nuestro y de ser nosotros miembros de una Comisin nombrada por el Gobierno Republicano de Mxico que derroc a la Administracin Imperial a la que l haba sido adicto. Cuando me refera esto Mr. de Montluc, entrbamos a un saln en el cual acababa tambin de entrar Mr. Leverrier para hacer algunas explicaciones populares a diez o doce visitantes all reunidos y referentes a un nuevo telescopio que se estaba construyendo. Intil es decir que al imponerme de tan singular excusa, sal inmediatamente con mis compaeros del saln y del Observatorio. Como me era conocida de antemano, por informes de los mismos franceses, la reputacin poco envidiable de que disfruta el carcter personal de Mr. Leverrier,

no habra yo ciertamente consentido en que Mr. de Montluc pidiese para nosotros aquel permiso, si antes de dar ese paso hijo de un buen deseo que siempre le agradecer, me lo hubiera consultado; pero jams habra yo credo que un sabio tan afamado como el director del Observatorio hubiera tenido una originalidad tan inesperada e intempestiva, precisamente en los momentos en que acreditado como representante de Mxico en el Congreso de Pars, era yo recibido oficialmente con ese carcter y cuando al presentarme en la Sociedad de Geografa a cuyas sesiones se me invit a concurrir, se me haca ocupar un lugar de distincin con otros representantes de sociedades extranjeras y era galantemente saludado por el pblico con un aplauso.
Seguramente Daz Covarrubias nunca esper un trato tan poco corts de ese importante cientfico, sobre todo porque con anterioridad haban intercambiado correspondencia sobre temas cientficos de mutuo inters. La desilusin que este influyente personaje le caus, qued expresada en el siguiente prrafo:

Es seguro que si el ilustre astrnomo hubiera sido ministro del Emperador del Japn en la poca de nuestra llegada a ese pas, lejos de concedernos el permiso de observar all el trnsito de Venus, nos habra mandado arrestar por el delito de ser astrnomos republicanos. Qu contraste el que ofrece en cunto a cortesa, el sabio descubridor del planeta Neptuno con las autoridades de un pas al que sin duda apellida brbaro!
A principios de octubre de 1875 Daz Covarrubias y sus compaeros haban terminado todas sus comisiones oficiales, por lo que se dispusieron a volver a Mxico. El 19 de noviembre de ese ao regres a la capital del pas la Comisin Astronmica Mexicana presidida por Francisco Daz Covarrubias. Al da siguiente, el peridico El Siglo Diez y Nueve daba la noticia del recibimiento muy solemne que los preparatorianos y el pueblo en general tributaron a nuestros cientficos a su arribo a la estacin de Buenavista.

X. A MANERA DE CONCLUSIN

AUNQUE la creacin de la Comisin Astronmica Mexicana fue atacada por un grupo de opositores del gobierno del presidente Sebastin Lerdo de Tejada, sta llev a feliz trmino los objetivos que se le haban fijado.

El primero de ellos lo cumpli cabalmente cuando a mediados de 1875 Francisco Daz Covarrubias public los resultados astronmicos obtenidos en las observaciones hechas en Japn en diciembre del ao anterior. El orgullo que este hecho proporcion a Mxico qued demostrado cuando, a su regreso, los miembros de la Comisin fueron vitoreados por los estudiantes de la Escuela Nacional Preparatoria y el pueblo en general. Menos evidentes, y a ms largo plazo, fueron las aportaciones que a la astronoma mexicana proporcionaron los diferentes contactos que los miembros de la Comisin entablaron en el extranjero. En efecto, las relaciones cientficas que se establecieron como resultado de aquel largo viaje ayudaron a que algunas disciplinas cientficas se vieran fortalecidas en nuestro pas. ste fue el caso de la astronoma, y a pesar de los cambios polticos ocurridos en nuestro pas en 1876, los recin llegados a los altos puestos administrativos de la nacin tuvieron que reconocer que las condiciones estaban dadas para la fundacin de un Observatorio Astronmico Nacional. Y aunque desplazaron a Francisco Daz Covarrubias del puesto de director que por capacidad y derecho le corresponda, hicieron lo necesario para que se construyera y comenzara a trabajar dicho observatorio, dando as principio a la moderna pero ya centenaria tradicin astronmica mexicana. Por otra parte, la organizacin y los resultados obtenidos por los comisionados demostraron a propios y extraos que en nuestro pas, si bien en nmero limitado, haba personas capaces de desarrollar la ciencia. Los datos obtenidos por las diferentes comisiones que realizaron observaciones de los trnsitos de 1874 y 1882 fueron analizados por Airy, Newcomb y otros destacados cientficos. El valor de la paralaje solar se fij en 8.794 segundos de arco, lo que como ya deca Daz Covarrubias, no permiti mejorar el valor conocido desde el siglo XVIII. Para obtener finalmente el valor de la distancia Sol-Tierra, se hizo necesario utilizar otros mtodos, en los que, gracias en parte al trabajo hecho por los mexicanos que fueron a Japn en 1874, los astrnomos de nuestro pas participaron activamente. Podemos decir con orgullo que desde ese viaje de 1874, los astrnomos mexicanos han participado de manera importante en todos los grandes proyectos astronmicos internacionales.

APNDICE

IMPORTANCIA Y APLICACIN DE LA OBSERVACIN DEL TRNSITO DE VENUS POR EL DISCO SOLAR Realmente era necesario realizar viajes tan largos y expuestos a toda clase de peligros para obtener un dato astronmico? Se justificaba que nuestro pas, en momentos de enorme crisis econmica y poltica, destinara importantes recursos para que un grupo de cientficos mexicanos fuera a obtener datos que no tendran ninguna aplicacin prctica inmediata? stas y otras preguntas semejantes se hicieron en torno a los motivos que el gobierno de Sebastin Lerdo de Tejada haba tenido para organizar la comisin cuyos trabajos aqu se refieren. Como ya se ha dicho, uno de los motivos que tuvo Lerdo para apoyar el viaje de la Comisin fue su futura aportacin a la conformacin del orgullo nacional. En efecto, despus de casi sesenta y cinco aos de lucha continua, el pueblo mexicano segua buscando su identidad y necesitaba demostrarse a s mismo y al resto del mundo que era capaz de emprender empresas creativas de importancia y terminarlas. Por otra parte, Lerdo de Tejada, Daz Covarrubias y otros destacados intelectuales mexicanos de esa poca estaban movidos por el espritu positivista que consideraba a la ciencia como la solucin de los problemas humanos y estaban convencidos de que los recursos dedicados al desarrollo cientfico siempre estaran bien justificados. Una justificacin ms general para la realizacin del enorme esfuerzo internacional encaminado a la obtencin de los datos que permitiran la exacta determinacin de la distancia Tierra-Sol era (y sigue siendo) el argumento en favor del enriquecimiento del conocimiento humano. En efecto, la astronoma es una ciencia cuya mayor aportacin al bienestar del hombre ha sido su enorme trascendencia cultural. Muchas de las ideas y conocimientos que ahora se tienen en esta disciplina cientfica han tenido la importancia de haber ocasionado la revisin crtica de viejos conceptos que el ser humano haba heredado desde la ms remota antigedad. Consecuencia directa del proceso de cuestionamiento de aquellas arcaicas concepciones, ha sido que el hombre haya creado una ciencia racional, en la que, adems de haber dejado a un lado las explicaciones sobrenaturales del mundo fsico que lo rodea, ha fijado condiciones objetivas que le estn permitiendo modificar ese mundo. Un ejemplo de lo anterior es el inters, primero religioso y luego cientfico, que el hombre ha tenido desde siempre por saber qu lugar ocupa en la vasta inmensidad del Universo. Esta preocupacin congnita lo ha llevado a tratar de obtener una estimacin del tamao mismo de ese Universo, pues slo as puede conocer su lugar en l. Durante milenios fue acumulando

datos que lo obligaban a pensar que el Universo deba de ser muchsimo mayor de lo que las primeras cosmovisiones haban postulado. Junto con el proceso de crecimiento del tamao del Universo, se fueron creando las condiciones para que los intelectuales en diferentes pocas y diferentes lugares comenzaran a cuestionar la validez de las ideas ortodoxas, lo que en su momento condujo a una verdadera revolucin del conocimiento, siendo la ciencia contempornea un producto directo de esa revolucin. Mientras los filsofos de la Antigedad discutan si el Universo era finito o infinito, si el Sol, los planetas entonces conocidos y las estrellas se movan en torno a la Tierra y si sta era un disco plano o una esfera, otros pensadores, tratando de dar un esquema racional del Universo, intentaron medir las distancias que nos separan del Sol, la Luna, los planetas y las estrellas. Debido a la relativa cercana de nuestro satlite natural, fue hasta cierto punto fcil conocer su distancia a la Tierra, no siendo muy diferente el valor encontrado en la Antigedad, del que ahora se conoce. Uno de los primeros intentos cientficos para obtener el valor absoluto de la distancia entre el Sol y la Tierra fue realizado por Aristarco de Samos (310230 a. C.), quien desarroll un mtodo observacional que, en principio, permitira calcular dicha distancia. Mediante un procedimiento puramente geomtrico, explicado con gran detalle en su libroSobre los tamaos y las distancias del Sol y la Luna, obtuvo un valor para la distancia Sol-Tierra. Su idea fue la siguiente: al girar la Luna en torno a la Tierra, hay dos instantesdurante el periodo de traslacin lunar, en que la Tierra, el Sol y la Luna ocuparn los vrtices de un gran tringulo (ver figura 14). Cuando eso sucede, la luz solar iluminar exactamente la mitad de la superficie lunar, por lo que si en ese preciso instante se mide el valor del ngulo formado por las lneas de visin dirigidas al Sol y a la Luna, se podr conocer los valores de los tres ngulos del tringulo formado por el Sol, la Tierra y la Luna.

Figura 14. Posiciones del Sol, la Tierra y la Luna durante la cuadratura de sta.

Como la distancia entre la Tierra y nuestro satlite haba sido calculada mediante el proceso trigonomtrico de paralaje, su valor, combinado con los ngulos obtenidos durante la cuadratura lunar, permitira, mediante la aplicacin de algunas propiedades geomtricas de los tringulos, conocer el tamao del segmento TS, que no es otra cosa que el valor de la distancia que se busc determinar. Aunque sirvi para tener una primera estimacin cientfica sobre el tamao y la distancia del Sol, este procedimiento no proporciona resultados precisos, ya que la determinacin exacta del instante en que ocurre la cuadratura lunar es difcil, lo que necesariamente conduce a una indeterminacin grande en la distancia buscada. De sus observaciones, Aristarco estim que el ngulo entre las lneas de visin al Sol y a la Luna era de 87, lo que lo llev a concluir que la distancia entre ste y la Tierra era unas veinte veces mayor que la que hay entre nuestro planeta y la Luna. Ahora se sabe que el ngulo buscado por Aristarco en el momento de la cuadratura es de 8951' (casi recto). La diferencia entre los valores es de 251'. Esa pequea cantidad angular ocasion una enorme diferencia con el valor real de esa distancia. El clculo hecho por Aristarco fue, en nmeros redondos, trescientos noventa veces menor que el verdadero. Claro est que esto se sabe ahora!. Tolomeo, el notable astrnomo de la Antigedad, basndose en estimaciones previas de la distancia Tierra-Luna, encontr que el Sol deba de encontrarse a unos seiscientos cinco dimetros terrestres de nuestro planeta. Posteriormente, Albategnio encontr un valor de quinientos setenta y tres dimetros terrestres para esa distancia. Siglos despus, Coprnico, el gran revolucionario del pensamiento humano, utilizando observaciones antiguas encontr que la distancia Sol-Tierra deba de ser de quinientos ochenta y nueve dimetros terrestres. Posteriormente, Tycho Brahe obtuvo un valor de quinientos noventa y un dimetros terrestres. Kepler, uno de los creadores de las bases tericas para el desarrollo de la mecnica celeste, estim que la distancia entre el centro del Sistema Solar y nuestro planeta deba de ser el triple de la que Coprnico haba propuesto, lo que llev al Sol a unos mil ochocientos dimetros terrestres de nosotros. La estimacin de Kepler no estaba apoyada en un trabajo sistemtico de observacin, sino que era resultado de especulaciones tericas y sin clculo directo. Aos despus Hevelio, otro distinguido astrnomo, consider que esa distancia deba de ser una y media veces mayor que la que haba dado Kepler, por lo que el Sol fue a dar hasta unos dos mil seiscientos dimetros terrestres de nosotros. Riccioli, otro astrnomo de gran prestigio, alej an ms a nuestra estrella, considerando que el Sol estaba a tres mil dimetros terrestres.

Pareciera que cada astrnomo quera alejar ms el centro del Sistema Solar. Esta especie de competencia reflejaba la importancia que todos los astrnomos renacentistas asignaban al problema de la determinacin de la distancia entre el Sol y la Tierra. Hacerlo permitira conocer las verdaderas dimensiones del Sistema Solar. De los prrafos anteriores se deduce que, an en el siglo XVII y ya con las ideas heliocntricas debidas a Coprnico y confirmadas por observadores como Galileo y Kepler, no se tena nada cierto sobre el conocimiento del valor de la distancia entre el Sol y la Tierra, slo se saba que deba de ser muy grande. Como se ha dicho en el captulo de antecedentes, esa distancia no se puede obtener como una conclusin terica derivada nicamente del estudio del movimiento planetario, sino que es necesario calcularla mediante la medicin de algn otro parmetro astronmico relacionado con ella. Edmond Halley (1656-1742), renombrado astrnomo ingls, gran amigo de Newton y conocedor de sus trabajos sobre mecnica celeste, encontrndose en el hemisferio sur, adonde haba ido con el objeto de hacer un catlogo estelar de estrellas visibles desde aquellas latitudes, pudo observar un trnsito del planeta Mercurio frente al disco solar. Aos despus, en 1761 public un trabajo en el que analizaba ese trnsito y propona un mtodo geomtrico muy sencillo para determinar la distancia media entre el Sol y la Tierra, valindose para ello de los pasos del planeta Venus ante el disco solar. Debido a la imposibilidad terica y prctica de medir directamente la distancia Sol-Tierra, propuso que durante un trnsito del planeta Venus, se determinara la llamada paralaje solar, cantidad angular muy pequea, que se define como el ngulo bajo el que un observador hipottico instalado en el centro del Sol, vera el semidimetro de nuestro planeta.

Figura 15. El ngulo es la llamada paralaje solar.

Aun cuando los trnsitos de Mercurio son mucho ms frecuentes que los del planeta Venus, Halley comprendi que habra que utilizar los de ste si se quera determinar con exactitud la paralaje solar, ya que por ser Mercurio ms pequeo y estar ms alejado de nosotros, cualquier error en la medicin de su trnsito ocasionara grandes diferencias en la determinacin de la distancia Sol-Tierra. Halley propuso que se realizaran mediciones encamnadas a determinar la paralaje solar durante el trnsito venusino que habra de ocurrir en junio de

1761. Para tener la exactitud necesaria, su mtodo requera que dos o ms observadores, situados lo ms alejados posible entre s, realizaran observaciones completas del paso de Venus por el disco solar, tendientes a determinar con la mayor exactitud posible, los tiempos de contacto entre los discos del planeta Venus y el Sol, tanto a la entrada como a la salida del trnsito. Es bien sabido que todos los planetas, incluida la Tierra, estn sujetos al Sol por la fuerza de gravedad que ocasiona su enorme masa, lo que obliga a los nueve planetas y otros pequeos cuerpos, como asteroides y cometas, a realizar movimientos a lo largo de rbitas perfectamente determinadas. La Tierra, tercer planeta de dentro hacia afuera del Sistema Solar, describe su rbita elptica en torno al Sol en un periodo de un ao, mientras que Mercurio y Venus lo hacen en tiempos menores, ya que sus rbitas son ms pequeas. Por ser Mercurio y Venus planetas interiores respecto del nuestro, vistos desde ste, siempre se observarn cercanos al Sol y en ocasiones, a consecuencia de su movimiento de revolucin alrededor de ste, se ver que atraviesan o se interponen entre nosotros y el Sol. Cuando esto sucede, se dice que ocurre un trnsito del planeta en cuestin. Visto el trnsito por un observador situado en la superficie de la Tierra, observar que, en un momento dado, el planeta que lo est efectuando comienza a aparecer como un pequeo crculo negro, cuyo fondo ser el brillante disco solar. Al ir transcurriendo el tiempo, se ver que ese punto oscuro se desplazar a lo largo de una trayectoria rectilnea o cuerda bien determinada. El trnsito comienza cuando los dos bordes circulares del disco del Sol y del planeta entran en contacto y termina cuando, despus de cruzar el disco solar, el borde del disco planetario se separa del solar. Debido al intenso brillo de este ltimo, el planeta no podr ser visto ni antes ni despus del trnsito, solamente se podr observar cuando est suficientemente separado del Sol. Este hecho es el que mayores dificultades causa en la observacin de trnsitos, siendo una de las dos principales fuentes de error en la medicin de la paralaje solar. Dos observadores que se encuentren situados en diferentes puntos de la superficie terrestre, digamos a y b en la figura 16, vern ocurrir el trnsito desde un ngulo ligeramente diferente, lo que significa que el observador instalado en el punto a ver que el planeta Venus se est moviendo a lo largo de la cuerda mm, mientras que el que se encuentra en el punto b ver que lo hace a lo largo de la cuerda nn'. Puesto que las cuerdas mm' y nn' no son iguales, los observadores instalados en los puntos a y bmedirn diferentes tiempos para la entrada y la salida de Venus del disco solar.

Figura 16. Trnsito de un planeta interior, visto por dos observadores situados en diferentes puntos de la superficie terrestre.

La distancia entre las dos cuerdas que se denotar como VaVb es realmente la que se medir de forma indirecta durante el trnsito, siendo el objetivo principal de la observacin. Para explicar el procedimiento a seguir, dejaremos la palabra a don Francisco Daz Covarrubias:

La medida de esa distancia es la que constituye el objeto inmediato de las observaciones de los trnsitos, la cual consiste en lo siguiente: Dos o ms astrnomos, colocados en lugares distantes entre s sobre la Tierra, observan los momentos en que Venus est en contacto con los bordes del Sol, tanto en su ingreso o entrada al disco como en su egreso o salida de l. El tiempo que para cada observador transcurre entre ambos instantes, sirve para hallar la longitud de la cuerda que parece describir el planeta sobre el limbo solar, as como la posicin que tiene respecto del centro del astro. Todo esto se puede hacer por comparacin, pues el tiempo que empleara Venus en describir exactamente el dimetro solar se calcula fcilmente por el conocimiento que ya se tiene adquirido de la duracin de las revoluciones planetarias y por consiguiente de la velocidad angular con que estos cuerpos describen una parte de sus rbitas, tal y como sera la interceptada por el dimetro aparente del Sol. Conociendo as el valor de las dos cuerdas y sus posiciones respecto del centro del limbo solar, es ya muy fcil deducir la distancia entre una cuerda y la otra, tal y como si pudiera medirse desde la Tierra. Esta distancia angular forma la base de un tringulo cuyo vrtice opuesto est en Venus y cuyos lados prolongados van a terminar sobre la Tierra en los lugares ocupados por los observadores.

Venus ser, pues, el vrtice comn de dos tringulos, uno de los cuales tiene su base en el Sol, siendo la del otro la distancia de los dos observatorios terrestres. Estos tringulos son semejantes y sus dimensiones homlogas sern, por lo mismo, proporcionales. Por consiguiente, la relacin que exista entre las distancias de Venus a la Tierra y al Sol, existir tambin entre la distancia de las dos estaciones de la Tierra y la que separa a las dos cuerdas en el disco solar valorizada ahora en unidades lineales como antes lo fue en unidades angulares. La mencionada relacin es conocida; porque una de las leyes de Kepler, la que establece la proporcionalidad entre los cubos de los ejes de las rbitas planetarias y los cuadrados de la duracin de sus movimientos alrededor del Sol determina el valor relativo de las distancias, que en el instante de su conjuncin, tiene Venus respecto de la Tierra y el Sol. Tomando por unidad la distancia del Sol a la Tierra, las de Venus estarn representadas por los nmeros 0.73 y 0.27 aproximadamente. As pues, la relacin 72/27 = 2.7 ser la existente entre la distancia lineal de los dos observatorios y la aparente de las cuerdas en el disco solar; y como la primera es fcilmente calculable por medio de las posiciones geogrficas de ambas estaciones, se obtiene desde luego la segunda. De esta manera hemos adquirido el conocimiento de los dos elementos necesarios para la determincacin de la paralaje solar, que son: el valor de una distancia lineal o sea una parte del disco del Sol, y su amplitud angular o bien el ngulo bajo el cual la vemos desde la Tierra. Entonces aplicando el principio de que, en igualdad de distancias, los ngulos muy pequeos son proporcionales a las lneas interceptadas por sus lados, nada ser ms fcil que deducir el valor del ngulo bajo el cual veramos desde la Tierra una lnea igual a su radio, pero situada en el Sol, o bien desde el Sol la misma lnea situada en la Tierra, esto es, la paralaje del Sol segn su acepcin astronmica. Una vez obtenida la paralaje y puesto que nos conocida la longitud del radio terrestre, tringulo rectngulo de que hemos hablado principio nos proporcionar la distancia del Sol centro de la Tierra, objeto final del problema. es el al al

Efectivamente, una vez conocida la paralaje solar, es posible obtener una relacin directa entre ella y la distancia que nos separa del Sol. En lenguaje algebraico, esa relacin queda expresada por la ecuacin

donde d es la distancia Tierra-Sol que se est buscando, Rt es el radio ecuatorial de la Tierra y p es la paralaje solar; cantidad angular muy pequea que se expresa en segundos de arco.

En esencia, ste es el mtodo propuesto por Halley para encontrar el valor de la distancia media entre el Sol y nuestro planeta. Para poderlo aplicar correctamente, es necesario medir con un alto grado de precisin los tiempos de inicio y fin de un trnsito de Venus y esto se debe hacer por al menos dos diferentes observadores, separados entre s lo ms posible, pero no tanto que alguno de ellos no pudiera observar todo el evento. Halley, quien muri en 1742 a la edad de ochenta y seis aos, saba que no llegara a observar el trnsito de 1761; sin embargo, hizo un gran esfuerzo encaminado a que otros astrnomos aplicaran su mtodo, sealando, por ejemplo, aquellos lugares ms indicados para instalar los campamentos astronmicos que deberan levantarse para la observacin de ese trnsito. Mientras llegaba la fecha tan esperada, durante toda la primera mitad del siglo XVIIIhubo varios intentos de determinar la paralaje solar, usando mtodos diferentes al propuesto por Halley y que eran considerados menos precisos. As, por ejemplo, entre 1704 y 1751, estudiando las oposiciones del planeta Marte ocurridas en ese lapso, se determin que el valor de la paralaje solar estara entre doce y nueve segundos de arco, lo que daba valores para la distancia Sol-Tierra que variaban entre ocho mil y once mil dimetros terrestres. Una vez ms, el Sol era alejado de nuestro planeta! En 1752, se logr obtener de manera definitiva la distancia y el tamao real de la Luna. Dos astrnomos franceses, Lacaille y Lalande, instalados en los observatorios del Cabo de Buena Esperanza y en Berln, respectivamente, determinaron por el mtodo de paralaje trigonomtrica la distancia y el dimetro de nuestro satlite, encontrando que ste se encuentra a treinta dimetros terrestres de la Tierra, siendo el valor de la paralaje lunar media de cincuenta y siete punto dos segundos de arco. Estos valores, que no fueron sustancialmente diferentes de los obtenidos en la Antigedad, se obtuvieron usando los instrumentos de mayor calidad y precisin de su tiempo, lo que permiti considerarlos como definitivos.

Determinada la distancia entre la Tierra y la Luna, los astrnomos hicieron mayores esfuerzos para encontrar, con la misma precisin, la que hay entre nuestro planeta y el Sol. As, se prepararon con gran anticipacin para realizar los estudios astronmicos del trnsito de Venus que se verificara el 5 de junio de 1761. Algunos gobernantes europeos apoyaron a sus cientficos, proporcionndoles los recursos necesarios para realizar los largos y peligrosos viajes que los habran de llevar a los puntos desde donde se podra observar ese suceso en su totalidad. Los datos obtenidos por los cientficos que se instalaron en el Cabo de Buena Esperanza, en Sudfrica; en Laponia, norte rtico de Europa, y en Tobolstk, Siberia, fueron analizados, arrojando un valor para la paralaje solar muy cercano a los nueve segundos de arco; sin embargo, la dispersin de los datos fue alta, lo que introdujo incertidumbre en el valor finalmente aceptado, por lo que las esperanzas que se tenan de encontrar el valor de la distancia Sol-Tierra de manera definitiva, se vieron frustradas una vez ms, pues por diferentes causas no fue posible mejorar los valores de la paralaje solar obtenidos con anterioridad y que se juzgaban, acertadamente, de poca confiabilidad. Debido a lo anterior, los astrnomos de los pases desarrollados comenzaron a discutir lo que habra que hacer para asegurar buenos resultados en las observaciones que se haran del trnsito venusino que iba a suceder el 3 de junio de 1769 y que sera el ltimo durante el siglo XVIII y la primera parte del XIX. Como en ese tipo de trabajos siempre hay una gran cantidad de orgullo nacional involucrado, los reyes y gobiernos de los pases ms importantes del mundo enviaron observadores a muy diferentes partes de nuestro planeta, persiguiendo, adems del dato astronmico concreto, la gloria de que sus nacionales participaran en tan importante experimento. As por ejemplo, el clebre capitn Cook llev en su barco al astrnomo ingls Green, para situarse con l en las cercanas de Tahit, desde donde intentaran realizar las observaciones. Cerca de la Baha de Hudson, en el norte de Canad, dos astrnomos norteamericanos, Dymont y Wales, instalaron dos estaciones para el estudio del mencionado trnsito. Del otro lado del mundo, en las cercanas de la ciudad de Madrs, India, con ese mismo fin, se instal el ingls Call. Por su parte, el gobierno ruso apoy a la Academia de Ciencias de San Petersburgo, la que organiz e instal varias estaciones astronmicas a lo largo de Siberia. El rey de Dinamarca contrat y envi al astrnomo alemn Hell a Wardhus, para que el abate Jean Chappe D'Auteroche, comisionado por la Academia de Ciencias de Pars, se instalara en la pennsula de Baja California, en las cercanas de San Jos del Cabo. A su vez, el monarca de Espaa comision

a Vicente Doz y a Salvador Medina para que realizaran la observacin en compaa de Chappe. Joaqun Velzquez de Len, criollo mexicano que haca una visita oficial de inspeccin a Baja California, aprovech ese viaje y llev a cabo la observacin por su propia cuenta. Su observatorio estaba instalado en el Real de Santa Ana, algo ms al norte de donde se instalaran los comisionados franco-espaoles. Adems de estos observadores, mucha gente en Europa observ el tan esperado acontecimiento, pero sus resultados slo fueron parciales, ya que no les fue posible observar todo el trnsito. En efecto, desde los observatorios de Copenhague, Estocolmo, Londres, Pars, Madrid y Marruecos, se pudo observar slo el principio del evento, ya que a la hora en que Venus sali del disco del Sol, ste ya se haba ocultado para todos esos lugares. Al comparar los resultados obtenidos, se encontr que al combinar los datos de los diferentes observatorios, el valor de la paralaje solar era diferente. En efecto, las distintas combinaciones dieron los siguientes resultados: Tahit y Wardhus, ocho punto setenta y un segundos de arco; Tahit y Kola, ocho punto cincuenta y cinco; Tahit y Cajanebourg, ocho punto treinta; Tahit y Baha de Hudson, ocho punto cincuenta; Tahit y Pars, ocho punto setenta y ocho; Baja California y Wardhus, ocho punto setenta y dos, y Baja California y Kola, ocho punto treinta y nueve segundos de arco. Algo se haba logrado, el resultado ya tena una estimacin de las cifras decimales de esa pequesima cantidad angular; sin embargo, la diferencia entre los valores arriba consignados no permiti mejorar la determinacin de la distancia Sol-Tierra, ya que para lograrlo era necesario encontrar un valor con suficiente precisin en la segunda cifra decimal y del anlisis de los datos mencionados se encontr que, al promediarlos, arrojaban un valor para la paralaje solar de ocho punto cincuenta y cinco segundos de arco, con una dispersin en las cifras decimales de diecisis centsimas, lo que al traducirse en kilmetros fij la distancia al Sol en ciento cincuenta y tres millones ochocientos setenta y cinco mil seiscientos setenta y ocho kilmetros, con una incertidumbre de casi tres millones de kilmetros. Por lo antes dicho, los astrnomos del ltimo cuarto del siglo XVIII no quedaron satisfechos con la determinacin hecha mediante la observacin del trnsito venusino del ao de 1769, por lo que siguieron buscando mejorar el valor de la paralaje solar mediante otros procedimientos. Por ejemplo, las investigaciones sobre la velocidad de la luz hechas por Foucault llevaron a un valor de la paralaje solar de ocho punto noventa y un segundos de arco. Encke, analizando todos los datos que sobre los trnsitos de 1761 y 1769 tuvo disponibles entre 1822 y 1824, lleg a un valor de ocho punto cincuenta y ocho segundos de arco, mientras que Powalsky encontr que deba de ser de ocho punto ochenta y seis.

Laplace, estudiando muy cuidadosamente las perturbaciones en la rbita de la Luna, calcul un valor de ocho punto sesenta y un segundos de arco. Newcomb, observando en 1862 al planeta Marte durante su oposicin de ese ao, encontr un valor de ocho punto treinta y cinco. Por el mismo mtodo, Winnecke la estim en ocho punto noventa y seis segundos de arco. Hansen, estudiando la ecuacin paralctica para la Luna, encontr que la paralaje era igual a ocho punto noventa y dos, mientras que Stone, usando el mismo procedimiento, slo que aplicado a Marte, encontr un valor de ocho punto noventa y tres segundos de arco. Leverrier, del estudio cuidadoso de los movimientos de Marte, Venus y la Luna, obtuvo que era de ocho punto noventa y cinco segundos de arco. As las cosas, fue transcurriendo el tiempo y acercndose la fecha en que habra de ocurrir el primer trnsito venusino del siglo XIX, esto es, el 9 de diciembre de 1874. Los astrnomos de esa poca estaban seguros de que con los nuevos mtodos de observacin, los telescopios y relojes mejorados, el intercambio de seales telegrficas para la correcta determinacin de la posicin de los observadores y, sobre todo, la aplicacin de las tcnicas fotogrficas a la astronoma, se lograra obtener un valor de la paralaje solar con el que se podra determinar la distancia media entre la Tierra y el Sol con un error no mayor de un quinientosavo del total. Como ya se ha dicho, al acercarse la fecha de ocurrencia de ese primer trnsito del siglo pasado, los gobiernos y los astrnomos de los pases ms desarrollados comenzaron a hacer todos los preparativos necesarios para asegurar el xito de las observaciones. Partieron gran cantidad de comisiones a los remotos lugares de Asia, frica y Oceana, zonas donde podra verse en su totalidad el esperado suceso astronmico. La enorme actividad internacional desarrollada en torno a ese objetivo se vea perfectamente justificada, ya que se tena la conviccin de que, por fin, el hombre podra saber con certeza el tamao real del sistema planetario, realizando as un viejo sueo de la humanidad.

BIBLIOGRAFA

Bulnes, Francisco, Sobre el hemisferio norte once mil leguas. Impresiones de viaje a Cuba, los Estados Unidas, el Japn, China, Conchinchina, Egipto y Europa, Imprenta de la Revista Universal, Mxico, 1875. Cassini, M., Voyage en California pour l'Observation du passage de Vnus sur le Disque du Soleil, le 3 Juin 1769. Contenant les observations de ce phnomene, et la description historique de la route de l'Auteur a travers le Mexique, par feu M. Chappe D'Auteroche, de L'Acadmie Royale de Sciences, Pars, Antoine Jombert, 1772.

Daz Covarrubias, Francisco, Observaciones del trnsito de Venus hechas en Japn por la Comisin Astronmica Mexicana, Librera Espaola de E. Denn Schmitz, Pars, 1875.

Viaje de la Comisin Astronmica Mexicana al Japn para observar el


trnsito del planeta Venus por el disco del Sol el 8 de diciembre de 1874, Imprenta Polglota de C. Ramiro y Ponce de Len, Mxico, 1876.

Exposicin popular del objeto y utilidad de la observacin del paso de

Venus por el disco del Sol, Tipogrfica de M. Prez Lete, Guadalajara, Mxico, 1882. Len, L. G., Los progresos de la astronoma en Mxico desde 1810 hasta 1910, concurso cientfico y artstico del Centenario, Tipogrfica de la Vda. de F. Daz de Len, Mxico, 1911. Moreno de los Arcos, Roberto, Joaqun Velzquez de Len y sus trabajos cientficos sobre el Valle de Mxico,1773-1775, Universidad Nacional Autnoma de Mxico, Mxico, 1973. Moreno Corral, M. A., Historia de la astronoma en Mxico, Instituto de Astronoma, Ensenada, Baja California, 1983. Ramrez, S., Datos para la Historia del Colegio de Minera. Edicin de la Sociedad Alzate, Mxico, 1890. Saito, K, y S. Shizuyo, Collective Review on the Transit of Venus Observed in Japan,1874, The Tokyo Astronomical Observatory, Tokio, 1973. Sierra, Justo, Mxico, su evolucin social, primer tomo, segundo volumen, J. Ballesc y Compaa, Sucesor, Editor, Mxico, 1902.

CONTRAPORTADA

Edmond Halley, el famoso astrnomo cuyo apellido lleva el cometa cuya vuelta predijo, propuso en 1716 un mtodo relativamente sencillo para determinar la distancia entre el Sol y nuestro planeta: llevar a cabo mediciones muy exactas por al menos dos astrnomos localizados en diferentes partes de la Tierra del tiempo que tardara el planeta Venus en cruzar frente al disco solar durante los trnsitos de Venus que se produciran en 1761 y 1769. Por estar ubicados en lugares diferentes, los observadores veran que Venus cruzaba el disco solar a lo largo de trayectorias ligeramente distintas, por lo que el tiempo medido por cada uno de ellos sera algo diferente del medido por otro observador localizado en otro sitio de la Tierra. La relacin entre las diferencias de tiempo y las posiciones

exactas de los sitios de observacin, permitira conocer la llamada paralaje solar, cantidad angular muy pequea que se define como el ngulo bajo el que un observador hipottico, situado en el centro del Sol, vera el radio terrestre. Conocida la paralale solar y mediante el uso de relaciones trigonomtricas, se puede encontrar el valor absoluto de la distancia SolTierra. Las observaciones que se hicieron en los aos arriba citados resultaron poco exactas debido, sobre todo, a la poca precisin de los instrumentos. Los astrnomos del siglo XIXdieron gran importancia a los trnsitos de Venus que se produciran en 1874 y 1882. Se contaba ya con telescopios muy avanzados, relojes ms precisos y tcnicas fotogrficas recin inventadas que permitiran el registro permanente del fenmeno. Los pases "civilizados" hicieron sus preparativos con gran anticipacin. Era una cuestin de prestigio. Mxico, gobernado entonces por Sebastin Lerdo de Tejada, se propuso demostrar que contaba con gente capacitada y los instrumentos necesarios para hacer la observacin. La Comisin Mexicana, presidida por el ingeniero Francisco Daz Covarrubias, parti de Veracruz el 24 de septiembre. Su objetivo era alcanzar cualquier pas asitico y durante, el viaje se escogi Japn. La travesa de los astrnomos mexicanos, contra reloj e infinidad de dificultades, recuerda La vuelta al mundo en ochenta das, de Julio Verne, novela que por cierto apenas haba sido escrita el ao anterior. Tras cumplir su trabajo, los astrnomos mexicanos volvieron a su pas, donde se les colm de honores por la precisin de sus mediciones. Hoy este libro de Marco Arturo Moreno Corral resea y recuerda esta importante etapa de la ciencia en Mxico. Diseo: Carlos Haces/Fotografa: Carlos Franco

Похожие интересы