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Origen evolutivo de los organismos pluricelulares?

12 noviembre, 2009GonnDeja un comentarioGo to comments

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El origen de la vida...

Los organismos pluricelulares son todos aquellos que, por definicin, estn constituidos por ms de una clula, en contraposicin a los organismos unicelulares, que son aquellos constituidos por una nica clula, como por ejemplo, la mayora de las bacterias. Pero, cmo surgieron estos organismos pluricelulares? Parece claro que los orgenes de la vida comenzaron con formas unicelulares, como es lgico pensar desde el punto de vista de la complejidad que implica un ser pluricelular. De hecho, en el registro fsil las primeras formas de vida pluricelulares aparecen hace entre 3.000 y 3.500 millones de aos, siendo stas un tipo de cianobacterias filamentosas procariotas. Los primeros signos de diferenciacin celular surgen hace unos 2.000 millones de aos, y hace aproximadamente 1.000 millones de aos es cuando surgen los primeros organismos pluricelulares eucariotas.

Cianobacterias filamentosas

Tambin cabe destacar que la aparicin de estos organismos pluricelulares a partir de organismos unicelulares se ha producido en diversas ocasiones a lo largo de la historia de forma independiente. Abundar en esta cuestin en un artculo futuro que trate este asunto ms en profundidad. De momento, voy a centrarme en un artculo que, si bien es de hace ms de 10 aos (1998), me ha sorprendido tanto por el planteamiento del experimento como por el relevante resultado

que, a mi juicio, obtienen. En el artculo en cuestin proponen como un posible origen evolutivo de los organismos pluricelulares un fenmeno denominado fagotrofia. Este palabro no debe asustar porque no es ms que el mecanismo utilizado por un organismo para la obtencin de nutrientes mediante la ingestin de una presa completa. En contraposicin, tenemos a la osmotrofia, mediante la cual los organismos obtienen los nutrientes por absorcin osmtica de las sustancias disueltas en el medio. Pues bien, el razonamiento seguido por estos cientficos (y otros antes que ellos) es el siguiente: los organismos unicelulares del Precmbrico se fueron diversificando y expandiendo hasta un punto en el que los recursos comenzaron a escasear. En este ambiente donde todos los organismos eran osmtrofos, la presin de seleccin a la que se vean sometidos se relacionaba principalmente con la eficiencia a la hora de obtener nutrientes del medio (como incrementar la relacin superficie-volumen, aumentar la movilidad, etc.). Pero la escasez de recursos pudo dar lugar a la aparicin de organismos fagtrofos, capaces de fagocitar clulas enteras, con lo que las reglas del juego cambiaban drsticamente. En esta tesitura, los organismos osmtrofos se vean sometidos a una nueva presin selectiva, la cual pudo dar lugar a la asociacin de grupos de clulas que impedan la fagocitosis por parte de los fagtrofos, apareciendo de este modo los primeros rudimentos de organismos pluricelulares. En este nuevo contexto, los depredadores (fagtrofos) y las posibles presas (osmtrofos) evolucionaron conjuntamente, refinando en cada caso los mecanismos implicados en el proceso de comer o de evitar se comido.

Chlorella vulgaris

Ochromonas vallescia

Con el fin de aportar sustento experimental a toda esta hiptesis, los autores del artculo en cuestin disearon un experimento utilizando un alga verde eucariota unicelular denominada Chlorella vulgaris y un protozoo flagelado fagtrofo denominado Ochromonas vallescia. El alga C. vulgaris, tal y como explican en el artculo, es unicelular y se ha mantenido como tal a lo largo de miles de generaciones en el laboratorio donde se llev a cabo el experimento, sin observarse en ningn momento un comportamiento gregario de dichas clulas. El protozoo O. vallescia tambin es unicelular y acta como predador del alga, fagocitando clulas enteras como fagtrofo que es. De este modo, se procedi a cultivar Chlorella (presa) en presencia del Ochromonas (predador). En menos de 100 generaciones de la presa se pudo observar que en el cultivo predominaba una forma pluricelular del alga. De hecho, analizando el proceso en detalle, se pudo comprobar que inicialmente, despus de unas pocas generaciones tras la introduccin del predador, las clulas de Chlorella se asociaban en agrupaciones de entre decenas y cientos de clulas. Sin embargo, despus de unas 10-20 generaciones, comenzaban a predominar aquellas agrupaciones o colonias constituidas por 8 clulas de Chlorella, las cuales se mantenan de forma indefinida en el cultivo. Pareca por tanto, que estas colonias de 8 clulas lograban una situacin de compromiso en la cual eran prcticamente inmunes al predador Ochromonas y a su vez, presentaban un tamao lo suficientemente pequeo como para que cada una de las 8 clulas de la colonia tuviera un acceso directo a los nutrientes del medio de cultivo.

Clulas de una colonia de Chlorella (a la derecha) y una clula de Ochromonas (a la izquierda).

Con este elegante experimento quedaba demostrado, por tanto, que el paso evolutivo de organismos unicelulares a pluricelulares por medio de la fagotrofia era empricamente posible (si bien pudo ser de otros modos), lo que apoyaba la hiptesis inicialmente expuesta. En vista de estos resultados, y de algunos otros que tratar en artculos futuros, me atrevera a decir que el proceso de asociacin celular en colonias pluricelulares ha sido otro mecanismo que ha actuado como motor de la evolucin, confiriendo ventajas adaptativas que excedan las posibilidades genticas de los organismos implicados. Adems, dicho proceso se fue refinando hasta dar el paso que dio lugar a la diferenciacin celular. Pero como digo, esto ya es harina de otro costal . Entradas relacionadas: Suean las esponjas de mar con ovejas porosas? Una reciente publicacin sugiere la presencia de una complejidad mayor de la esperada antes de la explosin cmbrica El origen evolutivo de las membranas eucariotas La reducible complejidad de las mitocondrias . REFERENCIA: MARTIN E. Boraas, DIANNE B. Seale and JOSEPH E. Boxhorn. 1998. Phagotrophy by a flagellate selects for colonial prey: A possible origin of multicellularity. Evolutionary Ecology. 12:153-164