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Biorremediacin: 10 mtodos de recuperacin ecolgica

hace 1 ao, 11 meses por: nicolas.boullosa


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click thumbnails to expand for full photos Pronto, residuos radiactivos como los restos de cadmio, plomo y mercurio, especialmente peligrosos para la vida debido a su incidencia sobre el sistema nervioso, podrn ser eliminados por la propia naturaleza, a travs de tecnologas verdes ya aplicadas con xito, englobadas en una nueva disciplina: la biorremediacin. La vida repara a la vida, como una alegora de la hiptesis de Gaia. Aunque, eso s, en ocasiones este proceso se produzca en dcadas o centenares de aos. El ser humano cree que los procesos de reparacin naturales, que permiten la descomposicin o absorcin de sustancias txicas o contaminantes, pueden acelerarse. La biorremediacin (o biodegradacin) se refiere a cualquier proceso de recuperacin medioambiental producido usando microorganismos, hongos, plantas o enzimas derivadas de ellos. Se cree que estas tcnicas pronto recuperarn en aos -no dcadas o siglos-, entornos daados por vertidos petrolferos o fallos en centrales nucleares, dos fenmenos que preocupan a la opinin pblica mundial. Estimulando las defensas de la naturaleza Existen algunos falsos mitos ya presentes en la nueva disciplina, debido a su especificidad. A menudo se cree que la biorremediacin consiste en esparcir microbios que no estaban presentes en un entorno daado, que restauraran. En realidad, la intervencin humana consiste en aplicar un suplemento nutriente o fertilizante, que maximiza el potencial de crecimiento y produccin de algunos microorganismos ya existentes en el lugar contaminado.

De momento, la biorremediacin ya ha sido aplicada con xito para acelerar la degradacin compuestos qumicos orgnicos (como los hidrocarburos), con ayuda de altas concentraciones de hongos o bacterias. Tambin avanzan las tcnicas para neutralizar residuos nucleares en cada vez menos tiempo con tcnicas que emplearan microorganismos. Una vieja tcnica unida al desarrollo tecnolgico humano El ser humano ha usado tcnicas de biorremediacin durante siglos, en procesos que fueron inventados a menudo en entornos ajenos al impulso tecnolgico del neoltico. Por ejemplo, hay evidencias de que una civilizacin amaznica cre las condiciones para que siglos despus se extendiera la selva amaznica, gracias a la Terra Preta de Indio, o uso a gran escala de carbn vegetal (biochar) para fertilizar conscientemente grandes extensiones de terreno. El investigador Johannes Lehmann ha constatado que la "tierra negra del Amazonas" (tambin "tierra oscura del Amazonas") no es fruto de la casualidad. Segn Lehmann, una civilizacin precolombina que habit la Amazonia entre los aos 2500 y 500 antes de Cristo se sirvi de tcnicas de fertilizacin del suelo basadas en el carbn vegetal, que beneficiaron a medio plazo sus cosechas. A largo plazo, las tcnicas de biorremediacin y geoingeniera de la civilizacin precolombina habran hecho posible el Amazonas tal y como lo conocemos. Paradjicamente, la zona podra padecer una regresin tambin causada por el ser humano. Existen otros ejemplos ancestrales de biorremediacin con gran impacto. Por ejemplo, se ha desalinizado terreno agrcola durante siglos usando plantas capaces de extraer las sales del terreno. Las tcnicas de compostaje para convertir residuos orgnicos en fertilizante de calidad se remontan al momento en que el ser humano empez a experimentar en zonas como el Creciente Frtil con la domesticacin de las semillas silvestres que aportaban mayores ventajas nutritivas. El proceso, como explica Jared Diamond en Guns, Germs, and Steel (Armas, grmenes y acero), deriv en los avances del neoltico e incluso en el dominio de determinadas civilizaciones sobre el resto. Acelerar las tcnicas de remediacin de la propia naturaleza La biorremediacin ya se aplica con xito en varios proyectos y tanto centros de investigacin como empresas alaban su capacidad regeneradora. Porque el ser humano no ha inventado estos mtodos en un laboratorio; a menudo, se trata de

mecanismos puestos en marcha por la propia naturaleza, para contrarrestar los efectos de algn desastre o contaminacin. Eso s, todava no existen proyectos de biorremediacin que solventen los grandes problemas medioambientales causados por el hombre, que ni siquiera la naturaleza puede reparar a corto plazo. Los cientficos suean con que estas tcnicas pronto permitan, por ejemplo, usar microorganismos que se alimenten de contaminacin e hidrocarburos con la rapidez y efectividad suficientes como para regenerar las zonas daadas por el vertido de BP en el Golfo de Mxico. Ni tcnicas similares que lograran neutralizar y eliminar la radiacin del reciente desastre nuclear en Fukushima, Japn. Recordando que la naturaleza tiene mecanismos de restauracin La biorremediacin puede acontecer sin intervencin humana, a travs de procesos naturales que, por ejemplo, promoveran la proliferacin de microorganismos que se alimentan de compuestos orgnicos en aguas con una gran concentracin de hidrocarburos. No obstante, la actuacin humana puede acelerar la tendencia natural. La reparacin natural puede estimularse aadiendo fertilizantes, que aumentaran la actividad de determinados microorganismos en un medio. En los ltimos aos, se han probado con xito tcnicas que inoculan microbios especialmente activos con un determinado contaminante ("biorremediadores") para, con su presencia, estimular la capacidad de los microbios ya existentes en el medio de descomponer sustancias txicas. De menos a ms difcil: hidrocarburos, metales txicos, residuos nucleares Si bien la biorremediacin promete eliminar en el futuro las peores consecuencas de vertidos de compuestos orgnicos como los hidrocarburos, debido a que varios prometedores "biorremediadiores", como los micelios (hongos) y bacterias se alimentan de compuestos qumicos orgnicos. Pero no todas las sustancias contaminantes son eliminadas con la misma facilidad por los microorganismos "biorremediadores" conocidos. Los metales ms txicos para la vida, como el plomo, el cadmio y el mercurio, no han sido de momento capturados en su totalidad por microorganismos, cuando se encuentran en grandes concentraciones. El mercurio, por ejemplo, dificulta cualquier proyecto de biorremediacin a gran escala, ya que por sus caractersticas anmalas (un metal lquido e inestable,

irritante, que produce vapores txicos y corrosivos, daino por inhalacin, ingestin o contacto), ya que su presencia en los vertederos contamina los acuferos, que acaban vertindolo al mar. Una vez en el mar, la sustancia afecta a toda la cadena alimentaria. Ingeniera gentica y biorremediacin Varios microbilogos creen que la ingeniera gentica puede crear microorganismos capaces de acelerar la biorremediacin. Abundan los estudios que afirman que la biorremediacin no slo puede restaurar entornos contaminados, sino hacerlo de un modo ms econmico que cualquier solucin alternativa conocida, como ha publicado el microbilogo Derek R. Lovley en Nature. Asimismo, los investigadores Hassan Brim, Sara C. McFarlan, James K. Fredrickson, Kenneth W. Minton, Min Zhai, Lawrence P. Wackett y Michael J. Daly publicaron en 2000 un esperanzador artculo en Nature. Haban conseguido modificar la bacteria deinococcus radiodurans (el segundo organismo conocido ms resistente a la radiacin) para que digiriera con voracidad tolueno y mercurio radiactivos procedentes de residuos nucleares. La modificacin con xito de esta bacteria extremfila, as como otros experimentos similares, han multiplicado el inters por la biorremediacin de varias compaas y gobiernos. Casos de la vida diaria: cmo deshacerse (del todo) de paales La biorremediacin tambin puede aplicarse a soluciones para problemas medioambientales causados por nuestra actividad cotidiana. En *faircompanies, hemos explorado con cierta insistencia el reto ecolgico que representa un producto de higiene personal aparentemente tan inocuo como los paales. Hemos tratado el impacto de los paales, las alternativas con menor huella ecolgica o incluso actitudes que la hacen desaparecer completamente, como adelantar la continencia del beb, para que desaparezca la necesidad de llevar paal, al menos de manera continuada (y dejarlo, por ejemplo, durante la noche). El negocio de los paales ha priorizado en las ltimas dcadas el coste de fabricacin y la comodidad o conveniencia para los padres por encima de su coste medioambiental. Adems del empleo de sustancias potencialmente nocivas como la clorina, que poco a poco desaparece de todos los paales, el paal de usar y tirar convencional usa ingentes cantidades de celulosa y plstico. No contaminar, antes que biorremediar

Varias compaas comercializan desde paales Cradle to Cradle ("de la cuna a la cuna" o C2C, productos biodegradables que se convierten en nutrientes para la tierra sin que sea necesario usar ms energa en su reciclado, etctera), hasta versiones de tela con interior intercambiable, combinando los paales clsicos con un interior biodegradable. No obstante, la abrumadora mayora de paales vendidos en el mundo combinan la conveniencia en su uso para los padres con su creciente huella ecolgica. The Economist cita a estudios en vertederos que demuestran que los paales tardan siglos en desvanecerse por completo. El modo ms efectivo de eliminar el impacto ecolgico de los paales se encuentra, segn conceptos como el diseo "de la cuna a la cuna", en la redefinicin del propio producto, de tal modo que al final de su vida til, "el gasto se convierta en alimento", tal y como ocurre en los diseos de la naturaleza. Eliminar residuos (paales) y cultivar alimentos (champin ostra) Hasta que todos los paales vendidos en el mundo no sean biodegradables, no obstante, su consumo es un problema medioambiental, que Alethia VzquezMorillas, de la Universidad Autnoma Metropolitana de Ciudad de Mxico, cree que se puede paliar con un proceso de biorremediacin que emplea hongos. El equipo de la profesora Vzquez-Morillas explica a The Economist que es posible acelerar el proceso de descomposicin de los paales actuales en los vertederos cultivando el tipo de hongo adecuado, que se alimentara de este desecho. El proceso descompone el 90% del material de los paales convencionales usados en 2 meses y, al cabo de 4 meses, se han desvanecido por completo. Mejor todava: pese a la dieta de los hongos en cuestin empleados en la biorremediacin (pletorus ostreatus, conocidos comnmente como grgola o champin ostra), el cultivo tan poco convencional proporciona setas totalmente seguras para el consumo humano. En este caso, la biorremediacin soluciona la contaminacin producida por los desechos (paales usados), que nutren un hongo no slo inocuo, sino comestible para el ser humano. 10 mtodos de biorremediacin 1. Micorremediacin La micorremediacin es una forma de biorremediacin en la que se emplean hongos para descontaminar un rea, en concreto a travs del uso de micelios, el cuerpo vegetativo del hongo, difcil de estudiar debido a su carcter subterrneo y fragilidad. En *faircompanies ya hemos hablado de las posibilidades de la micologa como herramienta para la biorremediacin, a travs de trabajos como el del estadounidense Paul Stamets, convencido de que los micelios pueden salvar el

mundo y, de paso, la civilizacin humana. Los micelios son la maraa de conductos filamentosos que conforman la parte subterrnea del hongo, con un aspecto a caballo entre un sistema nervioso primigenio y las races de una planta. Uno de los roles del reino de los fungi en los ecosistemas es la descomposicin de la materia orgniza que a continuacin nutre a rboles y el resto de plantas, llevado a cabo por los micelios, la parte no visible de los hongos y setas (un mero "fruto"). Los micelios segregan encimas extracelulares y cidos capaces de descomponer la celulosa y la lignina, componentes estructurales de la fibra vegetal. Gracias a su tarea, los ecosistemas procesan con mucha mayor rapidez y efectividad la materia orgnica muerte y la convierten en nutrientes para las plantas, con las que se asocian. Debido a su capacidad para descomponer materia orgnica, los micelios pueden ser empleados para transformar hidrocarburos e incluso gases nerviosos (como el VX y el sarn) en fertilizante orgnico, de un modo econmico. 2. Fitorremediacin La fitorremediacin se refiere al tratamiento de problemas medioambientales mediante el uso de plantas, un proceso ms sencillo y mucho menos costoso que modalidades tradicionales, como excavar el material contaminante y depositarlo en un lugar controlado. Asimismo, como el resto de modalidades de biorremediacin, se evita el impacto ecolgico de la maquinaria y el transporte de las sustancias peligrosas, que adems deben ser almacenadas y no desaparecen. En cambio, la fitorremediacin usa plantas que absorben del suelo las sustancias contaminantes. Se han usado tcnicas de restauracin medioambiental con plantas en distintas situaciones: tanto cuando la contaminacin se concentra en el suelo como el agua o incluso el aire. Se emplean en el proceso plantas con la habilidad de absorber y acto seguido degradar o eliminar pesticidas, solventes, explosivos, hidrocarburos y sus derivados, as como otras sustancias txicas tales como restos de metales pesados. La fitorremediacin se ha usado con xito para restaurar el suelo de minas abandonadas, incluyendo minas de carbn, donde abundan sustancias txicas como los bifenilos policlorados o PCB. 3. Bioventilacin La bioventilacin se sirve de microorganismos para descomponer sustancias txicas que han sido absorbidas por el agua. El objetivo de esta prctica es estimular a las bacterias ya presentes en el rea degradada, para as acelerar la

biodegradacin de los hidrocarburos. Consiste en insuflar oxgeno y, si es necesario, aadir nutrientes para facilitar el crecimiento bacteriano. El oxgeno es inducido a travs de una inyeccin directa de aire en el lugar donde se ha producido la contaminacin. Se emplea con xito como asistencia para acelerar la degradacin de residuos de crudo, aunque tambin para disipar compuestos orgnicos voltiles (VOC en sus siglas en ingls), vapores o gases presentes en combustibles fsiles, disolventes y pinturas. Los VOC son liposolubles y afectan al sistema nervioso central. Tambin pueden ser cancirgenos, como el benceno. De ah la conveniencia y premura de reducir su presencia en zonas contaminadas. 4. Biolixiviacin A travs de la biolixiviacin, es posible extraer metales especficos de los minerales en que estn encastados, un mtodo con mucho menos impacto que la lixiviacin tradicional, en la que se emplea cianuro, especialmente txico para la vida. La biolixiviacin gana terreno entre las tcnicas de minera ms prometedoras para el futuro, debido a su menor impacto ecolgico y a la ausencia de contaminacin del suelo. La biohidrometalurgia, prctica minera que engloba a la biolixiviacin, se usa para obtener cobre, zin, arsnico, antimonio, nquel, molibdeno, oro, plata y cobalto. 5. Cultivo de tierras El ser humano ha empleado el cultivo agrcola como tratamiento de biorremediacin del suelo superficial desde tiempos inmemoriales. El proceso es tan sencillo como efectivo: suelos contaminados por purines, sedimentos o lodos txicos, se incorporan a la superficie del suelo cultivable, que es arado en varias ocasiones para airear la nueva composicin. Se ha usado con xito durante aos para disipar altas concentraciones de hidrocarburos y pesticidas, sin usar ms equipamiento que el usado en cualquier explotacin agraria convencional, desde un arado con tiro animal a un sofisticado tractor. La mezcla y arado de suelos con hidrocarburos y pesticidas para aumentar su oxigenacin, estimula la flora microbiana que acelerar, con la ayuda de la cosecha elegida, la degradacin de componentes txicos para el medio ambiente. Cuanto mayor el peso molecular de un suelo mixto (cuanto ms elevada la concentracin de hidrocarburos), mayor lentitud en el proceso de degradacin. Los compuestos ms clorados y nitrados son ms difciles y lentos de biodegradar mediante el cultivo de tierras.

6. Biorreactor Los biorreactores son sistemas de descomposicin biolgica ms complejos que un compostador casero, aplicados a escala industrial. En sentido estricto, son meros recipientes que mantienen un ambiente biolgicamente activo, como un compostador domstico o una cuba en la que fermenta un vino o un licor. Su interior ha sido diseado para facilitar y aumentar el efecto de procesos qumicos generados por microorganismos en contacto con sustancias qumicas, a travs de procesos aerbicos (ecosistemas controlados en los que el oxgeno est presente) o anaerbicos (sin oxgeno). Su diseo suele ser cilndrico y de acero inoxidable con tamaos que varan desde apenas unos mililitros a varios metros cbicos. Son utilizados para convertir aguas negras y grises o purines de explotaciones agropecuarias en fertilizante biolgico. 7. Compostaje El compost no es ms que estircol orgnico. El compostaje convierte residuos orgnicos en fertilizante orgnico, especialmente indicado para reinstaurar la riqueza en suelos empobrecidos con el uso agrcola o procesos de erosin. Se ha empleado desde el propio nacimiento de la agricultura, en lugares como el creciente frtil, donde se han hallado evidencias de fertilizacin consciente de cosechas con restos orgnicos humanos, animales y vegetales. Consiste en estimular la descomposicin aerbica (con alta presencia de xigeno) de la materia orgnica, en contraposicin con mtodos anaerbicos. Hay tcnicas que aceleran la descomposicin empleando lombrices especialmente efectivas procesando material orgnico (vermicompostaje). Compostar permite reinstaurar el ciclo natural a cualquier escala, desde un hogar hasta una explotacin agraria orgnica. Es un mtodo de biorremediacin al alcance de cualquiera de nosotros. Compostar implica someter la materia orgnica (en un entorno urbano, restos orgnicos de la cocina o restos de la jardinera) a un proceso de transformacim natural para obtener abono natural. Por el camino, residuos potencialmente dainos para el medio ambiente se transforman en fertilizante que enriquece un jardn, un huerto o una granja. Adems de su funcin como fertilizante, mejora la composicin de la tierra, ya que aporta humus que compensan la prdida de nutrientes de terrarios situados en entornos urbanos. Repara, en definitiva, el equilibrio de suelos daados. 8. Bioaumentacin

La bioaumentacin se refiere a inocular cepas microbianas que han sido modificadas en el laboratorio para tratar con mayor rapidez y eficacia suelos y agua contaminada. El proceso se inicia a menudo en el propio medio contaminado, donde se toman muestras microbianas. Si las variedades de bacterias ya presentes son capaces de restaurar el lugar contaminado, se opta por estimular su crecimiento. En ocasiones, no obstante, los microorganismos existentes no tienen la capacidad de remediacin, momento en el que se introducen variedades exgenas modificadas. La bioaumentacin es utilizada en complejos municipales de tratamiento de aguas residuales, para acelerar la depuracin de residuos txicos a travs de biorreactores. 9. Rizofiltracin Una modalidad especfica de fitorremediacin (biorremediacin usando plantas), la rizofiltracin se sirve del filtrado de agua a travs de races para eliminar sustancias txicas o exceso de nutrientes. A diferencia de otras tcnicas de fitorremediacin, la rizofiltracin emplea plantas cultivadas hidropnicamente (sin tierra, slo con un suero enriquecido que incorpora todos los nutrientes necesarios para la planta), para absorber con sus races la toxicidad concentrada en el agua. El agua contaminada se dispone en piscinas o estanques, o tambin se aplica como riego. En funcin del problema medioambiental que tratar, el cultivo hidropnico es trasladado a un emplazamiento contaminado, o bien el agua txica es transportada a un lugar de cultivo y tratamiento centralizado. Los cientficos destacan el potencial de esta tcnica para regenerar aguas residuales y suelo contaminado. 10. Bioestimulacin La bioestimulacin modifica el entorno para estimular las bacterias "biorremediadoras" existentes en el medio -aquellas con capacidad para restaurar un entorno con elevada toxicidad-. Se emplean distintas tcnicas para modificar el entorno que restaurar, entre ellos la inyeccin de nutrientes que estimulan el crecimiento de los microorganismos responsables de la restauracin; o tambin tcnicas de bioaumentacin (inocular cepas microbianas genticamente modificadas y con mayor capacidad para restaurar entornos con alta concentracin txica).

Es un mtodo conocido y efectivo para tratar aguas y subsuelo que han padecido vertidos de hidrocarburos.

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