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ISAAC ASIMOV MAGAZINE


FICO CIENTFICA
NMERO 3
Novela 20 Esperando os Olimpianos - Frederik Pohl Noveletas 78 A Serpente do Velho Nilo - Charles Sheffield 206 O Preo das Laranjas - Nancy Kress Contos 72 Tempo Real - Lawrence Watt-Evans 116 Muito Barulho por Nada - Connie Willis 128 Toda a Cerveja de Marte - Gregory Benford 152 Iridescncia - Dean Whitlock 174 Minha Mulher - Steven Utley 188 Vinte e Dois Passos para o Apocalipse - Terence M. Green e Andrew Weiner Sees 5 Editorial: Psico-histria - Isaac Asimov 10 Cartas 14 Depoimento: A Isaac Asimov Magazine - Ronaldo S. de Biasi 13 Ttulos Originais

Copyright by Davis Publications, Inc. Publicado mediante acordo com Scott Meredith Literary Agency. Direitos exclusivos de publicao em lngua portuguesa para o Brasil adquiridos pela DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOS DE IMPRENSA S.A. que se reserva a propriedade literria desta traduo
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ISAAC ASIMOV MAGAZINE uma publicao mensal da Distribuidora Record de Servios de Imprensa S. A. Redao e Administrao: Rua Argentina, 171 - Rio de Janeiro - RJ - Tel.: (021) 580-3668 - Caixa Postal 884 (CEP 20001, Rio/RJ). End. Telegrfico: RECORDIST, Telex (021) 30501 - Fax: (021) 580-4911 Impresso no Brasil pelo Sistema Cameron da Diviso Grfica da DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOES DE IMPRENSA S.A. Rua Argentina, 171 10901 - Rio de Janeiro/RJ Tel.: (021) 580-3668 4

EDITORIAL
ISAAC ASIMOV

PSICO-HISTRIA
Psico-histria uma das trs palavras inventadas por mim que aparecem no The Oxford English Dictionary. As outras duas so positrnico e robtica. Isto no deve ser considerado como um fato incomum. Todo escritor de fico cientfica inventa novas palavras e uma vez ou outra um desses termos se torna de uso corrente (ajudado pelo fato de o ingls ser notoriamente hospitaleiro a neologismos, o que, em minha opinio, constitui uma das virtudes da lngua). Quanto mais simples e inevitvel uma palavra, maior a probabilidade de que seja adotada; no sou uma pessoa dada a criar termos imaginosos e pitorescos. Assim, depois que o psitron foi descoberto e batizado em 1935, e depois que a palavra rob passou a designar um autmato de forma humana, na dcada de 1920, o aparecimento das palavras positrnico e robtica na linguagem escrita era apenas uma questo de tempo. O fato de ter sido eu o primeiro a utilizlas pode ser considerado como um simples acidente. Na verdade, quando usei pela primeira vez a palavra positrnico (no conto Reason [Razo], publicado no nmero de abril de 1941 da revista Astounding Science Fiction, em uma analogia natural com o termo eletrnico, pensei que a palavra j existisse. O mesmo aconteceu quando usei a palavra robtica no conto Runaround (Brincadeira de Pegar), que apareceu no nmero de maro de 1942 de Astounding Science Fiction. No caso de psico-histria, porm, desconfio que a palavra talvez no viesse a ser conhecida se no fosse por minha causa. Usei-a pela primeira vez no conto Foundation (Fundao), que apareceu no nmero de maio de 1942 de Astounding Science Fiction. A palavra surgiu quando eu e John Campbell estvamos dis5

cutindo o rumo que eu daria srie Fundao, depois que o procurei com uma idia geral a respeito do assunto. Confesseilhe com muita franqueza que pretendia usar o livro Ascenso e Queda do Imprio Romano, de Edward Gibbon, como modelo da srie, mas precisava de algum elemento novo para transformla em uma histria de fico cientfica. No podia simplesmente criar um Imprio Galctico e depois trat-lo como um Imprio Romano hipertrofiado. Assim, sugeri que acrescentssemos o fato de que existiria um tratamento matemtico capaz de tornar o futuro previsvel do ponto de vista estatstico. Foi esse tratamento matemtico que batizei com o nome de psico-histria. Na verdade, foi uma palavra mal escolhida, que no representava o que eu realmente queria dizer. Seria melhor que tivesse usado o termo psicossociologia (uma palavra que, de acordo com The Oxford English Dictionary, foi usada pela primeira vez em 1928). Entretanto, estava to preocupado com a histria, graas a Gibbon, que no consegui pensar em mais nada a no ser psico-histria. Acontece que Campbell gostou da idia e decidimos ir em frente. O modelo para o meu conceito de psico-histria foi a teoria cintica dos gases, que havia estudado exaustivamente na universidade. As molculas de que um gs feito se movem de forma totalmente aleatria, com velocidades as mais variadas. Mesmo assim, podemos descrever de forma bastante satisfatria como vo ser esses movimentos em mdia e, a partir deles, deduzir leis que permitem prever o comportamento dos gases com uma preciso admirvel. Em outras palavras, embora seja impossvel prever o comportamento de uma molcula isolada, perfeitamente possvel prever o comportamento coletivo de trilhes e trilhes de molculas. Procurei aplicar a mesma idia aos seres humanos. Um ser humano, considerado isoladamente, pode ter livre arbtrio, mas uma multido deve se comportar de forma at certo ponto previsvel; a anlise do comportamento de multides constitui o que chamei de psico-histria. Para que meu modelo funcionasse, tive que impor duas condies, que no foram escolhidas gratuitamente; ambas eram
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necessrias para que a psico-histria se parecesse com a teoria cintica. Em primeiro lugar, da mesma forma que a teoria cintica dos gases lidava com um grande nmero de molculas, eu teria que lidar com um grande nmero de pessoas. Foi por isso que o meu Imprio Galctico era constitudo por vinte e cinco milhes de planetas, cada um com uma populao mdia de quatro bilhes de habitantes, ou seja, a populao total do Imprio era da ordem de cem quatrilhes de pessoas. (Para ser franco, sempre considerei esse nmero insuficiente, mas no queria forar demais a imaginao dos meus leitores.) Em segundo lugar, o comportamento das partculas tinha que ser o mais aleatrio possvel. No podia esperar que seres humanos se portassem de forma to randmica quanto as molculas de um gs, mas talvez se aproximassem desse ideal se no tivessem idia do que se esperava deles. Era necessrio supor que os seres humanos em geral no conhecessem as previses da psico-histria, para que esse conhecimento no afetasse suas atividades. Muito mais tarde, cheguei a uma terceira condio que no havia me ocorrido antes simplesmente porque parecia bvia. A teoria cintica dos gases supe que os gases so feitos apenas de molculas; a psico-histria s pode funcionar se os seres inteligentes do universo forem exclusivamente os seres humanos. Em outras palavras, a presena de aliengenas inteligentes poderia muito bem pr por terra todas as previses da nova disciplina. Esta situao pode muito bem vir a se concretizar em livros futuros da srie Fundao, mas at o momento tenho evitado introduzir inteligncias aliengenas no meu Imprio Galctico (em parte porque Campbell e eu tnhamos opinies radicalmente opostas quanto ao papel que essas inteligncias poderiam desempenhar, caso existissem, e nenhum de ns estava disposto a ceder...). Houve uma poca em que cheguei a temer que a minha psicohistria casse em desuso e a palavra passasse a ser adotada pelos psiquiatras para designar o estudo da psicologia de indivduos (como Shakespeare, Sigmund Freud ou Adolf Hitler) que tiveram uma grande influncia na histria da humanidade. Naturalmente, como eu me considerava o inventor do termo psico7

histria, no gostaria de ver a palavra sendo usada com outro significado. Com o passar do tempo, tornei-me mais tolerante. Afinal de contas, talvez no houvesse nenhuma analogia possvel entre molculas e seres humanos, nenhuma forma de prever o comportamento humano. Quando os matemticos comearam a se aprofundar nos mistrios do que hoje chamamos de caos, ocorreu-me que talvez um dia ficasse provado que a histria humana era essencialmente catica, caso em que uma disciplina como a psico-histria seria impossvel. Na verdade, a questo da viabilidade da cincia de psico-histria o assunto central de um livro que escrevi recentemente, Preldio da Fundao, no qual Hari Seldon (o fundador da psico-histria) retratado como um jovem que se encontra no processo de criar a nova cincia. Imagine, portanto, a satisfao que senti ao saber que os cientistas esto cada vez mais interessados na minha psico-histria, embora talvez no faam idia de que esse o nome da disciplina que esto estudando. Pode ser que tambm no tenham lido nenhum dos meus romances a respeito da Fundao, caso em que desconhecero totalmente minha contribuio. (Quem se importa? A idia mais importante que o seu modesto autor.) H alguns meses atrs, um leitor, Tom Wilsdon, de Arden, Carolina do Norte, enviou-me um recorte do nmero de 23 de abril de 1987 da revista Machine Design. O texto era o seguinte: Um programa de computador usado originariamente para simular o fenmeno da turbulncia em lquidos est agora sendo empregado como um modelo para o comportamento de grupos. Os pesquisadores do Laboratrio Nacional de Los Alamos descobriram que existe uma semelhana entre o comportamento de grupos e certos fenmenos fsicos. Para fazer a anlise, atriburam caractersticas humanas, como o grau de interesse, de medo etc. aos parmetros do modelo. A interao do grupo foi representada adequadamente pelas equaes de um fluxo turbulento. De acordo com os mesmos cientistas, embora a anlise no possa prever com exatido o que um grupo ir fazer, permite calcular as conseqncias mais provveis de um dado evento. Alm disso, Roger N. Shepard, professor de psicologia da Universidade de Stanford, publicou um artigo no nmero de 11 de
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setembro de 1987 da revista Science com o ttulo Contribuio para uma Lei Universal de Generalizao para a Cincia Psicolgica. Infelizmente, embora eu tenha feito um esforo herico para ler o artigo, a matemtica era muito complexa e mesmo as partes no matemticas estavam alm da minha capacidade, de modo que tudo que restou foi uma idia bastante vaga do que o autor pretendia transmitir. Mesmo assim, aqui vai o resumo, da forma como foi publicado no incio do artigo: Um espao psicolgico definido para cada conjunto de estmulos determinando-se distncias mtricas entre os estmulos tais que a probabilidade de que uma resposta aprendida para um dado estmulo seja generalizada para outro qualquer seja uma funo invariante monotnica da distncia entre eles. Com uma boa aproximao, esta probabilidade de generalizao (i) diminui exponencialmente com a distncia e (ii) diminui de acordo com uma de duas mtricas, dependendo da relao entre as dimenses ao longo das quais os estmulos variam. Essas regularidades empricas podem ser calculadas matematicamente a partir de princpios universais de tipos naturais e geometria probabilstica que, atravs da internalizao evolutiva, talvez controlem o comportamento de todos os organismos inteligentes. Como disse, no sei exatamente o que o autor quis dizer com isso, mas tenho a impresso de que Hari Seldon no teria dificuldade alguma para compreender. Tambm me veio de repente cabea o medo de que a psico-histria se torne uma disciplina madura no prximo sculo. De acordo com os meus livros, ela s deveria ser inventada daqui a 20.000 anos. Ser mais um daqueles casos em que a realidade excede de longe as expectativas da fico cientfica?

CARTAS
As cartas para esta seo devem ser enviadas para o seguinte endereo:

ISAAC ASIMOV MAGAZINE


Caixa Postal 884 20001 - Rio de Janeiro, RJ

Prezado Editor: Como f da fico cientfica desde cedo com muito agrado que recebo a revista Isaac Asimov e acho excelente a iniciativa desta respeitvel editora em lanar a mesma em bancas de jornais facilitando sua aquisio por parte daqueles que gostam do gnero. Sempre gostei de fico cientfica, especialmente dos grandes mestres como Asimov (embora suas histrias a respeito de robs s vezes se tornem cansativas), Arthur C. Clarke, autor que admiro bastante mas que infelizmente caiu em matria de qualidade em seus ltimos livros, Frank Herbert em sua saga Duna e L. Ron Hubbard com seus excelentes livros publicados por vocs. Comentando a revista, eu sinceramente achei tima a qualidade dos contos publicados na mesma, provando a seriedade na escolha do material. Os contos que mais me agradaram foram O Mundo Flutuante, de Victor Miln; Pesadelos da Mente Clssica, de Charles Sheffield; Um Salto de F, de Jack McDevitt; e, como no podia faltar, o conto bem humorado do mestre Asimov, Sua Sade. Eu sempre gostei das obras de Asimov, especialmente a saga da Fundao (no vejo a hora de comprar o terceiro volume que vocs prometeram lanar), com a idia interessante de uma galxia puramente habitada por seres humanos que valeu um prmio Nebula e Hugo, o Oscar da fico cientfica. Eu pessoalmente no concordo com esse tipo de pensamento, pois acredito na multiplicidade de formas de vida aliengenas talvez mais avanadas que ns. Sei que Asimov como cientista, se no me engano, no descarta essa hiptese mas sempre considera o fenmeno OVNI como besteira, e nisso peca em um ponto fundamental:
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acha que se ns no podemos viajar velocidade da luz ou no hiperespao eles tambm no podem. Comparar nosso nvel tecnolgico com o de uma civilizao talvez mais antiga que a nossa uma grande falta de tato cientfico alm de ser um grande erro da cincia. Outro ponto que gostaria de comentar so as histrias no campo em que Asimov mais se destaca: a robtica. Seus livros so excelentes, isso sou obrigado a reconhecer, s que acho estranho que as trs leis da robtica sejam aplicadas a todo tipo de robs onde h sempre um que comete infrao contra uma das leis e acaba sendo destrudo pelas mesmas. Eu (favor no considerem esta crtica como ofensa) pessoalmente acho meio difcil embora venha a ser aplicada em robs domsticos ou trabalhadores, mas no em robs militares ou que cumpram funes policiais onde a violncia s vezes necessria. Um rob para fins blicos ou policiais no poderia jamais estar condicionado a tais leis, a no ser que fosse dotado de um sistema que anularia tais leis em caso de necessidade. E para terminar, um rob para tais fins poupa a vida de vrios soldados de carne e osso, diminuindo assim as perdas humanas no campo de batalha. Quanto ao gnero da fico cientfica, existem ainda aqueles que consideram o gnero leitura marginal, no merecendo o seu devido respeito. Isto uma blasfmia. A fico cientfica deve ser encarada de maneira sria, pois muitas vezes nela encontramos as respostas para o futuro ou para o passado (de onde viemos e para onde iremos: eis a questo). Um exemplo: na dcada de 40, durante a Idade Dourada do gnero, j apareciam elementos que hoje se tornaram realidade, como os microcomputadores, os satlites artificiais, as viagens espaciais, os rgos artificiais etc. Naquela poca, afirmar que o homem pisaria na Lua neste sculo seria considerado pura tolice, pois s acreditavam que isto viria a acontecer no sculo XXI. Em 1969 ocorre o inevitvel: o homem chega finalmente ao satlite natural, deixando sua marca, e talvez um dia retorne para l criar a primeira colnia humana fora da Terra. A fico cientfica a resposta para o futuro, por mais improvvel que seja, e a revista Isaac Asimov Magazine ajudar mais ainda trazendo novos escritores estrangeiros e nacionais
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que um dia entrem no Olimpo dos Grandes Mestres da Fico Cientfica. Roberto da Silva Souza Osasco, SP Obrigado pelo apoio, Roberto. Concordo com muita coisa que voc diz. mas no acha que seria arriscado permitir que os robs do Asimov recorressem a Medidas Provisrias? Prezados Senhores: Venho por meio desta parabeniz-los pela revista Isaac Asimov Magazine, que entrar certamente para o rol das melhores publicaes, no gnero lanadas no Brasil. Como interessado, colecionador e bibligrafo do gnero de FC, gostaria de lhes pedir, se possvel, informaes sobre como proceder para conseguir o nmero da dita revista que foi lanado, provavelmente, com o nmero zero. Como bibligrafo, pediria que me informassem o ttulo original dos contos publicados, pois isso facilitaria em muito os trabalhos de classificao e atualizao, na rea bibliogrfica, meus e de outros amigos que fazem o mesmo tipo de trabalho. Laerte F. Lemmi Ubatuba, SP Laerte, recebemos muitas cartas de leitores que, como voc, se mostraram interessados em conseguir uma cpia do nmero experimental da IAM. Na verdade, o nmero experimental foi apenas a primeira prova de alguns contos publicados no nmero 1, distribuda para um crculo restrito de amigos. No se preocupe, portanto. Voc no perdeu nada. Quanto aos ttulos originais dos contos e os nmeros da revista americana em que foram publicados, decidimos incluir essa informao a partir deste nmero da revista no seguinte formato: nome em portugus/nome original em ingls (ms de publicao nos Estados Unidos/ nmero da revista americana). Excepcionalmente, foram includas este ms as informaes relativas aos trs primeiros nmeros da revista.
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Ttulos Originais NMERO 1 Os Bons Tempos de Outrora/The Good Old Days (April 1989/142) O Mundo Flutuante/The Floating World (April 1989/142) O Matagal/The Tall Grass (June 1989/144) Vcio de Matar/The Kill Fix (May 1989/143) Sua Sade/To Your Health (August 1989/146) Pesadelos da Mente Clssica/Nightmares of the Classical Mind (August 1989/146) Um Salto de F/Leap of Faith (May 1989/143) Faith/Faith (June 1989/144) Patamar/Flatline (August 1988/133) Carta Registrada/Special Delivery (August 1989/146) O Anel/The Ring of Memory (January 1989/139) NMERO 2 Cosmopolita/Cosmopolitan (May 1989/143) Muitas Manses/Many Mansions (May 1988/130) Que Pena!/Too Bad! (Mid-December 1989/151) Dilema/Dilemma (Mid-December 1989/151) Estados do Vcuo/Vacuum States (July 1988/132) Dori Bangs/Dori Bangs (September 1989/147) Aos Olhos de um Aliengena/Through Alien Eyes (July 1988/132) Renascimento/Renaissance (Mid-December 1989/151) As Energias do Amor/The Energies of Love (Mid-December 1989/151) O Cu uma Estrada Aberta/The Sky Is an Open Highway (July 1988/132) O Destruidor de Mundos/Destroyer of Worlds (February 1989/140) NMERO 3 Psico-histria/Psicohistory (July 1988/132) Esperando os Olimpianos/ Waiting for the Olympians (August 1988/133) A Serpente do Velho Nilo/The Serpent of Old Nile (May 1989/143) O Preo das Laranjas/The Price of Oranges (April 1989/142) Tempo Real/Real Time (January 1989/139) Muito Barulho por Nada/Ado (January 1988/126) Toda a Cerveja de Mane/All the Beer on Mars (January 1989/139) Iridescncia/Iridescence (January 1989/139) Minha Mulher/My Wife (February 1989/140) Vinte e Dois Passos para o Apocalipse/Twenty-Two Steps to the Apocalypse (January 1988/126) 13

DEPOIMENTO

RONALDO SERGIO DE BIASI

A ISAAC ASIMOV MAGAZINE


Baseado na entrevista do Editor da Isaac Asimov Magazine, Ronaldo Srgio de Biasi, no Programa Sem Censura, da TVE, em 24 de maio de 1990. Entrevistadores: Lcia Leme, jornalista; Marcos Gomes, professor; Jonas Rezende, pastor; Elizabeth Camaro, jornalista. LL: Os brasileiros j podem fazer viagens pelo espao. Acaba de ser lanada no Brasil a revista Isaac Asimov Magazine, uma das melhores publicaes de contos do gnero nos Estados Unidos. O editor responsvel, Ronaldo Srgio de Biasi, vai nos falar dessa nova revista. Ronaldo, qual a proposta dessa revista? RSB: Essa revista existe nos Estados Unidos. L tambm chamada de Isaac Asimov Magazine. A Editora Record comprou os direitos de public-la no Brasil. Os primeiros nmeros contm apenas contos traduzidos, mas temos a inteno de incluir o mais cedo possvel uma parte nacional. Estaremos lanando, muito em breve, um concurso para autores brasileiros com a idia de aproveitar os melhores contos. LL: E qual foi a repercusso desse primeiro nmero? RSB: Foi excelente. Ela foi lanada sbado passado e j vendeu bastante. Acho que existe um pblico vido por histrias de fico cientfica aqui no Brasil. JR: Ronaldo, que pblico esse? um pblico novo? Quem faz parte desse pblico? RSB: Olha, eu acho que h gente de todas as idades e
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de todas as classes sociais. um pblico muito variado; quem conhece fico cientfica gosta de fico cientfica. Quem j foi exposto fico cientfica, teve uma chance de provar o gostinho da fico cientfica, no quer largar mais. JR: Ronaldo, o mundo de hoje j parece fico. A cincia chegou a um desenvolvimento tal que de repente a cincia a prpria fico. Para escrever, por exemplo, um livro como O Enigma de Andrmeda, preciso ter muito conhecimento cientfico, no? RSB: Sim. Bem, existem vrias correntes na fico cientfica. Uma delas, que chamada pelos americanos de hard science fiction, uma classe muito especial e muito restrita. a que eu gosto mais, talvez porque eu tenha formao cientfica. aquela em que o autor s se permite uma hiptese arbitrria em toda a histria; ele inventa uma coisa que no existe e extrai todas as conseqncias lgicas da idia nova que lanou. MG: quase uma previso. RSB: Pode ser, pode ser uma previso, mas pode ser uma especulao, vamos dizer, de um universo paralelo, de uma realidade diferente da nossa. No necessariamente que o homem v evoluir naquela direo, mas se imaginarmos que aquilo pudesse existir, se a realidade fosse aquela, como seria o resto? Esse resto seriam as conseqncias lgicas da premissa inicial. Mas o resto teria que ser absolutamente lgico, respeitar as leis de causa e efeito, as leis da fsica... LL: Quer dizer, ento, que a fico to melhor quanto mais prxima da realidade estiver? isso? RSB: Olha, eu estou me referindo parte mais restrita, que a que eu gosto mais, mas a proposta dessa revista muitssimo mais ampla. Isso apenas uma pequena faceta. A fico cientfica se confunde, se mistura com fantasia, com terror, com romantismo, com muita coisa. Eu acho que o critrio da fico
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cientfica apenas ser uma boa literatura. at difcil de se definir o que fico cientfica. Essa revista nos Estados Unidos de vez em quando recebe cartas de protesto dos leitores. Eles dizem: Isso no fico cientfica! Escrevem para o prprio Isaac Asimoy: Como o senhor se atreve a publicar um conto desses! Isso pura fantasia! Ele responde: Olhe, eu gostei tanto deste conto que no resisti tentao de public-lo, embora concorde... MG: Ronaldo, a fico cientfica tem muito de uma viagem, de uma fantasia, e de uns anos para c cresceu muito o pblico. A gente sente muito isso, no ? Paralelamente a esse crescimento houve um crescimento de vrias cincias alternativas, da prpria filosofia oriental, da astrologia...voc v uma relao nisso tudo? RSB: Vejo, sim. Acho que o homem est ficando cada vez mais desencantado com a realidade e por isso est procurando outros valores. Ele no est satisfeito com o mundo de hoje. como se o homem estivesse chegando a uma encruzilhada... A fico cientfica aponta possveis solues, at para problemas ecolgicos. A fico cientfica foi uma das primeiras a se preocupar com o problema ecolgico; antes de chegar aos jornais, j estava na fico cientfica. Os problemas de regimes de governo problemas de como se vai administrar o mundo quando o mundo for realmente uma aldeia global, que tipo de... JR: Admirvel Mundo Novo 1984 The Day After RSB: Exatamente. A fico cientfica j tem essas preocupaes sociolgicas h muitos anos. Acho que no momento, isso faz parte de um contexto de insatisfao com o mundo de hoje, da maneira como ele est, e isso se nota nitidamente na fico cientfica, com a falta de comemorao das conquistas tecnolgicas. Na dcada de 50, a fico cientfica era muito baseada em olha que brinquedinho novo que pode ser inventado daqui a alguns anos, que mquinas maravilhosas vo existir no futuro... Hoje em dia, a fico cientfica est mais preocupada com a felicidade do homem do que com as belezas da tecnologia, at
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porque as belezas da tecnologia esto surgindo to rapidamente que os escritores de fico cientfica tm dificuldade para superar a realidade da cincia. LL: E d para prever alguma coisa via fico cientfica? cas. RSB: Ah, d! H muitas obras verdadeiramente profti-

LL: Como voc acha que vai ser mundo no ano 2000, no que se refere felicidade do homem? RSB: Pessoalmente, acho que, sob esse aspecto, o mundo ainda vai piorar antes de melhorar. Acho que estamos na descendente, em termos de felicidade. JR: Mas, Ronaldo, parece que o homem j chegou ao fundo do poo. No falo apenas do homem brasileiro, mas do homem que vive o drama da corrida armamentista (agora um pouco atenuada, verdade), essa loucura de caminharmos sobre bombas, em um mundo que pode ser destrudo 60 vezes se o arsenal nuclear for detonado. Que mais terrvel poderia ser do que isso que j ? A no ser agora bater no fundo do poo e voltar tona? RSB: Falou-se do ano 2000. O ano 2000 est muito perto. Imagino que essa virada ocorra em meados do prximo sculo. Estou apenas adiando um pouco mais esse fundo do poo. EC: Ronaldo, voc falou que tem uma formao cientfica. Qual esse tipo de formao? RSB: Sou engenheiro eletrnico, formado pela PUC. Na prpria PUC fiz o mestrado em telecomunicaes e em seguida fui para os Estados Unidos, onde fiz o doutorado em semicondutores. Desde 1971, sou professor de ps-graduao no Instituto Militar de Engenharia, onde executo pesquisas na rea de supercondutores.
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EC: A gente imagina normalmente que um engenheiro eletrnico to p no cho que no est voltado para nada disso. Como que voc descobriu a fico cientfica? Como foi para voc essa descoberta? RSB: Foi totalmente casual. Eu sempre gostei muito de ler. Era f do romance policial, at que um dia comprei um livro de fico cientfica. Gostei tanto que comecei a trocar os romances policiais por fico cientfica e depois s lia fico cientfica. Fiquei f, porque acho que muito mais variada que os romances policiais. Abriu-me um universo, principalmente na parte cientfica. Gosto de cincia desde pequeno. JR: Voc est to envolvido nesta tarefa. Sobra tempo para ser professor de ps-graduao? D para combinar as duas coisas ou voc fez a opo de ser editor de fico cientfica? RSB: No, minha profisso principal ainda a de professor e pesquisador. Estou tentando conciliar as duas coisas. At agora, tenho conseguido. ga. LL: Parabns pela revista e espero que ela tenha vida lonRSB: Eu tambm espero. Obrigado.

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Captulo 1 O Dia das Duas Rejeies Se eu estivesse escrevendo um romance sobre minha vida, teria dado ao captulo a respeito daquele ltimo dia em Londres um nome como O Dia das Duas Rejeies. Era um dia desagradvel de dezembro, pouco antes das festas de fim de ano. O tempo estava frio, mido e miservel (eu disse que estava em Londres, no disse?), mas todo mundo estava com um humor de expectativa de feriado; haviam acabado de anunciar que os olimpianos chegariam no mais tardar em agosto do ano seguinte, e todos estavam animados com isso. Todos os motoristas de txi estavam ocupados, e por isso me atrasei para o almoo com Lidia. Como estava Manahattan? perguntei, entrando ao lado dela na cabina e dando-lhe um beijo rpido. Manahattan estava muito bonita ela respondeu, servindo-me um drinque. Lidia tambm era escritora... bem, eles se consideram escritores, esses que seguem pessoas famosas para todo lado e transcrevem todas as suas fofocas e piadinhas e as transformam em livros para a diverso dos ociosos. Claro que isso no realmente escrever. No h nada de criativo nisso. Mas paga bem, e a pesquisa (Lidia sempre me disse) era muito divertida. Ela passava um bocado de tempo viajando pelo circuito das celebridades, o que no era muito bom para o nosso romance. Ficou me olhando beber o primeiro copo, e s depois se lembrou de perguntar educadamente: Terminou o livro? No o chame de o livro. Ele tem nome, Olimpiano em Pele de Asno. Vou ver Marcus sobre isso esta tarde. No o que eu chamaria de um grande ttulo ela comentou. Lidia era sempre muito prestativa a me dar sua opinio sobre qualquer coisa que no fosse de seu agrado. Mas voc no acha que muito tarde para escrever outro romance cientfico sobre os olimpianos? Depois, sorriu animada e disse: Tenho que te contar uma coisa, Julius. Beba outro
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drinque primeiro. Logo percebi o que estava para acontecer, e essa foi a primeira rejeio. Eu j tinha visto essa cena em fase de preparao. Mesmo antes de Lidia partir naquela ltima viagem de pesquisa para o Ocidente, eu havia comeado a suspeitar de que um pouco daquele antigo ardor havia esfriado, e no fiquei realmente surpreso quando me disse: Conheci outra pessoa, Julius. Sei disse eu. E realmente sabia, portanto me servi um terceiro drinque enquanto ela me contava a respeito. Ele um ex-piloto espacial, Julius. Esteve em Marte, na Lua e em toda parte, e, ah, um homem to doce. Tambm campeo de luta livre, voc acredita? Claro, ainda casado, isso natural. Mas vai conversar com a esposa sobre o divrcio assim que os filhos estiverem um pouco mais crescidos. Ela me olhou com ar de desafio, esperando que eu lhe dissesse que era uma idiota. Eu no tinha inteno de dizer nada, para falar a verdade, mas em todo caso ela acrescentou: No diga o que est pensando. No estava pensando em nada protestei. Ela suspirou. Voc est aceitando isto muito bem. Parecia que isso tinha sido um desapontamento para ela. Escute, Julius, no planejei isso. Srio, voc sempre ser muito especial para mim de uma certa maneira. Espero que possamos sempre ser amigos... A partir da, eu parei de ouvi-la. Ela falou muito mais, mas apenas os detalhes foram surpresa. Quando me disse que nosso pequeno caso havia acabado, aceitei isso com bastante calma. Sempre soube que Lidia tinha um fraco pelo tipo mais atltico. E o que pior, nunca respeitou o tipo de literatura que eu fao. Ela sentia o costumeiro desprezo do sistema por romances cientficos passados no futuro e aventuras em planetas exticos, e a que espcie de relacionamento isso poderia levar no fim de contas? Por isso, despedi-me dela com um beijo e um sorriso, ne23

nhum dos quais muito sincero, e me dirigi para o escritrio do meu editor. Foi l que tive minha segunda rejeio. A que realmente doeu. O escritrio de Marcus ficava na parte velha de Londres, margem do rio. uma velha companhia, num velho edifcio, e a maioria da equipe tambm velha. Quando a companhia necessita de auxiliares ou editoradores tem um hbito de selecionar preceptores cujos alunos tenham crescido e no precisem mais deles e os treina novamente. Claro que isso apenas para as pessoas das classes mais baixas. Os privilegiados, como o prprio Marcus, so executivos livres e assalariados, com o privilgio executivo de interminveis almoos regados a vinho entre autor e editor, que no terminam antes do meio da tarde. Tive de esperar meia hora para v-lo; obviamente ele havia estado num daqueles almoos. No me importei. Tinha plena confiana de que nossa entrevista seria curta, agradvel e lucrativa. Sabia muito bem que Olimpiano em Pele de Asno era um dos melhores romances cientficos que j havia escrito. At mesmo o ttulo era inteligente. O livro era uma stira, com tons clssicos, de O Asno de Ouro, do antigo escritor Lucius Apuleius de mais ou menos dois mil anos atrs; recriei o clssico numa histria cmica e cheia de aventuras sobre a vinda dos verdadeiros olimpianos. Sempre sei quando um livro vai ser bom e sabia que os fs iriam devorar aquele... Quando finalmente entrei para falar com Marcus, ele tinha no rosto um olhar vidrado de depois-de-almoo, e vi meu original em sua mesa. Tambm vi que, anexado a ele, havia um certificado com bordas vermelhas, e que aquele era o primeiro sinal de ms notcias. O certificado era o veredicto do censor, e a moldura vermelha significava um obstat. Marcus no me deixou no suspense. No podemos publicar disse, pousando a mo no original. Os censores vetaram. Eles no podem fazer isso! exclamei, o que fez sua velha secretria levantar a cabea de sua mesa no canto da sala para me olhar. Mas fizeram declarou Marcus. Vou ler para voc
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o que diz o obstat: ...de uma natureza tal que ofende a delegao do Consrcio Galctico, normalmente chamados de olimpianos... e ...portanto colocando em risco a tranqilidade e a segurana do Imprio... e, bem, basicamente quer dizer no. No foi sugerida nenhuma reviso. Apenas um veto completo; papel velho agora, Julius. Esquea. Mas todo mundo est escrevendo sobre os olimpianos! protestei. Todo mundo estava corrigiu ele. Agora eles esto quase chegando e os censores no querem arriscar nada. Inclinou-se para trs, para esfregar os olhos, obviamente querendo poder tirar um cochilo em vez de partir meu corao. E a acrescentou, cansado: Ento, o que voc quer fazer, Julius? Escrever um substituto para ns? Teria de ser rpido, voc entende; o escritrio central no gosta de contratos cuja validade se prolongue por mais de trinta dias aps a data de vencimento. E teria de ser bom. Voc no vai escapar arranjando algum velho refugo de seus guardados; j vi todos eles, de qualquer forma. Como diabos voc espera que eu escreva um livro novo inteiro em trinta dias? perguntei. Ele deu de ombros, parecendo cada vez mais sonolento e menos interessado no meu problema. Se no pode, no pode. Ento tudo o que voc tem a fazer me devolver o adiantamento. Acalmei-me rpido. No disse para ele. No posso fazer isso. S que no sei se vou terminar o livro em trinta dias... Sei que vai declarou Marcus, sem emoo na voz. Percebeu que dei de ombros. Voc tem alguma idia para o novo livro? Marcus disse com pacincia , eu sempre tenho idias para novos livros. para isso que serve um escritor profissional. Ele uma mquina de ter idias. Sempre tenho mais idias do que consigo escrever... Tem mesmo? ele insistiu. Ento eu me rendi, porque se dissesse que sim, a prxima coisa que ele faria era me perguntar qual era essa idia.
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No exatamente admiti. Ento retrucou melhor voc ir aonde quer que costume ir para ter idias, porque, seja para nos entregar o novo livro ou devolver o adiantamento, trinta dias tudo o que voc vai ter. Um editor assim. So todos a mesma coisa. No primeiro momento so todos doces e cheios de conversa agradvel, com aqueles longos almoos regados a lcool e papo otimista sobre edies de um milho de exemplares enquanto convencem voc a assinar o contrato. A eles mostram a verdadeira face. Querem o livro real entregue. Quando no o conseguem, ou quando os censores dizem que no podem public-lo, a no h mais conversa agradvel, e o nico assunto como os edis vo escoltar voc priso dos devedores. Por isso, resolvi seguir o seu conselho. Eu sabia aonde ir para ter idias, e no era em Londres. Nenhum homem sensato fica em Londres no inverno de qualquer forma, por causa do tempo e porque fica muito cheia de estrangeiros. Ainda no me acostumei a ver aqueles grandes e rudes nrdicos e os hindus de pele escura e as mulheres rabes no corao da cidade, confesso que posso ser fisgado por aquela marquinha vermelha na testa ou por um par de olhos negros brilhantes atravs de todos aqueles vestidos e vus; suponho que o que se imagina sempre mais excitante do que o que se pode ver, especialmente quando o que se pode ver so as pequenas e atarracadas mulheres britnicas como Lidia. Assim, fiz uma reserva no trem noturno para Roma, com transferncia de l para Alexandria por aerobarco. Fiz as malas de bom humor, sem esquecer de levar um chapu de sol de abas largas, um vidro de repelente de insetos e, claro, estiletes e tabuinhas em branco suficientes para durar a viagem inteira, apenas no caso de surgir alguma idia para o livro. Egito! Onde a conferncia sobre os olimpianos estava iniciando sua sesso de inverno... onde eu estaria entre os cientistas e astronautas que sempre forneciam idias para novos romances cientficos de aventura... onde estaria fazendo calor... Onde os edis de meu editor teriam problemas para me
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encontrar, caso no surgisse nenhuma idia para um novo romance. Captulo 2 A Caminho do Lugar das Idias Nenhuma idia surgiu. Isso era desapontador. Escrevo minhas melhores coisas em trens, avies e navios, porque no h interrupes e voc no pode decidir sair para uma voltinha porque no h lugar para se dar uma voltinha. No funcionou dessa vez. Durante todo o tempo em que o trem deslizou atravs da paisagem molhada e nua do campo ingls de inverno em direo ao Canal, eu estava sentado com a tabuinha na minha frente e o estilete pronto para escrever, mas na hora em que mergulhamos no tnel, a tabuinha ainda estava intocada. No podia me iludir. Estava empacado. Empacado mesmo. No acontecia nada na minha cabea que pudesse se transformar numa cena de abertura para um novo romance cientfico. No era a primeira vez na minha carreira de escritor que eu ficava empacado. uma espcie de doena ocupacional que acontece com qualquer escritor. Mas esta vez foi a pior. Eu realmente contava com Olimpiano em Pele de Asno. Tinha at calculado que a data de publicao podia coincidir com aquele dia maravilhoso em que os olimpianos chegassem ao nosso sistema solar, com todos os tipos de maravilhosa publicidade para o meu livro resultando desse grande evento, e as vendas seriam imensas... pior do que isso: eu j havia gasto o adiantamento. Tudo o que eu tinha era crdito, e mesmo assim era pouco. No pela primeira vez, imaginei o que teria acontecido se eu tivesse seguido alguma outra carreira. Se tivesse ficado no Servio Civil, por exemplo, como meu pai queria. Realmente eu no tive muita escolha. Nasci no ano do Tricentenrio das Viagens Espaciais e minha me me contou que a primeira palavra que eu disse foi Marte. Ela disse que houve uma pequena confuso, porque primeiro pensaram que eu estava falando do deus, no do planeta, e ela e meu pai conversaram muito sobre se deviam me treinar para o sacerdcio, mas quando
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cheguei idade de ler ela percebeu que eu era louco pelo espao. Como muitos da minha gerao (os que lem meus livros), cresci sombra das viagens espaciais. Eu era adolescente quando chegaram as primeiras fotos que a sonda espacial enviara do planeta Julia, de Alfa do Centauro, com seus cristais e rvores de folhas prateadas. Quando criana, me correspondi com outro rapaz que vivia nas colnias das cavernas da Lua, e lia maravilhado as histrias de ao sobre bandidos e edis caando uns aos outros pelos satlites de Jpiter. Eu no era o nico garoto que cresceu doido pelo espao, mas nunca superei isso. Naturalmente me tornei um escritor de romances cientficos de aventura; que mais eu conhecia? Assim que comecei a ganhar dinheiro de verdade pelas minhas fantasias, larguei meu emprego de secretrio de um dos embaixadores imperiais nos continentes ocidentais e me tornei escritor em tempo integral. Tambm prosperei com isso, tinha uma renda razovel, embora irregular. Para ser mais exato, com os dois romances cientficos que eu conseguia escrever por ano, o suficiente para me sustentar e ainda financiar o hbito de sair com mulheres bonitas como Lidia, devido ao bnus ocasional quando um dos livros era adaptado para a televiso ou o teatro. Ento vieram as mensagens dos olimpianos e toda a natureza dos romances cientficos de aventura mudou para sempre. Foi a notcia mais excitante da histria do mundo, claro. Realmente existiam outras raas inteligentes l fora, entre as estrelas da Galxia! Nunca me ocorreu que isso me afetaria pessoalmente, alm da sensao de alegria. No comeo senti alegria. Consegui, atravs de algumas conversas, com as pessoas certas, ir at o rdio-observatrio nos Alpes que havia gravado aquela primeira mensagem, e ouvi essa gravao com meus prprios ouvidos: Dit Dit Dit Dit Dit squ dit. squi dit squ dit dit. squi dit squi dit squ dit dit dit. squi dit squi dit squi dit squ wuuuuuu. squi dit squi dit squi dit squi dit squ dit dit dit dit
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dit.

Tudo parece muito simples agora, mas demorou um pouco at que algum conseguisse descobrir o que queria dizer essa primeira mensagem dos olimpianos. (Naturalmente ainda no os chamvamos de olimpianos. No os estaramos chamando assim agora se dependesse dos sacerdotes, porque eles acham que isso quase um sacrilgio, mas de que outra forma voc chamaria seres que vm dos cus, como deuses? O nome pegou na hora, e os sacerdotes simplesmente tiveram que aprender a conviver com isso.) Foi, na verdade, meu bom amigo Flavius Samuelus ben Samuelus quem primeiro a decifrou e produziu a resposta correta para transmitir de volta aos remetentes... a mesma que, quatro anos depois, fez os olimpianos saberem que ns os havamos ouvido. Enquanto isso, todos ns descobrimos essa nova e maravilhosa verdade: no estvamos sozinhos no universo! Houve uma exploso de alegria. O mercado para romances cientficos explodiu. Meu livro seguinte foi Os Deuses do Rdio, cuja tiragem se esgotou em pouco tempo. Pensei que isso ia continuar para sempre. E poderia... se no fosse pelos censores medrosos. Dormi durante a travessia do tnel.., de todos os tneis, mesmo os que atravessam os Alpes... e quando acordei j estvamos a meio caminho de Roma. Apesar do fato de que as tabuinhas permaneciam obstinadamente intocadas, eu me sentia mais animado. Lidia era apenas uma lembrana distante. Eu ainda tinha vinte e nove dias para entregar um novo romance cientfico e Roma, apesar de tudo, ainda Roma! O centro do universo... Bem, sem contar o que de novo em astronomia geogrfica os olimpianos poderiam nos ensinar. Pelo menos, a maior cidade do mundo. o lugar onde est toda a ao. Quando mandei o cabineiro trazer meu caf e coloquei uma tnica limpa, j estvamos l, e desci na grande e barulhenta estao ferroviria. H anos eu no ia quela cidade, mas Roma no muda muito. O Tibre ainda fedia. Os grandes e novos edifcios de apartamentos ainda escondiam as velhas runas at que voc estives29

se quase em cima delas, as moscas ainda eram intolerveis e os jovens romanos ainda se acotovelavam ao redor da estao para vender excurses com guias Casa Dourada (como se algum deles pudesse sequer passar por um dos legionrios!), amuletos sagrados ou suas irms. Como fui secretrio da equipe do Procnsul da Nao Cherokee, eu tinha amigos em Roma. Como no tive o bom senso de ligar para eles com antecedncia, nenhum deles estava em casa. No tive escolha. Tive de alugar um quarto num hotel de luxo no Palatino. Era absurdamente caro, naturalmente. Tudo em Roma caro; por isso que pessoas como eu vivem em povoados remotos e melanclicos como Londres. Entretanto, achei que na hora em que a conta chegasse, ou eu teria algo para satisfazer Marcus e conseguir o resto do adiantamento, ou estaria com tantos problemas que mais algumas dvidas no iam fazer diferena. Deciso tomada, decidi arranjar um servo. Escolhi um siciliano forte e sorridente no balco de aluguel do saguo, dei-lhe as chaves para retirar minha bagagem e o instru para que a levasse ao meu quarto e me fizesse uma reserva para a viagem de hovercraft no dia seguinte para Alexandria. Foi quando minha sorte comeou a melhorar. Quando o siciliano foi loja de vinhos pedir novas ordens, anunciou: Outro cidado fez uma reserva para a mesma viagem, cidado Julius. O senhor gostaria de dividir um compartimento com ele? bom quando voc aluga um servo que tenta economizar seu dinheiro. Perguntei, com aprovao: Que tipo de pessoa ele? No quero passar a viagem preso com um chato. Poder ver por si mesmo, Julius. Ele est nos banhos neste momento. um judeu. Seu nome Flavius Samuelus. Cinco minutos depois eu havia tirado as roupas, enrolado um lenol no corpo e estava no tepidarium, dando uma olhada nos corpos por l. Localizei Sam de primeira. Estava esparramado sobre uma laje, com os olhos fechados, enquanto um massagista so30

cava sua carne velha e gorda. Deitei-me na laje a seu lado sem falar nada. Quando ele, resmungando, se virou, e abriu os olhos, eu disse: Oi, Sam. Levou um momento para me reconhecer; estava sem culos. Mas quando apertou os olhos, seu rosto se abriu num sorriso. Julius! exclamou. Que mundo pequeno! bom ver voc novamente! Esticou o brao para o cumprimento das mos nos cotovelos, realmente hospitaleiro, como eu esperava; pois uma das coisas de que eu mais gosto em Flavius Samuelus que ele gosta de mim. Uma das outras coisas de que eu mais gosto em Sam que, embora ele seja um competidor, tambm uma fonte inesgotvel de recursos. Ele tambm escreve romances cientficos. Faz mais do que isso. Ele me ajudou com a parte cientfica de meus prprios romances cientficos um sem-nmero de vezes, e passou pela minha cabea, assim que ouvi o siciliano dizer seu nome, que ele poderia ser justamente o que eu procurava na presente emergncia. Sam tem pelo menos setenta anos de idade. careca. Tem uma grande mancha marrom, de velhice, no topo da cabea. Sua papada flcida e tem as plpebras cadas. Mas voc nunca pensaria assim falando com ele ao telefone. Tem a voz rpida e firme de um jovem de vinte anos e a cabea de um jovem tambm... de um rapaz de vinte anos extraordinariamente brilhante. Ele muito animado. Isso complica as coisas, porque o crebro de Sam trabalha mais rpido do que deveria. s vezes isso dificulta a sua fala, porque ele est normalmente trs ou quatro passos frente da maioria das pessoas. De modo que a prxima coisa que disser ser provavelmente a resposta a alguma pergunta que voc inevitavelmente iria fazer, mas ainda no havia pensado. um fato desagradvel da vida o de que os romances cientficos de Sam vendem mais do que os meus. No o odeio por isso, o que constitui um tributo sua personalidade. Ele tem uma desvantagem injusta sobre os demais escritores, porque
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astrnomo profissional. S escreve romances cientficos por prazer, nas horas vagas que no so muitas. A maior parte das horas de trabalho ele as passa controlando sua prpria sonda espacial, a que circula o planeta Dione, de Epsilon Eridani. Eu consigo suportar o seu sucesso (e, admito, seu talento), porque ele generoso com suas idias. Assim que concordamos em dividir o compartimento do hovercraft, coloquei o problema para ele diretamente. Bem, quase diretamente. Eu disse: Sam, andei pensando numa coisa. Quando os olimpianos chegarem aqui, o que que isso vai significar para ns? Naturalmente, ele era a pessoa correta para se perguntar isso; Sam sabia mais sobre os olimpianos do que qualquer humano. Mas era a pessoa errada de quem se esperar uma resposta direta. Ele se levantou, enrolando a tnica no corpo. Dispensou o massagista e me olhou divertido com aqueles olhos negros e vivos sob as sobrancelhas largas e as plpebras cadas. Por qu? Voc est precisando de uma histria para um novo romance cientfico? perguntou. Diabos! exclamei, em tom jocoso, e decidi abrir o jogo. No seria a primeira vez que lhe peo isso, Sam. S que desta vez eu realmente estou precisando. Contei-lhe a histria do romance que os censores haviam proibido e do editor que estava atrs de uma reposio rpida... Ou do meu sangue, o que viesse primeiro. Mordiscou distraidamente a junta do polegar. Sobre o que era esse seu romance? perguntou, curioso. Era uma stira, Sam. Olimpiano em Pele de Asno. Sobre os olimpianos vindo para a Terra num transportador de matria, s que acontece um problema na transmisso e um deles acidentalmente se transforma num asno. Tem algumas partes engraadas. Claro que tem, Julius. Tem tido por uns dois mil anos. Bem, eu no disse que era totalmente original, s que... Ele estava balanando a cabea. Pensei que voc fosse mais inteligente, Julius. O que esperava que os censores fizessem, estragar o evento mais im32

portante da histria humana por causa de um romance cientfico idiota? No idiota! idiota arriscar ofend-los retrucou, com convico. Melhor se prevenir e no escrever nada sobre eles. Mas todo mundo est fazendo isso! Ningum os est transformando em asnos observou. Julius, existe um limite para a especulao em romances cientficos. Quando voc escreve sobre os olimpianos, est bem nesse limite. Qualquer especulao a respeito deles pode ser suficiente para que desistam completamente do encontro, e podemos nunca mais ter uma chance dessas. Eles no fariam... Ah, Julius ele disse, aborrecido. Voc no tem nenhuma idia do que eles fariam ou no fariam. Os censores tomaram a deciso certa. Quem sabe o que os olimpianos podem ser? Voc sabe. Ele riu, mas de maneira estranha. Gostaria de saber. A nica coisa que sabemos que eles no se mostram a qualquer raa inteligente; possuem padres morais. Entretanto, no temos a menor idia de que padres so esses. No sei o que seu livro diz, mas talvez voc tivesse especulado que os olimpianos estavam nos trazendo toda espcie de coisas novas: uma cura para o cncer, novas drogas psicodlicas, at mesmo a vida eterna... Que tipo de drogas psicodlicas eles poderiam trazer, exatamente? perguntei. Calma, rapaz! Estou lhe dizendo para no pensar nesse tipo de idia. A questo que o que quer que voc tenha imaginado poderia facilmente se tornar a coisa mais repulsiva e imoral em que os olimpianos podem pensar. Os riscos so muito grandes. Esta uma chance nica. No podemos estrag-la. Mas eu preciso de uma histria reclamei. Est bem ele admitiu. Suponho que precisa. Deixe-me pensar a respeito. Vamos nos lavar e sair daqui. Enquanto estvamos no banho quente, enquanto nos vestamos, enquanto comamos um almoo leve, Sam falava sobre
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a conferncia que iria acontecer em Alexandria. Eu estava gostando de ouvir. Alm do fato de que tudo o que ele dizia era interessante, comecei a sentir esperanas quanto a poder realmente escrever um livro para Marcus. Se algum podia me ajudar, era Sam; ele era viciado em problemas. No resistia a um desafio. Foi por isso, sem dvida, que foi o primeiro a resolver o enigma composto pelos interminavelmente repetidos squis e squs dos olimpianos. Se voc simplesmente considerar o dit como o nmero 1, o squi como o sinal de + e o squ como = , ento Dit squi dit squ dit dit significa simplesmente 1 + 1=2 Isso era fcil. No era preciso ter um supercrebro como o de Sam para substituir nossos termos pelos deles e revelar a mensagem como simples aritmtica... exceto pelo misterioso wuuuuu: dit squi dit squi dit squi dit squ wuuuuu. O que o wuuuuu significava? Uma conveno especial para representar o nmero 4? Sam descobriu imediatamente, claro. Assim que ouviu a mensagem ele telegrafou a soluo de sua biblioteca em Pdua: A mensagem pede uma resposta. Wuuuuu quer dizer um ponto de interrogao. A resposta quatro. Por isso, a resposta para as estrelas foi transmitida assim: dit squi dit squi dit squi dit squ dit dit dit dit. A raa humana havia passado no exame de admisso e o lento processo de estabelecer comunicaes comeava. Quatro anos se passaram at a resposta dos olimpianos. Obviamente, no estavam por perto. Tambm obviamente no eram pessoas simples como ns, enviando mensagens de rdio de um planeta na rbita de uma estrela a dois anos-luz de distncia, porque no havia nenhuma estrela ali; a resposta veio de um ponto no espao onde nenhum de nossos telescpios e sondas espaciais havia descoberto coisa alguma. A essa altura Sam estava profundamente envolvido. Ele fora o primeiro a observar que os aliengenas haviam sem dvida escolhido enviar um sinal fraco, pois queriam estar certos de que nossa tecnologia estava razoavelmente bem desenvolvida antes
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que tentssemos responder. Ele havia sido um dos impacientes que convenceram as autoridades do Colgio a comearem a transmisso de todos os tipos de frmulas matemticas, e mais tarde de simples relaes entre palavras, para comear a enviar alguma coisa para os olimpianos enquanto espervamos as ondas de rdio chegarem aonde quer que fosse e retornarem com uma resposta. Sam no era o nico, naturalmente. Ele no era nem o principal investigador quando comeamos o trabalho duro de desenvolver um vocabulrio comum. Havia melhores especialistas que Sam em lingstica e anlise criptogrfica. Mas foi ele o primeiro a observar que estavam levando cada vez menos tempo para responder a nossas mensagens. O que significava que os olimpianos estavam vindo em nossa direo. A essa altura eles haviam comeado a enviar mosaicos de imagens. Eles vinham em seqncias de dits e ds de 550.564 bits de comprimento. Algum logo percebeu que aquela era a raiz quadrada de 742, e quando exibiram a seqncia como uma matriz quadrada, usando pontos pretos para os dits e brancos para os ds, a imagem do primeiro olimpiano apareceu. Todos se lembram daquela imagem. Todas as pessoas da Terra a viram, menos os totalmente cegos, pois foi exibida em todas as telas de TV e jornais do mundo. Na verdade at mesmo os cegos ouviram as descries anatmicas que os comentaristas faziam. Duas caudas. Uma coisa carnuda, que pendia do queixo como uma barba. Quatro pernas. Uma fileira de espinhos descendo o que parecia ser a coluna vertebral. Olhos afastados e esbugalhados. Aquele primeiro olimpiano no era nem um pouco bonito, mas era definitivamente aliengena. Quando a seqncia seguinte apareceu, quase igual anterior, foi Sam quem descobriu imediatamente que era apenas uma imagem do mesmo ser visto de outro ngulo. Os olimpianos precisaram de 41 imagens para nos fornecer descrio completa daquele primeiro aliengena... Depois, comearam a enviar imagens dos outros. Nunca havia ocorrido a ningum, nem mesmo a Sam, que estaramos lidando no com uma super-raa, mas com pelo me35

nos vinte e duas. Havia todas essas formas separadas de seres aliengenas, cada uma mais feia e mais estranha que a precedente Esse foi um dos motivos pelos quais os sacerdotes no gostaram que os chamssemos de olimpianos. Ns somos muito ecumnicos com relao aos nossos deuses, mas nenhum deles se parece com qualquer um deles e alguns dos sacerdotes mais velhos nunca pararam de reclamar da blasfmia. Na metade do terceiro prato de nosso almoo e da segunda garrafa de vinho, Sam interrompeu sua descrio do ltimo comunicado dos olimpianos (eles estavam acusando o recebimento de nossas transmisses sobre histria da Terra) para levantar a cabea e sorrir para mim. Descobri disse. Virei-me e olhei para ele, surpreso. Na verdade, no estava prestando muita ateno ao seu monlogo, porque estava com os olhos na nossa bela garonete kievana. Ela atraiu minha ateno porque... bem, quero dizer, depois de ter atrado minha ateno pela sua figura extremamente bem desenvolvida e a escassez de roupas que a cobriam... porque usava um amuleto dourado de cidad no pescoo. No era uma escrava. Isso a tornava ainda mais misteriosa. No consigo realmente me interessar por escravas, porque no tem graa, mas me interessei bastante por aquela. Voc est me ouvindo? Sam perguntou, irritado. Claro que sim. O que voc descobriu? A resposta ao seu problema disse, radiante. No s um argumento para um romance cientfico. Um tipo totalmente novo de romance cientfico! Por que que voc no escreve um livro sobre o que poder acontecer se os olimpianos no vierem? Adoro a maneira como metade do crebro de Sam trabalha em cima de questes enquanto a outra metade est fazendo alguma coisa completamente diferente, mas nem sempre consigo acompanhar o seu raciocnio. No entendi o que voc quer dizer. Se eu escrever sobre os olimpianos no vindo, no ser to ruim quanto se eu escrever sobre eles vindo? No, no protestou. Escute o que estou dizendo!
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Deixe os olimpianos totalmente de fora. Escreva simplesmente sobre um futuro que poderia acontecer, mas no aconteceu. A garonete estava sobre ns, recolhendo os pratos usados. Eu estava consciente de que ela ouvia enquanto eu respondia com dignidade: Sam, esse no o meu estilo. Meus romances cientficos podem no vender to bem quanto os seus, mas tambm tenho integridade. Jamais escrevo algo em que no acredite ser no mnimo possvel. Julius, pare de pensar com a cabea de baixo ento ele havia percebido a ateno que eu dava garota e use esse seu crebro lamentavelmente pequeno. Estou falando de algo que poderia ser possvel, em algum futuro alternativo, se voc entende o que quero dizer No entendi O que um futuro alternativo? um futuro que poderia acontecer, mas no aconteceu explicou. Como se os olimpianos no viessem nos ver. Balancei a cabea, intrigado. Mas ns j sabemos que eles vm! Suponha que no viessem! Suponha que eles no tivessem entrado em contato conosco h anos atrs. Mas entraram eu disse, tentando compreender seu ponto de vista. Ele apenas suspirou. Vejo que no consigo faz-lo entender disse, enrolando a tnica em torno do corpo e se levantando. V em frente com sua garonete. Tenho algumas mensagens a enviar. Vejo voc a bordo. Bem, por um motivo ou outro no fui a lugar algum com a garonete kievana. Ela disse que era casada, feliz e mongama. No entendo por que um marido legtimo e livre deixaria a mulher trabalhar num lugar daqueles, mas fiquei surpreso por ela no ter demonstrado mais interesse por algum da minha linhagem... melhor explicar isso. Sabem, minha famlia famosa. Os genealogistas dizem que descendemos da linha do prprio Julius Caesar.
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s vezes menciono esse fato pessoalmente, embora na maioria das vezes s depois de beber. (Suponho que essa foi uma das razes pelas quais Lidia, sempre esnobe, ficou comigo em primeiro lugar.) No uma questo sria. Afinal de contas, Julius Caesar morreu h mais de dois mil anos atrs. Sessenta ou setenta geraes se sucederam desde ento, sem contar com o fato de que, embora o ancestral Julius certamente tenha deixado muitas crianas atrs de si, nenhuma delas foi com qualquer mulher que tivesse desposado. Nem sequer pareo muito romano. Deve ter havido um nrdico ou dois na linhagem, porque sou alto e tenho cabelos fartos, um tipo fsico que nenhum romano respeitvel jamais teve. Mesmo assim, ainda que eu no seja exatamente o herdeiro legal do divino Julius, pelo menos venho de uma linhagem muito antiga e distinta. Era de se esperar que uma simples garonete levasse isso em considerao antes de me recusar. Mas me recusou. Quando acordei na manh seguinte (sozinho), Sam j tinha sado do hotel, embora o hovercraft para Alexandria no fosse partir antes da noite. No o vi durante todo o dia. No procurei muito por ele, pois acordei me sentindo um pouco envergonhado. Por que um homem crescido, e autor consagrado de mais de quarenta romances cientficos que venderam muito bem (bem, talvez razoavelmente) deveria depender de mais algum para suas idias? Por isso, entreguei minha bagagem ao servo, paguei a conta do hotel e tomei o subterrneo para a Biblioteca de Roma. Roma no apenas a capital imperial do mundo, tambm a capital cientfica. Os grandes telescpios antigos nas colinas no so mais de muito uso, pois as luzes da cidade prejudicam a observao dos cus, e de qualquer forma os grandes telescpios ticos esto hoje em dia todos no espao. Mesmo assim, eles esto onde Galileu detectou o primeiro planeta extra-solar e Tycho fez suas famosas espectrografias da ltima grande supernova em nossa galxia. A tradio cientfica sobreviveu. Roma ainda a sede do Colgio das Cincias. por isso que a Biblioteca de Roma to grande para uma pessoa como eu. Eles possuem acesso direto ao banco de dados do Colgio, e voc no precisa sequer pagar tarifas de transmis38

so. Inscrevi-me, coloquei meus estiletes e tabuinhas sobre a mesa que me deram e comecei a acessar os arquivos. Em algum lugar tinha de haver uma idia para um romance cientfico de aventura que ningum tivesse escrito... Disso no havia dvida, eu s no conseguia achar esse lugar. Normalmente voc pode conseguir muita ajuda de um bibliotecrio pesquisador inteligente, mas parecia haver muita gente nova na Biblioteca de Roma, ibricos na maioria; reduzidos a status de escravos porque haviam tomado parte no levante lusitano do ano anterior. Houve tantos ibricos no mercado numa certa poca que provocaram uma baixa nos preos. Eu teria comprado alguns para especulao, sabendo que o preo voltaria a subir; afinal de contas, no h tantos levantes assim, e a demanda para escravos nunca acaba. Mas eu estava temporariamente curto de capital, e alm do mais voc tem de alimentlos. Se os da Biblioteca de Roma fossem uma amostra boa, no haveria barganhas de qualquer espcie. Desisti. O tempo havia melhorado o bastante para tornar atraente uma volta pela cidade, e por isso me dirigi ao monotrilho de Ostia. Roma estava muito movimentada, como sempre. Havia uma tourada no Coliseu e corridas no Circo Mximo. nibus de turismo engarrafavam as ruas estreitas. Uma longa procisso religiosa circulava o Panteo, mas no me aproximei o bastante para ver que deuses estavam sendo homenageados. No gosto de multides. Especialmente multides romanas, porque h mais estrangeiros em Roma do que em Londres; africanos, hindus, chineses e nrdicos... todas as raas na face da Terra mandam seus turistas para visitarem a Cidade Imperial. E Roma retribui com espetculos. Parei em um deles, a troca da guarda da Casa Dourada. Naturalmente, o Csar e sua esposa no eram vistos em parte alguma. Estavam em alguma de suas interminveis excurses pelos domnios, sem dvida, ou pelo menos abrindo um novo supermercado em algum lugar. Mas a famlia algonquina minha frente se emocionou quando as legies de honra marcharam e contramarcharam com seus estandartes em volta do palcio. Meu conhecimento da lngua cherokee era suficiente para perguntar ao algonquin de onde eles eram, mas os idiomas
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no so realmente muito prximos e o cherokee do homem conseguia ser pior do que o meu. Ficamos apenas sorrindo um para o outro. Assim que as legies saram do caminho, eu me dirigi para o trem. No fundo, no fundo, eu sabia que deveria estar me preocupando com minha situao financeira. O relgio estava correndo e meus trinta dias de graa acabando. Mas eu no estava preocupado. Estava confiante. Acreditava no meu bom amigo Flavius Samuelus, que, eu sabia, (no importava o que fizesse com a maior parte do crebro) ainda estava cogitando uma idia para mim com alguma parte dele. No me ocorreu que at mesmo Sam tivesse limitaes. Ou que algo muito mais importante que meus prprios problemas estivesse tomando sua ateno. No vi Sam entrar no hovercraft e no o vi em nosso compartimento. Mesmo quando as ps comearam a girar e deslizamos em direo ao mar Tirreno, ele no estava l. Adormeci, comeando a achar que ele tinha ficado para trs; mas muito mais tarde, acordei sonolento, apenas o suficiente para ouvi-lo entrar. Estava na ponte explicou, quando murmurei alguma coisa. Durma de novo. Vejo voc amanh. Quando acordei, pensei que havia sido um sonho, pois ele no estava l. Mas sua cama estava desarrumada, embora no muito, e o comissrio de bordo me assegurou disso quando veio me trazer meu vinho matinal. Sim, o cidado Flavius Samuelus certamente estava a bordo. Estava nos aposentos do prprio capito, na verdade, embora o comissrio no soubesse dizer o que fazia l. Passei a manh relaxando no convs, coarando ao sol. No momento a embarcao no era exatamente um hovercraft. Havamos passado pelos estreitos da Siclia durante a noite, e agora, no Mediterrneo aberto, o capito havia baixado as pernas, levantado as saias e estendido as hlices, transformando o veculo em um aerobarco. Deslizvamos pelo mar a uns duzentos quilmetros por hora. Era uma viagem suave e relaxante; as palhetas que nos suportavam estavam a uns vinte metros abaixo
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da superfcie da gua, e portanto no havia ao das ondas para nos sacudir. Deitado de costas com os olhos semicerrados por causa do sol quente do sul, pude ver um avio de trs asas erguer-se do horizonte atrs de ns e gradualmente nos ultrapassar, para desaparecer nossa frente. O avio no estava indo muito mais rpido que ns... e tnhamos todo o conforto, enquanto eles pagavam o dobro. Abri totalmente os olhos quando percebi de relance que havia algum em p ao meu lado. Na verdade, sentei-me rpido, porque era Sam. Parecia no ter dormido muito e estava segurando o chapu de sol para evitar que o vento o levasse. Onde que voc estava? perguntei No ouviu as notcias? Balancei a cabea. As transmisses dos olimpianos pararam. Foi a que realmente arregalei os olhos, porque era uma surpresa desagradvel. Mesmo assim, Sam no parecia muito perturbado. Aborrecido, sim. Talvez at um pouco preocupado, mas no to abalado quanto eu estava preparado para me sentir. Provavelmente no nada disse. Pode ser apenas interferncia do sol. Ele est em Sagitrio agora, quase entre ns e eles. H uns dois dias que temos tido problemas de esttica. Perguntei: Ento as,transmisses recomearo logo? Ele deu de ombros e pediu ao comissrio de convs um daqueles pratos quentes de que os judeus gostam. Quando voltou a falar foi sobre outro assunto. Acho que ontem no consegui fazer voc entender o que eu queria dizer. Deixe ver se consigo explicar o que entendo por mundo alternativo. Lembra-se de sua histria? De como Fornius Vello conquistou os Maias e romanizou os Continentes Ocidentais h seiscentos ou setecentos anos atrs? Bem, suponha que ele no o tivesse feito. Mas fez, Sam. Eu sei concordou Sam, pacientemente. Estou dizendo suponha. Suponha que as legies tivessem sido derrotadas na batalha de Tehultapec.
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Ca na gargalhada. Tinha certeza de que ele estava brincando. As legies? Derrotadas? As legies jamais foram derrotadas! Isso no verdade disse Sam, em tom de reprovao. Ele odeia quando as pessoas no entendem exatamente o que ele quer dizer. Lembre-se de Varus. Ah, que diabo, Sam, isso histria antiga! Quando foi h dois mil anos atrs? No tempo de Csar Augusto? Seja como for foi apenas uma derrota temporria. O imperador Druso tomou as guias de volta. E tomou toda a Glia para o Imprio, tambm. Essa foi uma das primeiras grandes conquistas transalpinas. Os gauleses hoje em dia so to romanos quanto qualquer um, especialmente em matria de beber vinho. Ele sacudiu a cabea. Suponha que Fornius Vello tivesse tido uma derrota temporria, ento. Tentei acompanhar seu raciocnio, mas no era fcil. Que diferena isso teria feito? Mais cedo ou mais tarde as legies teriam conquistado. Elas sempre conquistam, voc sabe. Isso verdade concordou. Mas se essa conquista em particular no tivesse acontecido naquela poca, todo o curso da histria teria sido diferente. No teramos tido as grandes migraes rumo ao ocidente para preencher aqueles continentes vazios. Os chineses e os hindus no teriam sido cercados por todos os lados, de maneira que ainda poderiam ser naes independentes. Teria sido um mundo diferente. Voc v aonde estou querendo chegar? isso que entendo como um mundo alternativo: um mundo que poderia ter acontecido, mas no aconteceu. Tentei ser educado com ele. Sam disse , voc acabou de descrever a diferena entre romance cientfico e fantasia. No escrevo fantasia. Alm do mais continuei, sem querer ferir seus sentimentos no
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vejo como as coisas poderiam ter sido diferentes. No posso crer que o mundo mudasse a ponto de se poder escrever um romance cientfico a respeito. Ele me olhou sem expresso no rosto por um momento, depois virou-se e olhou para o mar. Depois, sem transio, disse: H uma coisa engraada. As colnias marcianas tambm no esto recebendo transmisses. E no esto bloqueadas pelo sol. Franzi a testa. O que isso quer dizer, Sam? Ele balanou a cabea. Gostaria de saber respondeu. Captulo 3 Na Velha Alexandria O Faros estava bem visvel na meia-luz do crepsculo quando chegamos ao porto de Alexandria. Nosso veculo estava funcionando de novo como um hovercraft, em velocidade reduzida, e jogava bastante. Assim que entramos no porto, porm, a gua ficou calma. Sam havia passado a tarde no camarote do capito, mantendo contato com o Colgio das Cincias, mas apareceu quando atracamos. Ele me viu olhando para o balco de aluguel no cais, mas balanou a cabea. No se preocupe em alugar servos, Julius ordenou. Deixe os servos de minha sobrinha levarem a sua bagagem. Vamos ficar na casa dela. Isso era uma boa notcia. Os quartos de hotel em Alexandria eram quase to caros quanto em Roma. Agradeci a ele, mas ele nem me ouviu. Entregou nossas malas a um carregador do domiclio da sobrinha, um pequeno rabe que era bem mais forte do que parecia, e desapareceu em direo Cmara do Senado Inferior Egpcio, onde teria lugar a conferncia. Chamei um triciclo e dei ao piloto o endereo da sobrinha de Sam. No importa o que os egpcios pensem, Alexandria uma cidadezinha suja. Os choctaws tm uma capital maior e a dos
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kievanos mais limpa. A famosa biblioteca de Alexandria tambm uma piada. Depois que o meu (gostaria de acreditar) ancestral Jlio Csar queimou-a totalmente, os egpcios a reconstruram. Mas to antiga que no tem nada alm de livros. A casa da sobrinha de Sam ficava em uma parte particularmente decadente daquela cidade decadente, a apenas alguns quarteires do porto. Podia-se ouvir o barulho dos guindastes nas docas, mas no muito bem por causa do barulho das prprias ruas, repletas de furges de artigos diversos e pilotos se xingando enquanto se esgueiravam pelas curvas estreitas. A casa era maior do que eu esperava, mas, pelo menos do lado de fora, isso era tudo o que se podia dizer. A fachada era de estuque egpcio barato em vez de mrmore e ao lado ficava uma central de aluguel de escravos. Pelo menos, lembrei-me, era de graa. Bati porta e gritei pelo mordomo. No foi o mordomo que abriu a porta para mim. Foi a sobrinha de Sam em pessoa, e foi uma surpresa agradvel. Era quase da minha altura e to loura quanto eu. Alm disso, era jovem e de muito boa aparncia. Voc deve ser Julius disse. Sou Rachel, sobrinha do cidado Flavius Samuelus ben Samuelus, e voc bem-vindo em minha casa. Beijei-lhe a mo. um costume kievano que eu gosto, especialmente com garotas bonitas que ainda no conheo bem mas espero conhecer. Voc no parece judia observei. Voc no parece um escritor de romances cientficos ela retrucou. Sua voz era menos fria do que as palavras, mas no muito. Tio Sam no est e no momento, infelizmente, estou muito ocupada. Basilius lhe mostrar seus aposentos e oferecer algo para beber. Costumo provocar uma primeira impresso melhor nas mulheres jovens. Em geral, me esforo para isso, mas ela me apanhou de surpresa. Eu tinha mais ou menos esperado que a sobrinha de Sam se parecesse mais ou menos com ele, com a
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provvel exceo da careca e do rosto enrugado. No podia estar mais enganado. Tambm estava enganado com a casa. Era grande. Devia haver bem uns doze quartos, sem contar com os aposentos dos servos. O trio estava coberto com uma daquelas pelculas parcialmente refletoras, que mantm a maior parte do calor do lado de fora. O famoso sol egpcio estava bem acima de nossas cabeas quando Basilius, o mordomo de Rachel, me mostrou meus aposentos. Eram agradveis, bem iluminados e arejados, mas Basilius sugeriu que eu poderia gostar de ficar no lado de fora. Estava certo. Levou-me vinho e frutas no trio, num confortvel banco beira de uma fonte. Atravs da pelcula o sol parecia apenas plido e agradvel ao invs de mortalmente quente. Os frutos tambm estavam frescos: abacaxis do Lbano, laranjas da Judia, mas que devem ter vindo de algum lugar na Glia. A nica coisa errada que eu podia ver era que a prpria Rachel tinha ficado em seus aposentos, o que no me deu a oportunidade de lhe passar uma melhor impresso. Entretanto, ela havia deixado instrues para meu conforto. Basilius bateu palmas e apareceu outro servo, levando estiletes e tabuinhas para o caso de eu decidir trabalhar. Fiquei surpreso em ver que tanto Basilius quanto o outro eram africanos; normalmente eles no se envolvem em conflitos polticos ou problemas de qualquer espcie com os edis e portanto no h muitos escravos entre eles. A fonte era uma esttua de Cupido. Em outras circunstncias, eu teria considerado isso um bom augrio, mas ali aquilo no parecia significar nada. O nariz de Cupido estava quebrado e a fonte era obviamente mais velha que Rachel. Pensei em simplesmente ficar ali at que Rachel aparecesse, mas quando perguntei a Basilius quando isso aconteceria ele me olhou com indulgncia. A cidad Rachel trabalha durante toda a tarde, cidado Julius informou-me. Ah? E em qu trabalha? A cidad Rachel uma famosa historiadora ele respondeu. Muitas vezes, trabalha at a hora de dormir.
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Quando ele se virou para se retirar, perguntei: Voc no parece um criminoso muito perigoso. Se no estou sendo indiscreto, como foi que se tornou escravo? Ah, no foi por nenhum ato violento, cidado Julius assegurou-me. Simplesmente por algumas dvidas. Descobri facilmente o caminho para a Cmara do Senado Inferior Egpcio. Havia muito trfego por aqueles lados, porque ela , afinal de contas, um dos pontos tursticos de Alexandria. O Senado Inferior no estava reunido na ocasio. No havia motivo por que devesse estar, claro, pois para qu os egpcios necessitavam de um senado de qualquer espcie? O tempo em que tomavam qualquer deciso importante por conta prpria estava h muitos sculos no passado. Mas eles haviam se mobilizado para a conferncia. O Templo do Senado tinha nichos para pelo menos cinqenta deuses. Havia as costumeiras imagens de Amon-R, Jpiter e todas as outras figuras principais do panteo, claro, mas para os visitantes eles instalaram Ahura-Mazda, Jav, Freya, Quetzalcoatl e pelo menos uma dzia que no consegui identificar. Estavam todos decorados com oferendas frescas de flores e frutas, mostrando que os turistas, se no os astrnomos (e provavelmente os astrnomos tambm), estavam dispostos a tudo para ver restauradas as comunicaes com os olimpianos. Os cientistas so uma raa agnstica, claro... a maioria das pessoas instrudas , no ? Mas at mesmo um agnstico arrisca um pedao de fruta para aplacar um deus, na remota possibilidade de que esteja enganado. Do lado de fora da cmara os mascates j estavam montando suas barracas, embora a primeira sesso s fosse comear no dia seguinte. Comprei algumas tmaras de um deles e comecei a caminhar, comendo tmaras e estudando o friso de mrmore na parede do Senado. Ele mostrava os campos ondulantes de milho, trigo e batatas que haviam tornado o Egito o celeiro do Imprio por dois mil anos. No mostrava nada sobre os olimpianos, claro. O espao sideral no um assunto que interesse muito aos egpcios. Preferem olhar para trs, para seu passado glorioso (eles dizem que glorioso); na verdade, no haveria motivo para se fazer ali a conferncia sobre os olimpianos, mas quem quer ir
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a alguma cidade do norte em dezembro? L dentro, o grande salo estava vazio, exceto por escravos acomodando almofadas e escarradeiras para os participantes. Os sales de exibio fervilhavam de trabalhadores montando teles, mas eles no queriam pessoas por ali para atrapalhar e as cabines dos participantes estavam s escuras. Por sorte, encontrei a sala de imprensa aberta. Um copo de vinho de graa era sempre bom, e alm do mais eu queria saber onde estava todo mundo. O escravo de planto no sabia me dizer. Deve haver uma reunio privada em algum lugar, tudo o que sei... e existem todos esses jornalistas procurando algum para entrevistar. Depois, olhando por sobre meu ombro enquanto eu me inscrevia, disse: Ah, voc o sujeito que escreve aqueles romances cientficos, no ? Talvez um dos jornalistas queira entrevistar voc. No foi o convite mais lisonjeiro que j recebi. Mesmo assim, no recusei. Marcus est sempre me aconselhando a fazer propaganda toda vez que tiver a oportunidade, porque ele acha que isso vende livros. Decidi tentar agrad-lo naquele momento. Entretanto, o jornalista no estava muito satisfeito. Eles haviam instalado dois estdios no poro do Senado; quando encontrei o que me havia sido destinado, o entrevistador estava ajeitando o cabelo na frente do espelho. Uma dupla de tcnicos estava sentada na frente de um aparelho de televiso assistindo a um programa humorstico. Quando me apresentei, o entrevistador tirou os olhos da prpria imagem no espelho o tempo suficiente para lanar um olhar duvidoso em minha direo. Voc no astrnomo de verdade disse. Dei de ombros. No podia negar. Mesmo assim resmungou tenho que arrumar alguma espcie de matria para a edio da noite. Tudo bem. Sente ali e tente parecer que sabe do que est falando. Comeou a dar ordens equipe tcnica. Aquilo era estranho. J havia reparado que os tcnicos usavam o smbolo dos cidados. O entrevistador, no. Entretanto, era ele que dava as ordens.
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No gostei. No gosto dessas grandes organizaes comerciais que colocam escravos em posio de autoridade sobre cidados livres. uma prtica ruim. Empregos de preceptores, professores de faculdade, mdicos e coisa parecida so bons; os escravos podem fazer isso to bem quanto um cidado, e normalmente bem mais barato. Mas existia naquele caso uma questo moral. Um escravo deve ter um senhor. Seno, como que voc pode cham-lo de escravo? E quando voc deixa o escravo ser o mestre mesmo em algo to trivial quanto um estdio de televiso, voc abala os alicerces da sociedade. A outra coisa que isso no competio justa. H cidados livres que precisam desses empregos. Uma coisa parecida aconteceu na minha prpria linha de trabalho h alguns anos atrs. Havia dois ou trs autores escravos escrevendo romances de aventura, mas o resto de ns se uniu e ps um fim a isso, especialmente depois que Marcus comprou um deles para usar como subeditor. Nenhum cidado escritor queria trabalhar com ela. Marcus finalmente teve de coloc-la no departamento de publicidade, em uma posio inofensiva. Assim, comecei a entrevista com a pulga atrs da orelha, e sua primeira pergunta me deixou ainda mais desconfiado. Foi direto ao assunto: Quando est escrevendo seus romances cientficos, voc faz algum esforo para se manter em dia com a realidade cientfica? Sabe, por exemplo, que os olimpianos pararam de transmitir? Fiz uma careta para ele, sem ligar para as cmeras. Romances cientficos de aventura so sobre a realidade cientfica. E os olimpianos no pararam, como voc afirmou. Houve apenas uma falha tcnica de alguma espcie, provavelmente causada por interferncia de rdio do nosso prprio sol. Como escrevi em meu romance anterior, Os Deuses do Rdio, impulsos eletromagnticos so suscetveis a... Ele me interrompeu. J se passaram consultou o relgio de pulso vinte e nove horas desde que eles pararam. Isso no parece apenas uma falha tcnica. Claro que . No h motivo para eles pararem. Ns j
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demonstramos a eles que somos realmente civilizados. Primeiro, porque temos a tecnologia; segundo, porque no fazemos mais guerras. Isso ficou bem claro no primeiro ano de transmisso. Conforme eu disse no meu romance, Os Deuses do Rdio... Ele me olhou aborrecido, depois virou-se e piscou para a cmera. No se pode impedir um escritor de fazer propaganda dos seus livros, no ? observou, em tom sarcstico. Mas parece que ele no quer usar essa sua fantstica imaginao a no ser por dinheiro. Tudo o que estou pedindo uma suposio sobre o motivo de os olimpianos no quererem mais falar conosco e tudo o que ele me oferece so comerciais. Como se houvesse alguma outra razo para se conceder entrevistas! Escute aqui interrompi asperamente. Se voc no pode ser educado quando fala com um cidado, no estou disposto a continuar esta conversa. Que assim seja, amigo retrucou, com frieza. Virou-se para a equipe tcnica. Parem as cmeras ordenou. Vamos voltar para o estdio. Isto uma perda de tempo. Ns nos separamos aborrecidos um com o outro. Mais uma vez eu havia feito uma coisa pela qual meu editor teria prazer em me matar. Naquela noite, no jantar, Sam no me deu razo. Ele um homem desagradvel, tenho certeza disseme , mas o problema que receio que esteja certo. Eles realmente pararam? Sam deu de ombros. No estamos mais alinhados com o sol, de modo que essa definitivamente no a razo. Droga. Eu esperava que fosse. Lamento muito, tio Sam disse Rachel, em tom afetuoso. Ela estava usando um vestido branco simples, provavelmente de seda chinesa, sem enfeites. Ficava realmente muito bem nela. Acho que no havia nada por baixo, a no ser um corpo muito bem-feito de mulher. Tambm lamento ele grunhiu.
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Suas preocupaes no afetavam o apetite. Estava se deliciando com o primeiro prato (uma canja de galinha, com pedaos de massa) e, para ser sincero, eu tambm. Quaisquer que fossem os defeitos de Rachel, tinha um excelente cozinheiro. Era comida caseira, nada como um javali monts recheado com coelho, mas bem preparada e servida impecavelmente pelo mordomo, Basilius. De qualquer maneira disse Sam, acabando o que restava do prato j cheguei a uma concluso. Por que os olimpianos pararam? perguntei, para encoraj-lo a continuar com a revelao. No, no! Estou falando do seu romance, Julius. Minha idia de mundo alternativo. Se voc no quer escrever sobre um futuro diferente, que tal um presente diferente? No tive a oportunidade de perguntar a ele do que estava falando, porque Rachel me passou a frente. S existe presente, Sam querido observou. Eu no poderia ter dito melhor. Sam resmungou. At voc, querida? reclamou. Estou falando de um novo tipo de romance cientfico. No leio muitos romances cientficos ela se desculpou, num tom que no tinha nada de desculpas. Ele ignorou isso. Voc historiadora, no ? Ela no se deu ao trabalho de confirmar; obviamente, era a coisa mais importante de sua vida. E se a histria tivesse seguido um caminho diferente? Sorriu para ns, como se tivesse dito alguma coisa que fizesse sentido. No retribumos o sorriso. Rachel apontou uma falha em sua observao. No seguiu! Eu disse suponha! Este no o nico presente possvel, apenas o nico que calhou de ocorrer! Poderia haver milhes de outros presentes. Pense em todos os acontecimentos passados que poderiam ter ocorrido de forma diferente. Suponha que Annius Publius no tivesse descoberto os Continentes Ocidentais em 1820. Suponha que Caesar Publius Terminus no
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tivesse decretado o incio de um programa espacial em 2122. No percebe o que estou querendo dizer? Em que espcie de mundo estaramos vivendo agora se essas coisas no tivessem acontecido? Rachel abriu a boca para falar, mas foi salva pelo mordomo. Ele apareceu porta com um olhar de apelo silencioso. Quando ela se desculpou para ver o que era necessrio na cozinha, isso deixou a resposta para mim. Nunca escrevi nada parecido, Sam disse a ele. E tambm no conheo ningum que tenha escrito. exatamente o que estou querendo dizer! Seria algo completamente novo em romances cientficos. Voc no quer ser um pioneiro num tipo totalmente novo de histria? Com a sabedoria que a experincia me deu, respondi: Pioneiros no ganham dinheiro, Sam. Ele fez uma careta para mim. Voc mesmo podia escrever sugeri. Isso simplesmente fez com que o aborrecimento se tornasse tristeza. Queria poder. Mas at que esse negcio com os olimpianos se esclarea no vou ter muito tempo para romances cientficos. No, isso com voc, Julius Ento Rachel voltou, parecendo satisfeita consigo mesma, seguida por Basilius, levando uma enorme bandeja de prata, que continha o prato principal. Sam ficou animadssimo. E eu tambm. O prato principal era um cabrito assado inteiro, e percebi que Rachel havia sido chamada cozinha para que pudesse enrolar uma guirlanda de flores ao redor dos chifres. Outra serva apareceu com um jarro de vinho, para reencher nossos clices. No fim de contas, ficamos ocupados demais para qualquer conversa, com a exceo dos elogios comida. Afinal, Sam deu uma olhada no relgio. Excelente jantar, Rachel disse sobrinha. Mas tenho que voltar. O que voc acha? O que eu acho de qu? ela perguntou. De ajudar o pobre Julius com algumas encruzilhadas histricas que ele possa usar numa histria.
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Ele no tinha ouvido uma palavra do que eu havia dito. No tive de dizer isso, pois Rachel parecia preocupada. Ela disse, se desculpando: No sei nada sobre esses perodos que voc citou Publius Terminus e tudo o mais. Minha especialidade o perodo imediatamente depois de Augustus, quando o Senado recuperou seu poder. timo ele disse, satisfeito consigo mesmo e demonstrando isso. um perodo to bom quanto qualquer outro. Pense em como as coisas poderiam ser diferentes se algum pequeno evento tivesse acontecido de forma diferente. Digamos, se Augustus no tivesse desposado lady Lvia e adotado seu filho Drusus para suced-lo. Virou-se para mim, encorajando-me a alimentar sua fagulha de inspirao. Tenho certeza de que voc v as possibilidades, Julius! Vou dizer o que deve fazer. A noite uma criana; leve Rachel para danar ou coisa parecida; beba um pouco; oua ela falar. O que h de errado nisso? Vocs dois so jovens e jovens devem se divertir! Aquela foi definitivamente a coisa mais inteligente que o inteligente Sam dissera em dias. Foi o que pensei, de qualquer forma, e Rachel era uma sobrinha boa o bastante para cumprir o conselho do tio. Como eu era um estranho na cidade, tive de deix-la escolher o local. Depois dos primeiros dois lugares que ela mencionou, percebi que estava habilmente tentando poupar minha carteira. No podia permitir isso. Afinal de contas, uma noite na cidade com Rachel era provavelmente mais barata, e de qualquer forma muito mais interessante do que o preo de um hotel e refeies. Escolhemos um lugar no porto, perto do quebra-mar. Era uma casa noturna rotativa, no ltimo andar de um hotel construdo no estilo de uma das antigas pirmides. A medida que a sala girava lentamente, podamos ver as luzes de Alexandria, os navios no porto e o prprio mar, com suas ondas suaves refletindo as estrelas. Estava preparado para esquecer toda aquela idia de mundos alternativos, mas Rachel era mais responsvel que eu.
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Depois da primeira dana, ela lembrou: Acho que posso ajudar voc. Houve uma coisa que aconteceu no reinado de Drusus... Temos que falar disso? perguntei, enchendo novamente seu copo. Tio Sam disse que sim. Pensei que voc quisesse tentar um novo tipo de romance cientfico. No, quem quer isso o seu tio. Olhe, h um probleminha aqui. verdade que os editores esto sempre implorando algo novo e diferente, mas se voc for tolo o bastante para dar isso a eles no sero capazes de reconhecer. Quando pedem algo diferente, na verdade o que querem alguma coisa velha, em uma nova roupagem. Eu acho ela me disse, com a certeza de um orculo e uma preciso semntica bem maior que quando meu tio tem uma idia, ela geralmente boa. No queria discutir com ela; nem sequer discordei. Deixei que falasse. Sabe comentou , minha especialidade a transferncia de poder atravs da histria dos primrdios de Roma. O que estou estudando neste exato momento a Dispora dos judeus, aps o reinado de Drusus. Acho que voc sabe o que aconteceu naquela poca, no sabe? Na verdade, eu sabia... vagamente. No foi o ano da rebelio judaica? Ela fez que sim com a cabea. Ficava muito bonita quando fazia esse gesto. O cabelo farto balanava graciosamente e os olhos faiscavam. Voc sabe, foi uma grande tragdia para os judeus, e, como meu tio disse, no precisava ter acontecido. Se o Procurador Tiberius estivesse vivo na poca, no aconteceria. Limpei a garganta com um pigarro. Acho que no sei bem quem foi Tiberius respondi, em tom de quem pede desculpas. Foi o Procurador da Judia, alis um procurador muito bom. Era justo e bondoso. Era irmo do imperador Drusus aquele de quem meu tio estava falando, o filho de Livia, herdeiro por adoo de Caesar Augustus. O que restaurou o poder do Se53

nado depois que Augustus se apropriou da maior parte dele para si. De qualquer maneira, Tiberius foi o melhor governador que os judeus j tiveram, assim como Drusus foi o melhor imperador. Tiberius morreu apenas um ano antes da rebelio... comeu figos estragados, dizem, embora haja suspeitas de que tenha sido envenenado pela mulher, Julia, a filha de Augustus com sua primeira esposa... Interrompi a explicao com um gesto. Estou ficando um pouco confuso com todos esses nomes confessei. Bem, o mais importante Tiberius, e ele voc sabe quem foi. Se estivesse vivo, a rebelio provavelmente no teria acontecido. Nesse caso, no teria uma dispora. Sei. Quer danar? Ela franziu a testa para mim e sorriu. Talvez esse no seja um assunto interessante... a no ser que voc seja judeu, claro. Est bem, vamos danar. Foi a melhor idia que tive. Proporcionou-me a oportunidade de confirmar com os dedos o que os olhos, os ouvidos e o nariz j haviam me dito; ela era uma mulher jovem e muito atraente. Tinha insistido em se trocar, mas felizmente o novo vestido era to leve e insinuante quanto o anterior, e as palmas de minhas mos rejubilaram nos prazeres tteis de suas costas e braos. Sussurrei: Desculpe se pareo estpido. Eu realmente no sei muita coisa sobre histria antiga... Voc sabe, os primeiros mil anos aps a Fundao da Cidade. Ela no se deu ao trabalho de observar que o mesmo no ocorria com ela. Limitou-se a acompanhar meus passos, de maneira muito agradvel, at que de repente endireitou o corpo e disse: Tive uma idia diferente. Vamos voltar para nossos lugares. E ela j estava me contando enquanto deixvamos a pista de dana: Vamos falar sobre seu prprio ancestral, Julius Caesar. Ele conquistou o Egito, bem aqui em Alexandria. Mas suponha que, ao invs disso, os egpcios o tivessem derrotado, como qua54

se o fizeram? Agora eu estava prestando muita ateno. Obviamente, ela havia se interessado em mim o bastante para fazer algumas perguntas a Sam! No poderiam expliquei. Julius jamais perdeu uma guerra. De qualquer forma... Descobri, para minha surpresa, que estava comeando a levar a srio a idia maluca de Sam. ...isso seria realmente difcil de escrever, no seria? Se as legies tivessem sido derrotadas, isso teria mudado o mundo inteiro. Voc pode imaginar um mundo que no seja romano? Ela respondeu com delicadeza: No, mas isso mais trabalho seu do que meu, no ? Balancei a cabea. fantstico demais observei. No conseguiria fazer os leitores acreditarem nisso. Voc podia tentar, Julius. Veja s, h uma possibilidade interessante. Drusus quase no sobreviveu para se tornar imperador. Ele foi ferido gravemente numa guerra na Glia, enquanto Augustus ainda estava vivo, Tiberius... voc se lembra de Tiberius... Sim, sim, o irmo dele. Aquele de quem voc gosta. O que ele tornou Procurador da Judia. Esse mesmo. Bem, Tiberius cavalgou dia e noite para levar a Drusus os melhores mdicos de Roma. Quase no conseguiu. Salvaram Drusus por muito pouco. Sim? insisti para encoraj-la. E depois? Ela pareceu no ter certeza. Bem, e depois eu no sei. Servi-lhe um pouco mais de vinho. Acho que eu poderia imaginar algum tipo de idia especulativa disse, pensativo. Especialmente se voc me ajudasse com alguns dos detalhes. Suponho que Tiberius tivesse se tornado imperador em vez de Drusus. Voc diz que ele era um bom homem; ento, provavelmente, teria feito mais ou menos o que Drusus fez: restaurar o poder do Senado, depois que Augustus e meu honorvel ttarattara no sei das quantas Julius quase o colocaram fora de servio...
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Parei a, surpreso com minhas prprias palavras. Parecia que eu estava comeando a levar a idia maluca de Sam a srio! Por outro lado, no era assim to ruim. Tambm parecia que Rachel estava comeando a me levar a srio. Esse era um bom pensamento. Ele me manteve alegre por uma meia dzia de msicas e pelo menos mais uma hora de lies de histria de seus belos lbios... bem at o momento em que, depois de retornarmos sua casa, andei na ponta dos ps do meu quarto ao dela, para encontrar seu mordomo, Basilius, dormindo sobre um tapete frente da porta de Rachel, com um enorme porrete ao lado. No dormi direito naquela noite, Um dos motivos era glandular. Minha cabea sabia que Rachel no queria que eu entrasse de mansinho no seu quarto, ou ento no teria colocado o mordomo na entrada. Mas minhas glndulas no estavam contentes com essa notcia. Tinham se deliciado com o seu perfume, a sua imagem, o seu toque, e agora estavam reclamando que haviam sido enganadas. A pior parte era acordar toda hora para contemplar minha runa financeira. Ficar pobre no era to ruim. Todo escritor tem que aprender a ser pobre de tempos em tempos, entre os pagamentos. um aborrecimento, mas no uma catstrofe. Voc no se torna escravo s por ser pobre. Mas eu havia contrado umas dvidas bem grandes. E as dvidas podem tornar voc um escravo. Captulo 4 O Fim do Sonho Na manh seguinte, acordei tarde e caindo pelas tabelas; e tinha de pegar um triciclo para a Cmara do Senado Inferior. Foi uma viagem demorada. medida que nos aproximvamos, o trfego ficava mais difcil. Pude ver a legio entrando em forma para a guarda cerimonial quando a procisso da Fara se aproximava para abrir as cerimnias. O piloto s me levou at a praa externa e tive de esperar l com todos os turistas, enquanto a Fara desmontava de sua liteira real.
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A multido fazia um murmrio suave e agradvel, algo entre um riso e um suspiro. Esse era o espetculo que os turistas queriam ver. Eles se aglomeravam, empurrando uns aos outros contra as espadas embainhadas dos legionrios enquanto a Fara, cabea raspada, manto arrastando no cho, se dirigia para os santurios do lado de fora do prdio do Senado. Fez sacrifcios para os deuses, com reverncia e sem pressa, enquanto os turistas tiravam fotos dela, e comecei a me preocupar com o tempo. E se ela, por uma questo ecumnica, decidisse visitar todos os cinqenta santurios? Mas, depois de sis, Amon-R e da Me Nilo, ela entrou para declarar o Congresso aberto. Os legionrios relaxaram. Os turistas comearam a voltar para os nibus, agora tirando fotos uns dos outros, e acompanhei a Fara ao interior da Cmara. Ela fez um bom discurso de abertura, com o que quero dizer que foi curto. A nica coisa errada que ela falava para uma maioria de assentos vazios. A Cmara do Senado Inferior de Alexandria tem uma capacidade para duas mil pessoas. No havia mais que cento e cinqenta. A maioria se juntava em pequenos grupos nos corredores e no fundo da cmara, e ningum prestava ateno nenhuma Fara. Acho que ela percebeu isso e encurtou o discurso. Em um momento ela estava nos contando que a investigao cientfica do espao sideral estava completamente de acordo com as antigas tradies do Egito (com quase ningum ouvindo) e no seguinte sua voz parou sem aviso e ela entregou manto e cetro s suas servas. Atravessou majestosamente o palco e retirou-se para os bastidores. O rudo de conversa no diminuiu. Estavam falando, naturalmente, dos olimpianos. Mesmo quando o Presidente do Colgio deu um passo frente e fez a chamada para o incio da primeira sesso, a sala continuou quase vazia. Pelo menos a maior parte dos grupos espalhados no recinto se sentou, embora ainda em grupos, e ainda cochichando muito uns para os outros. Nem mesmo os palestrantes pareciam muito interessados no que diziam. O primeiro foi um Presidente Emrito Honorrio das terras altas ao sul do Egito, e ele nos deu um resumo de tudo o que sabamos a respeito dos olimpianos.
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Leu seu ensaio to rpido como se estivesse ditando a um escriba. No era muito interessante. O problema, naturalmente, era que o texto havia sido preparado dias antes, quando as transmisses olimpianas ainda chegavam a ns e ningum sequer imaginava que poderiam ser interrompidas. Simplesmente no parecia mais relevante. O que eu gosto em congressos cientficos no so tanto os trabalhos que os palestrantes apresentam: posso obter melhores informaes na biblioteca. No nem sequer o debate que segue cada trabalho, embora isso s vezes produza algumas coisas teis. O que eu mais aprendo o que chamo de O som da cincia: o tipo de jargo que os cientistas utilizam quando falam entre si sobre suas prprias especialidades. Normalmente, sento-me em algum lugar no fundo da sala, com tanto espao ao meu redor quanto possvel, tabuinha no colo e estilete na mo, escrevendo partes de dilogo e imaginando como coloc-las em meu prximo romance cientfico. No houve muito disso hoje. No houve muita discusso. Um a um os palestrantes se levantaram e leram seus textos, responderam a uma ou duas questes rpidas com respostas apressadas e saram rpido; e quando cada um terminava, se retirava e a audincia ficava menor, porque, como finalmente percebi, s estava l quem era obrigado. Quando o tdio me fez decidir que precisava de um copo de vinho e um lanche rpido mais do que ficar sentado ali com minha tabuinha ainda em branco, percebi que quase no havia ningum nem mesmo no saguo. Nenhum rosto familiar. Ningum parecia saber onde estava Sam. E, na parte da tarde, o presidente, curvando-se ao inevitvel, anunciou que as sesses restantes seriam adiadas indefinidamente. O dia foi uma completa perda de tempo. Eu tinha muito mais esperanas para a noite. Rachel me cumprimentou com a notcia de que Sam havia mandado uma mensagem dizendo que estava ocupado e no poderia jantar conosco. Ele disse onde estava? Ela balanou a cabea. Saiu com algumas pessoas do alto escalo sugeri. Contei a ela sobre o fracasso da conveno. E ento tive
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uma tima idia. Vamos sair para jantar, ao menos propus. Rachel recusou firmemente a idia. Foi sutil o bastante para no mencionar dinheiro, embora eu tivesse certeza de que Sam a havia informado de minha precria situao financeira. Gosto muito mais da comida de meu cozinheiro do que a de qualquer restaurante. Vamos comer aqui. Nada de muito extravagante esta noite... Apenas uma refeio simples para ns dois. A melhor parte foi o ns dois. Basilius havia arrumado os divs em forma de V, de modo que nossas cabeas ficaram muito prximas, com as mesas baixas no meio, ao nosso alcance. Assim que se acomodou, Rachel confessou: No produzi muito hoje. No pude tirar aquela sua idia da cabea. A idia era de Sam, na verdade, mas no vi qualquer motivo para corrigi-la. Estou lisonjeado. Lamento ter prejudicado seu trabalho. Ela deu de ombros e continuou: Li um pouco sobre esse perodo, especialmente acerca de uma interessante figura de menor importncia que viveu naquela poca, um pregador judeu chamado Jeshua de Nazar. J ouviu falar? Bem, a maioria das pessoas no, mas ele teve muitos seguidores na poca. Eles se chamavam crestos e eram um bando muito indisciplinado. Receio no saber muito de histria judaica respondi. O que era verdade; mas ento acrescentei: Mas realmente gostaria de saber mais. O que no era verdade; ou pelo menos no era at ento. Claro disse Rachel. Sem dvida, para ela era bastante natural que todas as pessoas do mundo quisessem conhecer mais acerca do perodo depois de Augustus. De qualquer maneira, esse Jeshua foi levado a julgamento por sedio. Foi condenado morte. Fiquei surpreso. No apenas escravido? Ela balanou a cabea. Naquela poca eles no faziam s escravizar criminosos,
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faziam coisas fsicas a eles. Chegavam a execut-los, s vezes de formas muito brbaras. Mas Tiberius, como procnsul, decidiu que a pena era exagerada. Por isso, ele comutou a sentena de morte de Jeshua: mandou chicote-lo e o libertou. Acho que foi uma deciso muito boa. Caso contrrio teria feito do homem um mrtir, e sabem os deuses o que teria acontecido depois. Aps isso, os crestos simplesmente foram sumindo aos poucos... Basilius? Pode trazer o prximo prato. Observei com interesse Basilius obedecer. Eram cotovias com azeitonas! Aprovei, no apenas pelo fato de gostar do prato. A refeio simples era na verdade bem mais elaborada do que a que ela nos providenciara na noite anterior. As coisas estavam melhorando. Pode me dizer uma coisa, Rachel? perguntei. Eu acho que voc judia, no ? Claro que sim. Bem, eu estou um pouco confuso. Acho que os judeus acreditavam no deus Jeov. Claro, Julius. Ns acreditamos. Sim, mas... Hesitei. No queria estragar o jeito que as coisas estavam tomando, mas estava curioso. Mas voc diz deuses. Isso no , bem, uma contradio? De jeito nenhum respondeu, com muita educao. Os mandamentos de Jeov foram trazidos do alto de uma montanha pelo nosso grande profeta Moiss, e eles so muito claros a esse respeito. Um deles diz: No ters outros deuses antes de mim. Bem, ns no temos, voc v? Jeov nosso primeiro deus. No h nenhum antes dele. Est tudo explicado nos escritos rabnicos. E isso que vocs seguem, os escritos rabnicos? Ela pareceu pensativa. De certa forma. Somos um povo muito tradicional, Julius. Tradio o que seguimos; os escritos rabnicos simplesmente explicam as tradies. Ela havia parado de comer. Tambm parei. Calmamente, estendi a mo para acariciar-lhe o rosto.
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Ela no se afastou. Mas tambm no retribuiu. Depois de um momento, disse, sem olhar para mim: Por exemplo, h uma tradio judaica segundo a qual uma mulher deve permanecer virgem at o dia do casamento. Minha mo se afastou de seu rosto sozinha, sem qualquer comando consciente da minha parte. Hein? E os escritos rabnicos definem mais ou menos a tradio, voc v. Eles dizem que o chefe da casa deve montar guarda ao quarto de uma filha solteira desde a primeira hora de cada noite; se no houver chefe homem, um escravo de confiana designado para o trabalho. Sei eu disse. Voc j foi casada? Ainda no respondeu Rachel, voltando a comer. Eu tambm nunca havia me casado, embora, para falar a verdade, no fosse exatamente virgem. No que eu tivesse alguma coisa contra o casamento. Era apenas que a vida de um escritor de romances cientficos no era o que se poderia chamar exatamente de financeiramente estvel. E tambm havia o fato de que eu no tinha encontrado a mulher com quem quisesse passar o resto de minha vida... ou, parafraseando Rachel, ainda no. Tentei afastar minha mente daquele assunto. Era certo que, se minhas finanas estavam precrias antes, agora estavam quase catastrficas. Na manh seguinte fiquei pensando o que fazer com meu dia, mas Rachel resolveu isso para mim. Estava me esperando no trio. Sente-se aqui comigo, Julius pediu, a mo no banco ao seu lado. Acordei tarde, pensando, e acho que tenho algo para voc. Suponho que aquele homem, Jeshua, tivesse sido executado, afinal de contas. No era exatamente o cumprimento que eu estava esperando, nem algo a que eu tivesse dedicado um minuto sequer de pensamento. Mas era muito agradvel estar sentado junto dela naquele bonito jardim, com o doce sol da manh brilhando sobre ns atravs dos protetores translcidos. Sim? disse como quem no quer nada, beijando-lhe
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a mo em cumprimento. Ela esperou um momento antes de retirar a mo. Aquela idia abriu algumas possibilidades interessantes, Julius. Jeshua teria sido um mrtir. Pode-se facilmente imaginar que, nessas circunstncias, seus seguidores crestos teriam tido muito mais poder de permanncia. Poderiam ter crescido e se tornado realmente importantes. A Judia sempre esteve numa espcie ou outra de revolta naquela poca, de qualquer forma: havia toda sorte de profecias e rumores a respeito de messias e mudanas na sociedade. Os crestos poderiam at vir a dominar toda a Judia. Tentei ser diplomtico. No h nada de errado em sentir orgulho de seus ancestrais, Rachel. Mas, realmente, que diferena isso teria feito? Eu obviamente no havia sido suficientemente diplomtico. Ela estava comeando a franzir a testa. Pensei rpido e tentei me corrigir: Por outro lado continuei , suponha que voc expandisse essa idia alm da Judia. Ela franziu realmente a testa, mas mais de espanto do que de raiva. O que voc quer dizer com alm da Judia? Bem, suponha que essa espcie de... Como que voc chamaria isso? Filosofia? Religio? Acho que um pouco de cada. Filosofia religiosa, ento. Suponha que essa filosofia religiosa judaico-crest de Jeshua se espalhasse pela maior parte do mundo, e no apenas na Judia. Isso poderia ser interessante. Mas isso realmente no acontec... Rachel, Rachel eu disse, cobrindo afetuosamente sua boca com meu dedo , estamos falando sobre o que poderia acontecer se, lembra? Todo escritor de romances cientficos est amarrado a uma grande mentira. Vamos dizer que essa a minha. Vamos dizer que o judaico crestianismo se tornou uma religio mundial. At mesmo Roma sucumbe. Talvez a Cidade se torne, o que voc diria, o lugar para o Sindrio dos judeuscrestos. E ento, o que acontece?
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fiada.

Me diga voc ela retorquiu entre divertida e descon-

Ora, ento disse, exercitando a imaginao de escritor treinado de romances cientficos isso poderia desenvolver o tipo de condies de que voc estava falando acerca dos velhos tempos na Judia. Talvez o mundo inteiro se dividisse em faces e seitas, e elas lutassem entre si. Guerras! ela perguntou incrdula. Grandes guerras. Por que no? Aconteceu na Judia, no aconteceu? Eles poderiam continuar fazendo guerras atravs da histria. Afinal de contas, a nica coisa que manteve o mundo unido nos ltimos dois mil anos tem sido a Pax Romana. Sem isso... Ora, sem isso continuei, falando cada vez mais depressa e tomando notas mentais medida que falava , vamos dizer que todas as tribos da Europa se tornassem cidades-estado independentes. Como as gregas, s que maiores. E mais poderosas. E elas lutavam, os francos contra os nrdicos viks contra os belgas contra os celtas. Ela balanava a cabea. Reclamou: As pessoas no seriam to tolas, Julius. Como que voc sabe? De qualquer maneira, isto um romance cientfico, querida. No parei para ver como ela reagia ao querida. Continuei, mas sem deixar de notar que no tinha objees. As pessoas sero to tolas quanto eu quiser que sejam... Tanto quanto eu conseguir tornar isso plausvel o bastante para os fs. Mas voc no ouviu a melhor parte. Vamos dizer que os judeus-crestos levem sua religio a srio. No fazem nada contra a vontade de seu deus. O que Jeov diz ainda procede, no importa o resto. Isso significa, por exemplo, que eles no esto nem um pouco interessados em descobertas cientficas... No, alto l! ela gritou, indignada de repente. Voc est tentando dizer que ns, judeus, no nos interessamos por cincia? Que eu no me interesso? Ou meu tio Sam? E ns certamente somos judeus. Mas voc no uma judia crest, amorzinho. H uma grande diferena. Por qu? Porque eu digo que h, Rachel, e sou eu quem est escrevendo a histria. Ento, vamos ver... parei
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para pensar ...Tudo bem, vamos dizer que os crestos passem por um longo perodo de estagnao intelectual, e depois... parei, no porque no soubesse o que vinha em seguida, mas para fazer um efeito. E ento surgem os olimpianos! Ela me olhou sem expresso. Sim? perguntou, tentando me encorajar mas sem convico. Voc no est vendo? E ento esse mundo judaico-cresto, mergulhado no meio de uma idade das trevas pr-cientfica, sem avies, sem transmisso de vdeo eletrnica, sem nem mesmo uma impressora ou um flutuador... E subitamente posto em contato com uma civilizao supertecnolgica do espao! Ela me olhava com a testa franzida, esquecendo a comida e tentando entender aonde eu estava querendo chegar. um terrvel choque cultural expliquei. E no s para o povo da Terra. Talvez os olimpianos venham nos ver e descubram que somos tecnologicamente atrasados e divididos por naes em guerra e tudo o mais... e o que eles fazem? Ora, nos do as costas e vo embora! E... e o fim do livro! Ela franziu os lbios. Mas talvez seja o que eles esto fazendo agora ela disse com cautela. Mas no por essa razo, com certeza. Veja, eu no estou falando do nosso mundo. um mundo do e se. Parece um pouco inverossmil. Eu disse feliz: onde entram minhas habilidades. Voc no entende de romances cientficos, corao. O trabalho do escritor de romances cientficos levar uma idia to longe quanto puder, at o limite absoluto da credibilidade, at o ponto onde, se der mais um passo, a coisa toda cai no absurdo. Confie em mim, Rachel. Vou fazer com que acreditem. Ela ainda estava franzindo seus belos lbios, mas desta vez no esperei que respondesse. Agarrei o pssaro da oportunidade pelas asas. Inclinei-me em sua direo e beijei aqueles lbios, como queria fazer j h algum tempo. Depois, disse: Tenho de ir a um escriba, quero reunir tudo isso antes que eu esquea. Volto quando puder, e... e at l...
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Beijei-a novamente, por muito tempo, com doura e firmeza. Ficou bem claro, ao longo do processo, que ela estava retribuindo o beijo. Estar perto de uma casa de aluguel tem suas vantagens. Achei um escriba para alugar a um preo decente e o gerente da loja chegou a me emprestar uma de suas salas para ditar o trabalho aquela noite. Ao amanhecer eu j tinha os primeiros dois captulos e uma sinopse de Viso de um Mundo Cresto. Quando chego a esse ponto num livro, o resto apenas rotina. A idia geral est montada, as personagens j se revelaram a mim; s uma questo de fechar meus olhos por um momento para ver o que est acontecendo e ento comear a ditar ao escriba. Nesse caso, os escribas, porque o primeiro se cansou em mais algumas horas e tive de empregar um segundo e depois um terceiro. No dormi at acabar tudo. Acho que foram cinqenta e duas horas direto, o tempo mais longo que trabalhei de uma vez s em anos. Quando estava tudo terminado, deixei o rascunho l para ser passado a limpo. O agente de aluguis concordou em lev-lo aos escritrios de embarque no porto e despach-lo de avio para Marcus em Londres. Ento voltei finalmente, cambaleando, para dormir na casa de Rachel. Fiquei surpreso ao constatar que ainda estava escuro, faltava uma hora ou duas para o amanhecer. Basilius me deixou entrar, e pareceu surpreso ao ver meus olhos inchados e a barba por fazer. Deixe-me dormir at acordar ordenei. Havia um jornal dobrado ao lado de minha cama, mas nem olhei. Deitei-me, virei na cama uma vez, e desmaiei. Quando acordei, pelo menos doze horas haviam se passado. Basilius me trouxe algo para comer e me barbeou, e quando finalmente sa para o trio o sol estava quase se pondo e Rachel me esperava. Contei o que havia feito, e ela me contou sobre a ltima mensagem dos olimpianos. ltima? objetei. Como que voc pode estar certa de que a ltima? Porque eles disseram respondeu com tristeza. Disseram que estavam encerrando as comunicaes.
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Oh! exclamei, pensando a respeito. Pobre Sam comentei, pensando em Flavius Samuelus. E ela parecia to desolada que no pude evitar, e tomei-a em meus braos. O consolo se tornou um beijo, e quando acabamos ela se reclinou, sorrindo para mim. Tambm no pude evitar o que disse em seguida. Fiquei surpreso ao ouvir as palavras sarem de minha boca enquanto dizia: Rachel, eu gostaria de me casar com voc. Ela recuou, me olhando com afeto e um pouco divertida. Voc est me pedindo? Tinha sido cuidadoso com a gramtica. Usei o verbo no subjuntivo, querida. Eu disse que gostaria que nos casssemos. Isso eu entendi. O que eu quero saber se voc est me pedindo para garantir seu desejo. No... Bem... Diabos, isso mesmo! Mas o que eu quero primeiro ter o direito de pedir voc. Escritores de romances cientficos no tm l uma situao financeira muito slida, voc sabe. A maneira como voc vive aqui... A maneira como vivo aqui ela disse sustentada pelo que herdei de meu pai. Casar no acabar com a herana. Mas a sua herana, minha querida. Sou pobre mas no sou parasita. Voc no ser parasita ela disse suavemente, e percebi que ela tambm estava sendo cuidadosa com a gramtica. O que exigiu uma boa dose de fora de vontade de minha parte. Rachel eu disse , devo receber uma mensagem de meu editor a qualquer momento. Se este novo tipo de romance cientfico der certo... Se for to popular como parece... Sim? ela respondeu de pronto. Ora respondi , ento talvez eu possa realmente pedir voc. Mas no sei. Marcus provavelmente est com ele em suas mos, mas no sei se j leu. E no saberei sua deciso at que ele se comunique comigo. E agora, com toda a confuso a respeito dos olimpianos, que pode levar semanas... Julius ela interrompeu, colocando o dedo sobre meus
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lbios, ligue para ele. Os circuitos estavam todos ocupados, mas finalmente consegui e, como j havia passado muito do almoo, Marcus estava em seu escritrio. Mais do que isso, estava bem sbrio. Julius, seu sem-vergonha gritou, parecendo realmente furioso , onde diabos voc est se escondendo? Eu devia ter mandado te chicotear. Mas no disse nada sobre mandar os edis atrs de mim. Voc teve uma chance de ler o Viso de um Mundo Cresto? perguntei. O qu? Ah, aquilo! No, nem olhei. Claro que vou comprar, mas estou falando do Olimpiano em Pele de Asno. Agora, censores no podem mais fazer nada, voc sabe. Na verdade, tudo o que eu quero de voc agora fazer o olimpiano um pouco mais burro, um pouco mais antiptico.. . Voc tem um grande sucesso, Julius! Acho que podemos conseguir um especial de televiso. Ento, quando que voc volta para corrigir o livro? Bom... Assim que possvel, eu acho. S que eu ainda no verifiquei o horrio do hovercraft... Que hovercraft que nada! Voc vem de avio. Ns pagamos a passagem. E, ah, a propsito, estamos dobrando seu adiantamento. O dinheiro estar na sua conta esta tarde. Dez minutos depois, quando fiz uma proposta sem subjuntivo a Rachel, ela rapidamente aceitou (tambm sem usar o subjuntivo); o vo rpido para Londres dura nove horas, mas fui sorrindo a viagem inteira. Captulo 5 O Jeito Que Quando Voc Um Sucesso Ser escritor autnomo viver num certo tipo de conforto. No muito confortvel financeiramente, talvez, mas em uma srie de outras coisas. Voc no tem de ir a um escritrio todo dia, e obtm um bocado de satisfao ao ler suas prprias palavras sendo lidas em flutuadores e trens por completos estranhos. Ser um escritor potencialmente bem-sucedido, de best-sellers, est em uma ordem de magnitude totalmente diferente. Marcus me colocou num hotel bem prximo aos escritrios da editora e
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ficou no meu p enquanto eu transformava meu pobre olimpiano imaginrio na criatura mais burra, desajeitada e feia que o universo j havia conhecido. Quanto mais eu tornava o olimpiano tristemente cmico, mais Marcus adorava. E todos no escritrio; e tambm seus afiliados em Kiev e Manahattan e Calicut e em meia dzia de outras cidades ao redor do mundo, e ele informou orgulhosamente que estavam publicando meu livro ao mesmo tempo em todas elas. Seremos os primeiros, Julius ele exultou. Vai ser um estouro! Dinheiro? Bem, claro que voc pode ter mais dinheiro: agora voc est por cima! E, sim, os estdios de televiso estavam interessados interessados o bastante para assinar um contrato mesmo antes que eu terminasse a reviso; e tambm os jornais, que apareciam para entrevistas sempre que Marcus me livrava de corrigir as provas e posar para as fotos das orelhas e falar com a equipe de vendas; e, no fim das contas, eu mal tive uma oportunidade de respirar at voltar no avio expresso para Alexandria e minha noiva. Sam havia concordado em conceder a mo da noiva, e me encontrou no aeroporto. Parecia mais velho e cansado, mas conformado. Enquanto nos dirigamos casa de Rachel, onde os convidados para a cerimnia j estavam comeando a se reunir, tentei alegr-lo. Eu estava muito alegre e queria repartir essa alegria. Comentei: Pelo menos, agora voc pode voltar ao seu verdadeiro trabalho. Ele me olhou com estranheza. Escrever romances cientficos? No, claro que no! Isso bom para mim, mas voc ainda tem a sua sonda extra-solar para se distrair. Julius ele disse com tristeza. Onde voc andou por esses dias? No ouviu a ltima mensagem dos olimpianos? Ora, claro respondi, ofendido. Todo mundo ouviu, no ouviu? E a parei para pensar que, na verdade, tinha sido Rachel quem me contara a respeito. Eu nunca a lera em nenhum jornal
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ou transmisso. Acho que eu estava muito ocupado observei, humildemente. Ele parecia mais triste do que nunca. Ento talvez voc no saiba que eles disseram que no estavam apenas acabando com as transmisses para ns, mas tambm com nossas prprias sondas. Oh, no, Sam! Eu teria sabido se elas tivessem parado de transmitir! Ele respondeu paciente: No, no teria, porque os dados que elas estavam enviando ainda esto a caminho. Ainda temos alguns anos de informaes. Mas isso. Estamos fora do espao interestelar, Julius. Eles no nos querem por l. E se interrompeu, para olhar pela janela. E isso continuou. Mas estamos aqui, e melhor voc entrar. Rachel vai se cansar de ficar sentada sob aquele dossel sem voc por perto. A melhor coisa de ser um autor bem-sucedido, se voc gosta de viajar, que, quando voc voa ao redor do mundo, outros pagam as passagens. O departamento de publicidade de Marcus arrumou tudo. Aparies em pblico, autgrafos em livrarias, palestras em colgios, transmisses, encontros com editores, recepes... Ficamos ocupados por um ms inteiro, e foi uma tima lua-de-mel. claro que qualquer lua-de-mel teria sido maravilhosa com Rachel como noiva, mas sem os editores nos bancando, no poderamos ter visitado seis dos sete continentes na viagem. (No nos preocupamos com Polaris Australis: l s tem pingins.) E aproveitamos nosso tempo ao longo do caminho, em praias na Hindia e nas ilhas da China, nas maravilhosas lojas de Manahattan e em uma dzia de outras cidades nos Continentes Ocidentais fizemos de tudo. Quando retornamos a Alexandria, os contratantes haviam terminado a remodelao da vila de Rachel que, havamos decidido, seria agora nossa casa de inverno, embora nossa prxima prioridade fosse encontrar um lugar em Londres onde pudssemos passar a maior parte do ano. Sam havia retornado, e, com Basilius, nos saudou formalmente quando chegamos porta.
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Pensei que estivesse em Roma comentei, depois que estvamos instalados e Rachel foi inspecionar o que havia sido feito com seu quarto de banhos. No enquanto estiver tentando entender o que houve de errado retrucou. A pesquisa est acontecendo bem aqui; foi daqui que transmitimos. Dei de ombros e provei um gole do vinho falerniano que Basilius havia nos deixado. Contemplei o clice com olho crtico: um pouco turvo, talvez, ficou muito tempo no barril. E ento sorri para mim mesmo, pois algumas semanas antes eu teria ficado maravilhado com algo to caro. Mas ns sabemos o que houve de errado respondi. Eles decidiram contra ns. Claro que sim ele disse. Mas por qu? Estive tentando descobrir quais as mensagens recebidas quando eles interromperam as comunicaes. Voc acha que ns fizemos alguma coisa que os ofendeu? Ele coou a mancha na sua careca, olhando para mim, e suspirou. O que que voc acha, Julius? Bem, talvez sim admiti. Quais foram as mensagens? No tenho certeza. Levou muito tempo de pesquisa. Os olimpianos, voc sabe, confirmavam o recebimento de cada mensagem repetindo os ltimos cento e quarenta grupos... No sabia. Eles faziam isso. A ltima mensagem que acusaram foi uma histria de Roma. Infelizmente, ela tinha seiscentas e cinqenta mil palavras. Ento vocs tiveram que ler a histria inteira? No apenas isso, Julius; tivemos de tentar descobrir o que poderia estar contido ali que no estivesse em nenhuma mensagem anterior. Duzentos ou trezentos pesquisadores fizeram uma repescagem de cada mensagem anterior, e a nica coisa nova eram alguns dados sociais. Estvamos transmitindo cifras do censo: tantos cavalos, tantos cidados, tantos homens livres, tantos escravos... Ele hesitou, e depois disse, pensativo: Paulus Mag70

nus, no sei se voc o conhece, algonquim, apontou o fato de que era a primeira vez que mencionvamos escravido. Esperei que continuasse. Sim? perguntei. Deu de ombros. Nada. Paulus tambm escravo, ento naturalmente ficou com isso na cabea. No vejo o que isso tem a ver com qualquer coisa. Algo mais? Ah continuou , h milhares de teorias. Tambm havia alguns dados da rea de sade, e algumas pessoas acham que o olimpianos podem ter subitamente se preocupado com algum novo microorganismo que possa lhes ser fatal. Ou no fomos educados o bastante. Ou talvez, quem sabe, houve alguma luta pelo poder entre eles, e o lado vencedor simplesmente no quer mais raas em sua comunidade. E ainda no sabemos qual delas foi? Pior que isso, Julius ele me disse sombrio. Acho que jamais descobriremos o que os fez decidir que no queriam mais nada conosco. E nesse ponto, tambm, Flavius Samuelus ben Samuelus era um homem muito inteligente, porque jamais descobrimos.

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Algum estava mexendo novamente com o tempo. Eu podia sentir na cabea e nas entranhas aquela sensao doentia, esquisita, de irrealidade. Baixei a cabea e engoli um bocado de ar, na esperana de que o mal-estar passasse, mas isso apenas piorou a situao. Desta vez a situao era grave. Algum andava mexendo com uma coisa sria. No se tratava simplesmente de algum lendo os jornais do dia seguinte e jogando na Bolsa de Valores; isto era grave. Algum estava tentando mudar a Histria. Eu no podia permitir uma coisa dessas. No s essa manipulao poderia interferir em meu prprio passado, mudar toda a minha vida, possivelmente at mesmo riscar-me da existncia, mas eu estaria deixando de cumprir o meu dever. No podia fazer isso. No que algum fosse saber. Devem pensar que morri. Faz anos que ningum entra em contato comigo, ningum, mesmo, desde que fiquei encalhado neste sculo. Devem ter me dado por perdido quando minha mquina e meu parceiro desapareceram no fluxo. Mas eu no estava morto e tinha um trabalho a fazer. Com ou sem ajuda do quartel-general, com ou sem parceiro, com ou sem minha mquina, tinha uma misso a cumprir, uma realidade a preservar, um mundo inteiro a defender. Sabia qual era o meu dever. Sei qual o meu dever. O passado no admite manipulao.
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Eles poderiam mandar mais algum, mas talvez no possam. Talvez a mexida j tenha mudado demais as coisas. Quem sabe no a perceberam a tempo. Ou talvez simplesmente no disponham de ningum no momento. A tcnica das viagens espaciais permite que se use eficientemente a fora do trabalho, com cem por cento de eficincia, colocando-a instantaneamente na poca necessria, mas isso no suficiente quando se tem que vigiar todo o passado, desde o alvorecer dos tempos at o presente (no este presente, mas o presente real). Para vigi-lo por inteiro, seria preciso um milho de pessoas e eles sempre tiveram problemas para recrutar gente. As tentaes so grandes demais. Os perigos so excessivos. Vejam o meu caso, encalhado aqui no passado. Quanto s tentaes, vejam o que tenho de fazer. H pessoas tentando mudar tudo, tentando se beneficiar custa da prpria realidade. Eles precisam de homens em quem possam confiar, homens como eu. Nunca haver um nmero suficiente de pessoas como ns. Endireitei o corpo, olhei para o espelho atrs do bar e soube o que tinha de fazer. Tinha de parar com aquela manipulao. Exatamente como a interrompera nas ltimas trs... no, nas ltimas quatro vezes. Eles poderiam mandar mais algum, mas talvez no mandassem, e eu no podia arriscar. Eu mesmo tinha que encontrar o manipulador e neutraliz-lo. Se no pudesse encontr-lo pessoalmente, se ele no estivesse neste perodo temporal, mas em um posterior, ento eu mesmo poderia ter de mexer no tempo, mudar o passado dele sem prejudicar o meu. Isso difcil, mas pode ser feito. Deslizei do banco, fiquei de p, engoli de um trago o resto do drinque e coloquei uma nota sobre o tampo do bar: cinco dlares na moeda da poca. Encolhi os ombros, ajeitando o casaco, e sa para o frescor de uma noite de vero. Insetos cantavam em algum lugar, insetos estranhos, extintos antes que eu nascesse; os postes de luz abriam poas claras nas caladas escuras. Virei devagar a cabea, sentindo o fluxo, sentindo a forma da corrente do tempo, da minha realidade. O centro da cidade era firme, slido, ainda enraizado no
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passado e no presente, seguro no futuro. Voltando-me para a direo oposta, senti um n nas entranhas. Atravessei a rua vazia e entrei no carro. Guiei pelas avenidas, ignorando as vias expressas. Minha recepo piora nas vias expressas, elas ficam longe demais do fluxo vital da cidade. Segui para o norte e depois para leste; a nusea aumentava a cada quarteiro. Tornou-se uma dor lancinante na barriga, enquanto o mundo tremeluzia e mudava em torno de mim, uma realidade instvel. Parei o carro junto ao meio-fio e controlei a dor, forcei minha percepo do mundo a estabilizar-se. Quando estava pronto para prosseguir, inclinei-me e verifiquei o porta-luvas. Nada de luvas; o nome do compartimento j era um anacronismo mesmo neste perodo temporal. Mas minha pistola estava ali. No minha pistola de servio. avanada demais. No ouso us-la. O conhecimento de sua existncia poderia ser perigoso. No, eu havia comprado uma pistola aqui, nesta era. Tirei-a do porta-luvas e guardei-a no bolso do casaco. O peso da arma, do metal duro de encontro ao corpo, pareceu-me estranhamente confortante. Eu possua tambm uma faca. Estava lidando com primitivos, com selvagens, no com pessoas civilizadas. Essas dcadas finais do sculo XX, com suas guerras localizadas e corridas de armas nucleares, eram como uma selva, mesmo nas grandes cidades da Amrica do Norte. Eu tinha uma faca, uma boa faca, com uma lmina de quinze centmetros. Eu mesmo a afiara. Armado, segui em frente. Dois quarteires adiante, tive que deixar a avenida, entrando nas ruas laterais, arborizadas e pacficas. Em algum lugar, naquela paz, algum estava trabalhando para destruir meu lar, minha vida, meu ser. Dobrei outra esquina e senti a estranheza e a dor tomarem conta de mim. Tive certeza de que estava muito perto. Parei o carro e desci, com a mo direita segurando a pistola no bolso, a outra mo empunhando a faca. Uma das casas estava iluminada. As casas vizinhas estavam s escuras. Examinei-a e tive certeza de que aquela luz era a
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coisa, o centro da irrealidade; talvez no o prprio manipulador, mas alguma coisa, um foco de perturbao do fluxo da Histria. Talvez fosse um ancestral do manipulador. Eu encontrara isso antes. Atravessei o jardim e toquei a campainha. Prepareime, a faca em uma das mos, a pistola na outra. A luz da entrada foi acesa e a porta comeou a se abrir. Lancei-me contra ela. A porta cedeu, entrei e me vi em um vestbulo. Um homem de uns quarenta anos de idade fitou-me, segurando o pulso no lugar onde a porta o atingira ao escapar de sua empunhadura. A porta no tinha corrente; talvez eu tivesse usado mais violncia que o necessrio. Entretanto, eu no podia correr riscos. Apontei a pistola para o rosto do homem e apertei o gatilho. A arma produziu um estrondo que parecia o fim do mundo e o homem caiu, enquanto a parede atrs dele ficava suja de sangue e pedaos de carne. Uma mulher gritou de dentro da casa e eu apontei a arma para ela, indeciso. A dor continuava. Vinha da mulher. Puxei novamente o gatilho. A mulher caiu, com a blusa manchada de sangue vermelho. Olhei para ela no cho, enquanto a dor desaparecia e a estabilidade voltava. Eu era real, novamente. Se o homem era seu marido, ela talvez estivesse destinada a se casar novamente, ou a ser infiel; ela teria sido a ancestral do manipulador, mas no ele. A distoro do tempo parar apenas quando a mulher cara. Lamentei ter atirado nele, mas no tinha opo. Qualquer demora poderia ter sido fatal. A vida de uma pessoa preciosa, mas no to preciosa como a prpria Histria. Senti uma pontada no estmago. Talvez fosse apenas um efeito retardado, mas eu precisava ter certeza. Ajoelhei-me e comecei a trabalhar rapidamente com a faca. Quando terminei, no podia haver dvida de que os dois estavam mortos e de que jamais poderiam ter filhos. Acabado o trabalho, fugi dali, antes que a polcia trapalhona desta era pudesse interferir. Eu sabia que os jornais noticiariam no dia seguinte que
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aquilo fora obra de um luntico, de um ladro desequilibrado mental, que entrara em pnico antes de poder levar alguma coisa, ou de algum que matava por prazer pervertido. Isso no me preocupava. Eu salvara novamente a Histria. Entretanto, preferia que houvesse outra maneira. s vezes, tenho pesadelos sobre o que fao. s vezes, sonho que cometi um erro, que matei a pessoa errada, que eu mesmo me encalhei aqui. E se no foi uma falha mecnica que lanou a mquina no fluxo, se fui eu mesmo que mudei meu passado? Eu tenho esses pesadelos, s vezes. Os piores pesadelos, porm, so aqueles em que sonho que nunca mudei o passado, que nunca vivi em qualquer outra poca, mas apenas nesta. Que cresci aqui, sozinho, tive uma infncia infeliz, uma adolescncia desgraada e uma triste vida de adulto. Que nunca viajei no tempo, que tudo isso est em minha mente, que matei aquelas pessoas por nada. Esses so os piores de todos; acordo desses pesadelos banhado de suor, com vontade de gritar. Agradeo a Deus por no ser verdade.

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O Egito uma ddiva do Nilo. Herdoto (cerca de 450 a.C.) O rio Nilo atravessa o Egito de ponta a ponta, desde a fronteira com o Sudo at o mar Mediterrneo. O rio divide o pas em dois. Mais do que isso, ele caracteriza o pas. Para Geoff Barlow, debruado sobre a carta geogrfica naquele escritrio quente e abafado, o Egito inteiro acabara por se reduzir condio de hinterlndia do Nilo. Os desertos orientais e ocidentais tinham sido apropriadamente coloridos de um tom castanho desbotado e salpicados com alguns nomes de osis e minsculas vilas. Contrastando com esse fundo, os acampamentos e projetos de irrigao, representados em tons vivos de vermelho e de verde, floresciam em vrios pontos ao longo do rio, desde a represa de Assu ao sul at o Cairo e o frtil tringulo do delta. Os trechos verdes coloridos mo aumentavam a cada ms. Como um organismo vivo, o grande rio estendia novos finos tentculos de agricultura para leste e oeste. Uma trgua de dez mil anos chegava ao fim medida que a faixa irrigada do vale do Nilo, tradicionalmente estreita, ia se alargando e conquistando do deserto terras para o plantio. Entretanto, essa conquista s se tornava possvel custa de muita luta, e no era o deserto o principal adversrio. O intercomunicador soou impertinente, com um desagradvel zumbido de vespa zangada. Barlow deu um suspiro fundo, pousou a caneta hidrogrfica com que estivera delineando os novos contornos da frente de irrigao de El Sabakhaya e se levantou. A distncia que separava um trailer do outro era de apenas alguns metros, mas o impacto do sol de meio-dia daquele vero abrasador o fez titubear. Permaneceu parado nos degraus do trailer, com os olhos apertados, fitando os prprios ps. No se via nenhuma sombra, apesar da intensa claridade e de no haver uma nica nuvem no cu. O acampamento estava situado quase sobre o Trpico de Cncer e, no ms de julho, quela hora do dia, o sol ficava praticamente a pino. Protegendo os olhos com a mo em concha, ele olhou para o sul. A faixa cinzenta de quilmetros de extenso da represa de
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Assu l estava, com seus quarenta metros de altura, tremeluzindo sob o forte calor. Por detrs dela, o Lago Nasser, artificialmente aumentado e transformado em um imenso reservatrio, se estendia para alm da fronteira do Sudo; e mais alm, o Nilo, o Pai das guas, serpenteando por mais cinco mil quilmetros rio acima at a nascente, nas cabeceiras do rio Louvironza. Mesmo que Geoff ficasse ali em p durante uma hora, no sentiria nenhum sinal de transpirao. O ar era to seco que o suor evaporava instantaneamente. Entretanto, podia sentir o calor, que era sufocante, e ouvir o barulho do motor a gasolina responsvel pelo fornecimento de energia aos dois trailers, que era positivamente enervante. Depois de uma rpida olhada para o rio, na direo norte, Geoff saiu andando por entre a confuso de cabos que interligavam os dois trailers e entrou na unidade maior. O ar condicionado ali estava funcionando muito melhor e estava ligado no mximo. Novamente seu corpo se ressentiu com a mudana brusca de temperatura. Os trs visitantes tinham recebido xcaras de ch quente, sem leite, e com cubos de acar branco nos pires de vidro. Estavam sentados e assim permaneceram quando Geoff entrou. Aquele estava longe de ser o primeiro encontro, mas poderia ser o ltimo. Geoff cumprimentou-os com um gesto de cabea e sentou-se do outro lado da mesa. Ol, Kerry disse, dirigindo-se ao homem sua esquerda, falando alto o suficiente para se fazer ouvir apesar do barulho do ar condicionado e do ventilador do teto. Estou surpreso de v-los de volta aqui. Pensei que tnhamos resolvido tudo da ltima vez. Falta apenas uma semana para a abertura das comportas. Uma semana e meia, no momento, e continuo trabalhando... Kerry Adams era magro e lnguido, tinha feies angulosas, cabelos castanhos levemente despenteados e um ar confiante. Tinha nas mos um mao de papis. Consegui um adiamento de quatro dias e o Ministrio tornou a mudar sua deciso. Concedeu aos meus clientes livre acesso ao local. Voc no pode nos botar para fora. Parecia moderadamente satisfeito. Os outros dois homens, que tinham motivos para estarem delirantemente felizes, eram
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um estudo de extremos. Tom Shelton, com um ar de triunfo, sorria de orelha a orelha. Girard Saint, trinta anos mais velho, no demonstrava nenhuma emoo. Na verdade, Geoff no se lembrava de jamais ter visto Saint se dar ao luxo de algum sentimento humano. O velho, mais alto e mais magro do que Kerry Adams, estava sbrio e elegante com uma camisa branca e um terno cinza-prola. Uma longa cicatriz em forma de crescente ia da sua tmpora esquerda ao canto da boca, repuxando a pele daquele lado, o que resultava num perptuo sorriso ctico. Com sua alta estatura e um suave ar de permanente autocontrole, dava a impresso de estar acima de todas as questes mundanas. Talvez fosse verdade. Por quase meio sculo, estivera vivendo a cinco mil anos no passado. No momento, gozava de uma excelente reputao no campo da arqueologia. At onde ia o conhecimento de Geoff, Girard Saint era a pessoa que mais tinha a ganhar, ou a perder, com o encerramento das escavaes. No entanto, o nico sinal semelhante emoo que Saint deixava transparecer era um ressentimento reprimido com relao a Thomas Shelton. Geoff mal olhou os papis que lhe haviam sido entregues. Teria sido intil. Apesar de suas maneiras descontradas, Kerry Adams tinha bastante experincia e era competente demais para apresentar qualquer documento com alguma brecha legal. Depois da ltima reunio certamente tinha ido ao Cairo onde atravs de adulao, presso, suborno ou intimidao, convencera os ilustres funcionrios do governo a conceder uma permisso para que o americano e o francs prosseguissem com as escavaes, apesar disso implicar um transtorno srio para o projeto de irrigao. No importava quais fossem as razoes, acabariam responsabilizando Geoff pelo atraso. Alguma nova descoberta para justificar esta mudana? Geoff dirigiu a pergunta aos trs, de um modo geral. Como era de se prever, Tom Shelton foi o primeiro a responder. Voc sabe muito bem. Shelton tinha mais msculos que Saint e Adams juntos e um invejvel bronzeado decorrente do tempo que passava sem camisa nas escavaes. Para Geoff Barlow, um ruivo amaldio82

ado por uma pele delicada que ficava vermelha, empolava e descascava sem jamais pegar uma cor, Shelton mais parecia um salva-vidas Bondi ou um extra em um filme classe B sobre garotas, surfistas e praias da Flrida. Vamos l, Geoff acrescentou Kerry Adams. Voc sabe que no devia ter perguntado. No da sua conta, ? O que vale so esses papis e eles esto em ordem. Estou certo de que esto. Jamais me passaria pela cabea discutir com o Ministrio. Mais alguma coisa? No se voc reconhecer a validade desses documentos. O Dr. Shelton e o Professor Saint queriam estar presentes no caso de voc se recusar a aceitar a deciso. Claro que me recuso intelectualmente. Mas no tenho tempo de ir ao Cairo e tentar cancel-la. Portanto, se isso tudo disse Geoff, levantando-se novamente vocs vo ter que me dar licena. Isso vai alterar toda a nossa seqncia de inundao. Preciso mandar um telex a Farouk El Darwish para alert-lo e tenho que avisar as equipes de trabalho. Evitou olhar para Tom Shelton e Girard Saint ao sair apressado, dirigindo-se para a parte traseira do trailer. O jipe estava l, com as portas e janelas abertas, sob uma cobertura de lona branca; apesar da proteo, a temperatura no seu interior devia beirar os cinqenta graus. Geoff encharcou uma esponja num lato dgua e passou-a no banco dianteiro. A gua evaporaria em um ou dois minutos esfriando a imitao de couro no processo. Estava se instalando no assento do motorista quando Kerry Adams apareceu. Voc est indo para o campo de pouso? o jeito. o servio de telex mais prximo daqui. Voc se incomoda de me dar uma carona? Tenho de voar de volta para Helwan e disputar uma boa briga sobre um contrato com uma fbrica de cimento. Pode subir. Adams exercia uma profisso que Geoff abominava, a de mediador internacional, cobrando cinco ou dez por cento de comisso por contatos ou apresentaes efetuados, licenas concedidas, e outras negociatas. No entanto Geoff achava impossvel
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no gostar dele. Para comeo de conversa, Adams jamais tentara suborn-lo, mesmo sob a forma disfarada de presente-lo, embora Geoff admitisse que se tratava quase que de uma necessidade ao se lidar com o governo egpcio. Alm disso, recusava-se a desempenhar o papel de intermedirio em qualquer negcio que envolvesse venda de armas. exatamente a que rola dinheiro de verdade disse, enquanto bebericava o usque escocs de Geoff. Veja o Khashoggi: o velho gordo ganhou centenas de milhes naquela transao com os sauditas. Com Mahvi ocorreu o mesmo no Ir. Quanto a mim, estou fadado a morrer pobre. Nem to pobre assim. No de acordo com os seus padres. De acordo com os deles, certamente. De acordo com os meus, tambm. Tudo relativo. Devia largar esse negcio de engenharia, Geoff. Vou arranjar um emprego para voc. Lembra-se de por que Willy Sutton dizia que assaltava bancos? l que est o dinheiro. Isso continua to verdadeiro agora quanto quando ele o disse pela primeira vez, mas roubar bancos uma maneira muito dura de se ficar rico. Enquanto lutava para engatar uma primeira no jipe a transmisso andava meio emperrada, precisando de uma reviso ele se surpreendeu pensando que no podia discordar inteiramente da filosofia de Adams. H muito tempo que vinha trabalhando como engenheiro agrnomo no Egito, mas s vezes tinha a sensao de que estavam constantemente perdendo terreno. A produo de alimentos no conseguia acompanhar o aumento da populao. Essa dificuldade, no entanto, no tornaria seus esforos ainda mais importantes? Os dois homens permaneceram calados at os limites do acampamento. J na poeirenta estrada que levava ao campo de pouso na margem oeste, Adams subitamente falou. Oua o que vou lhe dizer. Andei escutando a conversa dos dois sabiches antes de voc chegar. Se eles encontrarem alguma coisa, pode sair confuso da grossa. No se complique tomando partido. Obrigado. Eu j tinha chegado a essa concluso h muito tempo. Shelton um presunoso de marca maior. Embora
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o professor nunca diga o que est pensando, impossvel que isto no o irrite profundamente. difcil de acreditar que algum crie tanto caso por causa de um buraco no cho. Cho para voc e para mim. Shelton est empenhadssimo nessa competio. Ele espera que aquele buraco o torne famoso e ao mesmo tempo balance um pouco a reputao de Saint. No fique pensando que no h nada de importante em jogo. Nestes ltimos quinze anos assisti a verdadeiras brigas de foice entre homens de negcios, mas o mais ganancioso dos homens no ficaria to excitado por dinheiro quanto ficam os cientistas diante de teorias rivais. Estavam nas vizinhanas do campo de aviao, passando por uma fila de avies estacionados. Parecia um verdadeiro museu. A frica s se dispe a aposentar seus avies em ltimo caso e, perto de Assu, no era apenas debaixo da terra que se podiam encontrar relquias antigas. Formas inusitadas, anacrnicas, surgiam nos cus roncando estranhamente, vindas do interior do continente e desciam em Assu para abastecer ou, quem sabe, por terem dado sinais de estarem se desmantelando em pleno ar. Geoff tinha reconhecido alguns DC-3 da Douglas, Constellations da Lockheed, um velho bimotor Beech-18 e at mesmo um Avro de carga adaptado, de linhagem e procedncia ignoradas. No se surpreenderia se algum dia os cus oferecessem a viso fantasmagrica dos contornos de um Dragon Rapide ou de um De Havilland Comet. A atrao do dia era um Viscount V6-30 Vickers-Armstrong com um estranho emblema preto e dourado. da Mauritnia disse Adams. Est bem longe de casa. Estacionaram o jipe. Dali seguiriam caminhos diferentes: Geoff Barlow ia para o centro de comunicaes e Adams para o prdio de embarque e desembarque de passageiros. Apertavamse as mos quando quatro egpcios descalos, trajando camisas cinzentas e calas de um tecido grosso, irromperam do terminal. Carregavam uma arca excepcionalmente grande e pesada, sobretudo em se tratando de bagagem area. Caminhando rapidamente atrs deles vinha uma mulher loura usando um leve vestido de algodo azul-claro, curto e sem mangas. Estava falando com os egpcios em ingls, mas eles no prestavam a mnima
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ateno. A moa apertou o passo para ultrapass-los e postou-se diante deles. No andem to depressa, que droga! Ao perceber que os homens faziam meno de se desviarem, dirigiu-se a Kerry Adams. Voc pode me ajudar? No consigo faz-los atender a um nico pedido meu. Adams fez um gesto com a mo na direo de Geoff. Eis o homem certo, minha cara. Fala rabe como um nativo e, se alguma coisa puder ser feita por aqui, saber exatamente como proceder. At logo. Saiu caminhando calmamente na direo da rea de embarque, enquanto a mulher se voltava para Geoff. Ficaram de me esperar aqui no aeroporto, mas deve ter havido algum imprevisto. A apareceram aqueles homens, pegaram minha bagagem e simplesmente saram carregando. Acho que pretendiam roub-la. No. Estavam levando voc para um txi de um amigo deles que sabe falar ingls. Para onde deseja ir? Para El Shallah. Eles a levariam at l... mas por um preo dez vezes maior que o normal. Espere aqui um instante. Geoff encaminhou-se na direo dos quatro homens, que tinham pousado a arca no cho de terra cinzenta e descansavam encostados nela. Falou com eles em rabe, enquanto pensava que Kerry Adams conhecia aquela lngua no mnimo to bem quanto ele. O lder assentiu aborrecido, e a arca foi erguida e iada para a parte de trs do jipe. Quanto devo dar a eles? Barlow balanou a cabea enquanto distribua moedas que havia tirado do bolso da camisa. No se deve encoraj-los. Estou dando a eles uma gorjeta menor do que a que se costuma dar a um carregador por aqui. Suba, e levarei voc a El Shallah. Deu a volta e tomou o assento do motorista. S no tenho idia de onde voc vai se hospedar. No pretendo permanecer l. Vo passar de carro para
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me apanhar. Agora que toda a agitao havia terminado, a voz dela se tornara cheia e suave, com um sotaque difcil de identificar. Estendeu a mo ao subir no banco da frente. Meu nome Marie, e quero lhe dizer que estou muito agradecida. Meio sem jeito, Geoff Barlow apertou-lhe a mo por uma frao de segundo e examinou-a de relance enquanto ligava a ignio. Era alguns anos mais moa que ele, teria uns trinta e cinco, talvez, e era muito plida, quase anmica. Seu tipo de beleza ficava inteiramente deslocado ali no meio do Egito. A impresso de palidez no era causada propriamente pelo tom da pele avivado por um pouco de ruge que ressaltava as mas do rosto salientes, mas principalmente pelos olhos. Eram de um azul acinzentado, emoldurados por clios e sobrancelhas to claros que s seriam visveis num dia de sol forte. Uma rede fina de ps-de-galinha comeava a se formar nos cantos externos. A boca era generosa, com marcas de expresso, os lbios bem desenhados e o formato do rosto de uma beleza clssica inglesa, exceto pelo queixo um pouco grande demais. Geoff engrenou o carro, deu mais uma olhada no rosto da moa e depois baixou os olhos passando da alavanca de mudana para as canelas, tornozelos e ps. Reconsiderou a estimativa anterior; devia ter praticamente quarenta anos, ainda mais atraente aps a segunda inspeo. Onde, em El Shallah? perguntou. Quem ir pegla? Antes mesmo de ouvir a resposta, j tinha um palpite. Tom Shelton vivia arranjando namoradas nas escavaes, a maioria com vinte e poucos anos. No entanto, a julgar pelos comentrios dele a respeito de mulheres mais maduras, isso ocorria mais por uma questo de disponibilidade do que de preferncia. O Professor Saint. Enquanto Geoff ainda estava se refazendo da surpresa, ela acrescentou: Meu... pai. Havia pronunciado aquela ltima palavra com uma curiosa hesitao e evidente embarao. Geoff fez as contas. De acordo com as notas distribudas imprensa e que circularam no Cairo antes do incio da escavao, Girard Saint estaria com sessenta e
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um anos de idade. Se a filha tinha quarenta, deveria ter sido pai ainda rapazinho. Aparentemente, no fora sempre aquele professor austero e pedante. Voc fala ingls muito bem. Foi a vez de a moa olhar para ele. No vantagem nenhuma. Nasci e fui criada na Filadlfia. Voc tambm fala bem. ingls, no ? Estava sorrindo e o tom de voz era amigvel, mas Geoff se sentiu um perfeito idiota. Me desculpe... disse. Seu nome sendo Marie, e o Professor Saint sendo to... quero dizer... To francs? Sim, ele mesmo, no ? Mas sou uma atriz, e a maior parte do meu trabalho foi feita em ingls, de modo que geralmente uso Mary em vez de Marie, com o sobrenome da minha me. Meu nome Mary Lambeth e o seu... olhou para ele com ntida aprovao, enquanto Geoff conservava os olhos na estrada. Voc completamente diferente do que eu tinha imaginado, mas no me diga que o terrvel Tom Shelton! Geoff se deu conta de que tinha esquecido de se apresentar. No. Meu nome Geoff Barlow. Trabalha na escavao? No. Decidiu colocar logo Mary/Marie a par da situao antes que algum mais o fizesse. No trabalho nela e seu pai poderia dizer que trabalho contra ela. Trabalho em um novo projeto de irrigao. Quando as comportas forem abertas a escavao desaparecer debaixo dgua. Mas a escavao ainda no est completa... ainda vai demorar alguns meses! J devia ter acabado h muito tempo. O Dr. Shelton e seu pai disfaradamente, observou mais uma vez o rosto dela, buscando algum trao familiar, alguma semelhana; no havia nenhuma garantiram ao Ministrio que estaria tudo terminado na ltima primavera. Voc sabe o que eles esto procurando, no sabe? Sei o que Girard est procurando. O templo de Merse88

gret, a deusa serpente. Mas ele e o Dr. Shelton estou morrendo de vontade de conhec-lo aparentemente tiveram uma grande discusso sobre a localizao da dinastia Ninth no Egito superior e Shelton afirma que o que vo encontrar o templo de Bubastis, no o de Mersegret. Ambos tm certeza de que esto no lugar certo, mas este o nico ponto sobre o qual concordam. Ainda vai demorar muito at que um dos dois consiga provar ao outro que tem razo. At agora no encontraram nada, absolutamente nada. Olhe. Geoff sentiu necessidade de explicar sua prpria posio. No que eu seja contra o que esto fazendo. importante que a gente no ignore o Egito antigo enquanto constri o novo Egito. Se seu pai e Shelton tivessem qualquer coisa para mostrar mesmo um pequeno fragmento de um vaso de oferendas, ou o mais leve sinal de uma mastaba ficaria do lado deles nessa questo. Uma vez que no tm rigorosamente nada, preciso prosseguir com o projeto de irrigao. As sementes esto para chegar e j encomendamos os fertilizantes qumicos. H atualmente mais dois milhes de bocas para alimentar do que havia quando cheguei a este pas. Temos que dar um jeito de aumentar a produo de comida o mais rapidamente possvel. Mary deu-lhe um tapinha no ombro. Ei, Geoff Barlow, voc no precisa ficar a se justificando! Est fazendo o seu trabalho. Eu sei disso. Tmulos e urnas funerrias e deusas com cabea de gato ou cabea de vaca tambm no tm nada a ver comigo e voc sabe muito bem que dois minutos desse sol tm um efeito to devastador sobre a minha pele quanto sobre a sua. Abra logo essas comportas e vamos todos dar o fora daqui! Tocou o ombro de Geoff novamente e ele sentiu um arrepio se espalhar por todo o corpo. Aquelas palavras no eram exatamente as de uma filha dedicada ou de uma apaixonada por arqueologia. Ficou imaginando por que razo neste mundo ela teria vindo. O jipe estava se aproximando da barafunda de tendas e trailers que provisoriamente formavam El Shallah e no havia nenhum outro veculo vista. Relutantemente, Geoff parou o carro na entrada do povoado. Queria conversar um pouco mais.
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Em que ponto de El Shallah voc vai ficar? No vejo nem sinal do professor. Mary balanou a cabea. Ele me mandou um telegrama mencionando El Shallah. Respondi dizendo que estava bem, mas que se eu conseguisse lugar num vo, sairia de Atenas um dia antes. Acha que ele no recebeu meu telegrama? Isso fcil de descobrir disse Geoff engrenando o carro outra vez. Podemos ir direto para o acampamento e perguntar pelo Professor Saint. De qualquer maneira, voc no pode ficar aqui. O acampamento no nenhuma maravilha, mas bem melhor do que qualquer coisa em El Shallah. Enquanto fazia uma curva de noventa graus para rumar para leste, um pensamento desconcertante ocorreu subitamente a Geoff. Tinha ido ao campo de pouso com o nico objetivo de enviar um telex a Farouk El Darwish avisando que o projeto seria adiado por meia semana por ordem do Ministrio e acabara no enviando o telex. Pior ainda, desde o momento em que pousara os olhos em Mary Lambeth/Marie Saint, no pensara mais uma nica vez no assunto Na semana que precedera a chegada de Mary Lambeth, o ambiente nas escavaes tinha comeado a mudar. Geoff, que aparecia por l quase que dia sim dia no, tinha observado que o modo compassado, quase que pachorrento, com que eram conduzidas as obras, fora substitudo por um ritmo frentico, de cobrana urgente. O procedimento clssico para o desenvolvimento de trabalho arqueolgico havia sido estabelecido por Rhind e Flinders Petrie um sculo antes. A escavao tinha de ser necessariamente lenta e extremamente cuidadosa. Cada achado, no importava quo aparentemente insignificante, tinha de ser rigorosamente catalogado. O pecado maior e a derradeira ironia seria a destruio acidental, pela prpria ansiedade da descoberta, de um artefato que sobrevivera intacto por cinco mil anos e cuja existncia milenar era a razo principal das escavaes. J que as fronteiras do passado tinham sido estendidas a pocas to remotas, no menos longnquas estariam as do futuro. Tenha calma; seja cuidadoso; seja sistemtico. Agora, porm, o futuro estava reduzido a uns poucos dias.
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Em menos de duas semanas, o rido vdi onde se realizara a escavao desapareceria sob as guas desviadas do Nilo. A escavao propriamente dita ficava no lado sul do vale, acima da rea sujeita a cheias peridicas. O acampamento estava situado ao norte e consistia em dois trailers espaosos e trs tendas de bom tamanho, dispostos em forma de tringulo. Thomas Shelton ocupava um dos trailers e Girard Saint o outro, onde guardavam os equipamentos mais valiosos a sete chaves. Os vinte operrios egpcios podiam dormir em duas das tendas, embora alguns preferissem, no fim do dia, ir a p at El Shallah para passarem a noite. s quatro horas, quando Geoff Barlow e Mary Lambeth chegaram ao acampamento, o trabalho tinha acabado de recomear aps o intervalo do meio do dia. A poca do consim, o vento quente que diariamente soprava do Sul, levantando nuvens de poeira, tinha passado; o generoso pagamento de horas extras agora tornava possvel uma semana de seis dias de trabalho. Shelton estava l embaixo, na escavao. Atrado pelo som do motor do jipe, subiu a encosta para averiguar quem chegara. Por alguma razo, masoquismo ou pura fanfarronice, costumava trabalhar de peito nu, mesmo sob o sol mais inclemente. Tinha trocado a camisa e cala esporte que usara no encontro com Geoff por uma camiseta branca sem mangas, calas brancas de brim e um chapu tirols com um leno preso atrs para proteger a cabea e o pescoo do sol. O suor escorria-lhe do rosto formando filetes na camada amarelo-acinzentada de poeira que o cobria da cabea aos ps. Olhou para Mary Lambeth com bvio interesse. Al. Quem ela? Se querem fotos de ao, melhor andarem depressa. Vamos parar por hoje daqui a menos de uma hora. Voc se enganou disse Geoff, calmamente. Ela no da imprensa. Marie Saint. A filha do professor. Marie ou Mary, se voc preferir este Thomas Shelton. A fisionomia de Shelton exibia seus sentimentos de modo to evidente quanto a de Girard Saint conseguia ocult-los. Ei! Nunca soube que ele tinha uma filha! exclamou, estendendo as mos efusivamente para cumpriment-la. Onde
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escondeu voc por todos esses anos? Acabei de chegar num vo de Atenas. Mas antecipei minha vinda de um dia e acho que Girard no recebeu meu telegrama. Onde est ele? Pensei que o encontraria aqui. Deve chegar a qualquer momento. Teve que dar um pulinho a Kom Ombo e Idfu esta manh, ao norte daqui. Graas a ele disse, fazendo um movimento com o polegar na direo de Geoff temos que arranjar mais operrios com prtica nesse negcio para a prxima semana. uma pssima poca do ano para isso. Ele no lhe contou que eu ia chegar? No, no contou. Shelton riu e empurrou o chapu para trs, deixando mostra os cabelos encaracolados, descorados pelo sol do deserto. No fique surpresa. Seu pai no costuma me fazer confidencias. Andamos brigando muito ultimamente. Posso dizer que estamos de acordo em apenas dois pontos: existe alguma coisa nica e importantssima neste vale e inund-lo, que o que esse filho da me pretende fazer em cerca de dez dias a no ser que consigamos impedi-lo, ser um pecado capital. Mary Lambeth lanou a Geoff um olhar de simpatia com o canto do olho. Doutor Shelton... Pode me chamar de Tom. Tom, acho que no devia censurar o Sr. Barlow. o trabalho dele. Alis, me parece um trabalho importante. De que lado voc est, afinal? Com todos os diabos, eu no o estou censurando. A gente se entende. Shelton dirigiu aos dois um largo sorriso. Geoff at que legal, para um engenheiro agrnomo. Ele vive me dizendo que sou um tecnocrata sem alma disse Geoff sem nenhuma noo da importncia da arte e da histria. Costumo responder que ele um historiador desalmado que no se importa a mnima se as pessoas tero que sofrer e passar fome hoje contanto que ele possa estudar como as pessoas sofreram e passaram fome h quatro mil anos atrs. Acho que ambos temos razo.
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Shelton puxou o chapu para frente, encobrindo a testa. Onde que voc vai ficar? Ainda no pensei no assunto. Aqui mesmo, acho. Os trailers podem facilmente acomodar duas pessoas. (E se voc no quiser ficar com o professor, pareciam acrescentar os olhos cobiosos de Shelton, terei imenso prazer em t-la comigo.) Trouxe muita bagagem? Uma arca. Que do tamanho da pirmide de Khufu disse Geoff, apontando para a traseira do jipe. Quanto tempo pretende ficar? No sei. Girard quer que eu faa um trabalho e a maior parte do que estou trazendo na minha arca so fantasias. Trabalho? perguntou Shelton. Sou uma atriz. Vamos fazer umas gravaes aqui comigo vestindo trajes egpcios. Continuou, com uma certa hesitao. Vestida como Mersegret, voc sabe, a deusa serpente. Conheo as teorias do seu pai, mas ele est redondamente enganado. Shelton segurou-a pelo brao. Venha, Marie Saint, vamos colocar sua arca no trailer. Depois, vou levla para um giro pelas escavaes, contar-lhe o que estamos fazendo e convenc-la de que Mersegret a escolha errada. Voc devia usar era uma fantasia assim meio leoa, meio gata... como Bubastis. Este o templo que acharemos aqui. Conduziu-a at o trailer. Tinha assumido o comando. Geoff, alguns passos atrs, se entretinha pensando que no importava a qualidade do trabalho que Shelton desenvolvesse, sempre teria problemas para ser aceito como porta-voz da sua classe profissional. Falava alto demais, era excessivamente extrovertido, totalmente diferente da imagem convencional de um arquelogo, tanto na aparncia como na maneira de falar e agir. Em contrapartida Girard Saint era perfeito. Habilidoso quando se tratava do eterno problema de conseguir fundos para as pesquisas, Saint compreendia muito bem o valor da publicidade. Mary, a bonita atriz-filha, era exatamente o que um arquelogo bem-sucedido estava precisando; isso para no mencionar um esforado engenheiro agrnomo. Girard Saint ainda no tinha voltado quando Geoff foi em93

bora, os quatro dias seguintes foram muito agitados no permitindo uma nova visita s escavaes. A deciso de adiar a inundao daquele vale afetava os nveis de gua em vrios pontos para o norte. Haveria repercusso em Luxor, em Asyut, em EI Minya, em Helwan, no Cairo e na barragem do Nilo e at mesmo nos braos do rio Damietta e Rosetta que chegavam at o distante Mediterrneo. gua fresca era de importncia vital para todos. As queixas choviam pelo telex; naturalmente, todas endereadas a Geoff Barlow. No quarto dia, ao anoitecer, Tom Shelton enviou um operrio com um bilhete rabiscado mo para o trailer de Geoff prximo sala de controle da comporta principal: Drinques hoje noite aps o jantar, s oito horas, na escavao. Compaream, compaream todos. Preparem-se para ver os olhos de Barlow saltarem fora das rbitas. A mensagem no sugeria que havia ocorrido uma descoberta. Shelton teria sido bem mais explcito e exultante se tivessem encontrado alguma coisa que realmente valesse a pena. Mais curioso que excitado, Geoff comeu um prato de carneiro ao caril e pegou o jipe, atravessando a poeira rumo a nordeste, para a escavao. Quando chegou ao acampamento, j tinha escurecido. Por alguma razo, as luzes dos trailers e das tendas ainda no estavam acesas. Estacionou o jipe e desligou o motor. O silncio da noite era total. No se viam as pequenas fogueiras que os trabalhadores costumavam fazer para cozinhar e no se ouvia murmrio algum de conversa vindo das tendas. Uma fatia de lua no cu fornecia luz suficiente para que pudesse ver os contornos dos trailers. Aps bater na porta de cada um deles sem obter resposta, comeou a desconfiar que se tratava de uma brincadeira; se bem que a mensagem dizia explicitamente escavao, e no acampamento. Caminhou para o lado nordeste do vale, perscrutando frente a intrincada rede de valas e muros de arrimo que demarcavam os limites da obra. Havia apenas uma luz, um brilho esverdeado que parecia muito fraco para iluminar qualquer tipo de festa. Geoff deslizou com cuidado pela encosta arenosa at encontrar cho firme mais abaixo. O raios de luar no atingiam aquele pedao e o nico pon94

to de referncia era aquela luz verde bruxuleante. Disps-se a segui-la, mas parecia se mover medida que ele avanava, mantendo-se sempre mesma distncia. O calor do dia ainda estava armazenado nas pedras e o ar acima delas parecia tremeluzir num estranho efeito tico, semelhante viso distorcida debaixo dgua. Era fcil imaginar as comportas abertas, o vale silencioso submerso. Esta terra podia ser um deserto ressequido desde o tempo que o homo sapiens comeou a andar sobre dois ps, mas apenas mais uma semana e essa sede terminaria. As rochas crestadas beberiam sofregamente e depois repousariam saciadas e tranqilas sob cinco metros de gua fresca. Geoff olhou em torno, subitamente cnscio de que no seu devaneio perdera todo o senso de direo. A escavao continha cavernas com o teto escorado e tneis profundos escavados nas encostas do vale. Encontrava-se agora numa trilha longa e reta cujas paredes chegavam-lhe a altura dos ombros. Na outra ponta dessa vala, imvel, pareceu perceber um vulto. Enquanto o observava, comeou a andar na sua direo com um movimento gil e ondulante que era gracioso e vagamente familiar. Soltou a respirao com fora pelo nariz, sentindo um calafrio. O vulto era o de um corpo esbelto de mulher, mas havia alguma coisa errada com o contorno da cabea. Era muito comprida e pontuda e os olhos brilhavam com uma luz verde amarelada. Mary? perguntou, hesitante. Depois, sentindo-se meio tolo: Mary Lambeth? voc, no ? A escurido o envolveu por um segundo, enquanto a forma de mulher continuava a deslizar na sua direo. A boca se entreabriu, revelando uma lngua bifurcada que oscilava rapidamente. Geoff ficou paralisado, incapaz de mover um nico msculo. Bem que eu disse! exclamou a voz forte de Tom Shelton. As luzes eltricas se acenderam com um brilho ofuscante. Vamos l, Geoff, confesse. No teve a sensao de que estava diante de alguma coisa sobrenatural? Com todos os diabos, o que est acontecendo aqui? Agora que seus olhos estavam se acostumando luz, veri95

ficou pelo corpo da mulher que estava sua frente que se tratava realmente de Mary Lambeth. Vestia uma malha colante que ia dos ps ao pescoo, pintada com uma rede de losangos marrons e verdes; a mscara bem ajustada que lhe cobria o rosto tinha sido desenhada para dar cabea a aparncia de uma cobra. Do lado direito, ostentava uma ombreira no formato de uma serpente. A idia foi minha. disse Shelton. Pelo tom de voz, no tinha esperado o jantar para comear a beber. Saint est se preparando para as primeiras tomadas com Mary, e ela queria saber se a fantasia estava convincente. Disse a ela que voc seria o teste definitivo. Que tal? Sentiu que havia algo de sobrenatural quando a viu? Mary no disse uma s palavra, e agora, enquanto tornava a andar na sua direo, Geoff se deu conta de que os movimentos bem mais que a fantasia, que pareciam os de uma serpente. Ela havia dominado a maneira lenta e coleante de uma cobra se aproximar quando a presa j est hipnotizada e indefesa. Onde est Girard Saint? perguntou. Realmente tinha sentido a presena de alguma coisa que no era humana, mas jamais admitiria isso. Foi at Syene Assu, se voc preferir o nome atual. Estar de volta em alguns minutos. Venha, vamos subir Shelton se aproximou de Mary Lambeth e pegou-a pelo brao. Ela se desvencilhou e foi para perto de Geoff, dando-lhe o brao. Desculpe murmurou. Foi uma brincadeira tola, no foi? Mas a idia me pareceu divertida quando acabei de vestir a fantasia hoje tarde. Tudo bem. uma fantasia e tanto e fiquei impressionado com a perfeio dos seus movimentos. Ela ainda estava segurando no seu brao e Geoff gostava da sensao. Finalmente, sentiu-se obrigado a se mexer, precedendo-a no caminho de volta ao acampamento. Quando chegaram ao topo da encosta e se dispunham a caminhar para os trailers, Girard Saint chegou num jipe. As luzes disse, enquanto descia do carro, dispensan96

do a Geoff e Mary um olhar frio. Por que as luzes no esto acesas? Estvamos l embaixo na escavao. Shelton foi o primeiro a entrar em um dos trailers e usou as luzes eltricas do seu interior pelo tempo suficiente para acender um lampio de querosene e coloc-lo numa boa posio. Mary queria ver como a fantasia se ajustava ao ambiente e tudo mais. Resolvemos usar o Barlow como cobaia, para ver qual seria sua reao. Bobagem resmungou Saint, com franca desaprovao. Mary, voc e eu precisamos ter uma conversinha. Ela soltou o brao de Geoff, mas o velho continuou olhando para os dois. Geoff sentiu uma tenso inexplicvel, at que finalmente Saint aceitou um copo de vinho gelado de Shelton, sentou-se num banquinho do acampamento perto do lampio e prosseguiu: A fantasia muito bonita, sem dvida. Monsieur Barlow pode estar tendo a impresso errada da minha profisso. Os financiamentos so sempre insuficientes, e a que entram a publicidade e os espetculos exticos. Entretanto a arqueologia e sempre ser essencialmente um trabalho paciente e rduo. Dias, semanas de esforo contnuo longe dos olhos do pblico. Se o pequeno discurso soara pomposo demais como desculpa pelo que acabara de acontecer, era mais do que Shelton tinha oferecido. Alis, em se tratando de Girard Saint, correspondia a uma exploso de emoes. Geoff pegou uma garrafa de cerveja e acomodou-se num tamborete. Mary retirou a mscara e uma espcie de touca e foi sentar-se perto do pai. Abraou-o com alguma cerimnia. Shelton, que permanecera de p, de modo que o rosto, acima da luz do lampio s era iluminado de baixo para cima, manifestou suas objees. Existe o trabalho duro, o trabalho de enxada, verdade disse. Trabalhar duro indispensvel para se tornar um bom arquelogo, mas no o suficiente. Trabalhar numa escavao apenas conseqncia natural, o meio que voc tem para provar o que j sabe de antemo. Admita, Girard, quando voc fez aquela grande descoberta das relquias de Mersegret em Kalabsha, tinha certeza de que estavam l antes mesmo de tocar
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o solo com uma p. Voc sente, fareja a coisa. Ento se pe em campo para desvend-la e provar sua convico. Parecia bastante bbado. Entretanto, para surpresa de Geoff, Saint acenou com a cabea concordando relutantemente. Ele est certo, Monsieur Barlow. A cicatriz em forma de crescente estava mais vivida sob aquela luz. Remexendo-se no tamborete, perscrutou a escurido que os rodeava. Os melhores arquelogos tm um poder que difcil de definir. Conseguem captar uma emanao da prpria terra. A verdadeira aura da antigidade. Quando voc sente isso, o cabelo da sua nuca se arrepia e sua alma alerta: Aqui! Se Dr. Shelton e eu temos alguma coisa em comum, este sexto sentido. E se h algum ponto sobre o qual concordamos que este sexto sentido nos diz que este vale est prenhe de promessas de descobertas. Bubastis ou Mersegret, apenas uma explorao cuidadosa poder nos dizer, mas grandes descobertas. Todos se voltaram para olhar para o vale sombrio. Aps alguns segundos de silncio, Saint acrescentou suavemente: preciso lembrar mais uma coisa, Monsieur Barlow. O sentimento pode vir logo, mas a prova quase sempre demora meses ou anos. Na escavao de Kalabsha foram necessrios trs anos at que as relquias de Mersegret fossem descobertas. Atualmente, Kalabsha faz parte do lago Nasser, desapareceu sob guas profundas. No importa que outros tesouros repousem l, esto perdidos para sempre. Pense, Monsieur Barlow. Que impresso isso pode causar sobre as civilizaes de hoje? Havia um repentina paixo nas suas palavras. Geoff Barlow se deu conta que tinha feito uma idia errada daquele homem. Embora os sentimentos de Girard Saint fossem sempre reprimidos, eram muito fortes. Olhando agora os olhos brilhantes que fitavam Tom Shelton e que ento se moveram rapidamente para Mary e para o prprio Geoff, vislumbrou emoes que iam muito alm da arqueologia. Um bilho de gales de gua pesam quatro milhes de toneladas. Os planos para definir o curso desse imenso volume eram extremamente complexos. O ltimo adiamento, que tinha sido decretado apenas uma semana antes da data fixada para o incio do projeto de irrigao, tinha causado enormes problemas.
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As inmeras solicitaes de tratamento especial continuavam a chegar. Geoff suava em bicas sobre os pedidos, examinando a possibilidade de promover alguma mudana qualquer mudana e chegou concluso de que o problema estava alm da sua competncia, talvez alm da de qualquer outro. O projeto tinha atingido o prprio limite, e ele tambm. A cabea rodava, sua garganta estava seca e os olhos j no conseguiam focalizar. Foi at a pia, pegou um termmetro descartvel do pacote e enfiou-o debaixo da lngua. Trinta e oito e meio. Era s o que estava faltando num dia que deveria ser um dos mais caticos e ocupados da sua vida. Gripe, febre do deserto, malria, seja l o que fosse, tinha que dar um jeito naquilo imediatamente. Pegou o jipe e dirigiu-se para o aeroporto, indo direto ao consultrio de Lou Marino. Preciso de trinta e seis horas. A eclusa abre amanh meia-noite. Depois disso, pode me deixar morrer. Espero que no. Marino tomou a temperatura de Geoff por mera formalidade, pois um toque com as costas da mo na testa dele j havia fornecido ao mdico a informao de que precisava. Voc como eu, est aqui h tempo demais. O Egito tomou conta de voc e no consegue parar de trabalhar. Suas vacinas esto em dia? Acho que sim. Ento espere a. Marino foi at o armrio de remdios e selecionou trs seringas j cheias e um frasco com plulas. Voc vai se sentir meio tonto, talvez tenha alguma dificuldade de viso. Mas sua cabea vai funcionar legal. Assim que ocorrer a inundao e as coisas estiverem sob controle, deite-se e permanea na cama. Tome um desses comprimidos de seis em seis horas. No... Geoff tinha comeado a arregaar a manga da camisa. muita coisa. melhor eu aplicar no bumbum. Dez centmetros cbicos de gamaglobulina. Vai doer um pouco quando voc se sentar.
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Fico lhe devendo essa, Lou. Pode crer. Se Harley Street tivesse conhecimento do que estou fazendo, seria expulso da ordem e teria meu registro cassado. Sabe o que mais gosto neste lugar? S tem emergncias. No tenho tempo para pensar ou me preocupar disse, injetando a ltima seringa. Isso vai resolver. Nada de birita e devagar com o caf. Vai se sentir pior antes de se sentir melhor. Marino no quis aceitar nenhum pagamento pela consulta. Fica por conta de tudo que eles nos devem e que nunca vo pagar de qualquer maneira. Acompanhou Geoff at o jipe. Boa sorte amanh. Ponha aquele projeto de irrigao para funcionar. Estou to farto quanto voc de ver gente desnutrida por todo o canto, daqui at Luxor. Geoff no estava conseguindo enxergar direito. Dirigiu o carro devagar na volta e chegou ao trailer bem a tempo de atender a um telefonema de Kerry Adams do Cairo. Pegou o telefone com a premonio de desastre. Geoff? A voz do outro lado da linha soava intrigada. Meu caro rapaz, conte-me direitinho o que anda acontecendo por a. Estamos dando uma ltima reviso nos procedimentos finais. Pelo amor de Deus, no me diga que desencavou um outro adiamento. Estou com tudo pronto para amanh meia-noite. Se houver mais alguma mudana, pode jogar o que restar de mim aos abutres. No vou agentar. V com calma! No haver nenhum adiamento. exatamente por isso que liguei. Estava quase conseguindo suspender a execuo do seu projeto, por tempo indeterminado, quando, no fim da tarde, recebi uma mensagem de Girard Saint. Seu velho amigo professor me disse para parar tudo, empacotar e mandar a conta pelos meus servios. Meu caro, o que que voc tem a dizer para esse seu amigo? Geoff? Voc ainda est a? Estou. Geoff olhava para o receptor com perplexidade.
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Olhe, no pelo dinheiro. uma questo de princpio. Estou morrendo de curiosidade. Descubra o que est acontecendo, por favor, e depois me conte. Ficarei eternamente grato. Vou ver o que est havendo, Kerry. No se encontrava mesmo em condies de realizar qualquer trabalho de planejamento. Tomou o jipe e rumou para a escavao. Estava to intrigado quanto Kerry Adams. Tinha feito trs visitas rpidas ao local na semana anterior. Todas as vezes o trabalho lhe parecera frentico porm improdutivo. Houve algum alvoroo quando os operrios atingiram uma srie de cmaras enterradas bem fundo em uma encosta, mas tanto Shelton quanto Saint descartaram o achado por se tratar de coisa recente, com menos de mil anos de existncia. Tudo era relativo. Nos Estados Unidos, mesmo na Inglaterra, a descoberta de algo com mil anos de idade viraria manchete de jornal. Aqui, no representava nada. Shelton e Saint tinham em mente um passado quatro vezes mais longnquo. A caminho do acampamento, parou na represa, no ponto culminante do vale, a trezentos metros da escavao. O nvel da gua estava subindo vagarosamente, deixando mostra uma faixa cada vez menor da muralha que bloqueava a entrada para aquela depresso longa e estreita. O clculo do tempo tinha de ser preciso. O prprio Nilo estava crescendo para as cheias de vero. Se as comportas no fossem abertas em trinta horas, a gua comearia a transbordar por cima delas. No momento, a represa estava hermeticamente selada, segurando dez metros de gua sem que nem mesmo uma gota escorresse para o rido vale. O local onde tinha tomado a injeo estava comeando a incomodar e sentiu vontade de mexer os msculos doloridos. Saiu do jipe e, mancando um pouco, afastou-se da represa que ladeava o vale. No viu sinal dos arquelogos. Estariam trabalhando ainda? Estava prestes a escurecer, mas talvez fizessem um ltimo esforo desesperado para encontrar alguma coisa. Comeou a andar para a escavao, detendo-se num declive. Estava se aproximando por um caminho que no era o habitual e, do ponto onde estava, podia olhar diretamente dentro de um dos cortes. De p, no cho arenoso daquela vala, duzentos metros abaixo, ocultas de todos os ngulos, exceto o seu, estavam duas
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pessoas. A princpio, pensou que se abraavam. Ento percebeu que estavam lutando, em total silncio. Eram Tom Shelton e Mary Lambeth, corpo a corpo, no suave lusco-fusco de um morno entardecer egpcio. Ele a segurava pelos braos e a estava puxando para si. Vamos, Mary. A voz de Shelton era apenas um murmrio premente, mas chegou at Geoff com clareza no ar quieto da noite. Deixa! V! Eu sei que voc quer No, no, Tom! Ela desviou o rosto do dele. Geoff podia ouvir sua respirao ofegante Tom, deixe-me ir! Voc no compreende! No posso deixar voc fazer isso! Eu no quero, e de qualquer maneira tudo muito mais complicado do que voc imagina. Tom, voc est me machucando! Por favor no tente me obrigar! Por favor! Geoff no estava disposto a ficar ali parado e assistir a um estupro. Estava se preparando para descer quando Shelton grunhiu e soltou sua presa. Voc uma feiticeira miservel, Mary! disse numa voz trmula. No sabe o que est fazendo comigo! Preciso de voc! Sinto muito, Tom! No posso ceder. Vou voltar para o acampamento agora. Deu um passo atrs, depois virou-se e saiu andando. Shelton no a seguiu. Ajoelhou-se e acendeu um lampio de querosene. Aps ter involuntariamente testemunhado o que acabara de ocorreu seria muito embaraoso revelar sua presena. Procurando evitar qualquer rudo, Geoff chegou para a esquerda, ocultando-se nas sombras at que Mary tivesse desaparecido. Ento novamente espiou para baixo, para dentro da comprida vala. Tom Shelton no se movera. Ainda estava de joelhos, mas sua expresso, naquela luz mortia, no era mais apaixonada ou suplicante. Era homicida. Geoff observou o outro homem pegar o lampio e dirigir-se para a encosta do outro lado do vale. Ento, andando lentamente, voltou para o jipe.
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As drogas que Marino tinha dado a ele o nocautearam por completo Dormiu onze horas seguidas e acordou s oito e meia levantando-se imediatamente, com plena conscincia de que aquele era o dia. Vlvulas tinham de ser abertas e fechadas numa seqncia precisa, desde a represa do Alto Assu at Asyut. O Nilo atualmente era um rio controlado, do lago Nasser ao Mediterrneo, e nenhuma extenso de gua podia ser alterada sem afetar todas as outras. Deu uma olhada no cu pela janela do trailer e depois no termmetro de parede. J marcava trinta e trs graus, e o servio de meteorologia tinha previsto temperaturas recordes acima de quarenta e cinco. Bebeu quatro copos de suco de laranja (sentia a lngua saburrosa, a boca estranha, ressecada) antes de sair do trailer. Como um augrio fatdico, um lagarto de metro e meio estava parado a uma pequena distncia da porta, tomando sol. Continuou imvel quando ele apareceu. Protegendo os olhos do sol forte, olhou para leste, para o prprio Nilo. O rio passava a meio quilmetro dali, lento e escuro. Bandos de aves aquticas pareciam minsculas manchas cinzentas brincando por sobre suas guas serenas. Havia campos irrigados de ambos os lados. O corpo verde acinzentado da Ilha de Philae era visvel ao norte, coberta de ps de accias. Tudo era paz naquele mundo tranqilo, inebriado pelo calor, tornado preguioso pela abundncia de gua fresca, entorpecido pelo sol de vero do Egito meridional. As margens do rio permaneciam assim h dez mil anos, sem nunca jamais mudar, perdidas em devaneios seculares, povoadas pelas almas de operrios e sacerdotes, escribas e faras. De repente, o motor a gasolina que alimentava de energia os aparelhos de ar-condicionado comeou a matraquear quebrando o encanto. Um nativo uniformizado montado numa lambreta barulhenta vinha chegando com uma sacola cheia de mensagens. Geoff suspirou. Estava comeando. Deu um passo frente e estendeu a mo para o mensageiro. Ficou ocupado at o pr-do-sol, sob a presso ininterrupta de dezenas de hidrlogos, operadores de usinas e consultores agrcolas, cada qual com um problema rotulado de altamente
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prioritrio. Durante o dia inteiro chegaram pilhas de telegramas, os visitantes se sucederam num contnuo vaivm e o telefone no parou um s momento. Geoff nem tocou no kebab que lhe foi servido de almoo ao meio-dia. No estava se sentindo mal, apenas meio areo. Os olhos doam e estava sem apetite. Sabia perfeitamente que aquele dia seria pago no dia seguinte, com juros e correo monetria. s sete horas, quando j estava quase anoitecendo, mandou um mensageiro para se certificar de que o trabalho na escavao estava encerrado e que o local havia sido evacuado. Mandou tambm uma mensagem convidando Girard Saint, Tom Shelton e Mary Lambeth a ir para a rea de controle testemunhar a abertura das comportas. Podia dar a impresso de que ele estava espetando um faca nas suas feridas abertas, mas a viso das guas correndo livres seria um espetculo difcil de resistir. Provavelmente os arquelogos aceitariam o convite de bom grado. Pela primeira vez, em vinte horas, Geoff pensou na conversa que tivera por telefone com Kerry Adams e na deciso de Girard Saint de aceitar a inundao do vale sem mais uma tentativa de obter um novo adiamento. Aquilo no fazia sentido. Se Saint ainda no tinha encontrado nada, devia estar ansioso por um prazo maior; se por acaso tivesse encontrado alguma coisa, alguma descoberta que resolvera no revelar, ento um prazo maior se tornaria essencial. O mensageiro voltou com a confirmao de que a escavao tinha sido abandonada. As tendas tinham sido desmontadas, os trailers estavam prontos para serem rebocados. No entanto, no conseguira entregar a mensagem, pois nem a mulher estrangeira nem os dois homens estavam por l. Tinha procurado nos trailers, mas estavam trancados e no havia ningum por perto. Geoff dispensou-o e ocupou-se de outros assuntos. Os trailers no precisavam ser removidos ainda. Estavam no acampamento, bem acima do nvel da gua que irromperia no fundo do vale. s nove horas, a torrente de mensagens subitamente cessou. J era tarde demais para pleitear qualquer alterao e todos rio abaixo tinham conhecimento disso. A operao prosseguiria agora no automtico. A no ser que o prprio Geoff puxasse a
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alavanca de emergncia, as comportas seriam abertas exatamente meia-noite. Girard Saint chegou um pouquinho antes das onze horas. Estava sozinho e parecia zangado. Aceitou o copo de vinho que lhe foi oferecido e sentou-se no trailer refrigerado pelos condicionadores de ar, olhando perdidamente para a noite do deserto. Mary uma tola disse de repente, esvaziando o copo de vinho. Geoff olhou para ele espantado. Eu a avisei prosseguiu , Shelton pode ser um arquelogo competente, mas certamente um... um... mulherengo. Eu disse a ela. Acha que ela me ouviu, que deu crdito s minhas palavras? No! Havia raiva e magoa em sua expresso ao pegar a garrafa e encher novamente seu copo. Que aconteceu? Eles foram embora. Foram? Para onde? Saint sentou-se ereto na cadeira e fez um gesto na direo da noite escura alm da janela do trailer. Para onde? Quem sabe? Quando cheguei ao acampamento ela tinha desaparecido. Suas roupas, seus pertences, tudo se foi. Fui at o trailer de Shelton, para perguntar se sabia de alguma coisa e estava vazio. Ele tambm se fora. Nenhuma mensagem? Nada? Nada. O perfil severo e o rosto marcado pela cicatriz pareciam ter sado de uma frisa egpcia. Com um grande gole, esvaziou o copo e depois o encheu pela terceira vez. A cabea de Geoff estava estalando por causa do cansao e das drogas. Como que Mary Lambeth e Tom Shelton fugiriam juntos se na noite anterior ela o havia rejeitado to claramente? Ridculo. Um mero espao de vinte e quatro horas poderia determinar uma mudana to grande de sentimentos? Geoff achava mais provvel que tivesse acontecido... outra coisa. Sentiu vontade de contar a Girard Saint a cena que havia presenciado. Entretanto, sua posio de bisbilhoteiro, mesmo que acidental, f-lo hesitar. De qualquer modo, como conseguiria descrever a fria assassina no rosto de Shelton aps Mary ter
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se afastado? Olhou para o relgio. Onze e dez. Mais cinqenta minutos e as chaves mudariam de posio. As engrenagens seriam acionadas e o lago represado se deslocaria para engolfar o vale. Um filete, apenas, a princpio, e depois, um verdadeiro Nigara, uma avalanche de gua que nada no mundo conseguiria deter. E tudo que estivesse naquele vale jamais seria visto outra vez por um ser humano. Talvez fosse algum efeito colateral dos remdios que andara tomando, mas Geoff sentia dores no estmago e uma desagradvel presso nas tmporas. No conseguia esquecer a fisionomia transtornada de Shelton, quando o vira da ltima vez. Embora no mais que um minuto tivesse passado, tornou a consultar o relgio de pulso. Onze minutos. Quarenta e nove minutos. Ficou de p, e sem dirigir uma nica palavra para Saint, saiu do trailer. Levaria uns dez ou quinze minutos para fazer uma averiguao e poderia eliminar pelo menos uma preocupao da sua cabea, que latejava sem parar. Dirigiu o jipe em alta velocidade, usando os faris altos; no havia necessidade, pois a lua, quase cheia, alta no cu, brilhava o suficiente para iluminar cada pedra, cada seixo do caminho. Ao descer quase correndo a encosta para o vale, observou que, sob aquela luz, as escavaes formavam um desenho de linhas escuras que pareciam gravadas com gua-forte sobre prata. As valas seguiam pelo cho em declive da ravina e continuavam se aprofundando no seio da terra. Se alguma coisa estivesse escondida, teria que ser naqueles tneis escuros, longe da fria luz do luar. Mas onde? Havia pelo menos dez tneis, sem contar os atalhos e interligaes. Ligou a lanterna e entrou rpido pela primeira abertura. Descera uns seis ou sete metros e a temperatura caiu quase dez graus; deu-se conta das suas roupas, manchadas de suor e grudadas no corpo, e do seu estado febril. Em menos de um minuto estava tremendo. Desviou o facho da lanterna do cho para o teto e se obrigou a seguir firmemente em frente. A escavao tinha sido evacuada e os operrios nativos tinham feito
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uma limpeza antes de sair. No restara um pedacinho de pano ou de metal. Grandes pilhas de pedras soltas projetavam sombras na escurido, sugerindo a existncia de passagens escuras no corredor, que desapareciam medida que ele se aproximava. Quando percorria o quarto corredor, comeou a amaldioar a prpria estupidez. Fadiga e remdios. Essa combinao o levara a ter os mais ridculos pensamentos. A imagem de Mary, estuprada, estrangulada e abandonada por Tom Shelton em algum canto escuro e subterrneo, tinha explodido em sua mente l no trailer. Nenhuma lgica conseguiu apag-la. Mas a insanidade da idia era bvia. Mary estava apenas bancando a difcil at que finalmente decidira entregar-se a Shelton e fugir com ele. Aquele pensamento revoltou seu estmago. Virou a lanterna para olhar o relgio. Ainda eram onze e vinte. Surpreso, constatou que estivera ali por apenas alguns minutos. Alm do seu pulso, uma coisa esbranquiada apareceu iluminada pelo meio cone de luz emitido pela lanterna. Uma aranha grada. Ali, na pedra, trs metros frente, sob a salincia da rocha onde os trabalhadores tinham cavado apenas at a linha da cintura. Aproximou-se. No era uma aranha. Uma mo, uma mo humana, crispada sobre o cho arenoso. Mary, num ltimo espasmo de agonia, tentando se agarrar ao mundo que se desvanecia. A mo, o brao, depois todo o corpo se tornou visvel, com o rosto voltado para baixo. No era Mary. No era preciso virar o corpo. No era Mary Lambeth. Era Tom Shelton, imvel e sem vida, com um buraco sangrento no crnio, acima da orelha direita. A ferida aberta, de bordos arredondados, ainda exsudava massa enceflica. Atrs do corpo de Shelton, metidas na reentrncia da rocha, estavam trs maletas de viagem, ao lado de uma grande arca. Geoff engatinhou at l, destrancou-a e levantou a tampa. Dentro havia roupas, maquilagem, aparelho e loo de barba, sapatos, espelhos de mo, cachimbos, jias, livros, plulas, pasta de dentes uma confuso de artigos de uso pessoal, tanto masculinos quanto femininos, amontoados sem nenhum critrio.
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Geoff arrastou-se para fora, ficou de p e, inclinando-se para frente, apoiou a testa na salincia da pedra. Se seus pensamentos anteriores tinham sido estpidos, pelo menos eram lgicos. Agora, no havia lgica alguma. Mas o que tinha que fazer estava claro. Estendeu a mo sob a salincia da rocha e segurou firme os ps de Shelton, mas no conseguiu puxar o corpo, pois a lanterna que carregava estava atrapalhando. Enfiou-a no bolso e comeou a andar de costas ao longo do tnel, arrastando o cadver pelos tornozelos. A parte mais difcil ainda no tinha chegado. Uma vez fora da escavao, teria que levar corpo encosta acima, alm do nvel onde as guas da inundao deveriam alcanar. Nem mesmo um resqucio de luar poderia penetrar at aquele ponto, de modo que o tnel estava totalmente escuro. A cada passada, tocava as paredes de pedra com o cotovelo, para conservar-se na direo certa. Aps vinte passos alcanou uma bifurcao do corredor. J estava exausto. Parou e virou a cabea. Esquerda. O caminho por onde viera. No entanto, direita, pensou ter visto um fraco lampejo. Seria um atalho para o ar livre? Ainda estava indeciso quando a luz se moveu. Era uma forma longilnea, sinuosa, com manchas em forma de losango que se tornaram mais ntidas quanto mais bvia se tornava a silhueta humana. Mary? A garganta produziu apenas um som gutural. Mary? Quando Geoff se moveu, a forma sumiu. Devia ter sido iluso de tica, a refrao de raios da lua em superfcies de pedra de contornos diversos. Mas devia ser o caminho mais curto para fora. Comeou a arrastar o corpo de Shelton naquela direo ouvindo o sangue pulsar nas suas tmporas e o arfar da prpria respirao penosa. Estava beira de um colapso. Sabia que precisava consultar o relgio, mas sabia tambm que no iria fazer nenhuma diferena. Qualquer que fosse a hora, continuaria tentando levar o corpo de Shelton para cima, no o abandonaria. Terminariam juntos, com a inundao ou livres dela. Na interseco seguinte o vulto tornou a aparecer, fracamente visvel em uma das ramificaes, sumindo quando ele
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olhava mais detidamente, transformando-se apenas num jogo de luzes e sombras. Mary? chamou seu nome roucamente e imaginou ter ouvido seu prprio nome como resposta, ecoando ao longo do corredor. J no acreditava ter encontrado um atalho para sair dali pelo contrrio mas agora sentia uma compulso de seguir a luz que vagava. De alguma forma, ela deveria acabar conduzindo-o para fora. O que finalmente aconteceu. Emergiu no vale num ponto muito mais alto do que aquele que servira de entrada, situado a uns quarenta metros dali. Olhou na direo da linha da represa, que no era visvel de onde se encontrava, e tentou avaliar a que altura estava com relao ao nvel da inundao. Estava quase fora da zona perigosa, praticamente a salvo. Finalmente permitiu-se olhar o relgio. Onze e cinqenta e nove. Tinha conseguido, e com um minuto inteirinho de folga. Fez um derradeiro esforo e, pegando o corpo de Shelton, carregou-o encosta acima por mais alguns metros. Ento, virouse, sentou-se na rocha morna e, apoiando a cabea nas mos trmulas, contemplou toda a extenso do vaie, de uma ponta a outra. A noite estava lmpida e o luar mais forte do que nunca; reinava a paz. Uma paz que estava prestes a terminar. J nesse momento as comportas estavam se abrindo, uma a uma. Um bilho de gales, ainda contidos, se concentravam para ocupar o novo espao ao longo do vale. Ouviu um som distante, o suspiro das guas despertas, preparadas para a ao. Nesse instante, seus olhos detectaram um movimento l embaixo. Girard Saint estava na escavao, agachado na abertura do tnel pela qual, pouco antes, Geoff havia entrado. O arquelogo se ergueu, apoiando uma picareta no ombro. Tambm ouvira o rudo longnquo da eclusa que se abria e se ps de p para olhar naquela direo. No conseguiria ver nada de onde estava, embora para Geoff, do plano mais alto que se encontrava, a muralha de gua j fosse visvel, deslizando sobre o vale. Cuidado! gritou Geoff. Suba! Seu grito de alerta no passou de um som abortado; sua voz estava to fraca quanto quando chamara por Mary dentro da
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rede de tneis. Em vez de ajudar Saint, tinha acabado distraindo sua ateno. O homem deu as costas para a cabeceira do vale, virando-se, intrigado, para olhar para cima, na direo de Geoff. Quando percebeu a aproximao da massa dgua e fez meno de se mover, era tarde demais. A primeira crista tinha mais ou menos um metro de altura. Parecia suave e inofensiva, uma pequena ondulao numa banheira de criana. No momento que Saint gritou e tentou correr, ela levantou-o sem dificuldade, o fez girar sobre si mesmo e depositou-o gentilmente no cho. Atabalhoadamente, ps-se de p e tentou subir a encosta. Tinha dado quatro passos quando a segunda onda, com uns quatro metros de altura, o atingiu. Seu corpo desapareceu sem um nico som, num remoinho de guas que se tornavam rapidamente mais turbulentas. A crista principal estava a caminho, uma massa escura e sibilante. Desordenadamente, Geoff precipitou-se morro acima de repente acometido de pnico, temendo por sua prpria segurana. A onda tinha passado bem abaixo de onde ele estava, mas ao encontrar a curva principal do vale, galgara a nveis mais elevados, explodindo contra a parte mais alta da escarpa. Embora nunca tivessem feito nenhuma escavao naquela rea, partes da encosta se esfacelaram sob o forte impacto. Geoff viu blocos inteiros de rocha serem erguidos como biscoitos e arrastados pela enxurrada. Quando as guas se acalmaram e desceram um pouco, expuseram uma srie de cmaras profundas e escuras na superfcie rochosa. Observou o vale em toda a sua extenso. A primeira onda errante da enchente tinha se acomodado e a gua chegava agora num fluxo suave e constante. Dois quilmetros frente, ela venceria o desfiladeiro estreito para se espalhar atravs dos canais de irrigao; primeiro apenas umedecendo a terra; e a seguir, num fluxo ordenado e contnuo, essencial para o plantio no final do vero. O movimento da gua produzia um efeito hipntico. Geoff ficou parado, olhando por alguns minutos. Sentia-se mal e estava cansado demais para se mexer. De acordo com os conselhos mdicos de Lou Marino, essa era a hora que devia ir para a cama e desmaiar. Havia, entretanto, mais uma coisa que ele tinha que
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fazer, uma coisa que ele tinha que saber, antes de se dar a esse luxo. Deixou o corpo de Shelton ali mesmo; era um lugar seguro. Penosa e lentamente, caminhou at os trailers anteriormente ocupados pelos arquelogos. O fcil trajeto, de apenas uns vinte metros, foi transposto com enorme dificuldade. Estava no limite de suas foras. A porta do trailer de Girard Saint estava trancada. Geoff praguejou, cambaleou at o jipe e achou uma barra de ferro. A porta de metal entortou, cedeu, e depois abriu com um som de um homem em agonia. O trailer tinha duas camas, lado a lado. Uma forma plida jazia na cama da esquerda. Geoff precipitou-se sobre ela acendendo a lanterna, mal ousando olhar. Era Mary Lambeth. Mary apenas de suti e calcinhas. Mary, com ntidas marcas roxas nos braos, corpo e pernas; firmemente amarrada, amordaada e presa nos cantos da cama. Todavia, Mary, viva e consciente. Os olhos da moa o seguiram enquanto ia at a gaveta do armrio da cozinha, pegava uma faca de serra e livrava-a da mordaa e das cordas. Gemeu ao levantar as mos. As cordas apertadas tinham cortado seus pulsos profundamente. Geoff disse. Tom Shelton? Geoff tentou balanar a cabea ao mesmo tempo que procurava infundir-lhe confiana com um sorriso. Morto. Assassinado. O terror estava estampado no seu rosto. Girard Saint, se ele vier... No, ele no vir. Est morto tambm. Tentou sorrir novamente, estendendo as mos para ela, para confort-la. Foi nesse ponto, entretanto, que alguma coisa profundamente errada ocorreu dentro da sua cabea. Pretendia contar a ela tudo o que tinha acontecido e ele prprio queria fazer umas perguntas. Em vez disso, deitou-se na outra cama, cobriu o rosto com as mos e comeou a chorar. Ao seu lado podia ouvir Mary Lambeth que tambm chorava. Depois, no escutou mais nada.
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Meu caro rapaz, ao inundar o vale pensei que amos nos livrar dos arquelogos. Entretanto, voc desencadeou uma verdadeira epidemia deles sobre ns. O mundo de Geoff Barlow se situava no limiar entre o sonho e a realidade. Alguns dos seus visitantes eram concretos e substanciais. Espetavam agulhas nos seus braos, mudavam os lenis, trocavam a garrafa de soro. Outros, como Tom Shelton e Girard Saint, vinham se sentar aos ps da cama ou cabeceira por algum tempo, pingando sangue e gua pelo cho do quarto e ignorando seus apelos para que fossem embora. De vez em quando, uma serpente com cabea de mulher entrava pela parede. No permanecia por muito tempo. Vagava pelo quarto, em volta da cama, dizia a ele coisas ininteligveis, sorrindo com a boca entreaberta de onde se projetava uma lngua bifurcada. Na ltima visita, inclinou-se sobre ele e acariciou-lhe a fronte com uma boca fria e exploratria, sugando dele sua febre. Finalmente, tocou-lhe a testa com a mo, fez um sinal de aprovao com a cabea e silenciosamente se foi, para no mais voltar. O novo visitante parecia suficientemente real. Geoff no tinha certeza. Kerry Adams carregava sua pasta de documentos, mas tambm tinha na mo uma grande folha de papel coberta de hierglifos, com um texto em ingls na parte inferior. Isto estava gravado no primeiro pedao de pedra com inscries que foi encontrado disse. Foi arrancado pelas guas do interior de uma das cmaras abertas pela enxurrada. Corky Rosenberg veio de Helipolis de avio e fez uma traduo preliminar. Achei que gostaria de v-la. Girard Saint estava com a razo. Havia realmente um templo no vale e era de Mersegret. Geoff no disse nada. Era capaz de sorrir para as pessoas, mas no conseguia falar com elas. Passado algum tempo, o outro homem apoiou a folha de papel na cmoda perto da janela, numa posio quase vertical, e saiu do quarto. Geoff ficou olhando para os hierglifos e leu a traduo em ingls uma, duas, diversas vezes. Finalmente, fechou os olhos. Quando os abriu de novo, j era noite e Mary estava l. Olhou para ela desconfiado. Estava praticamente certo de que estava viva, porm ela mantinha os olhos cerrados. Esperou, mas ela no abria os olhos. No falava, tambm.
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Resolveu experimentar: Mary. Parecia mais um gemido que uma palavra, mas deu certo. Ela estava olhando para ele, agora. Com os grandes olhos azulacinzentados, os longos clios e sobrancelhas louras. Um olhar preocupado. Mary tinha que falar muito devagar e com muito cuidado. Sinto muito sobre seu pai. Est morto. Afogado. Ela deu um suspiro profundo. Eu sei. Encontraram o corpo, a um quilmetro da represa. Voc me salvou, Geoff. Ele matou Shelton disse Geoff, fazendo fora para se sentar. Seguiu-me. Teria me matado para que eu no revelasse o que descobri. Eu sei, eu sei. Fique deitado. Estendeu a mo para cont-lo e ele viu as marcas onde as cordas haviam cortado seus pulsos, vermelhas e inflamadas. Ele ia me assassinar, tambm, Geoff. Disse que voltaria mais tarde para me matar. Voc salvou minha vida. Sua prpria filha! Ele ficou louco, Mary! No. No ficou? Ele estava louco, mas eu no sou filha dele declarou Mary, com os olhos azul-acinzentados fixos nos seus. Voc no percebeu? Eu era sua amante. Ele me sustentava. J fazia dois anos. Tinha a certeza de que voc sabia da verdade e morria de vergonha. Ele era estranho... insistiu que quando eu viesse para c, me identificasse como sua filha. Estava querendo arranjar problemas. O crebro de Geoff parecia estar meio emperrado. Tinha que fazer um esforo enorme para compreender as coisas mais simples Voc o amava? perguntou, finalmente. Mary balanou a cabea Acho que nunca o amei. Mas era fiel a ele. Ele tinha cimes loucos, tanto de voc como de Tom Shelton. Tinha fortes razes para ter cimes de Shelton... Tom me achava atraente e era um amargo rival tambm profissionalmente. Quando Shel113

ton comeou a me assediar com propostas, ele no agentou. Mas odiava voc, tambm Ele me odiava? Mas por qu? Nunca fiz nada a ele. Os olhos azul-acinzentados desviaram-se de Geoff Porque percebeu que eu gostava de voc. E simpatizava com o trabalho que voc vinha desenvolvendo aqui. Isso era intolervel para ele. Imaginava uma batalha entre o velho Egito e o novo Egito e voc e todos os demais engenheiros eram o inimigo. Mas ele estava enganado! O velho Egito est do meu lado disse Geoff, apontando com esforo para o papel sobre a cmoda. Leia isso, Mary. A traduo tinha sido desenhada em grandes letras maisculas. TOME AS GUAS DO HAPI, O AMADO RIO CRIADO POR RA USE AS GUAS NA SUA PLENITUDE, PARA QUE AS TERRAS POSSAM SACIAR A SUA SEDE. SEJA O PROVEDOR DO ALIMENTO, FAA O MILHO TRANSBORDAR DOS CELEIROS, PROTEJA A VIDA DAS AVES E DOS ANIMAIS, CUIDE DOS POBRES E NECESSITADOS. SE ASSIM O FIZER, SER AMADO POR MERSEGRET QUANDO VOC EST AQUI, A TERRA INTEIRA SE REJUBILA VOC SER GUARDADO E PROTEGIDO. Enquanto ela estava lendo, Geoff fechou os olhos e se deixou levar para bem longe, para uma terra de chuva e sol gentil, bosques frescos e campos verdes. Ansiava por isso tudo. Quando despertou, Mary segurava sua mo nas dela, e Kerry Adams estava de p ao lado da sua cama. Olhavam silenciosos para o papel. Estou aqui, Geoff disse Mary ao notar que seus olhos estavam novamente abertos. Acabei de ler, mas qual o significado? No tenho certeza Sentindo-se mais forte, sentou-se e prosseguiu ...mas gostaria de acreditar que uma mensagem de estmulo, um voto de confiana. O trabalho que realizo aqui no errado. Tenho respeito pelo passado, claro que tenho, mas no podemos nos tornar obcecados por ele. H um milho de coisas para fazer. Precisamos construir o novo Egito sobre o velho Egito. Ela concordava com a cabea.
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Mximo Gorki. O que que tem ele? Disse isso em uma de suas obras, O baixo mundo. Nas carruagens do passado voc no totalmente livre para escolher o seu destino. mais ou menos o que voc acabou de dizer. , mas no tenho certeza de onde estamos indo nas nossas carruagens. Talvez estejamos andando em crculos. Seja l qual for a nossa misso aqui, temporria. Nada, nem mesmo a prpria Represa do Alto Assu, permanecer tanto tempo quanto as Pirmides e a Esfinge. Ento voc est tomando juzo, Geoff? disse Kerry Adams. Voc tem de ir embora daqui. Vou lhe arranjar um emprego decente, onde voc no se arrebente de tanto tentar empurrar a mesma pedra ladeira acima todos os dias; trate de se casar, criar filhos; aproveite a vida. Parece timo respondeu a Adams, embora seus olhos estivessem fixos nos de Mary. Um dia desses farei isso mesmo. Prometo que farei. Mas no por enquanto. Deixe eu me arrebentar um pouco mais, ento serei todo seu. Ela apertou sua mo. Ele entendeu. No agora, mas algum dia, num futuro prximo. Ouviu um estalido vindo da janela. Geoff deu uma olhada naquela direo. O som tinha provavelmente sido produzido pela esquadria de metal, esfriando sob a brisa da noite. Mas tambm poderiam ser os deuses e deusas do antigo Egito, Ra e Horus, Bubastis, Anubis e Mersegret, com todos os seus irmos e irms, juntos, em algum ponto ali fora, enviando um sinal da sua aprovao; enquanto bem alm, no calor da noite, Hapi, o Rio Nilo, o Pai das guas, a Seiva da Civilizao, silenciosamente espalhava suas bnos pelas novas terras.

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Na segunda-feira que precedeu o incio da primavera, disse a minha turma de literatura inglesa que iramos estudar Shakespeare. Nesta poca do ano, costuma fazer um tempo horroroso no Colorado. Cai toda a neve que os lugares de esquiao haviam rezado para cair em dezembro; a gente perde vrios dias de aula e acaba tendo que avanar nas frias de vero. De acordo com a ltima previso do tempo, no deveria nevar at sbado, mas com sorte talvez a neve chegasse antes. A notcia mexeu com os estudantes. Paula pegou o gravador e re-bobinou a fita, para ter certeza de que no perderia uma s palavra. Edwin Sumner fez cara de nojo. Dalila recolheu os livros e saiu da sala, batendo a porta com tanta fora que acordou Rick. Distribu as fichas de protesto e avisei turma que deveriam devolv-las at quarta-feira. Pedi a Sharon para entregar a ficha de Dalila. Shakespeare considerado um dos nossos maiores escritores, possivelmente o maior disse, para o gravador de
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Paula. Na quarta-feira vou falar da vida de Shakespeare e na quinta e na sexta discutiremos sua obra. Wendy levantou a mo. Vamos ler todas as peas de Shakespeare? s vezes me pergunto por onde Wendy tem andado nos ltimos anos... certamente no nesta escola, possivelmente nem mesmo neste universo. Ainda no est decidido o que vamos ler disse eu. Amanh eu e a diretora vamos ter uma reunio. melhor que seja uma das tragdias disse Edwin, em tom sombrio. Na hora do almoo, toda a escola j sabia. Boa sorte disse Greg Jefferson, o professor de biologia, na sala dos professores. Hoje terminei o captulo sobre evoluo. J chegamos de novo nesta poca do ano? perguntou Karen Miller, que ensina literatura americana do outro lado do corredor. Ainda nem comecei a Guerra Civil... J chegamos nesta poca do ano disse eu. Pode tomar conta da minha turma amanh, na sua hora de folga? Tenho uma entrevista com Harrows. Posso ficar com eles a manh inteira. Mande-os para minha sala. Vamos estudar Thanatopsis. Mais trinta crianas no vai fazer a menor diferena. Thanatopsis? repeti, impressionada. Inteirinho? Menos as linhas dez e sessenta e oito. uma poesia e tanto, voc sabe. No creio que algum a compreenda o suficiente para protestar. E no vou explicar a ningum o significado do ttulo. Anime-se disse Greg. Talvez a gente tenha uma nevasca. Na tera-feira, o tempo estava excelente. A mxima prevista era de 15 graus. Quando cheguei escola, Dalila estava do lado de fora, de shorts e camisa de meia, usando no peito um emblema vermelho da Liga Contra os Adoradores de Sat. Carregava um cartaz que dizia: Shakespeare um Demnio em
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Figura de Homem.. Shakespeare e Demnio estavam escritos errado. S vamos comear a estudar Shakespeare amanh disse para ela. Hoje no h razo para voc no assistir aula. A Sra. Miller vai discutir Thanatopsis. Menos as linhas dez e sessenta e oito. Alm disso, Bryant era um testa, que a mesma coisa que um satanista. Passou-me a ficha de recusa e um envelope de papel pardo. Nossos protestos esto a dentro. Baixou a voz. Que quer dizer mesmo thanatopsis? uma palavra ndia. Significa aquela que usa suas convices religiosas para matar aula e pegar um bronzeado. Entrei, peguei o disco sobre Shakespeare na biblioteca e fui para o escritrio. A Sra. Harrows j estava l, com o arquivo de Shakespeare e uma caixa de lenos de papel. Voc tem que fazer isso? perguntou, assoando o nariz. Enquanto Edwin Summer estiver na minha classe, tenho, sim. A me dele presidente da Fora-Tarefa Contra a Falta de Familiaridade com os Clssicos da Literatura. Acrescentei pilha a lista de protestos de Dalila e senteime diante do computador. Pode ser mais fcil do que pensamos disse ela. Houve vrias queixas desde o ano passado, o que deixa de fora Macbeth, A Tempestade, Sonho de uma Noite de Vero, Conto do Inverno e Ricardo III. Dalila tem trabalhado bastante disse eu. Carreguei no computador os dados do disco e o programa para suprimir partes do texto. No me lembro de nenhum ato de bruxaria em Ricardo III. Ela espirrou e pegou outro leno de papel. No h nenhum. A acusao foi de calnia. Assinada por um ta-tataraneto do rei. Afirma que no h provas de que Ricardo III tenha assassinado os pequenos prncipes. No faz diferena. De qualquer maneira, a Real Sociedade para a Restaurao do Divino Direito dos Reis conseguiu uma liminar contra todas as peas histricas. Qual a previso do tempo?
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A pior possvel disse eu. Quente e ensolarado. Chamei o programa e apaguei Henrique IV, Partes I e II, e o resto das peas histricas. A Megera Domada? Liga de Defesa dos Direitos da Mulher. Tire tambm As Alegres Comadres de Windsor, Romeu e Julieta e Trabalhos de Amor Perdidos. Otelo? Deixe para l. J sei por qu. O Mercador de Veneza? Liga Antidifamao? No. Ordem dos Advogados. E tambm a Associao dos Agentes Funerrios. Eles no gostaram da forma como a palavra esquife foi usada no terceiro ato explicou a Sra. Harrows, assoando o nariz. Levamos o primeiro e o segundo tempos para rever todas as peas e a maior parte do terceiro tempo para terminar os sonetos. Tenho uma aula no quarto tempo disse eu. Vamos ter que terminar isto depois do almoo. Sobrou alguma coisa? perguntou a Sra. Harrows. Como Gostais e Hamlet respondi. Nossa, como eles foram se esquecer de Hamlet? Tem certeza de que Como Gostais no est na lista? perguntou a Sra. Harrows, folheando os papis. Lembro-me de que algum apresentou uma queixa contra a pea... Provavelmente foi a Unio das Mes contra os Travestis disse eu. Afinal, Rosalind se veste de homem no segundo ato. No, aqui est. Partido Verde. Atitudes destrutivas em relao ao ambiente. Olhou para mim. Que atitudes destrutivas? Orlando grava o nome de Rosalind na casca de uma rvore respondi. Recostei-me na cadeira e olhei pela janela. O sol ainda estava mostra, infelizmente. Acho que vamos ter que nos contentar com Hamlet. Ser o suficiente para deixar feliz a me de Edwin, Ainda temos que examinar o texto linha por linha disse a Sra. Harrows. Estou ficando com dor de garganta.
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Pedi a Karen para me substituir na aula da tarde. Era um curso de literatura para o segundo ano e estvamos estudando Beatrix Potter. Tudo que tinha a fazer era distribuir uma ficha a respeito de Squirrel Nutkin. Sa para almoar. Estava fazendo tanto calor que tive que tirar o casaco. Os Estudantes de Cristo marchavam em frente escola, com cartazes onde estava escrito: Shakespeare era um Humanista Secular. Dalila estava deitada nos degraus da entrada principal, com o corpo besuntado de leo. Acenou languidamente para mim com o cartaz Shakespeare um Demnio em Figura de Homem. Vs cometestes um grande pecado recitou. Risca-me, peo-te, do livro que escreveste. xodo, Captulo 32, Versculo 30. Primeira Epstola de Paulo aos Corntios, 13:3 repliquei. E ainda que entregue meu corpo para ser queimado, se no tiver amor, nada disso me aproveitar. Liguei para o mdico disse a Sra. Harrows. Estava de p, olhando pela janela para o sol abrasador. Ele acha que posso estar com pneumonia. Sentei-me em frente ao computador e chamei o Hamlet. Procure ver as coisas pelo lado positivo. Pelo menos, temos os programas de computador. Antigamente, tnhamos que fazer tudo isso mo. Ela se sentou atrs da pilha. Como vamos fazer isso? Por pargrafo ou por linha? melhor fazermos por linha. Linha um. Quem est a?. Movimento Nacional Contra as Frases Interrogativas. Vamos fazer por pargrafo disse eu. Muito bem. melhor nos livrarmos primeiro dos casos mais importantes. A Comisso para Preveno de Envenenamentos acha que a descrio do envenenamento do pai de Hamlet pode induzir pessoas desequilibradas a cometerem um crime semelhante. Citam um caso que ocorreu em Nova Jersey, onde um rapaz de dezesseis anos despejou Diabo Verde no ouvido do
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pai depois de ler a pea. Espere um momento. Preciso de um leno de papel. A Frente de Liberao da Mulher contra as frases Fragilidade, teu nome mulher, Oh, mulher perniciosa, toda a fala que comea com Que pedao de trabalho, e a rainha. A rainha inteira? A Sra. Harrows consultou suas anotaes. Isso mesmo. Todas as falas, citaes e aluses rainha. Apalpou o maxilar, primeiro de um lado, depois do outro. Acho que meus gnglios esto inchados. Isso sintoma de pneumonia? Greg Jefferson entrou com uma sacola de supermercado. Achei que vocs iriam precisar de raes de combate. Como esto indo as coisas? Perdemos a rainha disse eu. Que mais? O Conselho Nacional de Cutelaria protesta contra a descrio de espadas como armas mortais. As espadas no matam pessoas. So as pessoas que matam pessoas. A Cmara de Comrcio de Copenhague no concorda com a frase H algo de podre no reino da Dinamarca. A Unio dos Estudantes Contra o Suicdio, a Federao Internacional de Floristas e a Cruz Vermelha pedem que a morte de Oflia seja suprimida. Greg estava arrumando na mesa os vidros de xarope para a tosse e comprimidos de aspirina. Passou-me um vidro de valium. A Federao Internacional de Floristas? repetiu. Oflia caiu na gua quando estava colhendo flores expliquei. Como est o tempo l fora? Parece vero. Dalila est usando um refletor de alumnio para bronzear por igual. Aba disse a Sra. Harrows. O qu? perguntou Greg. A ABA, Associao de Banhistas Annimos, quer ver de fora a frase Passei tempo demais no sol disse a Sra. Harrows, bebendo um gole de xarope. Quando chegou a hora da sada, ainda estvamos na metade. A Irmandade das Freiras objetava frase Ide para um convento, a Associao dos Gordos Convictos exigia que toda a passagem que comeava com Oh, se esta carne slida, to sli122

da se desfizesse fosse suprimida, e no havamos nem chegado ainda lista de Dalila, que tinha oito pginas. Qual a pea que vamos estudar? perguntou-me Wendy, na sada. Hamlet respondi. Hamlet? No aquela pea em que o tio do mocinho mata o rei e se casa com a rainha? No mais respondi. Dalila estava minha espera do lado de fora. Muitos, reunindo os seus livros, os queimaram diante de todos recitou. Atos, 19:19. No repareis em minha tez escura; foi o sol que me queimou disse eu. Na quarta-feira, o tempo estava nublado, mas ainda fazia calor. Os Veteranos por uma Amrica Limpa e os Sentinelas da Seduo Subliminar haviam organizado um piquenique no jardim da escola. Dalila estava usando uma frente-nica. Aquilo que a senhora disse ontem sobre a tez escura... de onde tirou? Da Bblia respondi. Cntico dos Cnticos. Captulo um, versculo seis. Oh! exclamou, aliviada. Isso no est mais na Bblia. Ns tiramos. A Sra. Harrows tinha deixado um recado para mim. Tinha ido ao mdico. Eu deveria procur-la no terceiro tempo. Vamos comear hoje? perguntou Wendy. Se vocs todos se lembraram de trazer as fichas. A aula de hoje ser sobre a vida de Shakespeare disse eu. Voc por acaso ouviu a previso do tempo? Ouvi. Tempo bom, claro e firme. Pedi a ela para recolher as fichas de protesto. No ano anterior, Jezebel, irm de Dalila, havia me acusado por escrito de tentar ensinar promiscuidade, controle de natalidade e aborto dizendo que Anne Hathaway ficou grvida antes de se casar. Havia cometido erros de ortografia ao escrever promiscuidade, aborto, grvida e antes. Ningum tinha se esquecido de levar as fichas. Guardei-as
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para mais tarde envi-las biblioteca e comecei a aula. Shakespeare... Ouvi Paula ligar o gravador. William Shakespeare nasceu no dia 23 de abril de 1564, em Stratford-on-Avon. Rick, que no havia levantado a mo o ano inteiro ou mesmo dado qualquer indicao de que estava vivo, levantou a mo. A senhora pretende dedicar um tempo equivalente teoria baconiana? perguntou. Bacon no nasceu em 23 de abril de 1564, e sim em 22 de janeiro de 1561. Quando chegou o terceiro tempo, a Sra. Harrows ainda no havia voltado do mdico, de modo que comecei a examinar sozinha a lista de Dalila. Ela objetava a quarenta e trs referncias a espritos, fantasmas e assuntos correlatos, vinte e uma palavras obscenas (obscenas estava escrito errado) e setenta e oito outras que achava que talvez fossem obscenas, como canhenho e gonzos. Quando eu estava acabando de ler a lista, a Sra. Harrows entrou e colocou a maleta em cima da mesa. Provocados por tenso! exclamou. Estou com pneumonia e ele diz que meus sintomas so provocados por tenso! Ainda est nublado l fora? L fora est fazendo vinte e dois graus. Onde estamos? Associao dos Agentes Funerrios. De novo A morte apresentada como universal e inevitvel. Olhei para a ficha. Alguma coisa est errada... A Sra. Harrows tirou o papel da minha mo. Este um protesto contra Thanatopsis. A semana passada foi o congresso anual dos agentes funerrios e eles aproveitaram para preencher todas as fichas de uma vez. Ainda no tive tempo de separ-las. Remexeu na pilha que estava sobre a mesa. Aqui est a ficha que escreveram a respeito do Hamlet. Uma imagem negativa dos funcionrios responsveis pela inumao... Os coveiros.
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...e a descrio de um sepultamento que no obedece s normas de segurana. A cena no mostra nem um caixo hermeticamente fechado nem uma cmara morturia. Trabalhamos at as cinco da tarde. A Sociedade para o Progresso da Filosofia achava que a frase H mais coisas entre o cu e a terra, Horcio, do que supe a nossa v filosofia era ofensiva sua profisso. O Sindicato dos Atores acusava Hamlet de contratar atores no sindicalizados e a Liga de Defesa das Cortinas objetava ao fato de Polnio ter sido morto com um golpe de espada quando estava escondido atrs de uma cortina. O autor insinua que as cortinas so perigosas, tinham escrito na ficha. As cortinas no matam pessoas. So as pessoas que matam pessoas. A Sra. Harrows colocou a ficha em cima da pilha e bebeu um gole de xarope. isso a. Mais alguma coisa? Acho que sim disse eu, entrando com o comando reformatar e examinando a tela. Sim, falta alguma coisa. Que tal Um salgueiro reflete na ribeira cristalina sua copa acinzentada? Essa ribeira vai ter que sair disse a Sra. Harrows. Na quinta-feira, cheguei escola s sete e meia da manh para imprimir trinta cpias de Hamlet para os meus alunos. O cu estava nublado e fazia frio. Dalila usava luvas e um casaco de l. O rosto estava vermelho como um tomate e o nariz comeava a descascar. Gosta Jav de holocaustos e sacrifcios como da obedincia voz de Jav? perguntei. Primeiro Livro de Samuel, 15:22 acrescentei, dando-lhe um tapinha no ombro. Ai! exclamou Dalila. Distribu as cpias do Hamlet e pedi que Wendy e Rick lessem as linhas de Hamlet e Horcio. Que vento forte! O frio insuportvel leu Wendy. Onde estamos? perguntou Rick. Mostrei-lhe o lugar. Ah. E o ar cortante e agitado.
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Que horas so? leu Wendy. Penso que falta pouco para as doze. Wendy olhou nas costas do papel. s isso? perguntou. Hamlet s isso? Pensei que o tio matasse o pai dele e o fantasma contasse que a me tinha culpa no cartrio e ele dissesse ser ou no ser e Oflia se matasse e tudo o mais! Revirou o papel nas mos. Esta no pode ser a pea completa! E melhor que no seja disse Dalila, entrando na sala com seu cartaz na mo. Espero que todos os fantasmas estejam de fora. E tambm todos os canhenhos! Quer um pouco de Solarcaine, Dalila? perguntei. Estou precisando de uma caneta Pilot disse, em tom ofendido. Peguei uma caneta para ela na gaveta da escrivaninha. Saiu da sala, andando meio dura, como se o movimento lhe causasse dor. No pode tirar pedaos da pea s porque algum no gosta deles disse Wendy. A pea acaba ficando sem sentido. Aposto que se Shakespeare estivesse aqui, no concordaria com o que a senhora... Isso se Shakespeare foi mesmo o autor interveio Rick. Porque se voc tomar a primeira letra da quarta linha do texto e a segunda, quarta, quinta e sexta letras da segunda linha, ter a palavra porco, que obviamente um nome de cdigo para Bacon. Est nevando! disse a Sra. Harrows pelo intercomunicador. Todos correram para as janelas. As aulas sero encerradas s 9:30. Olhei para o relgio. Eram 9 e 28. A Organizao dos Pais Superprotetores nos enviou o seguinte documento: Est nevando, e como o servio de meteorologia prev que vai continuar a nevar, e como a neve pode resultar em ruas escorregadias, m visibilidade, acidentes de nibus, queimaduras de frio e avalanches, exigimos que a escola seja fechada hoje e amanh, para que nossos filhos no corram perigo. Os nibus vo sair s 9:35. Tenham um bom feriado! Tudo por causa de um pouquinho de neve? queixou126

se Wendy. - Agora no vamos mais aprender Shakespeare! Dalila estava no corredor, ajoelhada ao lado do seu cartaz, riscando a palavra Homem. O Movimento das Feministas por uma Lngua Imparcial esteve aqui declarou, aborrecida. Trouxeram um mandado de segurana. Escreveu Pessoa acima de Homem. Um mandado de segurana! D para acreditar? Quero dizer: que fim levou a liberdade de expresso? Voc escreveu Pessoa errado observei.

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Bradley Reynolds subiu para a cabine do tanque de explorao. Sempre tinha problemas para fechar a porta estanque, mas conseguiu finalmente e passou as luvas sobre a borda do anel de vedao para certificar-se de que estava no lugar. Em seguida, dirigiu-se para a bancada de trabalho e sentou-se, sem pronunciar palavra. O tanque rugiu e comeou a mover-se. Cerveja? perguntou Lev Stelonski. um pouco cedo respondeu Bradley. J servi. Entregou-lhe o copo de boca larga, cheio do lquido mbar, sem nenhuma espuma. Bradley riu. Parece que toda minha rao. Hoje h um extra. Bradley pegou o copo e colocou-o com cuidado na bancada. O tanque balanou e um pouco de cerveja derramou. Caiu devagar na baixa gravidade, mas no conseguiu peg-la. Wellen, que estava dirigindo o tanque, disse sem virar a cabea: Comece. Voc pra, a gente trabalha retrucou tranqilamente Lev. Voc pode arrumar a aparelhagem enquanto a gente roda disse o motorista.
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E podemos derramar a cerveja, tambm. Por favor, reduza a marcha. Lev ergueu a sobrancelha na direo de Bradley. Espere at a gente cruzar este leito seco. Bradley pegou a bebida com todo cuidado e apanhou no ar um pouco da cerveja no momento em que o tanque arrancou. O diabo o levasse se ia deixar que derramasse mais alguma coisa. Isso faria Wellen sorrir, talvez dizer alguma coisa e eles iniciariam mais uma discusso. A si mesmo prometera que isso no voltaria a acontecer. Era o mais graduado ali e ia ficar fora de pequenas brigas. A hierarquia da expedio afrouxara um bocado, mas no devia permitir que acabasse inteiramente. Atravs do largo pra-brisa do tanque viu o desfiladeiro abrir-se diante deles quando saram da pequena barranca lateral. Manchas rosadas e pardas no solo arenoso perdiam-se na distncia. Essa parte do grande complexo Valles Marineris exibia abundantes sinais do que parecia ser eroso pela gua. Mas nada de gua. Wellen parou e desligou o motor. O segundo tanque parara em uma ravina frente, espera deles. Muito bem, aprontou? Em tempo respondeu Lev, tenso. Recebendo de Bradley o recipiente cilndrico de amostras, Lev colocou-o no compartimento de diagnstico biolgico que se estendia a meio comprimento ao longo de um dos lados do tanque. Em frente ao compartimento, ficava o principal armrio do equipamento. Nos fundos, situavam-se os beliches, o sanitrio e a cozinha. Tudo aquilo estava coberto por uma fina camada de poeira, mas ningum mais se preocupava com isso. Lev preparou-se com todo cuidado para o teste. Pouco importando quantas vezes fazia isso, o bilogo cumpria religiosamente cada etapa. Um atalho naquele procedimento poderia botar tudo a perder. A parte interna do compartimento biolgico estava presso marciana, de cerca de um por cento da atmosfera da Terra. Isso fazia com que as luvas fixas no lado do compartimento se esticassem, retas, como se um homem invisvel estivesse tentan130

do alcanar a prateleira de garrafas e vidros. Usando as luvas, Lev abriu o acondicionador de amostras. Parece que a mesma consistncia que antes disse. Argila, com um pouco de areia confirmou Bradley. Foi difcil perfurar? Lev espalhou um pouco do solo floculento em uma vigia de recebimento. O primeiro metro foi fcil. Como antes. A camada superior foi levada daqui. Pela gua observou Wellen. Ou por fluxos de lama disse automaticamente Lev. Ou carregada pelo vento acrescentou Bradley. Era a velha discusso. Alguns stios pareciam a Wellen, o gelogo, como clssicos vales de rios. Mas a terra esburacada fora escavada h bilhes de anos e, nesse tempo, a atmosfera fora mais densa. Estudos realizados na Terra indicavam que um curto den poderia ter florescido ali durante algum tempo. Um Marte de correntes, lagos e molculas tentando, s cegas, se encontrarem e construrem alguma coisa maior. Certamente no havia nesse momento muita gua de sobra e a atmosfera externa era puro dixido de carbono. A maioria dos membros da expedio, contudo, preferia a explicao da gua, mesmo que no houvesse nem mesmo muito solo permanentemente congelado naqueles abismos profundos e secos. Boa cerveja. Bradley bebericou um pouco mais, sem pressa. Eu aprendo disse orgulhoso Lev. Devagar, mas aprendo. Fabricar cerveja usando as reservas de alimentos fora idia sua. Contrabandeara levedo na expedio e fizera experimentos com o produto durante a viagem de oito meses. Reciclavam a gua e a fermentao disfarava os sabores do processamento. A cerveja era o melhor estmulo possvel ao moral em um mundo de aridez cruel. Lev manipulou a amostra com destreza, sem pressa. Dividiu-a, colocou cinco montculos do solo quebradio em pequenos vidros. Em seguida, introduziu-os em um dos volumosos cromatgrafos a gs.
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Pelo pra-brisa, Bradley olhou para os penhascos a pino que se erguiam a distncia. Terra rosada, cu rosado. Uma fmbria azul-preta escurecia o rosado um pouco mais no alto. O ponto branco de Deimos pairava perto do horizonte. Enquanto observava Lev trabalhar, o rosto anguloso de Wellen contraiu-se de irritao. Bradley no vira nenhuma outra expresso nele durante dias. Orgnico, mais uma vez disse Lev. Quanto? perguntou tenso Wellen. Duzentas e quarenta e trs partes por bilho respondeu Lev lendo o mostrador digital. Hummm disse Wellen. Menos do que na ltima vez. Mas dentro das margens de erro de diagnstico observou calmo Bradley. Menos, porm insistiu Wellen. Durante semanas, vinham acompanhando a concentrao de molculas orgnicas. medida que desciam para o grande vale entre duas falhas tectnicas, aumentava lentamente a concentrao de matria orgnica. O que que voc est vendo? perguntou Bradley. Lev encolheu os ombros e leu na tela: Formiato. Aminocidos. O mesmo que antes. Bradley fez que sim com a cabea, Esses elementos poderiam ter surgido facilmente da violenta qumica de perxido do solo. Tal como os resultados da sonda no-tripulada, eles sugeriam que matria orgnica mais complexa poderia formar-se. Mas onde? Escute disse Wellen, secamente. Estamos perdendo tempo aqui. Devamos seguir diretamente para o piso do vale. Bradley ignorou-o deliberadamente. A que profundidade estava a matria orgnica? A poucos centmetros. Nada mais profundo? No. Como na ltima vez comentou Bradley. Estamos seguindo uma pista que est acabando in132

sistiu Wellen. Estamos sendo sistemticos corrigiu Bradley. Sugiro que, sistematicamente, a gente se dirija para a Herbes Chasma disse Wellen, com sarcasmo. Ns j discutimos esse assunto retrucou Bradley. Tranqilamente olhou para Wellen durante um longo momento. Wellen fungou e sacudiu a cabea. A longa expedio estava chegando ao fim e era pouco o que eles tinham para mostrar. Neste caso, droga, ento vamos embora daqui disse Wellen, ligando o motor. Acelerou rapidamente por cima do trecho seco. Os grandes pneumticos ejetavam poeira, transformando-a em uma cortina transparente retaguarda que, em seguida, caa e assentava lentamente. Bradley bebeu um pouco mais de cerveja, dizendo a si mesmo que estava apenas evitando que ela derramasse. Queria esvaziar o copo. Fazer tudo para tirar da boca aquele gosto alcalino. Sabia que o gosto voltaria, to logo inalasse qualquer pitada do p, que se insinuava por toda parte. Lev tirou as mos de dentro da luva e pegou seu prprio frasco de cerveja na prateleira de arame. Acha melhor dessa maneira? perguntou Lev. Gosto. Fica mais escuro. Bradley espanou um pouco da poeira de seu trajo pressurizado preto. uma cultura diferente de levedo. Experimentei uma coisa parecida no Instituto, no meu tempo de estudante. Comprei-a na ustria. E vendeu-a, tambm, aposto. Claro. Essa foi a primeira boa coisa que tirei da glasnost. Voc usou o dinheiro para comprar outro pster de Lenine? No, discos de rock. Do tipo metal heavy. Heavy metal. Muito alto, no gostei. Voc teria ficado mais feliz com Lenine. No, com os discos. Comprei-os em Moscou e vendi-os pelo dobro do preo em Kharkov.
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Admirvel. Bradley protegeu com cuidado o copo quando passaram por cima de um calombo e desceram para uma larga ravina. Parece bom por aqui observou Lev com ar distante. O mesmo que ontem. Reuniram-se ao outro tanque e os dois seguiram lado a lado pelo largo vale. Taludes de pedra erguiam-se nos horizontes norte e sul. Estavam descendo lentamente um tributrio que, finalmente, penetraria nas partes mais profundas do grande vale de falha marciano. Wellen queria tomar um atalho para chegar a Herbes Chasma. Esse era o ltimo grande stio de explorao que poderiam visitar no tempo que lhes restava. Possua um plat central que, visto de rbita, parecia terreno ondulado deixado quando um lago secara. Os bilogos, porm, queriam cobrir uma rea mais larga. engraado disse Bradley em voz baixa. Gastamos trinta bilhes de dlares, viajamos esta distncia toda e no conseguimos mais do que a sonda no-tripulada. Molculas orgnicas e areia. No tem nada de engraado respondeu Lev. O ponto seguinte para recolher amostras era um leito seco de riacho que partia de um barranco lateral e se abria entrando no vale principal. Os estratos geolgicos negros que a havia projetavam-se contra um brilhante cu cor-de-rosa. Poeira amarela fina movia-se a grande altitude, como se fosse renda. Bradley, mais uma vez, tirou uma amostra profunda. O trabalho de virar a manivela da perfuradora fazia-o suar. Era melhor assim, porque o trabalho combatia o frio de rachar que penetrava em suas pernas e braos. Usava um trajo preto justo, muito parecido com os usados em pesca submarina que, juntamente com a mscara que lhe permitia respirar, tornava-o parecido com o monstro da Lagoa Negra. Gostava dessa imagem. Marte, dissera em uma das transmisses de longa distncia para Terra, era um lugar apropriado para monstros de modo que bem que podia parecer-se com um deles. Na verdade, apenas formas de vida resistentes, como liquens e seres humanos, tinham alguma chance ali. Mas certamente no havia liquens e provavelmente nunca haviam existi134

do.

Ao levar para dentro a amostra, Lev realizou a habitual anlise cuidadosa. Wellen deu partida novamente e o zumbido regular do motor deixou Bradley sonolento. Ficou sentado durante algum tempo, ninado pelo trator e sonhou, no com mulheres, mas com nadar nas grandes ondas ao largo da costa da Austrlia. Pestanejou e acordou de todo ao ouvir a espantada exploso de Lev. Voc quebrou a vedao! exclamou Lev. O qu? No, no fiz nada disso. Pela capota transparente do compartimento, olhou para as amostras, organizadas com todo cuidado. Qual o problema? Ela est contaminada. Com o qu? Pequenos peptdeos. E alguns aglutinantes de ferro, ao que parece. Hummm. Bradley fez fora para lembrar-se se cometera algum deslize. Essas duas molculas orgnicas complexas estavam presentes mesmo em pequenos flocos de pele ou em uma gota de cuspo. Vou examinar com mais ateno disse Lev. Transferiu a cpsula de trabalho para o microscpio eletrnico de varredura e digitou comandos, estudando a tela. Bradley trouxera consigo mais poeira para dentro do tanque e o cheiro pungente atingiu-lhe as narinas. Pensou em cerveja. Clulas! H clulas nisto. Hummmm? Que nvel? perguntou Bradley. Os primeiros centmetros abaixo da camada superficial. Entreolharam-se. Bradley disse: Tente em profundidades maiores. Sentou-se pensativo, enquanto Lev metodicamente testava o contedo de outros pequenos frascos. Todos passaram pelo microscpio e, em seguida, pelo cromatgrafo a gs. Um mostrador digital forneceu a concentrao de compostos orgnicos: 236, 248, 197, 214. Nenhum dos outros mostra presena de qualquer clu135

la afirmou Lev, em tom acusador. Elas aparecem apenas na camada superficial? Isso mesmo. No fiz nada de diferente desta vez. Tente novamente. Muito bem. Pare, John. John Wellen ficou irritado porque ia perder tempo. Praguejou em voz baixa e fez uma careta. Bradley tomou mais cuidado e tirou uma segunda amostra de um local baixo e arenoso. Andou em volta da rea, procurando sinais inusitados, mas nada viu de especial. Ao voltar para o tanque, disse Lev: Fiz mais alguns exames com o microscpio eletrnico. Elas ainda parecem clulas. Meio consumidas pelos perxidos, mas ainda clulas, quanto a isso no h dvida. Os danos so grandes, mas algumas podem ser corpos refrateis. O que quer dizer isso? perguntou Wellen. Esporos, talvez explicou cauteloso, Bradley. Desta vez, Lev examinou com ateno mxima a vedao do cilindro translcido das amostras. Passou um longo tempo fazendo medies e, em seguida, passou as amostras pelo microscpio. Elas continuam disse em voz sem expresso No culpa minha retrucou Bradley. Wellen interveio secamente. Ora, vamos, Reynolds. Voc bota a perder duas amostras seguidas.. Que tipos de clulas? perguntou Bradley a Lev, ignorando Wellen. Tm alguns aspectos bacterianos comuns explicou Lev. Eu peguei aquele recipiente na prateleira no lado de fora. Estava l h dias. Nesse caso, devia estar limpo observou Lev. A radiao ultravioleta l fora acabaria com qualquer bactria comum que estivesse em ns, certo? perguntou Bradley. Ele era tcnico auxiliar de biologia, mas sua verdadeira
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rea de competncia era astronomia, e se sentia um tanto inseguro. Claro. Vamos tentar novamente. Ei! exclamou Wellen voc agora tira essa, Lev! Adiantaram-se por mais algumas centenas de metros. Lev tomou rigorosas precaues. Wellen ficou tamborilando com os dedos no painel de instrumentos do tanque, observando o cu escurecer medida que caa a noite. Um longo silncio desceu sobre o tanque. Lev tirou a vista da tela do microscpio. Elas ainda esto aqui. Clulas. No so nossas. Disso tenho certeza agora. A equipe do outro tanque chegou para a comemorao naquela noite Lev abriu mais garrafas de cerveja e todos beberam, acompanhando as raes de alimento. Bebo vida em Marte disse Wellen, brindando os outros cinco colegas. Alm de ns completou Lutya Karpov. Ela era a comandante do outro tanque e tinha um ar solene mesmo quando se divertia. A ns, tambm concordou Wellen. A ns, as formas de vida mais adiantadas de Marte acrescentou Bradley. Talvez. Essas clulas vivem em solos de perxido observou Lutya. Lutam para pegar pequenas gotas de gua misturadas com gros de areia. Ns no podemos fazer isso. Nem quero disse Bradley. isso o que nos transforma em formas de vida mais adiantadas. Capacidade de formar juzos. H quanto tempo voc acha que essas clulas esto mortas? perguntou Wellen. Lev cocou o longo nariz Talvez h muitos, muitos anos. O que est morto est morto. No muda muito. O que que o pessoal da Terra diz? perguntou Wellen. Pensa que meu teste de colorao das clulas ... como que vocs diriam? Sugestivo. Esto muito cautelosos.
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Com o qu? perguntou Bradley. Com os cidos nuclicos explicou Lev. Mas sero eles os mesmos que em nosso DNA? No podemos saber. E por qu? perguntou Lutya, bebendo sua cerveja e coando-se, distrada. No houvera tempo naquele dia nem para banhos de esponja. Os perxidos no solo degradaram a estrutura molecular. Turvaram as guas, como diriam os americanos. Apenas, no h gua aqui observou Bradley. Levei o tubo de perfurao at o mximo que ele podia ir. As clulas devem vir de outra origem sugeriu Lutya Certamente asseverou Lev Lev transmitira pelo rdio seus resultados aos cinco outros membros da expedio. Eles estavam aquecendo rocha em Fobos a fim de extrair gua, como massa de reao, para a viagem de volta. Mas haviam abandonado tudo e feito anlises dos dados obtidos com o microscpio eletrnico de Lev. Havia ainda outros testes que Lev podia realizar e todos precisavam de tempo para pensar. Melhores amostras, porm, eram mais importantes que qualquer volume de teoria. Os dados, enviados Terra por um transmissor a laser, nesse momento transformavam todos os bilogos vivos em intrometidos em potencial. Bradley percebeu com grande clareza que tudo isso estava fazendo com que Lev tivesse o mximo cuidado. Cautela disse, tocando seu copo no de Lev. Lev concordou. Cautela. Muita cautela. Que bom se tivssemos vodca aqui. Um brinde de verdade exige vodca. A cerveja disfara melhor o gosto de Marte opinou Wellen. Resduos de perxido disse Lutya. Eu gostaria de encontrar uma maneira de tir-lo de nossa gua. A que temperatura voc levou sua ltima fornada? perguntou Wellen. Quatrocentos e vinte graus centgrados respondeu ela, com preciso. Droga! Devia ter dado resultado observou Wellen. Bradley ficou escutando a conversa sobre a aparelhagem de ex138

trao de gua inventada por Lutya. O emaranhado de tubos e painis solares na capota do outro tanque aquecia o solo e retirava cerca de um por cento de gua. Os poucos litros extras dirios eram um acrscimo precioso s escassas raes do grupo. Davam-lhes tambm motivo de conversa, alm do problema eterno do cheiro do sanitrio. Todos os demais tpicos de discusso haviam sido h muito tempo esgotados. Outro brinde props Wellen. Encham seus copos. Isso demorou um pouco. Finalmente, ele disse: s Vikings. Viking, 1976 concordou Lev, em tom solene. Sondazinhas sabidas. Interpretaram certo a qumica do lugar, mas disseram que no havia matria orgnica aqui. Merecem meio crdito. Proponho tambm um brinde a Marte-1 disse Lev. Marte-1 o qu? perguntou Wellen. O primeiro artefato humano a chegar a Marte. Em 1971 explicou Lev, com um sorriso. No conta protestou Wellen. Caiu e se espatifou, no? Isso mesmo. Ainda assim, chegou aqui lembrou Lev. Tem razo observou Bradley. Automaticamente ele se colocava ao lado de Lev contra Wellen. No fez nada disse Wellen, irritado. Lutya ergueu o copo. - Nesse caso, proponho um brinde a Marte-3. Outro choque e destruio? perguntou Wellen sarcasticamente. Pousou muito bem esclareceu Lutya. E enviou dados durante vinte segundos. Formidvel disse Wellen. O que que voc me diz de Marte-2? perguntou Bradley. Perdeu-se explicou Lev. Provavelmente, no conseguiu entrar em rbita. Quantas sondas vocs mandaram para este planeta?
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quis saber Wellen. Sete disse Lutya. Mas foi o Viking que triunfou. Ela era a diplomata do grupo e sabia como amansar Wellen. Todos ali estavam ficando de pavio curto, medida que os suprimentos diminuam e nada mais encontravam que os materiais orgnicos que j sabiam que ali existiam antes de terem chegado. E as vozes, cada vez mais preocupadas, enviadas por laser a partir da Terra e retransmitidas de Fobos, irritavam-nos ainda mais. O trabalho dela, e o de Bradley, era providenciar para que nada disso se agravasse e se transformasse em conflito aberto. Bradley permitiu-se um momento de especulao divertida. Falara-se que ela devia tranqilizar a metade sovitica tambm de outras formas, mas nunca houvera nenhuma maneira plausvel de fazer isso. Nunca houvera momento em que ela ou Faye Nguyen, a americana que nesse momento se encontrava em Fobos, estivessem sozinhas com qualquer um dos homens. Ainda assim, era assunto que merecia algum pensamento. Bradley passara pelas fantasias previsveis, mas, no fim, descobrira que preferia pensar em algumas mulheres l na Terra. Os espaos reduzidos do mdulo principal e daquele tanque haviam anulado inteiramente seus instintos animais. Ou talvez fossem os perxidos. Quantas vezes vocs acertaram? quis saber Wellen. Trs. Marte-6 teve um enguio nos retrofoguetes confessou Lutya com um tmido sorriso. Um pequeno gemido ecoou pela cabine. O chefo de Marte disse Lev. Ali nos desfiladeiros, os ventos aumentavam ao anoitecer. Chegavam a centenas de quilmetros por hora, mas dada a baixa densidade atmosfrica, no havia perigo de derrubarem ningum. Faziam, porm, um rudo grave, sobrenatural, melanclico. Talvez o chefo tenha comido suas sondas sugeriu Wellen. No comeu a Aero lembrou Lev. Wellen assentiu. Aero brindou.
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Sem a qual... concordou Bradley, juntando-se a ele. No queria que comeassem antagonismos nacionais nem mesmo na forma mais branda. Ele e Lutya estavam nominalmente no comando, mas todos sabiam que a expedio dependia de um fino equilbrio de cooperao. Os soviticos haviam pago a maior parte da conta para que chegassem ali. S eles possuam os grandes foguetes necessrios para colocar grandes massas em uma rbita marciana. E haviam enviado a sonda Aero para sobrevoar as areias de Marte na dcada de 1990. O projeto fora engenhoso: um balo de hlio selado, com um montgolfiere maior embaixo. O montgolfiere era um balo preto de ar quente, aberto para a atmosfera marciana. Pela manh, ele absorvia radiao solar infravermelha e subia, levantando do cho a carga de instrumentos. Os dois bales eram levados pelos ventos at o anoitecer, ocasio em que o montgolfiere esvaziava, descendo os instrumentos at a superfcie, onde podiam processar mais amostras do solo. A Aero fizera sete descidas antes que uma tempestade de areia a furasse em um penhasco. Encontrara molculas orgnicas em dois locais. A qumica do solo indicara que estavam em operao intrigantes processos bioqumicos. Os resultados eram ambguos, mas, ainda assim, muito mais promissores do que os resultados da Viking na dcada de 1970. E isso fora o suficiente para inspirar uma expedio tripulada. Apropriadamente, a Aero fora projetada pelos franceses, os pioneiros de vos de balo um sculo antes. Os soviticos ajudaram a constru-la e levaram-na a Marte, iniciando exploraes nacionais conjuntas. Nesse momento, tinha lugar o grande jogo, a expedio tripulada. Um jogo que no estava se desenvolvendo bem. O passado condiciona o presente declarou Lev em tom solene. Que nossos grandes pases cheguem ao fim de seus conflitos nas areias de um mundo batizado em homenagem ao deus da guerra, Todos ali inclinaram a cabea, concordando. Periodicamente, os soviticos invocavam a mir, a paz, como razo bsica
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daquela expedio. Bradley sabia que tinha que prestar as suas prprias e corretas homenagens. Passara duas dcadas ajudando a NASA a sair de um longo perodo de decadncia e aquele era o fato mais importante de sua gerao. Sem os soviticos, no poderia ter acontecido. Ainda assim, no dava a mnima bola para poltica. Ou para as relaes internacionais ou a paz, ou para fornecer o simbolismo certo ao apetite das comunicaes por laser. Queria encontrar vida ali. Ponto final. Mir e svoboda disse. Lev sorriu ao ouvir a pequena piada. Svoboda significa liberdade. Bradley sorriu largamente e abriu bem as mos. Aqui, camaradas, temos liberdade de achar o que pudermos. E achar logo lembrou Wellen. Algum dia isto aqui ser o Monumento Nacional dos Arcos Marcianos disse Bradley. Para os turistas? Lev parou ao lado de Bradley e voltou a examinar o espetculo deslumbrante. Claro. A vida corrompe tudo. De um lado a outro do leito do vasto riacho estendiam-se oito delgados arcos de pedra. Eram tubos vulcnicos, disse Wellen, pretos e incrustados. Tinham cem metros de comprimento e eram inacreditavelmente finos, como o esboo de uma ponte ainda em projeto. As linhas pretas altaneiras alteavam-se nuas contra a paisagem avermelhada. A mesma leve gravidade que permitira esse estiramento de teia em pedra permitiu que Bradley deslizasse facilmente encosta abaixo. Saltou, mas no conseguiu alcanar o arco preto mais baixo. Suba por ele gritou Lev. Como numa ponte. Bradley sacudiu a cabea. Eu no devia ter tentado. E se meu peso o quebrar? Eles tm quase quatro bilhes de anos de idade lembrou Lev. J agentaram mais do que o peso de uma bota. Quatro bilhes?
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o que Wellen diz. Bradley alongou a vista pelos rosados suaves e cinzentos pintalgados do largo vale. No podiam ver nesse momento os contrafortes do desfiladeiro. O vale tinha centenas de quilmetros de largura, era um refgio baixo na aridez seca geral. O grande corte que envolvia um tero do planeta possua seces trs vezes mais profundas do que o Grand Canyon norte-americano. Ainda assim, era imensamente antigo e permanecia assim por tempo quase to longo como aquele desde que a vida comeara a rastejar na Terra. Mais razo ainda para no quebr-lo disse Bradley. Mais razo, ainda, para descobrir o que viveu aqui sugeriu Lev. O que me diz daqueles micrmatos que encontrou? Lev encolheu os ombros. Fsseis microbianos, foi o que pensei. Agora, no tenho mais tanta certeza. Recolha mais amostras. O problema no esse. difcil dizer se os micrmatos so indcios de vida fssil. Poderiam ser simplesmente incluses naturais das rochas. Um nmero grande demais de eventos qumicos podem imitar os biolgicos. Mas se eles so... Sim. Vida antiga. Mas os micrmatos so difceis de identificar mesmo na Terra, onde ns sabemos que houve vida. Esses estudos levam tempo. Temos apenas mais dois dias at sermos recolhidos. Lev suspirou. Todas as clulas que encontramos esto mortas. Talvez tenham vindo de uma zona molhada. Dos plos? Tomara que no. Estavam todos cansados com a movimentao incessante. Bradley dirigira o trator durante a noite inteira. A densidade das pequenas clulas aumentava lentamente medida que se aproximavam da Hebes Chasma. A maioria trazida pelo vento, haviam Lev e Lutya chegado concluso. Vindas de onde? Continua a no haver muito subsolo permanentemente
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congelado por aqui observou Bradley. Talvez haja mais em Chasma. Um osis? Lev levantou a vista para a concavidade escura do cu, orlado de cor-de-rosa. As clulas, de qualquer maneira, no poderiam viver aqui, voc mesmo disse. De fato. alto demais o contedo de perxido destes solos. E difcil verificar qual a sua idade. Mas eles no podem ser to antigos como estes arcos. Mesmo assim... Sim. Mesmo assim, vida em Marte. Hurra. Mas quando? No ltimo dia desceram do largo trecho seco e penetraram na Hebes Chasma. A misso fora planejada com alguma folga, mas todo o tempo j tinha sido usado. O foguete de resgate teria que pousar ali em questo de horas. No era um mau local. Os paredes do grande Valles Marineris ficavam a centenas de quilmetros de distncia e no constituam perigo para a navegao da nave. As dunas de areia apresentavam pequenas ondulaes. A geada matutina emprestava um leve toque de branco s rochas avermelhadas. Mas se evaporaria dentro de uma hora. O teor de umidade do solo era mais alto ali, embora continuasse a ser mais rido do que o local mais seco da Terra, os vales da Antrtica. Bradley lembrou-se de que alguns dos primeiros detectores da Viking no haviam registrado qualquer coisa viva quando os americanos os experimentaram na Antrtica. S anos depois os bilogos encontraram bactrias e algas vivendo nos espaos midos, minsculos, entre gros de minerais, bem dentro das rochas. quase igual Sibria disse Lev ao seu lado. Estavam viajando em cima do tanque, sentados nas cadeiras do convs. Iam enfrentar uma viagem de oito meses em uma cpsula e, naquele momento, queriam espao aberto. Mais frio. De fato, mas mesmo na Sibria, acredite ou no, temos seres humanos.
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O tanque jogava de um lado para o outro, enquanto Wellen guiava velocidade mxima. Mas muitos no queriam estar l disse Bradley. Lev riu. Aquela era a velha Unio Sovitica. O que foi que voc disse h uns dois dias? O passado condiciona o presente, acho. Posso lhe dizer, com certeza, que no vamos transformar Marte em uma colnia penal. Eu gostaria de poder prometer que no deixaremos turistas gravar suas iniciais naqueles arcos. Ainda assim, vocs vo tentar. Vamos. Temos um tratado, ento. De acordo. Nada de turistas, nada de prises. Lev fechou melhor o casaco por cima do trajo pressurizado. A velocidade do tanque provocava um frio cortante. Um tratado muito solene. Merece uma cerveja. Realmente. Sugiro que a gente beba nossa reserva bem antes de chegar o foguete de resgate. Boa idia. Outro acordo histrico? Isso mesmo. Os Primeiros Protocolos da Cerveja Marciana. Ns estamos sendo diplomaticamente tolos. Claro. Todos os diplomatas so assim. Bradley sabia como reconhecer a tenso de Lev nas pequenas piadas, na voz estrangulada. A contagem de clulas subia rapidamente, medida que cruzavam as plancies onduladas. A cada parada obtinham uma contagem mais alta. Mas as clulas continuavam mortas. Restos de algum den primordial. Se houvesse algum osis, onde a vida marciana primordial se agarrasse a um ltimo vestgio de riqueza mida, tinha que ser perto dali. Os ventos haviam-na espalhado pelas profundezas dos grandes vales. A radiao ultravioleta e o frio haviam matado as clulas, medida que eram transportadas pelas tempestades rarefeitas, mas violentas.
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Fobos surgiu rpida no oeste. A cabea de alfinete de seu disco passou pela borda rosada e entrou no centro escuro. Parecia estar correndo a toda pressa. Na sua passagem seguinte, o veculo de aterragem se soltaria. Seus tanques estariam cheios de gua colhida mediante coco da rocha granulada de Fobos. Estavam agarrados terra ali, roubando as escassas reservas de umidade de Marte. A vida tinha que fazer isso, fosse ela clulas ou seres humanos. Em tom distante Lev disse: Fobos significa medo, no? Acho que sim. E Deimos? Com um gesto indicou um ponto estelar, mais brilhante que Vnus. Demnio? No, terror. Aclitos do deus da guerra. Nomes pavorosos comentou Bradley. Um lugar pavoroso e mortal. Talvez devssemos dar um novo nome a Marte. Em homenagem a qu? O que que voc me diz de Mir? Lev deu uma risadinha. Bradley continuou a examinar a paisagem que passava aos solavancos. Poderiam descobrir alguma coisa dali de cima. Algas, solo descolorido. Continuou suas observaes e deu tempo a Lev para responder. Chegou a ltima comunicao por laser disse Lev. Hummmm. Bradley observava o horizonte. A estrutura celular est de acordo com a teoria evolutiva. O que significa? Estrutura simples. Os mesmos princpios da funo morfolgica. Parece razovel. Sem as amostras, eles no podem dizer muita coisa, claro. Que bom se tivssemos uma leitora de DNA. Haviam levado uma delas quando do desembarque no plo
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sul. Havia mais subsolo congelado ali, mas nenhum composto orgnico. A fim de dar maior raio de ao aos tanques, haviam reduzido o peso e deixado para trs a volumosa leitora de DNA. Havia outra de reserva em Fobos. Acho que a estrutura subjacente ser muito diferente comentou Lev. Estou ansioso para aprofundar o exame. Gostaria que tivssemos mais equipamento. E tempo. Aquelas clulas, elas devem ter-se adaptado a solos ridos e ricos em perxido. Devem ter sido obrigadas a usar caminhos metablicos muito diferentes e serem muito resistentes radiao ultravioleta. Vamos esperar que haja ainda algumas vivas, mais para a frente. H ligeiras semelhanas, acredito, com o Bacilus subtilis. Uma bactria que forma esporos, encontrada em solos. No seria de surpreender. A evoluo fora adaptaes semelhantes. De certa maneira, uma boa notcia. Como assim? Essas clulas implicam desenvolvimento importante em, pelo menos, uma biosfera rudimentar. So muito mais avanadas do que a teoria supe que a primeira forma de vida seria. Essa a teoria da argila, certo? perguntou Bradley, protegendo os olhos contra o duro fulgor do sol. Um montculo azul-acinzentado direita parecia diferente. Algas? Prendeu a respirao durante um longo momento. Quando se aproximaram, porm, descobriu que aquilo fora um truque de iluminao. No tendo camada de oznio, Marte deixava passar toda radiao ultravioleta e os azuis fortes jogavam com as cores. As mscaras pressurizadas possuam filtros para essa radiao, a fim de proteger os olhos. As clulas mortas, bem que poderiam ter usado uma proteo daquelas. Talvez, l para frente, houvesse cavernas com aqferos naturais que as protegessem. Lev encolheu os ombros. Cristais elementares auto-replicantes podem ter comeado em argilas, sim. Uma teoria bem apropriada para Marte, talvez.
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Foram interrompidos pela voz de Wellen no rdio: Aterragem em sete horas, pessoal. Vou acelerar mais esta joa. V em frente respondeu Bradley. Wellen nunca recebera bem ordens suas, mas, naquele momento, todos concordavam. O objetivo final do grupo era a parte mais profunda do Hebes Chasma, cem quilmetros adiante. O subsolo congelado permanentemente estaria ali, com toda probabilidade, mais prximo da superfcie. A presso atmosfrica era mais alta. O veculo aterraria ali, bem no meio do que todos tinham esperana que fosse um osis. H alguma coisa ali disse Lev, apontando. O que quer que fosse estava ainda muito longe. Solo mais escuro e uma pequena corcova. Vire esquerda disse Bradley a Wellen pelo rdio. Est vendo? No. O tanque guinou para a esquerda. Mais para a esquerda. Vi agora. V com cuidado. Atravessaram uma ravina e cruzaram um trecho plano de cascalho. O montculo frente tinha alguns metros de altura e o solo prximo apresentava uma cor marrom-clara. Aproximaramse rapidamente. Lev desceu primeiro e acercou-se do terreno manchado. O trecho tinha mais ou menos as dimenses de um campo de futebol. Lev abaixou-se para pegar uma amostra. Bradley continuou a andar. Suas botas desciam sobre o material e imprimiam pegadas profundas na areia parda. No! Pare! gritou Lev. Bradley continuou a andar sem nenhuma clara idia do motivo por que fazia isso. Queria v-la, toc-la. Vida. Aliengena. Estava respirando com dificuldade. Vai contaminar tudo! berrou Lev. Dirigiu-se para o lado de Bradley, mas parou na borda da mancha. Volte!
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No... no. A garganta apertada, Bradley no conseguiu dizer mais nada. O montculo ficava a mais ou menos um tero da distncia dentro da rea manchada. A cor marrom era mais escura ali, a mais escura de todas. Aqui com toda probabilidade o aqfero disse Lev pelo rdio. mesmo balbuciou Bradley. Uma fonte dgua. Era isso o que estvamos procurando. Talvez. Bradley chegou ao montculo e deu-lhe um pontap. Pelo amor de Deus, Bradley! No toque nele! Ns no temos tempo. No! No perturbe as camadas! A bota atingiu alguma coisa dura. Chutou novamente e ouviu um tinido metlico. Bradley gritou Wellen , que diabo voc est... Bradley caiu de joelhos e comeou a afastar a areia. Encontrou um corpo cilndrico amassado, com vrias longarinas e parafusos em volta. Oxidantes no solo haviam enferrujado o metal delgado. Encontrou uma data em numerais romanos: 1971. Bradley levantou a vista para o cu escuro e viu um nico farrapo de nuvem. Suspirou e olhou para o jardim do den, enferrujando na areia. Lev chegou e parou ao seu lado. Wellen nesse momento berrava alguma coisa. Bradley, porm, no respondeu. Haveria tempo de sobra mais tarde para conversas. Oito meses de conversa. Saltou sobre a coisa. Lev afastara mais areia para os lados e Bradley chutou com fora as longarinas. O metal partiu e as pequenas pernas do mdulo de aterragem se encurvaram. Ningum disse coisa alguma. Bradley chutou-a pela ltima vez e recuou, respirando forte. O que que dizem as letras em cirlico? perguntou finalmente. Marte-1. Bacillus subtilis, ahn?
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Nos primeiros tempos de nosso programa... Sim? Havia uma suposio lgica. De que a passagem pelo meio interplanetrio ajudaria a esterilizar a sonda. O rosto de Lev estava plido e cortado de rugas profundas. Caso a esterilizao no laboratrio de vocs no eliminasse tudo? Isso mesmo. Na operao de carregamento, na plataforma de lanamento, h uma pequena probabilidade de que haja contaminao. Hummmm. Bradley obrigou-se a respirar normalmente. E estvamos com pressa. De chegar aqui. Isso mesmo. E chegaram, no h dvida. Um erro. A maldita falta de cuidado de vocs! exclamou Wellen. Isso aconteceu... numa poca diferente. Wellen empurrou Lev para um lado. Que desperdcio! Viemos de to longe, e vocs botaram tudo a perder antes mesmo que tivssemos uma oportunidade... Bradley agarrou-o pelos ombros e empurrou-o suavemente para longe de Lev. Ele tem razo. Foi em uma poca diferente. Os olhos de Wellen estavam arregalados Mas, mas eles... Escute aqui interrompeu Bradley. Foi um erro compreensvel. Isso... Isso mesmo, a droga de erro deles. Empurrou novamente Lev. Ns devamos... Wellen colocou-se entre ambos. E humanos cometeram o erro. A humanidade cometeu-o. Isso tudo que importa agora.
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Wellen, durante um longo tempo, olhou fixamente para Bradley e Lev, respirando com dificuldade, os lbios contrados. Droga! Chutou a sonda com raiva. Droga! Olhou-os novamente, girou sobre si mesmo e afastou-se em passos duros, as mos enluvadas cruzadas. Silncio. Apenas o vento passando por eles com sua baixa voz morta. Bem, vocs certamente foram os primeiros disse Bradley. Foram os primeiros. Lev no conseguia despregar os olhos do metal amassado. Estava atordoado. Vamos embora disse Bradley. O qu? Vamos subir no tanque. Podemos pegar amostras mais tarde. Bem, eu... No, no, meu amigo. Vamos l pra dentro. Para fazer... o qu? Um brinde. Vamos levantar um brinde a Marte-1. Lentamente, Lev respondeu: Tudo bem. Voc disse antes: O passado condiciona o presente. Temos que ter certeza... Este incidente... O passado no tudo. apenas o prlogo. Tomara que... Claro, claro. Bradley... Vamos. Agora ns nunca saberemos. No, com certeza. verdade. Os outros. Marte 3, talvez outras. Todo o planeta pode estar contaminado. Pode ser. Mesmo que haja fsseis de verdade, isso os mascararia. Meu Deus... eu... Vamos. Vamos beber toda a cerveja de Marte.
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Era simplesmente uma bolha de sabo. Pairou por um minuto acima das cabeas da multido, subiu, e, em seguida, estourou numa pequena chuva de gotas luzidias. Algum riu, um som inesperado, feliz. Aproximei-me. Outra bolha subiu acima das cabeas. Observei cores rodopiarem sobre a superfcie da bolha, principalmente verde, iridescente, no brilho de fundo do teto. Ela estourou, tambm. Ouvi um chapinhar de gua na calada. E mais risos. Eu passara o dia andando ao lu, de um nvel para o outro, subindo e descendo nos elevadores e nas caladas da cidade, sem mais objetivo do que um vago senso de procura. Pouco vi e ainda menos guardei. Apenas as bolhas chegaram at mim. Olhei por entre as cabeas reunidas em busca do mgico que transformava sabo e gua em risos. Vi um liriano, um espetculo mais do que estranho em uma rua congestionada, e ainda mais estranho por fazer mgicas no meio de uma multido. Era delgado e gracioso, esticado, em sua bela pelagem branca. Mergulhou a extremidade de um tubo transparente num lquido, levou-o aos lbios grossos e soprou outra bolha, to grande quanto meu punho. Equilibrou-a na palma da outra mo. Em seguida, rapidamente, suavemente, ps de lado o tubo, mergulhou a ponta de um longo dedo em um pires de tinta e transferiu a tinta para a bola. Um leve toque aqui e ali e o azul espalhou-se pela bolha. Retirou a mo que estava embaixo e a bolha subiu. Linhas de azul contornaram a esfera, delineando as linhas convolutas da pelcula que a formava. Fazendo me perder o flego. O padro mudou, alterou-se. A bolha estourou. Pequenas gotas molharam-me a testa. Ri juntamente com os outros. A multido era composta principalmente de humanos, a maioria jovens, empregados burocrticos e tcnicos a caminho de casa ao fim do turno de trabalho. Formavam um apertado crculo na borda externa da calada, com trs indivduos de espessura, com o liriano no centro. Um pequeno grupo de darniers postava-se sua esquerda, tagarelando baixinho enquanto ele pegava o canudo e mergulhava-o numa panela de gua de sabo. Ontem, eu teria sido obrigado a dissolver aquele ajuntamento. Hoje, espichei o pescoo para ver melhor.
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Transeuntes se atropelavam s minhas costas, forados a contornar o corrimo central. No poo, passavam elevadores locais, cheios de rostos cansados. Expressos deslizavam pelo teto. Pessoas entravam e saam das lojas e escritrios da parede externa. O tnel ecoava com passadas, estalos de garras e vozes abafadas. S o nosso crculo continuava imvel. Ele soprou o canudo e pegou-a na... no, acima da palma da mo. Ela ficou ali, girando lentamente. Pegou um pouco mais de tinta e aplicou-a superfcie. Verde e azul. As cores giraram e se fundiram. Afastou a mo e a bolha ficou no ar diante de seu rosto. Observei-lhe os olhos, enquanto ele observava as cores girarem. Ele sorriu para o que havia criado, um largo sorriso. Eu nunca havia visto um liriano sorrir. Em seguida, seus olhos se iluminaram. Olhei para as bolhas quando os rodopios pararam. Um momento de equilbrio. Perfeio? No. Mas era o melhor que eu vira naquele dia e em muito tempo. A multido ficou em silncio, admirada, o liriano com ela. Foi essa a primeira vez em que o considerei um artista. Quando compartilhamos nossa admirao. Logo em seguida, a bolha estourou e a metade das pessoas abriu a boca de espanto. Os darniers soltaram estalidos de desalento. O liriano, porm, riu, riu com a pura alegria daquele momento, e eu ri com ele. Eu havia ficado um pouco maluco naquela manh. Havia uma nota forada em meu riso. O liriano olhou para alm dos outros e encontrou meus olhos. Sorriu novamente e fez uma pequena mesura. Talvez ele fosse maluco, tambm. Retribu a reverncia. Ele pintou a bolha seguinte com pontos vermelhos e azuis e enviou-a por cima de minha cabea. A multido mudava medida que pessoas entravam e saam do crculo. Bolhas pintadas subiam e estouravam sobre elas. Permaneci ali enquanto a luz diminua de intensidade, movendome lentamente para dentro, at ficar frente a frente com o liriano. Pontos de cor pintalgavam-lhe a pelagem macia. As seis pontas dos dedos da mo direita estavam manchadas, cada uma delas de uma cor diferente. Os pelos longos haviam sido cuidadosamente reunidos e afilados a fim de formar finos pincis. A outra mo permanecia seca e branca. Observei-o enquanto man154

tinha as bolhas em um pequeno espao acima da palma da mo e me maravilhei. Ele estudava cada bolha medida que ela saa do canudo, os olhos grandes e belos, constitudos inteiramente de pupilas, pretos retintos contra a pelagem. O liriano franzia as sobrancelhas, fazia caretas, sorria aquele largo sorriso e ria de prazer enquanto escolhia as cores e seus pontos na bolha. Nada dizia. Nada perguntava. Pessoas jogavam moedas sua frente na calada, mas, aparentemente, ele no as notava. Houve um movimento minha esquerda, mas ignorei-o, absorvido como estava pela habilidade daquele ser. O liriano nesse momento estava erguendo o dedo para pintar e eu o observava atentamente. A ponta do dedo tocou de leve a esfera. De repente, a bolha estourou. Tinta vermelha riscou-lhe a palma da mo. Durante um momento, pensei que aquilo fosse sangue. Depois, lembrei-me do estalo e da serpentina que passara por cima da palma de sua mo no momento em que tocava a bolha. O liriano encontrou novamente meus olhos e, em seguida, desviouos rpido para a esquerda. Olhei tambm. Vi um shivita na borda interna do crculo, os braos-ferramentas cruzados sobre o largo trax. Os braos-chicotes formavam uma espiral para trs, acima da cabea, e curvando-se para acompanhar as lustrosas placas pretas de carapaa. Parecia vontade, a cabea inclinada para um lado, os braos-pernas separados em uma postura de equilbrio, alteando-se acima dos espectadores, os olhos externos sem nenhuma expresso, as pinas imveis. Apenas o terceiro olho parecia atento. A multido afastou-se dele. O liriano cumprimentou-o com a cabea, levantou o canudo e soprou outra bolha. Crac! Um brao-chicote atravessou o crculo. As pessoas que estavam perto do liriano ficaram molhadas, Elas recuaram. Os pequenos darniers desapareceram na multido. O liriano permaneceu imvel por um momento, o sorriso imobilizado nos lbios grossos. Em seguida, mergulhou o canudo na gua e soprou outra bolha. O chicote direito atacou novamente. A bolha desintegrouse. O liriano soprou outra. O shivita estourou-a. Outra vez. Mais uma vez. Mais outra.
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O ajuntamento diminuiu. O crculo se deslocou, pois as pessoas se afastaram do shivita e de seu chicote. O liriano soprou outra bolha. O chicote do shivita espalhou chuva no seu rosto. Ningum pareceu mover-se, mas o crculo ficou de repente mais largo. S trs pessoas se conservaram nos seus lugares o liriano, o shivita, e eu. O liriano era rpido e flexvel. Estava armado com uma faca, dentro de uma bainha presa coxa direita. Mas ele era um liriano, a despeito de toda sua arte e magia. Sorriu com pacincia e soprou outra bolha. O shivita tambm era paciente. Estourou-a no momento em que deixava o canudo. Eu havia perdido minha pacincia h muito tempo. Coloquei-me entre os dois e virei-me para o shivita. Nesse momento, lembrei-me de quem era. Ou de quem no era mais. No usava uniforme. No tinha nem escudo, nem arma, nem autoridade. No mais. Enfrentei o shivita e senti-me nu. Humano disse o liriano s minhas costas , por favor... O shivita, porm, virou para mim os olhos laterais. As facetas curvavam os raios de luz e brilhavam com mil cores vivas. O terceiro olho pendia entre eles, vermelho, inquisitivo, iridescente. Humano... disse novamente o liriano. Nesse momento, o shivita atacou. possvel enfrent-los com as mos nuas. Vi uma vez como se faz. Mas eu havia treinado com um pedao de pau. Um cassetete, um rebenque, mesmo uma bengala serviria. Alguma coisa que aparasse a ponta enrascada do chicote da esquerda. Alguma coisa para desviar o ferro. Aparei o chicote direito, rombudo, com a borda da mo e virei-me de lado. O chicote esquerdo aoitou o ar no lugar onde estivera meu ombro. Vi de relance a ponta oca do ferro, sendo recolhido na bainha que ficava logo atrs da ponta do chicote. Em seguida, os braos se enrascaram para trs, pairando no ar como asas escuras sobre a cabea da criatura. Ela permaneceu em silncio, equilibrou-se. Em seguida, atacou outra vez. Desviei-me para a direita,
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passando por baixo do ferro, mas o outro chicote atingiu-me o brao. Cambaleei, agachando-me. Os chicotes se enrascaram e atacaram novamente. Rolei para trs e levantei-me, lanando os braos frente. O chicote direito passou de raspo. O outro subiu ao longo da manga da minha camisa, cortando as costuras, e, em seguida, recolheu-se. Mudei de posio, firmando o corpo. Nesse momento, senti a queimadura e vi o minsculo vergo nas costas da mo. A dor subiu pelo brao medida que o veneno se espalhou. As juntas ficaram rgidas e depois inertes. Tropecei. Tudo ficou turvo. O shivita alteou-se minha frente, os chicotes enroscados, os olhos brilhando, enquanto a luz desaparecia dos meus. Meu corpo todo comeou a queimar. Ca para a frente, mas algumas mos me seguraram por trs. A ltima coisa que ouvi foi: Humano... Acordei em um lugar escuro. Dois olhos brilhavam acima de mim e eu lutei. Mas eles eram pretos, no verdes. Lisos, no facetados. Uma voz que eu conhecia disse: Est acordando. Outra voz falou e alguma coisa dura pressionou meus lbios. Beba disse a segunda voz. Bebi, e me engasguei. A garganta estava apertada e ardendo. Mas voltei a beber e ca no sono. Quando acordei na vez seguinte, vi luz. Luz mortia em um cmodo pequeno, de teto baixo. Eu me encontrava em um banco acolchoado, sob uma coberta fina. Olhei em volta e distingui duas cadeiras e uma mesa, uma cama, e uma soleira de porta. O liriano estava de p ao lado de um balco, fatiando legumes com a longa faca. Ele notou meus movimentos e ergueu a vista. Est acordando disse, e reconheci a voz. Ningum lhe respondeu desta vez. Estvamos sozinhos. Ele lavou a faca, secou-a com todo cuidado e colocou-a na bainha da coxa. Depois, levou-me uma xcara na cama. Beba disse. O que isso? Eu mal conseguia falar.
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Tnico respondeu. De um mdico humano. Bebi. O primeiro gole queimou-me outra vez a garganta, mas o segundo desceu macio e o terceiro e o quarto deram conta da xcara. Mais? perguntou. Fiz que sim com a cabea. Ele foi at o balco e tornou a encher a xcara. Voltou, com fatias finas de legumes e um pedao de queijo. Isto est bem? perguntou. Eu no sabia. Bebi mais tnico e experimentei os legumes. Eles desceram e ficaram dentro de mim. O liriano sorriu. Sacou a faca e habilmente fatiou o queijo. Voltou a embainhar a faca. Alguma coisa nos seus movimentos pareceu-me estranha. Era um instrumento poderoso demais para usar na cozinha. A maioria dos lirianos usam facas, mas eu nunca vira uma delas fora da bainha. Tambm nunca vira antes um liriano sorrir. Ri debilmente, um som baixo, dado o estado de minha garganta e cabea. O liriano pareceu surpreso e depois riu tambm. Ele est melhor disse. O riso cura, sim? Sim concordei. Recostei-me, pondo a xcara, ao mesmo tempo, em cima do peito, O riso cura. Sorri novamente para mostrar que falava com sinceridade, mesmo que o quarto estivesse naquele momento girando em torno de mim. Que lugar este? perguntei. Fechei os olhos e o quarto parou de mover-se. Depois, fui eu que comecei a me mover nele. Este o lar respondeu ele. Isso mesmo, pensei. O lar. Onde que fica o lar? Tentei dizer isso em voz alta... onde que eu...? Mas o rodopio levou-me para longe. Acordei vrias vezes, bebi mais tnico, comi o suficiente para continuar vivo. Descobri que o lar ficava no Subnvel 9, Anel 12 Leste, Rua Donner, 40. Baixo aluguel, subsidiado, um quarto, uma porta. Meu velho lar tivera dois quartos e uma cla158

rabia. Mas meu velho lar ficava no Sub 3. No momento presente, este era bastante razovel. No dia em que acordei com fome, pensei em lhe perguntar o nome. Ele estava sentado mesa, misturando corantes em pequenos potes, mas parou o trabalho para me levar mais tnico e oferecer comida. Devorei cada fatia com a rapidez com que ele podia cort-la, at que ns dois rimos de meu apetite. Espere disse, levantando-se. Remexeu no armrio de comida e achou uma faca de descascar autntica. Entregou-me a faca e o queijo e depois ajudoume a sentar no banco. Sentou-se ao meu lado, enquanto eu enchia a boca de queijo, segurando a xcara em uma altura em que eu podia peg-la facilmente. Passado o pior da fome, pensei no nome dele. Ele curvou-se em um cumprimento formal. Era um gesto liriano. embora, mais uma vez, seu movimento me surpreendesse. Ele me alimentara como se eu fosse um beb, enxugara meu rosto, secara minha urina. De repente, quando a questo passava a nomes, ele se tornava formal. Este aqui Ayer disse em tom solene. Ayer repeti, tentando pronunciar o y e o r como ele o fizera. Ele repetiu a mesura e esperou. Jensin Lord disse eu. Percebi que, para ele, aquilo era uma cerimnia, aquela troca de nomes. Mantive grave o tom de voz e fiz uma mesura. Jensin Lord repetiu. O j estava um pouco fraco, mas no tinha importncia. Este Jensin Lord. Sorriu novamente e voltou a ser o que era. um nome muito comprido. Retribu o sorriso. Jensin basta sugeri. Ele fez que sim com a cabea. Jensin. Jensin. Ayer. De repente, ele tocou-me a mo direita, um toque suave, com apenas as pontas manchadas de tinta dos dedos. Mas o vergo continuava ali, ainda doloroso. Retirei a mo. Ele franziu
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as sobrancelhas. Este Jensin tolo disse. A maneira como ele disse isso fez-me corar. Este Jensin estpido concordei. Por qu? Por que estpido? perguntei. Por que brigou? Hbito, acho. Estou acostumado a lutar pelos desprotegidos. Ele parecia confuso. Voc expliquei, apontando. Esse a. Ayer. Ele no pode lutar com um shivita. Esse Jensin pode? No consegui interpretar-lhe a expresso, mas acho que ele sabia o que era sarcasmo. Encolhi os ombros. Seis horas antes eu podia repliquei. Esqueci que havia deixado a fora. Esse aqui um policial. Ayer assentiu, como se isso respondesse a alguma pergunta. Era corrigi-o. Era. Deixei a fora esta manh. Para que no pudessem me despedir. Despedir? Mandar embora. Obrigar-me a sair. Por que fariam isso? Os lirianos costumavam ir direto ao assunto. Pensei um pouco. Por qu, realmente? Porque eu tentara usar a razo quando devia ter usado a fora. Porque eu sacara minha arma quando devia ter tentado a razo. Permitira que pessoas se ferissem. Atirara primeiro, pensara depois. De repente, depois de quinze anos, tudo se resumia em matar ou ser morto. Ou as duas coisas. Capacidade de julgamento defeituosa respondi, finalmente. Perda de perspectiva. Dariam coisa uma explicao assim. Eu a chamaria de apodrecimento cerebral. Insanidade ocupacional. Alguma coisa pequenina rastejou para dentro de meu ouvido e roeu meu senso de equilbrio. Tomei uma profunda respirao. O quarto voltara a girar. Recostei-me novamente no travesseiro. O que que eu posso dizer? Olhei para o liriano, des160

viei a vista. No podia interpretar seus finos olhos negros. Esqueci como fazer meu trabalho. De modo que ele luta com um shivita. Riu novamente, mas no sem bondade. Isso , sim, perda de equilbrio. Voc teria discutido as coisas com ele, acho. Discutir com um shivita? Quem pode pensar como um shivita? No. Ele teria ido embora, talvez. E se no fosse? Ayer iria embora. Aquele era o liriano. O que era que voc estava fazendo ali? perguntei. Pintando. Ele no se explicou mais. Eu nunca tinha visto aquilo feito daquela maneira comentei. Isso alguma coisa que vocs fazem, seu povo? Os olhos dele se estreitaram. No. Aquilo de Ayer, sua pintura. Como foi que voc veio para aqui? Por que deixou Lira? Ele pensou por um momento e depois sorriu. Perda de equilbrio disse. Mais comida? Comida diferente? No tenho certeza de que entendi, ou pelo menos no mais do que entendia o shivita. Ele, pelo menos, tinha razo a esse respeito: no se pode conversar com um shivita. Ou confiar em que ele seguir qualquer lgica humana. s vezes, a gente pode venc-lo. Ou, quem sabe, ele simplesmente resolve fazer alguma outra coisa. Quem pode saber? Os lirianos so pelo menos previsveis. At mesmo Ayer. Eles simplesmente fazem uma mesura e vo embora. Passei duas semanas para ficar bom e considerei-me um felizardo. Ayer nunca sugeriu que eu fosse procurar um hospital e eu nunca toquei no assunto. No duvidava de sua bondade e no queria perde-la. Eu estivera vivendo por um tempo longo demais em um estado constante de perigo. Seu quarto era um osis, desorientador em sua tranqilidade, mas seguro. Logo que consegui me alimentar sozinho, ele voltou a sair, umas poucas horas por dia. Acondicionava suas tintas e canudos, uma garrafa de gua de sabo, uma panela, tudo isso pen161

durado no ombro em uma pequena caixa com pernas de tesoura, que se abriam para formar uma mesinha. Voltava todo manchado de tinta, com um pote cheio de moedas e algumas notas de pequeno valor. No primeiro dia em que consegui andar sem cambalear, sa com ele. A Rua Donner, um tnel escuro e estreito, flanqueado por portas e nunca iluminado mais do que em penumbra, s permitia trfego de pedestres. Duvidava que muitos seres humanos morassem ali. Certamente, no lirianos. Ayer levou-me para o Norte e para Leste e em volta da bssola por um labirinto de escuros becos estreitos e, finalmente, mais uma vez para o Norte at uma pista radial, onde a iluminao era a de trabalho e onde havia um elevador. Subimos para o Sub 6 e pegamos um trem local que chegava, a caminho do Anel 3. Era um distrito de lojas e escritrios semelhantes ao local onde eu o encontrara, mas, a meio caminho do anel, senti-me fraco e suava quando chegamos l. Ayer arranjou um lugar entre duas portas e montou sua mesinha. Sentei-me no cho, costas contra a parede, ao lado dele, e observei alguns compradores curiosos pararem para verificar o que ele estava vendendo. Quando a primeira bolha subiu de sua mo, o grupo aumentou. Ele manteve aquelas pessoas ali durante uma hora, acho, pintando suas efmeras criaes, fazendo as pessoas rirem ou suspirarem a cada globo brilhante que construa. Ri com elas para as que eram engraadas, suspirei com as belas, cada uma delas nica. Observei-as pairar sobre a palma da mo de Ayer, observei-lhe os dedos pint-las sem romper a pelcula, e maravilhei-me novamente. Em seguida, um movimento escuro borda da multido chamou-me a ateno. O crculo se separou e um shivita adiantou-se. Seus olhos brilhantes prenderam-se nos meus durante um momento e, em seguida, voltaram-se novamente para Ayer. O shivita esperou, braos-ferramentas cruzados, chicotes enrodilhados. O suor esfriou-me o rosto. Ayer tirou o canudo dos lbios, muito srio. Virou-se para me olhar, como se para ver o que eu faria se ele soprasse outra bolha. Acho que nenhum de ns duvidava do que o shivita faria. Encolhi os ombros. No havia nada que eu pudesse fazer, exceto
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ficar sentado ali, encostado na parede, suando. Eu continuava fraco, mas no era mais tolo. Mas senti a velha raiva ferver dentro de mim, a loucura. Ayer deve ter percebido isso. Ps o canudo de lado e tapou seus potes de tintas. A multido dispersou-se, como se contente porque nada mais havia para se ver. As pessoas evitaram por boa distncia o shivita. Ele permaneceu ali, os trs olhos vigilantes, enquanto Ayer fechava a mesinha e me ajudava a levantar. Senti-os brilhando nas minhas costas quando nos voltamos e nos afastamos dali. A viagem de volta pareceu interminvel. Minhas pernas tremiam, de fraqueza e reao. O sangue zumbia em meus ouvidos. Minha viso estreitou-se ao pequeno espao entre os ps. Depois, comeamos a andar, a luz diminuiu e entramos na coelheira que ele chamava de lar. Finalmente, entramos na Pista Donner e eu parei, especulando se Ayer teria que me carregar. Estvamos a dois degraus de sua porta, quando algum falou: Tem a algum trocado? Levantei a cabea e me obriguei a ver. O rapaz era magro, de cabelo escorrido, com alguns fios esparsos de barba. Possua olhos escuros e midos e voz grossa. Conservava as mos nos bolsos e nos olhava de baixo de ombros encurvados. Parecia digno de lstima demais para ser perigoso. Como eu. Tem uns trocados a? repetiu, quando paramos. Encostei-me na parede do tnel e desejei que ele fosse para o inferno. Ayer, porm, arriara a caixa e procurava dentro dela o pote de moedas. Nesse momento, ouvi passos s nossas costas. Virei e vi que o rapaz magro tinha amigos. Eu fico com isso, Peludo disse um deles. Eram apenas dois, mais isso fazia com que fossem trs contra ns. Eram ambos homens, machos os dois. Seus olhos brilhavam como os do rapaz magro, como se houvesse luz demais ali. Eram olhos escuros e famintos. O que falara olhou-me uma nica vez e chegou concluso de que eu era sopa. Estendeu a mo. O pote, Peludo disse. Fico com ele. Ayer empertigou-se lentamente e fez uma mesura. Esten163

deu o pote e colocou-o suavemente na mo do rapaz. O rapaz magro veio reunir-se aos amigos. O lder sacudiu o jarro e sorriu. Obrigado, Peludo disse. Isso foi realmente uma grande bondade sua. Observei-os, enquanto eles se viravam, furioso com minhas pernas trmulas. Sem pensar, projetei-me da parede e dei um passo vacilante atrs deles, estendendo as mos. Ayer, porm, segurou-me o ombro e me conteve. Tentei soltar-me, mas, depois, compreendi minha fraqueza e deixei que me arrastasse para sua porta. Despenquei no banco, os punhos contrados. Ele ps a maleta sobre a mesa, abriu-a e dela tirou as tintas e a gua. Voc poderia ter resistido disse eu. Ele reabasteceu de tinta os potes e reencheu a garrafa com a soluo de sabo. Eles estavam blefando continuei, enfaticamente. Voc poderia ter acabado com eles. No respondeu ele. Mas no aceitei isso como resposta. Eles eram subvida, semimortos de fome continuei, furioso. Desarmados. Voc podia ter sacado aquela droga de faca e botado os trs para correr. Diabo, voc podia ter simplesmente tocado no cabo da faca. Ayer levantou a vista para mim, os olhos em frestas, transformados m linhas pretas. Este aqui no pode usar a faca disse ele. Por que ento, diabo, no a deixa aqui na cozinha? Para que serve ela, se no pode us-la? A mo direita desceu em um relmpago para a coxa. A faca faiscou na minha direo e cravou-se na parede ao lado de minha orelha. E ali ficou, vibrando. Esse Jensin no compreende disse Ayer. Pode, mas no quer. Arranquei a faca da parede. A lmina era afiada, o equilbrio, perfeito. Neste caso, por que a leva? perguntei. Eu no estava gritando mais. Ele aproximou-se, a mo estendida, e eu lhe entreguei a
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faca pelo cabo. Ele recolocou a faca na bainha e voltou mesa. Para lembrar disse ele. Est a para no ser sacada. Fechei os olhos e me deixei cair no banco. Ele fazia a coisa parecer fcil. Fcil demais. Lembrei-me dos dias em que portava minha prpria arma e tentava no us-la. E dos dias em que no dava a mnima bola para isso. Jensin. Abri os olhos. Uma bolha flutuava diante deles, aninhada na palma da mo de Ayer. Ele cobriu-a de cores, duas, em seguida trs. Seu leve toque fazia depresses na pelcula. A bolha saltava ligeiramente, oval, depois redonda, novamente oval. No pude deixar de sorrir. Depois, estourou-a molhando-me o rosto. Como que voc faz isso? perguntei. Como que voc faz para que ela fique parada e no estoure? a umidade disse. Olhe, Jensin. Soprou uma bolha grande, to grande como minha cabea. Em seguida, enfiou toda a mo na soluo de sabo. Pressionou-a contra a bolha e a mo atravessou a pelcula. Exibiu a bolha como se fosse uma luva. Nada de magia disse ele. Fsica. Puxou a mo para fora. Mas isso a disse eu, apontando. Ela flutua acima de sua mo. Como que voc faz isso? Ah disse ele, assentindo. Levantou suavemente a mo e enviou a bolha flutuando at o outro lado da sala. A pelcula tremeu um pouco antes de arrebentar. Depois, soprou outra, menor, e pegou-a habilmente no ar acima da palma da mo. Isto diferente concordou. A esta poderamos chamar de magia. Durante um momento, acreditei nele. Lirianos no sabem o que humor. Mas este era Ayer. Como que voc faz isso? voltei a perguntar. levitao? O qu? Levitao. Ele pensou um pouco. A bolha feita de uma pelcula de gua disse. Em torno da bolha h uma pelcula de pensamento. A bolha joga165

da, o pensamento formado. O pensamento repousa na mo. A bolha em uma bolha. Isso levitao? Recolheu a mo e deixou a bolha descer at o cho. Ela brilhou por um momento, um domo. Em seguida, estourou. Isso levitao disse eu. To simples assim. Sopre um pensamento em torno de uma bolha. As foras armadas de duas dezenas de mundos matariam para ter Ayer em suas mos. Voc pode fazer isso com outras coisas? perguntei, Pessoas? Naves estelares? Ele riu. Esse Jensin, ele pode erguer uma montanha? Bom. Senti-me aliviado. Ayer continuei , se algum jamais lhe perguntar, diga que um truque. Diga que tudo isso feito com espelhos. Ele sorriu e fez uma reverncia. Este aqui sabe, Amigo. Sua confiana me fez sentir uma dzia de anos mais sadio. Agora pedi voc pode me ensinar? Sim e no, conforme descobri. Ele podia me mostrar. Podia me deixar soprar as bolhas e usar as tintas com minsculos pincis feitos com seus prprios plos. Mas ele segurava as bolhas. Inicialmente, coloquei minha mo embaixo da sua, tentando sentir... o qu? Algo da fora que ele moldara em torno da bolha. Depois, coloquei a mo sobre a sua, as bolhas subindo uma frao de centmetro acima da palma da minha mo. Depois de algum tempo, desisti. Deixei de tentar agarrar cada bolha com uma espcie de punho mental, parei de tentar faz-las flutuar em um colcho de pensamento. Isto porque as bolhas reais me distraam. A pelcula brilhante prendia minha ateno, subjugava meus olhos. Tornei-me consciente de desenhos na pelcula e de como as tintas podiam flutuar nesses desenhos para torn-los visveis. Ou no. Muitas que fiz apresentaram defeitos, mesmo quando eram belas. Ayer fazia sugestes, elogiava as que davam certo. Estudava cada uma delas quando ele retirava a mo e ela flutuava livre nos momentos que antecediam o estouro. E tentava fazer a seguinte mais perfeita. s vezes, conseguia.
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Uma vez, porm, segurei a mo de Ayer quando ele comeou a retir-la. No disse eu. Mais um segundo. Procurei um pincel diferente. Mas ele moveu de qualquer maneira a mo e a bolha subiu. Fui atrs dela, em vo tentei acrescentar-lhe mais uma gota de cor, Ela se quebrou contra a parede. Droga! berrei. Ela no estava terminada. Ele me fitou, as pupilas dilatadas, ao mximo. Depois, soprou outra bolha e conservou-a pacientemente na mo. Observei a pelcula, vi o desenho, apliquei cor, de leve, aqui e ali. Depois, novamente, enquanto o desenho mudava. E mais uma vez enquanto Ayer mantinha a mo, imvel como uma rocha, sob ela. Parei com o pincel em posio. Ayer continuou a manter a bolha sobre a mo. Mas as cores tornaram-se cinzentas. A pelcula ficou manchada e baa, tal como um olho aberto na morte. Recuei um passo. Ayer moveu a mo e deixou a bolha estourar. A pelcula dobrou-se sobre si mesma e caiu no cho a meus ps. Observei-a cair e olhei depois para Ayer. Todas tm uma vida disse ele nem mais curta nem mais longa. A que est a maior parte da magia. Franzi a testa, sentindo-me estpido. Esse Jensin, ele conhece o shivita, sim? A lembrana fez minha mo doer. Sim concordei. Lembre-se do shivita. Agora, este aqui tem que comer. Juntos, limpamos as garrafas e os potes de tintas e em seguida preparamos uma refeio. Desta vez, Ayer preparou um ensopado, cortando habilmente os ingredientes com a faca. Falou sobre as tintas que usava, os melhores lugares onde armar a mesinha, que platias davam mais dinheiro, quais as que riam mais. Escutei e ajudei, meus olhos cheios de iridescncia. Samos novamente no dia seguinte e chegamos a um lugar perto de um parque, onde as pessoas podiam demorar-se e apreciar-lhe a arte. Eu observava avidamente, notando como ele escolhia as pontas, que cores usava. O shivita, porm, chegou, ns guardamos as tintas e fomos embora. Aquela noite, pintei novamente, enquanto, paciente, Ayer
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segurava as bolhas. Insistiu para que eu as soprasse e pusesse a mo sobre a sua, de modo que as bolhas pareciam flutuar sobre a palma de minha mo. Isso vir disse ele. Por ora, finja. Assim, fingi, at que os olhos ficaram cansados e a respirao tornou-se ofegante. No dia seguinte, mais uma vez, fomos para as ruas e Ayer deixou que eu pintasse diante da multido. Duas vezes apenas, mas foram boas. Eu teria feito mais, no fosse o shivita, que nos reencontrou. Olhei para trs, enquanto nos afastvamos, e senti a velha raiva. Meus punhos se contraram, contra vontade. Ayer, porm, andava tranqilo ao meu lado e acompanhei-lhe os passos. Pensei em bolhas flutuando no ar acima de minha mo e continuei a me afastar dali. No foi fcil. Foi mais difcil no dia seguinte, quando o shivita chegou e a multido dispersou-se, e no outro dia, quando nem tivemos tempo de armar a mesinha. O que que ele quer conosco? perguntei a Ayer. Quem que pode pensar como um shivita? retrucou ele. Quem pode dizer que esse seja o mesmo? Era o mesmo, disso eu tinha certeza. Mas ele estava certo a respeito de pensar. Tentei afastar a coisa da mente, adotar a calma de Ayer. Pensei em bolhas. Em bolhas dentro de bolhas. No dia seguinte, o shivita estava nossa espera na estao dos elevadores. Seguiu-nos no elevador e no transporte de subrbio, acompanhou-nos pela rua e ficou a nos observar quando chegamos ao local que Ayer escolhera. Conservou-se a uma distncia de turista e esperou. Ayer comeou a afastar-se dali, mas eu o detive. Ele me fitou, curioso. Esse Jensin, ele ficaria? Olhei para o shivita, senti seu terceiro olho em mim. Controlei a raiva. Eu me sentia forte novamente, mas, ainda mais do que uma briga, o que eu queria era pintar. Ficaria respondi. Ficaria. Vamos tentar. Ele soprou uma bolha e a multido comeou a se reunir. O shivita permaneceu em um bolso de espao vazio, imvel. Sentei-me ao lado de Ayer e observei-o, enquanto ele trabalhava.
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Aps um momento, esqueci o shivita. Comecei a perceber o motivo de cada movimento de Ayer, de cada cor que ele escolhia. As bolhas subiam, flutuando, de sua mo, faziam seu nmero para a platia, e estouravam. Eu flutuava com elas, mais uma vez mais do que um pouco louco. Em seguida, Ayer entregou-me o canudo. Levantei-me e soprei uma bolha, coloquei minha mo sob ela, em cima da dele. Pintei-a e soltei-a. Soprei outra e pintei-a. E mais outra. Esqueci a multido e o shivita. Esqueci Ayer. Fiquei ali, pintei, e esqueci a mo de Ayer. At que, de repente, no o vi mais ao meu lado. Fiquei imvel, a bolha flutuando acima da palma de minha mo, as cores girando sobre sua superfcie. Sobre a palma de minha mo. A mo dele desaparecera, mas a bolha flutuava ali, de qualquer maneira, iridescente. Uma bolha dentro da outra. Quase a perdi nessa ocasio, mas mandei-a para o alto, por cima da multido, que aplaudiu. Minha mo tremia, mas soprei outra. E conservei-a parada no ar. Molhei de tinta o pincel. Nesse momento o shivita atacou. O chicote estava ali num momento, desaparecido no outro. A bolha estourou no meu rosto, cobrindo-me de gotas, antes que eu compreendesse o que havia acontecido. Olhei estupidamente para a palma vazia da mo, e depois para o shivita. Ele permanecia ali, alto, parado, vazio. Vi a mim mesmo refletido em sua escura carapaa e a mancha branca de Ayer ao meu lado. Jensin disse, segurando-me pelo ombro e tentando virar-me. Finalmente, cedi. Enxuguei o rosto e a palma da mo e peguei as coisas que Ayer me entregava para guardar. Fechei a mesinha e pendurei-a no ombro. A multido j se dissolvera. Tempo de pegar nosso dinheiro e cair fora dali. Ignorei tanto quanto podia o shivita. Mas ele nos seguiu at o transporte suburbano e o elevador. E mais alm, at os tneis escuros onde ns morvamos. Abrimos caminho pelos pequenos grupos at os becos baixos e estreitos e ele continuou a nos seguir, o rosto flutuando pouco abaixo do teto, brilhando levemente luz mortia. Puxei Ayer para uma rua que cruzava aquela onde estvamos e que levava para longe de nossa casa.
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No o quero espera do lado de fora de nossa porta disse-lhe. Ele nos segue at onde quiser. A voz dele continuava to calma como sempre. Podemos nos livrar dele. Comecei a andar rapidamente, puxando Ayer. Ele nada disse, apenas acompanhou meus passos, nunca resistindo. Virei para uma pista lateral, passei a outra, saltei para uma terceira. Todos os escuros corredores pareciam iguais: portas fechadas, tetos baixos, caractersticas perdidas na eterna penumbra. Eu j estava perdido, mas no me importava. Ouvi o shivita s nossas costas, garras arranhando o pavimento e estuguei o passo. Ayer ficou para trs, depois pegou meu brao e puxou-me para um beco. Foi frente, virando em todas as esquinas. Seguimos direita, esquerda, esquerda novamente, mergulhamos em becos estreitos, evitamos vagabundos apenas entrevistos, encontrados nas paredes. A mesinha batia em meus quadris, a correia me cortava o ombro. O barulho de garras nos seguia, mantinha o ritmo, sem pressa, atrs de ns. Parei finalmente em um t, pistas escuras irradiando-se para a esquerda e a direita, o corao disparado. Ayer comeou a tomar a esquerda, mas parou quando viu que eu no o seguia. Olhou para mim, espera que eu lhe desse a direo. Eu no tinha nenhuma para dar. Esmurrei a parede com o punho, desejando que fosse a cara de algum. Depois, virei-me, escuta. O rudo de garras aumentou, virou a esquina. O shivita parou no centro da pista, braos-ferramentas cruzados, chicotes enrolados acima dos olhos brilhantes. espera. Soltei a mesinha do ombro, segurei as pernas dobradas com as mos e avancei. Ayer disse alguma coisa. Acho que foi Amigo. No escutei, no vi. Dei outro passo frente. O shivita atacou nesse momento, primeiro com o chicote direito e depois com o esquerdo. Aparei-os na mesinha, que segurava com as duas mos. O shivita aproximou-se mais. Permaneci onde estava. Nesse momento, Ayer agarrou-me. Ps os braos em volta
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de mim, altura do peito, e tentou puxar-me para trs. Falou novamente, mas empurrei-o, gritando. Torci-me, girei sobre mim mesmo, tentando desaloj-lo. Dei as costas ao shivita, Ayer ainda colado a mim. Senti o golpe atravs dele. Em seguida, o outro, e mais um. Eu sabia que chicote era. Ele endureceu-se e gritou. Depois, entrou em espasmo, quase me sufocando, quando seus msculos se contraram. E me soltaram quando amoleceram. Girei, tentando segur-lo, mas a mesinha continuava nas minhas mos, em vez disso, atingi-o involuntariamente. Ele tombou, a boca se movendo. Ca sobre um joelho ao lado dele, enquanto um chicote estalava acima de minha cabea. Rolei para um lado, levantei-me de frente para o shivita, aparei o golpe seguinte na mesinha. Ele parou por um segundo, o terceiro olho brilhando. Depois, atacou novamente. Aproximei-me mais, batendo para longe os chicotes. O shivita deu um passo para trs, mas eu estava sobre ele, brandindo a mesinha com as duas mos. Um golpe acima dos olhos atordoou-o. Esquivei-me para um lado e atingi-o novamente na base do crnio. A mesinha despedaou-se. Tintas estouraram sobre a carapaa preta e desceram por cima dos ombros da criatura. Atingi-o novamente com as pernas da mesinha e ele cambaleou. E mais uma e repetidas vezes at que ele caiu lentamente para a frente, contorcendo-se e, finalmente, imobilizou-se torto no cho. Fiquei ali durante um momento, as mos apertadas em torno das pernas quebradas da mesinha. A coisa no se moveu. Voltei para junto de Ayer. Mas ele j estava morto, olhos abertos e opacos, a pelagem branca tornando-se acinzentada, suja de tinta. Segurei-lhe as mos manchadas e fiquei com elas entre as minhas, tremendo. Depois, fechei-lhe os olhos, tirei-lhe a faca e voltei ao shivita. Parei a seu lado, olhando a luz mortia tirar reflexos da tinta que escorria pelo seu crnio. A criatura possua vrios crebros e mais de um corao. Eu sabia onde todos eles ficavam. A faca era suficientemente longa e afiada. Peguei, em vez disso, o chicote esquerdo e amputei o ferro, o conduto, e a glndula
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em sua base que produzia o veneno. Limpei a faca e levei Ayer para casa. O shivita ainda me segue. Sabe qual a minha porta e quase com certeza est sempre do lado de fora quando saio pela manh. Se no, ao meio-dia ao mais tardar, ele me encontra. Fica borda da multido enquanto eu sopro minhas bolhas e as envio por cima de sua cabea. Ele me segue noite at em casa. Em geral, ele me deixa pintar, meu anjo negro. Se no, vou embora. No levo a faca. No sou Ayer. Tenho uma viso diferente das coisas. Seria fcil demais. Mas levo adiante seu ofcio, E, nos melhores dias, acho que no o desmereo.

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O mar era de um azul muito claro, e Windom, de p beira da gua com a espuma fria entre os dedos dos ps num momento e altura dos tornozelos no outro, podia ver a sombra da mulher se movendo sob as ondas. Ela veio tona a vinte metros da praia e nadou com suavidade; com graa deliberada virou de lado, de costas, dobrou os joelhos e mergulhou novamente. Depois de um instante, ele comeou a contar: mil e um, mil e dois, mil e trs. Contou, ma175

ravilhado, at mil e oitenta e oito antes que ela retornasse superfcie. A mulher ergueu-se com a gua altura dos joelhos e comeou a caminhar na direo da areia. Era pequena, esbelta, e tinha a pele morena como madeira escurecida. O rosto, os ombros e os seios pareciam incandescentes, com gotculas de gua na sua pele refletindo a luz. Levou at a meia-noite para chegar praia. O sol descreveu um arco perfeito na metade ocidental do cu. Cresceu, o cu ficou vermelho, depois prpura, depois azul quase negro. Crescentes prateadas rolavam desde o horizonte para se quebrarem na areia branca e luminescente. Uma lua cor de sangue apareceu sobre o Golfo do Mxico. Era o Golfo, pelo menos isso agora ele sabia. Aquela era a sua praia em sua ilha de recifes e a casa cem metros sua esquerda era a sua casa de praia na ilha. A mulher que se banhava em seu Golfo do Mxico era sua esposa e a viso que teve dela primeiro encheu-o de xtase e depois fez seu corao parecer uma pedra incandescente dentro do peito. Nunca imaginei que voc pudesse me ferir, pensou. Nunca imaginei que voc, de todas as pessoas do mundo, pudesse me ferir to fundo. Ou me deixar to louco. A temperatura havia cado. Windom percebeu que estava vestido com um roupo branco ou de alguma cor clara e tinha outro dobrado cuidadosamente sobre o ombro. Jogou-o para ela e disse: Est muito frio para voc correr por a pelada. Ela apanhou-o no ar e observou-o com cautela. s um roupo disse ele. Voc olha como se eu tivesse jogado um gamb. Quem que pode ter certeza com voc, Win? Vista isso antes que voc morra de frio disse ele, sentindo a pedra crescer no seu peito, machucando-o, estrangulando-o. Ela desdobrou o roupo e jogou-o sobre os ombros. Depois, sentou-se na areia a uns trs metros dele e comeou a enxugar o cabelo com uma das mangas. Uma msica suave de clarineta vinha da casa. Msica antiga, sua esposa disse, sorrindo finalmente.
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Encorajado pelo sorriso, ele se aproximou e ofereceu-lhe a mo. Ela aceitou-a, sria, e deixou que ele a levantasse. Est mais carinhosa de repente disse ele ou s o frio? A msica tem charme disse ela. O amor conquista tudo. Por falta de um cravo. Um tolo e seu dinheiro. Quem cedo madruga. Ela apertou rapidamente a mo dele. Que msica gostosa, Win! Smoke Rings. Provavelmente sua. Daqueles discos antigos que eu te dei nas nossas bodas de papel. Possuir no a mesma coisa que simplesmente escutar e apreciar. Bom, eu sabia o quanto voc gosta dessas coisas antigas. Smoke Rings transformou-se em outra coisa. Ela cantarolou a msica por algum tempo, suavemente: Deve ter sido o brilho do luar que te trouxe para mim. Parou com uma gargalhada. Ou ser Me trouxe para ti? Tanto faz. Faz sentido das duas maneiras. Ela se aproximou dele, deslizou as mos e os braos para dentro de seu roupo e o abraou com fora. Ela estava quente sob a sua pele. Ele sentiu os seios dela se achatando contra seu peito e sentiu uma pontada de desejo l embaixo que o desagradou profundamente. Que h de errado? ela perguntou, enquanto ele tentava se desvencilhar. Pensei que voc me queria. Sim. No. No. No era isto que eu tinha em mente. A mo dela desceu e o tocou. Isto aqui? Seu toque se tornou um aperto. No sabe se usa ou ignora? Suas unhas comearam a afundar na sua carne. Ele tentou empurr-la, mas ela parecia aparafusada nele e enraizada ao solo. Pensei que voc me queria, Win. No por isso que voc disse que nunca me deixaria partir? Eu te amei. No, Win. Voc a nica coisa que eu j amei. No disse, apertando mais ainda.
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A nica coisa. Esse o problema. Eu no era uma coisa. Voc minha mulher. No, Win. Era. Era. Windom gritou quando as unhas dela lhe cortaram a carne. Ento ela comeou a girar, o cu, o mar e a praia comearam a girar. Tudo se dobrou para dentro e se atomizou em fina poeira cinzenta. O grito havia sado na forma de um gemido alto o bastante para acord-lo. Ele estava no centro mido da cama, odiando, como sempre, a desorientao breve porm real, o estar fora de contato e fora de controle, o estar puramente indefeso, que seguia o despertar. Esse despertar foi pior do que o de costume. Havia um monlito de tristeza e raiva esfriando dentro de seu peito e quando ele se lembrou de que hoje era o dia, no sentiu alvio, mas uma profunda dvida que era sua conhecida. Sai dessa, Win. Deixa ela. Deixa a natureza seguir seu caminho. O velho sonho est apenas na sua cabea, disse a si mesmo aps vrios segundos. Como que era mesmo aquele ditado na parede de Kawanishi? Alguma coisa que algum outro japa disse, ou talvez um coreano, com um nome que no era totalmente oriental. Younghill Kane Kang? Khan? Bom, seja quem for, alguma coisa sobre natureza, pecado e a mentalidade do ocidente, embora, sabe Deus por qu, Kawanishi s tenha a mentalidade do ocidente, do lado materno da famlia. Tendo dado a ele tempo suficiente para se virar na cama e voltar a dormir, o relgio falou suavemente: So cinco e doze da manh, senhor. O senhor deseja se levantar agora? No murmurou. Deseja a equipe acordada? No. Deseja a luz acesa? No. Cala essa boca. Muito bem, senhor. Babaca.
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Finalmente havia se lembrado da citao de Kawanishi, ou pelo menos de sua essncia: Perder o controle da natureza , na mentalidade do ocidente, um pecado. isso a, pensou Windom. Silencioso, com tanta dignidade quanto potncia, o RollsRoyce seguiu sua escolta sombria pelo porto, na direo da rua. Como um leo saindo do covil, Windom refletiu com profunda satisfao. . Com uma pantera negra servindo de batedora. Deixou-se relaxar aos poucos no banco, soltou um suspiro de prazer, olhou furtivo para o homem sentado ao seu lado. Max nem notou o suspiro; a expresso do homem era de exasperao misturada com resignao. O helicptero, pensou Windom, ainda o maldito helicptero, e murmurou: Regra nmero um, Max. Max inclinou-se muito de leve em sua direo. Perdo, Sr. Windom? Regra nmero um. Nunca deixe ningum perceber que voc est impaciente como o diabo. Jamais. Max piscou, distrado, e pareceu se recompor justamente a ponto de balanar a cabea. Windom teve de sorrir. Esticou o brao e deu uma palmadinha amigvel no brao do homem. Ah, senta e descansa! Aproveite a viagem. Voc tem que aprender a relaxar. Max se sentou. Ele no parecia mais descansado ou estar aproveitando a viagem. Ah, Max, meu camarada, Windom pensou, voc nunca vai ser mais do que um criado de alto nvel. Sempre anotando o que algum dita ou cumprindo as tarefas que algum ordena. Merda, voc no nem um bom puxa-saco. No tem graa. No tem estilo. Voc est sempre srio demais, e tambm no tem talento para apresentar uma boa idia de modo que eu pense que foi minha. E s vezes voc se esquece de quem voc e de quem eu sou. No, realmente! Insistir para que use o helicptero! Vamos chegar l mais rpido, senhor. O trfego na estrada est ruim hoje, senhor. Sem classe, Max. Um Rolls-Royce uma das coisas boas da vida. sempre foi mas agora mais do que nunca, com
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todo mundo por a andando nessas coisas de plsticos com trs rodas. Eu quis um Rolls-Royce a vida toda, e agora eu tenho uma frota inteirinha deles, incluindo o ltimo que eles fabricaram, o ltimo mesmo. E agora eu vou us-los de qualquer maneira. Tambm, helicpteros so nojentos, e fazem minha cabea doer. E me embrulham o estmago. No d pra pensar com todo aquele barulho. Merda, Max, me d um tempo hoje... Um pouquinho rabugento hoje, hein, Win? Nervosinho? Acordou com o p esquerdo, foi? Coisinhas midas conspirando para acabar com toda a graa deste seu dia dos dias? Calma, Win. Aproveite. Comemore. E tenha mais considerao com quem merece. Max est sempre com a cabea no lugar. No tem classe nem graa, mas tem uma memria de elefante e uns reflexos dos diabos. Voc pode irritar Max, mas no consegue faz-lo se encolher na linha de fogo. Ele a encontrou, no foi? Encontrou-a a tempo de Kawanishi trabalhar nela enquanto voc estava como se tivesse levado um chute no saco. O que uma verdade, de certa forma. Eu fiz voc, Max, e vou manter voc. Voc o mais leal e confivel filho da puta que eu tenho. Voc o nico filho da puta que eu tenho de quem eu gosto. Voc sempre vai ser o meu criado. Ouviu o zumbido do telefone do carro e ouviu a resposta de Max. mas no se moveu at que o outro disse: Pete Clements, senhor. Windom colocou o fone sob o queixo. Fala, Pete. Problemas com Fisackerly, senhor. Um silncio embaraoso tomou conta do receptor. Windom, olhando as luzes vermelhas que piscavam no indicador entre os botes do telefone, deduziu que Pete estava provavelmente mordendo o bigode. Lenta e friamente, Windom respondeu: Ele est ameaando parar o negcio do Brasil se no for do jeito que ele quer? Ele est fazendo realmente um escndalo nesse sentido, senhor. Pete, seu trabalho fazer com que ele no faa mais
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escndalos. Sei disso, senhor. Mas ele muito teimoso. Diz que s quer falar com o senhor. Porra, que diabo, Pete, trata de tirar essa teimosia dele. Windom zangou-se com o prprio tom de voz e sentiu o olhar de Max. Regra nmero um, aconselhou a si mesmo. No posso... No quero falar com ele agora, portanto, voc vai afast-lo pelo resto do dia. Como voc vai fazer isso problema seu. Apenas mantenha esse fominha filho da puta ocupado pra ele no jogar pela privada dois anos de trabalho, nem que voc tenha de sentar em cima dele. O Brasil fica pra parte da tarde. At eu cuidar da mocinha, disse para si mesmo. Com o pensamento veio uma rpida e pequena pontada de dor no peito. Ele se curvou ligeiramente, forou-se a no engasgar e torceu para que Max no tivesse visto e Peter no tivesse ouvido. No o meu corao, rapazes. Apenas meu corao. Escuta, mantenha Fisackerly ocupado. No me interessa como. Olhe na ficha dele. Na parte de sexo. Ache alguma coisa de que ele goste e d para ele. Ou ento faa uma chantagem, no me importa. Pelamordedeus, Pete, segura essa peteca. Sim senhor, senhor Windom. Windom devolveu o telefone a Max e soltou a respirao de um s flego. Os msculos do pescoo e dos ombros doam com a tenso. Sentia-se como se estivesse tentando se equilibrar em cima de uma enorme bola. Mover-se em qualquer direo era um convite ao desastre. Esse negcio do Brasil vai me matar, pensou. Estou ficando muito velho para esse tipo de coisa. Rangeu os dentes, aborrecido. No, no. Pense assim, seu velho idiota, que melhor voc rastejar pra tua cova e nem se incomodar em mandar a Kawanishi o endereo. Estou trabalhando nesse negcio h dois anos, e algum vai te agarrar pelas bolas se o caldo entornar agora. Voc est velho demais para a cadeia. Isso que iria te matar. , isso a, mas primeiro eu mesmo trataria de agarrar algumas bolas. De Fisackerly, de Pete Clements, no interessa de quem. Mas cedo ou mais tarde, eu vou cortar a garganta daquele filho da puta do Fisackerly de qualquer jeito. Corolrio
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regra nmero um: o impaciente, o apressado, o indiscriminadamente rude, o, ah, o desesperado sempre pode ser apanhado. como no jud. Mantenha-os fora de equilbrio e voc pode fazer com eles tudo o que quiser. Engane-os, compre-os, o que for. Construa obstculos para det-los, se for preciso. Olhou a gloriosa paisagem de Houston atravs do vidro espelhado. Foi assim que eu peguei vocs, otrios. Todos esses produtores de petrleo, todo o resto daqueles babacas, eles simplesmente se encolheram todos quando voc comeou, l pelos anos oitenta. E eu afastei voc deles, um pouquinho aqui, outro pouquinho ali, depois pedaos enormes, peguei voc e tudo e todos em voc, e eu fiz de voc a maior cidade do mundo. E voc toda minha, baby. A jia da minha coroa. Pra fazer o que quiser. E voc sempre foi fiel a mim, sempre foi boa pra mim. Voc nunca me magoou. Seus olhos doam. Alm da janela, tudo estava turvo. Virou a cabea para que Max no visse seu rosto e esperou at os olhos clarearem, e quando melhoraram, l, confortavelmente, estava sua cidade mais uma vez. E o que eu fiz aqui, ele pensou agressivo, posso fazer em qualquer lugar do planeta. Fazer o que quiser. Para sempre. J estive em cada continente da terra. Tambm j estive na lua. Possuo terras aqui e l. Tenho mais ou menos um zilho de quilmetros quadrados de plataforma continental. Pra mim no problema ter Rolls-Royces. Tenho um pouco de tudo o que vale a pena possuir. Presidentes me chamavam de Win. Um deles at me quis em seu gabinete. Me teve. Eu o tive. Nada mal para um garoto de estacionamento de trailers numa cidadezinha como Garland, Texas. Nada mal, e quanto mais, melhor, mais sempre melhor. Tai o exemplo do negcio do Brasil. Mas, meu adorado Jesus, v se me d um tempo agora. Agora eu tenho que ver um homem a respeito de um zumbi. Kawanishi perecia cansado esta manh, e no estava em seu humor habitual. Em circunstncias diferentes, Windom teria sido grato: o esprito alegre do mdico era sempre um enorme p-no-saco. Entretanto, o dia estava rpida e irrevogavelmente amargando na boca de Windom. Primeiro parecia que o prmio estava vista, quase ao alcance das mos. Ento Kawanishi co182

meou a falar, falar e falar sobre glicerol e o sistema lmbico e outros arcanos, procedendo com um propsito que fez com que Windom tivesse vontade de agarr-lo pela gola do jaleco e gritar: fala logo o que que h, pelamordedeus, at que percebeu que Kawanishi gradualmente estava chegando ao ponto. Apenas as expectativas mais realistas de Windom haviam sido realizadas, e no as esperanas mais viscerais. Barnes tambm estava presente, e isso fez as coisas ficarem piores. Barnes sempre irritava Windom. Tinha uns cinqenta e poucos anos, a pele bronzeada, um corpo esbelto e brilhantes cabelos prateados. Podia imagin-la fazendo jogging, jogando tnis, praticando natao. Era aquela maldita expresso de simpatia em seu rosto que ele no gostava; ela havia trabalhado tanto e to duramente, sentia ele, aperfeioando essa expresso que agora era permanente; olhar para ela fazia os msculos de seu rosto cansarem. Usava uma aliana de ouro, simples, de casamento. Ele a imaginava deitada embaixo ou sentada em cima do Sr. Barnes, com aquela carinha de simpatia. Para evitar olh-la, para se afastar o quanto pudesse da conversa soporfica de Kawanishi, Windom desviou o olhar para as fileiras de monitores instalados na parede oposta da sala. Eles no ofereciam muita coisa em termos de distrao. Uma linha reta amarela atravessava a parte de baixo das telas, parecendo saltar os espaos entre os monitores. A cada cinco minutos, aproximadamente, um bip abafado porm alegre soava quando um pequeno pico corria ao longo da linha amarela que aparecia da tela mais direita. Havia telas de televiso montadas acima. Uma oferecia uma vista da cmara criognica, outra, um closeup do casulo de cromo que era a principal atrao da cmara. No dava para ver a pessoa que dormia no casulo, mas ele sabia que era ela que estava deitada ali, dormindo sem sonhar, mais paciente do que uma pedra. Agora, como antes, Windom achou, de algum modo, desconcertante que uma sala to fria no parecesse fria. Para ele, deveria haver uma finssima camada de gelo no casulo e nas paredes da cmara, como acar cristal, e que, apesar de seus trajes trmicos pressurizados, os dois tcnicos que controlavam o casulo deveriam exalar vapor. O fato de que isso no acontecia acrescentava um pouco de irritao irracional
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a um desapontamento j agudo. Finalmente, no conseguiu mais suportar o monlogo de Kawanishi e disparou: Voc disse que ela estaria viva! Sim. claro que ela est viva. Ela ainda est congelada. Dura como pedra. Kawanishi parecia realmente surpreso com a reclamao. Olhou para Barnes, que parecia apoi-lo. J expliquei. Apenas o crebro est funcionando. Os demais rgos ainda esto sendo recuperados, e a circulao perifrica ainda est desativada. Estamos simulando ao cardaca para manter o crebro... Viva, Kawanishi, voc me disse que ela estaria viva. E eu pensei que o senhor tivesse entendido, Sr. Windom. Eu pensei que voc tivesse entendido. Eu disse que quero ela viva. Isso significa andar e falar, no essa merda de apenas o crebro est funcionando. Eu no vim para uma droga de palestra sobre criogenia! Ns explicamos tudo isto para o senhor desde o comeo, Sr. Windom. No estamos apenas reanimando um cadver. Os tecidos foram danificados. Crebro, corao, pulmes, fgado, bao. Gnglios linfticos. Tudo isso. Toda a maquinaria complicada quebrou. Alguns desses rgos sofreram danos irreversveis. No s chutar o aparelho para que ele volte a funcionar. Kawanishi apontou para os monitores, que agradeceram a meno com um bip. Tivemos de consertar tudo. Salvamos o que pudemos, transplantamos o que tinha de ser transplantado, fizemos o melhor possvel para encorajar uma alta porcentagem de transferncia de funes. S podemos fazer isso com culturas. No estamos s recuperando-a. Temos de relig-la. Vocs parecem uns empreiteiros da construo civil, que eu conheo. Sempre precisam de mais tempo, de mais pessoas. Sempre mais dinheiro. Kawanishi endireitou-se. Uma mancha vermelha de raiva brilhava em cada face magra. O dinheiro suficiente. E minha equipe bastante adequada.
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Ento quanto tempo isso tudo vai demorar? Do seu canto, Barnes disse: Bem, nossa estimativa original... Um pensamento pareceu perpassar por trs da expresso de simpatia. O que o senhor quer dizer com quanto tempo, Sr. Windom? Desde este exato instante at o momento em que ela puder me olhar e saber quem eu sou. A estimativa original no foi alterada disse Kawanishi. Sentou se de volta na cadeira, entrecruzou os longos e magros dedos e pareceu pression-los com fora no abdmen por um momento. Uma junta estalou Tanto quanto levou com qualquer um dos outros pacientes humanos. Cerca de um ano somente para o corpo dela se adaptar fora dos sistemas de suporte de vida. Quanto a ficar em p sozinha, falar... Mais um ano? disse Barnes. Dois? De seis a oito meses no mnimo. Pense bem no que a pobre mulher vai ter de se ajustar. Windom engoliu em seco e deixou-se cair numa cadeira. O mnimo indispensvel. Barnes balanou a cabea. No posso garantir. Vocs garantiram tudo antes. No da maneira que eu acho que o senhor pensou. Ela est viva, certo? O processo funciona? Melhor que vodu. Windom olhou para ela, os olhos arregalados. O qu? Vodu. A velha maneira de ressuscitar os mortos. Com sangue de galinha e velas. Merda, Barnes! A veemncia fez com que ela desse um pulo de susto. Vodu no! Devamos estar falando de pesquisa cientfica altamente desenvolvida. Devamos estar falando de novas fronteiras da cincia e da medicina, e de algumas das mentes mais brilhantes da nossa era! Ns garantimos que ela ser capaz de olhar para voc e ver voc. No garantimos que o reconhea. Voc pode esperar um ano ou consideravelmente mais do que isso, gastar mais do que apenas alguns milhes de dlares, e ainda acabar com um...
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Um vegetal? Windom disse. No. Estou pagando para obter sucesso. Quero minha mulher de volta. E ela tem de ser a minha mulher. Barnes limpou a garganta baixinho e disse: E se ela for sua mulher, Sr. Windom? Bom, para isso que estamos aqui, no ? Ns, sim. Ns recuperamos a vida de um ser humano morto. Mas ponha-se no lugar dela. Barnes estudou as unhas imaculadas por um instante. Windom lembrou-se de seu sonho e involuntariamente virou-se, pouco vontade, na cadeira. Ter se suicidado e de repente voltar vida... Windom sentiu o calor e a cor subirem face. Minha esposa no tinha motivo para tirar a prpria vida! Barnes comeou a responder, mas ele calou-a com um gesto agressivo e uma espcie de grito inarticulado. Ela e Kawanishi trocaram olhares assustados. Os monitores quebraram o silncio com um bip. Eu financiei este projeto disse Windom. Vamos entender, bem. Eu comprei isso, e vocs e tudo o que vocs fazem. Agora preciso que vocs faam isto pra mim. Vocs acham que podem simplesmente ir para outro lugar e se oferecerem para outras pessoas? Kawanishi ainda estaria conservando cachorros mortos em congeladores l na Califrnia. E voc, Barnes... Devemos ser francos disse Barnes, gentilmente. Sei o quanto isso deve ser doloroso para o senhor, Sr. Windom, mas... Cala a boca! Merda, controle-se! Windom afundou as unhas no encosto da cadeira. Regra nmero um, Win. No agora. Ainda no. Depois. Aos poucos. Daqui a um ano e meio ou dois, daqui a quanto tempo tiver de ser, agente essas pessoas o quanto tiver de agentar e fique de olho e espere e pense nisso depois. Regra nmero dois: a) Recompense a lealdade; b) Castigue a ingratido, a incompetncia, a insolncia. Corolrio para b): Leve o tempo que for preciso. Eu quero um retorno do meu investimento, doutores. Um retorno particular para cada um. Minha mulher restaurada em corpo, Kawanishi. Minha mulher restaurada em mente, Bar186

nes. Nada mais, entenderam? No quero franqueza. No quero avisos. Vocs recebero seu dinheiro, e provavelmente at mesmo ganharo seus malditos prmios Nobel no fim das contas. (Se eu no mandar vocs para a priso pelo resto de suas vidas. Se eu no embrulhar vocs em celofane.) Enquanto isso, simplesmente assistam a minha esposa. Vocs vo traz-la de volta para mim, viva e inteira. Kawanishi comprimiu os lbios num esfncter apertado por um segundo, e depois disse: Como quiser. Hesitou, e acrescentou: Senhor. Windom jurava ter visto ele pronunciar as palavras e que Deus tenha piedade de voc. O rosto de Barnes estava vazio, e ainda assim tinha alguma simpatia. No. No simpatia. Pena. O celofane, Windom decidiu. Definitivamente o celofane. Levantaram-se e Kawanishi foi abrir a porta para Windom, que lhe endereou um leve sorriso e murmurou um seco Muito obrigado, meu camarada. Meu camarada, seu filho de uma puta de olhos puxados, voc vai fazer o que eu mandar, voc e Barnes tambm, vocs vo me devolver a minha esposa e ento... Parou ainda do lado de dentro da porta e deu uma ltima olhada nos monitores. Um deles emitiu um bip e seu sorriso aumentou. E ento, mocinha, pensou. Espera s, sua piranha ingrata.

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1 O Monotrilho da Quinta Avenida passou pela janela do escritrio, to prximo que dava a impresso de que os ocupantes do edifcio poderiam toc-lo. Era um trem especial para as horas de maior movimento; no interior, os passageiros estavam empilhados como sardinhas em lata. Leeman contou, distraidamente, os vages pintados de amarelo-canrio. Sete. Oito. Nove falou, em voz alta. Que disse? perguntou Stern. Nove repetiu. Nove vages. Entendo. Que que voc entende?, pensou Leeman. Afastou-se da janela com relutncia. Stern esperou, sem apress-lo, o rosto iluminado pelo sol da manh. Quer que eu fale? perguntou Leeman. Voc que sabe. Leeman comeou a andar de um lado para outro. s vezes isso o ajudava a pensar, mas fazia algum tempo que a ttica deixara de dar certo. Estava cansado e confuso demais para pensar claramente; teria que encarar esse fato. J se haviam passado vinte minutos daquela hora extremamente dispendiosa, sem nenhum resultado concreto. Na verdade, h trs meses que no havia nenhum resultado concreto. Desde que os sonhos haviam comeado. Estava comeando a perder o juzo. O caso o seguinte: eles vm me pegar. Stern piscou os olhos. Eles vm me pegar repetiu Leeman. Quem? perguntou Stern, de novo. Leeman pensou mais uma vez nas espaonaves, pontinhos pretos no cu, ocupando o cu inteiro, descendo cada vez mais, aumentando de tamanho a cada revoluo. J contei para voc. Stern fez que sim com a cabea. Sonho com eles disse Leeman, Toda noite Um pesadelo recorrente...
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Uma viso disse Leeman. Do futuro. Stern franziu a testa. Voc acha que os sonhos so uma viso do futuro. Leeman deu de ombros. Eu sei que so. Stern hesitou por um momento e depois tentou outra abordagem: Como qualquer pessoa, voc deve ter sonhos que no passam de sonhos, sonhos que no significam coisa alguma, pelo menos em termos literais, embora possam ter um significado mais profundo. Leeman assentiu. Tambm tenho esse tipo de sonhos, mas sei muito bem a diferena. Voc o nico que v essas espaonaves? Pelo que sei, sou. Fascinante. Um smbolo fascinante de transformao do sentido junguiano.. Smbolo? Transformao? Virou a cabea devagar para olhar para Stern. O outro encarou-o. verdade! Eles vm me pegar! Stern remexeu nos papis que estavam em cima da mesa. Voc trabalha como detetive particular. Nessa profisso, est constantemente exposto ao perigo, tenso... Leeman comeou a ficar assustado. Ningum iria acreditar nele. Isso estava ficando cada vez mais claro. A sua hora se arrastou, pontuada a intervalos regulares pelo Monotrilho da Quinta Avenida. 2 Isaac Matthias, Primeiro Procurador dos Santos do ltimo Alvorecer, passou os olhos pela turma. Estava cheia de novos recrutas, rostos ansiosos. Cada vez melhor, pensou. Quando ele entrara, a turma havia feito um silncio respeitoso.
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Continue disse para a professora, uma mulher esbelta, de meia-idade. No h segurana abaixo do terceiro nvel disse ela. Sendo assim, ainda no esto salvos. Aceitar a verdade apenas o comeo. Precisam trabalhar com diligncia para aprofund-la, aproximar-se da grande luz que brilhar quando despertarmos o Deus. Quando despertarmos o Deus repetiu a turma, em unssono. Matthias correu os olhos pelos alunos, futuros aclitos. Seu olhar se deteve em um rapaz que estava no canto mais distante da sala. Notando a ateno do Procurador, o rapaz desviou os olhos, pouco vontade. to jovem, pensou Matthias. Eles esto ficando cada vez mais jovens. Vou deixar vir a mim as criancinhas, como Jesus. Mas ao contrrio Jesus, vou triunfar. A est a diferena. Alguma coisa, pensou. H alguma coisa familiar neste rapaz. Que seria? Matthias apontou. Aquele rapaz ali no canto. Silncio. Voltou-se para a professora. Como o nome dele? Tucker Williamson. Que renascer quando despertarmos o Deus, e ser rebatizado. Quando acordarmos o Deus repetiu a turma. Williamson, ele pensou. Voc tem famlia? O rapaz no disse nada. Tucker, responda ao Primeiro Procurador disse a professora. Uma irm. Louise. Uma incrdula. Matthias voltou-se para a professora. Mande busc-la disse. 3 Kim Singh MacDonald, Diretor Geral do Governo das Naes Unidas, olhou fixamente para o Chefe de Segurana.
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E que mais? Nada mais. Isso tudo que sabemos. Irving Greenfield, o Chefe de Segurana, estava molhado de suor. Espaonaves disse MacDonald, abanando a cabea. Vindas do espao sideral. No acredito no que estou ouvindo. Podem no ser espaonaves. Se no forem, logo saberemos. Daqui a quatro horas estaremos em condies de fazer uma inspeo visual detalhada. A chegada est prevista para daqui a oito horas. MacDonald sacudiu a cabea. Isto inacreditvel. Olhou para Greenfield. Tem que haver uma ligao. Com Pluto? Com Pluto. Greenfield ficou calado. No concorda? No sei. No sabe! MacDonald estava perdendo a pacincia. possvel. Faz seis meses que descobrimos a primeira forma de vida aliengena. Uma lesma gigante ou coisa parecida. Uma nova religio surge do nada. E agora isto. E voc acha que coincidncia? No disse isso. Disse que no sabia. No teve nenhuma viso? No. MacDonald passou a mo pelos cabelos, que comeavam a rarear. Nem eu. s vezes, quando leio o jornal ou vejo o noticirio na TV, fico com a impresso de que sou o nico que no tem essas malditas vises! Caminhou at a janela e olhou para cima. O pessoal do ltimo Alvorecer diz que Deus ou coisa parecida, preparando-se para aparecer aos humanos. Dizem que fala com eles quando esto dormindo.
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Voltou-se para Greenfield. E agora temos naves espaciais no nosso cu! O Chefe de Segurana baixou os olhos. Ele no sabia o que dizer. 4 Antes de entrar no edifcio onde ficava o seu escritrio, Leeman tinha olhado involuntariamente para o cu. No vai demorar muito, pensou. Havia uma jovem sentada na ante-sala do escritrio. Sinto muito disse Leeman mas no estou aceitando novos clientes. Imediatamente, a jovem comeou a chorar. Posso indicar-lhe um colega disse Leeman. A jovem procurou controlar-se. A viso disse que tinha de ser voc. Leeman ficou sem fala por um momento. Depois, perguntou: Que viso? Estava se sentindo como Stern, e odiou-se por ser to ctico. Voc sabe. Ele sabia. o meu irmo. Ele sofreu uma lavagem cerebral do pessoal do ltimo Alvorecer. Uma opo vlida, pensou Leeman. Uma espcie de seguro contra o apocalipse. Ele tem apenas treze anos disse a jovem. apenas uma criana. Tem idade suficiente para escolher sua religio. A moa entregou-lhe um pedao de papel, muito amassado. Isaac Matthias quer falar comigo. Leeman leu o bilhete. Que deseja de mim? Quero que v comigo. Para proteger-me. A Nave Seis ainda no respondeu disse o aclito en194

carregado do rdio. Nem vai responder, pensou Harmon. A Nave Seis j era; melhor a gente se esquecer de que ela um dia existiu. Tente de novo disse Max Harmon, que seria rebatizado quando o Deus acordasse e era ao mesmo tempo Subprocurador dos Santos do ltimo Alvorecer e Comandante da misso a Pluto. Mais uma vez. Faa-os responder. Por favor, faa-os responder. Faa com que estejam vivos. O aclito encarregado do rdio olhou para o superior mas obedeceu, tentando novamente restabelecer contato com a sexta nave da frota dos Santos. Dois a menos, pensou Harmon. Oh, meu Deus. Acorde. Por favor! O medo queimava como fogo no seu estmago. Vamos todos morrer, pensou. Vamos todos morrer aqui no espao interplanetrio, sem chegarmos a ver a face de Deus. Acorde!, pensou. Acorde, maldito! A nave continuava na sua trajetria, aproximando-se cada vez mais de Pluto. 5 Os Santos do ltimo Alvorecer tinham comprado um quarteiro inteiro da Park Avenue. Ele vir disse a gigantesca imagem de Isaac Matthias, com quase dez metros de altura, projetada na tela que ficava acima da entrada do edifcio principal. O ltimo alvorecer. Quando acordarmos o Deus. Quando acordarmos o Deus repetiram os fiis. E quando a Grande Luz se acender disse Matthias s ns sobreviveremos. Ns, os Santos escolhidos. Em que estou me metendo?, perguntou Leeman para si mesmo. Subiu em silncio no elevador de alta velocidade, que levava diretamente ao suntuoso escritrio de Isaac Matthias.

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6 Isaac Matthias estava sentado atrs de uma imensa escrivaninha, ouvindo com ateno as palavras do secretrio. Os relatrios regionais estavam chegando. Eram todos favorveis. O nmero de seguidores estava aumentando em toda parte. Na Amrica, na Europa, na sia. Em toda parte. Fale-me sobre a frota de Pluto disse. Entraram em rbita em torno de Pluto. O secretrio fez uma pausa. Perdemos trs naves. Matthias tambm fez uma pausa antes de prosseguir. Mande uma mensagem para Mark Harmon. A mensagem a seguinte: Tenha f. Isaac. Suspirou e recostou na cadeira, com uma expresso preocupada no olhar. 7 Max Harmon recebeu notcias estranhas e preocupantes da sala de observao. Foi at l imediatamente, para confirmar com os prprios olhos. Voltou para a ponte como se estivesse em transe. Que significa isso? perguntou para o aclito encarregado das comunicaes. Trata-se de um sinal? De qu? O aclito deu de ombros. Chame Isaac. Pea instrues. 8 Louise Williamson entrou no escritrio com Leeman a seu lado. A secretria saiu e fechou a porta sem rudo. Matthias olhou para Louise, desconfiado. Quem essa pessoa? perguntou. Meu guarda-costas respondeu Louise. Voc est cometendo um erro disse Matthias. No precisa de proteo. aqui que ser salva. Mande-o embora.
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Quero meu irmo de volta. Leeman ficou onde estava, imvel. Isaac Matthias pensou um pouco, depois pegou o telefone. Mande Tucker Williamson para c. Colocou o aparelho no gancho. Porque fui chamar essa mulher aqui? pensou. E porque esse homem est com ela? Porque refletiu eu no tinha escolha. No tinha escolha. Nenhum de ns tinha escolha. Nenhum de ns. Foi uma coisa alm do nosso alcance. Vises. 9 No podemos continuar a manter o segredo. Algum falou. As redes de televiso esto telefonando disse Irving Greenfield, em tom desanimado. O que que eles sabem? perguntou MacDonald. Sabem das naves. Das que esto chegando. E da frota que foi para Pluto. Sabem de tudo. E os Santos do ltimo Alvorecer? Sabem. MacDonald no disse nada. Eles afirmam que esto em contato com Deus, ou, como dizem, com o Deus. Afirmam que Deus j julgou os homens e enviou as naves para puni-los. Para punir todos ns. Exceto eles. Exceto os escolhidos. Os Santos. o que dizem. E o que que os nossos dizem? Greenfield deu de ombros. Nada. No sabem o que est acontecendo. Que que voc acha? No sei. E se eles estiverem certos? Greenfield ficou calado. E se tudo que dizem for verdade? Sobre o ltimo alvorecer? Sobre o fim? Sobre o ajuste final de contas? uma idia extravagante, voc tem que admitir.
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Voc teve alguma dessas vises? No. Nem eu. Quem sabe se porque no estamos entre os escolhidos? concluiu MacDonald, com um sorriso triste e um olhar distante. 10 Pontinhos pretos escureciam o cu, como uma nuvem de gafanhotos. Naves. Milhares de naves. No! gritou Leeman. Afastem-se! Afastem-se de mim! Quando a viso terminou, sua cabea doa. Ainda estava no escritrio de Matthias, com a garota e o irmo dela. Matthias o observava com curiosidade. Tentou levantar-se, mas ainda estava tonto. Sentou-se de novo. Voc viu alguma coisa disse Matthias. Leeman assentiu. Matthias esperou. Eles conseguiram declarou Leeman. Conseguiram o qu? Os dois irmos observavam a cena em silncio. Leeman olhou para Matthias. Max Harmon e a frota de Pluto. Eles conseguiram. Ningum disse nada. Eles acordaram Deus informou Leeman. Eles acordaram Deus. 11 Deus havia se movido. Era essa a notcia que Harmon recebera. Era por isso que estava ali, do lado de fora da cratera, no lusco-fusco gelado que envolvia permanentemente a superfcie de Pluto. No posso fazer isso, pensou. No posso olhar para o Deus. Vou ficar cego. Ele, como milhares de outros, tinha visto a forma adormecida, nas imagens transmitidas pela Sonda Espacial. Entretanto,
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aquilo era diferente. Dali a pouco, poderia estender a mo e tocar o criador, se quisesse. Tenha f, dissera Isaac. Apenas tenha f. Isaac tinha f. F em que eles seriam bem-sucedidos. F em que acordariam o Deus. E vamos acord-lo, pensou. Porque no h outra alternativa. Para o bem de todos os habitantes da Terra. No apenas para ns, os Santos, mas para todos. Sei o que Isaac pensa, mas no acredito que o Deus v realmente exterminar todos abaixo do terceiro nvel. O Deus vai acordar, pensou, quando ns acordarmos. E isso que Isaac tem feito: acordar-nos. E conseguiu. Nossa vinda para c prova que agora estamos acordados e que o Deus certamente compreender isso. As naves. Qual o papel das naves em tudo isto? Temos que andar depressa, pensou, enquanto escalava a encosta da cratera onde estava Deus. 12 As naves! exclamou Leeman. As naves esto vindo me buscar! Sentia-se surpreendentemente calmo. Estava tudo decidido; no podia mais reagir. Estavam chegando para busc-lo, e pronto. Voc est enganado protestou Tucker. O Deus mandou as naves para nos salvar. No sei de nenhum Deus disse Leeman. Isaac Matthias ficou observando os trs. Eram parte de um grande plano, percebeu. Um grande plano que comeava a tomar forma. Podia v-lo enquanto se delineava. assim que . assim que tem de ser. Homem, mulher e criana. E vises. 13 Harmon olhou para dentro da cratera. O Deus era cinza, um cinza pulverulento. E imenso. De
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acordo com os exobilogos, tinha uns oitenta quilmetros de comprimento por vinte de circunferncia. Embora pudesse ver apenas uma pequena frao daquele corpo monstruoso, no tinha razes para duvidar da estimativa. O Deus era a maior criatura conhecida pelo homem... a maior que ele prprio j havia visto. Poderia ser outra coisa? Uma espcie de minhoca csmica? Nesse caso, como explicar as vises? Como explicar as naves? Tenha f, disse para si mesmo, mordendo a lngua com fora para sufocar essa linha de pensamento. Tenha f. 14 Louise seguiu Leeman at o terrao e o encontrou sentado com as costas apoiadas no tubo do sistema de ventilao, olhando para o cu. Que vai fazer? perguntou. Entregar-me. Facilitar as coisas para todos. Afinal, de mim que esto atrs. Voc realmente acredita disse a moa. Voc realmente acredita que esto chegando apenas para busc-lo. Leeman continuou a olhar para o cu. Por que voc no se esconde? Olhou para ela e depois para o rapaz que acabava de aparecer na porta do terrao. Voc no pode se esconder dos sonhos declarou. De uma forma ou de outra, eles sempre acabam pegando voc. 15 Tragam os lasers ordenou Harmon. Est na hora, pensou. Hora de voc acordar e nos encarar. De encarar as suas criaturas. Olhou para Deus. No pode continuar dormindo e nos ignorando. No admitimos isso.
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Olhou para os companheiros. A atmosfera estava carregada de medo, a substncia mais palpvel que cercava todos eles, ali em Pluto, nos confins do sistema solar. Estamos todos com medo, pensou. Com muito medo. Medo de que ele acorde e nos mate a todos. Medo de que no acorde e mesmo assim a gente morra. Medo de tudo. Na sua presena. O raio do laser tocou a pele do Deus, queimando a massa acinzentada do seu corpo. No devemos desistir, pensou. Vises. 16 Telefone para ele disse MacDonald. Greenfield sentou-se em frente ao chefe. Diga a ele que queremos conversar. Diga que queremos saber o que est acontecendo. Diga qualquer coisa, pelo amor de Deus! Mas faa-o contar se h alguma coisa que a gente possa fazer. Greenfield remexeu-se na cadeira. Ns somos os lderes, mas no sabemos que diabo esta acontecendo. Isto no poltica. Estou fora do meu campo. Totalmente. E voc? Greenfield pegou o videofone para ligar para Isaac Matthias. 17 Temos de parar disse o aclito. Sua voz tinha um som metlico no alto-falante do traje de Harmon. Acho que estamos machucando ele. Pelo contrrio disse Harmon, calmamente, enquanto a pele incrivelmente espessa do Deus comeava a escurecer e se enrugar sob o assalto do feixe do laser. ele que est nos machucando. Como sempre nos machucou. Sua minhoca, pensou, irritado. Acorde, sua maldita mi201

nhoca. Acorde e nos tire daqui. Acabe imediatamente com toda essa bobagem. Ser que pedir muito? 18 Os pontinhos pretos estavam em toda parte. Ocupavam o cu inteiro, descendo cada vez mais, tapando a luz do sol, aumentando de tamanho a cada revoluo. V para dentro disse Leeman. Saia do terrao, depressa. No disse Louise. Tucker permaneceu imvel ao lado da irm. Parecia haver milhares de naves. Vieram para me buscar, pensou Leeman. Para nos buscar. Olhou para Louise e Tucker, surpreso. Para buscar ns trs disse a moa. O rosto do rapaz tinha uma expresso de inocncia, de aceitao. Isaac sabia. No sei como, mas sabia. por isso que estamos aqui. Ns trs. Como poderia saber? Vises explicou Louise. Leeman olhou para os dois. S ns? S ns trs? No sei. Que importa? Cada um pensa que o nico. Uma luz intensa banhou o terrao. 19 MacDonald observou a cena com as naves sobrevoando a Park Avenue e os trs no terrao na tela do seu receptor de televiso, enquanto ao mesmo tempo conversava com Isaac Matthias pelo videofone. Matthias tambm estava vendo o que se passava pela televiso. Eles foram escolhidos estava dizendo Matthias. MacDonald continuou a olhar com um silncio reverente. Isto incrvel, pensou. Escolhidos para qu? Que est acontecendo?
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No meio do espetculo irreal, o Diretor Geral do Governo das Naes Unidas estava elaborando sua prpria teoria, que se afastava estranhamente da lgica. Mas a lgica o havia abandonado. A lgica havia abandonado a todos. Enquanto observava a luz iluminar os trs no terrao, convenceu-se de que tinha sido Leeman, e apenas Leeman, que havia criado as espaonaves, conjurando-as a partir das profundezas do inconsciente ancestral. Para isso, utilizara uma fora psquica diferente de todas as foras conhecidas. Leeman no havia visto o futuro, como tentara convencer Matthias. Ele havia moldado o futuro. Estavam agora imersos em sua viso paranica... uma iluso hipntica de dimenses planetrias. Era a nica explicao, pensou MacDonald. Sempre vimos o mundo atravs dos olhos daqueles que possuem os maiores poderes de observao. Este o passo seguinte. Isto uma evoluo. Uma epifania global. As necessidades de muitos apontadas com fora inacreditvel nas pessoas que ele estava observando. Salvao. O que todos ns buscamos. O trio brilhava com uma luz difusa. 20 As pessoas querem uma explicao para tudo disse Matthias para MacDonald, atravs do videofone. Tudo esclarecido. Como se isso fosse possvel. A vida complicada. Ela resiste s formas. Juntos, porm, conseguimos dar-lhe forma. Finalmente. Voltou-se para observar as naves que se afastavam, como uma revoada imensa de estorninhos deixando um carvalho ao pr-do-sol. Haviam partido depois de visitarem, depois de tocarem, as trs pessoas no terrao, as trs pessoas que eram toda a humanidade. O problema que estamos sempre lidando com foras totalmente alm da nossa compreenso. Sempre. MacDonald escutava, observava. Aquela coisa em Pluto disse. Deus? Est adormecida. Temos estado adormecidos, ns to203

dos. A mente de Leeman despertou. Nossas mentes esto despertando. Ela tambm vai despertar. Fomos ns que a criamos? Foi voc que a criou? um crculo vicioso. Tudo cria tudo. Por que um verme? Deveria ser um cavaleiro alado? A figura de um tio? Existem muitos conceitos, muitos conceitos raciais e culturais, todos interligados. A forma indefinida de um verme gigantesco pode conter todos eles. Pode aceitar todas as interpretaes possveis. nossa criao. cada um de ns. Cenrio murmurou MacDonald. Como? Cenrio repetiu MacDonald. Cenrio de um drama metafsico. Nesta situao crtica, voc deve olhar para dentro, e no para fora disse Isaac Matthias, dos Santos do ltimo Alvorecer. Este sempre o caminho. Seja qual for o tamanho ou o poder do Deus. 21 O cho agora estava estremecendo, comeando a ondular ligeiramente sob seus ps. Fissuras gigantescas comearam a se abrir nas encostas da cratera. Max Harmon, que seria rebatizado, lutou para manter o equilbrio. Terremoto! gritou um aclito. Corra! Correr para onde? pensou Harmon. Atrs dele, as naves da frota estavam desabando uma aps outra, rachando como cascas de ovo. Vamos morrer! exclamou o aclito. Vamos todos morrer! No necessariamente disse Harmon. Ficou observando enquanto Deus continuava a se contorcer e a se debater, agitando o corpo imenso e informe no fundo da cratera, enquanto continuava o longo e espantoso processo de despertar, ali na superfcie congelada de Pluto. No necessariamente repetiu.
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Estou preocupado com a minha neta disse Harry Kramer, passando metade do sanduche para Manny Feldman. Manny pegou-o avidamente. O sanduche era grande, fatias grossas de carne cobertas de molho entre dois pedaos de po francs. Os pombos olharam esperanosos para o banco do parque. Jackie. A neta que escreve livros disse Manny. Harry observou para ter certeza de que Manny estava comendo. No podia acreditar que Manny comesse o suficiente. Era to magro! Pelo menos, na opinio de Harry. Manny, Jackie... o mundo. Harry s vezes pensava, tornara-se de repente muito magro, quando ningum estava olhando. Avarento. Preguioso. Harry meneou a cabea em sinal de aprovao ao ver o molho escorrer pela barba desgrenhada de Manny. Jackie. Sim. Disse Harry. Que h de errado com ela? Est doente? Manny olhou cobiosamente a torta de cereja que Harry estava comendo. Harry passou-a a ele. Toda, Harry? No posso aceitar. Pegue, pegue, eu no quero. Voc deve comer. No, ela no est doente. Est infeliz. Quando Manny, com a boca cheia de torta, no respondeu, Harry colocou a mo no brao de Manny. Muito infeliz. Manny engoliu rapidamente. Como que voc sabe? Esteve com ela esta semana? No. Prxima tera. Vai me trazer um livro escrito por uma amiga dela. Eu sei por isto. Tirou uma revista de um bolso interno do casaco. O casaco era de tweed, quase novo, com botes de madeira. Na capa lustrosa da revista, uma mulher sorria desdenhosamente. Uma mulher de rosto encovado, aparncia faminta, que obviamente tambm no tinha o suficiente para comer. Isto no um livro comentou Manny. Ela tambm escreve contos. Escute isso. Escute s. Eu estava no quintal, rodeada pelo falso brilho do verde alimentado por toxinas, e percebi que a terra estava morta. Que mais poderia ser, se ns seres humanos nos aglomeramos sobre ela, como
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larvas de insetos no lixo, fazendo crescer nossos efmeros mofos, deixando nossas trilhas viscosas na superfcie insensvel? Isso lhe parece uma mulher feliz? Nossa, cara! exclamou Manny. tudo desse jeito. No leia minhas coisas, vov!, ela diz. Voc no faz parte do meu pblico. Depois ela sorri sem mostrar os dentes. Harry abriu os braos. Por que o prprio av no faria parte de seu pblico? Manny engoliu o ltimo pedao de torta. Os pombos estavam batendo as asas, aborrecidos. Ela nunca mostra os dentes quando sorri? Nunca? Nunca. Nossa! exclamou Manny. Voc quer toda essa laranja? No. Comprei-a para voc, para levar para casa. Mas j acabou com toda aquela metade de sanduche? Pensei em lev-la para casa disse Manny, humildemente. Mostrou a Harry a ponta do sanduche, embrulhado em papel de aougue, grosso e marrom, fazendo volume no bolso do casaco velho. Harry inclinou a cabea aprovadoramente. Bom, bom. Leve a laranja tambm. Comprei-a para voc. Manny pegou a laranja. Trs adolescentes carregando enormes rdios aos berros passaram por eles. Manny ameaou levar as mos aos ouvidos, recebeu um olhar perigoso de desprezo do jovem de cabelo verde e colocou as mos no colo. O garoto jogou uma garrafa vazia de cerveja na calada bem em frente aos ps deles. Ela espatifou-se. Harry fez cara feia, mas Manny continuou impassvel. Depois que o som desagradvel passou, Manny disse: Obrigado pela laranja. As frutas custam to caro nesta poca do ano... Harry ainda estava de cara feia. No em 1937. No comece novamente, Harry. Harry disse com tristeza: Por que voc nunca me acredita? Acha que poderia trazer toda essa comida se a comprasse a preos de 1988? Poderia
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ter este casaco? J viu botes como estes em 1988, num casaco novo? J viu sanduches embrulhados nesse tipo de papel desde que ramos jovens? J viu? Por que no acredita em mim? Manny descascou a laranja devagar. A casca era plida e a laranja tinha sementes. Harry, no comece. Mas por que voc simplesmente no vem ao meu quarto e v? Manny cortou a laranja ao meio. Seu quarto. Um quarto de moblia barata num hotel para aposentados. Por que deveria ir? Eu sei o que estar l. Exatamente o mesmo que em meu quarto. Uma cama, uma cadeira, uma mesa, um fogareiro, algumas latas de comida. Melhor encontr-lo aqui no parque. Pelo menos tomo um pouco de ar fresco. Olhou para Harry timidamente, com a laranja em uma das mos No entenda mal. No por falta de amizade que lhe digo isso Voc bom para mim. o meu melhor amigo. Voc me traz coisas gostosas, conversa comigo, divide comigo a famlia que eu no tenho. suficiente, Harry. mais que suficiente. No preciso ver onde voc mora do mesmo jeito que eu moro. Harry desistiu. Havia ocasies em que era simplesmente impossvel argumentar com Manny. Coma sua laranja. uma boa laranja gostosa. Conte-me mais sobre Jackie. Jackie. Harry sacudiu a cabea. Dois garotos de bicicletas apareceram na trilha. Um deles deu uma guinada na direo de Manny e tomou a laranja de suas mos. Harry olhou furioso para a criana. Tinha sido uma garota. Manny simplesmente limpou os dedos sujos de caldo de laranja nos joelhos das calas. Tudo o que ela escreve to deprimente? Tudo. disse Harry. Escute s isso. Tirou outra revista menor, de papel barato, com um desenho estilizado das partes ntimas de uma mulher na capa. Na
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capa! Harry segurou a revista com a palma sobre o desenho, o que tornou difcil manter as pginas abertas enquanto lia: Ela olhou para a me da nica maneira possvel: com desprezo. Desprezo por todas as traies e concesses que havia sido a vida da me, pelas linhas tristes e suaves de derrota ao redor de sua boca e at pela bolsa de couro. Gucci, claro, cheia de dinheiro de sangue, por ter vendido sua vida a um homem que h muito deixara de quer-la. Nossa, cara! exclamou Manny. Escreveu isso a respeito da me? A respeito de todos. O tempo todo. E onde est Brbara? Em Reno, novamente. Outro divrcio. Quantos tinham sido? Depois de dois, algum havia contado? Harry, no. Imaginava a vida de Brbara como uma grande roleta, como aquelas da TV, com pequenos homens prateados pulando para dentro e fora das casas vermelhas e pretas. Como que ela no ficava tonta? Manny disse vagarosamente. Sempre pensei que havia bastante amor dentro dela. Realmente h disse Harry, secamente. No estou falando de Brbara e sim de Jackie. Um bocado de... Eu no sei. Suavidade. Apesar do seu jeito de ser. O seu jeito de ser disse Harry, melancolicamente. Espinhosa. Um cacto. Mas voc est certo, Manny. Sei o que quer dizer. Ela s precisa de algum para suaviz-la. Am-la, talvez. Se bem que eu a ame. Os dois velhos entreolharam-se. Manny disse: Harry... Eu sei, eu sei. Sou s um av. Meu amor no conta, eu simplesmente estou aqui. Como o ar. Voc maravilhoso, vov, ela diz. Sempre sorrindo sem mostrar os dentes. Mas sabe, Manny, voc est certo! Harry levantou-se do banco. O que ela precisa de um homem jovem para am-la! Manny parecia alarmado. Eu no disse... No sei por que no pensei nisso antes!
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Harry... E as histrias dela, tambm! Cheias de assassinatos desagradveis, lugares horrveis, finais infelizes. O que ela precisa algo que lhe mostre que tambm se pode escrever sobre coisas doces. Manny olhava duro para ele, surpreso. Harry sentiu um mpeto de afeio. Logo Manny tinha que ter a resposta! O magro, maravilhoso Manny! Manny disse vagarosamente: Jackie me disse: Escrevo sobre a realidade. Foi isso que ela disse, Harry. Ento no h doura na realidade? Coloque doura em sua vida e seus escritos tornar-se-o doces. Ela precisa disso, Manny. Um cara realmente legal! Dois homens com roupa de jogging passaram correndo por eles. Um dos tnis Reebok pousou num caco de garrafa de cerveja. Droga! exclamou curvando-se para examinar o calado. Maldito parque! O qu voc espera? disse o outro, com voz arrastada, olhando para Manny e Harry. Apesar de que, se pudermos limpar o Lago Erie... Malditos detritos! rosnou o outro. E se foram. claro disse Harry que no vai ser fcil achar o tipo de cara para convencer Jackie. Harry, acho que voc deve pensar em outra... No aqui disse Harry, de repente. No aqui. L. Em 1937. Harry... Sim disse Harry, balanando a cabea vrias vezes. A excitao encheu-o de luz, como eletricidade. Que idia! Era diferente naquela poca. Manny nada falou. Quando se levantou, a manga do casaco deixou mostra o nmero tatuado em seu pulso. Disse baixinho: Tambm no era um paraso em 1937, Harry. Harry segurou a mo de Manny. Eu vou fazer isso, Manny. Achar algum para ela l.
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Traz-lo aqui. Manny suspirou. Amanh no clube de xadrez, Harry? uma da tarde? tera-feira. Vou lhe contar ento como vou fazer. Est bem, Harry, est bem. Estou do seu lado. Voc sabe disso. Harry ficou de p tambm, ainda segurando a mo de Manny. Um homem de meia-idade cambaleou em direo ao banco e despencou nele. O cheiro de usque vinha em ondas. Olhou para Manny e Harry com desprezo. Malditos viados! Boa noite, Harry. Manny, se voc pudesse vir... O dinheiro rende muito mais l. Amanh uma. No clube de xadrez. Harry olhou seu amigo se afastar. Manny estava arrastando um pouco o p. Devia ser o joelho, de novo. Harry gostaria de que Manny fosse ao mdico. Talvez um mdico pudesse dizer por que Manny era to magro. Harry caminhou de volta para seu hotel. No saguo, velhos afundavam-se em sofs gastos pelo uso, queimados de cigarros, os assentos brilhosos de tanto se sentar. Sentar e sentar, Harry pensou: a vida medida pelos fundilhos das calas. E agora estava ficando escuro. Ningum mais sairia dali at o dia seguinte. Harry sacudiu a cabea. O elevador estava novamente enguiado. Subiu as escadas at o terceiro andar. No meio do caminho, parou, apalpou o bolso, contou cinco quarters, seis dimes, dois nickels e oito pennies. Voltou ao saguo. Poderia por favor trocar essas moedas por duas notas de um dlar? Poderiam ser notas velhas? A empregada olhou para ele, desconfiada Seu aluguel est pago? Claro disse Harry. A mulher deu-lhe o dinheiro com m vontade. Obrigado. A senhora est muito bonita hoje, Sra. Raduski. A Sra. Raduski resmungou alguma coisa.
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Chegando ao quarto, Harry procurou o chapu. Finalmente encontrou-o debaixo da cama... como tinha ido parar debaixo da cama? Tirou a poeira e colocou-o na cabea. Tinha-lhe custado US$3,25. Abriu a porta do closet, dividiu as roupas penduradas no cabideiro de metal (como Moiss dividindo o mar, ele sempre pensava, um novo Moiss) e andou at o fundo do closet, lembrando-se com o corpo e no com a mente da virada brusca para a direita logo que passasse pela manga cinza do terno de l. Foi sair no canto vazio de um armazm. O chapu ficou sujo de teias de aranha. Tinha dado um passo a mais para a direita. Harry cruzou o espao vazio de concreto at o ponto em que as estacas de madeira comeavam e ziguezagueou por entre elas. A madeira tambm estava coberta de teias de aranha; no estavam fazendo muitas construes. No caminho para fora do armazm, Harry passou pelo vigia noturno que entrava em servio Tudo tranqilo o dia todo, Harry? Como uma igreja, Rudy disse Harry Rudy riu. Ele ria um bocado. Tambm no gostava de fazer perguntas. A primeira vez que viu Harry saindo do armazm, quase em estado de choque, deve ter suposto que Harry havia sido contratado para trabalhar l. Olhando para o rosto redondo e vazio de Rudy, Harry percebeu que ele deveria ter aquele emprego por ser tio de algum, primo de algum, algo de algum. Harry sentiu um pequeno rubor de aprovao. As famlias devem cuidar dos seus! Tinha dito a Rudy que perdera sua chave e pediu-lhe outra. L fora era fim de tarde. Harry comeou a caminhar. Pouco depois, algumas pessoas passavam por ele, cruzavam com ele, passavam do outro lado da rua. Todos estavam com a cabea coberta. As mulheres usavam peas de veludo ou l com vus cobrindo o rosto e vestidos longos e graciosos de estampado mido. Os homens usavam chapus e ternos to folgados quanto os de Harry. Quando chegou ao parque havia crianas, garotas usando calas pretas, longas e justas e tamancos, garotos com camisas com botes. Todos pareciam como se estivessem numa manh de domingo. Carroas de vendedores ambulantes e lojas se alinhavam
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s caladas Harry comprou um par de meias de l grossa e cinza por 89 centavos Quando o homem pegou o seu dlar, Harry prendeu a respirao: sempre sentia uma pequena pontada no estmago. Mas ningum nunca olhava as datas das velhas notas. Comprou duas laranjas por cinco centavos cada e depois, pensando em Manny, comprou uma terceira. Numa loja de doces ele comprou G-8 e Seus Ases do Combate por quinze centavos. No Canto do Colecionador, no futuro, eles lhe pagariam de bom grado mais de trinta dlares por ele. Finalmente, comprou uma Coca-Cola sabor cereja por cinco centavos e se dirigiu para o parque. Oh, desculpe-me disse um jovem que esbarrou em Harry na calada. Sinto muito! Harry olhou para ele interessado, mas no... Muito novo. Jackie tinha vinte e oito anos. Algumas crianas passaram correndo, em direo ao cinema. Spencer Tracy em Capito Coragem. Harry sentou-se num banco de madeira pintado de verde, sob um par de magnficos olmos holandeses. No banco estava uma revista. Harry olhou-a para ver em que dia de setembro ele estava: dia 28. A capa trazia um jovem e louro soldado nazista numa continncia inflexvel. Harry pensou novamente em Manny, franziu as sobrancelhas e virou a capa da revista para baixo. Durante a hora seguinte, pessoas passavam. Harry estudava-as com cuidado. Quando ficou muito escuro para enxergar, caminhou de volta ao armazm, comprou uma torta de ma numa padaria, que tinha por trs do balco uma cortina aberta, revelando um homem em mangas de camisa comendo um prato de cozido numa mesa banhada pela suave luz amarela de um lampio. A torta custou trinta e dois centavos. No armazm, Harry entrou usando sua chave, passou rapidamente por Rudy, que lia sonolentamente um nmero de Noites de Paris e andou at o canto cheio de teias de aranha. Emergiu no closet do seu quarto. Do lado de fora da janela, sirenas tocavam sem parar. Ento, como est indo? perguntou Manny. Ele deixou cair farelos da torta no tabuleiro de xadrez; Harry afastou-os
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com a mo. Manny comeu-lhe um cavalo. Vou levar algum tempo para achar o rapaz certo disse Harry. Gostaria de ter algum na prxima tera quando vou jantar fora com Jackie, mas no sei. No fcil. H prrequisitos. Ele tem que ser jovem o bastante para atra-la, mas suficientemente velho para compreend-la. Ele tem que ter uma natureza suave para fazer bem a ela, mas deve ser forte para no entrar em pnico quando descobrir que est cinqenta e dois anos no futuro. Algum instrudo. Um homem culto... ele poderia ficar mais curioso do que aflito ao se ver no interior de meu closet. No acha? Melhor tomar cuidado com a sua dama disse Manny, movendo uma das torres. Como vai encontr-lo? Vai levar algum tempo disse Harry. Estou trabalhando nisso. Manny balanou a cabea. Voc tem que trazer algum aqui, convenc-lo de que est aqui, impedi-lo de sair correndo de volta para o passado... No sei, Harry. No sei. Estive pensando. A coisa no simples. O que aconteceria se voc fizesse algo errado? Tirasse algum importante de 1937? No vou escolher ningum importante. Que aconteceria se voc cometesse um engano e trouxesse seu prprio av? E se algo acontecesse a ele aqui? Meu av j tinha morrido em 1937. E se voc me trouxesse? Eu j estou aqui. Voc no vivia aqui em 1937 E se voc se trouxesse? Eu tambm no vivia aqui. E se voc... Manny atalhou Harry , no vou trazer ningum importante. No vou trazer ningum que ns conhecemos. No vou trazer ningum para ficar aqui para sempre. S quero trazer um cara legal para Jackie conhecer, danar, ver um tipo de pessoa diferente. Uma viso diferente das possibilidades. Uma inocncia. Tenho certeza de que h muitos sujeitos naquela poca que serviriam, mas no conheo nenhum e eu no sei como trazer um para ela. Da em diante, sei o que fazer. Ser to complicado?
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Ser to imprevisvel? Sim afirmou Manny. Estava usando de novo seu olhar de obstinao. Como que algum to simples podia parecer to obstinado? Harry suspirou e moveu o seu nico cavalo. Comprei-lhe umas meias. Obrigado. Aquele cavalo no vai ajud-lo muito. Conferncias. claro que havia l e no h aqui. Todos iam s conferncias. No havia TV, cinemas custavam caro, iam assistir a conferncias de graa. Eu me lembro disse Manny. Eu mesmo era um rapaz. Harry, isto no simples. , sim disse Harry, teimosamente. 1937 no era simples. Vai dar certo, Manny. Xeque disse Manny. Naquela tarde, Harry voltou l. Daquela vez era 16 de setembro. Nas bancas de jornal o New York Times anunciava que o presidente Roosevelt e John L. Lewis haviam conversado cordialmente na Casa Branca. Os cigarros custavam treze centavos o mao. As mulheres usavam meias de algodo e sapatos de salto alto. Os melhores chocolates Schrafft custavam sessenta centavos a libra. Garotos pequenos chamavam Harry de senhor. Ele assistiu a seis conferncias em dois dias. Uma certa Madame Trefania deu uma conferncia sobre teosofia para uma sala cheia de mulheres mal-vestidas de lbios finos e franzidos. Um lder sindical levou a platia a um delrio que fez Harry sair depois dos primeiros trinta minutos. Um religioso muito magro e nervoso mostrou transparncias de misses na China. Um arquelogo retornando de uma escavao no Mxico deu uma palestra seca e impaciente sobre os templos para uma platia de trs pessoas. Um democrata do New Deal falou apaixonadamente sobre a ajuda aos pobres, mas logo aps dirigiu-se a todas as mulheres presentes como irms. Finalmente, quando Harry j comeava a se sentir desencorajado, encontrou o que procurava. Um museu oferecia uma srie de conferncias sobre A Cincia de Hoje... e de Amanh. Harry ouviu um jovem esbelto, de barba ruiva, falar com paixo idealista a respeito de viajar para a
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lua, os planetas, as estrelas. Parecia Harry que, comparado s estrelas, 1989 poderia parecer razoavelmente prximo. O jovem tinha olhos castanhos e mornos e um certo senso de humor. Quando falava sobre a vida numa nave espacial, ele mencionou de passagem que as mulheres se livrariam de muitos dos trabalhos domsticos que no momento tinham de enfrentar. Durante a conferncia ele fumou, acendendo os cigarros com um piscar de olhos bem masculino. Disse que a imaginao era a qualidade do homem que mais ajudaria as pessoas a se ajustarem ao futuro. Seus sapatos estavam bem engraxados. O melhor de tudo, pensou Harry, era que ele tinha um brilho. Um brilho dourado de escoteiro que fez Harry pensar em capas antigas do Saturday Evening Post, que ali custava cinco centavos. Depois da conferncia, Harry permaneceu sentado na primeira fila esperando, enquanto uma garota de batom vermelhovivo conversava com o conferencista, que se chamava Robert Gernshon. De tempos em tempos, Gernshon olhava para Harry com curiosidade. Finalmente, a garota se retirou, fazendo beicinho com os lbios vermelhos Ol disse Harry. Meu nome Harry Kramer. Gostei de sua palestra. Tenho algo para lhe mostrar que vai interessar-lhe muito. Os olhos marrons tornaram-se cautelosos. Ah, no, no disse Harry. Algo cientfico. Olhe para isto aqui. Passou a Gernshon um cigarro com filtro. Como comprido! admirou-se Gernshon. De que feito? O filtro? feito de... um novo material filtrante. Suaviza o sabor e reduz a nicotina. Bem melhor para a sade. Olhe para isso. Deu a Gernshon um copo de isopor do MacDonads. feito de um material novo tambm. Muito barato. Descartvel. Gernshon examinou o copo. Quem voc? perguntou. Um cientista. Estou interessado na cincia do futuro. Como voc. Gostaria de convid-lo para ver meu laboratrio, que
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fica em minha casa. Em sua casa? Sim. Coisa modesta. Sou apenas um amador, entende? Harry podia perceber que ele estava ficando confuso. Os olhos castanhos do jovem olhavam fixamente para ele. Jackie, pensou. Terras Mortas. Larvas e lixo. Desprezo pelas mes. Que diria Gernshon? Quando Gernshon diria alguma coisa? Obrigado disse finalmente Gernshon. Quando seria conveniente? Agora? props Harry. Tentou lembrar-se de que hora do dia era naquele momento. Tudo o que lhe vinha mente eram salas de conferncias. Gernshon acompanhou-o. Eram nove e trinta da noite de sexta-feira, 17 de setembro. Harry caminhou com Gernshon pelas ruas, tentando conversar animadamente, procurando entret-lo. Disse que ele prprio era muito interessado em viajar para as estrelas. Disse que sempre tinha sido seu sonho pisar num outro planeta e respirar grandes golfadas de ar no poludo. Disse que seus grandes heris eram aqueles bilogos que desenvolveram o modelo da hlice de DNA. Disse que a cincia tinha sido a sua vida. Gernshon caminhava em silncio. claro apressou-se a dizer Harry que, como quase todos os cientistas, estou mais familiarizado com o meu prprio campo de pesquisa. Sabe como . Qual o seu campo, Dr. Kramer? perguntou Gernshon. Eletricidade disse Harry, batendo-lhe na cabea com um pesado candelabro de bronze que tirou do bolso do casaco. O candelabro lhe havia custado trs dlares numa loja de penhores. Eles tinham passado pelas lojas e carroas at o ponto onde os escritrios comerciais e armazns comeavam. No havia outros pedestres, nem assaltantes, nem camels, nem Anjos da Guarda, nem quadrilhas de punks. Somente ele, batendo em um homem desarmado com um candelabro. No era nada melhor que os punks. Mas o que mais poderia fazer? Que mais poderia fazer! Nada, exceto bater nele com pouca fora, com to pouca fora que mal teve tempo de amarrar-lhe as mos e os ps
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e colocar-lhe uma venda e uma mordaa antes que Gernshon comeasse a se debater de novo. Sinto muito, sinto muito repetia para Gernshon. Gernshon no parecia disposto a desculp-lo. Harry arrastou-o para dentro do armazm. Rudy dormia sobre a revista Histrias Picantes. Ofegante, Harry puxou o jovem (no mais que 70 quilos, ainda bem que tinha escolhido um magro) para o canto mais afastado, passou pela porta temporal e entrou no seu closet. Escute disse a Gernshon, depois de tirar a mordaa. Escute. Eu posso chamar o Pronto-socorro se a sua cabea estiver quebrada. Est tonto? Acha que pode entrar em choque? Gernshon estava deitado no tapete de Harry, olhando fixamente para ele sem dizer nada. Escute, eu sei que isso pode ser um pouco chocante para voc. Mas eu no sou um pervertido, nem um policial, nem nada mais que um av com um problema. Minha neta. Preciso de sua ajuda para resolv-lo, mas no vou tomar muito do seu tempo. Voc agora est em um lugar diferente de onde voc deu sua conferncia. Um lugar bem distante. Mas no ter que ficar aqui muito tempo, prometo. Apenas duas semanas, no mximo, e mandarei voc de volta. Juro pela memria de minha me. E farei com que valha a pena. Prometo. Desamarre-me. Sim, claro. Imediatamente. S que voc no deve me atacar, porque sou o nico que pode tir-lo daqui. Ele teve uma inspirao repentina. Sou como um cnsul estrangeiro. J viajou ao exterior? Gernshon olhou em volta. Desamarre-me. Sim. Em dois minutos. Cinco, no mximo. S quero explicar-lhe algo antes. Onde estou? Em 1989. Gernshon no disse nada. Harry explicou-lhe aos arrancos, falando o mais rpido que podia, dizendo que podia ir de 1989 para setembro de 1937 sempre que quisesse. Poderia levar Gernshon de volta tambm sem problemas. Explicou que fazia
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a viagem com freqncia e era perfeitamente segura. Comentou que um pequeno cheque de aposentadoria rendia muito mais aos preos de 1937. Mencionou a torta de Manny. S por alto tocou no problema de Jackie, imaginando que haveria uma hora melhor para falar sobre os problemas familiares, e simplesmente no mencionou o closet. Era difcil manter os olhos afastados da porta do closet. No mencionou o quo amargas as pessoas poderiam ser em 1989, o quo perdidas, o quo acostumadas a esperar tanto que nada mais era prazer, nada mais era uma agradvel surpresa. Ele estava se preparando para falar a respeito da inocncia quando Gernshon disse de novo em um tom diferente: Desamarre-me. claro disse Harry rapidamente. No espero que me acredite. Por que deveria pensar que est em 1989? V e veja voc mesmo. Olhe para a luz. Ainda de manh cedo. S tenha cuidado l fora. S isso. Desamarrou Gernshon e ficou parado, de olhos fechados, esperando. Quando nada o atingiu, Harry abriu os olhos. Gernshon estava porta. Espere! gritou Harry. Vai precisar de mais dinheiro! Colocou a mo no bolso e tirou uma nota de vinte dlares, cuidadosamente economizada para isso, e todos os trocados que tinha. Gernshon examinou as moedas com ateno e depois olhou para Harry. No disse nada. Abriu a porta e Harry, ainda trmulo, sentou-se em uma cadeira para esperar. Gernshon voltou trs horas mais tarde, plido e suando. Meu Deus! Sei como se sente disse Harry. L fora um zoolgico. Tome um drinque. Gernshon pegou o coquetel que Harry havia preparado no seu copo de guardar a escova de dentes e bebeu-o de um s trago. Olhou para a garrafa, que Harry havia deixado sobre a cmoda: V.O. da Seagram, com rtulo cheio de letras midas. Jogou o copo longe e cobriu o rosto com as mos. Sinto muito desculpou-se Harry. Mas afinal, ele custa apenas 3 dlares e 37 centavos, o quinto de galo. Gernshon no se moveu.
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Eu realmente sinto muito disse Harry. Ele levantou as mos, com as palmas para cima e deixouas cair desconsolado. Gostaria de... gostaria de, quem sabe, chupar uma laranja? Gernshon recuperou-se mais depressa do que Harry havia imaginado. Dentro de uma hora estava sentado na cadeira gasta de Harry, fazendo perguntas sobre o nibus espacial; em duas horas tomava notas; em trs tornou-se novamente o homem inteligente e cativante da sala de conferncias. Harry, respondendo a todas as perguntas com a maior pacincia, estava impressionado com a adaptabilidade do rapaz. No podia ser fcil, Que aconteceria se ele, Harry, de repente tivesse que pular cinqenta e dois anos? Que aconteceria se ele se visse em 2041? Harry estremeceu. Voc sabia que o cinema agora custa 6 dlares? Gernshon piscou. Estvamos falando sobre o pouso na Lua. No, no estvamos mais. Agora quero que voc responda a algumas perguntas. Acha que a terra est morta, com pessoas rastejando nela como larvas no lixo? Isso uma idia que passa em sua mente? Eu... no. Harry assentiu satisfeito. Bom, bom. Voc olha para sua me com desprezo? claro que no. Harry... No, ainda estou na minha vez. Acha que uma mulher que se casa com um homem, e talvez esse casamento no seja perfeito, mas qual o casamento que ? E tm pelo menos um filho sadio... uma menina, digamos... Voc diria que a vida desta mulher foi uma derrota, um fracasso? No. Eu... Que pensaria se visse o desenho das partes ntimas de uma mulher na capa de uma revista? Gernshon corou. Pareceu envergonhar-se disso, mas ao mesmo tempo ele no podia evitar. Cada vez melhor disse Harry. Agora pense com
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cuidado na prxima. Calma. No tenha pressa. Voc acha que a realidade tem tanto de doura quanto tem de feira? Pode pensar vontade. Gernshon olhou para ele. Harry percebeu que j tinha passado a hora do almoo. Mas no v levar o dia inteiro, Robert, Sim disse Gernshon. Acho que a realidade tem mais doura que feira. E mais esquisitices que qualquer outra coisa. Muito, muito mais. De repente, parecia tonto... Desculpe, eu s... tudo isso aconteceu to... Coloque a cabea entre os joelhos sugeriu Harry. Assim... sente-se melhor agora? Bom. Quero que conhea algum. Manny estava sentado no parque, no banco de fim de tarde. Quando os viu chegando, uma ruga de tristeza apareceu-lhe no rosto. Harry, onde voc esteve nesses dois dias? Fiquei preocupado. Estive em seu hotel... Manny disse Harry , este Robert, Estou vendo disse Manny, sem estender a mo. Ele explicou Harry. Harry! Oh, Harry! Como vai, senhor...? disse Gernshon, estendendo a mo. Acho que no entendi seu nome completo. Meu nome Robert Gernshon. Manny olhou para ele: para a mo estendida, para o terno folgado, a gravata larga, para o sorriso respeitoso, para o brilho dourado Baden-Powell. Os lbios de Manny articularam uma palavra em silncio: senhor? Eu tenho muita coisa para lhe contar disse Harry. Pode contar a todos ns, ento disse Manny. A vem a Jackie. Harry levantou os olhos. Do outro lado do parque, uma mulher de jeans vinha a passos largos na direo deles. Manny, hoje ainda segunda-feira! Eu a chamei explicou Manny. Voc sumiu do seu quarto por dois dias, Harry. Ningum no hotel sabia dizer onde... Mas Manny... disse Harry, enquanto Gernshon olhava intrigado, de um para o outro e Jackie os via e acenava para
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eles.

Tinha perdido mais peso, observou Harry. S duas semanas e seu rosto estava mais encovado e pequenas linhas haviam surgido ao redor de seus olhos. Linhas finas. Elas os enchiam de tristeza. Jackie usava uma camiseta azul que dizia A vida uma merda e depois voc morre. Ela segurava uma revista e uma lata pequena de gs lacrimogneo, disfarada de spray de cabelo. Vov! Voc est aqui! Manny disse... Manny estava enganado disse Harry. Jackie, querida, voc parece... bom ver voc. Jackie, gostaria que conhecesse algum. Este Robert. Meu amigo. Meu amigo Robert. Jackie Snyder. Ol disse Jackie. Deu um abrao em Harry e outro em Manny, Harry viu Gernshon olhar fixamente para os jeans apertados de Jackie. Robert um... um cientista disse Harry. No foi a coisa certa a ser dita. Harry percebeu, no momento que disse aquilo, que era a coisa errada. Cincias todas as cincias eram, por algum motivo no muito claro para ele, um assunto delicado para Jackie. Ela tirou os cabelos longos da frente dos olhos. Ah, ? No qumico, espero. No sou um cientista de verdade explicou Gernshon. Apenas um curioso. Divulgo novos conceitos cientficos, escrevo a respeito deles para torn-los inteligveis. Como o qu? perguntou Jackie. Gernshon abriu a boca e tornou a fech-la. De repente passou por eles um garoto andando de skate, com um rdio porttil na mo. O som de uma banda de rock encheu o ar. Acima deles, um jato roncou. Gernshon sorriu. difcil explicar. Eu sou capaz de entender disse Jackie friamente. Mulheres podem entender cincia, sabe? Jackie, corao disse Harry , o que voc tem a? Seu novo livro? No disse Jackie. Este o que eu disse que lhe traria. Foi escrito por um amigo. brilhante. sobre um homem cujo scio nos negcios o trai, vendendo-se ao crime organizado
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e jogando a culpa no amigo. Na priso, ele conhece um rapaz que fundou sua prpria religio, a Casa do Divino Desespero. Quando os dois saem da priso, comeam um negcio novo, Suicdio S.A., que ajuda as pessoas a se matarem em troca de uma taxa. Tudo no passa de uma denncia brilhante da Amrica contempornea. Gernshon gemeu baixinho. uma comdia acrescentou Jackie. Parece... parece um pouco deprimente disse Gernshon. Jackie olhou para ele e disse, destacando as palavras: a realidade. Harry viu Gernshon olhar em volta. Um homem cochilava em um banco, com as mos apoiadas nos joelhos. Jornais e embalagens do Mac-Donalds se misturavam na sujeira. Uma lata de lixo havia sido derrubada. Do lado de uma rvore raqutica cercada por uma grade de ferro, uma criana observava-os com olhos de velho. Tambm trouxe-lhe algo, vov disse Jackie. Harry esperava que Gernshon percebesse que a voz da moa se tornava mais suave quando falava com o av. Um cachecol. Veja, l de lhama. Bem quente. Gernshon disse: - Minha me tem um cachecol igual a este. No, eu acho que o dela de alguma espcie de pele. O rosto de Jackie mudou. De que tipo? No... No sei ao certo. No de uma espcie em extino, espero. No, isso no. Eu tenho certeza que isso... no. Jackie fitou-o um pouco mais demoradamente. A criana que os estava observando caminhou em direo a eles. Harry viu Gernshon olhar para o garoto aliviado. Mais ou menos onze anos de idade, usava um terno muito bem talhado e sapatos italianos. Manny procurou colocar-se entre o garoto e Gernshon. Jackie, querida, to bom te ver... O garoto aproximou-se de Gernshon pelo outro lado. No olhou para cima e sua voz permaneceu infantil e baixa, quase um sussurro. Crack...
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Pise em um e d um susto na sua me disse animadamente Gernshon. Sorriu para Harry, um sorriso conspiratrio para sugerir que as crianas, pelo menos no haviam mudado em cinqenta anos. O menino levantou a cabea para olhar para Gernshon. Est falando de minha me? Jackie fez um muxoxo de impacincia, rosnou: No disse ao garoto. Ele no quis dizer nada. D o fora. No vou me esquecer disse o garoto, afastando-se devagar. Gernshon disse, franzindo a testa: Sinto muito. No tenho muita certeza do que aconteceu, mas sinto muito. Voc de verdade? disse Jackie, com raiva. Que merda est tentando fazer? No percebe que este parque o nico lugar onde Manny e meu av conseguem tomar um pouco de ar fresco? Eu no... Aquele punk estava falando srio quando disse que no ia esquecer. No gosto do seu tom disse Gernshon. Nem da sua linguagem. Minha linguagem! Os cantos da boca de Jackie se retesaram. Manny olhou para Harry e tapou os olhos com as mos. O garoto, a alguns metros de distncia, de repente emitiu um barulho, como o de um animal estrangulado, to penetrante que os quatro se viraram para olhar. Dois adolescentes corpulentos corriam na direo dele. O rosto da criana se enrugou; de repente ele parecia muito mais novo. Deu meia-volta, tropeou, fez o barulho novamente e saiu correndo, com terror animal, na direo da rua. No! gritou Gernshon. Harry virou-se na direo do grito, mas Gernshon j no estava l. Harry viu um caminho aproximar-se, ouviu Jackie gritar, viu o corpo magro de Gernshon chocar-se com o do garoto. O caminho passou zunindo, com os freios a ar produzindo um rudo ensurdecedor. Gernshon e o garoto levantaram-se no meio da rua.
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Os carros comearam a buzinar. O garoto gritou. Largue meu terno! Voc rasgou meu terno! Uma luz vermelha piscou e um carro da polcia se aproximou. Os dois adolescentes corpulentos desapareceram e pouco depois o garoto desapareceu tambm. Nunca vamos ach-lo disse o policial desapontado, olhando para a prancheta na qual ainda no havia escrito nada. Talvez seja melhor assim. Foi embora. Est machucado? perguntou Manny. Era a primeira vez que falava. Seu rosto estava cinza. Harry colocou a mo sobre seus ombros. No disse Gernshon. Deu um sorriso suave para Manny. S um pouco sujo. Foi preciso coragem disse Jackie. Estava olhando para Gernshon com a testa franzida. Por que voc fez aquilo? Como? Por qu? Quero dizer: sabendo que aquele garoto, sabendo... ah, tudo... Abrangeu todo o parque com um gesto, um movimento de desnimo das mos jovens e fortes que partiu o corao de Harry. Por que se importar? Aquele garoto apenas um garoto disse Gernshon, sem levantar a voz. Manny parecia ctico. Harry moveu-se para esconder dos outros a expresso de Manny antes que algum quisesse discutila. Oua, eu tenho uma idia tima. Vocs dois parecem ter tanto para conversar... preocupaes e... tudo. Por que no jantam juntos? Vai ser por minha conta. Puxou outra nota de vinte dlares do bolso. Atrs dele ele podia sentir o susto de Manny. Ah, no, eu no poderia disse Gernshon, na mesma hora em que Jackie comeou a desculpar-se: Vov... Harry colocou suas palmas sobre os dois lados do rosto da neta.
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Por favor. Faa isso por mim, Jackie. Sem perguntas, sem protestos. Apenas esta vez. Por mim. Jackie ficou calada por um longo tempo. Depois, fez uma careta, balanou a cabea e virou-se de maneira meio irnica para Gernshon. Gernshon pigarreou. Bem, na verdade, certamente seria melhor se fssemos ns quatro. Fico envergonhado de dizer que os preos so mais altos nesta cidade do que... quero dizer, eu no posso... mas se fssemos a um lugar menos caro, o Automtico, por exemplo, tenho certeza de que ns quatro poderamos comer juntos. No, no protestou Harry. Ns j comemos. Manny olhou para ele. Jackie falou, em tom indignado. Eu com certeza no quero... o que acha que est acontecendo, rapaz? Isto s para agradar meu av. Est com medo que eu possa tentar me aproveitar de voc? Harry viu a olhada rpida e involuntria de Gernshon para o jeans apertado de Jackie. Viu tambm que Gernshon arrependeu-se instantaneamente de ter olhado. Viu que Manny viu, que Jackie viu, e que Gernshon viu que eles viram. Manny resmungou alguma coisa. O rosto de Jackie comeou a ficar to roxo que Harry ficou perplexo quando Gernshon interrompeu-a com uma dignidade que ningum esperava. No, claro que no disse, calmamente. Mas eu preferia que todos ns jantssemos juntos por um motivo bem diferente. Gosto muito da minha mulher, Srta. Snyder, e eu no faria nada que pudesse aborrec-la. Isto provavelmente irracional, mas assim que . Harry ficou atnito, de boca aberta. Manny comeou a balanar com o que Harry esperava no ser uma risada. E Jackie, aps olhar fixamente para Gernshon por um longo tempo, abriuse no sorriso mais espontneo que Harry havia visto em vrios meses. Ei - disse, em tom cordial. Isso bonito. Isso bonito pra caralho! De repente, o tempo esfriou. Ameaou nevar, mas no ne227

vou. Todas as tardes, Harry e Manny davam uma rpida caminhada pelo parque e depois entravam no clube de xadrez, na cafeteria, na estao de nibus ou na biblioteca, onde havia uma mesa bem no meio das estantes, na qual podiam comer sem serem percebidos. Harry levou para Manny um pequeno sanduche com maionese, de sessenta e trs centavos, e um par importado de luvas de l, que havia custado um dlar na liquidao prestao. Ento, onde esto eles hoje? perguntou Manny no sbado, tirando as luvas para espiar dentro do sanduche. - No museu, eu acho disse Harry, com ar infeliz. Que museu? Como vou saber? Ele diz: Hoje vamos ao museu, Harry. E se vai s oito da manh, sem explicar mais nada, Manny parou de mastigar. Que museu abre s oito da manh? Harry pousou seu sanduche, pastrami em po de centeio, trinta e nove centavos. Tinha emagrecido na ltima semana. Provavelmente disse Manny rapidamente eles apenas conversam. Voc sabe como os jovens fazem, apenas conversam. Harry olhou para ele de cara feia. Voc quer dizer como voc e Lia faziam quando eram jovens e estavam sozinhos. melhor falar com ele logo, Harry. No, com ela. Pensou em Jackie e pareceu mudar de idia. No, com ele. Conversar no vai resolver disse Harry. Parecia decidido. Gernshon tem que ser mandado embora. Ser mandado? Ele casado, Manny! Eu queria ajudar Jackie, mostrar a ela que a vida pode ter alguma doura. Que tipo de doura ela vai encontrar se se apaixonar por um homem casado? Sabe o que vai acontecer! lamentou-se Harry. No, ele tem de voltar, Manny. Como? disse Manny, com objetividade. No pode bater nele de novo, Harry. Da ltima vez voc teve sorte de no
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machuc-lo. Voc no quer isto na sua conscincia. E se mostrar a ele o seu, eh... seu... Meu closet. Manny, se pelo menos voc fosse ver... por um dlar voc pode comprar... ... ento ele poder simplesmente voltar na hora que quiser. Como que voc vai fazer, ento? Um barulho repentino assustou a ambos. Algum estava vindo por entre as estantes. As bibliotecrias! disse Manny baixinho. Os dois guardaram rapidamente os sanduches, a cerveja (quinze centavos) e as tortas nas sacolas de compras. Manny, assustado, colocou tambm as luvas de l. Harry varreu da mesa as migalhas de po. Quando o intruso se aproximou, Harry estava debruado sobre Como Fazer Flores de Papel e Manny sobre Porcelana da Dinastia Yung Cheng. Era Robert Gernshon. O jovem rapaz desabou em uma cadeira. Seu rosto estava cor de cinza. Em uma das mos segurava um mao de papis. Dava para ver que a ltima pgina estava coberta de garranchos. Aps um momento de silncio, Manny perguntou diplomaticamente. De onde est vindo, Robert? Onde est Jackie? quis saber Harry. Jackie? repetiu Gernshon. Estava rouco. Harry percebeu com um choque repentino que tinha estado chorando. Faz alguns dias que no a vejo. Alguns dias? disse Harry. No. Eu estive... estive... Manny sentou-se ereto. Olhou para Gernshon por cima de Porcelana da Dinastia Yung Cheng e depois pousou o livro na mesa. Passou para a cadeira ao lado de Gernshon e tirou-lhe os papis das mos. Gernshon debruou-s sobre a mesa e enterrou a cabea entre os braos. Sinto muito. Tenho me comportado como uma criana. Seus ombros tremiam. Manny separou os papis e espalhou-os na mesa da biblioteca. Entre as anotaes manuscritas estavam dois livros finos, um com uma encadernao preta e
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outro um panfleto: Uma Memria de Auschwitz. Contagem Regressiva para Hiroshima. Por um momento ningum falou. Depois Harry disse, para ningum em particular: Eu pensei que ele estava freqentando museus cientficos. Manny pousou o brao, quase casualmente, nos ombros de Gernshon. Ento agora voc sabe que no deve ir a nenhum desses dois lugares. Outras pessoas deveriam ter sabido. Harry no reconheceu a expresso no rosto de seu amigo, nem a voz com a qual Manny disse a Harry. Voc est certo. Ele tem de voltar. Mas Jackie... Pode viver sem esta doura disse Manny asperamente. O que h de to terrvel na vida dela que a faz precisar de tanta ajuda? Est morrendo? pobre? feia? Tem algum batendo sua porta no meio da noite? Deixe Jackie encontrar sua prpria doura. Ela vai sobreviver. Harry fez um gesto impotente. O rosto teimoso de Manny, madeira entalhada sob a luz fluorescente, no mudou. Mand-lo de volta? Manny, as coisas que ele sabe agora... Voc devia ter pensado nisso antes. Gernshon levantou os olhos. No, eu... eu sinto muito. S agora estou comeando a entender. Nunca pensei que os seres humanos... No disse Manny mas eles podem. Voc tem estado aqui na biblioteca todo dia, lendo isso tudo? Sim. Aqui e nos museus. Quando vocs chegaram, eu estava lendo. Queria saber... Agora j sabe disse Manny, no mesmo tom surpreendentemente casual e cnico. Voc vai sobreviver. Harry disse: A Jackie sabe o que est acontecendo? Sabe que voc tem... estudado tanto? No. E voc, o que vai fazer com o que sabe agora? Harry prendeu a respirao. E se Gernshon simplesmente
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se recusasse a voltar? Gernshon disse vagarosamente: A princpio eu simplesmente no queria voltar. Como que eu posso assistir Segunda Guerra Mundial, ver os campos de concentrao... Tenho parentes na Polnia. Mais tarde, a bomba atmica, a Coria, os Gulags, o Vietnam, o Camboja, os terroristas, a AIDS... No deixou escapar nada. murmurou Harry. ... no se pode fazer nada, nem mesmo ter esperana, sabendo que tudo que vai acontecer est escrito na histria... como eu poderei ver tudo isso sem nenhuma esperana de que tudo no seja to ruim quanto parece no momento? Tudo depende do ponto de vista disse Manny, mas Gernshon no pareceu escut-lo. Mas tambm no posso ficar. Tenho a Susan e estamos esperando um beb... Preciso pensar. No, no precisa. disse Harry. Voc precisa voltar. Isso tudo foi um erro meu. Sinto muito. Voc precisa voltar, Gernshon. Lbano disse Gernshon. DDT. Revoluo Cultural. Nicargua. Desflorestamento. Ir... Penicilina disse Manny de repente. Direitos Civis, Mahatma Gandhi. Vacinas antiplio. Mquinas de lavar. Harry olhou para ele, chocado. Ser que Manny j havia trabalhado alguma vez numa lavanderia manual? Ou disse Manny, mais calmo Hitler. Auschwitz. Hoovervilles. O Cinturo da Seca. Depende de ponto de vista, Robert... No sei disse Gernshon. Preciso pensar. H tantas coisas... e tambm aquela garota. Harry se retesou. Jackie? No, no. Algum que ela e eu encontramos dias atrs, numa cafeteria. Ela simplesmente apareceu. Eu no pude acreditar. Eu olhei para ela e levei um choque... e pelo que sei ela teve um choque, tambm. A garota era exatamente igual a mim. E ela se sentia como... no sei. difcil explicar. Ela se sentia como eu. Eu disse ol mas no disse o meu nome. No me atrevi.
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Sua voz caiu para um sussurro. Acho que ela minha neta. Uau, cara! exclamou Manny. Gernshon ficou de p. Fez um movimento para juntar seus livros e papis, parou, deixou-os onde estavam. Harry tambm ficou de p, to bruscamente que Gernshon lanou-lhe um olhar sobressaltado por sobre a mesa da biblioteca. Vai me bater novamente, Harry? Vai me matar? Ns? perguntou Manny. Ns, Robert? Seu tom era amistoso. De certa forma voc j fez. No sou mais quem eu era, com certeza. Manny deu de ombros. Ento seja algum melhor. Droga, eu no acho que voc entenda... Acho que voc que no entende. Fique calmo. As coisas so como so. O que quer que voc tivesse l, ainda tem. Diga-me, em todas essas leituras, encontrou alguma coisa a respeito de voc mesmo, algo pessoal? Voc est nos livros de histrias, nos papis da biblioteca? O Departamento de Documentos Pblicos leva duas semanas para fazer um levantamento das certides de nascimento e bito disse Gernshon, com voz ofendida. Ento voc no perdeu nada, por que voc na verdade no sabe nada disse Manny. S histria. A histria custa barato. Todos conseguem um pouco. Voc pode ter a histria que quiser. E o que voc faz dela o que vale. Gernshon no concordou. Olhou para Manny por um longo tempo e alguma coisa se mexeu por detrs dos olhos castanhos e infelizes, algo que fez Harry finalmente soltar a respirao que no percebeu que tinha prendido. De repente parecia que Gernshon era mais velho que os dois. E realmente era com os cinqenta e dois anos ganhos desde a semana passada, era mais velho do que Harry havia sido no 1937 do Capito Coragem, dos chapus de abas largas e dos parques limpos. Mas aquele era o tempo bom, aquele o qual Gernshon iria voltar, aquele que o prprio Harry escolheria, no fosse por Jackie e Manny... mesmo assim, no pde olhar enquanto Gernshon se internava no meio das estantes, cortando o ar bolorento como se fosse gua.
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Gernshon parou, olhou para trs e disse: Vou voltar. Hoje noite. Prometo. Depois que ele saiu, Harry disse: tudo minha culpa. Voc vai ao meu quarto quando ele for embora? Para. para ajudar? Est bem, Harry. De certa forma, aquilo s tornou as coisas piores. Gernshon concordou com a venda nos olhos. Harry atravessou com ele o closet, o armazm, a rua. Nenhum dos dois parecia muito bom nisso; esbarravam um no outro, hesitavam, tropeavam toa. No armazm, Gernshon quase atropelou uma pilha de tbuas, e no puxo violento que Harry deu em Gernshon para desvi-lo, alguma coisa saiu do lugar nas costas de Harry. Ele esperou, agachado, em um canto do prdio, enquanto Gernshon retirava a venda, piscava, ofuscado pela luz da manh, e se afastava, caminhando devagar. Apesar das costas, Harry percebeu que no poderia voltar imediatamente. Por que no? Simplesmente no podia. Ele esperou at que Gernshon estivesse bem longe e caminhou com dificuldade em direo ao parque. Um carrossel girava, tocando uma animada msica de realejo: 24 de setembro. Duas crianas que ele no havia notado antes estavam em p perto do carrossel, olhando-o com olhos cobiosos e infelizes. Flores cresciam em canteiros imaculados. Um homem negro andava por ali, com os olhos fixos na calada, a cabea baixa. Duas garotinhas pulando corda eram observadas por uma mulher sorridente, vestida com um uniforme azul e branco. Na calada, algum desenhara a cruz sustica. O homem negro apagou-a com os ps. Um carro Lincoln Zephyr V-12 passou por ele. US$ 1090. No havia como pass-lo por um closet. Quando Harry voltou, Manny estava enrolado na colcha de chenille branca que ele havia comprado por US$ 3,28. Estava ferrado no sono. O que eu consegui, Manny? O qu? perguntou Harry, com amargura.
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O dia tinha escurecido glorioso e quente, um inesperado veranico. As rvores do parque mostravam galhos nus contra um cu azul brilhante. Manny usava um velho suter vermelho e Harry uma camisa de flanela. Harry virou-se devagar no banco do parque, fazendo uma careta. Transeuntes dominicais deixavam cair embalagens de sorvete, cigarros, jornais, latas de Diet Pepsi, lenos de papel usados, pipoca. Pombos arrulhavam e crianas gritavam. Jackie vai estar to pessimista como sempre... e por que no? continuou Harry. Ela finalmente encontra um cara legal, ele nunca a chama novamente. Eu, deixo um jovem infeliz numa calada. Antes de deix-lo, arruno sua vida. Enquanto o deixo, arruno minhas costas. Aps deix-lo, eu me sento aqui, sentindo-me culpado. No h soluo, Manny. Manny no respondeu. Ele olhava para o caminho em curva. No sei, Manny. Eu simplesmente no sei. Manny disse de repente! A vem a Jackie Harry levantou os olhos, piscou, tentou levantar-se. As costas protestaram. Ficou onde estava, de olhos esbugalhados. Vov! gritou Jackie. Eu estava procurando voc! Parecia radiante. Todas as linhas ao redor dos olhos haviam desaparecido, levando com elas toda a aspereza de sua expresso. As prprias clavculas, pensou Harry pasmado, pareciam mais suaves. A felicidade iluminava-a como uma luz. Segurava a mo de uma mulher magra, de cabelos ruivos, de feies fortes e olhos castanhos. Esta Ann disse Jackie. Tenho procurado por voc, vov, porque... bem eu precisava lhe contar algo. Escorregou para o banco prximo ao de Harry, do outro lado de Manny, e colocou um brao em volta dos ombros de Harry. A outra mo continuou segurando a de Ann, que sorria, encorajando-a. Manny ficou olhando fixamente para Ann, como se fosse um fantasma. Sabe, vov, tenho estado s voltas com algo realmente importante. Sei que eu tenho sido cnica e difcil, mas no
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minha culpa... todo mundo precisa de algum para amar. Voc sempre me falou isso, e eu sei como voc e a vov foram felizes todos aqueles anos. Pensei que nunca haveria nada assim para mim. Certas pessoas estavam tornando tudo to difcil... Mas agora... bem, agora tenho a Ann. E queria que voc soubesse. O brao de Jackie enrijeceu. Seus olhos suplicaram. Ann observava Harry atentamente. Ele se sentiu como se estivesse se afogando. Sei que isso deve ser um choque para voc continuou Jackie mas tambm sei que voc sempre quis que eu fosse feliz. De modo que espero que voc venha a am-la do mesmo jeito que eu a amo. Harry olhou para a mulher ruiva. Sabia o que estavam pedindo a ele, mas no queria acreditar, no era real, da mesma forma que o tempo que est fazendo em outros pases no real. Furaces. Secas. Dias ensolarados. Quando tudo o que voc est vendo uma garoa fria. Acho que de todas as pessoas que eu j conheci, Ann a mais companheira. A mais compreensiva. E a mais moral. Hummm... fez Harry. Vov? Jackie estava olhando direto para ele. Quanto mais tempo ficava calado, mais o sorriso dela esmaecia. Ocorreu a ele que o sorriso mostrava os dentes dela. Eles eram muito brancos, muito regulares. Tambm muito pontudos. Eu...., eu...., ol, Ann. Ol disse Ann. Viu, eu lhe disse que ele entenderia! disse Jackie para Ann. Largou Harry e levantou-se de um salto, cheia de energia e radincia. Voc maravilhoso, vov! Voc tambm, Manny! Oh, Ann, este o melhor amigo do vov, Manny Feldman. Manny, Ann Davies. Prazer em conhec-lo disse Ann Tinha uma voz grave e um sorriso simptico. Harry sentiu furaces, secas, dias ensolarados. Jackie falou: Sei que isso provavelmente um pouco inesperado... Inesperado.
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Bem... comeou Harry. No conseguiu dizer mais nada. Achei que j era hora de sair do closet. Harry abriu a boca. Manny conseguiu dizer: Ento voc mora l, Ann? Ah, sim. Toda a minha vida! Minha famlia tambm, desde sempre. A Jackie... Jackie j encontrou algum deles? Ainda no disse Jackie. Pode ser um pouco... complicado, no caso dos pais dela. Sorriu para Ann. Mas daremos um jeito. Eu queria disse Ann para ela que voc tivesse conhecido o meu av. Ele teria sido to legal quanto o seu vov aqui. Ele sempre foi. Foi? perguntou Harry timidamente. Ele morreu h um ano atrs. Era simplesmente um homem maravilhoso. Compreensivo e inteligente. O qu... o qu ele fazia? Ensinava histria na universidade. Tambm era ativista em muitas organizaes: Anistia Internacional, a ACLU, coisas assim. Durante a Segunda Guerra Mundial trabalhou para as ligas de resgate de judeus, tirando pessoas da Alemanha. Manny balanou a cabea. Harry olhava os dentes de Jackie. Gostaramos que vocs dois viessem jantar logo mais disse Ann. Ela sorriu. Sou uma boa cozinheira. Os olhos de Manny brilharam. Jackie falou: Sei que isso deve ser duro para voc... Mas Harry viu que ela no queria dizer isso. Ela no achava que fosse duro. Para ela isso era to real que era o tempo que estava realmente fazendo, talvez inesperado, mas no estranho, no fora de lugar. Em frente ao banco, a luz do sol fazia listras na calada, como barras. De repente, Jackie falou: Ah, vov, contei a voc que foi o seu amigo Robert quem nos apresentou? Contei? Sim, querida disse Harry , voc contou.
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Ele meio quadrado, mas uma boa pessoa. Depois que Jackie e Ann partiram, os dois velhos sentaram-se em silncio por um longo tempo. Afinal, Manny disse diplomaticamente: Vamos comer alguma coisa, Harry? Ela est feliz, Manny. verdade. Quer, talvez fazer um lanche, Harry? Ela nem o reconheceu. No. No est com fome? Tome. Peguei para voc esta manh. Harry passou-lhe uma laranja, uma laranja seleta de primeira qualidade, sem sementes, grande, suculenta, perfeita. Aproveite disse Harry , custou-me noventa e dois cents.

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