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Comienzos de la urbanizacin africana y la interaccin global

Los Ensayos Histricos de Encarta reflejan el conocimiento y la visin de destacados historiadores. En este ensayo, Maghan Keita, de la Universidad de Villanova, analiza el auge de las reas urbanas y los estados africanos durante la edad media y sostiene que el comercio practicado en estas regiones dio lugar al papel de frica en las exploraciones y el comercio llevados a cabo durante la edad contempornea.

Comienzos de la urbanizacin africana y la interaccin global Por Maghan Keita Desde el 500 a.C. hasta el siglo XIX d.C. se produjeron en frica numerosas migraciones. Las migraciones bantes desde el frica ecuatorial hacia el sur del continente, que duraron hasta aproximadamente el ao 4 d.C., simbolizan los lazos lingsticos que unen a dos tercios del continente africano. Sin embargo, desde el 300 hasta el 1000 d.C., el hecho que pudo unir las diferentes regiones africanas entre s y, a su vez, al resto del mundo, fue la urbanizacin. Mediante este proceso, las localidades rurales, que en un principio estaban al servicio nicamente de sus habitantes locales, fueron desarrollndose hasta convertirse en centros de comercio, religin y gobierno al servicio de una regin ms extensa. El proceso de urbanizacin y el comercio que propiciaron dieron lugar a la creacin de los grandes estados del continente africano, contribuyendo asimismo al comercio global y a las exploraciones de la era moderna. Desarrollo inicial de ciudades y estados Hacia 300 d.C. muchas ciudades africanas eran centros de comercio que tenan una intensa actividad intelectual y de intercambio, aunque tambin actuaban como sede de la administracin civil y religiosa. Estas ciudades africanas representaban la diversidad de los estados que haban ayudado a crear. Aunque las ciudades y estados del continente africano diferan entre s, la mayora de ellos se caracterizaban por tener una cultura urbana, es decir, una cultura caracterstica de su poblacin y densidad estructural y de la cual surgen diferentes organizaciones sociales y polticas especficas del lugar. Esta cultura trascenda en muchos aspectos a los medios lingsticos, religiosos y tnicos. La urbanizacin y la consiguiente formacin de estados crearon un lenguaje y una cultura local especficos. Las ciudades, a su vez, tambin representaban los rasgos y smbolos culturales intercambiados entre las diferentes sociedades a travs de los siglos. Los antiguos y sofisticados procesos de urbanizacin y formacin de estados se observan ya en la civilizacin egipcia. Egipto simboliza la cultura urbana, la formacin de estados y la amplia interaccin cultural de las civilizaciones antiguas. Contempornea al antiguo Egipto fue la regin de Nubia (Kush, o reino cusita), famosa por sus complejos urbansticos. Las famosas ciudades de Mero y Napata actuaban como centros administrativos, capitales de sus regiones y hogar para diferentes poblaciones. Nubia, sus ciudades, su comercio as como su nivel cultural resultaron crticos para la identificacin y construccin de ciudades en frica oriental a principios de la era cristiana. En Nubia se centra al menos una teora de difusin cultural. Segn esta teora, Nubia y su legado estn vinculados a la difusin regional del cristianismo y al desarrollo de la tecnologa del hierro en el centro y el oeste de Sudn. Hacia el este, atravesando el valle del Alto Nilo, surgi el reino de Aksum (actualmente, el norte de Etiopa) que se labr su identidad a travs de su economa poltica, su comercio y sus

alianzas poltico-religiosas con el estado judo inicial. A principios del periodo medieval (hacia el 400) y a lo largo del siglo XV, la fama de Aksum como Estado cristiano y potencia comercial era celebrada tanto en Europa, como en el suroeste de Asia y en el propio continente africano. Segn el monje egipcio Cosmas, que vivi en el siglo VI, los barcos que partan de Adulis, principal ciudad portuaria de Aksum, viajaban por el golfo Prsico y por el este hasta Indonesia. En los siglos de las Cruzadas (entre el 1095 y aproximadamente 1291), los guerreros europeos buscaban compaeros de armas en Aksum y en la Nubia cristiana. Etiopa Las caractersticas mticas del Estado etope, vinculado a la lnea de Salomn y al cristianismo, tambin tuvieron que ver en las pugnas religiosas que caracterizaron gran parte de la historia del este de frica entre 400 y 800. Entre los siglos I y V gran parte de los problemas crticos de la joven Iglesia eran estudiados y resueltos por africanos. Algunos de los primeros registros histricos confirman que, hasta aproximadamente 1500, los etopes a menudo actuaban de forma decisiva en la resolucin de disputas doctrinales. Algunos documentos de la Iglesia tambin revelan que a menudo los lderes de la Iglesia se referan a los etopes o nubios (como se les conoca en los primeros tiempos de la Iglesia) como queridos cristianos negros de Nubia y de los dems pases del Alto Egipto. La Etiopa cristiana era un dominio imperial. Su poder religioso y comercial le garantizaba el reconocimiento de los reinos bizantinos y de las muchas sociedades y estados surgidos en el mundo islmico. La fama de Etiopa llegaba hasta las costas de la Europa atlntica. La costa swahili En la costa oriental africana, las actividades comerciales ayudaron al auge del Egipto romano, estimuladas probablemente por Nubia y Aksum. Los lugares de estas actividades se describen ya en el siglo I en el Periplo del mar de Eritrea (100? d.C., de autor desconocido). Durante el siglo I, el comercio estaba vinculado a la urbanizacin desde Mogadiscio, en la actual Somalia, por el norte hasta, Sofala, en el actual Mozambique, por el sur. Estas ciudades y los estados a los que servan iniciaron una fusin de cultura preislmica que marc una de las muchas manifestaciones de la cultura afrorabe. La variante de esta cultura que ha sobrevivido hasta nuestros das se denomina swahili. Las estructuras comerciales y urbanas swahilis eran sofisticadas y generaron tanta riqueza que 1.500 aos despus seguan asombrando a los visitantes europeos. frica central y meridional Tierra adentro de los lmites ms meridionales de la cultura swahili (Sofala y Chibuene) se encuentra el reino sudafricano de Gran Zimbabue y su gran ciudad homnima. Una fuente de especulacin histrica afirma que Gran Zimbabue y otros centros de actividad urbana estuvieron vinculados a travs del comercio desde el siglo I hasta el siglo V d.C. El auge de Gran Zimbabue (hacia 1400) implica que la urbanizacin y el comercio ya existan desde haca tiempo en el sur de frica y que los constructores de estos lugares emplearon tcnicas ya conocidas en tiempos prehistricos. La capital de Gran Zimbabue era inmensa, imponente y misteriosa. Su alcance e influencia iban a la par con su grandeza. Registros histricos sobre el enorme tamao de la ciudad, su arquitectura, demografa y estructura de clases indican la existencia de un espacio urbano complejo e intrincado. Sin embargo, los investigadores piensan que aunque Gran Zimbabue puede haber sido uno de los mayores espacios urbanos del sur de frica, sin embargo no era el nico. Tambin sabemos que Gran Zimbabue participaba en el comercio que tena lugar por las costas del ocano ndico de diferentes productos, entre los que ms tarde se encontraran porcelanas de China, as como en el intercambio de estilos arquitectnicos islmicos y swahili. La extensin y el estilo de la ciudad de Gran Zimbabue reflejaban el comercio regional e internacional existente. Y aunque Gran Zimbabue simbolizaba la grandeza, tambin representaba a comunidades urbanas ms pequeas que salpicaban el paisaje del sur de frica y que pudieron ser

anteriores al propio Gran Zimbabue. La evidencia arqueolgica relacionada con Gran Zimbabue sugiere que el comercio del oro, que el escritor rabe Ibn Batuta (1304-1369) pensaba que enlazaba el interior del sur de frica con la costa swahili, ya haba comenzado varios siglos antes de los escritos de aqul. Esto implica que los procesos de urbanizacin en el sur de frica pudieran haber tenido lugar durante los siglos IX y X. A finales del periodo romano (desde el 300 hasta el 400) la distribucin de los productos del comercio africano llegaba hasta China. Existan ciudades en la costa mediterrnea de frica que eran anteriores a la ocupacin romana, y las ciudades asociadas a fenicios y griegos mantenan unas relaciones comerciales al menos limitadas con el interior de frica. Algunas rutas comerciales se extendan desde la costa hasta la sabana. Evidencias de estas rutas para carros se encuentran en dibujos sobre la roca tanto en el centro como en el oeste de Sudn. Estas rutas sugieren que existi un comercio entre el Mediterrneo y el interior del continente desde el siglo I hasta el siglo X, aunque a veces de forma intermitente. La ocupacin urbana comenz entre los siglos I y IV en la parte baja del bucle del ro Nger en lugares tales como Jenne-Jeno. Jenne, la ciudad que surgi de esta ocupacin, fue disputada entre la edad media y la edad moderna por tres estados imperiales, Ghana, Mal y Songay, imperios africanos del oeste de Sudn que estuvieron relacionados de alguna forma con la ciudad de Jenne. Las redes comerciales en expansin entre los aos 600 y 1000 d.C. Hacia 600 y los inicios del islam, la parte occidental y central de Sudn ya era un hervidero de ciudades, y con el tiempo todava haban de surgir muchas ms. Aunque estas ciudades estuvieran dominadas por diferentes lenguas o etnias, compartan una cultura urbana comn que permita la existencia de amplias redes comerciales. Los productos y la cultura se desplazaban de oeste a este, de norte a sur y viceversa. La seguridad de las estructuras urbanas garantizaba el intercambio comercial y el auge del islam en el Sudn. El reino sonink de Ghana representa la formacin de estados en el oeste del Sudn africano a comienzos del periodo medieval. Las tradiciones orales y escritas de Ghana permiten rastrear el origen y las transiciones hasta la formacin de ciudades as como la expansin del reino de Ghana a travs de las conquistas y el comercio. A finales del siglo VIII los cronistas rabes denominaban a Ghana la tierra del oro. Las redes comerciales establecidas por el estado en la era preislmica (entre el 400 y el 600) resultaran ms tarde de gran atractivo para los comerciantes musulmanes. Ghana ilustra la era y longevidad del comercio transsahariano y sirvi de base asimismo para los siguientes estados de Mal y Songay. Las rutas transsaharianas y los vnculos swahili en la costa formaban redes comerciales que no slo conectaban a frica con una economa global sino que tambin realimentaban la dinmica local y regional del comercio africano. El comercio internacional y el regional dieron lugar al establecimiento de ciudades en la costa y el interior. Las ciudades actuaban como imanes para los comerciantes y sus productos. A su vez, la seguridad que estas ciudades ofrecan a sus clases comerciantes, tanto nativas como extranjeras, hablaba en favor de las proezas de los estados y de la capacidad del aparato del estado para controlar recursos y rutas. Hacia el siglo X surgi un fuerte impulso de urbanizacin en el extremo sudeste del continente, desplazndose desde Gran Zimbabue al este hacia la costa, al norte hacia Egipto, a travs del Sudn, y hacia el sur hacia la regin de bosques que desemboca en la costa atlntica. El avance hacia el sudoeste de este impulso de urbanizacin inicial dio literalmente lugar a las nuevas ciudades y estados africanos que se convertiran en miembros igualitarios del mundo atlntico posterior. Una parte considerable de la herencia de las nuevas ciudades africanas estaba ligada al comercio regional e internacional de las ciudades y estados precedentes, es decir, el comercio transsahariano y swahili. Los gegrafos y cronistas rabes del siglo VIII fueron de los primeros en mencionar estos primeros espacios urbanos surgidos entre los siglos IV y X, que ms tarde dirigiran y estimularan la era moderna. Las ciudades y reinos creados en un continente rico en oro,

agricultura y otros productos, permiti conectar rpidamente a los pueblos de todas las regiones a travs de redes culturales y comerciales. La urbanizacin fue un indicador de una actividad comercial de largo alcance que uni a frica a nivel regional y a nivel internacional con pases tan remotos como China. A medida que crecan los centros urbanos, tambin lo haca el comercio y el intercambio religioso y cultural. Acerca del autor: Maghan Keita, profesor asociado de Historia en la Universidad de Villanova, es autor entre otras publicaciones de Riddling the Sphinx: Race, the Writing of History y America's Culture Wars.
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