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LA REVOLUCIN INDUSTRIAL
Introduccin El cambio que se produce en la Historia Moderna de Europa por el cual se desencadena el paso desde una economa agraria y artesana a otra dominada por la industria y la mecanizacin es lo que denominamos Revolucin Industrial. El trmino fue acuado por el historiador Arnold Toynbee para referirse al desarrollo econmico britnico entre 1760 y 1840, aunque luego se le ha dado un significado ms amplio. Los principales rasgos de la Revolucin Industrial habra que clasificarlos en tecnolgicos, socioeconmicos y culturales. Los cambios tecnolgicos incluyen los siguientes: el uso de nuevos materiales como son el hierro y el acero; de nuevas fuentes de energa como el carbn y nuevas fuerzas motrices como la mquina de vapor. Se inventarn nuevas mquinas para hilar (spinning jenny) o para tejer (el telar mecnico) que permiten un enorme incremento de la produccin con un mnimo gasto de energa humana. Surgir una nueva forma de organizacin del trabajo (factory system) que comporta la divisin del trabajo y una mayor especializacin de la mano de obra. Tambin deben destacarse las importantes mejoras de los transportes (trenes y barcos de vapor) y la creciente interaccin entre la ciencia y la industria. Estos cambios tecnolgicos supondrn un vertiginoso incremento del uso de recursos naturales y de la produccin en masa de bienes manufacturados. Fuera del campo industrial se producirn tambin importantes cambios: mejoras en la agricultura que har posible el suministro de alimentos para una creciente poblacin urbana, declive de la tierra como principal fuente de riqueza con el creciente papel que irn tomando la industria y el comercio internacional. Entre los cambios sociales y culturales son destacables el crecimiento de la poblacin urbana, el desarrollo de la llamada clase obrera y sus movimientos de protesta (el movimiento obrero), el espectacular crecimiento de los conocimientos cientficos y tcnicos. La industrializacin ha supuesto el mayor cambio para la humanidad desde la llamada "Revolucin Neoltica". En esta pgina no se pretende un enfoque exhaustivo del proceso industrializador, pero s una visin general que sirva para quienes por primera vez se ocupan o se interesan por este tema capital de nuestro mundo contemporneo.

FACTORES DE LA REVOLUCIN INDUSTRIAL Por qu en Gran Bretaa? Por qu a mediados del siglo XVIII? Factores polticos Factores sociales y econmicos Factores geogrficos La denominada Revolucin Industrial tuvo su origen en Gran Bretaa desde mediados del siglo XVIII. Uno de los aspectos ms discutidos del estudio de este proceso radica en la explicacin de por qu tuvo lugar primero en Gran Bretaa y no en otros pases. Se trata por tanto de pasar revista de una forma sucinta a los principales rasgos de este pas en los momentos del "despegue" del proceso industrializador. A continuacin se exponen de manera esquemtica algunos de los factores que explican este hecho, procurando establecer comparaciones con la situacin de otros pases del entorno europeo que no comenzarn su industrializacin hasta bien entrado el siglo XIX. Factores polticos Un rgimen poltico estable, la monarqua liberal, que desde el siglo XVII es el sistema poltico imperante (mientras en otros pases de Europa se refuerza la monarqua absoluta), y que se mantiene libre de las revoluciones que aquejan a otros pases europeos. Las numerosas guerras en las que se vio envuelto el Reino Unido durante los siglos XVIII y XIX no provocaron daos en territorio britnico. La insularidad actu en este sentido como una barrera de proteccin a la que se una el desarrollo de una poderosa flota de guerra que mantendr su hegemona mundial durante los siglos XVIII y XIX.

La existencia de una moneda estable y un sistema bancario organizado: el Banco de Inglaterra fue creado ya en 1694. Estas condiciones no se darn en otros pases europeos hasta finales del siglo XVIII. Factores sociales y econmicos Abundancia de capitales, procedentes, en parte, del dominio comercial britnico, pues desde el siglo XVII la marina mercante britnica en dura competencia con los holandeses se ha hecho con el control de buena parte de los intercambios comerciales de otros continentes con Europa. El comercio de productos como el te o el tabaco, y el trfico de esclavos, haba permitido la creacin de enormes fortunas, en manos de comerciantes y banqueros. Este comercio colonial proporcionaba a Gran Bretaa materias primas y mercados donde vender sus productos manufacturados. Incremento sostenido de la capacidad para producir alimentos por parte de la agricultura britnica que est conociendo un importante desarrollo, la denominada revolucin agraria, desde la aprobacin de leyes que permiten el cercamiento de las propiedades. Existencia de una abundante mano de obra. La poblacin britnica crece a gran ritmo a causa fundamentalmente de los cambios en la agricultura: el suministro constante y creciente de alimentos va terminando con las crisis demogrficas. Parte de esa poblacin en crecimiento emigrar a las ciudades y formar la masa de los trabajadores industriales. La mayor libertad econmica a causa de la debilidad relativa con respecto a otros pases de organismos como los gremios que suponan un freno a cualquier innovacin en las actividades industriales. No es casual que fuese un britnico, el escocs Adam Smith, autor de La Riqueza de las Naciones, quien hiciese la ms destacada e influyente defensa de la libertad econmica: para Adam Smith la mejor forma de emplear el capital para crear riqueza es aquella en la cual la intervencin de los gobiernos es lo ms reducida posible. La mano invisible del mercado asigna siempre de la forma ms eficiente los recursos econmicos de un pas. Abundancia de emprendedores entre los comerciantes y los grandes propietarios de tierra. Una aristocracia que permite y premia las innovaciones y la creacin de riqueza, en contraste con la nobleza de otros pases, ms tradicional, apegada a la tierra y que desprecia cualquier forma de trabajo productivo. Menor peso de los impuestos al comercio en el mercado interno: en Gran Bretaa el peso de los impuestos interiores era muy reducido comparado con otros pases europeos donde era muy comn encontrarse aduanas interiores cada pocos kilmetros lo que converta al comercio en una actividad poco productiva. Puede decirse que en Gran Bretaa exista ya un mercado nacional que en otros pases slo existir cuando se eliminen las aduanas interiores y se cree una importante red de ferrocarriles. Factores geogrficos Abundancia de hierro y, sobre todo, de carbn. El hierro se encontraba en los Montes Peninos, mientras que el carbn abundaba tanto en Inglaterra como en Gales y Escocia. De hecho, despus de tres siglos de explotacin, Gran Bretaa sigue teniendo enormes reservas de carbn. En las proximidades de las minas de carbn se concentrar gran parte del potencial industrial

britnico en especial con el nacimiento de una fuerte industria siderrgica bsica para proporcionar metales baratos para la construccin de mquinas, ferrocarriles, infraestructuras... Fcil y constante suministro de agua como fuente de energa, pues el clima, lluvioso, superando de promedio los 1.000 mm anuales y sin estacin seca, proporciona corrientes de agua numerosas y constantes. La energa hidrulica desempear un importante papel en los aos previos a la difusin de la mquina de vapor. El factor insular: abundancia de puertos que facilitan el comercio nacional e internacional. Este factor unido a la existencia de muchos ros navegables (y canales que se construirn) favoreci la creacin muy temprana de un mercado nacional con las ventajas que supone contar con un mercado de gran tamao a la hora de acometer inversiones.

LA REVOLUCIN DE LOS TRANSPORTES Carreteras y canales Los ferrocarriles La navegacin a vapor Hoy sabemos que la modernizacin econmica de un pas pasa entre otras cosas por una mejora en los transportes. Esta mejora incide en una bajada general de costes en todos los sectores (se hacen ms productivos) y permite la creacin de mercados amplios (en el siglo XIX se hablar de crear un mercado nacional) que hacen posible un mayor tamao de las empresas y por tanto mayor especializacin y economas de escala. Cabe preguntarse cual era la situacin del Reino Unido al comienzo de esta etapa en que se inicia la industrializacin (comienzos del siglo XVIII). En primer lugar debe destacarse el carcter insular de Gran Bretaa. La isla principal donde encontramos Inglaterra, Gales y Escocia, tiene una forma alargada: apenas hay territorios que disten ms de cien kilmetros del mar. El clima lluvioso permite adems la navegabilidad de muchos de sus ros. Adems, durante la Era Moderna (siglos XV al XVIII) Inglaterra se ha convertido en una gran potencia martima, superando las anteriores primacas de Espaa y Portugal y compitiendo con los holandeses en su dominio comercial de los mares. Los puertos britnicos pueden ser considerados en estos momentos entre los ms activos del mundo. CARRETERAS Y CANALES Por estas razones podemos considerar que a comienzos del siglo XVIII Gran Bretaa contaba con un aceptable sistema de transportes, que ver enormes mejoras con la construccin de carreteras y, sobre todo, de muchos kilmetros de canales, pensados fundamentalmente para el transporte de mercancas pesadas, entre las que cabe destacar el carbn que conoce en estos aos un importante aumento en su demanda ante la creciente escasez de madera. A finales de este siglo el carbn ser una de las piezas claves de la industrializacin britnica. La construccin de canales se convertir en una verdadera fiebre de manera que a comienzos del siglo XIX Gran Bretaa cuenta con ms de 3000 kilmetros de aguas navegables, de ellos una

tercera parte canales construidos por el hombre: mil kilmetros de canales con la tecnologa de la poca deben ser considerados como un esfuerzo notable. Los canales redujeron enormemente el precio del transporte y su estacionalidad, pues al contrario que los caminos, intransitables durante los largos periodos de mal tiempo, los canales se encontraban tiles casi todo el ao. EL FERROCARRIL Pero la verdadera revolucin de los transportes vendr con la construccin de lneas de ferrocarril. La idea de construir rales de hierro por donde circulen vagones o vagonetas era ya antigua, se utilizaba en las cercanas de las minas para transportar hasta un puerto de mar o hacia un canal minerales como el carbn. Estos vagones eran arrastrados por caballos o bueyes. La revolucin vendr cuando se piense en utilizar una versin de la mquina de vapor mvil que sea capaz de arrastrarse a s misma y a un nmero indeterminado de vagones de carga. Hubo intentos claramente fallidos, como los que pretendieron la construccin de automviles movidos por una mquina de vapor (una versin motorizada de los carruajes de la poca) y que deban circular por calles, carreteras y caminos: su lentitud, su peso, su coste y su difcil manejo no los llevaron ms all de la simple curiosidad, aunque debamos considerarlos como antecedentes de los automviles movidos con motores de explosin que surgirn a finales del siglo XIX. Quizs los primeros intentos de construir un ferroc arril con locomotoras movidas con la energa del vapor sean aquellos realizados para transportar el carbn desde las minas: muchos de ellos tambin fracasaron por la fragilidad de unos rales ideados para vagones arrastrados por caballos y bueyes. Pero de la evolucin de estos prototipos saldrn los primeras locomotoras viables como esta cuyo esquema reproducimos y que fue diseada por Richard Trevithick, ingeniero britnico autntico pionero del ferrocarril, quien primero dise mquinas de vapor de alta presin, y desde comienzos del siglo XIX varias locomotoras capaces de arrastrar unas pocas toneladas de carga sobre rales. Sus desarrollos no fueron ms all de simples exhibiciones, pero sirvieron para probar las capacidades del ferrocarril.

Durante la primera y segunda dcadas del siglo XIX fueron mejorando las caractersticas de estas locomotoras (potencia, seguridad) y se logr la construccin de rales lo suficientemente resistentes. En este contexto aparece la figura de George Stephenson, responsable de la primera lnea ferroviaria til y, que desde 1825 cubra el trayecto Stockton-Darlington transportando carbn. En 1829 se puso en marcha un concurso para construir una lnea entre Londres y Liverpool. El ganador fue el propio Stephenson con su locomotora The Rocket (el cohete, capaz de viajar a unos 40 km/h) y as, desde 1830 se encuentra en funcionamiento esta lnea que transporta mercancas y pasajeros. Con esta lnea el ferrocarril demuestra su idoneidad para casi todo tipo de transportes (hasta ese momento era concebido como un sistema para llevar el carbn desde las minas a las ciudades), incluyendo el movimiento de personas. En las dcadas siguientes el ferrocarril, se expandir por todo el mundo siguiendo muchas normas marcadas por Stephenson (incluyendo su ancho de va de 1,43 metros, con la excepcin de unos pocos pases que, como Espaa, prefirieron otra anchura) convirtindose por su fiabilidad (sin que faltaran espectaculares accidentes desde sus comienzos) precio y carcter no estacional en el principal medio de transporte terrestre hasta mediados del siglo XX, jugando un papel econmico ms importante incluso en otros pases que por su tamao (Estados Unidos, Rusia) o sus dificultades geogrficas (Espaa, Suiza) no contaban con las relativas facilidades que s tena el Reino Unido. LA NAVEGACIN A VAPOR Los primeros intentos registrados de mover un barco mediante una mquina de vapor se producen en el ltimo cuarto del siglo XVIII, pero no ser hasta los primeros aos del siglo XIX cuando un ingeniero estadounidense, Robert Fulton, construya un barco propulsado por una rueda movida con la fuerza del vapor. Estos primeros barcos por sus caractersticas quedaron marginados a la navegacin fluvial y costera. Habr que esperar a las dcadas centrales del siglo XIX para que los barcos de vapor empiecen a desbancar a los veleros que durante siglos se haban constituido en un medio de transporte de mercancas y personas

sin el cual es difcil entender la llamada Era Moderna (los "Descubrimientos", el comercio transocenico, el colonialismo...). Para que esta sustitucin fuese posible el barco de vapor recibir importantes mejoras: la sustitucin de la rueda por la hlice, la incorporacin de mquinas ms eficientes, la construccin de los barcos con casco de hierro. Con estas mejoras los barcos se hicieron ms manejables, no tenan que malgastar su capacidad de carga acumulando enormes cantidades de combustible (o repostar muy a menudo) y se convirtieron en ms rpidos y seguros. En las ltimas dcadas del siglo XIX los barcos de vapor sern piezas insustituibles en fenmenos como el afianzamiento de un mercado mundial o en los intensos procesos migratorios que llevaran a varios millones de europeos a poblar Argentina, Australia o, sobre todo, los Estados Unidos de Amrica. LOS CAMBIOS SOCIALES El crecimiento demogrfico Las condiciones de vida de los obreros Protestas obreras

EL CRECIMIENTO DEMOGRFICO. Aunque la industrializacin va a producir enormes transformaciones en la sociedad britnica como el crecimiento de la llamada clase burguesa, o el xodo rural producto de la revolucin agraria, sin embargo quiz los dos fenmenos sociales ms dignos de estudio sean el espectacular crecimiento demogrfico y el nacimiento de una nueva y masiva clase trabajadora formada por los obreros de las nuevas industrias. La industrializacin va a provocar un crecimiento de la poblacin sin precedentes en la historia de la humanidad conocido como la Revolucin Demogrfica. Los cambios en la industria, la agricultura y los transportes produjeron un aumento espectacular de la riqueza (que se traduce fundamentalmente en una mejor alimentacin) que se reflej en un crecimiento notable de la poblacin que servir para multiplicar los habitantes de Europa en muy pocos aos e incluso para poblar con emigrantes otros continentes. La disminucin de algunas de las ms temibles epidemias que haban azotado Europa durante siglos, ciertas mejoras sanitarias e higinicas ( como el descubrimiento de la primera vacuna por el doctor Edward Jenner en 1796 que protega contra la viruela) y, sobre todo, una mejor alimentacin con el fin de las crisis de subsistencia, estn entre las causas de ese crecimiento demogrfico. Este aumento de la poblacin fuerte y sostenido explica el enorme crecimiento de las ciudades britnicas a lo largo de los siglos XVIII y XIX. LAS CONDICIONES DE VIDA DE LOS OBREROS Precisamente en algunas de estas ciudades el crecimiento rpido, desordenado y sin criterios surgirn enormes suburbios superpoblados, sucios y conflictivos donde las epidemias de tifus o clera se convierten en algo habitual. Estos suburbios surgan muchas veces en torno a una

fbrica: estaban formados por los barracones donde vivan los operarios de esa fbrica. Sin entrar en el conocido debate de si la industrializacin mejor o empeor las condiciones de vida de los trabajadores, si que puede intentarse describir las situacin en la que vivan estos obreros, que puede calificarse en general como muy mala, as como sus condiciones laborales habra que describirlas como espantosas: fbricas sucias, hmedas, oscuras, poco ventiladas y ruidosas (condiciones causadas por la presencia en ellas de las mquinas de vapor y por la nula preocupacin de los patrones por las condiciones laborales de sus empleados). En estas fbricas poco sanas y peligrosas era habitual que sus obreros pasasen de doce a catorce horas diarias, trabajndose incluso sbados en jornada completa, y domingos hasta medioda. La concentracin de obreros en las fbricas es la que hace posible que estos trabajadores tomen conciencia de su situacin y vean que mediante acciones colectivas podran tratar de mejorar sus condiciones de vida. El factory system se encuentra por tanto en el origen del movimiento obrero. La industrializacin impuls tambin el trabajo de mujeres y nios de muy corta edad, pues si antes en muchos oficios la fuerza del trabajador era un factor clave, ahora la fuerza la realizan las mquinas. Los empresarios fomentaron el trabajo infantil y femenino porque mujeres y nios reciban salarios dos y tres veces inferiores a los de los hombres. Los nios fueron empleados en la industria textil, en las minas, en la industria siderrgica: durante el siglo XVIII no hubo normas que regulasen el empleo infantil. Para hacerse una idea de las dimensiones alcanzadas por esta explotacin basta con citar la existencia de una ley del parlamente britnico que en 1833 (The Factory Act, 1833) dejaba la jornada laboral de los nios de nueve a trece aos en "slo" nueve horas diarias, y de trece a dieciocho aos el trabajo estaba fijado en diez horas y media (la jornada duraba para ellos doce horas, pero con hora y media reservada para las comidas). Todava en 1891, una ley que pretenda luchar contra abusos en la explotacin infantil se limit a elevar la edad mnima de trabajo de los diez a los once aos. De hecho, apenas se detectan preocupaciones sociales durante la segunda mitad del siglo XVIII pues estas condiciones se aceptan como normales. Ya en el siglo XIX investigaciones parlamentarias, protestas sindicales o conocidos relatos como los de Dickens en Tiempos Difciles, pusieron de manifiesto la dureza de la vida de los obreros industriales.

PROTESTAS OBRERAS Aunque desde los inicios de la industrializacin se registra una notable oposicin de los obreros artesanos a la introduccin de mquinas, las primeras formas de protesta obrera se detectan en Gran Bretaa en la segunda dcada del siglo XIX cuando surge el conocido Movimiento Ludita (o Ludismo), nombre que deriva de un personaje real o inventado, un obrero, Ned Ludd, cabecilla de este movimiento de protesta que se canalizaba hacia la destruccin de la maquinaria, y que pronto se extender por varios condados de Inglaterra donde la industria textil se haba convertido en la principal manufactura. Las Guerras Napolenicas de aos posteriores hicieron saltar en varias ocasiones nuevas protestas luditas. El llamado Movimiento Cartista supone una versin ms organizada del Movimiento Obrero y que se desarrolla entre 1837 y mediados del siglo XIX. Debe su nombre a la denominada Carta del Pueblo, documento que lleg a conseguir la firma de cientos de miles de obreros y que era una peticin elevada al Parlamento en la que se peda el Sufragio Universal, el voto secreto, la igualdad en el valor de los votos... En definitiva, revelaba el deseo de democratizacin del sistema poltico britnico: el movimiento obrero desea participar en el juego poltico y desde ah mediante la presentacin de leyes en el Parlamento, mejorar las condiciones de vidas de los obreros industriales. Desde mediados de siglo el movimiento ir perdiendo fuerza progresivamente, aunque paradjicamente, en aos posteriores, el Parlamento Britnico adoptar la mayor parte de las peticiones recogidas en la Carta del Pueblo. Hay que recordar que la legislacin britnica (leyes aprobadas en 1799 y 1800) prohiba de una forma terminante la formacin de asociaciones obreras, pues se consideraba que estas asociaciones chocaban con el espritu del liberalismo econmico: deba ser el mercado quien fijase los salarios y no la presin de los sindicatos. Pero a pesar de estos obstculos legales surgieron diversas formas de asociacionismo obrero sostenidas por las cuotas que pagaban los trabajadores y que pretendan, ante todo, ofrecer proteccin para los asociados en caso de accidente o enfermedad. A partir de 1824 las leyes britnicas autorizan el asociacionismo obrero que darn origen a lo que podemos considerar los primeros sindicatos de obreros, las llamadas Trade Unions en las que, en principio se unan los trabajadores con un mismo oficio en una localidad. En los aos treinta esas asociaciones profesionales y locales se irn uniendo entre s hasta formar enormes asociaciones que a mediados de siglo agrupaban a cientos de miles de obreros britnicos de todos los oficios. La huelga, la negociacin colectiva pacfica y, cuando lo permitan las leyes electorales, la participacin en poltica, sern los instrumentos de los que se valdr el sindicalismo britnico para mejorar las condiciones de vida de los trabajadores.