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HISTORIAS SOBRE EL MELN

Jess MARTN FREIRE I.E.S. Jaime Ferrn (Dpto. de Ciencias Naturales)

1.- Introduccin: La familia del meln: Las cucurbitceas constituyen una familia moderadamente amplia que abarca unas 900 especies agrupadas en 120 gneros y stos a su vez en 8 tribus, que se renen en 2 subfamilias (Zanonioideae y Cucurbitoideae) (JEFFREY C., 1980, A review of the Cucurbitaceae, Bot. Jour. Lin. Soc., pag. 233-247). El vocablo cucurbitacea procede de la palabra latina, cucurbitare , que significa cometer adulterio. Esto podra traducirse en el sentido de que las especies de cucurbitceas han hibridado tanto, tan promiscuamente, que su clasificacin resulta muy difcil (HEISER C.B.,(1988) Aspects of selection and the evolution of domesticated plants, Euphytica Hist. Arch., pg. 77). Son plantas herbceas monoicas o dioicas, generalmente anuales, perennes, con tallos postrados de ordinario, a veces trepadores por medio de zarcillos. Todas las especies comestibles se encuentran dentro de la subfamilia Cucurbitoideae y slo cuatro gneros son considerados actualmente como importantes desde el punto de vista econmico, aunque desde hace ms de 17.000 aos la humanidad ha tenido una intima asociacin con ellas en las regiones clidas, constituyendo uno de los principales aportes en su dieta. Las cucurbitceas estn presentes tanto en el Viejo como en el Nuevo Mundo y son una de las familias ms importantes que proporcionan al hombre productos comestibles y fibras tiles. Desde una panormica mundial los seis gneros que ms se cultivan hoy en da son los siguientes (BISOGNIN D. A., (2002), Origin and Evolution of Cultivated Cucurbits, Cienc. Rur. V. 32):
Jess Martn Freire: Historias sobre el meln Ferrn n 27, Octubre del 2006. Pgs. 133-149. ISSN 1135-2736

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NOMBRE

NOMBRE COMN

Citrillus lanatus Sanda Cucumis sativus Pepino Cucumis melo Meln Cucurbita ficifolia Cucurbita argyrosperma Cucurbita maxima Cucurbita moschata Cucurbita pepo Lagenaria siceraria Luffa aegyptiaca Luffa acutangula Sechium edule Cidra

N CROMOSOMAS 2n = 22 14 24 40

AREA DE ORIGEN frica - India India frica merica del Sur y Central Amrica Central Amrica del Sur Mxico y Amrica del Sur Amrica del Norte y Central frica India India Amrica Central

Calabaza de invierno 40 Calabaza Calabaza Calabaza de verano Calabaza trompetera Lufas o esponjas Vegetales lisas Esponjas vegetales angulosas Chayote 40 40 40 22 26 26 24

2.- Curiosidades sobre la familia del meln: Se ha comprobado que en los Jardines de Babilonia, hace ms de 5.000 aos, no slo se cultivaban flores, sino que tambin eran considerados como huertos donde crecan cebollas, berenjenas, garbanzos, pepinos y calabacines. Estos ltimos procederan de la especie oriunda africana. En los mercados de Roma costaba trabajo reconocer a los melones porque su tamao era muy semejante a las naranjas, no as a las calabazas y calabacines de todas las

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clases y tamaos. En plena Edad Media las verduras son escasas y ordinarias, desapareciendo los vastos cultivos hortcolas de los romanos. Las especies sobrevivientes son los guisantes harinosos, las habas, los puerros, las coles, las acelgas y las calabazas. (BLON, G. Y G., Historia pintoresca de la alimentacin, Ed. Caralt, Barcelona, 1989, pgs. 19, 66, 138). Con respecto a la calabaza del peregrino se conocen dos subespecies, una originaria de frica, mientras que la otra es de Asia, pero ambas han permanecido unidas al hombre en pocas anteriores a la prehistoria ya que eran utilizadas como recipientes o para fabricar vasijas en culturas preceramistas. Se sabe que las calabazas de botella son las formas ms antiguas de cucurbitceas cultivadas y ya se conservaban en vinagre en Taumalipas en la Sierra Madre de Mxico y en Oaxaca, mucho antes de que existieran pruebas del cultivo del maz (MEISER C.B., Seed to civilization: The Storyof Food Harward Univ. Press, Cambridge, 1990 pg. 88). En Centroamrica exista desde muy antiguo una complementacin alimentaria debido a una triloga divina de alimentos: maz, alubias y cucurbitceas que consuman bien estofadas o en sopas (MEISER, C.B. , Seed to civilization: The Story of Food, Harward Univ. Press, Cambridge, 1990, pg. 88). Segn otra fuente bibliogrfica los indios de Amrica, tanto del Norte como del Sur, consuman sirope de arce junto al maz, las calabazas, las judas y la salsa de arndanos y que los Padres Peregrinos se basaron en estos alimentos y en la constatacin de que los indios eran ms altos y sanos que ellos para introducir el pavo relleno con estos ingredientes como comida tpica del da de Accin de Gracias (RITCHIE, C.I., Comida y civilizacin, Alianza Ed., Madrid, 1986, pg. 146). En relacin a las sandas, se sabe que fueron las primeras cucurbitceas mencionadas en los textos histricos, como lo prueba las inscripciones en una tumba egipcia de hace ms de 6.000 aos. Sin embargo, parece ser, por restos arqueolgicos, que ya estaban presentes en la India muchos aos antes, en pocas prehistricas. Lo ms probable es que el frica tropical haya sido el origen de la sanda, mientras que los melones aparecieron en frica, Persia y la India. Parece cierto que el comercio de esclavos entre frica y Amrica fue la va de introduccin de las sandas en el Nuevo Mundo (KIPLE KENNETH F., The Cam-

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bridge World history of food, Camb. Univ. Press, New York, 2000, pg. 1.813). En China existe el meln peludo o fuzzy meln (Benincasa hispida). Se puede consumir bien crudo por su suave sabor, bien cocido por su gruesa pulpa o bien frito. Es uno de los vegetales cultivados de mayor tamao, muy prolfico, que posee una alta resistencia a deteriorarse en almacenamiento, y con un rpido crecimiento. Estas caractersticas lo hacen muy adecuado para que se pueda y deba cultivar potencialmente por zonas moderadamente secas de frica y Latinoamrica e intentar paliar el hambre en dichas regiones. A los griegos el pepino les entusiasmaba y los mdicos afirmaron que otorgaba templanza y frenaba el ardor concupiscente. Esta era la razn por la que los mdicos recomendaban su consumo en crudo a un gremio muy especfico de mujeres griegas: las tejedoras. El muy ponderado Aristteles nos informa que las tejedoras en materias carnales o concupiscentes tendan a pasarse y eran muy apasionadas. Y en Roma, aunque Plinio nos informa de la produccin de pepinos en la primera centuria, es el emperador Tiberio el que se hizo famoso porque coma pepinos de forma continua, hasta el punto que siempre, segn se deca, tena uno en la mano. No es de extraar, ya que, en aquella poca, se propag el rumor y se invent la historia de que agudizaba la inteligencia (AGUILERA C., Historia de la alimentacin mediterrnea, Ed. Complutense, Madrid, 1997, pg. 38). 3.- Variedades de meln: 1.- Cucumis melo var. agrestis: Plantas que crecen como malas hierbas en frica y en la India Frutos pequeos, menores de 5 cm. No comestibles y con la pulpa fina y con delgadas semillas.

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Historias sobre el meln 2.- Cucumis melo var. momordica: Fruto alargado de piel delgada que se abre cuando madura. Pulpa blanca con poco contenido en azcar y poco aromtica. De semillas blancas y es caracterstico de la India.

3.- Cucumis melo var. acidulus: Fruto alargado, con piel fina naranja-amarillenta, con pulpa firme, blanca y crujiente. Ni aromtico ni dulce y solo se usa cocido. Sus semillas son pequeas y amarillas y es caracterstico del Oriente Prximo y es el denominado meln oriental.

4 .-Cucumis melo var. conomon: Fruto alargado, con piel fina blanca o verde luminoso. Pulpa blanca, no dulce ni aromtico y con pequeas semillas amarillas. Es usada en ensaladas y acompaando al pescado. Tpico del Este de Asia y Japn. Es el meln t y puede ser confitado con miso.

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5.Cucumis melo var. makuwa: Fruto ovalredondo, liso, delgado y de color amarillo brillante con costillas. Pulpa blanca, dulce y con algo de aroma. Pequeas semillas amarillas. Abunda en el Este de Asia y en este caso en Japn.

6.- Cucumis melo var. chinensis: Frutos de color verde claro-oscuro. La pulpa verde o naranja, sin aroma, de dulzor medio y de tarda maduracin. Con pequeas semillas amarillas. Tpicas del Este de Asia (Corea del Sur).

7.- Cucumis melo var. cantalupensis: Fruto con moderado ribeteado. Pulpa anaranjada y a veces verde, aromtico y muy dulce Semillas de tamao medio y amarillas. Tpico de Europa, Oeste de Asia y Norte y Sudamrica.

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8.- Cucumis melo var. reticulatus: Fruto redondeado o ligeramente oval, con la piel formando redes y con costillas ms o menos aparentes. Son los melones bordados. Pulpa a veces naranja o verde, aromtica y dulce. Para otros autores es un tipo del anterior. Tpico de Europa, Oeste de Asia, Japn y Norte y Sudamrica.

9.- Cucumis melo var. ameri: Fruto oval y alargado y de piel verde brillante-amarillo, ligeramente reticulado, sin costillas. Pulpa blanca, a veces naranja, bajo aroma, pero de alto

contenido en azcar. Tpico de Asia Central. 10.- Cucumis melo var. inodorus: Fruto elptico frecuentemente punteado y de color verde oscuro-amarillo. Pulpa blanca y dulce, con poco aroma. Semillas largas y amarillas. Melones de invierno que incluye los melones dulces del desierto de Asia y de Espaa.Tambin los tipos Casaba y los Honeydew (miel del roco).

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11.- Cucumis melo var. chate: Fruto ms largo que corto, semejante a un pepino de color verde oscuro. Pulpa blanca o amarilla y no es dulce. Los frutos verdes se comen crudos como los pepinos o encurtidos. Tpicos del Norte de frica y del Centro y Oeste de Asia. En la foto ejemplar

de Turqua. 12.- Cucumis melo var. flexuosus: Fruto mucho ms largo que ancho, de verde claro a verde oscuro, con costillas y con arrugas. Pulpa blanca y no dulce. Cuando los frutos estn verdes, se comen crudos o encurtidos como los pepinos. Se les denomina melones serpientes o armenios. Tpicos Asia, Medio Oeste, Norte frica e India 13.- Cucumis melo var. chito: Fruto redondo o ligeramente oval. Del tamao de un melocotn. Lisos y variables en el color, predomina el amarillo, aunque puede presentar tonalidades verdes. Pulpa muy fina y blanca con poco aroma, dulzura y sabor. Se pueden realizar mermeladas y confituras. Existen referencias de un primitivo origen americano asilvestrado

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Ferrn 27 (Octubre 2006) 14.- Cucumis melo var. dudaim: Fruto redondo o ligeramente oval, amarillo, pero de muy pequeo tamao semejante a una ciruela. Pulpa blanca con fuerte y tpico aroma almizclado, pero con poco sabor y dulzura. Semillas muy pequeas y amarillas. Cultivado como aromtico u ornamental en Oriente. Su origen es persa, y se localizan en el Norte de frica y Centro Oeste de Asia y Sudeste de Europa

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15.- Cucumis melo var. tibish: Fruto oval, de pequeo tamao, verde oscuro, con rayas verdes claras-amarillentas. Pulpa blanca, ni dulce, ni aromtica. Se recolecta antes de que los frutos maduren y se comen crudos como los pepinos. Se pueden cultivar slo para comer las semillas. Tpicos de frica (Sudn)

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4.- Curiosidades sobre el meln: su historia El vocablo meln procede del francs, que tomado del latn melopepo, y ste a su vez del griego, significa fruta con forma de manzana. Esta manzana podra ser el fruto del acerolo, roscea, que por aquella poca ya se podan recoger silvestres y que tienen forma de pequea granada. Debemos aceptar como vlido que frica es el lugar de origen del meln, aunque tambin pudieron ser frica y Asia y que se extendi hace al menos 3.000 aos hasta Asia donde la diversidad es actualmente elevada y donde principalmente ocurri su domesticacin, aunque la domesticacin tambin pudo ocurrir en paralelo o independientemente en Asia y frica. Los restos arqueolgicos del meln son muy pocos, pero nos demuestran que C. melo ya se cultivaba en la Edad de Bronce. Se han descubierto semillas en la Predinasta egipcia (4.000-3000 a.C.) e ilustraciones de ofrendas de frutos semejantes al C. melo var. chate, decorando muchas tumbas en el antiguo Egipto (2600 a. C.). Adems, se han encontrado tres semillas carbonizadas en Grecia, pertenecientes al periodo final de la Edad de Bronce y otras pocas semillas al Este de Irn datadas en 2.000 aos a.C. (ZOHARY D., y HOPF M., Domestication of Plants in the Old World, Ed. Oxford Univ. Press, Oxford, 2000, pg 194). Es interesante comentar que entre los vegetales que la Biblia permita comer al pueblo hebreo se encontraba el quishuim, una variedad de meln no dulce, que probablemente podramos identificar con la variedad Cucumis melo flexuosus o una muy cercana a sta. Se sabe que en la antigua Mesopotamia (comienzo del segundo milenio a. C.) era el principal y la ms antigua cucurbitcea cultivada. Era muy pequeo y no dulce, parecido al pepino y podra pertenecer estos melones a la variedad del Cucumis melo chate o tibish. Nos basamos para decir esto en un poema del Gilmamesh que nos habla de que el rey babilnico y hroe se comi un meln amargo y picante. En el primer milenio a. C. se sabe que los asirios conocan bien los melones y los cultivaron en sus jardines-huertos. Las frutas se representan en las

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tablas festivas de los asirios y son enumerados en sus herbarios. Plinio el Viejo, en el primer siglo de nuestra era y en su Historia Natural nos comenta que los fenicios cultivaban ajo, cebollas, puerros, pepinos y melones. Describi y nombr a la nueva planta introducida en Campania como melopepo, que crece como la vid, que no cuelga como el pepino, que se introduce algo en la tierra, su fruta es esfrica y dorada, del tamao de un membrillo (BROTWELL, D.P., A survey of the diet of early people, Ed. Thames and Hudson, London, 1969, pg.127). En Roma el meln se consuma principalmente en ensaladas con pimiento y vinagre y aderezados con garum y silphium. Era un lujo que podan permitirse los emperadores. Tiberio no conclua una comida sin meln y Albino se tomaba diez como entremeses (TOUSSAINT-SAMAT, M., Historia natural y moral de los alimentos. Tomo 8: Las frutas y las verduras, Ed. Alianza Editorial, Madrid, 1991 pg.84). Sobre el tercer siglo de nuestra era los romanos importaban sus melones desde Armenia y en los mercados de Roma era difcil reconocer a los melones porque no eran mucho mayores que una naranja y supuestamente eran muy poco dulces (BLON, G. Y G., Historia pintoresca de la alimentacin, Ed. Caralt, Barcelona, 1989, pgs. 65-66). De esta poca es la resea de que Clodio Albino era clebre porque poda comerse de una sentada quinientos higos, un cesto de melocotones, nueve kilos de uvas, diez melones y quinientas ostras (MONTANARI, M, El hambre y la abundancia, Ed. Crtica Barcelona, 1993, pg 10-11). A Espaa lleg tras las guerras civiles de Julio Cesar (AGUILERA C., Historia de la alimentacin mediterrnea, Ed. Complutense, Madrid, 1997, pg. 39). Para otros autores el meln se introdujo en Espaa y en Europa gracias al mundo musulmn sobre el siglo IX (KIPLE KENNETH F., The Cambridge World history of food, Camb. Univ. Press, New York, 2000, pg. 1744). Una tercera referencia nos habla de que Carlomagno (s. VIII d. C.), el emperador carolingio, apreciaba las frutas y que los melones se cultivaban en sus jardines despus de la conquista de Espaa, donde un siglo antes lo haban introducido los rabes (online: http://www.vegparadise.com). Aunque la influencia del mundo rabe en los pases occidentales decre-

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ce, no ocurre as en Espaa. Merece que le dediquemos unos comentarios a la abundancia, variedad y calidad de las frutas en el mundo rabe, as como de su lugar en la alimentacin. Eran unos virtuosos del regado. La llanura de Granada se transforma en un inmenso jardn donde prosperan los ciruelos, melocotoneros, albaricoqueros, almendros, dos variedades de olivos, limoneros y cidros, naranjas dulces y amargas y esos frutos tan estimados en la Europa medieval y a los que se les denominaba milgrana o manzanas de Granada: las granadas. All se dan asimismo, antes de su penetracin en el resto del continente las berenjenas, las alcachofas, el arroz, la caa de azcar y los melones. El importante papel de los rabes consisti en mejorarlas y divulgarlas ampliamente: el meln, conocido desde la antigedad, se le aadi la sanda, procedente de la India. Ambos fueron ampliamente cultivados para proporcionar un refresco azucarado. Gracias a los rabes durante la Edad Media los melones fueron evidentemente agrandados y endulzados. Pero en la Edad Media tambin tuvieron influencia otras culturas como por ejemplo la hebrea en la alimentacin de la Europa occidental. As, y en lo que nos ocupa que es la historia del meln, los sefardes asentados en Esmirna pusieron de moda la pepitada que consiste en una especie de horchata, elaborada con la carne de la pepita del meln, obteniendo un color y una textura lechosa y refrescante muy a propsito para combatir los rigores del verano. En la Baja Edad Media (Siglos XIV y XV) los huertos son la base de la alimentacin en las poblaciones rurales que comeran habitualmente su pan acompaado de ajos, cebollas, puerros y nabos, procedentes de sus huertos. Los seores feudales obligaban a los campesinos a cultivar, al menos, una huerta por familia, detallando las especies que deban cultivar. En Italia son famosas las huertas del lago Nemi que causan la admiracin del papa Po II y que enviaban una produccin muy variada al mercado de Roma: berenjenas, calabazas, melones. La cocina reflejaba la burguesa preocupacin por la economa, pero tambin por el clima. Hace calor y se tiene menos apetito. Normalmente se comienza la comida consumiendo frutas: cerezas agrias, ciruelas cocidas, manzanas y melones. El meln que casi haba desaparecido, volvi a vrsele de nuevo a partir del siglo XIV. Invadi Francia a finales del siglo XV en pleno

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Renacimiento, recibiendo el nombre de pompom siendo muy aficionados a ellos la realeza francesa (Enrique II y Carlos IX), llegando a ser muy popular en la Corte. Haremos un parntesis para relatar lo que ocurra en Espaa en pleno siglo XVI: es conocida la bulimia del emperador Carlos V ya que se pasaba el da comiendo, vindose obligado a solicitar del Papa una licencia que le permitiese comulgar por las maanas sin estar en ayunas. Esa aficin le vena al Emperador de familia, pues su abuelo Maximiliano I gustaba tanto del meln que al parecer un atracn del mismo fue la causa del bito. Sobre su estado de salud tambin se conoce bastante pues nos lo describe el Doctor Cornelio Mathys, de la siguiente manera: Salvo manifiesto empeoramiento de su salud, no perdona el cordero asado; el buey o la ternera, al horno, hervidos o cocidos; conejos y capones al horno; liebres, perdices, truchas, pescado fresco, si lo hubiere. Toda clase de repostera, dulces, compotas, mermeladas, barquillos, y en su temporada, los melones, que l mismo siembra en su jardn de Yuste, y hasta los defiende entre sus criados, porque considera que es mejor un ruin meln que un buen pepino. Es interesante comentar que el doctor Corneil-Henry Matiz era oriundo de Brujas y gozaba de una posicin especial en Yuste, pues despus del mayordomo mayor era el que cobraba mejor sueldo. Adems, tras su muerte, el Emperador le concedi una pensin anual de 400 florines. Sobre Felipe II tambin existen historias relacionadas con el meln. En particular referentes a su primera mujer, Mara Manuela de Portugal, hija de Juan III de Portugal y de Catalina de Austria. Era prima hermana de Felipe por partida doble ya que su padre era hermano de la emperatriz Isabel y su madre, hermana del emperador Carlos. Tras un ao de matrimonio el deseado sucesor no llegaba por lo que a la joven Mara se le practicaron frecuentes sangras en las piernas. A principios de septiembre de 1544 la princesa se quedaba encinta - no por las sangras, como es lgico pensar -; el parto tuvo lugar el 8 de julio de 1545, a media noche. Naci un varn que recibi el nombre de Carlos, como su abuelo. El alumbramiento fue muy pesado al prolongarse los dolores durante varios das, siendo "laborioso por anormalidad de presentacin, con dos comadronas manipulando

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varias horas". La princesa falleca a los cuatro das de dar a luz, el 12 de julio de 1545. Las causas que se adujeron para explicar el fallecimiento fueron tremendamente peregrinas ya que se explic la muerte por haber comido un limn demasiado pronto despus del parto; otras fuentes dicen que fue un meln, ingerido por la princesa al aprovechar que sus camareras mayores estaban contemplando un auto de fe. La explicacin ms plausible sera una infeccin puerperal debido al laborioso parto y a la manipulacin de las comadronas. Mientras tanto en Europa y al comienzo del Renacimiento exista la creencia de cuanto ms alta eran las plantas mejor la savia ascendente poda transformar los humores fros y brutos de la tierra en una sustancia ms aceptable: as las fresas y los melones eran considerados como frutos muy mediocres. Era famosa la frase de Galileo: Yo nunca enferm porque nunca tom fruta. Existan varias medios de protegerse contra los peligros que corra la salud en caso de comer fruta. Haba que tomar al principio de las comidas aquellas frutas que se consideraban fras: fresas, uvas, melocotones, higos, moras y sobre todo el meln, considerado como el ms peligroso de todos. Por el contrario, las manzanas, nsperos, peras era mejor consumirlas al final de las comidas ya que tenan la virtud de impedir que la comida vuelva a la boca. Los mdicos recomendaban comer ciertas frutas junto a otros alimentos o condimentos: meln junto al queso o bien con sal o con azcar para evitar que se pudra. Este parece ser el origen del hbito italiano de consumir el meln acompaado de jamn salado o el de la tradicin francesa de aliar el meln con sal y pimienta y beber a la vez un vaso de vino puro. De cualquier forma, gracias al trabajo paciente a lo largo de los siglos de jardineros rabes primero, y mediterrneos despus, el meln gan volumen, gusto y azcar, y dejo de contarse entre las hortalizas. En el Renacimiento, los monjes cultivaban el meln para los papas, en los jardines de la residencia de verano de stos en Cantalupo, cerca de Roma. El C. melo cantalupensis acaba de nacer y despus se ira convirtiendo poco a poco en la maravilla de carne anaranjada que conocemos. La gran coyuntura humanstica, artstica y cientfica del Renacimiento influy tambin en la cocina. Catalina de Mdicis, llegada a Francia en 1535

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para contraer matrimonio con el delfn Enrique II, no viajaba sola: su numeroso squito comprenda cocineros florentinos y los financieros italianos que acompaaban a la reina llevaban tambin consigo a sus cocineros. Hubo en Francia un apasionamiento por la cocina italiana. La ambiciosa Catalina no descuidaba ningn medio de alcanzar influencia. La mesa y los encantos femeninos formaban parte de su arsenal y, muchas veces, empleaba ambos medios a la vez. En aquella poca los italianos solan iniciar sus comidas consumiendo sus sabrosas frutas: cerezas, ciruelas y sobre todo, melones. Al final del Renacimiento el meln hace furor en Francia, apareciendo un libro Sommaire trait des melons, escrito por Jacques Pons en el que se enumeraban cincuenta maneras de consumir este fruto: con azcar, sal o pimienta, cocido, con salsa, en buuelos y compotas. La cscara del meln serva tambin para hacer compotas. La Francia del final del Renacimiento ola a meln. Eran tan dulces los melones que se deca en aquella poca que los jardineros lo regaban con agua azucarada o agua con miel. La conquista de los ocanos y el descubrimiento de Amrica marca la llegada de golpe a Europa de un conjunto de alimentos: pimientos, patatas, maz, tomates, judas americanas, pero alguno de ellos sufrira un purgatorio de varios siglos antes de llegar a triunfar en la poca contempornea caso del tomate-. Esta introduccin de los productos exticos en las dietas europeas del siglo XVI al XVII se traduce tambin en la recuperacin de numerosos alimentos autctonos que las lites sociales haban despreciado durante la Edad Media. As las hortalizas haban sido adjudicadas al pueblo, con la aprobacin de los dietistas y por influencia de los italianos y de la Contrarreforma. Era comn la competencia entre alcachofas, cardos y esprragos mediterrneos frente a naranjas, limones y melones de todos los lugares y de championes y trufas frente a gran cantidad de hortalizas indgenas. Pero lo ms interesante en nuestra historia es que las semillas del meln viajaron al Nuevo Mundo y fueron plantados por los espaoles, primero en Nuevo Mxico sobre 1543 y posteriormente en California a principios de 1600, donde alcanz una rpida expansin. A partir del siglo XVII hay una corriente en Europa, sobre todo en Francia, de trasladar las frutas dulces y los platos con azcar al final de la comida,

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como postres. Sin embargo esta lgica de los sabores slo triunfa lentamente ya que a principios del siglo XIX aun seguan consumindose los higos, moras y melones como entrantes. Pero mientras tanto nuestro meln sigue su conquista por el Nuevo Mundo y durante el siglo XVIII los exploradores britnicos lo introducen en las islas del Pacfico. En pleno siglo XIX an se conservaban las antiguas creencias del final de la Edad Media y de comienzos del Renacimiento y as se recoge una cita de Alejandro Dumas en su Grand Dictionaire de cuisine: Para que el meln sea digerible, dicen algunos gastrnomos, hay que comerlo con pimienta y sal y beber con l medio vaso de vino de madera o ms bien de marsala. Es evidente que el autor no se imaginaba que esa costumbre todava viva hubiera podido venir impuesta por una diettica que se haba perdido de vista desde haca mucho tiempo (FLANDRIN, J. L. y MONTANARI, M, Historia de la alimentacin, Trea Ed. Gijn 2004, pg. 867). Muchas son las ancdotas de Alejandro Dumas y el meln y referiremos la ltima. Pas un da por Marsella cuando el clera causaba estragos. Le gustaba tanto el meln de Cavaillon del que se supona entonces que predispona a la enfermedad en tiempos de epidemia- que comi ms de lo razonable. Uno de sus amigos, natural de Cavailln le puso en guardia contra posibles clicos que pudieran complicarse. Ya lo s, replic el escritor, pero como nadie lo come, no cuestan nada y me aprovecho. Al final de sus das donara su biblioteca a esta ciudad con la condicin que le concedieran una renta vitalicia de doce melones anuales. Muy pocas civilizaciones hicieron de las frutas y las verduras la base de su alimentacin. Se conocen el lugar privilegiado que ocupan el coco y el rbol del pan en la dieta de los insulares de los mares del Sur, el pltano macho en las poblaciones forestales del frica tropical; los dtiles para los habitantes del Sahara y los higos y los albaricoques secos para muchas regiones de las colinas mediterrneas, pero en la Europa templada los productos frescos, las frutas y las verduras slo han sido complementos a un regimen alimentario basado en los cereales, los tubrculos y las legumbres. A esto debemos aadir que hasta mediados del siglo XIX el consumo de frutas y de verduras se limitaba esen-

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cialmente a las producciones locales y eran estacionales. Gracias, primero a las tcnicas de Appert de conservacin de frutas y verduras y posteriormente a los cultivos de invernadero, junto a las nuevas tcnicas de embalaje y de conservacin y a las rpidas y fciles comunicaciones con ultramar en pleno siglo XX y comienzos del XXI la posibilidad de tener frutas y verduras en cualquier temporada del ao es un logro de nuestra actual civilizacin. Pero estas nuevas tcnicas de cultivo y de conservacin nos hacen reflexionar y quizs podramos afirmar con respecto a nuestro meln: El meln del siglo XVII o el del XIX no es como el actual. Nuestro meln, el que consumimos hoy en da, ya no es lo que era, pues se activa su maduracin, se le abona en exceso y se coge demasiado verde para expedirlo. Ha cambiado incluso desde un punto de vista fsico. Ah, dnde han ido los melones de antao? Mereci la pena el trabajo paciente de los granadinos-rabes durante la Edad Media y el de los jardineros franceses en el Renacimiento? Esperemos que con la nueva agricultura ecolgica consigamos saborear esos tan apreciados y dulces melones, tan jugosos como un sorbete...

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