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Isaac Y Janet Asimov

Norby salva al universo

1 Visitas Inesperadas
Soy un hombre del espacio solitario, alejado de mi hogar ... cantaba Jefferson Wells bajo la ducha. Se senta muy bien, bien preparado para afrontar al fin su examen de astrofsica... lejos de Manhattan, donde quisiera estar... Su voz termin en una exclamacin, cuando la pastilla de jabn se le escurri de las manos, fue a darle en la nariz y desapareci bajo el vapor del agua que rodeaba sus pies. La busc a tientas mientras la ducha segua manando a doble presin por los orificios de la pared para compensar la gravedad artificial de la Academia Espacial. La puerta de la ducha no se haba abierto y, sin embargo, Jeff oy con toda claridad un grito y de pronto sinti la presencia de alguien. En el mismo instante su pie encontr el jabn. Aaahhh! exclam al caer fuera de control encima de alguien al que apenas poda ver debido a la nube de vapor. No se permite la presencia de humanos desnudos ante la realeza vestida dijo un aguda e imperiosa voz. Y adems, aqu hay demasiada humedad. Mis ropas de viaje estn empapadas. Otra voz amable, pero metlica, dijo: Lo siento, Jeff. Cerrar el agua anunci otra voz metlica que nicamente poda pertenecer al robot maestro de Jeff. Norby! Qu has hecho?

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Cerrar el agua. No estamos mejor as? Ahora podemos vernos unos a otros repuso Norby mientras giraba el bidn de metal que haca las veces de cuerpo y parpadeaban los dos pares de ojos que asomaban bajo el ala de su redondo sombrerete. Por la Gran Galaxia! exclam Jeff al tiempo que enrojeca y se envolva en la toalla. Has trado a Rinda y Pera! Su Alteza Real, la princesa de Izz, ri. Cuando Norby sintoniz contigo a travs del hiperespacio, no nos imaginamos que estaras en la ducha de tu apartamento. Y por qu el agua cae de esa manera tan rara? Le pasa algo a la gravedad de la Tierra? Pera entreg a Jeff otra toalla y l se envolvi de espaldas a Rinda para secarse. Pera era muy considerada. Era un robot ligeramente ms pequeo que Norby y, segn deca, femenino, lo mismo que Norby insista en que era masculino. En vez de la cabeza retrctil de Norby, la suya era una protuberancia redonda en la parte superior de un cuerpo metlico y con tres ojos en cada lado. Sus piernas y brazos articulados, as como sus pies de doble direccin, eran muy parecidos, ya que Pera haba sido construida por los misteriosos habitantes del espacio conocidos como los Otros, y algunas partes de Norby fueron tambin hechas por los robots de los Otros. A la gravedad de la Tierra no le pasa nada porque no estamos en la Tierra dijo Jeff mientras se vesta rpidamente su uniforme de cadete. Rinda se puso a danzar delante del chorro de aire caliente para secarse, sus pantalones plateados se hincharon como globos y su tnica verde reluci bajo sus pelirrojos cabellos. Dnde estamos? pregunt Rinda.. Yo quera visitar la Tierra ahora que Pera me ha enseado bsico terrcola y puedo disfrazarme como un miembro de vuestra Federacin Terrestre. Mis padres siguen queriendo que nuestro planeta Izz sea un secreto para el resto de la raza humana. Ya sabes lo superior que se siente mam porque nuestros antepasados fueron sacados de la Tierra primitiva por los Otros y civilizados en Izz. Mientras mis antepasados lo pasaban fatal solitos replic Jeff calzndose las botas. Aqu el agua cae de forma extraa, porque la gravedad en un satlite artificial es pseudogravedad producida por rotacin. Estis en la Academia Espacial del Comando del Espacio, en rbita alrededor de Marte y muy lejos de la Tierra. Pero podemos ir a casa con facilidad por medio del transmisor. Es decir, podremos ir en cuanto me haya examinado, y eso ser dentro de diez minutos. As? dijo Rinda. Que guapo ests con ese uniforme, Jeff. Has crecido. Lo he notado nada ms llegar... Vamos, Rinda... Y apuesto a que t no te has dado cuenta de que yo tambin he crecido. Ahora tengo once aos. Y t acabas de cumplir los quince. Eres demasiado mayor para ser mi amigo? Desde luego que haba crecido. Su preciosa cara era ahora ms bonita y el resto de su persona menos delgada que antes. Claro que no, Rinda. Lo que pasa es que tengo prisa por presentarme al examen. Es importante. Norby debi esperar hasta asegurarse de que yo haba regresado a nuestro apartamento de Manhattan.

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Tuvimos que salir de Izz de prisa y corriendo dijo Norby con las manos unidas delante del bidn, seal de que estaba violento. Por qu? Pensamos que te agradara nuestra compaa intervino Rinda dejando caer sus pestaas doradas. Sin duda haba algo ms. Pera; no posees un talento robtico especial y capacidad para observar y registrar hechos, incluso hasta los detalles ms insignificantes? pregunt Jeff. S, Jeff. Y tambin tengo miniantigravedad como Norby, pero no puedo viajar por el hiperespacio ni a travs del tiempo. Y tambin eres sincera aadi Jeff. Cuntame la verdadera razn por la que Norby os ha trado a ti y a Rinda sin anunciar. Fue culpa ma repuso Pera. Me hallaba en la corte de palacio cuando la madre de Rinda, Su Alteza Real, escuchaba las quejas de los ciudadanos. Yo mencion por casualidad la cantidad de joyas que contiene el tesoro real... Precisamente cuando Madre acababa de decir a una delegacin de ciudadanos que el Reino era demasiado pobre para construir una nueva escuela en aquella zona del planeta aadi Rinda. Madre se puso furiosa y amenaz con meter a Pera en una caja esttica transparente. Le dije a Norby que tenamos que salvar a Pera, y por eso vinimos aqu. Cuando volvamos a casa, a Madre se le habr pasado el enfado y la perdonar. Ya dijo Jeff disimulando una sonrisa. Norby, mientras yo me examino, lleva a Pera y a Rinda a dar una vuelta por el Comando Espacial, pero procura hablar en bsico terrcola y nada de izziano. Nos encontraremos en el dormitorio dentro de tres horas. De acuerdo, Jeff contest Norby. Venid conmigo vosotras dos. Y en tu examen no te olvides de las burbujas csmicas, Jeff. Y las cuerdas y nudos. Hablas a travs de tu sombrero! As es como hablo siempre replic Norby mientras tomaba de la mano a Rinda y a Pera para acompaarles a la salida. Jeff corra por el pasillo para ir a examinarse, cuando record que no le haba dicho a Norby que no se metiera en los. Ocup la silla delante del monitor de su terminal en el ltimo momento. Todos los cadetes estaban muy inquietos estudiando el examen. Luego, sus dedos comenzaron a teclear. Jeff trag saliva e hizo un esfuerzo por concentrarse. Burbujas csmicas? Tonteras. Los intentos de Norby por ensearle astrofsica siempre fueron... Cuerdas? Nudos? Al ver las preguntas en su monitor murmur: Me parece que Norby tenia razn. El tiempo fue transcurriendo mientras Jeff trabajaba y al fin puls la palabra "Terminado". Cerr la conexin en el ordenador central para no poder cambiar ninguna de sus respuestas, y se desperez.

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Saba que no era tan brillante como su hermano Fargo, pero haca lo que poda. Tal vez incluso pasase el examen. Eh, Jeff! Era el cadete que estaba a su lado que le sealaba su monitor. La luz de atencin se ha encendido. No habrs borrado todas las respuestas inadvertidamente? Oh no! Jeff se conect de nuevo al ordenador central y en la pantalla aparecieron unas palabras impresas. Los ordenadores en las aulas de examen no podan hablar en voz alta. Jefferson Wells apareci en la pantalla Presntese en el despacho del almirante Yobo!!! El tercer punto de admiracin estaba en rojo.

2 El Mago Malvado
En la primera salida de puertas correderas, Jeff se mont en uno de los vehculos que aguardaban y marc el cdigo de Yobo en el panel de direccin. El coche, en forma de cucaracha, se cerr hermticamente y sali disparado por el tnel transparente pasando varias salidas que daban a otros pasadizos hasta llegar al Tnel Central por el que se adentr. Mientras el coche suba a toda velocidad, o bajaba... eso no importa porque en la rueda gigantesca del Comando Espacial no haba pseudogravedad... Jeff se senta preocupado. Cuando eres hurfano y demasiado alto para tu edad, con un hermano mayor temerario, uno se siente inclinado a preocuparse mucho, sobre todo cuando Boris Yobo, el jefe del Comando Espacial, no sola llamar a su despacho privado a los cadetes sin graduacin. El Tnel Central se ensanchaba a medida que otros ramales se unan a l procedentes de otros satlites menores del Comando Espacial en forma de rueda, con muelles, campamentos militares, laboratorios de investigacin y otros de los que Jeff saba muy poco. Otros vehculos pasaban al coche de Jeff en ambas direcciones, pero l en lo nico que poda pensar era si habra estropeado el ordenador principal del Comando Espacial al equivocarse en el terminal en que haca su examen. Haba ocurrido otras veces. Y el Almirante no era un hombre paciente. Cuando al fin estuvo de pie ante la gran mesa del escritorio de Yobo, vio que Norby, Pera y Rinda tambin se hallaban en la habitacin. Eres el responsable de estas visitas? dijo Yobo en una especie de gruido en tono menor que no presagiaba nada bueno. S, seor. Yo me estaba examinando... Esa no es excusa. Especialmente cuando anda suelto un robot despistado como el tuyo. He hecho todo lo que he podido para evitar que el Control de Seguridad averiguase que Rinda no es una Terrcola, sino que pertenece a un planeta del que nadie, fuera de esta habitacin, ha odo hablar... con la excepcin de tu hermano y su novia, quienes estn totalmente fuera de mi alcance porque se han escondido en no se que montaa de la Tierra, pasando una especie de vacaciones... S, seor. Fargo no quiere que nadie pueda encontrarle. Por eso no puedo. De manera que tu has de encargarte de que estos dos robots y esta nia... No soy una nia! exclam Pera. Tengo once aos y soy princesa real!

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Isaac y Janet Asimov Yobo lanz un gruido. Procura que no nos busquen ms problemas. Pero qu han hecho? pregunt Jeff.

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Me limitaba a escuchar a Rinda y Pera dijo Norby mientras agitaba el brazo para darse importancia. Les estaba explicando cmo ayud a capturar al traidor Ing el Ingrato cuando intentaba apoderarse de la Federacin. Quieres decir que te pavoneabas intervino Jeff. Y, adems, Rinda dijo que deseaba saber ms cosas de mis gloriosas actuaciones, de manera que me conect a los bancos de memoria del ordenador de la biblioteca para que escuchara... Maldito bidn-robot! rugi Yobo. Lo que hiciste fue acceder a la seccin de informacin clasificada del Servicio Secreto del Comando Espacial! No me enter de nada dijo Rinda, excepto del aspecto que tena Ing... cabellos grises, ojos rojos y muy flaco... nada interesante. Pues yo me enter de todo confes Pera, que jams menta. Lo siento, Almirante. No contar a nadie los secretos del Comando Espacial, ni cosas como los nmeros de los cdigos de los espas oficiales, ni lo que pesa usted exactamente... Basta exclam Yobo mientras levantaba su corpulencia majestuosidad de la silla que ocupaba detrs de la mesa. Cadete Wells, llvate de aqu a la princesa, su robot y el tuyo... sobre todo el tuyo. Pero, Almirante replic Norby. Yo slo he accedido a los archivos del Comando Espacial mientras intentaba encontrar un medio de conseguir entradas para la funcin de esta noche. No podemos ir? Rinda se volvi hacia Jeff. Quieres decir que no vas a llevarme a ninguna funcin? Lo olvid confes Jeff. No saqu entradas porque, al estar Fargo de vacaciones, yo tengo que regresar a la Tierra inmediatamente despus de mis exmenes. Nuestro animal de compaa, Ula, se siente muy sola cuando la dejamos al cuidado del estpido ordenador de la cocina. Yo quiero ir a la funcin insisti Rinda. Actan un puado de artistas viajeros explic Yobo de mala gana. Y usted es el Maestro de Ceremonias agreg Norby. Lo dijo el ordenador. Incluso toma parte en uno de los sketch, no es cierto? Desgraciadamente, s repuso Yobo mientras se acariciaba su negra y calva cabeza. Me entra dolor de cabeza cada vez que entro en esa caja mgica del mago, que naturalmente, no es mgica... Oh, Almirante! dijo Rinda acercndose a l para acariciar las medallas que adornaban su pecho mientras parpadeaba. Deseo tanto verle actuar. Debe ser maravilloso.

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No! Rotundamente no! exclam Yobo. Jeff, llvatela a tu apartamento de la Tierra y no dejes que se meta en los... Oh, cielos dijo Rinda con labios temblorosos. Deseaba tanto que Pera observara y grabara su magnifica actuacin para poderla mostrar a la corte real de Izz, y ahora... una lgrima rod por su mejilla... usted no me deja. Bien, sea! Estelas de cometa! No puedo soportar ver llorar a una mujer... Si me prometes portarte bien... Y as consiguieron las entradas para la funcin. Despus de una rpida comida, que Rinda devor y Jeff apenas prob porque segua preocupado, fueron a ocupar sus asientos en las ltimas filas del repleto auditorium. Fue una representacin muy larga con muchos actos, algunos serios con msica clsica, y otros dramticos recitados, todos representados por el Almirante con su voz profunda y autoritaria. Durante el descanso, Rinda coment lo maravilloso que era Yobo. Tienes suerte de que el Almirante sea lo bastante anticuado para creer en esas tonteras de la debilidad del indefenso sexo femenino dijo Jeff. Yo jams he conocido a una mujer autnticamente indefensa. Mira tu propia madre! A veces pienso que te pareces a ella... Rinda le dio un codazo en el costado. Cllate, Jeff. Empieza la segunda parte y el programa dice que ser divertida, con payasos. Pero mira: vuestros payasos llevan pantalones anchos como los mos... Eso no es divertido. Aqu lo es replic Norby sentado sobre las rodillas de Jeff, lo mismo que Pera en las de Rinda . Todo el mundo en Izz lleva pantalones anchos, de modo que all los que dan risa son los estrechos. Jeff, que esperaba aburrirse, tuvo que admitir que el nmero de los payasos era bueno, aunque un poco anticuado. Montaban vehculos extraos con ruedas que emitan ruidos curiosos, se golpeaban unos a otros con bates de bisbol de goma, y luego emprendieron una danza regocijante al son de una flauta que tocaba el payaso principal, un hombre rechoncho de cabellos oscuros, cuya barba de dos puntas de bigote de manillar contrastaban con la bombilla roja que se le encenda y hacia las veces de nariz. Trizy! gritaban los nios del personal del Comando Espacial. Hurra por Trizy el Payaso! Trizy salud e interpret otra tonada que bail muy bien. El brazo de Pera toc el de Jeff para establecer as contacto teleptico. Y puesto que Norby tocaba a Jeff, tambin estaba sintonizado. "Estoy preocupada dijo Pera. Algo va mal. Una capa artificial cubre los ojos de ese payaso." "Idiota ese era Norby. Muchos humanos llevan lentes de contacto." El almirante Yobo anunci entonces que el grupo de artistas viajeros iba a interpretar un nmero especial que l supervisara personalmente para asegurarse de que no asustaba a nadie. Colocaron una silla para l a un lado del escenario y el teln se alz dejando ver un villano fanfarrn envuelto en una capa negra forrada de raso rojo que haca juego con su nariz. Era Trizy, que hizo muecas al pblico y estall en ruidosas carcajadas antes de iniciar su cancin:

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"Nombra a todos los villanos de fama reconocida pero no encontrars a ninguno que me gane la partida. Mi espritu endemoniado puso a Ing en lugar seguro. Yo soy el salvaje y malvado Trizy lo mas espantoso del mundo!"

Los nios rean y aplaudan mientras Trizy amenazaba a la herona, una dama cubierta de lentejuelas que adornaba sus cabellos con plumas azules y que no cesaba de gritar: Salvadme de las garras de este villano! Ah, mi orgullosa beldad dijo Trizy. Contemplad mi caja mgica en la que os llevar conmigo. Hizo un gesto y una caja larga surgi del suelo del escenario. Se abri la puerta delantera de la caja. "No lo entiendo dijo Pera. Su cabello no es natural. La parte superior del peinado de la dama es de una substancia sinttica que imita a las plumas, y el cabello de Trizy lleva un material negro." "No te preocupes, Pera dijo Jeff. En la Federacin se permite a los humanos usar peluca y teirse el pelo." "La Reina de Izz no lo aprobara." "He odo decir que ahora es cuando la dama recurre a Yobo para que le ayude y Trizy obliga al almirante a entrar en la caja mgica dijo Norby." Y la dama de las lentejuelas, gritando que no amaba al villano de la capa, corri al otro lado del escenario para coger del brazo al almirante Yobo. Yobo extendi su palma gigantesca para impedir que Trizy se aproximara. Renuncia y desiste, villano! grit Yobo. La multitud estaba entusiasmada. No as Pera. Se elev lentamente del regazo de Rinda con su miniantigravedad, mientras sealaba el escenario. No me gusta esa caja mgica dijo en voz alta. Tengo que observarla ms de cerca. Y antes de que Rinda pudiera sujetarla, Pera flot por encima del pblico en direccin al escenario. La herona de las lentejuelas mir con sorpresa al pequeo robot, y Yobo amenaz con el puo a Jeff, pero fue Trizy quien hizo que la aparicin del robot formara parte de la representacin. Aj! exclam. Sin duda ste es el guardaespaldas de nuestro almirante. Es sorprendente ver como cada vez los hacen ms pequeos. En cambio, nuestro Almirante no cesa de aumentar de tamao.

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Todos rieron, aunque un poco intranquilos, porque el ceo de Yobo era una visin que intimidaba an sin saber con certeza si era o no fingido. Vuelve aqu, Pera grit Rinda puesta en pie. Jeff tambin se levant, sujetando a Norby que luchaba por desasirse y seguir a Pera para evitar que les pusiera en evidencia. Trizy se qued mudo mirando fijamente al pblico. Ah exclam Fa, fe, fi, fo, fu.., huelo a sangre de jvenes villanos! Te veo, Jefferson Wells! Y dicho esto, Trizy agarr a Pera que flotaba en direccin a la caja mgica, y se meti dentro con ella. La puerta se cerr antes de que la caja desapareciera por la trampa del escenario. Abran esa trampa dijo Yobo mientras Jeff corra hacia el escenario seguido de Rinda que llamaba a Pera. El mecanismo se cierra por el otro lado dijo uno de los tramoyistas. Tendremos que bajar por la otra escalera. Un guardia de seguridad lleg corriendo al lado de Yobo. Todas las entradas a la parte inferior del escenario estn cerradas y hay un respiradero de emergencia que ha sido abierto. Las lanchas patrullas vienen hacia aqu. Ignoro que motivos tendr Trizy para robar un robot y desaparecer de esta manera dijo el productor agitando las manos. Es nuevo en la compaa, pero tiene mucho talento. Le descubrimos cuando actuaba en un caf de la cpula Titn y yo le contrat para reemplazar a un payaso que se ha retirado. Pero Trizy es tan bueno que le hice estrella del espectculo. Aunque es curioso, que nunca nos dejase tocar su caja mgica. Esa caja produce dolor de cabeza dijo Yobo. Bsquenlo y triganlo para interrogarle. Por qu se llev a Pera? Yo quiero recuperar a mi robot! "Jeff dijo Norby por telepata. Yo he detectado que en esa caja mgica hay una mquina y tambin otras herramientas. Ese payaso se va a alguna parte y yo creo que debemos seguirle." "Buena idea, pero todas las salidas del Comando Espacial estarn vigiladas..." "No seas tonto, Jeff. Vamos detrs de esas cortinas para ir al hiperespacio y luego reaparecemos en el espacio normal fuera del satlite. Entonces buscaremos a Trizy." Jeff consigui acercarse a Yobo y le susurr que l y Norby podran encontrar a Trizy antes que los guardias de seguridad. Yobo asinti. Cuide de Rinda, por favor le dijo Jeff. Ella y yo no cabemos dentro del campo personal protector de Norby, de manera que tenemos que dejarla aqu. Yobo puso los ojos en blanco y dijo: Date prisa, Jeff.

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Antes de que la nada gris del hiperespacio le envolviera, Jeff vio la carita de Rinda llena de lgrimas que se asomaba entre las cortinas para gritarle: Esperadme!

3 La Nave Robada
La sensacin de hallarse en el hiperespacio, con el cosmos como fondo, siempre sobrecoga al principio. A Jeff le pareca que estaba perdido para siempre fuera del tiempo y del espacio normal. Pero, en cuanto se hubo recuperado de aquella impresin, Norby regres. Jeff parpade porque esperaba hallarle en el exterior de la rueda del Comando Espacial, flotando en el espacio, pero en cambio sus ojos se llenaron de luz brillante. Yo cre que haba sintonizado con el paradero de Pera dijo Norby en voz baja, pero hemos llegado demasiado tarde. Estaban en la sala de control de una nave que le era familiar. Jeff parpade de nuevo y reconoci la primera hipernave experimental del Comando Espacial para viajar por el hiperespacio, y hasta el presente la nica, a la que Yobo haba vuelto a bautizar recientemente con el nombre de La Bsqueda. Vaya, vaya. Visitas inesperadas dijo una voz desagradable que le resultaba amargamente familiar.

Al volverse, Jeff vio la figura grotesca de Trizy, el Payaso, que le apuntaba con una pistola de descargas que dejaban inconsciente. No te he visto entrar continu Trizy con una voz completamente voz distinta a la que utilizada anteriormente el payaso. No importa. Eres un adolescente sin importancia y me has trado otro robot. No s lo que creers que ests haciendo, Trizy dijo Jeff, pero robar un robot es... Estpido! Hace tiempo que he planeado robar algo ms... esta nave tan especial del almirante. Y ahora el xito es mo! Si ni siquiera sabes conducirla! Ah no? Ni an despus de haber incluido a Yobo en mi espectculo para poder ensayar con l dentro de mi caja mgica? All dentro tengo una sonda mental... Las sondas mentales son ilegales! Mi querido e ingenuo jovencito. no tienes ni idea de lo que se necesita para ser autnticamente brillante, un genio capaz de los ms grandiosos proyectos concebidos por mente alguna. He sondeado a conciencia la mente de Yobo para saber como conducir esta preciosa nave hiperespacial. Ahora creo que ya te he escuchado bastante. Ten cuidado, Jeff dijo la voz de Pera. Tiene un detonador en el bolsillo y dos potentes bombas en la nave. No hagas nada que le enfurezca.

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En el extremo ms alejado de la sala de control estaba la caja mgica con Pera en su interior tras los barrotes que ahora cerraban la abertura. Puesto que Pera no poda desaparecer en el hiperespacio como Norby, estaba atrapada. No me gustas, Jefferson Wells dijo Trizy, y no volvers a desbaratar mis planes. Apret el gatillo y los rayos de inconsciencia alcanzaron a Jeff y a Norby. Al caer al suelo, Jeff vio a Norby tendido a su lado y se pregunt por qu sus ojos seguan abiertos. La descarga de la pistola debiera haberle dejado inconsciente. El bidn de Norby tocaba su brazo. Quiz podran comunicarse todava. "Ests paralizado t tambin, Norby?" "He recibido una dosis completa y tiene que ser una de esas pistolas ilegales tan potentes, porque tengo problemas para moverme y no creo que pueda utilizar mi hipersalto para salir de aqu." An ests despierto? dijo Trizy alzando el labio superior lo bastante para que sus grisceos dientes incisivos, semejantes a colmillos, aparecieran bajo su poblado bigote en una demostracin de amenaza primitiva. Pero veo que no puedes moverte, Wells. Ahora limtate a escuchar tranquilamente mientras yo envo mi mensaje a la Federacin. Accion un interruptor en el tablero de control y Jeff dese con todas sus fuerzas que Trizy estuviera tan ocupado fanfarroneando ante la Federacin que no se diera cuenta de que, segn la pantalla del visor, las naves patrullas rodeaban ahora el muelle donde estaba atracada La Bsqueda. "Jeff, he analizado los datos de la voz y no es Trizy. Quiero decir que es Trizy, pero que es tambin Ing el Ingrato!" "Maldicin! Deb figurrmelo. Ha engordado, se ha teido el pelo y dejado bigote, pero tienes razn: es Ing." Cuidado, Federacin Terrcola! deca el fingido payaso por el comunicador de la nave. No intentes apresarme. Tengo en mi poder dos bombas capaces de destruir todo el Comando Espacial y no vacilar en utilizarlas para evitar que me capturen. Ing sonri. Quiero que sepan que estn bajo mi poder, no el de un simple payaso llamado Trizy, sino del ser ms importante del universo... Ing el Increble! Y voy a cobrarme mi venganza. Lanzar mis bombas especiales por el hiperespacio! "Norby, puedes moverte? Me parece que voy recuperando algo de mi facultad muscular..." "Ten cuidado, Jeff. Es peligroso." Vosotros no comprendis lo que ocurrir, estpidos deca Ing; pero, cuando yo lance mis bombas por el hiperespacio, la explosin alterar la estructura del espacio normal. El universo se derrumbar y no tardar en convertirse en letal para toda clase de vida. "Norby! Puede hacerlo?" "No lo s. Quiz los Otros, que han estado ocupando el hiperespacio durante milenios, podran decirnos si Ing tiene razn, pero yo no lo s."

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Hay ms: Federacin... vuestro ignorado Ing no tendr que participar en la fiesta de vuestra muerte. Yo estar a salvo en el hiperespacio en mi caja mgica que puedo transformar en contenedor esttico. Esperar mientras el universo muere y vuelve luego a expandirse. All estar cuando el renacido universo est listo para recibirme como su dueo! Adis. Tenis veinticuatro horas para despediros unos de otros. La nave dio un bandazo y, ante el horror de Jeff, en la pantalla del visor se vio que ahora la nave La Bsqueda estaba en la nada gris del hiperespacio. Ciertamente que Ing haba aprendido a manejar la hipernave y haba escapado. Jeff consigui mover la lengua y, arrastrando las palabras, dijo: Ests loco, Ing. Yo quiero que ests consciente, pero no te muevas dijo Ing blandiendo la pistola. No trates de hacer ninguna heroicidad, Wells, o te atar a la primera bomba que lance. Ahora nada puede detenerme. T y tu estpido robot desbaratasteis una vez mis planes para gobernar la Federacin, pero ahora puedo ser el amo del nuevo universo. Lanz un risa diablica. Jeff dijo Pera. Detecto ondas anormales en su cerebro. Hay algo extrao en este payaso que ahora se llama asimismo Ing. Cllate, robot, y no te metas donde no te importa replic Ing. Tengo trabajo. Tu plan fracasar, Ing dijo Jeff. Probablemente destruirs esta nave y tu persona, pero no cambiars el universo. Es demasiado grande y tus bombas demasiado pequeas. No, segn mis clculos. Ing se retorci una de las guas de su bigote. Adems, no hay nadie en el hiperespacio que pueda detenerme. Esta es la nica nave hiperespacial, aunque he odo rumores de que tu robot puede conectarse al ordenador de cualquier nave y generar capacidad de hipervuelo. Ing abri ms los ojos. Ummmm. Incluso los genios no piensan en todo. Jams se me ocurri robar tu robot, Wells, cuando poda viajar por el hiperespacio apoderndome de la nave La Bsqueda. Pero ya que tenemos aqu a tu robot, gracias a tu estpida heroicidad, quiz pueda aumentar mi potencia del hipervuelo utilizndole. No podrs hacerlo dijo Jeff mientras realizaba algunas contracciones isomtricas para probar sus msculos. Por qu no? No es cierto ese rumor? Jeff no contest. Fingi estar inconsciente. Um! exclam Ing mientras propinaba un puntapi a Jeff, que no respondi. Y el robot parece desconectado. Pero el otro no... no tena idea de que tuviese dos, Wells. No son exactamente iguales, pero supongo que eso no importa. T, el robot de la caja: Norby es capaz de volar por el hiperespacio? Pera no contest.

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Isaac y Janet Asimov Ing se aproxim a la caja para mirarla. Luego apunt a Jeff con la pistola.

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Voy a disparar contra el joven Wells hasta que deje de respirar, si no me dices la verdad. Norby es capaz de volar por el hiperespacio contest Pera. Jeff hizo un esfuerzo y se lanz sobre Ing, pero la pistola fue ms rpida. Esta vez Jeff cay sin sentido. Al despertar, mir hacia el cronmetro de la nave y vio que haba transcurrido una hora. Todava le costaba moverse, pero cometi el error de bostezar. De modo que vuelves a estar consciente, eh, Wells? Ing pareca furioso, aunque su enojo no iba dirigido hacia Jeff. Qu es lo que ocurre, Ing? Le pregunt Jeff medio dormido. Las bombas no funcionan, eso es lo que pasa grit Ing. Lanc la primera, programada para estallar cuando estuviese lejos de La Bsqueda... Es imposible calcular las distancias en el hiperespacio dijo Jeff cansado. Oh! De manera que eres un experto en el hiperespacio? Quiz lo seas, si los rumores que he odo acerca de tu robot son correctos. Pero la bomba no explosion cerca de esta nave. La tena sintonizada por radio y no hizo explosin. No estoy seguro de que se pueda saber si ha explosionado o no. Tal vez tengas suerte de estar vivo todava. Ese robot de la caja orden Ing tiene sensores que podrn decrnoslo. Hizo explosin la bomba? Debo responder, Jeff? Puedes hacerlo. Quiz le disuada de continuar con este experimento estpido. La bomba no hizo explosin, seor Ing. Fuego del infierno! Tal vez las bombas no estallen en el hiperespacio observ Jeff. Es eso cierto? Ing no pregunt a Jeff, sino que le apunt de nuevo con la pistola y se dirigi a Pera para obligar al robot a decir la verdad. Contesta, robot, si quieres que Jefferson Wells viva. En mis bancos de memoria hay datos que indican que las bombas hacen explosin en el hiperespacio. Entonces, por qu?, por qu? Ing iba de un lado a otro de la sala de control dando puetazos a las paredes y a Jeff le propin otro puntapi que hizo su efecto... desplaz a Jeff y le puso en contacto con el bidn de Norby.

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"Empiezo a funcionar, Jeff, pero muy despacio. Hay que conseguir que no pregunte a Pera lo que probablemente ha detectado, porque yo ya lo hice, y no soy tan bueno como ella para estas cosas." "De qu ests hablando?" "Hay algo ah fuera en el hiperespacio. Algo que se ha apoderado de la bomba." Mas Ing hizo a Pera una pregunta distinta, aunque ms peligrosa. Est bien, robotito inteligente: quiero lanzar mi segunda bomba. Pero esta vez formar parte del motor de propulsin de esta nave, obligando a la propia nave a desequilibrar la estructura del universo. Puede que muera en el intento, o puede que no. Si te conecto al ordenador, aumentars su potencia? Jeff, no quiero contestar... T Jeff est perdido si no contestas replic Ing. Y esta vez va en serio. Una descarga ms y es hombre muerto. Ing dijo Jeff, nos condenas a todos. S razonable. Llvanos al espacio normal y... No! Voy a destruir el espacio normal! Voy a destruir el universo! No necesito la respuesta del robot. Le utilizar de todas maneras. Jeff intent levantarse, pero le fue imposible. La cabeza de Norby intentaba salir del bidn, pero sus brazos y piernas seguan retrados en su interior. Ing era ms fuerte de lo que aparentaba. Cogi a Pera por los brazos antes de que pudiera retraerlos dentro de su cuerpo. Los at con un cable al ordenador y luego conect otro cable del ordenador a su cabeza. Basta, Ing! Ing no hizo el menor caso. Cogi a Jeff por debajo de los brazos y lo llev a la compuerta que daba directamente a la sala de control. Luego arroj a Norby dentro y cerr la puerta. Norby... no puedes hacer nada? Uno de los brazos de Norby se extendi hasta coger la mano de Jeff mientras La Bsqueda daba un fuerte bandazo y se abra la compuerta. El aire absorbi a Jeff y a Norby lanzndolos al espacio.

4 La Huida A Travs Del Tiempo


Norby! Estoy vivo! No tienes fe en mi, Jeff? Soy tu robot personal y debo protegerte. Pero estaba atontado y no podas funcionar, e Ing nos lanz al hiperespacio...

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Soy un robot superior, incluso cuando no tengo tiempo para recuperar mi total funcionamiento. Desde luego, soy capaz de protegerte con mi burbuja protectora. Gracias, Norby. Adems, esa burbuja surge automticamente. Confieso que, si hubiera tenido que hacerlo yo, hubiese tenido problemas. El astronauta que encontr mis piezas desconocidas y las puso en un robot terrestre saba lo que se haca, porque esa descarga tan enorme hubiera destruido a un robot ordinario. Y ahora casi he recobrado mi estado normal. Entonces busca la nave de Ing. Tenemos que entrar en ella e impedir que lance la segunda bomba. No puedo. Entonces no has vuelto del todo a la normalidad. Desde luego que s. No puedo entrar en La Bsqueda porque no est aqu. Tengo una facultad limitada para detectar la presencia de cosas en el espacio, y La Bsqueda ha desaparecido. Ha regresado al universo? Yo... no... lo s, Jeff. Estoy asustado. Algo va mal. En el hiperespacio? Cmo es posible? Ahora parece que todo va bien, pero ocurri algo malo: en el momento en que salimos despedidos de La Bsqueda, sta fue obligada a atravesar el hiperespacio impulsada por una potente energa. Ing debi acrecentar la potencia de su segunda bomba, utilizando quizs a Pera. Ella tiene en su interior los mismos metales desconocidos que yo y, aunque fueron utilizados para que tuviera poderes de observacin en vez de hipervuelo, tal vez posea otros talentos que nosotros desconocemos. Nada de esto tiene sentido. Por qu no estall la nave La Bsqueda? Puede que Ing y Pera estn muertos. Oh, Jeff, no digas eso. Sin embargo, si la nave La Bsqueda hizo lo que Ing quera, puede que haya tenido xito. Es posible que haya penetrado con la nave en el universo, lo cual significara... Qu? Que la tremenda energa utilizada para obligar a La Bsqueda a salir del hiperespacio puede haber alterado el campo de nuestro universo. No creo que la nave pudiera sobrevivir. Y quizs ahora nuestro universo est muriendo.

Jeff se dio cuenta de que respiraba demasiado aprisa y consuma el precioso suministro de aire de la burbuja protectora de Norby. El robot poda sobrevivir mucho tiempo en el hiperespacio, pero los humanos no. Norby, revisa todos los datos de tus bancos de memorias, especialmente en el momento en que abandonamos La Bsqueda. No fue entonces cuando crees t que ocurri algo "malo"? Qu fue?

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Ya te lo dije. La fuerza con que se mova la nave La Bsqueda... no, Jeff. Tienes razn. Hubo algo ms. Algo que me hizo pensar que se trataba de un error. Fue... fue como un crac. No lo entiendo. Ni yo tampoco. No dur mucho, pero mis sensores recogieron una dimensin en el hiperespacio, donde no la hay. Y como si un agujero estrecho se abriera y cerrara. Puedes explicarlo? Por supuesto que no. No soy un genio. A pesar de su ansiedad, Jeff estuvo tentado a echarse a rer, ya que Norby sola pavonearse de serlo. Y ahora, sin embargo, considerarse un genio sera parecerse demasiado a Ing y sus fantasas. Jeff, respiras con dificultad. Ests bien? Sigues paralizado? Y te ha afectado al diafragma? La parlisis ha desaparecido porque el efecto de la descarga ha pasado, pero me imagino que me cuesta respirar porque el oxgeno est bajando. Tenemos que ir al espacio normal de un planeta donde pueda reponer mi aire. Luego hay que regresar al hiperespacio y aseguramos de que la nave La Bsqueda no est all. Norby guard silencio tanto tiempo que Jeff se asust. Senta su mano en la suya y la burbuja protectora segua all puesto que continuaba con vida, pero, qu le ocurra a Norby? Habra sufrido algn dao? No, Jeff, estoy bien. Pensaba. No s a dnde ir. Si el universo ha sido destruido tal vez no quede a "donde" ir. Estelas de cometa! Estoy de acuerdo. No es una situacin agradable. Tratar de buscar la solucin de este problema... Eh! Qu ha sido eso? Qu ha sido qu? No sentiste... no, claro que no. Tu no tienes mis sensores. Algo se acerca a nosotros por el hiperespacio. La Bsqueda? Ing intenta atraparnos? No lo creo, pero no lo s. No puedo precisarlo... Soy un robot incompetente... eh! Sea lo que fuere, intenta agarrarme con una especie de aparato. No me gusta nada. Norby, no podemos quedarnos en el hiperespacio! Algo nos persigue y a mi me falta el aire. Vmonos de aqu de prisa! Pero, Jeff, y si no hay a "dnde" ir? Entonces intenta un "cundo". Lo siento, Jeff.

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Pero hemos salido del hiperespacio, el universo sigue ah y aqu hay un planeta! Bjame para que pueda tomar aire. Jeff... Y mira, Norby; eres un genio! Nos has sacado del hiperespacio y nos has puesto en rbita alrededor de la Tierra, porque all est la luna asomando por detrs... Oh! La Tierra... qu bien! No. Yo quise retroceder en el tiempo para no entrar en el espacio normal del universo despus de lo que haya hecho Ing. Pero salt demasiado hacia atrs. Mis sensores me dicen que la atmsfera de aqu no es respirable para los humanos. Quieres decir que has retrocedido tanto en el tiempo que las bacterias de los ocanos de la Tierra todava no han comenzado a proporcionar oxgeno al aire? S. Agrrate. Voy a adelantarme en el tiempo. Ten cuidado. No vayas demasiado lejos. Esta vez Jeff dio contra algo duro y qued tan aturdido que al principio no pudo ver nada y perdi el aliento. Aspir con fuerza tratando de hinchar sus pulmones... y se le llenaron de aire. Aire! Jeff abri los ojos. Estaba de bruces encima de una roca y una hormiga completamente normal paseaba por su nariz. Poda or el canto de los pjaros, el gorgoteo del agua y un misterioso sonido de trompeta en bajo profundo. Se sent para volver a respirar. La vista era sorprendente... y hermosa. El aire fresco, cortante y limpio de una colina que dominaba un valle verde donde un rebao de animales se mova lentamente... antlopes, alces y... Norby! Mamuts! Estamos en la Era Glacial de la Tierra! Me concentr en eso, Jeff. Siempre tuviste inters por ella, y el agua tiene que ser limpia. Puedes beber en este arroyo. Norby le seal un salto de agua diminuto que discurra entre dos peas. El agua era deliciosa como el aire y Jeff bebi hasta saciarse. No se haba dado cuenta de lo sediento que estaba. Luego se apoy contra la ladera de la colina. Norby, esto es tan bonito. Ojal pudiramos quedarnos. Los humanos an no han tenido tiempo de contaminar la Tierra. En nuestro tiempo no est destruida del todo. Durante el siglo XXI los humanos dejaron de destruir los bosques y evitaron la polucin de la atmsfera. E hicieron un esfuerzo supremo por conservar la diversidad de especies animales que son esenciales para una buena ecologa... Norby, no hay ninguna ciudad, ni ningn Ing. Jeff se incorpor mientras acariciaba sus cabellos rizados. Y hablando de villanos: Ing no tuvo xito, porque aqu estamos, en el universo. Pero muy atrs en el tiempo, Jeff. Jeff trag saliva. Encontraste otro "cundo", un tiempo anterior a la destruccin del universo por Ing... es eso lo que quieres decir?

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S. No. No lo s. No puedo predecir lo que encontraremos si intentamos trasladarnos a nuestro tiempo. Bueno, mientras estamos a salvo aqu en el Pleistoceno, creo que lo mejor ser que vaya a echar un vistazo por si encuentro algo de comer. Tengo un hambre terrible. Desde luego no estoy equipado para matar animales, pero tal vez encuentre algunas nueces y bayas... Creo que tendrs que pasar hambre un rato ms dijo Norby. Si tuvieras ojo en el cogote como yo, veras que tenemos compaa. Vuelve la cabeza despacio y mira lo alto de la colina, a tu izquierda. Jeff as lo hizo y vio una cabeza peluda que asomaba por encima de la cresta de una formacin rocosa en lo alto de la colina. Homo sapiens sapiens dijo Norby con aire doctoral. Igual que t. Hemos llegado a los tiempos del Cro-Magnon que es cuando esos otros hombres primitivos de nariz y frente ancha, homo sapiens neandertalensis, puede que no fuesen demasiado amistosos. En aquel preciso momento una lanza con el mango tallado dio contra la roca junto al pie de Jeff y cay rebotando colina abajo. Jams pude entender por qu vosotros los humanos insists en haceros llamar "sabios" dos veces dijo Norby. Jeff agarr la mano de Norby en cuanto apareci otro ser humano con una lanza. Es hora de largarse, Norby! Respiras bien ahora, Jeff? Si, pero el hiperespacio est ms sombro que nunca y yo he doblado mi apetito. Ya sabes que no puedo pensar con claridad con el estmago vaco. Por favor, trasldame a un tiempo en el que pueda comer y al mismo tiempo respirar el aire y beber agua. Har todo lo que pueda, Jeff. Tienes que admitir que ahora ya no me equivoco tanto de tiempo y lugar. Y, aunque aterrizaste con cierta violencia sobre esa colina del Pleistoceno, no te rompiste nada. Y nos fuimos antes de que lanzaran la segunda lanza. Creo que hubiese dado en el blanco. Esos hombres del Cro-Magnon eran cazadores expertos. Ojal se me hubiera ocurrido traerme la primera lanza. Tal vez hubieras variado la historia. Quiz fuese una de esas lanzas con dibujos complicados en el mango que fueron encontradas en los tiempos modernos y que terminaron en un museo. Ojal nos hubisemos llevado a Ing para abandonarle en el Pleistoceno... Jeff! Tengo una idea estupenda. Sigamos adelante en el tiempo hasta encontrar a Ing cuando era nio y lo traeremos aqu para que sea adoptado por una familia del Cro-Magnon. As no podr lanzar sus bombas, ni ponernos en peligro. Ignoras tu propio consejo de que no hay que alterar la historia. Poco despus de que yo te comprara para que fueses mi robot maestro, nos vimos mezclados en los problemas que ocasion la maldad de Ing cuando quiso convertirse en el amo de la Federacin. Si suprimiramos a Ing,

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destruiramos partes de nuestra propia historia y no seramos los mismos. Incluso puede que no llegramos a conocernos, y yo no quiero eso. Tienes razn, Jeff. Pase lo que pase, hemos de estar juntos. Adems, a juzgar por el resto de la historia humana, si Ing no hubiera causado problemas, lo habra hecho otro con toda seguridad. Sigo teniendo un hambre terrible, Norby. Por favor, encuentra un tiempo en el que pueda comer sin alterar la historia. La transicin fue tan rpida que Jeff oli la comida antes de verla. El aroma era delicioso, como si hubieran aterrizado en uno de los mejores restaurantes de la Tierra. Al mirar a su alrededor pens que tal vez fuese as... por lo menos pareca encontrarse en la cocina gigantesca de un restaurante. Jeff se frot los ojos, porque todo estaba torcido. Bocadillos, pasteles, galletas, frutas, caviar, platos de carne, asados y ensaladas se deslizaban por el suelo inclinado. Por extrao que parezca, el suelo no slo estaba inclinado sino que pareca moverse hacia delante y hacia atrs, y se oa un estruendo espantoso. Jeff cogi una pata de pollo con ansiedad. Qu ocurre? Es un terremoto? Suena como si toneladas de metal entrechocasen. Norby llenaba a toda prisa una bolsa con las frutas, bocadillos y galletas de chocolate que le gustaban ms a Jeff y no contest. Jeff intent morder la pata de pollo, pero el estmago le daba sacudidas y lo guard en la bolsa, en la que meti tambin algunas lonchas de carne fra y un panecillo. Donde estamos, Norby? No me gusta estar aqu. Una tarjeta de papel cartn se desliz desde el mostrador yendo a aterrizar cerca de Jeff que la cogi para leerla. Compaa Estrella Blanca. Buffet de Medianoche, 14 de abril de 1912... Norby! Este debe ser... dio la vuelta a la tarjeta y exclam: R. M. S. Titanic. Tranquilo, Jeff. El Titanic no se hundir hasta dentro de varios minutos e, incluso, aunque se hunda, todava habr aire durante bastante rato de manera que puedes comer... Scame de aqu ahora mismo!

5 Ms Cerca De Casa
Jeff puso la bolsa de comida debajo de su tnica para que no le faltase comida en caso de que algo fuese mal. Y claro que algo iba mal, porque se encontraba debajo del agua y un pequeo pez le observaba Cuando Norby le elev hasta la superficie, su cabeza penetr en aire respirable y sonri. Norby! El Universo est a salvo! Estarnos en el estanque de los botes del Parque Central y ah est el edificio de nuestro apartamento!

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Jeff, tras dar unas cuantas brazadas pudo tocar fondo y subirse a uno de sus lugares favoritos, unas rocas que sobresalan del agua. Norby gir en el aire con su miniantigravedad para secar su bidn, pero cuando fue a descansar junto a Jeff, su sensor estaba extendido. Ing no ha tenido xito! dijo Jeff contento mientras quitaba un caracol de su tnica. Y me alegro de que no lo tuviera, porque de lo contrario, t nos hubieras llevado a la nada, o a un huevo csmico o a lo que quede de un universo cuando se derrumbe. Norby estaba tan callado que Jeff le mir para ver si haba sufrido algn dao. Ests bien, Norby? Funciono perfectamente, como de costumbre. Casi perfectamente. Es slo que... bueno... intent llegar pasado el tiempo en que abandonamos nuestro apartamento por ultima vez, porque claro, no podemos ir a un tiempo en el que ya existirnos... Hizo una pausa y escondi su cable sensor. Jeff, como aqu. Por qu? Qu pasa? Ula se alegrar de vemos... Come por favor. Luego ya veremos si vamos a casa. Probablemente en Manhattan era la hora de comer, ya que el sol calentaba y estaba muy alto. La bolsa de comida se haba humedecido ligeramente. Se comi un bocadillo que pareca haber pasado por el fondo del ocano Atlntico. Es que no vas a decirme lo que tienes en la cabeza, Norby? Bueno, yo quera regresar a nuestro apartamento en el tiempo en que Fargo debe regresar de sus vacaciones. As hubiramos conseguido dos cosas... conseguir ayuda y demostrar que Ing no haba destruido el universo. Pero quizs estaba asustado. Qu quieres decir? pregunt Jeff mientras observaba a un nio pequeo que le miraba desde las rocas. Ojal no tuviese hambre. Que no creo haber adelantado lo suficiente en el tiempo. Eh, seor dijo el muchacho. Est usted mojado. No est permitido baarse en el lago. Fue un accidente. No es que quisiera nadar replic Jeff. Quieres una manzana? Tengo dos. Gracias contest el nio mientras se apartaba sus cabellos negros y ondulados de su amplia frente. No debo aceptar comida de desconocidos, pero mi robot-niera no ha podido alcanzarme y, de todas formas, usted no parece peligroso. Es muy alto, pero no es muy mayor, verdad? Jeff se sinti ofendido. Me figuro que no. Qu hay dentro de ese bidn? Jeff vio que Norby haba retrado sus extremidades y efectivamente su aspecto era el de un bidn.

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Piezas de un robot repuso Jeff a quien no le gustaba mentir. Adems, no vea inconveniente en mencionar a los robots puesto que se hallaba en un tiempo en que los nios pequeos tenan robotsniera, igual que Jeff los tuvo una vez. Puede darme un poco de pollo para mi tortuga? pregunt el nio, que sac una de su bolsillo . Come debajo del agua. Podr verlo, si quiere. Claro replic Jeff al entregarle un pedazo pequeo de pollo mientras el nio colocaba la tortuga en una oquedad de la roca que contena agua. Master Farley! grit una voz metlica desde la parte de la formacin rocosa que se una con la tierra. Un robot-niera convencional estaba all de pie agitando la mano para atraer la atencin del pequeo. No pongas la tortuga en el agua o se ir nadando. Y t no te mojes. Est bien, Tata. Farley? pregunt Jeff con un nudo en la garganta. Es ese tu verdadero nombre y ese robot-niera es tuyo? tiene una abolladura a un lado de la cabeza... Se cay de la ventana una vez. No es muy inteligente, pero me gusta. Y mi nombre es Farley, pero no me llame as. Lo odio. Cmo quieres que te llamen? dijo Jeff con voz ronca. Pap dice que un antepasado mo fue alquitranado y emplumado en una ciudad del Dakota del Norte, cerca del Ro Rojo. Yo no s lo que significa alquitranado y emplumado, pero pap dice que tengo algo en comn con ese antepasado, de modo que me llama Fargo, porque se es el nombre del lugar de Dakota del Norte. Y adems, son el comienzo de mis dos nombres: Farley Gordon. Llmeme Fargo. Me gusta ese nombre contest Jeff. Cuntos aos tienes? Cinco. Y usted? Quince. La misma diferencia, pens Jeff, que ha habido siempre entre nosotros, slo que ahora soy yo el que tiene diez aos ms. Es una edad buena para un hermano mayor. Ojal tuviese uno. Mam dice que es demasiado tarde para que algn da tenga un hermano mayor, pero que algn da podr tener uno ms pequeo. Pap y ella me lo encargarn. Estoy seguro de que lo harn. Cmo se llama? pregunt el pequeo Fargo tras recoger su tortuga para guardarla en su bolsillo porque su robot-niera le haca seas para que se acercara. No tiene importancia. Disfruta de la vida, Fargo. De acuerdo. Lo har. Parece usted triste. Acaso no disfruta de la suya? En estos momentos tengo grandes problemas. No tiene un pap, o una mam, o un hermano o hermana mayor que le ayude?

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Isaac y Janet Asimov No. En realidad, no. Ya no tengo a nadie. Quiere que le d un consejo? Jeff sonri. Claro.

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Espero que no le importe recibir consejos de un nio, pero pap dice que soy muy preco... co... Precoz. Quiere decir inteligente. Bien. Fargo frunci el ceo al ver que el robot-niera avanzaba como un soldado por las rocas para cogerle de la mano. Tengo que irme a casa... Por qu no viene usted conmigo y tal vez mi pap pueda ayudarle? El tambin es muy inteligente. Ojal pudiera, pero no me es posible replic Jeff. Tengo que marcharme pronto. El nio lade la cabeza con los ojos muy abiertos. Apuesto a que vive una aventura. A mi me gustan las aventuras, pero mi Tata no me deja correr ninguna. Estoy seguro de que crecers y tendrs muchsimas aventuras, y que sers valiente y heroico como mi hermano mayor. El pequeo Fargo muy sonrojado, sonri. Gracias. Espero que tenga suerte y solucione su problema, sea el que sea. Recuerde que es bueno tener a alguien mayor y ms inteligente que nos pueda ayudar. Es lo que pap dice siempre. Adis! Adis. Jeff se volvi de espaldas para no ver al pequeo Fargo de la mano de su niera-robot camino del edificio donde algn da nacera otro beb Wells. No lo recordar dijo Norby en voz baja. Es demasiado pequeo. Jeff se ech a llorar. Y si no hay futuro para l? Y si Ing tiene xito? Es culpa ma. Si no hubiese impedido que Ing conquistara la Federacin, no se hubiese vuelto loco hasta el extremo de querer ser el amo de un universo nuevo. Es posible que se hubiese vuelto loco de todas formas. Tu no tienes la culpa. Vamos. Caminaremos un poco para aclarar tus ideas. Norby condujo a Jeff por el sendero que discurra junto al lago, a travs del puente Bow y los bosques conocidos como Rambla. Pasaban por su lado gentes practicando el "jogging" y observadores de pjaros que no prestaban atencin al muchacho alto vestido con ropas extraas que caminaba junto a un robot que pareca un bidn animado. En cualquier poca, hay que tener un aspecto todava mucho ms raro para llamar la atencin en el Parque Central. Con los ojos nublados por las lgrimas, Jeff caminaba sumido en la tristeza hasta ver una zona de color rosa.

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El estanque de las azaleas! Aqu es primavera... mira los colibres con su pecho rojo! Hay demasiada gente murmur Norby. Vmonos. Siguieron el pequeo arroyo llamado Barranco hasta la Cascada Perdida, aun llamada as aunque haba sido restaurada en el siglo XXI. El agua clara salpicaba al caer, los pajarillos se baaban en los remansos y las campanillas azules inclinaban sus colores en ambas orillas, Norby arrastr a Jeff a travs de los bosques hasta la estrecha abertura de la Cueva, un lugar que haba estado cerrado muchos aos y que segua siendo desconocido para mucha gente, ya que el camino que descenda hasta all era demasiado empinado y su entrada principal daba al lago. Jeff se sent en el banco de piedra del interior e intent reflexionar. Al principio no pudo concentrarse. Escuchaba el canto de los pjaros, el chapoteo de los remos y el lejano rumor de la ciudad. Aquellos sonidos antes le eran tan queridos y ahora tan amenazadores. Soy una criatura del universo dijo Jeff. Lo que le ocurra a l me ocurre a mi. Soy nicamente un pequeo ser orgnico, parte de la vida del planeta Tierra, pero el universo es uno. Toda la vida es una, toda inteligencia... orgnica o robtica... es una. Tenemos la responsabilidad de ayudamos unos a otros... Norby! Lo ests haciendo muy bien, Jeff. Me siento mejor y se me ha ocurrido una cosa. El pequeo Fargo tena razn. Necesitamos una ayuda inteligente. Debemos encontrar a los Otros. Ellos son los ms sabios, la especie ms antigua e inteligente del Universo y debemos preguntarles qu debemos hacer. Los hemos encontrado en el pasado lejano y en el futuro, pero jams cerca de nuestro tiempo dijo Norby. Intenta comunicar con ellos. Yo coger tu mano y tambin tratar de concentrar mi mente. Jeff entrecerr los ojos contemplando el discurrir del agua en el exterior de la cueva, con la media sonrisa que le ayudaba a meditar, pero que desapareci al empezar a preocuparse por el colapso del universo. Qu podran hacer las especies inteligentes, incluso los Otros, al respecto? Esto no funciona, Jeff. Todava seguimos aqu exclam Norby. Es distinto! Estaban en la cueva, pero un terreno hmedo, lleno de hierbajos, llegaba hasta la entrada. Entre el barro haban latas de aluminio viejo, pedazos de papel sucio por todas partes y una garza curiosa que les miraba desde la rama ms baja de un sauce llorn. La boca posterior de la cueva estaba tapada y no haba ms salida que la del pantano. Debo haber retrocedido en el tiempo en vez de ir a donde estn los Otros dijo Norby. Cierra los ojos esta vez, Jeff, y concntrate...oooop! La cueva desapareci y Jeff cay sentado sobre el duro suelo. Ante l haba un estanque pequeo y fangoso, y a su alrededor varias chozas en muy mal estado. No vio ms que un edificio visible en la parte oeste del parque y estaba en construccin. Lo llamaron edificio "Dakota" porque est muy apartado del centro de la ciudad explic Norby. Lo he ledo. Incluso tu cueva favorita fue construida cuando Olmstead cre el Parque Central...

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Norby, has vuelto al siglo XIX! Es que estamos condenados a ir siempre hacia atrs? Si Ing destruy el universo en el futuro, hay algo que impide... Eh, t! dijo una voz en una versin y extrao acento del ingls que se hablaba antes de que el bsico terrcola fuese el idioma corriente. Qu hay dentro de ese bidn tan raro.. bebida? Un hombre corpulento y barbudo apareci entre los rboles a sus espaldas y Jeff cogi a Norby en brazos estrechndole con fuerza.

6 Un Artista Perdido En El Tiempo


Tras una sensacin de vrtigo, el suelo de lo que todava no era el Parque Central desapareci. Dnde estamos? Esto no es el hiperespacio. No lo s contest Norby. No estoy seguro de lo que estaban haciendo mis circuitos cuando hipersaltamos. Yo lo nico que quera era que nos marchsemos. Fuiste t quien grit "Socorro". No, fuiste t. Yo no estaba tan asustado. Norby meti la cabeza dentro del bidn de manera que nicamente asomaran sus ojos. Pero ahora me parece que s. Jeff senta lo mismo, pues se hallaban en una estancia enorme en forma de media luna y en penumbra. En el extremo de la cueva haba una fotografa gigante de una galaxia en espiral, pero era distinta de todas las astrofotografas que Jeff haba visto. No se vean estrellas al fondo, tan slo la galaxia en el espacio negro. La luz era tan escasa que Jeff no se dio cuenta de que haba una gran puerta en el otro extremo, hasta que Norby le toc en el brazo y se la seal con la otra mano. Mira, Jeff. La puerta se dilataba lentamente hasta abrirse y dar paso a una luz tan intensa que Jeff no pudo ver ms que la silueta de una figura de elevada estatura con un ropaje flotante que emita un resplandor verdoso cuando la luz se filtraba por debajo. La figura penetr en la estancia. No era un hombre. Tena tres ojos y dos pares de brazos. Usted es uno de los Otros exclam Jeff con asombro en el lenguaje que le ensearon los Otros en los dos planetas que haba visitado anteriormente. Nos conoces? pregunt el Otro. S que mis antepasados trasladaron a algunas criaturas como t de su planeta natal a otros planetas Pero de eso hace mucho tiempo y yo no he visto jams a nadie de tu especie. Eres t de ese planeta? No, seor. Soy de la Tierra, el planeta natal de mi especie. Este es mi robot, Norby, que fue construido por los robots de Jamia que fueron hechos por los Otros hace tiempo. Me gustara contarle toda la historia de cmo llegu a conocer su especie en el pasado, pero se trata de una emergencia. Necesitamos ayuda.

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Ya. Sintate por favor. El Otro hizo un gesto con el brazo y dos asientos bajos surgieron del suelo. El Otro se sent y Jeff hizo lo propio con Norby muy cerca de l. Si conociste a mi especie en el pasado, entonces debes haber vivido mucho, o viajado a travs del tiempo dijo el Otro. Sin embargo, no es posible viajar a travs del tiempo sin cierto metal perteneciente a un universo anterior. Nosotros, los Otros, tenamos una pequea cantidad, pero se perdi hace muchsimo tiempo. Yo llevo un poco en mi interior exclam Norby con orgullo. Y tambin otro robot parecido a m que no puede viajar a travs del tiempo, aunque, ignoramos que otras cosas puede hacer. Ha sido secuestrado y creemos que el universo est en peligro. O ha sido ya destruido en el futuro? Eres teleptico, pequeo Norby? Cuando toco a los humanos que han sido mordidos por los dragones de Jamia, s. Entonces podrs comunicarte telepticamente si tocas a un Otro porque nosotros tenemos la facultad de los dragones. Ven aqu, Norby, y transmteme tus conocimientos. Al ver que Norby vacilaba, Jeff le dijo: Adelante, Norby. Es lo mejor que puedes hacer. Tras recibir la informacin teleptica, el Otro fue a consultar con sus colegas a otra parte de la nave. Mientras aguardaban su regreso, Jeff consumi parte del liquido y el refrigerio slido que el Otro le haba proporcionado. Tena un gusto y una apariencia extraos, pero supuso que el Otro no iba a querer envenenarle. Incluso as, Jeff estaba preocupado. Ahora sabia que la pared curvada de aquella estancia no contena una fotografa, sino un cristal plstico. Se hallaba en una nave gigantesca que viajaba por el espacio entre la Va Lctea y su Galaxia a la que los humanos llamaban M31, la galaxia espiral de la constelacin de Andrmeda. Pero Jeff no miraba a la M31. Eso que estamos mirando es nuestra galaxia, Norby. Parece imposible. Los Otros poseen una tecnologa que permite esta clase de desplazamientos. No es tan maravilloso, Jeff. Y como no tienen en su interior el metal que llevo yo, no pueden viajar a travs del tiempo. Pero, por supuesto, ellos inventaron la hipernave muchsimo antes que nuestra Federacin. Ellos ya estaban civilizados mucho antes de que en la Tierra hubiese vida dijo Jeff. Si hay alguien que pueda ayudarnos, son ellos. Ser mejor que duermas. Dijo que tardaran un tiempo en revisar mi informacin. Jeff se reclin, ya que de su asiento surgi un resplandor blanco como respuesta a su deseo. Antes de darse cuenta, ya estaba dormido, y al despertar sintise reanimado. El Otro se hallaba sentado cerca de l, y Jeff sonri, pues se senta seguro por primera vez desde que Trizy se dio a conocer como Ing.

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Jeff Wells, voy a decirte lo que sabemos dijo el Otro. Nosotros, los Otros, viajamos a travs del universo en naves como sta, explorando y aprendiendo. Esta nave en particular se especializa en adquirir conocimientos e ideas sobre formas artsticas, y yo soy el artista principal. Cul es su nombre? Una serie de slabas musicales fluyeron de la boca casi humana del Otro, ms Jeff saba que jams podra pronunciarlas. No puedo repetir su nombre. Le importa que le d un nombre que pueda pronunciar... el de un artista humano de renombre? Ser para mi un honor. Entonces le llamar Rembrandt. Por favor, contine contndonos lo que ustedes los Otros han decidido hacer despus de conocer lo que Norby ha almacenado en sus bancos de memoria respecto a las tentativas de Ing para destruir el universo. Fue esta nave en la que estamos la que descubri la primera bomba de Ing y la desactiv repuso Rembrandt. Viajbamos por el hiperespacio por aquel entonces y habamos descubierto el medio de detectar naves que tambin utilizasen la hiperconduccin. Entonces ocurrieron dos cosas que no esperbamos. La primera fue que La Bsqueda, como ahora sabemos que tuvo que ser, desapareci del hiperespacio, aunque no en la forma habitual. Ocurri algo muy extrao, y la impresin de Norby es acertada. Fue como si en el hiperespacio se abriera momentneamente un agujero que se cerr de inmediato. Nosotros no entendimos el fenmeno. Pero cul es la otra cosa que ocurri? Rembrandt se ech a rer. A Jeff le pareci la risa de un humano. Intentamos recoger algo que haba en el hiperespacio y que no era una nave sino algo mucho ms pequeito. Sin embargo, desapareci. Era yo? Jeff y yo? Si, Norby. Luego, cuando entramos en el espacio normal, detectamos que alguien trataba de alcanzamos. Sintonizamos contigo y os ayudamos a viajar hasta nosotros. Qu maravilla! exclam Jeff con ms asombro que nunca. Aquellos Otros eran increblemente poderosos. Seguro que eran capaces de hacerlo todo... salvar a Pera, incluso al universo... Norby estaba en contacto con Jeff, quiz para sintonizar sus pensamientos, pero sin transmitir palabra, nicamente un repentino sentimiento de ansiedad. Jeff trat de ignorarlo, porque estaba muy contento de haber encontrado a los Otros. Rembrandt dijo Jeff, el hecho de que ustedes entrasen en el espacio normal despus de que Ing hiciera algo drstico en el hiperespacio, demuestra que el universo sigue ah. Y seal la pared transparente. Las estrellas... estn mal murmur Norby. Me temo que si dijo Rembrandt con pesar. Nuestra nave ha retrocedido en el tiempo.

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Isaac y Janet Asimov Cunto? pregunt Jeff.

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Jeff dijo Norby, a nosotros tambin nos ha sucedido. Retrocedimos en el tiempo ms de lo que pretendamos al principio, recuerdas? Hemos retrocedido mucho, tanto que algunas galaxias an no se han formado. Aqu hay tan slo unas pocas estrellas y planetas de una segunda generacin formados por los elementos creados por la muerte de la primera generacin de estrellas. Los que estamos aqu en esta nave somos la nica vida del universo en este tiempo. Yo les adelantar en el tiempo dijo Norby mientras elevaba sus piernas al mximo. Permtame conectarme a su ordenador... No podemos regresar al tiempo en que existimos una vez replic Rembrandt, igual que vosotros. Si nos ayudas, Norby, intentaremos regresar al hiperespacio justo en el momento despus de que lo abandonsemos. Buscaremos a Ing y, si no logramos encontrarle... S? pregunt Jeff con el corazn encogido. Rembrandt pareca tan inquieto y preocupado como cualquier humano ante una situacin difcil. ...pensaremos qu podemos hacer. Entretanto, te gustara ver algunas de las formas artsticas que llevamos en esta nave? Hay demasiadas para que puedes echar ms de un vistazo a los ejemplares ms interesantes, pero... Me gustara ver su obra, Rembrandt exclam Jeff. Eso es bien fcil. Rembrandt accion un interruptor y el suelo se ilumin delante de la ventana. Pareca como si varios objetos hubiesen emergida en la habitacin. No obstante, por todo lo que Jeff conoca, se hallaba ante una serie de hologramas avanzados. Unicamente uno era fcil de ver. Los otros... eran dos?... estaban confusos. El objeto claro giraba lentamente, y Jeff pens que nada ms iba a gustarle en la vida. Era una escultura formada por cristal coloreado y azul, lo cual al principio no significaba nada; sin embargo, al cabo de unos pocos minutos, pudo ver en ella casi todo lo que deseaba. Luego, la escultura desapareci y otro de los objetos se hizo ms visible. Era pesado y tosco, y de pronto comenz a surgir de l una msica alegre. Jeff deseaba marcar el comps con el pie siguiendo la msica y sonri. Aquel objeto era gracioso y se pregunt si los humanos lo consideraran as. Para divertir a nuestros jvenes explic Rembrandt. No es frecuente tener nios, pero les queremos mucho. Esta pieza en particular tiene mucha aceptacin tambin entre los Otros adultos. Jeff asinti con la cabeza mientras observaba como desapareca aquel objeto divertido para dar paso a un tercero. Este era plano y rectangular y, cuando qued bien enfocado, Jeff contuvo el aliento. Es una antigua pintura al leo! No exactamente, pero quiz la tela, la pintura y la tcnica sean similares a las utilizadas por los humanos. Nosotros, los Otros, utilizamos esta tcnica en las primeras pocas de nuestra historia y, a pesar de su dificultad, sigue siendo popular entre artistas muy serios, ya que requiere habilidad y

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grandes esfuerzos. Nosotros disfrutamos con el esfuerzo necesario para adquirir esa habilidad. Yo, por lo menos. La pintura representaba a una dragona acunando a una de sus cras casi a la manera de una Maternidad del Renacimiento. En el cuadro pareca resplandecer la ternura de la madre-dragn. He conocido a los dragones de Jamia dijo Jeff, pero no recuerdan a los Otros, quienes los biogeneraron. Rembrandt, no creo que seas tan viejo para ser uno de los fundadores de Jamia. Oh, no replic Rembrandt con una sonrisa. Nosotros, los Otros, vivimos ms que los humanos, pero no tanto. Los dragones jaminos se han convertido en una de nuestras leyendas, y nos gusta pintar cuadros sobre ellos. Les encantara verlos dijo Norby. Si Jamia sigue existiendo. Si existe algo todava. Las obras de arte desaparecieron y la habitacin pareci enfriarse. Rembrandt cerr su ojo central y mene la cabeza. No. Nosotros, los Otros, ahora somos viajeros del espacio. No visitamos planetas, y creemos que lo mejor es dejar solos a esas especies que ayudamos una vez, como los dragones de Jamia o los humanos que llevamos al planeta Izz. Si siguen existiendo. No lo saben ustedes? pregunt Jeff asombrado. Quiero decir que no saben si existen? Ah, jovencito, ya veo que nos consideras seres tan superiores que tenemos poderes para conseguirlo todo. Aunque somos mucho ms antiguos que la raza humana, no somos tan distintos. Toda nuestra experiencia y larga historia y maravillas tecnolgicas no nos han preparado para esta crisis. No poseemos mquinas que puedan proporcionamos informacin acerca del futuro. Y, sin la ayuda de Norby, no podramos viajar a travs del tiempo para descubrir lo que Ing hizo al universo. Estoy dispuesto a ayudar dijo Norby.

La gigantesca nave de los Otros, tan grande que Jeff conoca tan slo una parte de ella, estaba ya en el hiperespacio y adelante en el tiempo. No lo comprendo dijo Jeff. Si el hiperespacio carece de dimensiones y est fuera del tiempo, cmo podemos adelantar en el tiempo dentro del hiperespacio? No lo hacemos contest Norby sin dejar de mirar el misterioso e intrincado ordenador de la nave. Yo tampoco lo entend jams, aunque lo hago, de modo que le pregunt a CI. CI? exclam Rembrandt mientras el resto de los miembros de la tripulacin que estaban en la sala de control hicieron parpadear sus tres ojos a la vez. Le he puesto el nombre de CI a vuestro ordenador porque es tan grande... Le llam Cerebro Inmenso cuando intentaba conectarme a ella, pues es un poco difcil de entender... y no le import; en realidad me considera listo... Rembrandt se pas una de sus manos superiores por la cabeza.

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Nunca se nos ocurri pensar que nuestro ordenador tuviera personalidad, y menos femenina. Y dices que CI te explic como era el hiperespacio? Pues claro dijo Norby. Naturalmente que los cerebros biolgicos como los de ustedes o el de Jeff es posible que no lo entiendan del todo.

Jeff y Rembrandt se miraron de pronto compartiendo una camaradera meramente biolgica, mientras el resto de los Otros presentes en la estancia sonrean. Norby era ya su favorito. Explcanoslo, Norby! le orden Jeff. Pues lo que ocurre es que uno no se mueve en el tiempo cuando se encuentra en el hiperespacio, con excepcin del tiempo biolgico. Si permanecemos en el hiperespacio, el tiempo transcurre igual que en el espacio normal, pero se puede salir de l casi en el momento exacto en que se entr, de manera que nada de lo dems habr cambiado. Pero... Y prosigui Norby, cuando se avanza en el tiempo, como acaba de hacer esta nave gracias a mi genialidad, esto se realiza durante la transicin entre el espacio normal y el hiperespacio. Eso no tiene sentido observ Jeff. Norby balance los brazos. No, supongo que no. Yo tampoco lo entiendo muy bien, pero os he trado aqu. Sabemos dnde estamos dijo Rembrandt con paciencia, pero no cundo. Justo despus de marchamos, despus de irse Ing, y de que estallase la bomba o lo que fuera. Hemos de adelantar CI y yo la nave en el tiempo y llevarla al espacio normal para ver si el universo sigue en su sitio? Hubo un silencio. Al fin Rembrandt dijo: No puedo arriesgar la nave que contiene los tesoros artsticos de la larga historia de los Otros, as como las obras de muchos artistas que an viven. Hay que enviar una expedicin para que averige en que condiciones se halla el universo. Yo ir con Norby. No replic Jeff. Tu eres Rembrandt. Quiero decir que eres tan bueno como l. Iremos Norby y yo. Norby se desconect de CI y fue a situarse en el centro de la sala. Retrajo sus piernas y flot en el aire mientras les contemplaba a todos con sus cuatro ojos. No ir ningn ser biolgico. El universo puede ser letal para ellos, pero un robot sobrevivir lo suficiente para regresar con los datos. Ir yo solo. Jeff no tuvo tiempo de discutir, pero se abalanzaba sobre Norby en el instante que el robot desapareci.

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7 Un Cambio Desastroso
Jeff estaba de bruces en el suelo. Alguien le lama el cogote. Al incorporarse vio que se hallaba en la nave pequea de los Wells, La Esperanza, y Norby estaba instalado ante el panel de control. No pudo ver gran cosa porque su animal de compaa multiformas Ula, se haba subido encima de l y le lama la barbilla como en xtasis. Un fuerte ronroneo surga de su pelaje verde. Dnde has estado, Jeff Wells? Te he estado esperando y esperando! Pareca que Rinda haba llorado, pero en aquellos momentos estaba tan furiosa como puede estarlo la hija de una feroz reina Iziana. Y bien? Qu os ha pasado a los dos? Jeff solt una alegre carcajada. Estamos en casa! El universo est a salvo! Todo existe todava! Te has vuelto loco? pregunt Rinda olfatendole. Tu razonamiento es lgico, Jeff intervino Norby. Si Rinda est aqu, es porque desde que Ing abandon el hiperespacio ha transcurrido el tiempo suficiente para que Rinda llegara a nuestro apartamento. Pues claro que s, idiota dijo Rinda. Pas todo el da con el almirante en el Comando Espacial mientras la flota os buscaba, pero l y yo sabamos que la nave La Bsqueda no sera encontrada porque os habais ido al hiperespacio donde nadie puede seguiros. Luego Yobo me trajo aqu y esperamos un par de das, Pero t no apareciste, de modo que tuve que quedarme para consolar a Ula, con la esperanza de que tu hermano regresase a casa despus de sus vacaciones, pero no ha vuelto. He estado sola y me he sentido muy desgraciada. No me gusta lo que dan por la holovisin terrcola y dnde has estado? Se haba quedado sin aliento, de manera que Jeff se explic lo ms rpidamente posible y termin diciendo: Pero Ing fracas. El universo sigue en pie. Esa idea es ridcula dijo Rinda. Naturalmente. Pero mi Pera sigue secuestrada. Qu vamos a hacer? Tu no vas a hacer nada replic Jeff. Volvers al apartamento con Ula y aguardars a que nosotros encontremos a Ing y te devolvamos a Pera. No. Por eso esper aqu en La Esperanza, despus de que el Almirante y yo aparcramos en el terrado de vuestro apartamento. Dijo que Norby intentara regresar, especialmente cuando a ti se te acabara el aire. Y casi se te acaba. Celebro que ests vivo. Ante el asombro de Jeff, Rinda se lanz sobre l y le abraz con fuerza. Pero t no puedes venir con nosotros. Ser peligroso. Soy una princesa hija de una reina. Voy a ir contigo y basta.

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Isaac y Janet Asimov Miauuu! dijo Ula saltando encima del sombrerete del Norby.

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Quitdmela de encima! exclam Norby. Estoy muy ocupado tratando de sintonizar de nuevo con la nave de Rembrandt y tengo problemas. Rinda solt a Jeff para coger a Ula. Tu animal multiformas y yo tenemos que ir tambin. No discutas conmigo, Jeff. No te servir de nada. Os bajar a ti y a Ula al apartamento! Intntalo replic Rinda. Evidentemente haba estado practicando la nica clase de telepata a la cual Ula responda... el deseo de cambiar de forma. Ula gru antes de mostrar una hilera de colmillos mellados y un hocico que Jeff no supo identificar. Ahora es un limate explic Rinda, una de las criaturas nativas de Izz. Y es salvaje. Es posible que en este momento no recuerde que t eres su dueo, Jeff, de manera que lo mejor ser que no intentes llevarnos abajo. Jeff dej caer los brazos con desaliento y se lleg hasta la despensa de La Esperanza para ver de lo que dispona. Rinda la haba surtido bien con comestibles de la cocina del apartamento, incluyendo platos apetitosos, por lo que sin duda haba conseguido convencer al ordenador de la cocina para que los preparase. Despus de saciar su apetito, se reclin en su asiento y estaba medio dormido cuando La Esperanza se estremeci como un barco en plena tormenta. Irrumpi en la sala de control, donde Rinda sujetaba a Ula enfurecida, que ahora tena el aspecto de gato, y Norby segua ante el tablero de control. Qu ha ocurrido, Norby? No estoy seguro, Jeff. Envi un mensaje al almirante Yobo para explicarle que tenamos que encontrar a Pera y he recibido su respuesta. Aqu est: y decid que lo mejor era obedecer sus rdenes y recogerlo... Quieres decir que quiere venir con nosotros? Jeff sintoniz el mensaje. Recogedme antes de empezar a registrar el hiperespacio en busca de Ing. Es una orden, cadete. La voz de bajo afnico era de Yobo. Cul es el problema para ir al Comando Espacial? pregunt Jeff. l volvi a all despus de traer a Rinda a la Tierra, no? S contest Rinda. Quiero verlo. Es tan alto y fuerte. Por qu no llevaste La Esperanza al Comando Espacial? Pens que lo haba hecho, por lo poco que se tarda en un viaje tan corto, pero parece que me equivoqu. El Comando Espacial no est aqu.

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Isaac y Janet Asimov No est aqu? Dnde estamos?

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Pens que estbamos en rbita alrededor de Marte, pero... Espera! Eso es Marte! No? Jeff mir la pantalla del visor mientras Norby aproximaba La Esperanza al planeta. Seguro... ah est el Monte Olimpos y ahora puedo ver las ciudades con edificios semi-esfricos. Por un momento pens que nos habas hecho retroceder en el tiempo, antes de que los habitantes de la Tierra volaran al espacio y fundaran colonias en el sistema solar. El Comando Espacial tiene que estar en rbita en alguna parte... Ahora prestad atencin! grit una voz masculina desconocida. No entiendo ni una palabra dijo Rinda. Supongo que es un hipermensaje de Marte musit Jeff despacio. Pero, por qu hablan en swahili marciano? El lenguaje que se utiliza en todas las comunicaciones espaciales es el bsico terrcola. Quiz Norby nos ha llevado a Marte en un tiempo en que los colonizadores haban construido ya los edificios semi-esfricos, pero en el que no existe todava el Comando Espacial dijo Rinda. Imposible replic Norby. El Comando Espacial se construy primero y se puso en rbita alrededor de la Luna, el satlite de la Tierra. Ms tarde, se traslad a Marte cuando empezaron a edificar las ciudades. El Comando Espacial no est aqu, pero las ciudades si. No podemos haber retrocedido tanto en el tiempo. Ahora prestad atencin. Ahora prestad atencin. Tras estas dos repeticiones el mensaje continu acompaado de la imagen de un locutor en holovisin. Era de mediana edad, vesta un extrao atuendo oscuro y su rostro era inexpresivo. Nave sin identificar... permanezca en rbita hasta que la patrulla se ponga en contacto con ustedes. El no obedecer esta orden dar como resultado la destruccin instantnea de vuestra nave. La imagen se esfum. Puede que sea mejor hacer lo que dicen coment Jeff. Yo lo hara dijo Norby, pero pens que primero te gustara or uno de sus noticiarios. Acabo de sintonizar el hiper-receptor con uno de ellos. Norby puls un botn y otra voz llen la sala de control. Iba acompaada de la imagen de una mujer de cara larga y esttica que pareca leer algo de un monitor invisible. Su lenguaje era completamente desconocido para Jeff. Es otro de las extraas lenguas terrcolas que se utilizaban antes de que llegara el bsico terrcola? pregunt Rinda. No contest Jeff. Y ste es demasiado difcil para que lo pudiesen hablar los humanos, No cesa de carraspear. La mujer se aclar la garganta una vez ms y dijo en swahili marciano.

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Ahora la traduccin. Los cupos de material de Ciudad Marte se estn retrasando. Si esto no se rectifica antes del prximo lunes, se impondrn castigos. El suministro de Alimento Instantneo se cortar de inmediato. Si la produccin no se acelera antes del lunes, el Tiempo Feliz aumentar de intensidad y duracin para todos los ciudadanos. El rostro de la mujer desapareci y fue reemplazado por dibujos de colores brillantes que giraban y vibraban acompaados por una msica extraa y desagradable que Jeff deseaba quitar, pero no poda hacerlo. Mira que colores tan bonitos dijo Rinda con aire soador mientras coga a Ula en brazos. Bonitos, bonitos, bonitos. Mira, Ula. Bonitos repiti Jeff con voz ronca. Apgalo - no - s - no - bonitos, bonitos... Au! exclam Rinda que solt a Ula. Me ha mordido! Deb sujetarla con demasiada fuerza. Qu te pasa, Ula? El animal multiformas se acerc a la pantalla hologrfica con su pelaje verde erizado como el de un gato furioso. Ara y gru a la pantalla mientras su hocico se alargaba. Como los dibujos continuaban, se sent sobre sus cuartos traseros y aull. Gracias a Ula, que haba atrado la atencin de todos, Jeff pudo decir: Norby, desconecta el hiper-receptor! Norby as lo hizo. Qu os pasa a vosotros tres? pregunt. Parecis enfermos. Si eso es el Tiempo Feliz dijo Jeff, hipnotiza a los humanos pero no a Ula, que evidentemente lo odia. A ti no te ha molestado Norby? Lo mir, pero esos dibujos y la msica no me hicieron nada, aparte de producirme un ligero cosquilleo en mis circuitos, y adems, yo estaba demasiado ocupado controlando la aproximacin de... eso. En la pantalla se vea una nave pequea que se acercaba a La Esperanza y, como ella, construida para entrar en las atmsferas planetarias y aterrizar en superficies duras en vez del espacio. Sin embargo no se pareca a La Esperanza ni a ninguna otra nave de las que Jeff haba estudiado durante sus aos de estancia en la Academia Espacial. No es una nave hiperespacial dijo Norby, pero nos est examinando con un escaner muy sofisticado. La Federacin nunca tuvo nada parecido. Supongo que nos darn el alto. He dejado abierta la comunicacin nave-a-nave... Eh! grit Jeff. Qu es esto? La Esperanza se estremeci y luego se sali de su rbita. Un rayo de traccin replic Norby con apenas un hilo de voz. Un tipo muy potente desconocido para m. No me gusta. Voy a intentar la huida. Manipul activamente el panel de control y luego dijo: Es intil. Nos arrastra hacia Marte.

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Isaac y Janet Asimov Ve al hiperespacio o retrocede en el tiempo dijo Jeff.

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No puedo, mientras estemos bajo ese rayo. S que la Federacin no tiene nada como esto. Por lo menos la Federacin que yo conozco. Ve tu al hiperespacio, Norby, sin La Esperanza. Tal vez no pudiera volver a tu lado, Jeff. No quiero dejarte solo ante el peligro. Tenemos que averiguar... Oh! Oh Qu?! Acabo de conectar de nuevo el hiper-receptor y he odo otro mensaje en swahili marciano que diriga esa nave a la base de Marte. Deca: "Nave desconocida capturada". "Informad al Seor de Marte". No conozco ningn Seor de Marte. Haba algo mas continu Norby: la fecha. Me equivoqu, despus de todo. No me limit a ir al hiperespacio para recoger a Yobo en el Comando Espacial, Sino que adems adelant en el tiempo quinientos aos!

8 Prisioneros!
Mientras La Esperanza quedaba prisionera en un muelle de atraque, del que surgieron barrotes hasta rodeara, Jeff no cesaba de pensar en aquellos quinientos aos. Qu pudo haber ocurrido al Comando Espacial, tan importante en su propio tiempo? Jeff dijo Norby, han retirado el rayo. Intento llevar La Esperanza al hiperespacio y escapar? S contest Jeff. Ser mejor que no lo hagamos dijo Rinda. O queris llevar con nosotros a eso que acaba de entrar por el compartimento estanco que creamos cerrado? Jeff se volvi y Norby abri sus ojos posteriores (cuando manipulaba el panel de control se concentraba cerrndolos). Gru como si le hubiesen pegado y al instante siguiente... Ula salt sobre l y se enrosc alrededor de su cuello y se puso a sisear en su odo. Me figuro que no querrs llevar con nosotros a ste... ah..., extrao ser dijo Rinda mientras coga en brazos a Norby que se cerr al instante. No permitas que ese tipo me quite mi mueca. Quin eres tu? pregunt Jeff. El extrao ser nada dijo. Era imposible saber si les miraba porque Jeff no le vio ningn ojo. Ligeramente ms alto que un humano adulto, pareca una palmera amarillenta cuyo tronco terminaba en ocho piernas cortas con extraas articulaciones. La parte superior recordaba apenas las ramas, ya que cada una de las diez que tena daba la impresin de ser de piel de ante y terminaba en un brazo articulado rematado por unas pinzas.

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La criatura iba totalmente envuelta en un traje transparente con secciones separadas para cada brazo. Las pinzas, a modo de gancho, sobresalan del traje y se movan lentamente de un modo que a Jeff le record a un cangrejo dispuesto a atrapar su presa. Huele dijo Rinda amigando la nariz. Y puesto que est todo cubierto de plstico, excepto sus pinzas, me imagino como oler todo l. Lrguese, seor! El aliengena adquiri un color naranja enfermizo y movi sus pinzas en direccin a Rinda. Una sarta de slabas salieron por un altavoz, pero nadie pudo entenderlas. Haba algo en aquel extrao ser que hizo que Jeff sintiera a la vez temor e inquietud. Se acerc a Rinda para rodearla con su brazo, lo cual le puso inmediatamente en contacto teleptico con Norby. "Hay algn dato sobre esta criatura en tus bancos de memoria, Norby?" "Nada. No me gusta nada..." "Tu puedes llevarte a uno de nosotros sin problemas. Ve al hiperespacio y, si es posible, lleva a Rinda al apartamento..." "No puedo, Jeff. Esta criatura del extrao traje proyecta un campo electrnico que dificulta mi funcionamiento. Ten cuidado. Esta criatura es peligrosa." Estaban prisioneros.

El Seor de Marte ha examinado vuestra nave y dice que no posee hipervuelo. Cmo explicas vuestra repentina aparicin en nuestra atmsfera espacial, jovencito? Bueno, Seora comenz Jeff, pero el hombre sentado detrs de la enorme mesa escritorio mene la cabeza con desaprobacin y los humanos que estaban en la sala del tribunal murmuraron entre ellos. Est prohibido utilizar el bsico terrcola. Habla nicamente swahili marciano si no conoces la lengua de los Seores dijo un hombre delgado de cara triste que Jeff supuso sera el juez. Y debes dirigirte a mi llamndome "Seor Fiscal". Por qu no puedo hablar en bsico terrcola? pregunt Jeff en swahili marciano agradeciendo a Norby sus enseanzas que al fin le haban permitido adquirir cierto dominio de este lenguaje. Slo estn permitidos los idiomas regionales. Seguro que conoces esta ley tan sencilla. Nosotros no conocemos ninguna de sus leyes, Seor Fiscal. Acabamos de llegar. El fiscal se volvi hacia uno de los guardias humanos que mas tarde subieron a bordo de La Esperanza para llevar a Jeff y a Rinda a la sala del tribunal, con Ula sobre los hombros de Jeff y Norby en brazos de Rinda. Tengo entendido que los nicos ocupantes de esa pequea y anticuada nave espacial eran estos dos nios, su animal de compaa y su robot de juguete.

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Isaac y Janet Asimov Correcto, Seor Fiscal.

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El aliengena que estaba de pie al lado de Jeff de pronto habl en un idioma extrao. Despus de escucharle el fiscal dijo: Comprendo. Puesto que no hay ningn adulto que explique por qu violaron nuestro espacio sin autorizacin, ellos solos son los culpables. Nosotros no sabamos que violsemos nada repuso Jeff. Cmo pueden declaramos culpables sin demostrarlo? Ante los tribunales de los Seores, el delito no es necesario demostrarlo. Los Seores deciden. El Seor de Marte ha decidido que sois culpables. Rinda se acerc a Jeff para que pudiera tocar a su robot y or el mensaje teleptico de Norby. "Rinda, Jeff, vuestra nica esperanza es decir que vens del pasado y que habis llegado a este tiempo impulsados por alguna fuerza desconocida. Debis seguir fingiendo que soy meramente un juguete, porque mis sensores no encuentran ningn robot. Incluso los ordenadores son pequeos y sencillos. Me imagino que estos aliengenas lo hacen todo y lo controlan todo." Lamento haber entrado en su espacio por accidente dijo Jeff con los ojos muy abiertos y la expresin ms inocente posible . Mi amiga y yo estbamos jugando en la nave deportiva de mi hermano, cuando fuimos arrastrados de donde estbamos a lo que sea esto. La nave de tu hermano? Pero a los humanos no se les permite tener naves, ni siquiera una tan pequea como la vuestra. Explcate. Mi hermano trabaja para el Comando Espacial y... Eso es imposible. El Comando Espacial fue destruido hace cuatrocientos cincuenta aos cuando llegaron nuestros Seores. Jeff vio brillar el inters en los ojos del triste fiscal, y era posible que hubiese pronunciado las palabras "nuestros Seores" con cierto retintn? Era evidente que el aliengena entenda el swahili marciano, aunque l nicamente hablase en su propia lengua, ya que volvi a adquirir aquel extrao color anaranjado y habl al fiscal. El Seor dice que vosotros sois viajeros del tiempo y que hay que examinaros detenidamente. Primero el mayor... T, muchacho... debes aprender nuestro idioma. Qudate quieto y deja que el Seor te toque. "Enseanza teleptica dijo Norby en la mente de Jeff. Ser mejor que recites poemas para que no averigen nada en caso de que quieran probar tu mente." Pero, cuando las pinzas del aliengena se aproximaron, Jeff tuvo miedo. Jeff entreg Ula a Rinda, que tuvo buen trabajo para sostener a la vez al irritado animal multiformas y a Norby, hasta que ste utiliz su antigravedad lo suficiente para dejar de pesar. Jeff vio que los msculos de Rinda se relajaban y le sonrea. Qu valiente es, pens.

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Las pinzas del aliengena se aproximaron de nuevo y esta vez tocaron la cabeza de Jeff. Al instante le entr un dolor de cabeza terrible. "A un panal de rica miel cien mil moscas acudieron..." Mientras las pinzas permanecieron en contacto con su cabeza, Jeff fue recitando poesas aprendidas en la escuela. Las pinzas le soltaron y su cabeza se empez a despejar. Humano, escchame dijo el aliengena, y Jeff entendi su lenguaje. No pude leer el contenido de tu cerebro, pero esto se arreglar a su debido tiempo. Para mi est bien claro que os habis desplazado de vuestro propio tiempo. Ocurri cuando Ing... Ing, el que trajo la llave dijo el aliengena. No es necesario discutirlo. Cuando nos trajo la llave, la perturbacin espacial caus la transferencia de vuestra nave a este tiempo. Tu mente est demasiado confusa para asimilar una enseanza adecuada que te adapte a este perodo de tiempo. Sers destruido, mientras que la nia ser educada. Al ver que el fiscal haca una mueca de contrariedad, Jeff se volvi hacia l para decirle con toda cortesa: Por favor, Seor Fiscal, quizs podis entender que lo nico que queremos es marcharnos. Nosotros no podemos hacer ningn dao al Seor, ni a nadie. Jeff habl en swahili marciano, porque poda entender el idioma del aliengena, pero no hablarlo. Quizs muy pocos humanos podran hacerlo, como el locutor de la holovisin y el fiscal. Tal vez por eso tenan cargos importantes. El fiscal sonri con tristeza. A dnde podis ir? Vuestra nave no puede viajar a travs del hiperespacio y, adems, los Seores no permiten a los humanos que salgan de aqu. Por favor, no maten a Jeff dijo Rinda en un swahili marciano malsimo, pero sin duda un tributo a la habilidad de Norby para ensear un idioma con la mxima rapidez. Slo tiene quince aos. Parece mayor murmur el fiscal. Seor, no sera posible ensear al muchacho, despus de todo? Pero el aliengena no pareca escucharle y sus ramas se mecan en direccin a Rinda. Se fijara en Norby? Jeff tuvo miedo de que hubiesen sintonizado la leccin teleptica del pequeo robot a Rinda. Entonces Jeff vio que Ula haba cambiado de forma. Horrorizado comprendi que jams haba visto el animal en que acababa de convertirse, de cuerpo alargado con tentculos en cada extremo y diecisis patas.

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Un nununi! exclam el aliengena, que se acerc a Rinda para quitarle a Ula. Nuestro animal de compaa puede ser lo que queramos dijo Jeff. Debes tener una mente muy poderosa ya que Ula ha descubierto cmo convertirse en un nununi para agradarte. Rinda se ech a rer pero se contuvo en el acto, no antes de guiarle un ojo a Jeff. Qu tramaba? El aliengena acun a Ula entre sus pinzas, mientras todos los presentes le contemplaban, excepto Jeff que miraba a Norby, cuya cabeza haba emergido lo suficiente para guiarle uno de sus ojillos. De repente, Norby y Rinda desaparecieron. La nia ha desaparecido! grit el fiscal con la cara lvida de miedo. No es culpa ma, Seor... El aliengena dirigi una de sus pinzas al fiscal y ste se dobl de dolor. Jeff comprendi que el aliengena posea el poder de provocar estmulos dolorosos en los centros cerebrales. No era de extraar que fuese tan fcil para un solo aliengena controlar a la sala del tribunal. Pero cmo pudo un solo aliengena controlar un planeta? O haban ms? A dnde ha ido la nia, viajero del tiempo? pregunt el aliengena. Al parecer haba olvidado a Ula que segua sentada sobre la copa de la pseudo-palmera. Jeff temi que quisiera continuar siendo el animal de compaa del aliengena para siempre. No s a dnde han ido contest Jeff. Quizs no, pero t sabes cmo lo han hecho. Al no responder Jeff, el enfermizo color anaranjado del extraterrestre se intensific y le apunt con una de sus pinzas. El dolor fue muy intenso. No se lo dir insisti Jeff. Y qu te ocurre? Si tienes que permanecer dentro de un traje espacial, por qu te molestas en venir a un planeta como Marte? Por qu ests aqu? La sala del tribunal contuvo la respiracin. Al parecer ningn humano haba hablado as al Seor. Me desagradas, jovencito. Todos los humanos me repugnan, pero obedecen porque los tratamos con la Hora Feliz. Si no respondes a este tratamiento mientras ests en presidio, te mataremos. El matar no es de seres civilizados. Si vens de una sociedad capaz de viajar por el espacio hasta llegar a Marte, entonces no puede interesarte matar a nadie. Eres muy ingenuo. Tampoco pareces comprender que hay un Seor para cada colonia humana. Nosotros somos vulnerables, por eso nos protegemos contra las pistolas de descargas de anestesia y otras armas convencionales, y tenemos poderes que vosotros los humanos no poseis. Somos seres superiores, y vuestras insignificantes vidas no nos interesan. No nos importa que vivis o muris, pero si vivs, debis servirnos con sumisin total. Jeff no contest. Procuraba no mirar a Ula cuya forma cambiaba de nuevo. Puedes t prometernos obediencia absoluta? Ula se pareca cada vez mas a un gato, pero iba aumentando de tamao y su cola casi desapareca para compensar el cambio de la masa.

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Obediencia absoluta? pregunt Jeff que procuraba parecer lo mas intrigado posible para atraer la atencin del tribunal, cuyos miembros haban comenzado a murmurar ante la transformacin de Ula. Qu es eso? Bah, es intil. Me deshar de ti dijo el aliengena mientras avanzaba hacia Jeff con sus pinzas extendidas. Espere exclam Jeff que retrocedi hasta apoyarse contra la mesa del fiscal. Hay muchas cosas que pueden aprender de m, y quiz pueda cooperar si me explican unas cuantas cosas. Por qu se hacen llamar Seores, y por qu... Nosotros somos la nica especie autnticamente inteligente. Todas las dems deben servirnos. Los colmillos de Ula crecan por momentos. Ahora tena un sorprendente parecido con el felino de dientes de sable que fuera uno de sus antepasados mas feroces. Pero qu podra hacer un esmilodonte contra un aliengena todopoderoso? Todas las especies? pregunt Jeff desesperado para ganar tiempo con la esperanza de que Norby volviera a buscarle. Humano estpido! En el pasado, algunos de vosotros los humanos crean que la civilizacin podra progresar viviendo juntas muchas especies distintas en armona en un mismo universo, pero nosotros discrepamos. Nosotros permitirnos que otras especies continen viviendo, nicamente si nos sirven. Pero, por encima de todo, no permitimos que las especies inteligentes viajen por el espacio. El vuelo por el hiperespacio est prohibido; los humanos han de quedarse en su propio territorio fabricando productos que nosotros podamos utilizar. Pero cul es el territorio de ustedes? Todo. Somos los Seores. Lo nico que eres es grande y feo! grit una voz metlica muy querida. Y all estaba Norby levitando en el aire al lado de Jeff. Pero el aliengena fue demasiado rpido. Un dolor intenso invadi el cuerpo de Jeff y Norby gimi al caer al suelo como si se hubiese quedado sin antigravedad. El aliengena se agach y, con una de sus pinzas, cogi al robot. A pesar de su sufrimiento, Jeff salt sobre el extraterrestre para intentar derribarle, pero la criatura le apart como si no pesara nada. Este robot est prohibido dijo el extraterrestre. Es un mecanismo peligroso que debe ser destruido. No! grit Jeff que intentaba levantarse. Ula ech su cabeza hacia atrs y luego la baj para clavar sus colmillos de sable en el traje espacial del aliengena. El aliengena la sac de su copa para arrojrsela a Jeff. Otro producto de los Otros, sin duda. El extraterrestre emiti un chirrido que hera los tmpanos.

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Los Otros te castigarn dijo Jeff, que cogi a Ula en brazos. Norby no se mova. Estaba muerto? Ah, entonces estn los Otros en tu tiempo? Ahora estn prcticamente extinguidos, porque los hemos conquistado lo mismo que hemos conquistado a los insignificantes humanos. Pronto nos desharemos de todas las especies que se opongan a nosotros. Los Otros son buenos! Nunca matan. Ellos respetan la vida. Tontos replic el extraterrestre. Y ahora, estpido humano, me encargar de que no vuelvas a molestarme. Y de nuevo avanz hacia Jeff, pero cay al suelo mientras sus tenazas se abran y cerraban intilmente. Dentro de su traje, el cuerpo del extraterrestre se encogi y arrug. Luego se fue convirtiendo en un polvo gris. Oh, no! exclam el fiscal. Has matado al Seor! Y nos llevars a todos a la destruccin! Buen viaje! exclam Norby que salt al aire y cogi la mano de Jeff. Casi desconcierta todos mis circuitos. No lo entendis gimi el fiscal. Cada Seor, a travs del universo est unido a todos los otros Seores y, cuando uno muere o es injuriado, los Seores envan naves para destruir el planeta o satlite donde haya ocurrido. Estamos perdidos! Mtanse en sus naves... No tenemos ninguna. Nosotros s replic Norby. No hay tiempo para despedidas, Jeff.

9 El Problema
La Esperanza estaba en rbita, cuando Rinda seal la pantalla del visor y exclam: Ah vienen! Naves gigantescas descendan sobre Marte. Deben venir del hiperespacio dijo Jeff. Debe de haber gran cantidad de esos Grandifeos. Grandifeos? Norby les puso este nombre. Yo me niego a llamarles Seores. Puedes llevar ahora a La Esperanza al hiperespacio, Norby? Como acabas de indicar, los Grandifeos tendrn probablemente sus naves por todas partes y son capaces de volar por el hiperespacio. Tengo que retroceder en el tiempo antes de que los Grandifeos aparecieran en nuestro sistema solar. Jeff dijo Rinda, si, como has dicho, los Grandifeos alardean de haberlo conquistado todo, significa que mi planeta Izz tambin tiene un Seor?
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Isaac y Janet Asimov Eso me temo contest Jeff. Date prisa, Norby.

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Quisiera que esas naves no se acercaran tan de prisa replic Norby. Tengo problemas para actuar con rapidez. Mis circuitos estn ms confusos que de costumbre. Cuando La Esperanza sali del espacio normal, Jeff vio por el visor que las ciudades de edificios semi-esfricos de Marte hacan explosin. Todas esas personas muertas... por mi culpa dijo Jeff. No, la culpa es ma. Yo suger a Ula que intentara convertirse en algo que el aliengena considerara un animal de compaa, y as bajara un poco la guardia de su campo electrnico. Pens que as tal vez Norby recuperara su hipervuelo y pudiramos escapara y volver a la nave. No me di cuenta de que los colmillos de Ula podan penetrar el traje espacial del extraterrestre, pero me figur que un agujerito diminuto bastaba dijo Jeff. No recuerdo haber deseado que se convirtiera en un tigre de dientes de sable, pero deb hacerlo inconscientemente. Si queris echaros la culpa mutuamente, permitidme que os recuerde dos cosas intervino Norby: El Grandifeo estuvo a punto de matarte, Jeff. Y a mi tambin. La segunda es que ninguna de las personas que vimos existan realmente. Pero eran tan reales! exclam Jeff. En un tiempo que no debera existir dijo Norby. Acabamos de visitar un futuro falso, que no llegar a existir. Jeff, t y yo hemos estado en el futuro un par de veces y no slo vimos humanos que viajaban por el espacio, sino que los Otros estaban vivos y bien. Entonces Ing hizo algo que fue la causa de que los Grandifeos empezaran a conquistar a todo el mundo dijo Rinda. S replic Norby. Debemos averiguar lo que hizo y regresar para impedrselo. Ing llev a los Grandifeos una "llave". Tenemos que averiguarlo. Cmo? pregunt Jeff, que se senta desanimado y exhausto. Y dnde estamos ahora? quiso saber Rinda. Estamos en el hiperespacio repuso Norby. No estoy seguro hasta donde hemos viajado en el tiempo, pero por lo menos no hay ningn Grandifeo asomando por nuestro compartimento estanco. Y en cuanto a cmo... no lo s. Pues lleva a La Esperanza al espacio normal. Entonces averiguaremos en que perodo estamos propuso Jeff. Despus de que Rinda y tu durmis un poco dijo Norby. Tiene que hacer de niera un robot genial que rescata a todo el mundo? Ula ha captado la idea observ Rinda. Ula se haba enroscado como un gato cualquiera, aunque de color verde, y dorma profundamente. Jeff se despert sobresaltado cuando Norby le golpe en el pecho.

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Isaac y Janet Asimov Qu...?

Norby salva al universo

Chisss. Rinda duerme en el dormitorio y no quiero despertarla a menos que sea necesario. Por qu me despiertas a mi? Has dormido seis horas, lo cual es suficiente, y yo necesito consejo. Un robot genial necesita consejo? No te hagas el gracioso, Jeff. Mira eso. Jeff se incorpor sobre la alfombra que haba llevado a la sala de control. Mir donde Norby sealaba y vio la pantalla del visor. Es el peculiar trazado gris del hiperespacio. Vuelve a mirar. Hay un destello. Qu significa? Fargo me explic una vez que el visor est bajo el control del ordenador de la nave y que, cuando otra nave se aproxima a La Esperanza, la pantalla del visor la registra. Otra nave? En el hiperespacio! Norby, no pueden ser otros que los Grandifeos! Nos han encontrado y... Rinda apareci frotndose los ojos. Os he odo gritar. Qu ocurre? Nada bueno replic Jeff. Me parece que los Grandifeos... De pronto el compartimento estanco se abri y Ula se levant de un salto. Grrrrr? Mi...auuuu!. Ula se aproxim al extrao que acababa de entrar por la compuerta. Tras olfatearle, se lami la pata bostez y volvi al lado de Jeff. He pasado la prueba? Rembrandt! Y por supuesto que era el Otro a quien Jeff puso el apodo de Rembrandt. Pero haba envejecido muchsimo. Estaba tan viejo que era irreconocible. Su respiracin era fatigosa, aunque hizo un esfuerzo para sonrer a Jeff. Cuando el escenario de nuestro ordenador nos inform de que en esta nave estaba Norby, no podamos creer que vosotros los humanos, siguierais con vida. Sin embargo, aqu ests tan joven como la ltima vez que te vi, y con un animal interesante y una hermosa jovencita. Debes haber viajado a travs del tiempo, Jeff Wells. Cunto tiempo, Rembrandt? pregunt Jeff, mientras observaba que Norby tocaba a Rinda con su cable sensor para explicarle seguramente todo lo referente al Otro llamado Rembrandt.
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Tu y Norby abandonasteis nuestra nave para entrar en el espacio normal, despus de que Norby nos volviera al hiperespacio, a nuestro tiempo, y al vuestro. De eso hace mil aos de los vuestros. Mil aos! Me adelant en vez de retroceder dijo Norby. Suerte que te encontramos a ti, Rembrandt. No creo que la suerte tenga mucho que ver en esto dijo el Otro. Cuando no volvisteis para informarnos de si el universo haba o no desaparecido, esperamos muchos aos, Al fin, decidimos averiguar nosotros mismos si el universo estaba vivo o muerto, y salimos del hiperespacio. Me figuro que encontrasteis a los Grandifeos dijo Rinda. As es como Norby llama a esos aliengenas vegetales. Una sonrisa curv las arrugas del rostro de Rembrandt. La as llamada raza de los Seores, cierto que tiene una naturaleza repugnante, como descubrimos cuando retornamos al espacio normal. Haban conquistado todos los planetas habitados y destruan todas las naves de los Otros que podan encontrar. Eran demasiado poderosos para ser controlados, de modo que, por desgracia, nos hemos visto obligados a huir de ellos desde entonces. No entiendo como nos habis encontrado dijo Jeff. Tenamos programado nuestro ordenador CI para que buscase a Norby, por si l poda ayudarnos a escapar de los Grandifeos yendo hacia atrs o hacia adelante en el tiempo. Al ir transcurriendo los aos, perdimos la esperanza, pero CI sigui buscando y al fin te encontr con tu amiga. Soy Rinda, princesa de Izz, y para m es un honor conocer a uno de los Otros. Nosotros, los izzianos, tenemos leyendas que hablan de vosotros, pero jams pensamos que podrais vivir ms de mil aos. Los Otros viven varios miles de aos replic Rembrandt, pero ahora estoy al final de mi cupo de vida. Al no poder viajar a travs del tiempo con Norby, hemos vivido los ltimos mil aos, incapaces de impedir la conquista de los Grandifeos. Celebro haberte encontrado, pero es demasiado tarde para nosotros. Debis regresar al espacio normal y ayudar a vuestra propia gente a rehacerse. Pero los Grandifeos nos capturarn! exclam Jeff. No. Durante los aos en que les visteis por ltima vez, los Grandifeos se han ido envenenando lentamente, incapaces de adaptarse a ningn planeta donde viven Otros y humanos. Han sufrido alteraciones en sus clulas que empiezan por esterilizarles y luego acaban matndoles. Pronto sern exterminados y nos libraremos de ellos, pero ser una tarea lenta y ardua reconstruir las civilizaciones que destruyeron. Jeff se pas los dedos entre sus cabellos castaos y ensortijados. Pero no podramos ayudar a restablecer este camino del tiempo tal como debi haber sido, con humanos y Otros por todo el universo haciendo el bien? Norby y yo visitamos una vez el futuro ms all de este tiempo y as era todo. Por qu Norby no nos hace retroceder en el tiempo para detener a los Grandifeos, antes de que lo conquisten todo?

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Ahora soy demasiado viejo repuso Rembrandt y me temo que los Grandifeos fueron siempre imparables. Norby, lleva a tus humanos a cualquier poca del pasado donde estis a salvo. Hay una solucin mejor. Retroceder en el tiempo para detener a Ing. Entonces este falso futuro no llegar a existir, Ni nadie habr sido conquistado por los Grandifeos. Rembrandt mene la cabeza. Es cierto que el perodo de tiempo en que hemos vivido los Otros, estos ltimos mil aos es falso, pero me temo que es imposible arreglarlo. Los que estabamos en esta ltima nave de los Otros hemos intentado pensar algn medio de resolver este problema, pero nuestras investigaciones demuestran que no puede hacerse nada. No se puede retroceder en el tiempo para cambiar la historia. Por qu no? preguntaron Rinda y Jeff a la vez. Este camino del tiempo permanecer dijo Rembrandt. El error original que cambi su curso no puede ser corregido. Creo saber por qu dijo Norby. He analizado todos mis propios datos y creo saber lo que os ha desanimado a vosotros, los Otros. Lo siento, Jeff, pero es posible que estemos encallados. No lo creo! grit Rinda. Yo jams me dar por vencida y, si alguien no me dice por qu ellos creen que estamos atrapados en este horrible tiempo y lugar, voy a chillar. Rinda tiene razn dijo Jeff rodeando sus hombros con su brazo. Ella y yo somos humanos y jvenes, pero podemos soportar or la verdad. Por favor, decdnosla. Hemos estudiado a esas criaturas a las que vosotros llamis Grandifeos, aprendimos su lengua y escuchamos sus conversaciones. Sabemos de dnde vienen y por qu no podemos retroceder para detener su invasin dijo Rembrandt. Cielos, cuando Ing aadi a Pera y la fuerza de su segunda bomba a la potencia de su nave, la combinacin hizo que La Bsqueda saliera del campo hiperespacio-universal que corresponde a nuestro universo. Al parecer hay muchos universos paralelos e Ing irrumpi en uno de ellos. Entonces, a menos que hagamos lo mismo que hizo Ing, no podremos encontrarle! exclam Jeff. Ahora ya sabemos lo que quiso decir ese Grandifeo cuando dijo que Ing les haba llevado la llave. Se refera a la llave que permiti a los Grandifeos viajar de su universo al nuestro. Exacto dijo Rembrandt. La llave debi ser Pera y el metal raro que contiene. Nosotros no sabemos gran cosa de ese metal, pero los Otros sospechan que se hizo en la expansin previa de nuestro propio universo. Pera lo posee, Norby tiene un poco, y se rumore que los Otros recogan fragmentos de l para utilizarlo cuando nuestro universo se colapse y muera de muerte natural. Mi Pera? dijo Rinda. Es ella la llave para viajar entre universos? S contest Rembrandt. Utilizando el metal que robaron a Pera, los Grandifeos invadieron nuestro universo todos a la vez, billones de ellos, luego no pudieron regresar a su propia casa. Conquistaron nuestro universo, pero no pudieron regresar al suyo. Vamos en busca de Ing propuso Jeff. A capturar a ese villano.

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La Idea De Norby
Norby dijo Jeff, hemos cenado estupendamente en la nave de Rembrandt y empiezo a sentirme un poco mejor. Cenar y dormir. Llevo horas esperando a que os despertis Rinda y t. Estoy despierta y pobre de ti como no me dejes participar en esta conferencia dijo Rinda mientras se peinaba su larga melena pelirroja. Yo lo veo as observ Jeff. Rembrandt tiene razn al creer que es imposible seguir a 'Ing, incluso aunque pudiramos volver al tiempo preciso, quiero decir inmediatamente despus de que penetrara en el otro universo. Los Otros han vivido demasiados aos huyendo de los Grandifeos, han envejecido y se han desanimado hasta el punto de abandonar. Yo pensaba que eran seres superiores, pero tienen emociones y decepciones lo mismo que nosotros. Yo no estoy desanimada dijo Rinda. Tengo confianza en que encontrar un medio de salir de este apuro, t y Norby. Sonri a Jeff de un modo que le hizo comprender que ya no tena once aos. Su confianza en l le haca sentirse fuerte, poderoso y maduro. Claro que en realidad fue Ula la que nos ayud a escapar continu Rinda con serenidad. No es que t no seas valiente, Jeff, pero te embarullas un poco. Muchsimas gracias. Ambos olvidis que, si no fuera por m, an estarais ante el tribunal de Marte intervino Norby. Qu sugieres t que hagamos ante este problema, Norby? pregunt Jeff. Puesto que eres tan genial. Mientras dormais, le pregunt a Rembrandt. Naturalmente que me preocup un poco cuando dijo que el metal extraterrestre que hay en m y Pera es peligroso, y es probable que se le d un mal uso. Porque, despus de todo, yo he hecho mucho bien, aunque me haya confundido algunas veces... Norby! ...y le pregunt a Rembrandt si los Otros queran el metal que hay en m para utilizarlo... No habrn aceptado'. exclam Jeff. Cierto. Dijo estas palabras que repetir textualmente: "Te dejaremos intacto, Norby. Eres nico y das a cualquier universo un elemento extra de diversin e incertidumbre". Basta de fanfarronadas, Norby dijo Rinda. Pera nunca fanfarronea. Jeff alz una mano para que no continuara.

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Espera. No creo que Norby fanfarroneara, ni que Rembrandt haya querido darle coba. Era un mensaje, verdad? Creo que s, Jeff. Quieres hablar con l? S.

La compuerta se abri una vez ms y entr Rembrandt. Dej que Norby tratara el tema contigo, Jeff, despus de haber comido y descansado. Queremos que me prestes a Norby. Qu quieres decir? Ya lo sabes, Jeff dijo Norby. Jeff lo saba. Escondi la cabeza entre las manos para reflexionar. Me figuro que los Otros quieren conectarte a su ordenador, Norby, para que su nave entre en el universo de los Grandifeos. No me construyeron exactamente igual que Pera, as que nadie sabe si podr atravesar la barrera, incluso con toda la potencia de la nave de los Otros detrs de m, pero voy a intentarlo. Norby y yo estamos de acuerdo en que t y Rinda debis quedaros en La Esperanza seguros en el hiperespacio, ahora que los Grandifeos van muriendo en este perodo. Oh, no exclam Rinda. No puedes dejarme fuera de su nave gigantesca. Quiero verla y ver lo que hace Norby. Queda descartado el que nos quedemos aqu dijo Jeff. Pero tengo una sugerencia. Norby puede llevar a La Esperanza atrs en el tiempo para encontrarte a ti, Rembrandt, cuando tu nave era joven... Te preocupa mi fragilidad, verdad, Jeff? Si, seor. Incluso si muero, no importa. Lo importante es que Norby utilice nuestra nave tal como est ahora, ya que durante siglos hemos ido aumentado su potencia. Si volvieras para encontrar al Rembrandt de antes, l no podra dar suficiente energa a mi nave. Norby podra llevar a La Esperanza si el ordenador de vuestra nave aumentara la potencia de la nuestra aadi Jeff. Nos desconectaramos una vez que La Esperanza penetrase en el universo de los Grandifeos, pero quizs no fuese suficiente. Demasiado inseguro dijo Rembrandt. Y sin nuestra energa, cmo iba a volver La Esperanza a vuestro universo? Y no existe el riesgo de que os quedis atascados all si Norby y t vais en vuestra nave?

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Isaac y Janet Asimov S, Jeff, pero yo soy viejo...

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Tu y tu tripulacin sois los ltimos Otros en este perodo de tiempo. Si algo sale mal... No importa, iremos nosotros y los humanos os quedaris. Rinda se ech a rer. Tras coger en brazos a la adormilada Ula acarici su suave cabecita verde, y ri de nuevo cuando Ula se puso a bostezar y a ronronear. Rembrandt dijo Rinda, no dices la verdad. Los Otros no mentimos. Quizs no mientas a la persona con la que hablas, pero, y a vosotros mismos? No insultes a Rembrandt exclam Jeff violento. Pinsalo, Rembrandt dijo Rinda en el mismo tono que su madre real hubiera utilizado para dirigirse a uno de sus cortesanos. Quizs la razn de que no quieras que Norby vaya en La Esperanza es que, si Jeff y yo tuviramos xito, tu moriras. Dejaras de existir porque este Rembrandt, el que eres ahora, no habra existido jams. Hubo un largo silencio y al fin Rembrandt dijo: Creo que ests en lo cierto, joven Rinda de Izz. Quizs yo pens, que, de algn modo, si yo iba al universo paralelo, continuara existiendo aunque la historia cambiara. No es lgico. Estoy avergonzado. Djame que pruebe con La Esperanza, como Jeff ha sugerido dijo Norby. Permteme utilizar la potencia de su nave todo lo que pueda. Muy bien replic Rembrandt. Estableceremos contacto. Todos nosotros nos conectaremos a nuestro ordenador y a Norby, quien entonces recibir la energa. Lo nico que lamento es que es muy probable que os quedis atrapados en ese universo de aliengenas. No, si alguien puede entrar en contacto con vosotros de nuevo, Rembrandt dijo Norby. Permanezcan en el hiperespacio para que... Si tenis xito en el universo aliengena, ya no les serviremos de nada. Pero el Rembrandt original que fuiste antes existir, el joven... l no tendr mis conocimientos, especialmente los ltimos adquiridos que nos permiten utilizar la gran nueva potencia de nuestra nave. No me importa que el recuerdo de mis batallas y vuelos se pierdan cuando deje de existir, sino todos los conocimientos cientficos importantes que se perdern... No, si me los transmites a m dijo Norby. Eres un robot de una inteligencia notable, Norby, pero ni siquiera tu cerebro podra entenderlo. Soy listo... Norby se detuvo y escondi la cabeza dentro de su bidn hasta que slo pudo verse su sombrerete redondo.

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No, Norby. Ni siquiera t puedes imaginar qu conocimientos hemos adquirido ni lo que puede hacerse con ellos. De acuerdo replic Norby. No soy tan listo, no me construyeron para recordar las cosas tan bien como Pera, pero podra retener algunos datos... como aumentar la potencia de vuestra nave, y si yo se lo contara luego al joven Rembrandt que eras antes... El rostro plido de Rembrandt se ilumin con una amplia sonrisa. Eres incluso ms listo de lo que pensaba. Te transmitir mis conocimientos, pero slo los cientficos, principalmente los que hacen referencia a la nave. No quiero que mi joven "ego" tenga que soportar la pesada carga de los desgraciados recuerdos de un ser caduco. Estoy listo dijo Norby. Entonces preparmonos. Nosotros, los Otros, los ltimos de nuestra especie en el universo, nos equivocamos. Haremos todo lo posible para enviar a nuestros salvadores atrs... y fuera!

11 Atrs Y Fuera
No quiero estar atada al asiento dijo Rinda con las mejillas tan plidas que sus pecas resaltaban doblemente. Es necesario repuso Jeff reclinndola en su asiento mientras activaba la red protectora. Norby cree que La Esperanza puede sufrir una gran sacudida cuando entremos en el universo paralelo. Pero no podra estar ms cerca de ti? le suplic. Yo tambin estar sujeto por la red en este asiento, Rinda, pero dejar una mano libre para que pueda tocar la tuya. Ula, ya metida en una caja acolchada con una ventanita transparente, daba su opinin respecto a la aventura, unas veces aullando y otras gruendo. No podras poner a ese animal en el dormitorio? pregunt Norby ocupado en conectarse al ordenador que estaba en contacto con el CI, en la nave de los Otros, por medio de ondas transmitidas por radio y tambin por cables que iban de nave a nave. Si Ula se escapara con sus garras, quiero tenerla cerca para sujetarla dijo Jeff. Cmo ibas a hacerlo si ests atado como yo? pregunt Rinda. Ninguno de los dos est atado en el sentido que tu lo dices. Para soltarte en una emergencia, tira del cordn que tiene un remache metlico en un extremo, ese que pende sobre tu cabeza. Estis todos acomodados por fin? quiso saber Norby. Cuesta muchsimo trabajo mantener estas potentes conexiones y al mismo tiempo sintonizar con alguien que se halla mil aos atrs en el tiempo y en otro universo. No veo cmo es posible dijo Rinda. Cmo puedes sintonizar con Ing...

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Norby salva al universo

No con Ing! exclam Norby. Jams podr sintonizar con ningn humano, con la posible excepcin de Jeff, a tanta distancia de tiempo. Intento buscar a un villano buscando a su vctima. Pera exclam Rinda. Mi Pera. Mi Pera dijo Norby. Yo la aprecio mucho. Y ahora, silencio todo el mundo para que pueda concentrarme. S, Norby susurr Rinda con voz dulce. Tenemos fe ciega en ti. Con su mano libre, quiso coger la de Jeff, pero no alcanzaba. El alarg el brazo y tom su mano. Estaba fra. "Estoy un poco preocupada dijo Rinda por telepata. Naturalmente, por ser una princesa real, no estoy aterrorizada ni nada de eso..." "Naturalmente." "Pero tu crees que Norby sabe lo que hace, Jeff?" "Con sinceridad, no lo s. Lo lograr? No lo ha hecho nadie jams hasta ahora, excepto Ing con la ayuda de Pera y una bomba muy potente." Pero si pasamos de largo y no los encontramos... "No pienses en eso, Rinda. Puedes ver mi cara?" "S. Ests asustado. Claro, tu no tienes sangre real, pero supongo que todos tenemos derecho a tener un poco de miedo." "Su Alteza es muy generosa, pero obsrvame. Voy a poner una sonrisa en mi rostro, respirar hondo, soltar el aire y tratar de relajar todos mis msculos mientras lo hago. Observa." "Supongo que quieres que yo lo intente tambin." "sa es la idea." Pareces ms relajado, Jeff. Quizs yo debiera... Bien, Rembrandt dijo Norby. Estoy todo lo dispuesto que me es posible dado que no entiendo a CI muy bien. Vuestra computadora ha crecido mucho. CI te entiende a ti, Norby replic Rembrandt por el altavoz de La Esperanza. Os estamos empujando y elevando todo el camino. A ti te corresponde situarte. Lo intento! Lo intento! Lo intento! Adelante! Adis, Norby dijo Rembrandt. Y adis, princesa Rinda... estoy encantado de haber tenido la oportunidad de conoceros. Adis respondieron Norby y Rinda a la vez. Y a ti, Jefferson Wells, te digo adis con la esperanza de que, si alguna vez... le... encuentras, por favor, dile...

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Isaac y Janet Asimov Jeff esper.

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Es curioso. No s lo que quiero que le digas a mi yo anterior respecto a m continu Rembrandt. Dale mis mejores recuerdos. Lo har replic Jeff. Adis, y gracias por ayudarnos, Rembrandt. Mi existencia ser borrada, pero sin embargo celebro poder ayudar. Creo que todo ha merecido la pena. No morirs en nuestro recuerdo le dijo Jeff. Para nosotros siempre existirs. Gracias contest Rembrandt. Adis. Norby activ los motores de La Esperanza y grit: Agarraos! Jeff apret los dientes e intent no desmayarse. Consigui volver la cabeza a pesar de la enorme presin, y vio el rostro de Rinda que, aunque distorsionado, mantena una sonrisa valiente y su respiracin era sosegada. Jeff trat de hacer lo mismo. Y entonces perdi el conocimiento, despus de or gritar a Ula como un puma acorralado por los cazadores.

Jeff, Jeff! Rinda estaba sentada sobre sus rodillas y le rodeaba el cuello con sus brazos. Si ests herido, har que mi madre hierva a Norby y a los Otros en el mejunje ms espeso que pueda encontrar Oh... te mueves! Las lgrimas de Rinda mojaron sus mejillas mientras le besaba. Oh, Jeff, cuando la nave parti, pens que me mora y que Ula ya haba muerto. Y luego, cuando me solt, cre que ya estabas muerto... Estoy vivo, o lo estara si pudiera respirar. Rinda afloj su abrazo. Ula tambin est bien. La he soltado y ha ido a su caja de serrn. Yo me siento magullada por todas partes, en especial en mis sentimientos, y deseo estar en casa con mis padres, que son difciles, pero no imposibles, y me adoran. Norby, hemos aterrizado en algn sitio o estamos en el espacio? Hemos aterrizado respondi Rinda. Debas estar inconsciente o hubieras sentido el encontronazo. Y Norby? Rinda se volvi.
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Isaac y Janet Asimov Dnde est? No estaba ante el panel de control cuando despertaste?

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No lo s, Jeff. Tuve que sacar a Ula de la caja y luego yo tambin fui corriendo al lavabo, y, al volver, vi que t seguas inconsciente y pens que estabas herido. Lo ests? No. Djame. Tengo que encontrar a Norby. Quizs est reparando algn desperfecto de la nave. Pero Norby no estaba en La Esperanza ni contest a las llamadas realizadas por los altavoces exteriores. Una hora ms tarde, Jeff, sentado ante el panel de control, se senta abandonado y perdido, pero conservaba la esperanza de que Norby estuviera en algn lugar fuera de la nave, aunque no pudiera contestar a sus llamadas. Por la pantalla del visor, Jeff estudi el exterior. Era un paisaje que no haba visto jams y deseaba no tener que mirarlo ahora. Extraas colinas color prpura estaban salpicadas de hileras de rboles raros que parecan mecerse al viento, aunque los sensores de la nave indicaban que reinaba una calma chicha. Salgamos fuera propuso Rinda. No, no me gustan esas cosas que parecen rboles, pero que no lo son. Por lo que sabemos, son parientes lejanos de los Grandifeos. Observa el parecido. Los sensores de la nave indican que los rboles ms prximos intentan tocar a La Esperanza. Por fortuna, parece que sus races les mantienen en su sitio. Bien. No podemos siquiera abrir la compuerta para que entre un poco de are fresco? ...y muramos. Qu? Ya me has odo replic Jeff. No te acerques a la compuerta. El are exterior es venenoso para los humanos, No me extraa que los Grandifeos tuviesen que llevar trajes espaciales cuando el aire donde estaban era respirable para los humanos. Ula entr trotando en la sala de control y levant su pezua hacia la pantalla del visor. Sac sus garras y con ellas ara el cristal plstico. Era evidente que a Ula no le gustaban aquellos "rboles" que no eran rboles. Apuesto a que los reconoce como parientes de los Grandifeos exclam Rinda. Y ahora que hemos llegado aqu, qu hacemos? Buscar a Norby contest Jeff tomando los mandos. He ordenado a la computadora que lleve a La Esperanza en vuelo raso adelante y atrs para buscarle. Es una suerte que Fargo me enseara como pilotar esta nave y su ordenador. Aunque estoy un poco oxidado, porque siempre lo hace Norby.

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Cada vez que La Esperanza se aproximaba a un rbol, las pinzas que remataban cada una de sus ramas se extendan, aunque no lograban tocarla. Jeff condujo a la nave con sumo cuidado por encima de toda la zona que debieron recorrer para aterrizar entre dos colinas, pero a Norby no se le vea por ninguna parte. Ordenador dijo Jeff, revisa de nuevo todos los datos de entrada. Encuentras alguna onda de radio que pudiera venir de Norby en su intento de comunicarse con nosotros? No encuentro ninguna seal de comunicacin del robot Norby Prueba telepticamente, Jeff dijo Rinda. S que no funciona sin contacto directo, pero algunas veces l ha sintonizado contigo cuando ests lejos. As es como aterrizamos en tu ducha, recuerdas? Pero yo no puedo sintonizar con Norby. Es l quien ha de hacerlo replic Jeff. Por lo menos tiene que intentarlo al mismo tiempo que yo. El ordenador de esta nave puede saber si alguien intenta comunicarse telepticamente? Claro que no, Rinda. Es slo una mquina sin inteli... Oh! Soy un estpido. Ordenador! Hay alguna seal de intento de comunicacin que no proceda de Norby? S, seor. Detrs de la colina ms prxima hay una emisin de ondas de radio. Puedes leerlas? S, seor. Hay un mensaje en el cdigo de la Federacin pidiendo S.O.S. Qu significa eso? quiso saber Rinda. Que pide socorro. No es Pera. Ella no utilizara el S.O.S. No. Tiene que ser Ing.

12 El Bosque Sagrado
Jeff pilot con sumas precauciones La Esperanza por encima de las criaturas-rbol que l consideraba parientes de los Grandifeos. Cmo puede seguir vivo Ing en medio de eso? La preciosa nave del almirante Yobo, La Bsqueda, estaba partida en dos y la puerta exterior de la compuerta abierta. Jeff acerc La Esperanza todo lo que pudo, aunque era imposible maniobrar de manera que ambas compuertas coincidieran. Tenemos algn traje espacial? pregunt Rinda. Hay uno de mi medida y debera haber otro en La Bsqueda, puesto que es obligatorio que cada nave lleve uno por si alguien ha de salir al exterior para efectuar alguna reparacin.

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Isaac y Janet Asimov Por qu no es necesario llevar un traje para cada tripulante?

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No lo s. Supongo que la Federacin confa plenamente en que nuestras propulsiones antigravedad y los fuertes cascos de nuestras naves evitarn esta clase de accidentes dijo Jeff al mismo tiempo que le sealaba la nave La Bsqueda. Abri un armario, sac el traje espacial y se lo puso. Por qu no puedo ir yo en tu lugar? Pera es mi robot. Porque Ing es peligroso... Puedo llevar una pistola de shock. No tengo ninguna. Mi hermano no acostumbra a llevar armas en La Esperanza. El siempre dice que la habilidad verbal, unida a un poco de karate, es lo mejor y lo ms seguro. Adems, tu no puedes ponerte el traje por que me va bien a mi, y no a ti. Rorrrrrrrrwwwww! ronrone Ula que salt al hombro de Jeff mientras se ajustaba el casco. La cogi en brazos para entregrsela a Rinda. Luego tuvo que hablar a travs del micrfono del traje. Que no se te ocurra ninguna idea, Rinda. No hay nada en que puedas transformar a Ula que nos resulte til esta vez, porque, tenga el aspecto que tenga, las clulas de su cuerpo siguen siendo de un universo distinto y no podrn tolerar la biologa de ste. Dejar la radio conectada para que podamos hablar mientras estoy fuera. Esperas que Norby est ah atrapado y sin poder salir? Era muy lista, pens Jeff, porque haba tenido la misma idea absurda que l. Despus de asentir con la cabeza, le dijo adis con la mano y sali por la compuerta. Unos pocos metros separaban La Esperanza de La nave Bsqueda, pero a cada paso era tocado, aguijoneado y empujado por los "brazos" extensibles de las "hojas" de las palmeras de los aliengenas que rodeaban ambas naves. Cada brazo terminaba en unas pinzas que hubieran desgarrado cualquier traje menos resistente que el de Jeff. Al llegar a la compuerta de La Bsqueda, vio con alivio que la puerta interior segua cerrada. Cerr la exterior con dificultad tras l, convencido que no cerraba hermticamente y luego intent abrir la interior. Estaba cerrada. Ing! grit Jeff con toda la potencia de su amplificador. Debiera haber un micrfono dentro de la compuerta, pero Jeff ignoraba si Ing haba desconectado todas las comunicaciones del exterior cuando rob la nave y si habra olvidado, o le fue imposible, conectarlas de nuevo. Al no recibir respuesta, Jeff aporre la puerta y, al cabo de un minuto prob la llamada de SOS, tres golpes rpidos, tres golpes lentos muy espaciados, y otros tres rpidos. Esta vez se oy un clic y pudo abrir la puerta interior. Lo hizo con toda la rapidez posible, y la cerr inmediatamente para que no pudiera penetrar mucho aire venenoso. Lo que llevas puesto es un traje de la Federacin, de manera que supongo que eres humano. Vienes a arrestarme? Ing estaba sentado en la sala de control, con una mano sobre el tablero de

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mandos, desde donde sin duda acababa de abrir la compuerta, y en la otra una pistola de descargas con la que apuntaba a Jeff. Tena el rostro enrojecido y su respiracin era fatigosa. Patrulla de salvamento repuso Jeff al tiempo que extenda sus manos para que Ing viera que no llevaba armas. Dnde est el traje espacial que debe haber en La Bsqueda? Vaya... Jefferson Wells. Envan a un muchacho para capturarme y llevarme a uno de esos penales de las colonias de la Federacin... Ing, escucha... El posible destructor de su universo tosi y sus ojos se enrojecieron. Qutate ese traje, muchacho, antes de que dispare y te lo agujeree yo. Voy a apoderarme de tu nave... Seal la pantalla del visor que segua funcionando y en la que apareca La Esperanza. Ing, no estamos en la Federacin... Claro que s. Fracas, pero volver a intentarlo. Gracias a ese robot incompetente que est en esa jaula, hemos cado en un lugar sulfuroso e idiota como Io. Por lo menos huele igual. Qutate el traje, Wells! No te fes de Ing, Jeff dijo Pera desde la jaula en que Ing haba convertido la caja mgica. Ing! grit Jeff. Mira la pantalla! Has visto alguna vez rboles como sos? Crees que esas cosas crecen en Io? Te aseguro que no estamos en la Federacin! Estamos en un universo paralelo, y atrapados. Todos nosotros. Mentiras, mentiras repiti Ing, pero tosi y la pistola resbal en su mano. La mano de Jeff descarg un golpe de karate y la pistola sali disparada al otro lado de la habitacin. Ing quiso cogerla, pero Jeff fue ms rpido. Ahora yo tengo la pistola dijo Jeff. Si quieres vivir por lo menos un poco ms, estate quieto mientras yo voy a ver si hay un traje espacial. Vuelve a sentarte. Ing obedeci sin dejar de toser de vez en cuando. Universo paralelo? Hay ms de uno? Lleno de formas vivas... cmo podr ser el amo de todos? Este lugar me est matando... De pronto se desplom y su cabeza fue a dar contra la caja mgica. Jeff se inclin sobre l, pero el hombre estaba inconsciente. Un hilillo de sangre resbalaba entre los espesos y negros cabellos de Ing. Est herido exclam Pera. Detecto un empeoramiento de los impulsos anormales del cerebro. Jeff la sac de la jaula, y Pera le inform de que los motores estaban demasiado averiados para poder funcionar, aunque los pudiesen trasladar a La Esperanza. Jeff se quit el traje para ponrselo a Ing.

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Llvale a La Esperanza y luego ven a traerme el traje dijo Jeff. Rinda est esperando. Dale la pistola y dile que vigile a Ing. Norby... Ha desaparecido concluy Pera. Lo s, porque no puedo sintonizarlo. Me lo contars ms tarde, despus de que hayamos rescatado a Ing. Sin dejar de toser, Jeff observ por la pantalla del visor como Pera se llevaba el cuerpo inerte de Ing levitando con su antigravedad, lo que le permiti acercarse tan rpidamente a La Esperanza que los parientes de los Grandifeos no tuvieron tiempo de pinchar el traje. El aire contaminado no le dejaba moverse con facilidad, pero Jeff registr metdicamente toda la mitad intacta de la nave. La compuerta de emergencia que sellaba la particin haba funcionado bien, al mismo tiempo que la nave se parta en dos. Era la otra compuerta la que haba dejado penetrar el aire exterior. Jeff recogi todo lo que pudo, aunque no haba muchas cosas manejables, unos pocos papeles y microdiscos, ya que todo lo dems estaba integrado en la nave. Mientras esperaba a Pera, las luces disminuyeron su intensidad hasta que al fin la pantalla del visor se apag. Sin los motores principales en funcionamiento, ya no quedaba suficiente energa para mantener en marcha el ordenador. El sistema de ayuda para la supervivencia sera lo ltimo en desaparecer, pero la compuerta averiada aseguraba una tos constante hasta morir antes de que esto ocurriera.

Pera entr acompaada de otra cantidad de aire exterior al abrir la compuerta. Jeff se puso el traje y, con la ayuda de Pera, no tard en hallarse a bordo de La Esperanza. Ing, tendido sobre un colchn en la sala de control, segua inconsciente, pero respiraba mejor. Pens que lo mejor era tenerle aqu para vigilarle en caso de que se ponga peor o se recupere y quiera atacamos. No s que es preferible dijo Rinda al entregar la pistola a Jeff. Jeff no quiso decirle que no tena mayor importancia, puesto que el sistema de ayuda para la supervivencia no poda reciclar el aire y el agua indefinidamente. Los tres humanos moriran sin ser rescatados, ya que, sin la hiper-navegacin de Norby, La Esperanza no podra regresar a casa, ni siquiera buscar un planeta mejor, si exista alguno en aquel universo. Pera, tu vigila le orden mientras le entregaba la pistola. Rinda y yo debemos dormir para recuperar energas. Ing debe ser operado para corregir las alteraciones de su cerebro dijo Pera. De lo contrario puede morir. Muy pronto? pregunt Rinda. No lo s. Dentro de unos das, quizs. Mientras que a Jeff y a mi nos quedan semanas. Tal vez meses antes de que muramos, pero moriremos. Siento tener que dejarte sola en un universo extrao, Pera. Despus de que Jeff y yo hayamos descansado, nos concentraremos para sintonizar con Norby. Yo tambin replic Pera.

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Jeff cogi a Rinda de la mano y fueron juntos hasta los dormitorios. Ella le mir con una sonrisa tmida. Rinda, yo no pensaba que te habas dado cuenta... Puede que sea una princesita malcriada, pero soy inteligente y puedo hacer frente a la muerte. Eso creo. Estara mal que hicisemos la siesta juntos? Nada de eso. Ojal fuese de tu edad. Me gustara que fusemos novios. No podemos serlo ni siquiera ahora? No es que yo no quiera, Rinda. No es porque tu seas an muy joven y de la realeza... Entonces por qu es? Por mis pecas? Golpe el suelo con el pie y sus cejas pelirrojas se juntaron. El la levant en brazos y la llev al dormitorio que siempre utilizaba. La dej en la litera y se sent a su lado. Durmete, Rinda. No son tus pecas. Es que hemos de concentrarnos para que nos rescaten. Oh, bueno dijo Rinda con un bostezo. Estamos demasiado cansados y, adems, Madre te hara hervir en el Puf. Jeff cogi las manos de Rinda y Pera, mientras en el otro lado de la sala de control, Ing el Ingrato roncaba. Jeff estaba desanimado. Ni siquiera una triple unin teleptica consegua llegar hasta Norby, estuviera donde estuviese. Se aproxima una nave dijo el ordenador de La Esperanza con su acostumbrada voz inexpresiva. Jeff corri a la pantalla del visor. Norby? pregunto Rinda. Los Otros? Jeff no pudo responder porque tena un nudo en la garganta. Se limit a sealar la pantalla. La nave era larga, alta, estrecha y de color anaranjado, y su aspecto el de una caja plana e inclinada, de color rutilante, sin ventanas ni puertas visibles. Pero, cuando descendi entre los "rboles" para tomar tierra, ocho gigantescas patas de metal surgieron de los lados de la caja para proporcionarle un apoyo estable. Pero t no has visto nunca el exterior de la nave de los Otros dijo Rinda pesarosa. Cmo sabes que no es...? He estado dentro, y hay una seccin de cristal plstico en la parte delantera de la sala de control, y otra en la parte de atrs. Adems, esas patas metlicas se parecen a las que los Otros utilizan como brazos. Al no ocurrir nada durante unos minutos, Jeff busc el traje espacial y volvi a ponrselo, mientras Ula aullaba y Rinda protestaba. Si son los Grandifeos, es peligroso...

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Ellos tienen hipervuelo y nosotros no. Debe haber algn medio de utilizar su nave dijo Jeff mientras arrancaba de su cuello al animal multiformes que se empeaba en ir con l. Oh, claro exclam Rinda en tono sarcstico. Vas a ir a esa nave para decirles que la quieres y te la darn en el acto. No s lo que har. Voy a ir all para averiguarlo. Rinda se volvi hacia su robot. Pera, hemos de impedir que Jeff cometa una locura. Pero si yo voy a ir con l protest Pera. Por favor, no me pidas que le detenga. Gracias, Pera dijo Jeff mientras se colocaba el casco. Vamos, hemos de hacer esa visita. Tras ellos, Ing gimi, pero sin abrir los ojos. Cuida de Ing, Rinda, y, si algo me ocurriera, t espera aqu. Esperar qu? A quin? El rescate. Eso espero. Jeff se despidi con la mano y con Pera levitando con su antigravedad delante de l, sali por la compuerta.

En cuanto pis el exterior, aparecieron unas lneas marcadas en la parte inferior de la nave extraterrestre. Una seccin rectangular se desliz hacia arriba y sali un Grandifeo, el primero que Jeff vea sin traje espacial. Este aliengena no tena un color amarillento enfermizo, ni anaranjado, sino el de un melocotn, y las diez estructuras en formas de hojas de su copa, eran mayores y ms exuberantes. Sus ocho piernas cortas, no lo eran tanto, y s mas fuertes, en tanto que su tronco era suave y adornado con un cinto metlico del que pendan objetos extraos, probablemente armas. Cielos exclam Jeff. Olvid que puedo entender su idioma, pero no hablarlo. breme tu mente, Jeff. Yo aprender su lengua y hablar por ti. Pero si no hay tiempo, y llevo el traje puesto. Sinti la presin de la mano de Pera sobre su guante y luego ella le habl mentalmente. "Este contacto es suficiente. Tratar de absorberlo rpidamente. Tengo el talento de batir rcords cuando es necesario. Intntalo. Jeff se relaj para que Pera penetrara en su mente. Miraba al aliengena que seguramente le estara mirando a l, quizs a travs de unos rganos visuales situados en los extraos nervios de sus hojas en los que Jeff no haba reparado antes.

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Transcurrieron los minutos. Muchos. Jeff empez a sudar dentro del traje espacial, pero aquella humedad se qued fra cuando uno de los brazos del aliengena cogi un objeto punzante de su cinturn y con l apunt a Jeff. Levanta esos dos extensores deformes hacia el cielo, aliengena! Explica qu ests haciendo en el Bosque Sagrado de los Tuintas, antes de que te desintegre.

13 Amigo o Enemigo?
"Pera, si te es posible, dile a ese tipo que hemos sufrido un accidente y necesitamos ayuda. Dile que no tenamos intencin de aterrizar en un bosque sagrado..." "A l no." "No puedes traducirlo?" "S puedo. Lo que quiero decir es que este aliengena no pertenece al gnero masculino, sino al femenino. Se ve bien claro por la ligera protuberancia de la hoja mayor, no lo ves?" "Yo no s nada de los Grandifeos..." "S lo sabes, Jeff. Repsalo mentalmente mientras yo le explico a ella lo que me has dicho." Mientras Pera repeta las palabras de Jeff en el idioma de los Grandifeos, Jeff se dio cuenta de que era capaz de distinguir su sexo. Cuando le transmitieron los conocimientos de su lengua, tambin adquiri otros a la vez... naturalmente! Se ha de saber distinguir los sexos para poder entender un idioma, porque los cambios peculiares en los verbos de aquella lengua a menudo hacan referencia a ligeras variaciones en la anatoma de los Grandifeos. Accidente? dijo la Grandifea. Imposible Existen reglas estrictas sobre el uso del espacio y es evidente que las habis violado. No slo eso, la parte averiada de una de vuestras naves ha daado a un Tuinta. Estis en un buen aprieto. Lo sentimos muchsimo dijo Jeff en bsico terrcola para que Pera lo repitiese en el idioma de los Grandifeos. Nosotros somos nuevos en este uni... en esta zona del espacio y ahora tenemos a un tripulante herido a quien cuidar. Hay algn doctor a bordo de vuestra nave? Qu es un doctor? Tu aparato traductor, que habla nuestro idioma con un acento deplorable, utiliza una palabra desconocida. Todos los seres inteligentes de este universo hablan nuestra lengua... por qu t necesitas traje espacial y un aparato traductor? Es una larga historia dijo Jeff. Mi cuerpo no puede tolerar vuestra atmsfera, pero entiendo vuestra lengua. Sin embargo, mis rganos vocales son inadecuados para hablarlo. No has explicado el significado de la palabra "doctor". Eran seres que cuidaban de los heridos y enfermos ayudndoles a curarse. Viene a este planeta y, sin embargo, pides un doctor? No puedes ser tan ignorante. Debes haber venido para arrancar y robar a un Tuinta. Bien, no te lo permitiremos! Entonces eres polica?

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Hubo una pausa durante la cual la extraterrestre asimil la palabra que Pera haba utilizado en vez de "polica". En el idioma de los Grandifeos la tradujo como "personas que se encargan de arrestar y corregir".

Las hojas de la copa de la Grandifea se agitaron como si la sacudiera una emocin fuerte como furor o desaprobacin. Jeff se preguntaba qu habra dicho mal al ver cuatro Grandifeos ms salir corriendo de la nave. Intent regresar a La Esperanza, pues Pera tiraba de l, pero le alcanzaron y le llevaron de nuevo ante su jefe. Pera! Huye! grit Jeff sin atreverse a resistirse a la presin de aquellas pinzas por temor a que desgarraran su traje y no pudiera respirar ms. Pera sali disparada por encima de las pinzas de los Grandifeos que trataban de agarrarla. Miniantigravedad exclam la primera Grandifea. Fascinante. No entris en nuestra nave les advirti Jeff. No podris respirar nuestro aire de la misma manera que nosotros no podemos respirar el vuestro. Pera tuvo que emplear todo su volumen para la traduccin. Probablemente tendris mucho equipo que podamos utilizar. Y nos quedaremos con vuestra nave que no ha sufrido daos dijo la jefe. Ordena a tus tripulantes que se pongan sus trajes para que podamos evacuar el aire malo y entrar. Eres nuestro prisionero, de modo que ser mejor que tu tripulacin obedezca mis rdenes. Soy el capitn y me llamo Blifzz... El nombre continuaba con slabas tan extraas que Jeff jams hubiera podido pronunciarlas. Slo tenemos este traje replic Jeff. Por favor, no matis a mi tripulacin quitndoles el aire. Y puedo llamaros Blif? Eres una criatura presuntuosa, pero puesto que vocalmente eres un inepto, puedes llamarme lo que quieras. El capitn de los Grandifeos hizo una sea a los suyos. Habis examinado su fea nave con el escaner? Qu hay en su interior? Otras dos criaturas biolgicas como sta, con dos horribles piernas largas y sin antenas. Hay tambin una criatura verde mucho ms pequea que reflexiona poco. Interesante dijo Blif y ste no lleva ningn arma. No me impresiona el peligro. Id a buscar mi traje espacial para que pueda investigar a estos extraos y su nave. Pero, capitn... Inmediatamente! Una vez enfundado en su traje transparente, la capitana de los Grandifeos le dijo a Jeff que entrase en La Esperanza delante de ella. Cuando hubo entrado, Jeff se quit el casco para respirar profundamente. Dnde est Ula?

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Estuve mirando por la pantalla del visor dijo Rinda plida, pero sin apartarse del estante bajo donde haba dejado la pistola de descargas, y, cuando os capturaron, Ula arm tal escndalo pues quera salir para ayudaros, que tuve que encerrarla en el dormitorio. Por favor, Pera, ya s que tienes que traducir las palabras de Jeff al aliengena, pero ven aqu y coge mi mano para que entienda telepticamente lo que se habla. Este miembro de vuestra especie es algo distinto dijo Blif sealando a Rinda. Qu le pasa? Es una hembra, y no le pasa nada. Una hembra muy Insignificante! Es joven dijo Jeff mientras Rinda rea a pesar de su miedo. Y pertenece a una familia muy importante. Eso es lo que dicen todos lo que tienen que ver con los S.S. dijo Blif. Qu son los S.S.? quiso saber Jeff. No fingas ignorarlo exclam Blif esgrimiendo un arma. Es evidente que habis aprendido nuestra lengua con el estilo de los S.S. y eso os convierte en sus criaturas o, por lo menos, en sus mercedarios. Pero yo... No te muevas mientras yo aprendo a travs de la memoria de vuestro ordenador (aunque dijo exactamente: "las palabras almacenadas") porque su estructura es muy semejante a la de los nuestros. Evolucin convergente de la tecnologa murmur Jeff. Puesto que Pera lo tradujo automticamente, Blif, al orlo, hizo una pausa antes de que uno de sus brazos tocara el ordenador. No hables como si vuestra especie inferior pudiera ser semejante a nosotros. Probablemente vosotros habris desarrollado vuestra tecnologa a travs de los S.S. Nada puede ser original. Toc el ordenador y era evidente que estaba absorbiendo informacin. Rinda enarc sus celas y dijo en izziano y en voz baja: Me parece que este capitn Blif tiene una personalidad como la de mi madre. Espero que no exclam Jeff. En aquel momento, Ing se incorpor y se puso en pie de un salto. Arrebat el arma a Blif y se detuvo un momento para coger la suya del estante. Apoy las dos armas contra la espalda de Blif enfundada en su traje espacial. Los monstruos se han apoderado de mi universo grit Ing Pero yo los matar a todos! Y tu, Wells... t y esa nia tenis tratos con ellos. Pensabais que estaba dormido, pero he estado vigilando en espera de mi ocasin. Y ahora, abandonad todos mi nave para que pueda marcharme... marcharme...

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Basta Ing exclam Jeff mientras Pera continuaba traduciendo a la Grandifea. Si agujereas su traje espacial, ella morir al respirar nuestro aire y nosotros tambin moriremos si nos obligas a salir. Adems, qu puedes hacer en un universo que no es tuyo? A dnde irs? Pobre Trizy dijo Rinda mimosa. Estars solo en un universo grande y extrao donde no habr nadie que te aplauda cuando cantes, bailes o actes. Nadie aplaudir ni reir. Qu triste. Consigui que una pequea lgrima resbalara por el rabillo de su ojo, y se acerc ms a Ing. Trizy ha muerto dijo Ing con voz ronca. No del todo. Dime que no es cierto insisti Rinda que ahora estaba casi al lado de Ing y Blif . Le admiro tanto. Un payaso! Ing puso los ojos en blanco con la mueca burlesca de un payaso. Qu estpido cuando podra ser un dios... Rinda con una sonrisa descarg su puo en la nariz de Ing y al mismo tiempo le propin un puntapi mucho ms abajo. Cuando se alej de Blif y se dobl, Rinda hundi sus pulgares en las arterias cartidas de su cuello hasta que perdi el conocimiento. Tras quitarle las pistolas de sus manos inertes se las entreg a Jeff. Madre siempre insiste en que una Princesa Real debe saber protegerse. Celebro que incluso las jovencitas humanas sean valientes dijo Blif. No he aprendido tanto de vuestro ordenador como quisiera, pero si lo bastante para saber que os llamis humanos y que ste no es vuestro universo, como dijisteis. Blif, por cunto tiempo conservar aire tu traje? pregunt Jeff. Poco ms de dos horas. Jeff entreg a Blif su pistola. Entonces hablemos. Yo quiero decirte la verdad y quiero que t me hables de los S.S. Bien... puede que t hables como uno de los de la Secta de los Seores, pero no actas como ellos dijo Blif. Hablaremos. Quiero saber cmo y por qu los Seores te ensearon nuestra forma de hablar sin adoctrinarte sobre sus puntos de vista. No habis permitido que el viejo humano me matara. La Secta de los Seores de vuestra especie penetraron en nuestro universo y lo conquistaron. Despus ste los venci a ellos con enfermedades, pero desde entonces todo ha cambiado para empeorar. Cundo ocurri eso? No sabemos ni una palabra. No ha ocurrido todava replic Jeff, pero ocurrir si los S.S. nos encuentran, si no podemos regresar a casa como sea.

14 Llega La Secta De Los Seores

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Media hora ms tarde, Blif se desconect de Pera, y Jeff se preocup an ms. Despus de explicarle a Blif todo lo que saba, tom la decisin de permitir que la Grandifea pinchara el banco de memoria de Pera, as como el del ordenador de la nave. Si ella era una posible aliada, el conocimiento era esencial. Toc el brazo de Rinda. "He cometido algn error? Sabemos que los Grandifeos robarn a Pera en el futuro para utilizar su metal para viajar a nuestra galaxia. Supongamos que Blif es la ladrona." "Pera confa en Blif, lo s" dijo Rinda telepticamente. "Pero supongamos que se convierte en problema!" "Jeff, te preocupas demasiado. Y, de todas formas, no es hora de hacer a Blif unas cuantas preguntas sobre s misma?" Avergonzado, Jeff carraspe antes de pedir a Pera que tradujese fielmente todo lo que iba a decir a Blif. "Y ahora que ya sabes como fuimos capturados por la Secta de los Seores y cmo me obligaron a aprender su forma de hablar vuestra lengua, explcanos, por favor, en qu te distingues de ellos." As que me consideris una Grandifea buena, y a los S.S. Grandifeos malos? pregunt Blif agitando tanto sus hojas que Jeff tuvo la impresin de que se estaba riendo. Olvid que te enteraras por Pera de como os llamamos. No me importa dijo Blif. Y os dir por qu no confiamos en nadie que pudiera ser un espa de los S.S. El primer fundador de los S.S. fue uno de los oficiales espas de nuestro gobierno, hasta que le sustituyeron. A juzgar por la historia de nuestra especie... y vuestra Pera est notablemente bien informada... podis considerar a los S.S. una especie de agencia central de espas que fue mal. Jeff record que, gracias a la estupidez de Norby, Pera haba absorbido informacin de los archivos del Servicio Secreto del Comando Espacial. Y qu eres t, Blif? Considrame un miembro de la resistencia, como creo que me recordar vuestra historia, y adems un poquitn pirata, ya que vivimos en naves espaciales y robamos para alimentamos en los planetas y naves controlados por los S.S. Es difcil y peligroso, ya que los S.S. han desarrollado poderes nocivos, incluso la habilidad de herir a las criaturas a distancia. Blif hizo una pausa. Hablando de herir, creo que ahora oigo sonidos de una criatura que sufre. Es nuestro animal multiformas, Ula, que ha empezado a aullar. Quiere salir del dormitorio... Ve a soltarla, Rinda. Cuando Ula sali, fue a olfatear a Blif y luego adquiri la forma de un nununi. Blif la acarici afectuosamente y dijo:

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Isaac y Janet Asimov Es sorprendente que esta criatura pudiera matar al Seor de Marte.

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Ula pronto adquiri la forma de gato y olfate a Ing. Se sent sobre sus cuartos traseros y se puso a maullar. Ing no respira bien dijo Rinda. Creo que va a morir. Quiz los Tuintas puedan ayudar propuso Blif. Son los seres vivos de este planeta. Nuestro antiguo gobierno estableci varios refugios para nuestros parientes lejanos, los Tuintas, y les visitamos cuando necesitamos curarnos. Mirad por la pantalla de vuestro visor y veris cmo se hace. Los Grandifeos de la nave pirata haban sacado a dos tripulantes y los dejaban bajo las ramas de los Tuintas que ahora se inclinaban para atender a los heridos. Di orden para que procedieran a su curacin despus de averiguar que no erais espas de los S.S. prosigui Blif. He mantenido contacto con mi nave a travs del micrfono de mi traje. No soy tan valiente como para entrar en una nave desconocida sin mantener informados a mis compaeros de lo que me estaba ocurriendo. Pero cmo podremos llevar all a Ing? pregunt Rinda. Creo que s cmo contest Jeff que busc una mscara de bucear a la que conect una bombona de oxgeno. El aire exterior irritar la piel de Ing, pero no tendr que respirarlo. Ms tarde, cuando observaba como los Tuintas rodeaban a Ing con sus ramas, Jeff fue tocado por Blif y, ante su sorpresa, la oy telepticamente. "Nuestras especies tienen tan slo una telepata rudimentaria dijo Blif, pero los que la poseemos en mayor cantidad nos convertimos en jefes. Yo soy una de ellos y deseo hablar contigo en privado. Si piensas cada uno de tus pensamientos detenidamente, te entender aunque no puedas hablar mi idioma." "Lo intentar. Pero, por qu en privado?" "Porque, segn lo que me has dicho, Pera es la llave de la invasin de vuestro universo. Yo s que jams intentara una invasin semejante, ya que s, por lo que he aprendido de vosotros, que sera nuestro fin. En el futuro que vosotros visitasteis, los S.S. capturaban a Pera. La pregunta es. cundo? muy pronto? "Lo ignoro." "Temo que mi nave atraiga a los S.S. a este planeta, pues ayer sostuvimos una batalla contra ellos e hirieron a dos de mis tripulantes. Pensamos que habamos escapado de ellos, pero saben que debemos aterrizar en uno de los planetas Tuintas para curarles y, si permanecemos aqu demasiado tiempo, nos encontrarn. Y tambin a vosotros, sise atreven a aterrizar." "Por qu si se atreven? Es que los S.S. no utilizan los planetas Tuintas?" "No. Los Tuintas son inteligentes, a pesar de estar presos por sus races y se oponen a los S.S. Como represalia, los S.S. han destruido a muchos Tuintas. Por eso los S.S. son tan enfermizos, porque no tienen quin les cure. Quizs tambin por eso, cuando encuentren a Pera, querrn ir a un universo distinto en busca de la inmortalidad."

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"No la encontrarn. Qu haremos nosotros? Cmo podemos proteger a Pera?" "Jeff Wells, es demasiado tarde: Ya llegan!" Jeff alz los ojos y vio una flota de naves extraterrestres que iban apareciendo una por una en la atmsfera del planeta de los Tuintas. Estas naves tenan tambin forma de cajas grandes, pero cada una tenan un curioso apndice puntiagudo en forma de pico de ave. "El dolor sale de ah dijo Blif, despus de dar rdenes a sus tripulantes. Se concentran mentalmente para herir y controlar... Jeff, entra en seguida en tu nave! Jeff se dobl dominado por el dolor y no pudo moverse. Blif lo cogi con tres de sus brazos. Nosotros tenemos algunas defensas incorporadas contra el control, pero t no. Corri con l en brazos hasta La Esperanza y, en cuanto Pera se lo arrebat para entrarlo por la compuerta, Jeff oy gritar a Blif: Mete tu nave dentro de la nuestra! Es vuestra nica esperanza! Ing... hemos olvidado a Ing jade Jeff mientras se quitaba el casco y corra a la sala de control. Djame salir, Jeff dijo Pera. Yo le traer. Pera, t eres el peligro. No comprendes que no podemos dejarte salir? Debemos esconderte y protegerte a toda costa. Sentado ante el panel de mandos, Jeff puso los motores en marcha y elev a La Esperanza con su antigravedad. Mira le dijo Rinda, que le seal la pantalla del visor: los Grandifeos buenos llevan a Ing al interior de su nave. Cunto tiempo durar su depsito de oxgeno? No mucho ms repuso Jeff dirigiendo La Esperanza hacia la nave pirata en la que haba aparecido una gran abertura en uno de sus costados. Tenemos que entrar ah. Rayos de traccin en nuestra nave dijo el ordenador. Oh no! Otra vez no! exclam Jeff. Jeff insisti Pera, djame salir e ir a ver a los de la Secta de los Seores. Te soltarn en seguida en cuanto les haga ver que yo soy el nico objeto til. Y luego me autodestruir para que no puedan invadir nuestro universo. No! grit Rinda. Espera dijo Jeff. Alguien nos ayuda. Algo lucha contra la traccin de los rayos. Son los Tuintas! Rinda se puso a aplaudir. Mira... nos han rodeado con sus ramas y nos van pasando con ellos de un rbol a otro, hacia la nave de Blif!

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15 En Busca De Norby
Jeff, con el traje espacial, se hallaba de pie en una parte de la nave pirata que supuso era la sala de control. La pantalla del visor era como una flor gigantesca abierta al sol, pero, en su centro, se poda ver con toda claridad todo lo que ocurra en el exterior. Rfagas de fuego salan disparadas de las naves de los S.S. sobre el escudo protector energtico de la nave de Blif. Debajo de ellos, en el planeta, algunos Tuintas se retorcan y moran, ms el resto luchaba de una forma que Jeff no pudo siquiera imaginar. Y la nave pirata lanzaba algo semejante a unas anticuadas balas de can que se convertan en grandes seres reptantes que, al parecer, mordan las naves de los S.S. "Vosotros disparis cosas vivas contra el enemigo" exclam Jeff mientras tocaba el tronco de Blif para establecer comunicacin teleptica. "Todo est vivo" contest Blif. Y lo que no lo est, como los cascos de nuestras naves, nuestras pistolas y ciertas partes de nuestra maquinaria, han sido construidas por criaturas vivas. Incluso lo que vosotros llamis ordenadores estn todos hechos con material orgnico viviente. Nosotros no tenemos nada como vuestra Pera y Norby, robots puramente inorgnicos de los que dependis. sta es otra de las razones por las que mi razn me dice que debierais quedaros en nuestro universo, porque aqu todo est relacionado con la vida." "Quizs incluso en nuestro universo todo est relacionado, orgnico o inorgnico, si posee alguna inteligencia." "E incluso aunque no la tenga replic Blif e hizo un gesto a uno de sus tripulantes para que cerrara una parte de la nave donde el escudo protector energtico haba cedido. Lo siento, humano Jeff, pero me parece que estoy perdiendo esta batalla." "Vete al hiperespacio." "Nada me gustara ms, porque entonces vosotros y vuestra nave tambin estarais a salvo. Pero, habiendo perdido parte de nuestro escudo protector, estamos a merced del rayo de traccin, uno de los secretos celosamente guardados por los S.S. No me dijiste que ni siquiera vuestro Norby fue capaz de desaparecer en la seguridad del hiperespacio cuando los S.S. enfocaban sus rayos hacia la nave o hacia l?" "Si. Aguarda... haz que venga Pera. Tal vez ella pueda ayudar a vuestro ordenador para llevar la nave lejos del alcance del rayo de traccin. Ella no posee hipervuelo, pero, desde luego, ayud a traer la nave de Ing hasta aqu. Hemos de intentarlo."

A los pocos minutos, Pera lleg del recinto interior donde estaba La Esperanza. Se conect al ordenador de la nave y, al cabo de un rato, dijo: No puedo romper la atraccin del rayo, pues cada vez es ms fuerte. Adems, los animales que componen vuestro ordenador se estn debilitando, aunque cada uno de ellos dice que prefiere morir antes que rendirse a la Secta de los Seores. El color melocotn de Blif palideci momentneamente.

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No saba que los animales del ordenador pudieran hablar como individuos. No pueden replic Pera. No exactamente. Lo siento, Blif, pero no puedo ayudaros. Entonces, nosotros los piratas y vosotros los humanos estamos condenados dijo Blif. Una vez hayan desaparecido por completo nuestros escudos protectores, los S.S. nos aniquilarn con los rayos que destruyen las mentes orgnicas. La Secta de los Seores no me encontrar intervino Pera. Por favor, Blif, haz que me destruyan inmediatamente. Puesto que no soy orgnica, continuar viviendo cuando todos vosotros hayis muerto, y entonces me capturarn. Jeff cogi a Pera y la apret contra su traje espacial. El contacto con Blif se rompi, pero la Grandifea se acerc a l.. y con mucha delicadeza toc su casco con sus pinzas. "Qu pasa, Jeff? Parece que piensas intensamente, pero no logro seguir tus pensamientos." "Nuestra nica esperanza es Norby." "Pero est perdido en nuestro propio universo, o en el hiperespacio." "Hemos de encontrarlo. Debemos aumentar nuestra potencia, mi potencia. Quizs si tu tripulacin se alinea, tocndose unos a otros, desde vuestro ordenador al mo, con Pera como lazo de unin entre nuestras dos atmsferas... Blif no discuti. "Si. Es una posibilidad." Y se dispuso a dar las rdenes pertinentes.

Jeff y Rinda unieron sus manos fuertemente, y colocaron las libres encima del ordenador de La Esperanza. Varios cables iban del ordenador al micrfono de la compuerta, donde aguardaba Pera tocndolo y tambin la pinza de un Grandifeo situado ante la puerta exterior abierta. Varios miembros de la tripulacin de la nave de Blif estaban alineados hasta el terminal ms prximo del ordenador, junto a la pared de la nave. Y arriba, en la otra sala de control, Blif y el resto de la tripulacin se tocaban en cadena y aguardaban. Estoy asustada, Jeff dijo Rinda Y si no puedo concentrarme y mis pensamientos controlados hacen esto imposible? Y si esto no es ms que una tonta idea ma y no es posible que tenga xito? pregunt Jeff. Es una locura, como una de esas historias antiguas que se ven en holovisin, donde en el ltimo momento aparece la caballera y salva al tren... Concentraos! dijo Pera a travs del receptor. Estoy recibiendo un mensaje de Blif. Ella percibe algunas de vuestras emociones a travs de la cadena, y dice que el pesimismo nos har fracasar. Colas de cometa! exclam Jeff.

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De pronto Rinda le sonri y arrug su naricilla pecosa. Se inclin hacia adelante para darle un beso sonoro. Luego se ech a rer y, tras cerrar los ojos, su rostro se relaj adquiriendo una expresin tranquila y concentrada. Pero Jeff no lograba tranquilizarse. Algo no cesaba de torturar su mente y estaba seguro de haber olvidado algo importante. Dnde estaba Ula? Se haba quedado en el dormitorio donde antes encerraron a Ing inconsciente? Ula, biogenerada por robots de los Otros. Pera, hecha por los Otros. Ula y Pera. Ula, Pera y el humano malo, Ing. El malo de lng. Morira... iba a vivir? Ing... Ing... Las palabras danzaban en la mente de Jeff mientras Rinda estaba plcidamente dormida y La Esperanza permaneca en silencio, mientras la batalla segua en el exterior de la gran nave que la albergaba. Cerr los ojos para concentrarse, pero oy un ruido como el de una puerta al abrirse. Ing apareci en la puerta de la sala de control con Ula desvanecida en sus brazos. Su aspecto era el de un perro de caza muerto. Cuando era pequeo tena un perro lobo al que le ense a hacerse el muerto dijo Ing. Sabais que incluso entonces haca magia? Ula bostez y, tras lamer la mano de Ing, salt al suelo. Fue tropezando hasta donde estaba Jeff, convertida de nuevo en gato. Ing, estamos en grave peligro dijo Jeff mientras Ula se suba sobre sus rodillas ronroneando. Necesitamos ayuda e intentamos unir nuestras mentes para sintonizar con mi robot, pero yo no puedo concentrarme por tu causa. Qu es esto, magia colectiva? pregunt Ing mientras alargaba el brazo para acariciar la pistola de descargas que Jeff haba olvidado enfundar en su cinturn por si acaso Ing despertaba. S. Ing bostez. Es curioso, no me acuerdo de casi nada, excepto de los trucos mgicos. Puedo participar en ste? Rinda abri un ojo. Sintate, Trizy, y toma mi mano. Jeff, tu pon la otra mano en el ordenador. Trizy, haz lo que te digo inmediatamente! Ing se encogi de hombros antes de sentarse y le tendi una mano. Rinda al cogrsela, dijo: Cierra los ojos, Trizy, y piensa en robots pequeos que haran un buen papel en tu representacin de magia. Piensa intensamente. Una vez mas hubo silencio en la sala de control de La Esperanza. Hasta que lleg Norby, claro.

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Norby salva al universo

16 Camino A Casa
Unicamente la voz de Norby entr en La Esperanza, pero Jeff sinti un alivio inmenso al or gritar a su robot: Jeff, estas dentro de la nave que ha sido conquistada? S. Puedes ayudarnos? Podemos dijo otra voz. Rembrandt! Mira la pantalla del visor dijo Rinda con la voz un tanto alterada. Ahora ya sabemos que aspecto tiene una nave de los Otros por fuera. La pantalla del visor de La Esperanza, conectada al ordenador de la nave pirata, mostraba lo que estaba ocurriendo en el exterior, mientras se desarrollaba la batalla sobre el planeta de los Tuintas. Y ahora se haba aadido algo ms a la escena. Es enorme! exclam Jeff. La nave de Rembrandt era como una gigantesca nube ovalada que brillaba a la luz de la estrella del planeta. Era tan grande, que todas las naves de los S.S. quedaban bajo su sombra y pronto empezaron a vibrar como si algo procedente de la nave de los Otros las sacudiese.

Una a una, las naves de los S.S. desaparecieron en el hiperespacio huyendo del enemigo desconocido. Venid a bordo dijo Rembrandt. Blif iba en La Esperanza cuando entr en la nave de Rembrandt y anduvo sin miedo entre los humanos al entrar en la amplia sala de popa de la enorme nave espacial. Cuando Jeff se sent junto a ella, percibi un aroma agradable que se desprenda de su traje, completamente distinto del nauseabundo olor de los Grandifeos muertos. Lo mejor de todo fue que Norby estaba igual que siempre. Incluso su voz sonaba igual. No pude evitarlo, Jeff. Ya s, te confundiste. Quizs. No s, estaba en La Esperanza y, al minuto siguiente, sent que mi hiperconduccin se pona en marcha y me encontr en el hiperespacio totalmente perdido. No pude encontrarte, ni tampoco volver al espacio normal. Por fortuna utilic mi inteligencia superior. Oh? Record que Rembrandt, el joven Rembrandt aqu presente... S, s...
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Isaac y Janet Asimov

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...puede detectar lo que est en el hiperespacio, de manera que, despus de concentrarme en ti sin encontrarte, me concentr en Rembrandt y l me encontr a mi. Rembrandt asinti. Y luego unimos nuestras mentes para que yo me enterase de lo que haba sucedido y cmo seguiros. Cost trabajo modificar nuestra nave de la manera que el viejo Rembrandt haba explicado a Norby, pero lo conseguimos. Sin embargo, ni siquiera entonces, hubisemos podido saltar hasta este universo sin la ayuda de todos vosotros. Salud a los humanos, a Pera y a Blif. No te olvides de Ula dijo Ing sealando al gato verde enroscado sobre el regazo de Rinda. Fue lo primero que vi al despertar. Adopt la forma de mi animal favorito y volv a ser nio. Y qu eres ahora? pregunt Norby. Otra vez Ing el Increble o el Ingrato? Ing? Creo que era alguien que yo invent. Parece que ha pasado tanto tiempo. Rinda dice que soy un buen payaso. Lo soy? S contest Jeff. Entonces, puedo ser Trizy? Me gusta ser Trizy. Rinda corri hacia l para rodear su cuello con sus brazos y esconder la cara entre su barba. Adoro a Trizy. Por favor, vuelve a Izz conmigo. Sers un xito en palacio. Mi padre, el Rey, disfrutar con tu actuacin, y Madre... bueno, cuando le diga a Madre que ayudaste a rescatarme, te nombrar Bufn de la Corte. Bufn de la Corte! exclam Trizy. Suena bien. Y siempre queda el Puf si se porta mal murmur Norby. Siento interrumpir todo este jolgorio intervino Jeff, pero, ha observado alguien que seguimos en el universo paralelo? Tiene alguien alguna idea sobre cmo vamos a volver a casa? Muy sencillo replic Norby. Del mismo modo que vinimos aqu. No es tan fcil dijo Rembrandt. Los cambios efectuados en nuestra nave nos han dado potencia para llegar hasta aqu y basta. Necesitamos conseguir ms energa extra por otros medios para volver al hiperespacio y entrar en nuestro universo. Blif, que escuchaba la conversacin, puesto que Pera, a quien tena sujeta, le iba traduciendo telepticamente, dijo: Esta vez necesitaremos ms que la unin de las mentes de todos nosotros en nuestras dos naves. Necesitaremos a toda la poblacin Tuinta. Cmo conectaremos la nave de Rembrandt con los Tuintas? fue la pregunta de Jeff. Ah dijo Blif. Tu no lo entiendes. Me refiero a la poblacin total de Tuintas de este universo. Pueden unirse unos a otros, planeta a planeta, y proporcionarnos una potencia enorme, pero nicamente si les convencemos de que es importante. Descender al planeta y hablar con ellos. Rembrandt se inclin hacia adelante.

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Isaac y Janet Asimov Es peligroso? Cmo lo sabes?

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Supuse que deba serlo, pues me figuro que no lo has hecho nunca, ni siquiera para salvarte a ti mismo de la Secta de los Seores. Si conecto mi nave y la vuestra a los Tuintas de este planeta y ellos lo hacen con los otros planetas Tuintas, la energa puede ser suficiente para enviaros a vosotros a vuestro universo. O tal vez no. Acaso es peligroso para ti? pregunt Rembrandt. No lo s. Los Tuintas son criaturas extraas, se oponen a nuestros enemigos, la Secta de los Seores, y estn dispuestos a curar a aquellos de nosotros que lo necesiten. Pero quizs ellos prefieran que todos los Grandifeos sean eliminados para quedarse solos en este universo. Yo hablar con ellos propuso Rembrandt, antes de aadir, con la ayuda de Jeff y Norby. La ma? pregunt Jeff. Nosotros poseemos las memorias de Rembrandt de lo que puede suceder dijo Norby. Estamos mas unidos a l que nadie. Vamos, Jeff. Jeff y Rembrandt, ambos con trajes especiales, siguieron a Pera y Blif que les condujo desde la nave de los Otros al bosque central de los Tuintas. La mano enguantada de Jeff toc la de Rembrandt para establecer contacto teleptico. "Rembrandt, por alguna razn, Blif me recuerda a ti." "Posiblemente porque yo desciendo de piratas." "No puedo creerlo! Los Otros son tan buenos..." "Jeff, los Otros tienen su propia historia, que incluye perodos de tirana que al fin fue derrocada por unos elementos clandestinos que se hacan llamar piratas. La tirana siempre es posible cuando las especies inteligentes llegan a ser demasiado poderosas, antes de ser sabias." "Pero de eso debe hacer mucho tiempo. Los Otros sois ahora muy sabios..." "Ahora tenemos la sabidura suficiente para controlar nuestra poblacin y nuestro poder, y nos esforzamos por crecer y aprender, ya que siempre se puede mejorar, jovencito. Jams te des por satisfecho. He aprendido de Norby que los Grandifeos que conquistaron nuestro universo en el falso futuro se creyeron todopoderosos, pero al fin sucumbieron vctimas de enfermedad. Nada es invulnerable. Siempre se cambia." "Algunas veces he visto tantos cambios, que siento que los humanos no podremos aprender a soportarlos todos." "No te limites a soportarlos. Muvete continuamente y disfruta en el viaje". Rembrandt se ech a rer. "Tu arte es una de tus maneras de disfrutar durante el viaje?"

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"Si. Espero que los que vean mi arte descubran que el universo vivo es maravilloso y vale la pena." Blif se detuvo delante de un Tuinta grandsimo, que pareca el ejemplar ms antiguo del planeta. Anciano Uno dijo Blif en voz alta y tocando al mismo tiempo uno de aquellos brazos extraamente articulados que a Jeff seguan parecindole ramas. Necesitamos vuestra energa. Vosotros los Tuintas que permanecis vivos en este planeta sabis que los aliengenas nos ayudaron a librarnos de las naves de la Secta de los Seores. Ahora esos aliengenas deben regresar a su universo, pero ello requiere mucha potencia. Podis ayudamos? Jeff pudo entender la conversacin, aunque Blif emple una forma arcaica del idioma de los Grandifeos pero no oy respuesta alguna de los Tuintas. Blif agit una de sus pinzas posteriores en direccin a Jeff, Norby y Rembrandt que estaban tras ella cogidos de la mano. Los Tuintas dicen que no nos ayudarn, porque al tocaros a vosotros, se han enterado de lo que ocurrir si no consiguierais volver a casa. La Secta de los Seores regresar, cogern a Pera y dejarn este universo para vosotros. Los Tuintas quieren que ese futuro se haga realidad. Ese no es el futuro correcto para nuestro universo! exclam Jeff. Los Tuintas dicen que eso a ellos no les concierne. Ellos desean librarse de la Secta de los Seores por completo, y ste es el camino. Pero no el nico dijo Rembrandt. Yo puedo ensear a los Tuintas como concentrar su energa, no slo para enviarnos a casa, sino para protegerse ellos de los S.S. Se volvi a Norby . Por favor, ve a mi nave y trae mi escultura cristal-luz. Norby obedeci. Mientras, Jeff pensaba cmo sera posible convencer a los Tuintas para que les ayudasen, cuando esa ayuda significaba continuar siendo vulnerables a los ataques de la Secta de los Seores. Aqu tiene, seor dijo Norby con los brazos extendidos al mximo para sostener la escultura . Puedo integrarme yo tambin? S, Norby. Jeff vio con horror que Norby, de algn modo, haba penetrado en la escultura, que se hizo lo bastante fluida para envolver a Norby. Norby! Vuelve! No lo entiendo dijo Blif. Aguarda exclam Rembrandt. Yo creo obras de arte para que todos disfruten de ellas. Y Norby tambin es, a su manera, una obra de arte. Ambos pueden unirse y... observad! A Jeff le pareca que Norby estaba petrificado en el interior de la escultura de cristal, pero segua vivo, porque el robot cerr los ojos y los abri de nuevo. El cristal comenz a girar sobre s mismo, extendiendo unos finos tentculos que brillaron al sol. Cuando se detuvo, Norby ya no era visible y el cristal estaba empaado.

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Isaac y Janet Asimov Qu le ha ocurrido a Norby? Hazle volver! dijo Jeff.

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El Anciano Uno de los Tuintas pareci inclinarse cuando todas sus pinzas agarraron los tentculos de la escultura de cristal. Los Tuintas ms prximos tocaron el tronco del anciano y extendieron sus otros brazos para tocar a otros camaradas que estaban ms lejos. De pronto, Jeff sinti que todo el planeta estaba unido, cada Tuinta tocando a otro, quiz comunicndose mentalmente con el resto de los planetas Tuinta. Pero, y Norby? Habra muerto? Y entonces, con una facilidad que resultaba ridcula, la escultura de cristal se estremeci para expulsar a Norby. Eh, Jeff... estabas preocupado? Oh, Norby, ests bien? Pues claro que estoy bien. Acabo de dar todos mis conocimientos a los Tuintas por cortesa de este objeto peculiar, creado por Rembrandt. Ahora voy a ser parte permanente de este planeta, y la Secta de los Seores no podr tocarlo. La escultura de cristal haba adoptado la forma de un Tuinta y algunos de sus tentculos penetraron en la tierra y el resto se enroscaron alrededor del tronco del Anciano Uno. Mi regalo para vuestro universo dijo Rembrandt. Pera lo volvi a traducir para Blif. Nosotros, los Otros, creemos que nuestro universo se est desarrollando de forma interesante, con una tecnologa basada en criaturas vivas que voluntariamente se unen a vosotros. Mi escultura de cristal-luz os dar conocimientos y aumentar la potencia de los Tuintas para protegerse ellos mismos y a vosotros, los piratas, de la Secta y aumentar la potencia de los Tuintas para protegerse ellos mismos y a vosotros, los piratas de la Secta de los Seores. Rembrandt hizo una pausa con sus dos pares de brazos extendidos hacia el Anciano Uno. Oh, Tuintas: los ms ancianos de este universo, no nos ayudaris a regresar al nuestro? Nosotros no queremos contaminar el vuestro y vosotros no deberais intentar libraros de la Secta de los Seores ayudndoles a que invadan el nuestro. Ahora tenis ms energa. Ayudadnos! Jeff contuvo el aliento, ya que el Anciano Uno pareca temblar, y la vibracin pasaba de un Tuinta a otro. No acababa nunca. Estupendo anunci Norby. Dicen que s. Cmo lo sabes, Norby? pregunt Rembrandt. Yo les entiendo. No son tan malos. Aprecian todos mis conocimientos. Slo hay un problema. Quieren que tu te quedes... es eso? le dijo Jeff. Bien, no lo consiento. Tu tienes que venir conmigo, Norby. Oh, no me quieren a mi ahora que tienen mis conocimientos, sino que quieren ver actuar a Trizy. En este universo no hay bufones... todava.

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Eso puede remediarse opin Blif. El humor y las canciones son aspectos valiosos de un universo y, aunque nosotros los tenemos, un msico bufn profesional sera una adquisicin muy til. Rembrandt debi haber dado rdenes a travs del micrfono de su traje espacial, porque lo que Jeff vio a continuacin fue a Ing-Trizy dentro de una burbuja transparente de base plana lo bastante grande para que pudiera mantenerse erguido y moverse en su interior. La burbuja sali flotando de la nave de los Otros y los Tuintas fueron pasndola hasta el Anciano Uno. Qu diablos pasa aqu? rugi Trizy a quien le temblaba la barba y su bigote, tipo manillar, estaba erizado. Esos bandidos con tres ojos y dos pares de brazos me han metido dentro de esta cosa. Dime, Jeff, puedes orme? Con toda claridad replic Jeff. Si t me oyes a m, por favor escucha con atencin. Un universo est en juego. Tienes que actuar para los... eh... rboles. Son inteligentes y nos ayudarn a regresar a casa si lo haces. Pues no lo har! grit Ing. Recuerdo haber sido Ing, y por qu iba a convertirme en Trizy para complacer a un puado de monstruos de aspecto estpido que no es posible que tengan energa? Norby desapareci para reaparecer de inmediato en el interior de la burbuja de Ing. Qu dices, villano! exclam Norby. Qu va a ser, un duelo a muerte, o una danza para ganarnos la cena? Norby salud, o mejor dicho, sus piernas se doblaron y cay de bruces y sus pies de doble direccin patearon el aire. Se oy el rumor de la hojarasca, y Jeff vio que Blif y todos los Tuintas sacudan sus hojas y brazos, al parecer muertos de risa. No intervengas en mi actuacin, robot dijo Ing. Yo soy un payaso mejor que tu replic Norby elevndose con su antigravedad y girando despacio, mientras suba y bajaba su sombrerete. Y tambin s cantar: Este universo es un lugar divertido, como lo es, el que nos es conocido. Por consiguiente, no considero desgracia rer al amigo o enemigo las gracias...

Ing cogi una de las manos de Norby y tambin comenz a girar. Desafinas, robot estpido tu villana es un truco sucio.

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Isaac y Janet Asimov Mi lugar en la escena no podrs usurpar ya que Trizy es un artista sin par!

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Jeff vio que Pera haba cogido una de las manos de Rembrandt y tambin tocaba al Anciano Uno, sin duda para darles una traduccin teleptica de la letra de la cancin. Ing sac un par de discos plateados de su bolsillo, cogi a Norby y los fue lanzando al aire, y recogindolos los tres por turno, ayudado sin duda por la antigravedad de Norby que cada vez que suba le guiaba un ojo al Anciano Uno, cosa que por alguna razn resultaba muy divertida, especialmente porque Ing segua cantando.

Desde este mundo al espacio superior hay peligro, muerte y desolacin. As que canta a la felicidad y al amor y aleja de ti el mal humor

Ing lanz los discos al aire y los hizo desaparecer mientras haca girar a Norby con la otra mano. Sonri abiertamente a todo el mundo, apoy ambas manos en el suelo y sigui dando vueltas a Norby con los pies. Un atajo de tontos son la Secta de los Seores... cant Norby con su voz desafinada. Chusma ridcula!... gorgoge Ing en falsete. Cuando te pisen y te den la punzada... cant Norby. Desafales con una carcajada! concluy Ing.

La actuacin continu, y Jeff se fue relajando ya que era evidente que los Tuintas estaban contentos, e Ing era, despus de todo, nicamente Trizy. Rea las siguientes estrofas de Norby cuando sinti el toque mental de Blif. "Cmo lo saban?" "Saber qu?" "Que los Tuintas ganan energa cuando ren." "Creo que ninguno de nosotros lo saba, pero eso se le ocurre a todo el mundo en cualquier universo."

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Norby y Jeff se hallaban sobre la alfombra del despacho del almirante Yobo en la gran rueda giratoria del Comando Espacial. El almirante les miraba ceudo. De modo que capturasteis a Ing. Bueno, ms o menos replic Jeff, pero Rinda quiso llevrselo a Izz y la Reina le encontr tan gracioso... Bah exclam Yobo. Yo sospechara lo peor. Y, a propsito, Fargo ha vuelto y quiere saber si te has hecho cargo de Ula, puesto que no est en el apartamento. Al or su nombre, Ula abri los ojos y maull al almirante. Despus de bostezar, se volvi a quedar dormida en brazos de Jeff. Sin duda el viajar de un universo a otro le resultaba agotador. Supongo que tendr que or los detalles aburridos de por qu trajisteis La Esperanza al Comando Espacial para reparar el casco. Parece como si la hubieseis disparado por un can. No exactamente, seor. Ver usted: cuando descubrimos que el Comando Espacial no exista... Qu! Quiero decir, que en el futuro no estaba, o no estara... Cadete! Espere intervino Norby. Yo lo explicar todo con una sola frase bien sencilla. Yobo gimi. Adelante, Norby. Lamentar dejarte hablar, pero adelante. Muy bien, seor. Para resumir: Yo... Norby, el Magnifico... salv al universo!

FIN

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