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CIENCIA

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No son pocos los hallazgos cientficos que se han producido por azar. Aunque tal
vez no debiramos atribuirlos solo a la casualidad. Recientes investigaciones
apuntan al cerebro humano como el autntico artfice de supuestas revelaciones.
CRISTINA SEZ, PERIODISTA
A
veces, un incidente insigni-
ficante es capaz de cambiar
el curso de nuestras vidas.
Incluso de la historia . El de
la ancdota de Newton es ar-
chifamoso. Se cuenta que, a finales del
verano de 1666, el por entonces joven
estudiante sali al jardn y se recost en
el tronco de un manzano. De repente,
una fr uta del rbol cay a sus pies. El
cientfico qued ensimismado. Haba ob-
servado aquel suceso cientos de veces,
pero solo en ese momento se pregunt:
por qu los objetos siempre descienden
perpendicularmente a la Tierra? La man-
zana, como si de un interruptor se trata-
ra, despert su mente y la puso a t raba-
jar. "Como si fuera una visin - explica
Louis T. More, bigrafo del cientfico- ,
aquella observacin condujo a Newton
no solo a suponer la ley de la atraccin
entre cuerpos celest es, sino tambin a
calcular cul sera la ley de la fuerza que
podra sostener a la Luna en su rbita."
Se desconoce si la escena de la manza-
na es cierta o si t an solo se trata de una
de las numerosas leyendas que giran en
t orno a determinados hallazgos cient-
ficos. Hay quien la da por vlida citando
fuentes de la poca, pero no existe cons-
t ancia documental que la cor robor e.
"Seguramente, es un ejemplo bien halla-
do para explicar de forma comprensible
una idea fundamental de la fsica", afir-
ma Xavier Roqu, fsico e historiador de
la ciencia de la Universitat Autonoma
de Barcelona (UAB). Sea como fuere, se
suele recurrir a esta historia para ejem-
plificar las serendipias cientficas, des-
cubrimientos en los que el azar ha fun-
cionado como det onante. Newton pudo
haber vislumbrado la gravitacin de los
planetas a raz de un hecho fortuito, de
la misma manera que James Watt pudo
haber inventado la mquina de vapor
t ras observar, en 1761, cmo sala el va-
por de agua por el pitorro de una tetera.
Prncipes de la sorpresa
El diplomtico y escritor britnico Horn-
ee Walpole fue el primero en acuar la
palabra serendipia para referirse a este
t ipo de supuestos descubrimientos acci-
dentales. En 1754 envi una carta a sir
Hornee Mann en la que relataba la fasci-
nacin que le haba provocado la lectura
de Los tres prncipes de Serendip (antiguo
nombre de Ceiln, actual Sri Lanka). Tal
HAY QUIEN CONSIDERA
OFENSIVO ATRIBUIR A
LA SUERTE ALGUNOS DE
LOS HALLAZGOS MS
TRASCENDENTES
como anot, los personajes de este cuen-
to siempre realizaban "descubrimientos
por accidente de cosas que ni siquiera se
haban planteado''. Walpole se apropi
del trmino para referirse a un hallazgo
que l mismo haba hecho por fortuna,
un viejo libro de armas venecianas.
El t rmino se extendi, de algn modo,
entre algunos oficios. Los anticuarios,
1
por ejemplo, lo emplearon para describir
su profesin, buscadores de curiosidades
que, muchas veces, hallaban por casua-
lidad. Los cient ficos tambin lo conside-
raban apropiado para algunos de sus
descubrimientos, aunque hasta el primer
tercio del siglo xx pocos lo ut ilizaban.
El concept o se populariz en la comuni-
dad cientfica de la mano de investiga-
dores como el fisilogo Walter Bradford
Cannon y el inmunlogo Peter Medawar,
a quienes les gustaba enfatizar el papel
del azar, aquella parte del descubrimien-
to que no haba sido planificada. El ejem-
plo ms paradigmtico de serendipia
cientfica lo encarnaba, en su opinin,
Luigi Galvani. En 1786, este mdico ita-
liano haba demostrado la corriente elc-
t r ica tras observar cmo la pata disec-
cionada de una rana, que colgaba de un
cable de cobre, se contrajo al rozar acci-
dentalmente un generador elctrico.
Algo ms que suerte
Sin embargo, el papel del azar en el des-
cubrimiento cientfico genera contro-
versia. Para muchos, atribuir a la suerte
algunos de los hallazgos ms t rascen-
dentes, como la penicilina o la insulina,
resulta ofensivo. "Leo Messi mete go-
les porque tiene suerte o porque es bue-
no?", ironiza Roqu. "Puede que las se-
rendipias cientficas - aade- tengan
parte de azar, puesto que el investiga-
dor se t opa con algo inesperado, que le
abre la puerta hacia el descubrimient o.
Pero que halle la solucin tiene que ver
con su sagacidad y su curiosidad."
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SERENDIPIAS
SUEO,S MUY
FRUCTIFEROS
El cerebro nunca descansa
mientras dormimos.
UNA SIESTA PRODUCTIVA
Como tantas otras veces, una tarde
de 1865, el qumicoAugust Kekul se
qued dormido en su mecedora. Lle-
vaba t iempo investigando la arqui-
tectura de determinadas molculas.
La del benceno se le resist a. En aque-
lla cabezada, Kekul so con tomos
y molculas que serpenteaban y se
retorcan. De repente, una de esas ca-
denas en forma de serpiente se mor-
di la cola. Haba formado un crcul o,
que empez a girar a gran velocidad
sobre s mismo. Kekul se despert
sobresaltado: " ilo tengo!", exclam.
Su sueo le haba revelado la estruc-
tura ccli ca de la molcula del ben-
ceno, un hidrocarburo til en la
fabricaci n de plsticos y resinas.
TURNO DE DA Y NOCHE
El cerebro nunca descansa del todo.
Durante el da, escanea el ambiente
y recoge informac in, incluso sin que
seamos conscientes de ello. Mientras
dormimos, la ordena y archiva. Elimi-
na la que es irrelevante, selecciona la
que es til y la clasifica para quepo-
damos usarla de forma eficiente. C-
mo realiza estas operaciones sigue
siendo un misterio. De momento, so-
lo sabemos que el subconsciente no
se cansa de repasar los datos del ce-
rebro hasta dar con relaciones que
conduzcan a una solucin.
ATIENTAS
El matemtico britni co Andrew Wi-
les, que en 1995 (tres siglos despus
de su formulaci n) demostr el Teo-
rema de Fermat, compar en qu
consiste una invest igacin a una per-
sona encerrada en una habitacin a
oscuras. sta va tocando las pare-
des y sintiendo cmo se distribuyen
los objetos, hasta que, un da, en-
cuent ra, por azar o no, el interruptor.
Y se hace la luz. Entonces pasa a la
s iguiente habitacin. De buscar ese
interruptor, en buena medida, se en-
carga nuestro subsconsciente.
CIENCIA
Sorpresas de la ciencia
HALLAZGOS EN LOS QUE EL AZAR HA DESEMPEADO UN PAPEL PROTAGONISTA
Que Henri Becquerel descubriera la ra-
dioactividad, en 1896, tuvo un compo-
nente serendpico. El sico francs, en su
propsito de desvelar los fenmenos de
fosforescencia de las sales de uranio, en-
volva una placa fotogrfica en papel ne-
gro, colocaba sobre ella un cristal de sal
de uranio y luego lo expona todo a la luz
del sol. Al revelar la placa, apareca una
imagen del cristal. Entonces ocurri al-
go inesperado que cambiara el devenir
de la sica y la qumica. Las nubes enca-
potaron el cielo durante das. Becquerel,
desesperado, decidi posponer sus ex-
perimentos, al suponer que la luz solar
directa era necesaria para activar la fos-
forescencia del cristal de uranio. Guard
el metal dentro de un cajn, encima de
una placa fotogrfica envuelta. Das des-
pus revel la placa y vio, asombrado,
que la imagen resultante era t an fuerte
como cuando realizaba las exposiciones
al sol. As descubri que ciertas sales de
uranio tienen una propiedad por la que
emiten una radiacin espont nea, sin
necesidad de ser irradiadas, lo que ms
tarde se conocer como radioactividad.
Fue simplemente por azar por lo que
Becquerel dio con ese fenmeno? "Fue
casualidad que amaneciera nublado, que
LAS NEUROCIENCIAS
INVESTIGAN POR QU
UNOS POCOS PUEDEN
VER MS ALL DE UN
ACCIDENTE FORTUITO
Becquerel no pudiera experimentar y
que guardara las placas sin revelar. Pero
que tuviera la perspicacia y la capacidad
para llegar al descubrimiento es fruto de
su investigacin y su mente brillante'',
3
considera Roqu. Para cualquier otro sin
la formacin adecuada, esa revelacin
habra pasado inadvertida. "En ocasio-
nes, atribuimos casos al azar porque des-
conocemos los mecanismos de la creati-
vidad cientfica, del mismo modo que el
hombre de las cavernas atribua a los dio-
ses las tormentas", aade este experto.
lQu nos hace nicos?
En la actualidad, las neurociencias tratan
de averiguar qu hay detrs de las seren-
dipias cientficas. Por qu solo algunas
personas son capaces de ver ms all de
un accidente fortuito? Qu pasos sigue
la mente para establecer relaciones entre
hechos aparentemente sin conexin? En
buena medida, que una mente sea ms o
menos brillante tiene que ver con la plas-
ticidad cerebral. sta es la capacidad del
cerebro de aprender y establecer nuevas
relaciones (o sinapsis) entre neuronas y
LA PENICILINA
ELVELCRO
En 1928, Alexander Fleming
estaba enfrascado en el es-
tudio de la gripe a partir de
cultivos bacterianos en pla-
cas de petri . Un da se per-
cat de que en uno de los
recipientes haba cado un
poco de moho. "En lugar de
etiquetar el cultivo contami-
nado como tal, hice algunas
investigaciones", relat. Esa
curiosidad le llev a descu-
brir que el moho contena un
producto capaz de inhibir el
crecimiento bacteriano.
En 1941, el Joven ingeniero suizo Georges de Mestral sali a pa-
sear al bosque con su perro. De regreso, se percat de que tanto
en su ropa como en las pat as del anima l se haban enganchado
flores de cardo alpi no. Extraado por la firmeza con que estaban
adhe ridas, exami n unas cua ntas al microscopio. Observ que
contenan mltiples ganchos flexibles que actuaba n a modo de
garfio. Tras meses de investi gacin pres ent el velero. Consista
en dos t iras de nailon que, al unirse, quedaban fij adas entre s.
de cambiar su estructura y configura-
cin al rit mo de su entorno. As lo de-
muestran recientes estudios dirigidos
por Sarah-Jayne Blakemore, investiga-
dora del Instituto de Neurociencia Cog-
nitiva del University College de Londres.
Desde la inteligencia artificial tambin se
busca una explicacin a estas mentes pri-
vilegiadas. En su caso, intentando desci-
frar qu procesos sigue el cerebro huma-
no para, a continuacin, entenderlos e
implantarlos en una mquina. Luc Steels,
uno de los mayores expertos en robtica
y lenguaje, est al frente de un equipo
del Laboratorio de Informtica de Sony,
en Pars, dedicado a construir legiones
de robots. Su meta es dotar a est as m-
quinas de un cerebro para que aprendan
a hablar y a comunicarse. Steels afirma
que ahonda en los orgenes del lenguaje
para dar respuesta a una cuestin mucho
ms profunda: qu nos hace nicos.
Una de las investigaciones que ms luz
arroj an sobre la capacidad del cerebro
para vincular realidades aparentemente
inconexas se centra en los procesos bio-
lgicos que conducen a la inteligencia.
Richard Haier, neurocient fico de la Uni-
versidad de California en Irvine (EE UU),
encabeza un estudio segn el cual el ce-
rebro se organiza de forma ligeramente
distinta en hombres y mujeres. Ello de-
most rara que este rgano es capaz de
hacer lo mismo de distintas maneras.
Donde prende la chispa
''Los cientficos estn viendo que la crea-
tividad consiste en establecer conexiones
donde nunca antes otros las han t raza-
do", indica Ricard Sol, fsico e investi-
gador de ICREA, fundacin espaola de-
dicada a la investigacin cientfica. "Eso
nos lleva a pensar -prosigue- que la for-
ma en que construimos nuest ro pensa-
4
miento est, en gran medida, influencia-
da por el paisaje cultural de cada persona,
por lo que leemos, lo que vemos ... Quizs
Einstein no habra enunciado la teora
de la relatividad de haber vivido otras
experiencias." En palabras del Nobel de
Qumica Paul Flory, "sin conocimientos,
la proverbial chispa del genio no encon-
trara nada que prender". Las ideas, en
definitiva, no caen del cielo porque s.
PARA SABER MS
ENSAYO
BARBER, E. y MERTON, R. The Travels and
Adventures of Serendpty: a Study n
Socologcal Semantcs and the Socology
of Scence. Princet on: Princeton Universit y
Press, 2004. En ingls.
ROBERTS, R.. Serendpa. Descubrmentos
accdentales en la cenca. Madrid: Alianza
Editorial, 1992.
?' T
La 'n la ctt'ncia
R.e:beca Slomi:m:S:ki
E
1 aristcra1a. ing1'1s Horado
Wa.lpole. afiC'iona.do a la
invencin de palabras
nal!'vas. ful!' quJe:n introdujo el
concepto serendipil}'. que ea
e.aste llano se l:rn.duce por
serendipia. Aparece por primera
11ez e11 enero de 1754. en una c;ar;ta
que Je d iri,ge a su wnigo Horacio
Mlll.TUI en la que se refiere al
clli!ato Los 1Tf5 prfndpes de
Serendipo -Serendjpo o Senmdib
era e 1 antiguo oombrn de la isla de
Ceiln, ahora Sri Lank_a.-. En l,
los tres prf11cirpes eran astutos
observadores que hacfa:n
de.d.uct'iolli!s bri llanles a partir de:
pocos datos, apare:ntelDl!:nte
inc.onexos (muy al estilo del
famoso "J)?rsonaje de si:r Artbar
Cona:n Doyle. Shl!'riock Holmes).
Walpole explica a Men:n qae
i:nspirnclose en los hroes del
cuento. decidi imenla.r la palabra
se rendi pfa para significar la
e.a.pacida.el de
par accidl:!me y
sagacidad cuando se e-st
buscando otra casa".
lAlis fasle:ur. padre: de la
mkrobiolog(a., sol fa afirmar: 'En
los campos de la obsenadn, el
aza:r slo favorece a las esp(rirus
preparados". As ocurri cuando
Ak!x.aader Fleming descubri
accidll' ntalme:nle la accin
bactericida de ta penicilina en w:i
cu llivo de lococos
contaminado con moho
PenicilliJllll notatunL Casi tira el
cultho a la basura. pero a
que Reming podfa difocidar 1.o
que estaba pasando (era un
"e.spCril u aot qoo
alrededor del mollo Jos
estafilococos nociecaa y
descubri el primer antibitico.
W. B. Ca.nnon, imeslig;ador de
fisiologa en la Universidad de
Harvard )' creador del coocepto
"ilomeosl!asis'' --que se refi ere al
esf uerzo del org,aaismo para
mantener an medio interno m:s o
menos estable fll!n1.e a Las
l11otu.acioaes del me-dio ambiente.
a trav4!s de las hormonas y de l a
accin del sistema nervioso-
esccibi sobre la Sli!rend.ipfa: u n
descubrimiento acddental
requiere tanto dal fenmeno que
va a se.r obse r11ado como de llll
o bser.ador apRcia.ti,o".
A \oces. e 1 pode'J de
observacin y la sagacidad han
lle\ado a importantes
d1!scubrimjentos e inve.aciones
partiendo de cues1ioncs cotidianas
y aparentemente triviales. w
manzanas siempre caen de los
rboles. el a&ua si.empre se
desplaza. hacia anilla cuando uno
se mete en una tina llena y el
vapor siempre ha empujado las
tapas de las ollas; slo Isaac
ewlon descubri las le yes de la
gra\-edad, Arqufnedes, que: el
volumen del despla.za.mfanlo del
agua es igual al del ouupo que se
sumerge en e'I la y James Watt. q11e
la fuerza del \apor podfa servir
para impulsar maquinaa..
fin la a:cti\"idad cien1.fica., la
serend1pfa requi ere elle la habil.idad
5
de A!COOO\."'e r --i!ll lo que no sa
espe riiba encontrar- un
importante descubriminlo.
Aunque fue por oo;ide:nte que
Nobel descubri la
IRam, la 11i tami na K; CaJ..,ani, La
contraccin muscular inducida por
electricid:ad, la sagacida-d no falt
ea las mentes aLenas de estos
ci.entificos que captaron la
import:rncia de 1 hallaz.go de eso
que no estaban buscando. El caso
de un ingeruern que observ en
una estacioo de radares cmo se
cocan misteriosamemte unos
buevas e rudas. est. m:s a
nosotros en La. historia. La
reso l.ud:n del enigma l.le\" a la
ia\eocin dal hano de microondas.
Por cierto, serandipia no
equival.e a "chiripa"' : esta l!]ma
Sl? defi:oo como uma camailidad
favorable, que se aplica
origi.nalmeale a los golpes de
sue:rte en el ju.ego del bi!la.r y. por
extensin, a todos les actos de
b.fil'aa fortuna. La sere11dipia. en
cambio, cooUeva La predisposicin
a encontrar algc> y la pa:rticipacioo
d.e una IDl!nte inquristjva y atenla a
lo impre11isible.