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Panorama de historia del pensamiento econmico

Ernesto Screpanti Stefano Zamagni


Editorial Ariel

1 edicin febrero 1997

Barcelona

Este material se utiliza con fines exclusivamente didcticos

SUMARIO
Prlogo a la primera edicin Introduccin 1. Nacimiento de la economa poltica 2. La revolucin del laissez faire y la economa smithiana 3. De Ricardo a Mill 4. El pensamiento econmico socialista y Marx 5. El triunfo del utilitarismo y la revolucin marginalista 6. La construccin de la ortodoxia neoclsica 7. Los aos de la alta teora (I) 8. Los aos de la alta teora (II) 9. La teora econmica contempornea (I) 10. La teora econmica contempornea (II) 11. La teora econmica contempornea (III)

CAPTULO 2. LA REVOLUCIN DEL LAISSEZ FAIRE Y LA ECONOMA SMITHIANA


2.1. La revolucin del laissez faire 2.1.1. LAS CONDICIONES PREVIAS DE LA REVOLUCIN INDUSTRIAL Los treinta y cinco aos que van desde el inicio de la guerra de Sucesin austriaca, en 1741, a la declaracin de independencia de los Estados Unidos, en 1776, son de crucial importancia para la historia de Europa, as como para la historia del pensamiento econmico. Se trata de un perodo de profunda crisis poltica, como demuestran los veinticinco aos de guerras, las ms brbaras de la historia europea, en las que se implicaron, en perodos distintos, todas las grandes potencias del continente: la guerra de Sucesin austriaca (1741-1748), la guerra colonial entre Inglaterra, Francia y Espaa (1754-1763), la guerra de los Siete Aos (1756-1763), la guerra ruso-turca (1768-1774). Uno de los principales resultados de esta crisis fue la definitiva consolidacin de Inglaterra como principal potencia militar, poltica y econmica de Europa. Entre las transformaciones ms importantes de este periodo se cuenta la consolidacin del capitalismo agrario, un proceso que fue bastante rpido en Francia e Inglaterra. En Francia, o al menos en las regiones del norte, en Picarda, en Normanda y en la provincia de Paris, surgi una nueva figura social: el fermier, el campesino arrendatario que inverta dinero propio en la mejora de las tcnicas productivas y en la ampliacin de las dimensiones de la ferme, la hacienda agrcola. En Inglaterra este proceso se vio facilitado por el movimiento de cercado que, iniciado ms de dos siglos antes, conoci un autntico boom a partir de 1760. Entre las consecuencias ms importantes hay que recordar las profundas innovaciones tcnicas empleadas en los mtodos de cultivo, el consiguiente aumento de la productividad y de la produccin agrcola, y la aceleracin del proceso de expulsin de la mano de obra del campo. Si a ello aadimos el hecho de que precisamente a partir de 1740 tuvo lugar una aceleracin del crecimiento demogrfico, se entiende enseguida por qu el despegue de la revolucin industrial, que tendr lugar a finales de este periodo, no se ver obstaculizado por aquella escasez de fuerza de trabajo (y de medios de subsistencia) que habla constituido una de las principales preocupaciones de los mercantilistas. As, la ocupacin industrial pudo aumentar rpidamente a partir de la dcada de 1760. Una importante condicin previa para el inicio de la revolucin industrial la constituyen las numerosas innovaciones tecnolgicas empleadas en la naciente industria y, sobre todo aunque no nicamente, en el sector textil: la jenny de Hargreaves data de 1764; el condensador de Watt, de 1765; el torno de hilar de Arkwright, de 1768. Sin embargo, el proceso no se limita a Inglaterra. Por poner nicamente algunos ejemplos: en 1769, Cugnot construy en Francia un carro movido por una mquina de vapor, mientras que en Italia, en 1775, Volta invent el electroscopio condensador, yen 1776 construy el electrforo y descubri el gas metano. En resumen, en este periodo se dieron todas las condiciones previas econmicas, sociales y tecnolgicas del despegue industrial, al menos en Inglaterra. No obstante, las condiciones previas ms importantes fueron las culturales, ya que esta fue la poca en la que estall aquella autntica revolucin cultural conocida con el nombre de Ilustracin. Las races de este movimiento deben buscarse en la Inglaterra del siglo XVII, y en particular en las ideas de razn, experiencia y ciencia, que filsofos y cientficos como Bacon, Locke o Newton haban tratado de utilizar para sustituir a los viejos dolos y abolir las antiguas servidumbres intelectuales. En el continente, al insertarse en las distintas tradiciones nacionales, el movimiento asumi caractersticas peculiares; as, adquirira un cariz racionalista en la patria de Descartes, e historicista en la de Vico. El periodo en el que alcanz su mximo efecto desestabilizador sobre la cultura de la poca puede situarse en los aos de publicacin de la Enciclopedia (1751-1776). La Ilustracin desempe un importante papel en la historia del pensamiento econmico: proporcion los fundamentos filosficos al ataque que los economistas de este periodo llevaron a cabo contra el pensamiento mercantilista. En efecto, los aos comprendidos entre 1751 y 1776 son, para la economa, los aos de la revolucin del laissez faire. El mercantilismo, un planteamiento terico relativamente homogneo que haba dominado el pensamiento econmico europeo durante trescientos aos, creando casi una comunidad cientfica internacional, se vio sbitamente atacado desde diversos frentes, y en el transcurso de un cuarto de siglo desapareci de la escena econmica. 3

Sin embargo, los nuevos economistas no constituyeron a su vez un nuevo planteamiento terico homogneo, ni en cada nacin ni a nivel internacional; pero s empezaron a formarse autnticas escuelas o casi, como la de los fisicratas en Francia, o las escuelas milanesa y napolitana en Italia. Sin embargo, como veremos, la homogeneidad de los planteamientos tericos entre las distintas escuelas era muy escasa, as como, en cierta medida, en el seno de cada una de ellas. El nico tema que las una, por as decirlo, en sentido negativo, era la lucha contra la vieja ortodoxia mercantilista con las debidas excepciones y, consecuentemente, el intento de proporcionar un fundamento cientfico a la doctrina del laissez faire. Habr que esperar a la sntesis smithiana, que llegar en 1776, para encontrar las condiciones que conducirn, en los cuarenta aos siguientes, a la consolidacin de una nueva ortodoxia a escala continental. 2.1.2. QUESNAY Y LOS FISICRATAS En este periodo se consolid en Francia la escuela fisicrata; s trataba de una verdadera escuela de pensamiento, con una doctrina que haba que defender y propagar, un maestro reconocido, Francois Quesnay (1694-1774) y un aguerrido grupo de discpulos. No disponemos aqu de suficiente espacio para recordar a todos los economistas fisicratas; nos limitaremos, pues, a exponer las lneas esenciales del pensamiento del maestro. Sus obras econmicas ms importantes son: las voces Arrendatarios (1756), Granos (1757) y Hombres (1757), escritas para la Enciclopedia; el Tableau conomique (1758) y las Mximas generales del gobierno econmico de un reino agricultor (1758), todos ellos textos fundamentales del pensamiento fisiocrtico; el articulo El Derecho natural (1765) y el Dilogo sobre d comercio (1766), en los que se explican los fundamentos iusnaturalistas del punto de vista favorable al laissez faire y antimercantilista de la escuela fisiocrtica. La aportacin cientfica del pensamiento fisiocrtico resulta verdaderamente notable. En particular, merecen ser destacados tres aspectos: a) las nuevas y revolucionarias nociones de trabajo productivo e improductivo, introducidas en conexin con un nuevo concepto de riqueza, en virtud del cual la autntica fuente de riqueza es el producto neto que se obtiene aplicando el trabajo a la tierra: b) la visin de la interdependencia existente entre los diversos procesos productivos y la idea de equilibrio macroeconmico; c) la representacin de los intercambios econmicos como flujos circulares de monedas y mercancas entre los diversos sectores econmicos. Quesnay supona que el ciclo productivo era de duracin anual, y que el producto final de cada ao era en parte consumido y en parte reinvertido como input necesario para la produccin del ao siguiente. La referencia explcita era la produccin agrcola, la nica capaz de producir un excedente sobre los costes de reposicin y, por ello, la nica fuente verdadera de riqueza. Los fisicratas consideraban el excedente como una especie de don natural de la tierra. Por ello, los agricultores formaban la clase productiva, mientras que las personas adscritas a las actividades industriales constituan la clase estril, no porque no produjeran mercancas tiles, sino simplemente porque el valor de su output se consideraba igual al valor total de los inputs. Finalmente, estaba la clase de los terratenientes, o clase distributiva, cuya funcin econmica consista en consumir el excedente creado por la clase productiva y en iniciar, a travs de pago de las rentas de la tierra, el proceso de circulacin de la moneda y de las mercancas entre los diversos sectores econmicos. Los fisicratas llamaban distribucin a este proceso de circulacin, de donde deriva el nombre de clase distributiva: su funcin era asegurar una buena distribucin de los ingresos entre los diversos sectores. El modelo del tableau conomique es bastante sencillo. En un ao, el sector agrcola produce un output de 5.000 millones de livres. De stos, 1.000 se destinan a reemplazar los medios de produccin empleados en agricultura, 2.000 se utilizan para pagar los salarios de los jornaleros y los beneficios de los arrendatarios (fermiers), adems de proporcionar las semillas para el siguiente ao. Los restantes 2.000 millones representan el excedente, el produit net. El sector industrial tiene un output de 2.000 millones y un input de 2.000 millones. El tableau muestra cmo los productos de ambos sectores son distribuidos en el sistema y cmo es necesaria la circulacin de la moneda para asegurar una reproduccin regular.

FIGURA 2.1. La figura 2.1 muestra las tres clases sociales y los flujos de moneda mediante los cuales stas se intercambian las mercancas. Al comenzar el ao, la clase productiva paga 2.000 millones de rentas a la clase distributiva y 1.000 millones a la clase estril para adquirir productos manufacturados, y gasta 2.000 millones en el propio sector agrcola para intercambiar materias primas, bienes salario y medios de produccin. La clase distributiva gastar 1.000 millones de su renta en la clase estril y 1.000 millones en la clase productiva, para adquirir productos manufacturados y agrcolas. La clase estril, que ha recibido 2.000 millones, 1.000 de la aristocracia y 1.000 de los agricultores, los gastar en su totalidad en la clase productiva para adquirir sus inputs y bienes de consumo necesarios. Al final, los 3.000 millones que la clase productiva ha gastado fuera del sector agrcola le sern devueltos de nuevo; de este modo, el ciclo podr volver a empezar. De este modelo, Quesnay sac dos importantes consecuencias polticas. La primera se refera a la capacidad natural del sistema econmico para reproducirse y, en cierto sentido, `para permanecer en equilibrio en tanto no se viera obstruido por la intervencin de las autoridades polticas. El equilibrio de reproduccin en el que se hallara el sistema puede definirse como una situacin en la que cada sector proporciona a los otros sectores precisamente la cantidad de inputs requerida por stos, de manera que entre los diferentes sectores y las distintas clases se instauran relaciones de naturaleza funcional, muy semejantes a las que propona el aplogo de Menenio Agripa. El mdico Quesnay estudiaba la estructura econmica en la que basaba el organismo social como si se tratara de un organismo natural. El equilibrio al que aqulla tendera de manera natural se veta precisamente como una manifestacin del orden natural de las cosas. Resulta evidente la influencia de la filosofa iusnaturalista. Sin embargo, Quesnay fue ms coherente y ms extremista que Locke, que tambin haba sentido fuertemente dicha influencia, al extraer sus implicaciones polticas. Frente al orden natural, lo mejor que poda hacer el orden positivo. es decir, las leyes y las instituciones de la sociedad organizada era no intervenir. De este modo, quedaba, por as decirlo, demostrada cientficamente la mxima de Gournay: laissez faire, laissez passer les marchandises. En efecto, si se les permita hacerlo, las mercancas iran por si mismas adonde deberan ir para satisfacer la exigencia de reproduccin del mecanismo social. La segunda implicacin poltica del modelo fisiocrtico se refiere a la doctrina del impt unique. En sta se lleva a sus lgicas consecuencias dndole, de nuevo, un fundamento cientfico. una tesis que ya haban esbozado Vauban y Boisguillebert a comienzos de siglo: que lo mejor que poda hacer la autoridad central en el mbito de la economa pblica era eliminar todo aquel complejo e ineficaz aparato fiscal, heredado de la Edad Media, que obstaculizaba la libre circulacin de mercancas y la libre iniciativa privada, adems de hacer la recaudacin de los impuestos difcil y costosa. El proyecto consista en imponer un nico impuesto sobre un nico tipo de requisito productivo, la tierra, que se pagara con el producto neto. Los otros ingresos se gastaran en consumos necesarios para la produccin; por tanto, no se veran afectados en trminos reales. Los impuestos sobre stos seran transferidos y, en cualquier caso, al final recaeran sobre las rentas de la tierra. En consecuencia, lo mismo daba tasar directamente estas ltimas. Los discpulos de Quesnay fueron legin. Aqu apenas tenemos espacio para recordar los nombres de los ms importantes: Nicolas Baudeau, Pierre Samuel Dupont de Nemours, Pierre Paul Mercier de la Rivire, Victor Riqueti de Mirabeau, Guillaume Franois Le Trosne. Sin embargo, debemos decir algo ms sobre Anne Robert Jacques Turgot (1727-1781) y tienne Bonnot Condillac.(1715-1780), dos economistas que, aunque influenciados por el pensamiento fisiocrtico, se distanciaron de l en diversos aspectos. El primero, en las Reflexiones sobre la formacin y distribucin de las riquezas (1766), criticaba la teora fisiocrtica segn la cual slo la tierra estara en condiciones de producir un excedente. Adems, en Observations sur le mmoire de Saint Pravy en faveur de l'impt indirect (1767), formul algunas ideas interesantes en torno a los rendimientos decrecientes generados en la agricultura por la intensificacin de las inversiones. Finalmente, en Mmoires sur la valeur et les monnaies (1769), trat de formular una teora del valor 5

estimative, basada en conceptos como la utilidad y la escasez, que no se avena con la concepcin fisiocrtica del prix fondamental, es decir, del valor de coste determinado por las condiciones materiales de produccin. Hay que recordar tambin la teora subjetiva del valor ms sistemtica defendida por Condillac en Tratado sobre el comercio y el gobierno, considerados con relacin recproca (1776); una teora influenciada por el anlisis de Galiani, sobre todo en la manera de tratar el intercambio entre bienes presentes y bienes futuros. En cualquier caso, Condillac se distanci de Galiani al adoptar la concepcin tradicional de utilidad que considera a sta una propiedad intrnseca de los bienes. En cambio, se diferenci de Turgot al rechazar la teora que pretende que las partes contratantes obtengan el mismo provecho del intercambio. Finalmente, hay que recordar algunos primeros intentos importantes de aplicar la matemtica a la economa, debidos a Franois Vron de Forbonnais, a Pierre Dupont de Nemours y, sobre todo, a Achylle Nicolas Isnard, en cuyo Trail des richesses (1781) se encuentra el que quizs constituya el primer y rudimentario aunque sorprendentemente moderno esquema de equilibrio econmico general. El periodo 1750-1780 puede definirse, con Bousquet, como ge d'or del pensamiento econmico italiano. Parecera que en Italia la Ilustracin hubiera elegido precisamente a la economa como su disciplina privilegiada. Los economistas interesantes de este periodo se contaran por decenas, pero aqu nos limitaremos a mencionar nicamente a los ms importantes. En primer lugar, Ferdinando Galiani (17281787), quien en Della monta (1751) realiz un ambicioso intento de elaborar una teora general del valorutilidad, mientras que en Dilogos sobre el comercio de trigo (1768) atac el pensamiento fisiocrtico y su teora de la poltica econmica. Citaremos tambin a dos economistas napolitanos: Antonio Genovesi (17131769), cuyas Lecciones de economa civil (1765) le elevaron a la posicin de jefe de la gran familia de los economistas italianos; y Gaetano Filangeri (1752-1788), quien en La scenza della legislazone (1780) propuso un vasto proyecto de renovacin econmica y poltica inspirado en la Ilustracin. Finalmente, dos economistas milaneses, Cesare Beccaria (1738-1794) y Pietro Verri (1728-1797), de los que debemos recordar, respectivamente, Elementi di economia pubblica (de las lecciones impartidas en Miln en los aos 1769-1770, no publicadas hasta 1804) y las Meditazioni di economa poltica (1771), y uno veneciano, Giammaria Ortes (1713-1790), del que por lo menos debemos mencionar Dell'economia nazionale (1774). La contribucin ms importante de la investigacin terica de Galiani se refiere a la teora del valorutilidad, que tom de sus predecesores italianos, desarrollndola hasta donde era posible en una poca premarginalista. De Davanzati y Montanari tom aunque sin reconocerlo del todo la tesis segn la cual el valor dependera de la utilidad de los bienes y de su escasez. Y avanz los pasos siguientes. En primer lugar, sostena que el valor no es una propiedad intrnseca de las mercancas, como tendan a considerar los tericos del coste de produccin, sino una cualidad atribuida a stas por las preferencias de los sujetos econmicos. En segundo lugar, estableci que haba que partir de los individuos para definir dichas preferencias. Tanto la utilidad como la escasez dependeran de las necesidades de los individuos. As, una misma mercanca tendra diferente utilidad para un individuo segn la cantidad que hubiera consumido de dicha mercanca: seria tanto ms baja, pudiendo incluso llegar a anularse, cuanto ms alta fuera la cantidad consumida. Aunque se trata de una tesis apenas esbozada, constituye ya una teora de la utilidad final decreciente. En tercer lugar y quizs sea este el aspecto ms importante de su anlisis, el que ha llevado a Pareto a reconocer en l a un precursor, Galiani se esforz en estudiar el comportamiento individual en trminos de preferencia entre las cantidades demandadas de ms de una mercanca, esto es, de composicin de la demanda. La tesis fundamental es que el valor es una idea de proporcin entre la posesin de una cosa y la de otra en el pensamiento de un hombre. As, cuando se dice que cinco fanegas de trigo valen lo que una bota de vino, se expresa una proporcin de igualdad entre poseer una cosa y la otra; de ah que los hombres, siempre cautelosos para no verse defraudados por sus propios placeres, cambien una cosa por la otra, porque en la igualdad no hay prdida ni engao (p. 39). Qu falta, sino el trmino tasa de sustitucin, para poder encontrar un pasaje como este en un moderno tratado de microeconoma? Ntese tambin la hiptesis de racionalidad individual expresada por la idea de la cautelaen las preferencias. No slo Pareto, sino tambin otros economistas neoclsicos podran haber encontrado en Galiani un importante precursor. Perfectamente consciente del rumbo que estaba tomando la teora econmica en Inglaterra, Galiani procur asimilar algunas tesis formuladas por los economistas de dicho pas, sobre todo en lo referente al coste de produccin. Pero, al hacerlo, produjo mediante un proceso de asimilacin y deformacin similar al que ms tarde seguira Marshall algo completamente original. As, sostena que, para las mercancas cuya oferta puede hacerse aumentar con la utilizacin de trabajo, el valor dependera de la fatiga (fatica) sufrida para producidas. Algunos han llegado a ver en esta tesis incluso una teora del valor-trabajo. Para entender que no es as, ni siquiera hace falta reflexionar sobre el trmino fatica, que en el dialecto napolitano se utiliza, ciertamente, como sinnimo de trabajo, pero en una acepcin dotada de un 6

menor valor de abstraccin y con una clara implicacin de labor penosa. Basta, por el contrario, seguir a Galiani en el clculo de la contribucin proporcionada por la fatica al valor de las mercancas. Dicha contribucin dependera, adems del tiempo y de la cantidad de trabajo utilizado, tambin de su precio. Esta tesis resulta ya incompatible con una teora pura del valor-trabajo. Pero an se ve ms claro cuando Galiani nos dice que es de los diferentes valores de los talentos humanos [de donde] nace el distinto precio de las "fatigas" (p. 49). Consideraba, adems, que el valor de los talentos se deba estimar de la misma rigurosa manera que se utiliza para las cosas inanimadas y que se rige por los mismos principios de escasez y utilidad, tomados conjuntamente (ibd.). En suma, nos hallamos ante una teora del coste real de produccin medido en trminos de fatiga, esto es, de dureza y dificultad del trabajo (o mejor de los trabajos, ya que los talentos son heterogneos), y valorado a un precio que depende de la utilidad o de la escasez de las dotes naturales. Otra importante anticipacin de teoras neoclsicas ms recientes se refiere al tipo de inters, que Galiani explic en funcin del precio que se debe pagar para igualar el valor del dinero presente con el del dinero futuro. La necesidad de pagar este precio derivara del hecho de que el dinero futuro se valora menos que el presente. En efecto, entre los hombres no tiene precio sino el placer, ni se compra otra cosa que las comodidades; y, as coma uno no puede sentir placer sin incomodar y molestar a los dems, no se paga otra cosa que el perjuicio y la privacin del placer causados a los otros. La congoja causada a alguien es dolor, por tanto, hay que pagarlo. Lo que se llama fruto del dinero, cuando es legitimo, no es sino el precio de la congoja (p. 292). El inters es el precio intrnseco del riesgo y de la incomodidad derivados de entregar una cosa con el acuerdo de recuperar el equivalente (pp. 291-292), de manera que se verifique la igualdad entre el dinero presente [...] y el lejano en el tiempo (p. 290). A causa del riesgo vinculado a la entrega futura del dinero (aunque el razonamiento vale para las cosas en general), dos sumas entregadas en tiempos distintos slo se valoran como iguales si difieren en el fruto del dinero, Finalmente, hay que recordar la teora del equilibrio de Galiani y las consecuencias polticas que saca de ella. En Dilogos sobre d comercio de trigo criticaba algunas doctrinas filosficas, en particular la del producto neto y la del impuesto nico. Asimismo, para criticar la teora del laissez faire, Galiani parti de la tesis segn la cual la economa tendera espontneamente al orden natural, como si estuviera regulada por una mano suprema. Sin embargo, introdujo una serie de interesantes consideraciones dinmicas, afirmando que la tendencia se realizara automticamente slo a largo plazo; por el contrario, a corto plazo se podran verificar desrdenes y disfunciones. Sin embargo, el corto plazo poda ser muy largo. Habra, pues, amplio espacio y ptimas razones para tratar de corregir los mencionados desrdenes y disfunciones mediante las leyes. El laissez faire no estara justificado a corto plazo, pero tampoco se podran establecer criterios generales para la intervencin pblica en la economa. Qu medidas resultarn ms convenientes depender, fundamentalmente, de las circunstancias de tiempo y lugar en las que se tomen. Esta actitud pragmtica respecto al laissez faire se halla tambin presente en otros economistas italianos de la poca. Genovesi, Beccaria y Verri, por ejemplo, fueron favorables a la libertad econmica, que consideraron desde el punto de vista de la Ilustracin como una manifestacin del principio, ms general, de la libertad humana. La justificaron tericamente con la tesis de que la naturaleza tiende a llevar las cosas humanas a una situacin de equilibrio si se le deja la libertad para hacerlo; Genovesi apoya esta tesis con un argumento similar al humeano del mecanismo precios-flujo monetario. Sin embargo, en la prctica limitaban la aplicacin de la libertad de comercio slo al interior de su pas. Para ellos, en el comercio exterior el Estado deba guiar y regular los flujos de exportaciones e importaciones en funcin de los intereses nacionales, que podan no coincidir con los de cada ciudadano en particular. De modo ms general, se puede afirmar que entre estos economistas predomin una tendencia al eclecticismo terico y al pragmatismo poltico. Por ejemplo, de los economistas franceses se recuper el concepto de producto neto, as como el del impuesto nico aunque con cautela, mientras que de Galiani se tom la teora del valor. En lo que respecta a la teora de la poltica econmica, especialmente en materia monetaria, se mantuvieron ms menos en el mbito del pensamiento mercantilista. Filangeri y Ortes, en cambio, se mostraron ms firmes partidarios del laissez faire. El primero, avanzando considerablemente en la construccin de un sistema normativo inspirado en: la Ilustracin, fue un acrrimo defensor del laissez faire, justificndolo en economa con el argumento de que una reduccin de las importaciones provocara represalias por parte de los Estados competidores y, por tanto, desembocara en una reduccin de las exportaciones. El segundo justific su posicin librecambista con la tesis de que, en ausencia de barreras proteccionistas, las exportaciones e importaciones de un determinado pas tenderan a equilibrarse. Ortes construy tambin un vasto sistema terico original, basndolo en el presupuesto de que la produccin nacional se vera limitada por las dimensiones de la poblacin, la cual, a su vez, no podra crecer ms all de la capacidad de sustento ofrecida por los recursos naturales de que se hallara dotado el 7

pas. Es preciso recordar que Ortes fue uno de los muchos precursores de Malthus en lo que se refiere al principio de poblacin, pero tambin anticip la, teora de los rendimientos decrecientes en agricultura. Tambin merecen ser recordadas algunas contribuciones de Beccaria y de Verri. En Beccaria hallamos un esbozo de la teora de la divisin del trabajo y de los rendimientos crecientes en la industria, adems de una intuicin de la indeterminacin de los precios en un rgimen de duopolio. En Verri se encuentra una teora elemental de la curva de demanda, especificada en forma de hiprbole equiltera. Verri era ms crtico que Beccaria respecto a los fisicratas. De especial inters resulta su crtica, sustancialmente parecida a la que ms tarde formulara Smith, a la tesis segn la cual la clase estril no producira excedente. Vera afirmaba que el producto de las diversas industrias debe calcularse en valor, y, en trminos de valor, producen excedente todas las actividades que rinden beneficios por encima de los salarios y los costes de reposicin. Beccaria y Verri compartan una concepcin subjetivista y hedonista de los fenmenos econmicos. Partiendo de una filosofa sensualista y materialista, trataron de explicar el comportamiento humano en trminos utilitaristas: en las decisiones econmicas, los individuos actuaran movidos exclusivamente por la bsqueda del placer y el miedo al dolor. Pero no slo en esto los dos economistas milaneses se anticiparon a Bentham, sino tambin al plantear como objetivo de la accin pblica la mxima felicidad dividida entre el mayor nmero, tesis de Beccaria, y tambin al creer posible la medida del placer, que Verri consideraba realizable en trminos monetarios. Asimismo, resultan interesantes algunos intentos de utilizar la matemtica en el razonamiento econmico y las discusiones metodolgicas que suscitaron. Entre estas primitivas contribuciones a la economa matemtica, recordaremos el Tentativo analtico sui contrabbandi (Il Caf, 1764) de Beccaria, caracterizado por la inteligente utilizacin de mtodos algebraicos, y el Saggio sull'influenza dell'analisi nelle scienze politiche ed economiche applicata ai contrabbandi (1792) de Guglielmo Silio, que recupera y profundiza en el problema de Beccaria. Otras contribuciones a la economa matemtica de este periodo, debidas a Paolo Frisi, Luigi Valeriani Molinari y Adeodato Ressi, adems de Verri y Ortes, abordaban predominantemente el problema de la determinacin del precio en base a las fuerzas de la oferta y la demanda. Hay que mencionar especialmente el intento de construir un modelo dinmico del proceso de ajuste del comercio en un sistema de tres pases, realizado por Giambattista Vasco en Saggio politico della moneta (1772). 2.1.4. HUME Y STEUART En Gran Bretaa, las contribuciones ms importantes de este periodo provinieron de David Hume y James Denham Steuart (1712-1780). Los Political Discourses son importantes para la historia del pensamiento econmico, sobre todo, porque en ellos, desarrollando ideas y mtodos de Petty y Locke, Hume sent las bases del librecambismo econmico ingls. Recordemos brevemente la teora del ajuste de la balanza de pagos basada en el mecanismo precios-flujo monetario, ya mencionada en el apartado 1.2.5. Segn esta teora, un surplus de la balanza comercial no podra producir beneficios permanentes, ya que automticamente activara un proceso reequilibrador. En efecto, la afluencia de oro generada por el supervit comercial harta subir los precios internos, mientras que descenderan los de los pases competidores en dficit. A causa de los consiguientes cambios de competitividad, las balanzas comerciales se reequilibraran gradualmente. Las implicaciones librecambistas de esta teora resultan evidentes. Respecto a la moneda, Hume elabor una versin dinmica de la teora cuantitativa, en la que reconoca la posibilidad de que un aumento de la oferta de dinero tuviera tambin efectos reales importantes, aunque momentneos; seal que el aumento de los precios causado por el aumento de la moneda en circulacin se transmitira gradualmente de un sector a otro de la economa en la medida en que se gastara la afluencia-inicial de dinero. En este proceso de transmisin, muy semejante al mecanismo multiplicador, los incrementos de los gastos pueden generar tambin, junto a los aumentos de los precios, una expansin de la produccin y del empleo. Se trataba de un importante reconocimiento de la validez de las teoras mercantilistas, al menos en la medida en que no estaba bien definida la amplitud del intervalo temporal en el que se desarrollara el proceso multiplicador, bastarda reconocer, como sugerir Keynes, que siempre se vive en una transicin. Sin embargo, nadie sabr utilizar esta intuicin en defensa del mercantilismo. Por otra parte, el ataque de Hume se desarroll tambin en otros dos frentes, en ambos con xito. En primer lugar, Hume neg que el volumen del comercio internacional fuera fijo y, en consecuencia, que un pas nicamente pudiese aumentar sus riquezas a expensas de los otros. En lugar de ello, sostena que el aumento de la riqueza de un pas, en la medida en que es un aumento de la riqueza real esto es, del nivel de actividad econmica, fomentara, mediante las importaciones, un aumento paralelo de actividad en los 8

otros pases. En segundo lugar, neg que el tipo de inters tuviera que variar inversamente a la oferta de moneda. Por el contrario, sera el mismo aumento de la actividad econmica el que, incrementando la dotacin de capital real de un pas, harta disminuir la tasa de beneficio y, con l, el tipo de inters. Estas cuatro tesis fundamentales de Hume el mecanismo precios-flujo monetario, la teora cuantitativa de la moneda, la teora del crecimiento del volumen del comercio internacional y la explicacin de la disminucin del inters como fenmeno real sern aceptadas en bloque por el pensamiento econmico ingls y europeo, y constituirn los pilares, si bien en versiones revisadas y corregidas, del librecambismo econmico del siglo XIX. Sin embargo, si fue importante este primer ataque sistemtico al pensamiento mercantilista, no lo fue menos la ltima defensa de dicho sistema, intentada quince aos ms tarde por Steuart. En los Principles of Political Economy (1767) hallamos, en primer lugar un rechazo de la teora cuantitativa de la moneda, con rasgos similares a los delineados por North. Para Steuart, la variable crucial en la ecuacin del intercambio era la velocidad de la circulacin, la cual, en funcin de las variaciones del atesoramiento, se modificara de manera tal que la cantidad de moneda en circulacin sera siempre proporcional a las necesidades del comercio. El volumen de las transacciones dependera del nivel de actividad, mientras que los precios vendran determinados por las fuerzas de la competencia y por las condiciones de coste. Por lo tanto, el valor de las transacciones dependera de fuerzas reales. La cantidad de moneda que excediera de las necesidades del comercio sera atesorada. Si, por el contrario, la cantidad de moneda fuera escasa, la moneda atesorada disminuira y, en caso necesario, el oro afluira a la ceca para ser acuado. Steuart neg el principio segn el cual la mejor manera de servir a los intereses colectivos consista en dejar va libre a los intereses privados. Defini la demanda en trminos de la necesidad de mercancas acompaada de la capacidad de pago, y neg que las necesidades y la capacidad de pago fueran siempre capaces de garantizar el pleno empleo. Adems, observ que la introduccin de mquinas podra generar desempleo por razones no muy distintas de las que medio siglo despus aducira Ricardo: la reabsorcin de la mano de obra en otros sectores no sucedera automticamente; sera, por lo tanto, el Estado el encargado de asegurar dicha reabsorcin tomando las medidas oportunas. Para lograr el pleno empleo, el Estado deba fomentar las exportaciones, favoreciendo el aumento de la competitividad de los productos nacionales. A tal fin, Steuart predicaba el salario de subsistencia, aunque no confiaba en ningn mecanismo automtico para obtenerlo: la fijacin del salario era uno de los mbitos en los que haba de intervenir la legislacin. En relacin al tema del salario, Steuart se incorpor a un debate que ocup al pensamiento econmico ingls durante toda la fase de transicin del mercantilismo al librecambio. Por una parte, estaban quienes sostenan la necesidad de mantener los salarios bajos para desalentar el vicio y el ocio, una vieja tesis mercantilista defendida con fuerza todava, en 1757, por Malachy Postelthwayt, en Britain's Commercial Interest, Explained and Improved. Se consideraba que el crecimiento demogrfico poda servir a este propsito; pero el Estado haba de contribuir, por ejemplo, desalentando la caridad hacia los pobres y aboliendo la legislacin relativa. Por otra parte, se hallaban aquellos que por el contrario sostenan que los niveles salariales altos podan contribuir a estimular los esfuerzos humanos y a mejorar la capacidad laboral. A este grupo pertenecan, por ejemplo, Robert Wallace, Nathaniel Forster y Thomas Mortimer; evidentemente, Steuart no. Finalmente, hallamos en Steuart una interesantsima teora historicista del desarrollo econmico, que de manera acertada se ha considerado la mejor justificacin histrica del mercantilismo. El desarrollo econmico de una nacin se realizara en tres estadios. En el primero, la demanda efectiva que acta como motor del crecimiento estara constituida principalmente por los gastos voluntarios de las clases ricas del pas. La expansin de la actividad econmica permitira, por una parte, la introduccin de maquinaria en la industria y de mejoras de produccin en la agricultura, con los consiguientes aumentos de la productividad del trabajo, y, por otra, la produccin de un surplus agrcola capaz de soportar el crecimiento del sector industrial. Se entrara en el segundo estadio del desarrollo cuando el pas estuviera en condiciones de producir un surplus para las exportaciones. Entonces, el lujo habra de ceder el paso a la frugalidad, y sera el supervit comercial el que sostendra el desarrollo. El tercer estadio se dara cuando el pas ya no pudiera mantener permanentemente un supervit de la balanza comercial. En tal caso, el crecimiento debera apoyarse de nuevo en la demanda interna, y el lujo podra volver a desempear su papel de estmulo. En cualquier caso, en esta tercera fase probablemente se dara una reduccin del ritmo de crecimiento. En los tres estadios habra lugar para la intervencin estatal, tanto para regular la demanda interna por ejemplo, con leyes suntuarias como para regular los flujos comerciales con los habituales mtodos mercantilistas.

2.2. Adam Smith 2.2.1. EL RELOJ MECNICO Y LA MANO INVISIBLE La teora de la gravitacin universal de Newton, al contribuir a la difusin de la idea de un universo ordenado y racional, ejerci una gran influencia en el pensamiento ilustrado: Segn esta idea, los fenmenos naturales son reducibles a movimientos de los tomos regulados por leyes intrnsecas al estado de naturaleza. Dios habra creado el universo y, al mismo tiempo, las leyes que lo regulan, y despus se habra hecho a un lado. No sera necesaria su intervencin continua para mantener unido el mundo, que sera capaz de autorregularse completamente. Es ms, puesto que el orden natural es racional, su conocimiento resulta accesible a la inteligencia humana. Este era el punto culminante de una concepcin filosfica que ya haba sido planteada por Descartes: el conocimiento racional es posible, y cuanto ms abstracto es ms preciso resulta; la matemtica constituye su instrumento ms eficaz y potente, ms potente que la propia observacin. Esta concepcin, a cuya difusin en Gran Bretaa contribuyeron sobremanera las universidades escocesas, traspas los lmites de las ciencias naturales y goz de un xito enorme incluso en la filosofa moral, donde su influencia enlaz y se confundi con la del iusnaturalismo. La idea de orden natural desempe un papel fundamental en el nacimiento de la economa poltica clsica: en ella tom cuerpo la conviccin de que las relaciones entre los hombres estn reguladas por leyes mecnicas objetivas, con las que las leyes del Derecho positivo, elaboradas por los propios hombres, podan esperar a lo sumo no entrar en contradiccin. Sin embargo, la influencia que en el siglo XVIII ejercieron las ciencias naturales sobre las ciencias sociales no resulta explicable nicamente por el enorme prestigio adquirido por las primeras; se explica tambin y mejor por una exigencia terica en el seno del pensamiento social y poltico de la poca. El principal problema de la filosofa poltica europea en el periodo que va del inicio del Renacimiento a la Revolucin francesa consista en dar cuenta de la vida social sin recurrir presupuestos metafsicos. En la Edad Media, el consenso social se regla por dos principios fundamentales: el de autoridad y el de lealtad, ambos justificados: por la suposicin de la existencia de Dios. El problema del pensamiento social moderno era: cmo es posible la vida social humana si se prescinde de estos dos principios y de su justificacin metafsica? Una primera respuesta a esta pregunta la dieron Maquiavelo y Hobbes el natural egosmo de los hombres hace imposible la vida social libre, y necesario el Estado absoluto; el principio de autoridad se basa en el monopolio del poder, y no necesita legitimacin; se rige por la violencia, y no obtiene la obediencia sino en virtud de la fuerza. A los ciudadanos, conscientes de un primitivo contrato social de sumisin y movidos por el instinto de conservacin y el deseo de seguridad, slo les queda obedecer. De los repetidos actos de obediencia naci la sociedad civil. La alternativa sera la disgregacin social y la ley de la selva. As, es la fuerza la que fundamenta el Estado, y el Estado el que hace posible la vida social. Ahora bien, esta solucin poda resultar adecuada para los Estados absolutistas de los siglos XVI y XVII, pero no a partir de 1649, el ao de la proclamacin de la repblica inglesa, y, sobre todo, despus de la revolucin Gloriosa (1688) y la declaracin de derechos (1689). Las clases sociales emergentes creadas por el desarrollo capitalista, excluidas del gobierno en los Estados absolutistas, luchaban por obtener lo que les perteneca, si es cierto que dinero es poder. As, por una parte necesitaban una filosofa poltica en la que pudiera justificarse la sociedad civil independientemente de la existencia del Estado. Por otra, era necesario que dicha justificacin tuviera en cuenta los procesos reales de transformacin de la riqueza. Si la filosofa del Leviatn parta de la suposicin del egosmo natural de los individuos para justificar el Estado, entonces se trataba de demostrar que la vida social libre era posible incluso en presencia de los egosmos individuales. Y como quiera que el mbito de accin de los egosmos humanos es el de la actividad econmica, era necesario un desplazamiento del inters de la poltica a la economa. Finalmente, puesto que haba que excluir cualquier justificacin de ndole metafsica, tambin era necesario formular dicha justificacin en trminos cientficos, en lugar de hacerlo en trminos puramente especulativos. Una de las vas que se intentaron fue la iusnaturalista. Existira un orden natural, que presupone la libre exteriorizacin de las actividades humanas. El orden positivo, basado en las leyes y las convenciones, fundamenta el Estado, pero nicamente es legtimo si no entra en contradiccin con el anterior. Se trataba de un camino peligroso, como demostraron las dificultades que encontr Locke para justificar la desigualdad en la distribucin de la propiedad y de la riqueza, y como demostraran an mejor los resultados radicalmente igualitaristas que aquella filosofa lleg a producir en Francia.

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Una va distinta fue la que intentaron los empiristas y los filsofos del sentido moral ingleses y escoceses, que partan de la suposicin de la existencia de una natural benevolencia, o sentido de humanidad, o simpata en la actitud del hombre hacia sus semejantes. Si los individuos no son naturalmente egostas, tienden espontneamente a asociarse, y no es necesaria ninguna intervencin externa para dar sentido a la vida social; ni Dios ni el Estado son necesarios: es suficiente suponer una particular estructura de la psique humana. Ahora bien, aparte del hecho de que con ello se resolva el problema simplemente negando su existencia, la principal dificultad de tal planteamiento radica en que la suposicin de la que depende la benevolencia no slo no responde al sentido comn, sino que tampoco resulta sustancialmente distinta de otras suposiciones metafsicas; no es, por lo tanto, menos arbitraria e indemostrable que ellas. Tanto Hume como Hutcheson el maestro de Smith, as como el propio Smith, se movieron en esta direccin. Sin embargo, la principal contribucin de Smith, la que ha hecho que se le considere el padre a la vez de la ciencia econmica y del liberalismo moderno, naci precisamente en el momento en el que introdujo una innovacin en aquella tradicin. El golpe de genio no consisti en rechazar el planteamiento empirista, sino en llevarlo hasta sus ltimas consecuencias lgicas, prescindiendo incluso de la arbitraria hiptesis de la benevolencia. Con el teorema de la mano invisible, Smith tratara de demostrar simplemente esto: que los individuos sirven al inters colectivo precisamente en tanto se guan por el inters personal. Una tentativa parecida la habla realizado el mdico Quesnay, quien, sin embargo, desde el punto de vista filosfico haba permanecido vinculado a un planteamiento iusnaturalista, mientras que se haba servido de una analoga biolgica para demostrar la tendencia natural al orden de los agregados sociales. El orden natural de Quesnay se asemejaba sobremanera al aplogo de Menenio Agripa, y no lograba enfocar el papel que desempearan las acciones humanas a la hora de asegurar el equilibrio social. Los sujetos econmicos a los que se refera Quesnay eran agentes sociales colectivos, clases de individuos, pero no individuos. Smith estuvo muy influenciado por Quesnay; ms bien se puede decir que el componente propiamente clsico de su pensamiento, que despus sera desarrollado por Ricardo y sus seguidores, surgi precisamente del intento de asimilar algunas ideas fundamentales, y de corregir algunos errores secundarios, del pensamiento de Quesnay. Sin embargo, hay otro componente del pensamiento de Smith que se distancia claramente del planteamiento fisiocrtico, y es el que pretende demostrar el teorema de la mano invisible. Aqu desaparecen los agentes colectivos, y las analogas organicistas resultan intiles. El modelo cientfico de referencia es la mecnica; los objetos estudiados son tomos sociales. No en vano Smith est considerado el fundador de la ciencia econmica incluso por los economistas neoclsicos, adems de por los clsicos. 2.2.2. DESARROLLO Y DISTRIBUCIN DE LA RENTA En 1776, se public la Investigacin sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones, sin duda uno de los pilares del pensamiento econmico moderno. La obra se inicia con un anlisis de las causas de las mejoras del poder productivo del trabajo, mejoras que inmediatamente se sealan como las condiciones principales del crecimiento de la riqueza real. La divisin del trabajo es el proceso mediante el cual una determinada operacin productiva se subdivide en cierto nmero de operaciones separadas, cada una de ellas realizada por individuos distintos. Con la divisin del trabajo aumenta la habilidad del trabajador, se reducen los tiempos muertos vinculados a la transferencia del trabajador de una actividad a otra y, sobre todo, se incentiva la actividad de investigacin tecnolgica. Por otra parte, la divisin del trabajo est limitada por la extensin del mercado, desde el momento en que slo resulta posible cuando se puede producir para un mercado lo suficientemente grande, y nicamente puede intensificarse si el mercado se halla en expansin. A su vez, el mercado resultar tanto mayor cuanto ms desarrollados sean los sistemas de transporte y comunicacin, cuanto ms difundidos estn los sistemas crediticios y monetarios que facilitan la comercializacin de los productos y cuanto ms intenso sea el crecimiento del volumen de produccin. Segn Smith, en la sociedad capitalista existe un mecanismo acumulativo que opera segn la siguiente secuencia: divisin del trabajo, crecimiento de la produccin, extensin de los mercados, intensificacin de la divisin del trabajo, aumento de la productividad laboral, y as sucesivamente; un autntico crculo virtuoso de desarrollo. Si la divisin del trabajo es la que pone en marcha el proceso de crecimiento, la acumulacin de capital es la que lo alimenta. Smith subdividi el capital en capital fijo, consistente en maquinaria, instalaciones, edificios, etc., y capital circulante, el empleado en comprar materias primas y en pagar trabajo y energa. El fondo de salarios es la parte del capital circulante que sirve para remunerar el trabajo. En 11

trminos reales, es una parte de los bienes producidos en un ciclo productivo que sirve para mantener a los trabajadores empleados en el ciclo productivo siguiente. En efecto, los salarios se pagan antes de la venta del producto, y para los capitalistas que los anticipan constituyen capital. La teora de la distribucin de la renta entre las clases sociales desempea un papel fundamental en la teora smithiana del desarrollo. En efecto, las tres clases fundamentales: capitalistas, trabajadores y terratenientes, se diferencian entre s tanto en el tipo de requisitos productivos que poseen capital, trabajo y tierracomo en la forma que adoptan sus respectivas rentas: beneficios, salarios y rentas de la tierra. La conexin entre los tipos de requisitos productivos posedos por las diversas clases y el modo en que gastan sus rentas constituye la esencia de la teora de la acumulacin de Smith. Los terratenientes, que no poseen capital productivo, no estn interesados en su crecimiento y carecen de estimulo para ahorrar y acumular capital; Su propensin al ahorro es nula, como lo es su contribucin al incremento de la riqueza nacional. Los trabajadores, por su parte, nicamente poseen su trabajo. Las coaliciones de los capitalistas y su capacidad de influir en el gobierno y el Parlamento cooperan con las fuerzas de la competencia en el mercado de trabajo para empujar al salario real al nivel de subsistencia; y con una renta de subsistencia la propensin al ahorro no puede ser sino nula. Por ello, ni siquiera los trabajadores realizan una contribucin positiva al incremento de la riqueza de la nacin, aunque se realicen una contribucin esencial a su produccin. Los capitalistas, en cambio, poseen el capital productivo y aspiran a su ampliacin, por lo que tendrn una elevada propensin al ahorro: de ah que, cuanto mayor sea la parte de la renta nacional que corresponda a beneficios, ms alto ser el ritmo de crecimiento de la riqueza de la nacin. El inters general de la nacin, por tanto, coincide con el inters particular de la clase burguesa. Tambin resulta importante en esta concepcin la distincin smithiana entre trabajo productivo e improductivo. El primero es el empleado en producir mercancas; el segundo, el empleado en servicios personales u otras actividades asimilables a stos. Smith tena en mente la diferencia que existe entre los obreros que dependen de los capitalistas y los sirvientes que dependen de las clases ociosas. La acumulacin es acumulacin de las mercancas. Por ello, el trabajo productivo resulta indispensable para mantener la acumulacin, mientras que el improductivo no. De ah la exigencia, para una economa que pretenda crecer, de reducir al mnimo el porcentaje de trabajadores empleados en actividades improductivas. 2.2.3. EL VALOR Smith realiz tambin una importante contribucin al problema de la explicacin del valor de las mercancas, aunque no lleg a formular una teora totalmente satisfactoria. Su punto de partida era el reconocimiento del hecho de que la estructura de un proceso productivo puede representarse en trminos de la serie de cantidades de trabajo empleadas para producir los bienes. En efecto, incluso el telar que utiliza el trabajador para producir el tejido ha sido producido, a su vez, mediante el trabajo, ayudado por otros medios de produccin. El trabajo, por tanto, es la medida real del valor de cambio de todas las mercancas. El precio real de cada cosa, lo que cada cosa cuesta realmente a quien necesita adquirirla, es el esfuerzo y la molestia de adquirirla. (p. 133). Smith dedujo de ello que un requisito previo necesario para que una mercanca tenga valor es que sta sea el producto del trabajo humano. Por otra parte, el valor de un bien se mide por la cantidad de trabajo que dicho bien puede exigir: el valor [de las mercancas] para quien las posee y necesita intercambiarlas con algn nuevo producto es exactamente igual a la cantidad de trabajo que stas le permiten comprar o exigir. Smith vio claramente que la medida del valor en trabajo exigido no coincide con la cantidad de trabajo contenido en las mercancas. Tal coincidencia se podra verificar al menos en aquel estadio primitivo y tosco de la sociedad que precede a la acumulacin de capitales y a la apropiacin de la tierra [...]. Si en un pueblo de cazadores, por ejemplo, matar un castor cuesta normalmente el doble de trabajo que matar un ciervo, de manera natural un castor se intercambiar por dos ciervos. Es natural que lo que habitualmente es el producto del trabajo de dos das o dos horas tenga un valor doble de lo que usualmente es el producto del trabajo de un da o una hora [...]. En esta situacin, todo el producto del trabajo pertenece al trabajador, y la cantidad de trabajo comnmente empleada para obtener o para producir una mercanca es la nica circunstancia que puede regular la cantidad de trabajo que sta debera habitualmente comprar, exigir o recibir a cambio. (pp. 150-151). En estas especiales condiciones, pues, la cantidad de trabajo exigido coincide con la cantidad de trabajo contenido. Las cosas cambian cuando se pasa de un sistema en el que todo el producto del trabajo pertenece al trabajador a uno en el que el control de los medios de produccin y, en consecuencia, de la produccin ya no est en manos de aqul. Cuando, adems de los trabajadores, participan en la divisin del producto los 12

capitalistas y los terratenientes, el valor de cambio de una mercanca debe ser tal que permita el pago de un beneficio y de una renta de la tierra, adems de un salario. De ello se deriva que la cantidad de trabajo que la mercanca puede pagar debe ser superior a la empleada para producirla. Por tanto, en una sociedad capitalista el trabajo contenido ya no constituye una buena medida del valor de cambio de las mercancas. El trabajo exigido es un precio relativo; es el valor de una mercanca expresado en trminos del de otra: el trabajo que se puede comprar con sta. Desde el momento en que el precio depende de las rentas pagadas para producir la mercanca, Smith lo expresa como suma de dichas rentas: salarios, beneficios y rentas de la tierra Aqu en aras de una mayor simplicidad ignoraremos las rentas de la tierra. Imaginemos una economa en la que se produce, en una tierra gratuita, una sola mercanca pongamos trigo a partir de s misma (semillas) y del trabajo. La mercanca, que mediremos en toneladas, se utiliza, adems de como bien de capital, como bien salarial. Asumamos tambin en aras de la simplicidad, que el salario se pague despus de realizado el trabajo. Sea k el coeficiente de capital, esto es la cantidad de semillas necesarias para producir una tonelada de trigo; l el coeficiente de trabajo, es decir la cantidad de horas-trabajo utilizadas directamente para producir una tonelada de trigo. Si es el trabajo directa e indirectamente contenido en una tonelada de trigo, k ser el contenido en las k toneladas de trigo utilizadas como semillas. Por tanto, ser:

= l + k =

l l k

Ahora, sean r la tasa de beneficio; w y p, el salario monetario y el precio monetario de una tonelada de trigo; p/w ser el trabajo exigido por sta, y w/p, el salario real. El precio del trigo ser igual a la suma de los costes soportados para producido y los beneficios obtenidos por los capitalistas. El coste del trabajo es wl; el coste del capital, pk; el beneficio, pkr. Por tanto, tendremos que p = wl + pk + pkr. Expresando el precio en trabajo exigido:

p p 1 = l + k (1 + r ) = w w 1 k (1 + r )
Se ve enseguida que el trabajo exigido es mayor que el trabajo contenido porque existe un beneficio; y que es tanto mayor cuanto ms alto sea dicho beneficio. Asimismo, se puede decir que el precio de la mercanca no es otro que la suma de los salarios y de los beneficios (y del capital) pagados para producirla. Sin embargo, resulta igualmente claro que la ecuacin del trabajo exigido no sirve para determinar el trabajo exigido, que es conocido en la medida en que lo sea el salario real, sino nicamente la tasa de beneficio, que resulta as determinado residualmente. Se obtienen resultados similares en el caso general en el que se producen n mercancas, aunque no es necesario demostrarlo aqu. La teora del valor basada en el trabajo exigido es una impecable teora de los precios, si presupone una teora del beneficio como residuo. Sin embargo, en este asunto Smith se dej llevar a veces por afirmaciones errneas. Una de ellas es que un aumento de los salarios puede conducir a un incremento de los precios, en lugar de a una disminucin de los beneficios; otra es que el beneficio servira para remunerar el riesgo, o incluso la disagreableness, afrontados por quien anticipa el capital; otra ms es que salario, beneficio y renta de la tierra son las tres fuentes originarias [...] de todo valor de cambio (p. 155). Juntas, estas tres afirmaciones haran pensar en una teora no residual del beneficio, lo cual llevara a un grave error lgico en una teora del valor basada en el coste de produccin. De estas afirmaciones errneas surge la llamada teora aditiva del valor, la teora que determina el valor de una mercanca con la suma de las rentas pagadas para producirla. Hay que tener presente que, cuando se habla de lo errneo de dicha teora, se alude no tanto a la idea de que el precio de la mercanca pueda expresarse como suma de las rentas, sino a la interpretacin que hace de las rentas las fuentes originarias del valor. Segn tal interpretacin, salarios y beneficios vendran determinados por las fuerzas de la oferta y la demanda en los mercados de factores; luego su suma determinara el valor de la mercanca. Sin embargo, a partir de la ecuacin del trabajo exigido se ve enseguida que, si en sta se predeterminan el salario y el beneficio, no queda ya ninguna variable por determinar el problema est sobredeterminado. No obstante, Smith no lleg a plantear el problema en estos trminos, y no slo no fue del todo consciente de las razones por las que una medida del valor en trabajo exigido resulta preferible a una en trabajo contenido, sino que ni siquiera lleg a comprender las trampas que encerraba una explicacin no residual del beneficio en el mbito de una teora del valor basada en el coste de produccin.

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2.2.4. MERCADO Y COMPETENCIA La teora del trabajo exigido desempe un importante papel en la teora smithiana del crecimiento. En efecto, una condicin necesaria para la existencia de una tasa de crecimiento positiva es que el trabajo exigido por el producto neto sea superior a la cantidad de trabajo empleada para producirlo. Slo en este caso puede existir el excedente necesario para sostener la acumulacin de capital. Por el contrario, la teora aditiva del precio, en cuanto tiende al abandono de una explicacin basada en el coste de produccin, parece destacar las fuerzas de la demanda como determinantes fundamentales de los precios de las mercancas. Unida a una teora del beneficio como remuneracin normal de la actividad empresarial, sta parece prestarse al intento de demostrar la eficacia en cuanto al reparto (o incluso la justicia distributiva) del equilibrio competitivo. Si bien algunos seguidores de Smith de los que se hablar en prximos captulos continuarn en esta lnea ms que el propio Smith, no hay duda de que fue l quien inici el camino. Aqu resulta importante la distincin entre precio de mercado y precio natural: el primero es el precio efectivo de una mercanca en un determinado momento; el segundo es el que permite pagar a los trabajadores, los capitalistas y los terratenientes a los tipos normales de retribucin. El precio de mercado depende de las fuerzas de la oferta y la demanda. En presencia de un exceso de demanda, el precio de mercado aumentar, mientras que disminuir si la oferta supera a la demanda. Sin embargo, el precio natural es, en cierto sentido, el precio central alrededor el cual gravitan continuamente los precios de todas las mercancas (p. 160); y esto sucede precisamente a causa de la competencia, que regula el funcionamiento de los mercados. Smith ilustr este proceso mediante un ejemplo esclarecedor. Supongamos que un luto pblico provoque un aumento de la demanda de tela negra. Se intensificar la competencia entre los compradores, lo cual har aumentar el precio de la tela negra; cuando el precio de mercado supere al precio natural, el capital invertido en la produccin de tela negra obtendr un rendimiento superior al que podra conseguir en otras industrias. Los capitalistas que produzcan esta mercanca se vern estimulados a ampliar la produccin, mientras que se transferirn nuevos capitales, procedentes de otros usos, a dicha produccin. De ello resultar un aumento de la oferta de tela negra, que en un determinado momento podr incluso superar la demanda; esto, a su vez, har disminuir el precio de mercado. Este proceso de ajuste continuar hasta que el precio de mercado vuelva al nivel natural. El precio natural est determinado por los costes de produccin, pero realizado en el mercado. Las fluctuaciones del precio de mercado dependen de las fuerzas de la demanda, pero estn reguladas por las condiciones de produccin. El proceso de ajuste arriba descrito es parte integrante del mecanismo de mercado mediante el que la economa se ajustara a su vereda de equilibrio natural. El inters personal es el motor del sistema, la fuerza que le impide sumirse en el caos. El elevado nmero de operadores, el conocimiento de las condiciones de precio por parte de los compradores y vendedores, la movilidad de los capitales y la ausencia de barreras de acceso, son todas ellas condiciones que limitan, hasta anularla, la capacidad de cada agente individual de influir en los precios en provecho propio. Bajo tales condiciones, las fuerzas del mercado harn que se produzcan precisamente aquellas mercancas y precisamente en aquellas cantidades que mejor satisfagan la demanda final. En una situacin de equilibrio, las fuerzas de la demanda regirn la distribucin del capital entre las diversas industrias. Mientras que las condiciones de la oferta determinan los precios relativos, las de la demanda determinan las cantidades relativas de los bienes producidos. En esta concepcin, el mercado es su propio guardin y se autorregula completamente. De este modo, mientras que todo el mundo es libre de perseguir sus intereses personales, de hecho cada uno resulta controlado por una ley impersonal. Cada uno es llevado por una mano invisible a contribuir a la realizacin de un equilibrio econmico que no formaba parte de sus intenciones. Se trata del teorema smithiano de la mano invisible, que afirma que, en condiciones de equilibrio competitivo: a) la produccin permite ofrecer aquellas mercancas que demandan los consumidores; b) los mtodos productivos elegidos son los ms eficientes; c) las mercancas se venden al precio ms bajo posible, es decir; a aquel que representa lo que realmente cuesta la mercanca a la persona que la lleva al mercado. El lmite principal de esta magnfica construccin es que qued sin demostrar. En particular, Smith no logr demostrar ni que aquel equilibrio existe, ni que es nico, ni que es estable. Sin embargo, respecto a 14

estos tres puntos si bien son fundamentales no se puede ser demasiado severo con Smith, puesto que an hoy los economistas han de vrselas con los problemas de su unicidad y su estabilidad, mientras que los de su existencia slo se han resuelto en poca muy reciente. 2.2.5. LAS DOS ALMAS DE SMITH Resulta conveniente concluir esta breve exposicin del pensamiento de Smith volviendo a una tesis a la que habamos aludido al comienzo de este apartado. Existen dos componentes distintos en la teora econmica smithiana. Para simplificar, los llamaremos componente macroeconmico y componente microeconmico. Estn estrechamente ligados entre s y es difcil separarlos, pero resulta posible y til hacerlo. Los ncleos fundamentales de dichos componentes estn constituidos por la teora del excedente y la del equilibrio competitivo individualista. Las propias races filosficas de ambas teoras son distintas: se podra fcilmente rastrear las fuentes empiristas y moralistas de la teora del equilibrio competitivo remontndonos a la influencia de Hume, de Hutcheson y de Shaftesbury, una lnea que enlazar a Smith con Bentham y Stuart Mill; igualmente, no sera difcil remontarse a la raz iusnaturalista de la teora del excedente y a la influencia de Locke y de Quesnay, lnea de pensamiento que continuar posteriormente con Ricardo y los socialistas ricardianos. Pero no es este el lugar adecuado para profundizar en dicho tema; baste haberlo mencionado. nicamente aadiremos que, si bien Smith se mostr perfectamente consciente, en el plano filosfico, slo del primer tipo de influencia, no por ello el segundo es menos fuerte, tal como lo demuestra la presencia en su obra de la tensin plenamente iusnaturalista entre el ser de la historia y de las instituciones, por una parte, y el deber ser del orden natural, por la otra. Esta tensin llevar a Smith a esbozar una teora del beneficio basada en la explotacin, as como a maldecir el espritu de monopolio de los comerciantes y manufactureros que ni son, si habran de ser, los gobernantes de la humanidad (p. 483). Resulta posible vincular todas las ideas de Smith a aquellos dos componentes tericos: el macroeconmico, basado en la teora del excedente, y el microeconmico, basado en la teora del equilibrio competitivo individualista. Por ejemplo, el primero constituye la base de la teora del crecimiento, y fue elaborada, en efecto, en un intento de adaptar el anlisis de Quesnay a una economa no estacionaria, con todo lo que de ello se deriva en cuanto a los agentes econmicos colectivos, las clases sociales, los tipos de renta y las formas de gasto. Tambin pueden vincularse a este primer componente la distincin entre trabajo productivo e improductivo, la explicacin del valor en trminos de trabajo contenido y exigido, y la teora del beneficio como renta residual. La segunda teora, en cambio, constituye el fundamento del teorema de la mano invisible, de la idea de la economa capitalista competitiva tomo orden econmico natural, de la teora aditiva de los precios en conexin con la explicacin del beneficio como remuneracin del riesgo y de la teora de los diferenciales salariales. Los sujetos econmicos que aparecen en esta segunda teora ya no son agentes colectivos, como las clases sociales, sino individuos: por ejemplo, compradores o vendedores de una determinada mercanca que deciden qu cantidad demandar u ofrecer sobre la base de un precio que ellos no pueden alterar, o bien unos determinados capitalistas que deciden transferir las inversiones de un sector a otro en busca de una mayor tasa de beneficio. Para entender hasta qu punto estos dos componentes de la teora de Smith son verdaderamente distintos y, sin embargo, se hallan estrechamente vinculados entre s, resulta conveniente observarlos aplicados a un problema especfico: el de la explicacin de la naturaleza del trabajo y del nivel de su retribucin. El captulo V del libro I de la Riqueza de las naciones se inicia con las siguientes palabras: El precio real de cada cosa, lo que cada cosa cuesta realmente a quien necesita adquirirla, es el esfuerzo y la molestia de adquirirla. El valor real de cada cosa para quien la ha adquirido y necesita emplearla o intercambiarla con otra es el esfuerzo y la molestia que sta puede ahorrarle, imponindosela a otros. Lo que se adquiere con moneda o bienes se compra con el trabajo, igual que lo que se adquiere con el esfuerzo del propio cuerpo. Esta moneda y estos bienes nos ahorran, en efecto, dicho esfuerzo. stos contienen el valor de cierta cantidad de trabajo que nosotros intercambiamos con lo que en aquel momento se considera que contiene una cantidad igual. El trabajo es el primer precio, la originaria moneda de compra con la que se pagan todas las cosas. No ha sido ni con el oro ni con la plata, sino con el trabajo, como se han adquirido originariamente todas las riquezas del mundo, y su valor, para quien las posee y necesita intercambiarlas con algn nuevo producto, es exactamente igual a la cantidad de trabajo que stas le permiten comprar o exigir (p. 133). Este famoso pasaje se ha interpretado de dos maneras totalmente diferentes correspondientes a dos lneas de pensamiento distintas. Ricardo y sus seguidores, los socialistas ricardianos, as como Marx y los marxistas, han puesto el acento en la cantidad de trabajo con la que se han producido las mercancas y que ha sido exigida por 15

stas. En este contexto, por trabajo se entiende gasto de energa, un servicio productivo que puede definirse merceolgicamente y medirse con una unidad objetiva, por ejemplo horas de trabajo por hombre. Esta mercanca entra en la produccin de otras mediante relaciones tcnicas objetivas y se intercambia con otras mediante relaciones de intercambio objetivas. Su papel productivo y su valor son independientes de las decisiones de los individuos y de su psicologa. La determinacin de su precio y de su papel productivo puede realizarse en trminos macroeconmicos, ignorando completamente a los individuos particulares. De ah que una teora de la distribucin basada en el concepto de salario como salario natural y en el de excedente como deduccin del producto del trabajo no puede ser sino una teora macroeconmica, y no requiere fundamento microeconmico alguno. Del mismo modo, una teora del valor basada en el trabajo contenido y en el trabajo exigido no puede ser sino una teora objetiva del valor, y no requiere fundamento psicolgico alguno. Una interpretacin completamente distinta del anterior pasaje es la formulada por Jevons, sobre la base de las teoras propuestas por Bentham y Gossen, ms tarde aceptada por todos los economistas neoclsicos. Sealemos, sin embargo a modo de inciso, que ya Galiani haba tratado de explicar de esta manera la teora del valor-trabajo (de Locke y de Petty). Jevons insiste en el aspecto de la fatiga y el fastidio del trabajo. ste se define ahora como un esfuerzo penoso del cuerpo y de la mente ejercido parcial o totalmente con la perspectiva de un bien futuro (p. 221). Se trata, evidentemente, de un caso de utilidad negativa. Su medida se expresar en trminos de penalidad, y no es posible definirla como magnitud objetiva. En efecto, cada individuo tiene sus propias ideas acerca de cun penoso le resulta su trabajo. Una teora del precio del trabajo que parta de esta interpretacin forzosamente habr de tener fundamentos microeconmicos, al no poder dejar de considerar las decisiones individuales. As, las teoras del valor y de la distribucin que pretendan interpretar el trabajo en este sentido no podrn evitar partir de la psicologa de los individuos; y se las podr definir razonablemente como teoras subjetivistas del valor y de la distribucin. No hay duda de que el pasaje de Smith se presta a ser interpretado legtimamente de ambas maneras. Pero an hay ms. El capitulo X del libro I, en el que Smith afront el problema de la estructura de los diferenciales salariales, empieza as: Las ventajas y las desventajas de los distintos empleos del trabajo y de los fondos en el mismo ambiente deben ser, en su totalidad, iguales o tender continuamente a la igualdad. Si en un mismo ambiente un empleo fuera de manera evidente ms o menos ventajoso que los otros, seran tan numerosas las personas que se amontonaran en el primer caso o lo abandonaran en el segundo, que haran que muy pronto sus ventajas o desventajas volvieran al mismo nivel que para los otros empleos. As sucedera al menos en una sociedad donde las cosas se abandonaran a su curso natural, donde existiera perfecta libertad y donde cada hombre fuera perfectamente libre tanto de elegir la ocupacin que juzgara ms conveniente como de cambiarla cada vez que le pareciera oportuno. El inters llevara a cada hombre a buscar el empleo ventajoso y a abandonar el desventajoso (pp. 201-202). Este pasaje parece dar la razn a la interpretacin neoclsica: Efectivamente, obsrvese la referencia a las decisiones individuales en el texto destacado por nosotros en cursiva, donde Smith habla de cada hombre y de su libertad de elegir. La legitimidad de dicha interpretacin la confirma el hecho de que, para Smith, la primera determinante de los diferenciales salariales la constituye la cualidad de agradable o desagradable, o bien la levedad o dureza del trabajo. As, a fin de que las ventajas o desventajas de los diversos empleos del trabajo sean perfectamente iguales es necesario que los diferenciales salariales reflejen las diferencias de penalidad. Esto sucedera en una situacin de libre competencia, esto es, en una situacin en la que existiera perfecta libertad y donde cada hombre fuera perfectamente libre de elegir [...]. Y a este punto de vista es al que nos referamos al hablar de la teora del equilibrio competitivo individualista como del componente microeconmico del pensamiento de Smith. Naturalmente, Ricardo y Marx disentiran de tal interpretacin, y no estaran del todo equivocados. En efecto, el segundo determinante de los diferenciales est constituido siempre segn Smith por el alto o bajo coste de aprendizaje; y ste puede interpretarse como un determinante objetivo. Efectivamente, los costes de aprendizaje de un oficio sugerir Marx vienen dados por la cantidad de trabajo empleado para producir una determinada capacidad laboral, y pueden determinarse con referencia a la tecnologa educativa disponible en una sociedad dada en una poca dada, es decir, de nuevo en trminos objetivos y macroeconmicos. A este tipo de interpretaciones nos referamos cuando aludamos a la teora del excedente como el componente macroeconmico del pensamiento de Smith. Veremos que casi todos los seguidores de Smith en la poca que va desde la publicacin de la Riqueza de las naciones hasta el final de las guerras napolenicas desarrollarn precisamente las ideas vinculadas a la teora del equilibrio competitivo individualista; lo cual sea dicho de paso explica tambin por qu Ricardo, para restablecer la autoridad de la teora smithiana del excedente, habr de hacer 16

una revolucin tomando precisamente a Smith como blanco preferente. Slo resta aadir, para mayor claridad, que una contribucin fundamental al desarrollo terico y a la consolidacin cultural del componente microeconmico del pensamiento de Smith, en detrimento del macroeconmico, fue la realizada por Bentham, el fundador del utilitarismo. Ms adelante volveremos sobre ello. 2.3. La ortodoxia smithiana 2.3.1. UNA POCA DE OPTIMISMO Los cuarenta aos transcurridos desde la publicacin de la Riqueza de las naciones a la de los Principios de Ricardo constituyeron una poca de entusiasmo y optimismo, tanto para la burguesa inglesa, que se hallaba en la fase ms intensa de la revolucin industrial, como para la continental, en particular la francesa, inmersa en el intento de realizar el sueo de la Ilustracin. Seguramente ninguno de los intelectuales de la poca represent mejor esta ola de entusiasmo que William Godwin (1756-1836) y Antoine Nicolas de Condorcet (1743-1794): el primero, con sus tesis sobre la perfectibilidad humana y su programa de reforma radical de la sociedad, expresadas en la Investigacin acerca de la justicia poltica (1793); el segundo, con la idea, planteada en Bosquejo de un cuadro histrico de los progresos del espritu humano (1795), del progreso continuo del conocimiento cientfico y de las bases morales de la convivencia social. Es cierto que tampoco faltaron voces pesimistas. Una fue la de Thomas Robert Malthus (1766-1834), quien precisamente en 1798, en una polmica frente al optimismo de Godwin, publicaba el Ensayo sobre el principio de poblacin. Sin embargo, se trataba de la voz aislada de un pastor conservador, exponente del punto de vista de una clase de la que no se poda esperar sino pesimismo en una poca en la que la burguesa, sus mercancas, sus armas y sus ideas, triunfaban en todos los frentes. El principio malthusiano de poblacin es una expresin, formulada de manera neta y clara, de aquel antiguo pesimismo religioso referente a la naturaleza avariciosa y los efectos de la incontinencia humana, que ya Botero, Cantillon, Ortes y otros haban expresado: los medios de subsistencia ofrecidos por la naturaleza crecan segn una progresin aritmtica, mientras 'que las bocas que alimentar crecan a un ritmo exponencial. En Malthus encontramos adems la capacidad de extraer todas las consecuencias polticas de su principio. Puesto que las clases bajas no son capaces, como las altas, de usar el freno moral para controlar los efectos catastrficos de aquella ley de la naturaleza, entonces debe permitirse al menos que la naturaleza cuide de s misma. Ergo: la beneficencia y la ayuda a los pobres deben ser desalentadas y abolidas. Desde el punto de vista de la teora econmica, el principio de poblacin es importante sobre todo por el uso que de l hicieron Ricardo y Torrens en su teora de los salarios. Sin embargo, hay que recordar tambin las implicaciones que dicho principio tena para los rendimientos decrecientes en agricultura, tema sobre el que ya James Anderson (1739-1808), en An Inquiry into the Nature of the Corn Laws (1777), haba formulado importantes tesis. Volveremos a hablar de ello en el prximo capitulo. En cualquier caso, y como ya se ha mencionado, Malthus representaba una excepcin respecto al general optimismo de los economistas postsmithianos; probablemente postsmithiana sea el mejor trmino para definir una economa poltica que finalmente haba encontrado sus foundations en la Riqueza de las naciones. Por primera vez, en toda Europa los economistas descubrieron que hablaban el mismo lenguaje y que tenan las mismas ideas de los propsitos, los lmites y el objeto de investigacin de la ciencia econmica: las que les haba asignado Smith. Esta homogeneidad terica, tanto tiempo buscada y finalmente hallada, tena su precio, como demuestran los escasos progresos realizados por el anlisis econmico en este perodo. Pero el aspecto que ms merece ser destacado en el panorama de la economa postsmithiana es este: que los pocos economistas que realizaron alguna contribucin original en esta poca se mantuvieron todos en la lnea de uno solo de los dos componentes del pensamiento de Smith, el del equilibrio competitivo individualista. 2.3.2. BENTHAM Y EL UTILITARISMO Una de aquellas contribuciones fue el utilitarismo, la conclusin natural de una lnea de pensamiento que vincula a Jeremy Bentham (1748-1832) con Shaftesbury, pasando por Hume, Hutcheson y Smith. No hay que olvidar, sin embargo, las influencias de Beccaria y de Helvtius, ni las de los telogos Priestly y Paley. Ante todo, hallamos en el utilitarismo una nueva manera de concebir la motivacin de las acciones humanas. El impulso dado a la especializacin del trabajo y, ms en general, las caractersticas del modo de 17

produccin capitalista haban llevado a considerar a los individuos no como partes integrantes de un todo interdependiente, sino como tomos sociales en pugna con las fuerzas impersonales e inmutables del mercado. Con la difusin de la conviccin de que el sujeto econmico es un ser egosta y competitivo, se abra camino tambin la idea de que todos los motivos de las acciones humanas derivaban del deseo de lograr el placer y evitar el sufrimiento. Dicha creencia constituye el ncleo del utilitarismo y su formulacin cannica se halla en los escritos de Jeremy Bentham, de manera especial en An Introduction to the Principles of Morals and Legislation, de 1780. El libro se inicia con la afirmacin de que cualquier motivacin humana, en cualquier tiempo y jugar, puede explicarse mediante un nico principio: el deseo de maximizar la utilidad. Por utilidad se entiende aquella propiedad de un objeto cualquiera de producir beneficio, ventaja, placer, bien o felicidad [...] o de impedir el sufrimiento, el mal o la infelicidad a aquel de cuyo inters se trate (p. 86). Al reducir todos los motivos humanos a un solo principio, Bentham sent las premisas para la construccin de una ciencia de la felicidad humana; una ciencia dotada de precisin matemtica como la fsica. E incluso propuso un mtodo para la cuantificacin de los placeres: el valor de un placer o de una penalidad ser mayor o menor en relacin a siete circunstancias: su intensidad, su duracin, su certeza o incerteza, su proximidad o lejana, su fecundidad, su pureza, su extensin (p. 97). Otro de los pilares de la concepcin benthamiana es la idea de que los seres humanos, adems de hedonistas, son tambin egostas: en condiciones normales de vida, en cada corazn humano, el inters propio predomina sobre todos los dems intereses juntos. [...]. El inters propio tiene sitio en todas partes (Economic Writings, vol. 3, p. 421). Ambas ideas sern asimiladas por las posteriores teoras del valor-utilidad. Smith haba rechazado la concepcin segn la cual el valor de cambio se explica por la utilidad de los bienes. Se haba servido del clebre ejemplo del agua y los diamantes (el agua posee un elevado valor de uso y un bajo valor de cambio, al contrario que los diamantes) para ilustrar la ausencia de una relacin necesaria entre utilidad y valor. Los economistas neoclsicos explicarn despus que no es la utilidad total de un bien la que determina su valor de cambio, sino la utilidad marginal, o sea el incremento de utilidad que se deriva de un pequeo incremento de la disponibilidad del bien. Pero ya Bentham razonaba ms o menos de esta manera: Los trminos riqueza y valor se explican mutuamente. Un artculo puede entrar en la composicin de una masa de riqueza slo si posee un cierto valor. Y es por el grado de este valor por el que se mide la riqueza. Todo valor se basa en la utilidad. [...]. Donde no hay uso, no puede haber valor (An Introduction..., p. 83). Y sigue: el valor de uso es la base del valor de cambio. [...]. Tal distincin deriva de Adam Smith, pero ste no le ha atribuido un significado claro. [...]. La razn por la que el agua no tiene un gran valor de cambio es que est igualmente desprovista de valor de uso. Si toda la cantidad de agua requerida est disponible, el excedente no tiene ningn tipo de valor. Lo mismo sucedera en el caso del vino, del trigo y de cualquier otra cosa (pp. 87-88). Como se puede ver, aqu se anticipa aunque de manera confusa y sin cuestionar excesivamente la autoridad de Smith el principio de la utilidad marginal y su vinculacin a la teora del valor. 2.3.3. LOS ECONOMISTAS SMITHIANOS Y SAY Bentham fue el iniciador de una tendencia de los economistas, postsmithianos que puede parecer sorprendente a quienes estn habituados a identificar la teora clsica con la ricardiana: la tendencia a buscar la explicacin del valor en el valor de uso, en lugar de hacerlo en el coste de produccin. Esta inclinacin fue especialmente clara en los seguidores alemanes de Smith. Por ejemplo, Friedrich Soden (1753-1831), en Die Nationalkonomie (1804), transform la distincin smithiana entre valor de uso y valor de cambio en la de valor positivo y valor comparativo, afirmando que nicamente el primero es propiamente valor; ste dependera de la utilidad que tienen los bienes respecto a la necesidad que deben satisfacer. Johan Friedrich Lotz (1778-1838), en Revision der Grundbegriffe der Nationalwirtschaftlehre (1811), avanz en esta direccin hasta hacer derivar el valor comparativo, que expresara la comparacin entre dos valores positivos, de la escasez de los bienes y del sacrificio que se debe realizar para hacerlos disponibles para la satisfaccin de las necesidades. Sin embargo, quien continu por este camino hasta el punto de ir conscientemente ms all de Smith fue James Maitland Lauderdale (1759-1839), quien, en la Inquiry into the Nature and Origin of Public Wealth (1804), no slo rechaz la teora del valor de Smith, sino que incluso percibi las implicaciones que tal rechazo tena en el plano de la teora de la produccin. Sobre el tema del valor, Lauderdale centr el anlisis en las fuerzas de la oferta y la demanda, tratando de explicar las ltimas por los factores subjetivos que definen las necesidades humanas y las primeras por la escasez de las mercancas necesarias para 18

satisfacer dichas necesidades. En cuanto a la produccin, fue de los primeros en plantear la tesis de que, para comprender el papel desempeado por las mquinas en el proceso productivo y en la produccin de riqueza, no hay que atender tanto a su capacidad de cooperar con el trabajo como a la de sustituirlo. De ello dedujo lgicamente una teora de los tres factores productivos, trabajo, tierra y capital, y de su combinacin en la produccin. Sobre el tema del valor, Lauderdale centr el anlisis en las fuerzas de la oferta y la demanda, tratando de explicar las ltimas por los factores subjetivos que definen las necesidades humanas y las primeras por la escasez de las mercaderas necesarias para satisfacer dichas necesidades en cuanto a la produccin, fue de los primeros en plantear la tesis de que, para comprender el papel desempeado por las mquinas en el proceso productivo y en la produccin de riqueza, no hay que atender tanto a su capacidad de cooperar con el trabajo como a la de sustituirlo. De ello dedujo lgicamente una teora de los factores productivos, trabajo, tierra y capital, y de su combinacin en la produccin. Tesis similares eran formuladas en Francia por un economista que, a diferencia de Lauderdale, se consideraba a s mismo discpulo de Smith: Jean-Baptiste Say (1767-1832), el optimista. En el Tratado de economa poltica (1803), Say mezcl de modo inslito las dos tesis fundamentales de la teora smithiana del valor, la concerniente a la dependencia de las variaciones de los precios de mercado de las fuerzas de la demanda y la relativa a la dependencia de los precios naturales de las condiciones de produccin. A partir de ello formul una teora, en realidad ms parecida a la de Galiani, cuya influencia era todava fuerte en Francia, donde haba sido consolidada por Condillac. El valor de las mercancas dependera de las fuerzas de la demanda y de los costes de produccin. De las primeras dara cuenta la utilidad de los bienes; de los segundos, las dificultades para ofrecerlos. Resulta interesante ver qu teoras de la produccin y de la distribucin se vincularon a esta teora del valor. La produccin de los bienes requiere el empleo de tres tipos de servicios productivos: los del trabajo, del capital y de la tierra. Puesto que el valor de los bienes depende de la demanda tanto como de los esfuerzos realizados para satisfacerla, y dado que dichos esfuerzos requieren el empleo de aquellos tres servicios productivos, el valor no podr ser enteramente reducido a trabajo: los tres servicios contribuyen a su formacin. Adems, cada servicio productivo recibe una renta, que est determinada por la demanda de los bienes que aqul contribuye a producir. El intermediario entre los comerciantes de los productos y los de los servicios productivos es el empresario. ste compara el precio que los consumidores estn dispuestos a pagar por un bien con los gastos necesarios para producirlo, esto es, con los costes de los servicios productivos. De esta manera, la demanda de los bienes de consumo se transforma en demanda de servicios productivos, y los precios de estos ltimos pasarn a depender de su contribucin indirecta a la satisfaccin de las necesidades de los consumidores. La tesis de la dependencia de los valores de las mercancas de los precios de todos los servicios productivos, vaga racionalizacin de la smithiana teora aditiva de los precios, condujo a Say de un modo casi natural si bien todava confuso a una extraa teora de la distribucin, extraa respecto a sus orgenes smithianos: cada servicio productivo recibira un precio proporcional a su contribucin productiva. As, la economa capitalista no slo sera eficiente en la asignacin de los recursos en funcin de la demanda, como sostena el teorema de la mano invisible, sino tambin justa en la distribucin de la renta producida. El vinculo entre Say y Smith es indudable, pero resulta evidente que Marx no andaba errado respecto a la naturaleza de dicho vnculo cuando afirmaba, en Teoras sobre la plusvala, que Say separa las nociones vulgares que aparecen en la obra de Adam Smith y las desarrolla en una cristalizacin peculiar (vol. 3, p. 501). Say tambin super a Smith en el intento de justificar el laissez faire. Smith se haba limitado a sostener que la avidez de los capitalistas llevara a una economa competitiva a asignar los recursos de modo tal que se satisficiera la demanda de mercancas en los diversos mercados; pero tambin haba evidenciado que el proceso de ajuste debera pasar por la aparicin y desaparicin de ineludibles procesos de desequilibrios sectoriales. Quedaba abierto el problema de si tales situaciones de desequilibrio se compensaran entre s, de manera que, en cualquier caso, se asegurara la igualdad entre la oferta y la demanda en el conjunto, o bien pudieran generar una situacin de desequilibrio macroeconmico. Pareca que Smith haba intuido vagamente esta segunda posibilidad cuando teorizaba la tendencia de la tasa de beneficio a caer como consecuencia de un exceso de oferta de capital en todas las industrias. Say, en cambio, trat de demostrar la imposibilidad de un exceso de oferta generalizado. Es la famosa ley de Say, conocida tambin como loi des dbouchs o ley de los mercados, segn la cual la oferta crea siempre su propia demanda. En primer lugar, Say se limit a observar que el valor de la produccin global es necesariamente igual al valor global de las rentas distribuidas. Se trata de una identidad contable que nadie discutira. Puesto que las rentas constituyen poder de compra, se puede decir asimismo que las mercancas producidas crean siempre un poder de compra correspondiente a su valor. De ello a decir 19

que la produccin crea siempre la propia demanda parece no haber ms que un paso; pero en realidad se trata de un paso enorme. Hay que aadir que las rentas son completa e inmediatamente gastadas, hiptesis que Say trat de justificar sobre todo en el Cours complet d'conomie politique pratique (1828), en un intento de responder a las diversas criticas que se haban alzado contra su primera formulacin de la ley, y teniendo en cuenta las controversias que sta haba generado tanto en el continente como en Inglaterra. En cualquier caso, el enunciado ms simple y claro de la hiptesis de la que depende la validez de la ley se halla en el Tratado: Hay que subrayar que una mercanca cualquiera, apenas es colocada en el mercado, ofrece una salida a otros productos por el importe total de su valor. En efecto, cuando un productor ha fabricado un bien cualquiera tiene una extrema necesidad y deseo de venderlo, a fin de que el valor de su producto no se le disuelva entre las manos. Pero no tiene menos prisa en deshacerse del dinero que obtiene con la venta del bien, precisamente tambin para que el valor de este dinero no se anule al permanecer inactivo. Ahora bien, uno no puede deshacerse de su dinero si no es comprando algn producto. Est claro, pues, que la simple produccin de un bien proporciona inmediatamente una salida a otros productos (pp. 141-142). As, el poder de compra generado por la produccin ya no es slo demanda potencial; sino tambin demanda efectiva. Esto Lleva a la conclusin de que son imposibles las situaciones de exceso de oferta agregada, incluso cuando cada una de las mercancas se halle en desequilibrio. La ley de Say excluye la posibilidad de crisis o superabundancias generales. Queda por ver si tambin excluye el desempleo. Volveremos sobre ello en el prximo captulo, cuando tratemos del uso ricardiano de la ley de Say. Referencias bibliogrficas Sobre los economistas franceses de la segunda mitad del siglo XVIII: M. 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