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Sheldon, Sidney- el AMO DEL JUEGO

Ttulo Original: Master of the game Traductor: Solana Mata, Montserrat Autor: Sheldon, Sidney 1984, Crculo de Lectores, S.A. ISBN: 9788422615880 Generado con: QualityEPUB v0.24 Corregido: MAESE L@C, 21/09/2011

EL AMO DEL JUEGO

Sidney Sheldon

Ttulo Original: Master of the game Traductor: Solana Mata, Montserrat Autor: Sheldon, Sidney 1984, Crculo de Lectores, S.A. ISBN: 9788422615880

Edicin digital y formatos Maese, Sep. 2011

Resumen

Kate Blackwell, presidenta de la poderosa KrugerBrent Internacional, celebra su noventa cumpleaos. Hay polticos, financieros, lo ms granado de la sociedad. Pero ella slo tiene ojos para una persona: su nieto Robert. Cosas de abuela? Nadie podra comprender la desesperada ilusin que deposita en l: Robert es el resumen de su vida, la baza a la que juega el xito o el fracaso de sus noventa aos. Tambin, muy dentro de ella, estn sus fantasmas queridos: su padre, Jamie, el enrgico y vengativo escocs que en Sudfrica levant el imperio econmico a que ella se debe; Margaret, su madre, dulce y paciente, que atesoraba ternura como Jamie dinero; Banda, el bant nacionalista que le hizo dar lo mejor de s misma; David, en fin, su marido, tan bueno y desinteresado. Ellos a un lado; al otro los vivos: su hijo, que intent matarla, sus nietas, tan decepcionantes en distintos aspectos, y Robert, la esperanza.

Entre unos y otros como entre la vida y la muerte Kat, el nexo de unin, una vida hecha a golpe de dureza, una historia que iba ms all de ella misma, que encadenaba su linaje a la Kruger Brent como si solo no tuviera sentido. Kate es el amo del juego; pero al mismo tiempo la esclava de su deber. Una personalidad enrgica, de una pieza y, por tanto compleja: decidida y amante, justa y brutal a veces.

Dedicado a m hermano, Richard, que tiene corazn de len. Expreso mi gratitud hacia Miss Geraldine Hunter, por su infinita paciencia y por su ayuda al preparar este manuscrito.

Expreso mi gratitud hacia Miss Geraldine Hunter, por su infinita paciencia y por su ayuda al preparar este manuscrito. Como una enorme serpiente engulle el resto... Una pasin soberana en el pecho Alexander Pope, Ensayo sobre el Hombre, Epstola 2

...Los diamantes resisten a los golpes hasta tal punto que un martillo de hierro puede partirse en dos, y hasta es posible que el propio yunque se desplace. Esta potencia invencible que desafa a las dos fuerzas ms violentas de la Naturaleza, el hierro y el fuego, puede quebrarse con la sangre del carnero. Pero ha de sumergirse en sangre que sea fresca y caliente, e incluso as, se necesitan muchos golpes...

Plinio el Viejo

Prlogo

KATE 1982 El enorme saln de baile estaba rebosante de espectros familiares que haban acudido para contribuir a celebrar el aniversario de Kate Blackwell. Esta les contemplaba mezclada con la gente de carne y hueso, y en su mente la escena era una fantasa como en un sueo, mientras los visitantes de otra poca y otro lugar se deslizaban por la pista de baile junto a los restantes invitados de corbata negra y largos y brillantes trajes de noche, que no sospechaban aquella presencia. Un centenar de personas asista a la fiesta de Cedar Hill House. Sin contar los fantasmas, pens Kate Blackwell irnicamente. Kate era una mujer pequea y delgada, de porte regio, que la haca parecer ms alta de lo que era en realidad. Su rostro era de los que no se olvidan. Orgullosa estructura sea, ojos gris alba y una barbilla obstinada, mezcla de sus antepasados escoceses y holandeses. Su cabello, que en otro tiempo haba sido una exuberante cascada negra, era ahora blanco y fino, y su piel, en contraste con los graciosos pliegues de su vestido de terciopelo color marfil, tena esa suave transparencia que algunas veces aporta la vejez. No siento mis noventa aos, pens Kate Blackwell. Adnde han ido a parar todos estos aos? Mir los espectros danzantes. Ellos lo saben. Ellos estaban all. Ellos formaron parte de aquellos aos, parte de mi vida. Vio a Banda, con su negro rostro resplandeciente. Y all estaba su David, su querido David, alto, joven y guapo, tal como ella lo viera cuando se enamor de l, y David le sonrea, y ella pens: Pronto, vida ma, pronto. Y dese que David hubiera vivido para poder conocer a su nieto. Los ojos de Kate buscaron por la gran estancia hasta verlo. Estaba de pie, cerca de la orquesta, contemplando a los msicos. Era un muchacho de ocho aos, sumamente atractivo, de cabello rubio, vestido con una chaqueta de terciopelo negro y pantalones de tartn. Robert era una rplica de su tatarabuelo, Jaime McGregor, el hombre del cuadro colgado encima del hogar de mrmol. Como si hubiera notado que ella le miraba, Robert se volvi. Entonces, Kate le hizo un ademn con la mano para que se acercara, y el perfecto diamante de veinte quilates que su padre haba recogido en una playa arenosa haca casi un siglo, centelle bajo el resplandor de la araa de cristal. Kate, complacida, contempl a Robert mientras ste se abra paso entre los bailarines. Yo soy el pasado, pens Kate. l es el futuro. Mi bisnieto se har cargo algn da de Kruger-Bent International. El chico lleg a su lado, y Kate le dej sitio junto a ella en el asiento. Te resulta agradable tu aniversario, abuela? S; gracias, Robert. Es una orquesta excitante. El director es realmente malo. Por un momento Kate le mir confundida, pero en seguida su rostro se ilumin. Ah... supongo que eso significa que es bueno.

Robert le hizo un guio. Exacto. Vaya, nadie dira que tienes noventa. Kate Blackwell ri. Aqu, entre los dos, no siento mis noventa aos. Robert desliz su mano en la de ella, y los dos permanecieron all en un satisfecho silencio, experimentando una cmoda afinidad en la diferencia de ochenta y dos aos entre una y otro. Kate se volvi para contemplar a su nieta que bailaba. Ella y su marido eran, sin lugar a dudas, la pareja ms atractiva de la pista. La madre de Robert vio a su hijo y a su abuela sentados juntos y pens: Qu mujer tan increble! No tiene edad. Nadie podra ni tan siquiera adivinar todo lo que ha tenido que vivir. Termin la msica, y el director dijo: Seoras y caballeros, me complazco en presentarles al joven Master Robert. Robert apret la mano de su abuela, se levant y se acerc al piano. Se sent con rostro grave y concentrado, y sus dedos comenzaron a deslizarse por el teclado. Interpret a Scriabin, y fue como el escarceo de la luz de la luna sobre el agua. Su madre le escuchaba y pens: Es un genio. Crecer y ser un gran msico. Ya no era su niito. Iba a pertenecer al mundo. Cuando Robert termin, los aplausos fueron entusiastas y genuinos. La cena se haba servido fuera. El jardn, grande y formal, haba sido adornado festivamente con farolillos y cintas y globos. Los msicos tocaron en la terraza, mientras los camareros y las doncellas circulaban entre las mesas, silenciosos y eficientes, asegurndose de que las copas de Baccarat y los platos de Limoges estuvieran siempre llenos. Se ley un telegrama del presidente de los Estados Unidos. Un juez del Tribunal Supremo brind por Kate. El gobernador hizo el elogio de Kate. ...una de las mujeres ms notables en la historia de esta nacin. Es legendaria la dedicacin de Kate Blackwell a centenares de causas caritativas de todo el mundo. La "Fundacin Blackwell" ha contribuido a la salud y bienestar de la gente de ms de cincuenta pases. Parafraseando al difunto Sir Winston Churchill "Nunca tantos han debido tanto a tan pocos". Yo he tenido el privilegio de conocer a Kate Blackwell... Y un rbano!, pens Kate. Nadie me conoce. Parece que est hablando de una santa. Qu dira toda esta gente si conocieran a la autntica Kate Blackwell? Engendrada por un ladrn y secuestrada antes de cumplir un ao. Qu pensaran todos ellos si les enseara las cicatrices de bala de mi cuerpo? Volvi la cabeza y mir al hombre que en cierta ocasin intent matarla. La mirada de Kate se alej del hombre para detenerse en una figura en las sombras, que ocultaba su rostro con un velo. Por encima del rumor lejano del trueno, Kate oy que el gobernador acababa su discurso y la presentaba. Ella se levant y mir al grupo de invitados. Al hablar, su voz era firme y segura. He vivido ms que cualquiera de vosotros. Como diran los jovenzuelos de hoy da, eso es una chorrada. Pero estoy contenta por haber llegado a mi edad, ya que de otro modo ahora no estara aqu con todos vosotros, queridos amigos. S que algunos habis venido de lejanos pases para acompaarme esta noche, por lo que debis de estar cansados del viaje. No estara bien que esperase que todos tengis mi energa. Estallaron risas, y la aplaudieron. Os agradezco que hayis convertido esta noche en memorable. Nunca lo olvidar. Para los que deseis retiraros, tenis preparadas las habitaciones. Para los dems, habr baile en el saln. Hubo otro rumor de

trueno. Ahora sugiero que entremos todos antes de que nos sorprenda una de nuestras famosas tormentas del Maine. Una vez hubo terminado la cena y el baile, y retirados los invitados, Kate se qued sola con sus recuerdos. Se sent en la biblioteca, rememorando el pasado, y de pronto se sinti deprimida. No queda nadie que se llame Kate, pens. Todos se han ido. Su mundo haba encogido. No era Longfellow el que dijo: Las hojas de la memoria producen un crujido melanclico en la oscuridad? Ella entrara pronto en la oscuridad, pero todava no. An tengo que hacerla cosa ms importante de mi vida, pens Kate. Ten paciencia, David. Pronto estar contigo. Abuela... Kate abri los ojos. Su familia haba entrado en la habitacin. Ella les mir, uno por uno, con sus ojos como una cmara implacable, registrndolo todo. Mi familia, pens Kate. Mi inmortalidad. Una criminal, una extravagante y un psictico. Los esqueletos de Blackwell. Es que tantos aos de esperanza y de sufrimiento y de angustia quedaban finalmente reducidos a esto? Su nieta estaba de pie a su lado. Te encuentras bien, abuela? Estoy un poco cansada, hijos. Creo que me ir a la cama. Se levant, y se encaminaba ya hacia la escalera, cuando, de pronto, el trueno rugi con violencia y la tormenta estall con furia, golpeando las gotas de agua los cristales de las ventanas como descargas de ametralladora. Su familia estuvo mirndola hasta que la anciana lleg a lo alto de la escalera, una figura erecta, orgullosa. Se escuch un nuevo rugido del trueno, y durante unos segundos el cielo qued iluminado por los relmpagos. Kate Blackwell se volvi para mirarles, y al hablar emple el acento de sus antepasados. En frica del Sur, solamos llamar a esto un donderstorm. Y el pasado y el presente comenzaron a fundirse otra vez. Ahora, Kate cruz el rellano hasta su dormitorio, rodeada por los fantasmas, familiares y consoladores.

Libro Primero

JAMIE 1883-1906

CAPTULO PRIMERO

Por Dios, que ste es un autntico donderstorm! exclam Jamie McGregor. Haba crecido entre las salvajes tempestades de las Tierras Altas de Escocia, pero nunca haba visto nada tan violento como aquello. El cielo de la tarde haba quedado cubierto repentinamente por enormes nubes arenosas, convirtiendo en un instante el da en noche. El cielo polvoriento quedaba iluminado por los destellos de los relmpagos weerlig lo llamaban los afrikaners que abrasaban el aire, seguido por el donderslag (trueno). Y despus, el diluvio. Rfagas de lluvia que se aplastaban contra el ejrcito de tiendas y barracas de hojalata y convertan Las sucias calles de Klipdrift en frenticos giseres de narro. El cielo retumbaba con el estruendo arrastrado de los truenos, uno detrs de otro, como la artillera en una guerra celestial. Jamie McGregor se apart rpidamente a un lado cuando una casa construida con ladrillos sin cocer se disolva en barro, y pens si la ciudad de Klipdrift sobrevivira a la tormenta. Klipdrift no era realmente una ciudad. Se trataba de un pueblo de lonas, una bulliciosa masa de tiendas, cabaas y carretas, agrupadas en las orillas del ro Vaal, pobladas por soadores de enloquecida mirada llegados a frica del Sur procedentes de todas las partes del mundo, impulsados por una misma obsesin: los diamantes. Jamie McGregor era uno de esos soadores. Con dieciocho aos recin cumplidos, era un muchacho guapo, alto y de cabello rubio, con unos asombrosos ojos gris claro en un rostro bronceado. Mostraba cierto aspecto de ingenuidad, una ansiedad por complacer que cautivaba a su interlocutor. Era de carcter alegre y su alma rebosaba optimismo. Haba recorrido casi diecisis mil kilmetros desde la granja de su padre, en las Tierras Altas de Escocia, hasta llegar all, a travs de Edimburgo, Londres, Ciudad de El Cabo, Hopetown y ahora Klipdrift. Haba renunciado a su parte de herencia en la granja que l y sus hermanos trabajaban con su padre, pero Jamie McGregor no se arrepenta. Saba que sera recompensado diez mil veces ms. Haba abandonado la seguridad de la nica vida que conociera hasta entonces, para venir a este lugar desolado y distante, porque haba soado ser rico. A Jamie no le asustaba el trabajo duro, pero las recompensas por el cultivo de la pequea granja rocosa al norte de Aberdeen eran escasas. Trabajaba desde la salida hasta la puesta del sol, junto a sus hermanos, su hermana Mary, su madre y su padre, y pocos beneficios obtuvo por todo ello. En cierta ocasin, haba ido a la feria de Edimburgo donde vio las bellas cosas maravillosas que el dinero poda comprar. El dinero serva para hacerte la vida fcil cuando estabas sano, y para cuidar de tus necesidades cuando algo te aquejaba. Jamie haba visto demasiados amigos y vecinos que vivan y moran en la pobreza. Record su excitacin cuando por primera vez oy hablar del ltimo hallazgo de diamantes en frica del Sur. Se haba encontrado all el mayor diamante del mundo, perdido entre la arena, y se rumoreaba que toda la zona era como un gran cofre del tesoro dispuesto para ser abierto. Haba comunicado la noticia a su familia despus de cenar un sbado por la noche. Estaban sentados alrededor de la mesa sin levantar en la tosca cocina de madera, cuando Jamie habl, con voz tmida, pero al mismo tiempo orgullosa. Me voy a marchar a frica del Sur a buscar diamantes. Saldr la prxima semana. Cinco pares de ojos le miraron como si hubiese enloquecido. Te vas a ir en busca de diamantes? le pregunt su padre. Debes de estar chiflado, muchacho. Todo eso son cuentos de hadas... Tentacin del demonio para impedir que los hombres cumplan con su trabajo honrado del da. Por qu no nos cuentas de dnde sacars el dinero para el viaje? le pregunt su hermano Ian. Es medio camino alrededor del mundo. T no tienes dinero. Si tuviera dinero replic Jamie, no tendra que irme a buscar diamantes, no crees? Nadie aqu tiene dinero. Yo ser igual a todos ellos. Tengo cerebro y una espalda fuerte. No fracasar.

Su hermana Mary dijo: Anie Card se desilusionar. Jamie amaba a su hermana. Era mayor que l. Veinticuatro aos, aunque pareca tener cuarenta. Jams en su vida haba tenido nada bonito. Yo cambiar eso, se prometi Jamie. Silenciosamente, su madre recogi la fuente que contena los restos del humeante picadillo y se dirigi al fregadero de metal. Ms tarde, aquella misma noche, se acerc a la cama de Jamie. Coloc suavemente una mano en el hombro de Jamie, y la fortaleza de ella fue transmitida al muchacho. Haz lo que debas hacer, hijo. Ignoro si all hay diamantes, pero, si los hay, t los encontrars. Ahora puso a la vista una desgastada bolsita de cuero. Slo tengo algunas libras. No es necesario que se lo digas a tus hermanos. Que Dios te bendiga, Jamie. Cuando Jamie sali hacia Edimburgo, llevaba cincuenta libras en la bolsa. El viaje hasta frica del Sur fue difcil, y Jamie McGregor necesit casi un ao para realizarlo. Consigui trabajo como camarero en un restaurante modesto de Edimburgo hasta aadir otras cincuenta libras a la bolsita. Continu entonces hasta Londres. Jamie qued atemorizado por la magnitud de la ciudad, las enormes multitudes, el ruido y los grandes mnibus tirados por caballos que corran a ocho kilmetros por hora. Abundaban los cabriols por todas partes, transportando bellas mujeres con sus grandes sombreros y sus airosas faldas y sus elegantes zapatitos altos abrochados con botones. Contempl maravillado a las damas cuando descendan de los carruajes para ir de compras en Burlington Arcade, una deslumbrante cornucopia de plata y vajillas, y vestidos y pieles, y cermica y tiendas de perfumera rebosantes de botellas y frasquitos misteriosos. Jamie hall alojamiento en una casa del nmero 32 de la calle Fitzroy. Costaba diez chelines por semana, pero fue lo ms barato que pudo encontrar. Se pasaba los das en los muelles buscando un barco que le llevase a frica del Sur y las noches contemplando las vistas maravillosas de London Town. Una noche vislumbr a Eduardo, el prncipe de Gales, que entraba en un restaurante cerca de Covent Gardens, por una puerta lateral, dando el brazo a una bella joven. Esta llevaba un gran sombrero floreado, y Jamie pens lo bien que le sentara a su hermana Mary. Jamie asisti a un concierto en el Palacio de Cristal, construido para la Exposicin de Londres de 1851. Visit Drury Lae, y se col en el Teatro Savoy durante el descanso, en donde haban instalado la primera iluminacin elctrica en un edificio pblico britnico. Algunas calles estaban iluminadas por electricidad, y Jamie oy que era posible hablar con alguien al otro lado de la ciudad a travs de una maravillosa mquina nueva, el telfono. Jamie presinti que estaba mirando al futuro. A pesar de todas aquellas innovaciones y de tanta actividad, Inglaterra estaba inmersa aquel invierno en una creciente crisis econmica. Las calles estaban llenas de parados y hambrientos, y se produjeron manifestaciones de masas y luchas callejeras. He de irme de aqu, pens Jamie. Vine para escapar de la pobreza. Al da siguiente, Jamie se contrat como camarero en el Walmer Castle, con destino a Ciudad de El Cabo, frica del Sur. El viaje por mar dur tres semanas, con escalas en Madeira y Santa Elena para cargar combustible para las calderas. Fue un viaje agitado, turbulento, en pleno invierno, y Jamie estuvo mareado desde el mismo momento en que la nave zarp. A pesar de ello, nunca perdi el buen humor, pues cada da que transcurra le acercaba ms a su cofre del tesoro. A medida que el barco se aproximaba al Ecuador, el clima fue cambiando. Milagrosamente, el invierno comenz a suavizarse hasta convertirse en verano, y cuando se acercaron a la costa africana, los das y las noches se hicieron calurosos y hmedos.

El Walmer Castle lleg a Ciudad de El Cabo de madrugada, avanzando cuidadosamente por el estrecho canal que separaba la gran leprosera, en la isla Robben, del continente, y ancl en Table Bay. Jamie estaba en cubierta antes de que saliera el sol. Contempl, fascinado, cmo se desvaneca la niebla matinal revelando el gran espectculo de Table Mountain, que descollaba altiva sobre la ciudad. Haba llegado. En el momento en que el barco qued atracado al muelle, las cubiertas se vieron invadidas por una horda de la gente ms extraa que Jamie hubiera visto nunca. Se gritaba a voces los nombres de los diferentes hoteles: hombres negros, amarillos, cobrizos y morenos se ofrecan frenticamente para llevar el equipaje, y nios pequeos corran de un lado para otro vendiendo peridicos, golosinas y frutas. Conductores de cabriols, de la casta media, parsis o negros que voceaban su ansiedad por ser alquilados. Vendedores y hombres que empujaban carritos de bebidas llamaban la atencin sobre sus mercancas. El aire era denso, con grandes moscas negras. Los marineros y los mozos se abran paso a gritos por entre la multitud, mientras los pasajeros intentaban intilmente conservar juntos y a la vista sus equipajes. Toda una Babel de gritero y ruido. La gente hablaba, unos con otros, en un lenguaje que Jamie nunca haba odo. Yulle kom van de Kaap, neh? Het julle mine papa zyn wagen gezien? -Wat bedui'di? Huistoe! Jamie no entendi ni una sola palabra. Ciudad de El Cabo no se pareca en absoluto a nada que Jamie hubiera visto anteriormente. No haba dos casas semejantes. Junto a un gran malecn, de dos o tres pisos, construido de ladrillos o de piedra, se elevaba una pequea cantina de chapa galvanizada, a continuacin vena la tienda de un joyero, una pequea tienda de verduras, y contigua a ella, un estanco ruinoso. A Jamie le fascinaban los hombres, mujeres y nios que poblaban las calles. Vio un kaffir1 vestido con un par de pantalones viejos del 78 Highland y llevando a modo de abrigo un saco con algunos cortes para pasar los brazos y la cabeza. El kaffir caminaba detrs de dos chinos, cogidos de la mano, vestidos con blusas de labriego de color azul, con sus coletas cuidadosamente enrolladas hacia arriba bajo sombreros cnicos de paja. Se vean granjeros bers robustos, de rostros rojizos, con el cabello quemado por el sol, conduciendo sus carretas cargadas de patatas, cereales y verduras. Hombres vestidos con pantalones de terciopelo marrn y chaquetas, con sombreros de fieltro de ala ancha cubrindoles la cabeza, y largas pipas de arcilla en la boca, que caminaban delante de sus vraws, ataviadas enteramente de negro, con velos negros tupidos y grandes tocas holgadas. Lavanderas parsis, con grandes fardos de ropa sucia sobre la cabeza, se abran camino entre soldados de casaca roja, con casco. El espectculo resultaba fascinante. Lo primero que hizo Jamie fue buscar una pensin barata que un marinero del barco le haba recomendado. La patrona era una viuda de mediana edad, regordeta y con un gran busto. Observ detenidamente a Jamie y sonri. Zoek yulle goud? Jamie se ruboriz. Lo siento... no la entiendo. Ingls eh? Has venido para buscar oro? Diamantes?

Diamantes, s, seora. La mujer le hizo entrar. Te gustar estar aqu. Tengo todo lo necesario para los jvenes como t. Jamie pens si ella sera una de esas cosas necesarias. Confiaba en que no. Soy Mrs. Venster declar la mujer coquetamente, pero mis amigos me llaman Dee-Dee. Sonri, mostrando un diente frontal de oro . Tengo la impresin de que vamos a ser muy buenos amigos. Pdeme cualquier cosa que desees. Es usted muy amable repuso Jamie. Podra usted decirme dnde puedo comprar un plano de la ciudad? Con el plano en la mano, Jamie se lanz a explorar. A un lado de la ciudad estaban los suburbios de Rondebosch, Claremont y Wynburg, extendindose en ms de veinte kilmetros cuadrados de plantaciones y viedos. Al otro lado se vean los suburbios marineros de Punta del Mar y Punta Verde. Jamie pase por la rica zona residencial, a lo largo de las calles Strand y Bree, admirando los grandes edificios de dos pisos, con sus tejados lisos y sus revestimientos frontales de estuco, con empinadas terrazas por encima de la calle. Camin hasta que las moscas, que parecan estar vengndose personalmente de l, le hicieron regresar. Eran moscas grandes y negras, que atacaban en verdaderos enjambres. Cuando Jamie regres a la pensin, encontr su dormitorio lleno de ellas. Cubran las paredes, la mesa y la cama. Fue a ver a la patrona. Mrs. Venster, puede usted hacer algo contra las moscas de mi habitacin? Son... La patrona solt una risa cristalina y pellizc ligeramente la mejilla de Jamie. Myn magtig. Ya te acostumbrars a ellas. Ya vers. Las instalaciones sanitarias en Ciudad de El Cabo eran al mismo tiempo primitivas e inadecuadas, y cuando el sol se pona, la ciudad quedaba cubierta por un vapor pestilente, como una sbana perniciosa. Era insoportable. Pero Jamie saba que lo soportara. Necesitaba ms dinero antes de poderse marchar. No puedes sobrevivir en los campos de diamantes sin dinero, le haban advertido. Tendrs que pagar hasta la respiracin. En el segundo da de estancia en Ciudad de El Cabo, Jamie encontr empleo conduciendo un carro tirado por caballos para una empresa de reparto. Al tercer da comenz a trabajar de lavaplatos en un restaurante, despus de la cena. Viva de los restos de comida que se guardaba y se llevaba luego a la pensin, pero aquella comida tena un sabor raro para l, que aoraba la sopa, las tortas de avena y los baps calientes, recin hechos por su madre. No se lamentaba ni tan siquiera consigo mismo, sacrificando comida y comodidad para aumentar sus ahorros. Haba tomado una decisin y nada le detendra, ni la tarea agotadora, ni el aire enrarecido que respiraba, ni las moscas que le mantenan desvelado la mayor parte de la noche. Se senta desesperadamente solo. No conoca a nadie en aquel extrao lugar, y echaba de menos a sus amigos y familia. Jamie gustaba de la soledad, pero sentirse solo era una angustia constante. Finalmente, lleg el tan esperado da. Su bolsita contena la elevada suma de doscientas libras. Estaba dispuesto. Abandonara Ciudad de El Cabo a la maana siguiente, en direccin de los campos de diamantes. Las reservas para las carretas de pasajeros a los campos de diamantes de Klipdrift las haca la Inland Transpon Company, en un pequeo despacho de madera cerca de los muelles. Cuando Jamie lleg a las siete de la maana, el barracn estaba ya tan lleno que no pudo acercarse a l. Haba centenares de buscadores de fortuna pelendose por conseguir un asiento en las carretas. Haban venido de lugares tan remotos como Rusia y Norteamrica, Australia, Alemania e Inglaterra. Gritaban en una docena de lenguas diferentes, rogando a los

sitiados vendedores de billetes que encontrasen un lugar para ellos. Jamie estuvo observando a un corpulento irlands que se abra paso violentamente entre el gento para salir de la oficina a la acera. Perdneme dijo Jamie, qu es lo que est sucediendo ah dentro? Nada gru enojado el irlands . Las malditas carretas estn todas reservadas ya para las seis prximas semanas. Vio la expresin de desencanto reflejada en la cara de Jamie . Y esto no es lo peor, muchacho. Esos bastardos idlatras estn cobrando cincuenta libras por cabeza. Era increble! Debe de haber algn otro medio para llegar hasta los campos de diamantes. Dos medios. O vas por Dutch Express, o viajas a pie. Qu es Dutch Express? Carreta de bueyes. Avanzan a unos tres kilmetros por hora. Cuando uno llegara all, los condenados diamantes ya habran desaparecido del todo. Jamie McGregor no tena intencin de quedar detenido all hasta que los diamantes hubiesen desaparecido. Se pas el resto de la maana buscando otro medio de transporte. Lo encontr justamente antes del medioda. Pasaba frente a un establo cuando observ en la entrada un letrero que deca despacho de correos. Siguiendo un impulso, entr, y se encontr con el hombre ms flaco que viera en su vida, dedicado a cargar grandes sacas de correo en un vehculo de dos ruedas. Perdneme le dijo Jamie. Lleva usted el correo a Klipdrift? S. Precisamente, estoy cargndolo. Jamie se sinti invadido por una ola de esperanza. Acepta usted pasajeros? A veces. Alz la mirada y observ a Jamie. Cuntos aos tienes? Una pregunta rara. Dieciocho. Por qu? No aceptamos a nadie por encima de veintiuno o veintids aos. Tienes buena salud? Una pregunta ms rara todava. S, seor. El hombre flaco se incorpor. Creo que puedo aceptarte. Salgo dentro de una hora. Te costar veinte libras. Jamie no poda creer en su buena suerte. Eso es maravilloso! Voy a recoger mi maleta y... Nada de maletas. Slo tienes espacio para una camisa y un cepillo de dientes.

Jamie observ ms de cerca el coche de dos ruedas. Era pequeo y de rstica construccin. El armazn del vehculo formaba una especie de pozo en el que se depositaba el correo, y, por encima del pozo, haba un espacio estrecho, reducido, en donde poda sentarse una persona espalda contra espalda con el conductor. Iba a ser un viaje muy incmodo. Trato hecho dijo Jamie. Voy a buscar mi camisa y mi cepillo. Cuando Jamie regres, el conductor estaba enganchando ya un tiro de caballos al coche. Haba dos jovenzuelos grandotes, de pie cerca del coche. Uno era bajo y moreno; el otro, un sueco alto y rubio. Estaban entregando dinero al conductor. Eh! Espere un momento le dijo Jamie al conductor. Usted me ha dicho que yo iba a viajar con usted. Todos vosotros vais a venir conmigo respondi el conductor. Vamos, subid. Los tres? As es. Jamie no tena idea alguna de cmo el conductor esperaba que los tres se acomodaran en el pequeo coche, pero saba bien que l iba a estar subido en el coche cuando ste partiera. Jamie se present a sus dos compaeros de viaje. Soy Jamie McGregor. Wallach dijo el joven bajo y moreno. Pederson replic el alto y rubio. Jamie dijo: Hemos tenido suerte en descubrir esto, no creis? Es fantstico que no lo sepa todo el mundo. Pederson contest: Oh, ellos ya saben que existen estos coches correo, McGregor. Lo que pasa es que no hay muchos que puedan acomodarse, o que estn lo bastante desesperados para viajar en ellos. Antes de que Jamie pudiera preguntar qu es lo que quera decir, el conductor declar: Vmonos. Los tres jvenes se apretujaron en el asiento, Jamie en medio, apretados, con las rodillas encogidas, y las espaldas apoyadas duramente contra el respaldo de madera del asiento del conductor. No haba espacio para moverse, ni siquiera para respirar. No es del todo malo, se tranquiliz Jamie. Sujetaos! orden el conductor, y un momento despus corran por las calles de Ciudad de El Cabo camino de los campos diamantferos de Klipdrift. En carretas de bueyes, el viaje resultaba relativamente cmodo. Las carretas que transportaban pasajeros de Ciudad de El Cabo a los campos de diamantes eran grandes y espaciosas, con cubiertas de lona para protegerles del deslumbrante sol invernal. Cada carreta acomodaba a una docena de pasajeros y eran arrastradas por caballos o muas. En las paradas regulares, los viajeros encontraban bebidas, y el viaje duraba diez das.

El coche del correo era distinto. Nunca se detena, excepto para cambiar de caballos y conductores. Iba al galope, sobre caminos escabrosos y campos y senderos rodados. El coche no tena muelles, y cada salto equivala a recibir la coz de un caballo. Jamie apret los dientes y pens: Puedo aguantar hasta que nos detengamos para pasar la noche. Comer y dormir un poco, y por la maana estar bien. Pero cuando lleg la noche slo se detuvieron unos diez minutos para cambiar los caballos y el conductor; luego partieron nuevamente nos detendremos para comer? pregunt Jamie. No nos detendremos gru el nuevo conductor. Vamos directamente. Transportamos el correo, Mster. Corrieron durante toda la noche, viajando a la luz de la luna, por caminos polvorientos y con baches, dando saltos en las subidas, lanzndose hacia los valles, disparndose en los llanos. Cada centmetro del cuerpo de Jamie estaba magullado y dolorido por las continuas sacudidas. Se senta agotado, pero era imposible dormir. Cada vez que comenzaba a dormitar, despertaba de pronto. Senta el cuerpo entumecido y agotado y no dispona de espacio suficiente ni para estirarse. Estaba hambriento y senta mareos. No tena ni idea de cuntos das transcurriran antes de que pudiera comer. El recorrido era de novecientos cincuenta kilmetros, y Jamie McGregor no estaba seguro de que pudiera soportarlo. Ni siquiera estaba seguro de si deseaba hacerlo. Al final del segundo da con su noche, la desdicha se haba convertido en agona. Los compaeros de viaje de Jamie se hallaban en un lastimoso estado similar, sin capacidad ni para quejarse. Jamie comprendi ahora por qu la compaa insista en que sus pasajeros fuesen jvenes y fuertes. Al amanecer del da siguiente, entraron en el Karoo, donde comenzaba la autntica zona silvestre. Alargndose hasta el infinito, el veld2 monstruoso se extenda liso e implacable bajo un ardiente sol. Los pasajeros se asfixiaban bajo el calor, el polvo y las moscas. De vez en cuando, a travs de una bruma miasmtica, Jamie distingui grupos de hombres que avanzaban penosamente a pie. Se vean jinetes solitarios, y docenas de carretas tiradas por dieciocho o veinte bueyes, manejadas por dos conductores y voorlopers, con sus sjamboks, los ltigos con largas correas de cuero, gritando Trek! Trek! Las grandes carretas iban cargadas con quinientos kilogramos de productos y mercancas, tiendas y equipos de minero, cocinillas para quemar lea, harina, carbn y lmparas de petrleo. Las carretas transportaban caf y arroz, camo ruso, azcar y vinos, whisky y botas, y velas de Belfast y mantas. Era el cable de salvamento para los buscadores de fortuna de Klipdrift. Slo despus que el carro hubiera cruzado el ro Orange, se produjo un cambio en la mortal monotona del veld. Poco a poco, la maleza se fue haciendo ms alta y salpicada de verde. La tierra era ms roja, en algunos puntos creca la hierba que la brisa ondeaba, y comenzaron a aparecer arbustos espinosos. Conseguir llegar, pens Jamie tristemente. Voy a conseguirlo. Y senta que la esperanza comenzaba a renacer en su cansado cuerpo. Haban estado viajando durante cuatro das con sus correspondientes noches, cuando finalmente llegaron a los suburbios de Klipdrift. El joven Jamie McGregor no haba sabido lo que esperaba encontrar, pero la escena que contemplaron sus ojos cansados y enrojecidos no era nada que hubiera podido imaginar jams. Klipdrift consista en un vasto panorama de tiendas y carretas alineadas en las calles principales y en las orillas del ro Vaal. El inmundo camino bulla con la presencia de kaffirs, desnudos, excepto por sus chaquetas con colores brillantes, y de exploradores barbudos; carniceros, panaderos, ladrones, maestros. En el centro de Klipdrift, unas barracas de madera y hierro servan de tiendas, cantinas, salas de billar, fondas, oficinas de compra de diamantes y gabinetes de abogado. En una se alzaba el destartalado Hotel Royal Arch, una larga cadena de habitaciones sin ventana. Jamie se ape del carro y cay en seguida al suelo, pues sus piernas entumecidas se negaron a sostenerle. Qued tendido en tierra, con la cabeza dndole vueltas, hasta que recuper fuerzas suficientes para levantarse.

Se dirigi tambalendose hacia el hotel, forzando su paso entre el gento vociferante que se agrupaba en las aceras y las calles. Le dieron una habitacin pequea, sumamente calurosa y rebosante de moscas. Pero tena un camastro. Jamie se dej caer en l, completamente vestido, y se durmi al instante. Durmi durante dieciocho horas seguidas. Jamie se despert con el cuerpo increblemente rgido y dolorido, pero con el alma llena de exaltacin. Estaba aqu! Lo haba conseguido! Se senta hambriento, as que sali en busca de comida. En el hotel no la servan, pero al otro lado de la calle haba un pequeo restaurante, lleno de gente, en donde devor snook, un gran pescado tropical parecido al lucio; carbonaatje, cordero cortado fino y asado sobre el fuego de lea; una pierna de bok, y como postres koeksister, una masa muy frita y empapada en jarabe. El estmago de Jamie, que haba pasado tanto tiempo sin alimento, comenz a mostrar sntomas alarmantes. Jamie decidi dejarlo reposar antes de seguir comiendo; as que concentr su atencin en lo que le rodeaba. En todas las mesas a su alrededor, los buscadores estaban discutiendo febrilmente el tema que dominaba en las mentes de todos ellos: diamantes. ...quedan todava algunos diamantes alrededor de Ciudad de la Esperanza, pero la veta madre est en New Rush... ...Kimberley tiene una poblacin mayor que Joburg... ...sobre el hallazgo en Dutoitspan la ltima semana? Se dice que all hay ms diamantes de los que un hombre puede transportar... ...se ha encontrado una nueva veta en Christiana. Voy a irme all maana. De modo que era verdad. Haba diamantes en todas partes! El joven Jamie estaba tan excitado que apenas pudo terminar su enorme taza de caf. Se asombr ante la desmesurada cuenta. Dos libras y tres chelines por una comida! Tendra que andar con mucho cuidado. Sali a la calle, atestada y ruidosa. Detrs de l, una voz le pregunt: Ests todava pensando en hacerte rico, McGregor? Jamie se volvi. Era Pederson, el muchacho sueco que haba viajado con l en el carro del correo. Seguro que s respondi Jamie. Pues vayamos a donde estn los diamantes declar . El ro Vaal est en esa direccin. Comenzaron a caminar. Klipdrift se hallaba en un valle, rodeado de colinas, y, hasta donde Jamie alcanzaba ver, todo era rido, sin una brizna de hierba ni un matorral a la vista. Un espeso polvo rojizo flotaba en el aire, haciendo difcil la respiracin. El ro Vaal estaba a unos cuatrocientos metros de distancia, y, a medida que se aproximaban a l, el aire se haca ms fresco. Centenares de buscadores se alineaban a ambas orillas del ro, algunos de ellos buscaban diamantes cavando en la tierra, otros cribando piedras en las artesas mviles y otros eligiendo piedras sobre mesas destartaladas, improvisadas. Los equipos iban desde los aparatos cientficos para el lavado de la tierra hasta viejas cajas cnicas y cubos. Los hombres aparecan tostados por el sol, sin afeitar, y vestidos toscamente con un extrao surtido de camisas sin cuello, de franela a rayas y de colores, pantalones de pana y botas de caucho, arzones de montar y polainas atadas, y cubiertos con sombreros de fieltro de ala ancha o cascos mineros. Todos ellos llevaban grandes cinturones de cuero con bolsillos para guardar los diamantes o el dinero. Jamie y Pederson se acercaron al borde de la orilla del ro y contemplaron a un muchacho y a un hombre mayor empeados en mover una enorme roca de siderita para llegar a la arena que la rodeaba. El sudor les

empapaba las camisas. Cerca de ellos, otro equipo cargaba arena en un carro para cribarla en una artesa. Uno de los cavadores inclinaba la artesa mientras el otro arrojaba cubos de agua dentro para limpiarla de los sedimentos. Se vaciaban entonces los guijarros mayores en una mesa preparada para seleccionar, en donde los inspeccionaban excitadamente. Parece fcil declar Jamie con un guio. No cuentes con ello, McGregor. He hablado con algunos de los buscadores que han estado aqu algn tiempo. Creo que hemos comprado un saco de cacharros. Qu quieres decir? Sabes t cuntos buscadores hay por aqu, todos confiando en hacerse ricos? Unos malditos veinte mil! Y no hay suficientes diamantes para todos, amigo. Y aunque los hubiera, estoy comenzando a pensar si vale la pena el sacrificio. Te asas en invierno, te hielas en verano, quedas empapado en sus malditos donderstorms, y, adems, habr que luchar con el polvo, las moscas y el hedor. No puedes conseguir un bao ni una cama decente, y no hay instalaciones sanitarias en esta maldita ciudad. Cada semana se ahogan unos cuantos en el ro Vaal. Algunos se ahogan por accidente, pero me han dicho que para la mayora es un modo de escapar, la nica huida de este agujero infernal. No entiendo por qu esta gente contina aqu. Yo s lo s. Jamie mir al joven esperanzado, con su camisa manchada. Para la prxima palada llena de suciedad. Pero mientras regresaban a la ciudad, Jamie tuvo que admitir que Pederson tena cierta parte de razn. Pasaron junto a osamentas de bueyes, ovejas y cabras abandonadas para pudrirse junto a las tiendas, y al lado de fosas cavadas que servan de letrinas. El hedor era insoportable. Pederson le observaba. Qu es lo que vas a hacer ahora? Voy a preparar un equipo de prospeccin. En el centro de la ciudad haba un almacn con un letrero colgado, enmohecido, que anunciaba: Salomon van der Merwe. Tejidos y gneros diversos. Un negro alto, de la edad de Jamie aproximadamente, estaba descargando una carreta frente al almacn. Era ancho de hombros y con poderosos msculos, uno de los hombres ms atractivos que Jamie hubiera visto jams. Tena ojos muy oscuros, nariz aquilina y una barbilla altanera. Mostraba un cierto aspecto de dignidad, de reserva silenciosa. Alz hasta su hombro una pesada caja de madera llena de rifles, y, al volverse, resbal en una hoja cada de una banasta de coles. Instintivamente, Jamie alarg el brazo para sostenerle. El negro no dio muestras de la presencia de Jamie. Se volvi y se encamin hacia el almacn. Un buscador ber que estaba enganchando una mua escupi y exclam desdeosamente: Ese es Banda, de la tribu de los barolongs. Trabaja para Mr. Van der Merwe. No entiendo por qu da trabajo a ese negro insolente. Esos jodidos bantes creen que son los amos de esta tierra. El frescor y la oscuridad en el interior del almacn representaban un alivio agradable al entrar de la calle calurosa y deslumbrante; estaba impregnado, adems, de olores exticos. Le pareci a Jamie que cada centmetro de espacio estaba atiborrado de mercancas. Camin por el almacn, fascinado. Vio herramientas agrcolas, cerveza, botes de leche y envases de mantequilla, cemento, fusibles, dinamita y plvora, cacharros de loza, muebles, armas de fuego, artculos de mercera, aceites, pinturas y barnices, bacon y frutos secos, monturas y guarniciones, desinfectantes para ganado, jabn, licores y papel de cartas y papel de envolver, azcar, t, tabaco, rap y cigarros... Una docena de estantes rebosaban de arriba abajo de camisas de franela y mantas, zapatos, gorritos y sillas de montar. Quienquiera que sea el dueo, pens Jamie, es un hombre rico. Una voz suave a sus espaldas le pregunt: Puedo ayudarle en algo?

Jamie se volvi, para encontrarse frente a una jovencita. Consider que tendra unos quince aos. Tena un rostro interesante, de huesos finos y ovalado, como un valentine3 una nariz respingona y ojos de color verde intenso. Su cabello era oscuro y rizado. Jamie, al observar su figura, concluy que deba de estar cerca de los diecisis aos. Soy buscador anunci Jamie, He venido a comprar algn equipo. Qu es lo que necesita? Por algn motivo, Jamie sinti que deba impresionar a la chica. Yo... pues... sabe usted... lo normal. Ella sonri, y en sus ojos apareci cierta malicia. Qu es lo normal, seor? Bueno... Jamie vacil. Una pala. Ser esto todo? Jamie vio que ella se estaba burlando. Hizo una mueca y confes: Para decirle la verdad, soy nuevo en esto. No s lo que necesito. Ella le sonri, y su sonrisa era de mujer. Depende mucho del lugar en donde piense explorar, Mr...? McGregor. Jamie McGregor. Yo me llamo Margaret van der Merwe. Ech una mirada nerviosa al fondo del almacn. Me alegro de haberla conocido, Miss Van der Merwe. Acaba usted de llegar? S. Ayer. En el carro del correo. Alguien deba de haberle avisado sobre ese carro. En ese viaje han muerto algunos pasajeros. En sus ojos haba enfado. Jamie hizo una mueca. No puedo culparles. Pero yo estoy perfectamente vivo, gracias. Y a punto de ir en busca de Mooi Klippe. Mooi Klippe? Es nuestra palabra holandesa para los diamantes. Guijarros bonitos. Es usted holandesa?

Mi familia procede de Holanda. Yo soy de Escocia. Lo hubiera adivinado. Sus ojos se desviaron otra vez cautelosamente hacia la trastienda . Hay diamantes por ah, Mr. McGregor, pero ha de elegir usted muy bien en dnde los busca. La mayora de los buscadores van por ah dando vueltas y cazando su propia cola. Cuando alguien descubre un yacimiento, el resto devora lo que queda. Si quiere hacerse usted rico, ha de encontrar usted su propio yacimiento. Y cmo puedo hacer eso? Mi padre podra ayudarle. Lo conoce todo. Estar libre dentro de una hora. Volver le asegur Jamie. Gracias, Miss Van der Merwe. Sali fuera, a la luz del sol, rebosante de un sentimiento eufrico, olvidados ya sus dolores y penas. Si Salomon van der Merwe le aconsejaba el lugar donde poda encontrar diamantes, Jamie no poda fallar en modo alguno. Saltara ms alto que todos ellos. Se ech a rer por el puro gozo de ser joven, y de estar vivo y camino de la riqueza. me ech un cubo por encima. Eso fue... De pronto se dio cuenta de cmo deba oler. Se acord de los baos semanales que tomaba en la baera, en la cocina de su casa, y pudo or la voz de su madre avisndole: Asegrate de lavarte bien por abajo. Jamie. Se volvi y entr en los baos. Haba dos puertas en el interior, una para mujeres y otra para hombres. Jamie entr en la seccin de hombres y se acerc al viejo dependiente. Cunto vale un bao? Diez chelines por un bao fro; quince, por uno caliente. Jamie dud. La idea de un bao caliente despus de tan largo viaj casi resultaba irresistible. Fro dijo. No poda permitirse malgastar su dinero en lujos. Tena que comprar un equipo de minera. El dependiente le entreg una pequea pastilla de jabn alcalino, de color amarillo, y una toalla pequea muy usada, y le indic: All, compaero. Jamie entr en un cuarto pequeo, en el que slo haba una gran baera de hierro galvanizado en el centro, y algunos ganchos en la pared. El dependiente comenz a llenar la baera con un gran cubo de madera. Todo a punto, seor. Cuelgue sus ropas en esos ganchos. Jamie esper hasta que el dependiente sali y entonces se desvisti. Se mir el cuerpo cubierto de mugre e introdujo un pie en la baera. El agua estaba fra, como le haba dicho el dependiente. Apret los dientes y se meti en la baera. Se enjabon furiosamente de la cabeza a los pies, y cuando al fin sali de la baera, el agua estaba negra. Se sec lo mejor que pudo con la rada toalla de algodn y comenz a vestirse: Los pantalones y la camisa estaban tiesos de suciedad, por lo que lament tener que ponrselos. Tendra que comprar una muda de ropa, y esto le hizo recordar una vez ms el poco dinero que le quedaba. Y volva a estar hambriento.

Jamie sali de la casa de baos y se abri camino entre el gento de la calle hasta un bar llamado The Sundowner. Encarg una cerveza y comida. Costillas de cordero con tomate, salchichas y ensalada de patatas y encurtidos. Mientras coma, escuchaba las conversaciones esperanzadas a su alrededor. ...he odo que encontraron una piedra cerca de Colesberg que pesaba veintin quilates. Te lo digo yo, si hay un diamante all arriba, habr muchsimos ms... ...Se han descubierto diamantes en Hebron. Estoy pensando en irme all... ...Eres idiota. Los diamantes grandes estn en el ro Orange... En el mostrador, un cliente barbudo, con camisa de franela a rayas sin cuello y pantalones de pana beba un gran vaso de shandigaff. Qued limpio en Hebron confiaba al camarero . Necesito algn trabajo. El camarero era un tipo grandote, corpulento, calvo, con una nariz rota, torcida, y ojillos de hurn. Se ech a rer. Demonios, hombre, y quin no? Por qu crees que estoy atendiendo un bar? Tan pronto como rena suficiente dinero, me ir a revolver el Orange yo mismo. Enjug el mostrador con un trapo sucio. Pero te dir lo que puedes hacer. Ve a ver a Salomon van der Merwe. Es propietario del almacn general y de media ciudad. Y de qu me servir eso? Si le caes bien, a lo mejor te da trabajo. El cliente le mir. S? Crees que lo hara realmente? Lo ha hecho ya con algunos tipos que conozco. T aportas el trabajo y l pone el dinero. Y reparts las ganancias al cincuentapor ciento. Los pensamientos de Jamie McGregor se precipitaban. Haba confiado en que las ciento veinte libras que le quedaban bastaran para comprar el equipo y la comida que necesitara para sobrevivir, pero los precios en Klipdrift eran asombrosos. Haba observado, en el almacn de Van der Merwe, que un saco de cincuenta kilos de harina australiana costaba cinco libras. Una libra de azcar costaba un cheln. Una botella de cerveza, cinco chelines. Las galletas estaban a tres chelines la libra, y los huevos frescos se vendan a siete chelines la docena. A esos precios, el dinero no le durara mucho. Dios mo, pens Jamie. En casa podramos vivir un ao con lo que aqu cuestan tres comidas. Pero si consiguiera el respaldo de algn rico, como Mr. Van der Merwe... Jamie pag apresuradamente su comida y volvi a toda prisa al almacn general. Salomon van der Merwe estaba detrs del mostrador, sacando rifles de una caja de madera. Era un hombre pequeo, de rostro delgado, afilado, enmarcado por unas patillas Dundreary. Tena cabello arenoso, ojillos negros, nariz bulbosa y labios apretados. La hija deba de parecerse a la madre, pens Jamie. Perdneme, seor... Van der Merwe alz la mirada: Ja? Mr. Van der Merwe? Me llamo Jamie McGregor, seor. Procedo de Escocia. He venido para encontrar diamantes. Ja? Y bien?

He odo decir que algunas veces usted ayuda a los buscadores. Van der Merwe gru: Myn magtig! Y quin propala esos cuentos? Ayudo a algunos buscadores y todo el mundo cree que soy Santa Claus. He ahorrado ciento veinte libras declar Jamie ansiosamente. Pero veo que con eso no voy a poder comprar mucho por aqu. Saldr al campo, aunque sea solamente con una pala, si es necesario, pero creo que tendra muchas ms oportunidades si dispusiera de una mua y del equipo adecuado. Van der Merwe le observaba con esos ojillos diminutos, negros. Wat denk ye? Y qu te hace pensar que t precisamente vas a encontrar diamantes? He recorrido medio mundo para llegar aqu, Mr. Van der Merwe, y no voy a marcharme hasta que sea rico. Si los diamantes estn all, yo los encontrar. Si me ayuda, conseguir que los dos nos hagamos ricos. Van der Merwe gru, se volvi de espaldas a Jamie y continu descargando los rifles. Jamie se qued de pie, confuso, sin saber qu aadir. Cuando Van der Merwe habl nuevamente, su pregunta cogi a Jamie por sorpresa. Has venido en una carreta de bueyes, ja? No. En el coche del correo. El viejo se volvi para observarle de nuevo. Finalmente dijo: Ya hablaremos de eso. Hablaron del asunto durante la cena aquella misma noche, en la habitacin al fondo del almacn en donde viva Van der Merwe. Era una habitacin pequea, que serva de cocina, comedor y dormitorio, con una cortina de separacin entre dos camastros. La mitad inferior de las paredes era de barro y piedras, y la parte superior estaba recubierta de cajas de cartn que en otro tiempo haban contenido provisiones. Un agujero cuadrado, all donde la pared haba sido cortada, serva de ventana. Durante el tiempo lluvioso poda cerrarse poniendo delante un cartn. La mesa para comer consista en un tabln situado encima de dos cajas de madera. Una gran caja, colocada de lado, serva de aparador. Jamie adivin que Van der Merwe no era hombre que se desprendiera fcilmente de su dinero. La hija de Van der Merwe se mova silenciosamente, preparando la cena. De vez en cuando, lanzaba un rpido vistazo a su padre, pero ni una sola vez mir a Jamie. Por qu estar tan asustada?, se pregunt Jamie. Al sentarse a la mesa, Van der Merwe propuso: Bendigamos la mesa. Te damos gracias, oh Seor, por las mercedes que recibimos de Tus manos. Te damos gracias por tu perdn de nuestros pecados y por mostrarnos el camino de la rectitud y librarnos de las tentaciones de la vida. Te damos gracias por una vida larga y fructfera, y por aplastar a todos aquellos que te ofenden. Amn. Y casi sin respirar, dijo a su hija: Psame la carne. La cena fue frugal. Un pequeo asado de cerdo, tres patatas hervidas y una fuente de nabos tiernos. Jamie recibi pequeas porciones. Los dos hombres hablaron poco durante la comida, y Margaret no pronunci ni una palabra. Cuando terminaron de comer, Van der Merwe manifest:

Ha sido una buena cena, hija y en su voz lata el orgullo. Se volvi hacia Jamie : Vamos a hablar de negocios, ja? S, seor. Van der Merwe cogi una larga pipa de arcilla de encima la caja de madera. La llen con un tabaco de olor dulzn que sac de una pequea bolsa, y encendi la pipa. Sus astutos ojillos miraban fijamente a Jamie a travs de las volutas de humo. Los buscadores de Klipdrift son estpidos. Pocos diamantes y muchos buscadores. Un hombre podra romperse la espalda aqu durante un ao y slo conseguir schlenters. Yo... lamento no entender bien esta palabra, seor. Diamantes de bobos. Sin valor. Me sigues? Yo... s, seor. Creo que s. Pero, qu otra respuesta hay? Los griquas. Jamie le mir sin comprender. Es una tribu africana hacia el Norte. Ellos encuentran diamantes, diamantes gruesos, y algunas veces me los traen y yo se los cambio por mercancas. El holands baj la voz hablando en un susurro conspiratorio: S dnde los encuentran. Pero no podra ir usted mismo a buscarlos, Mr. Van der Merwe? Van der Merwe suspir. No. Yo no puedo abandonar el almacn. La gente me robara. Necesito a alguien en quien pueda confiar, que vaya all arriba y me traiga las piedras. Cuando encuentre al hombre adecuado, le proporcionar todo el equipo que necesite. Se detuvo para aspirar fuertemente de la pipa. Y le dir dnde estn los diamantes. Jamie se incorpor de un salto, latindole con fuerza el corazn. Mr. Van der Merwe... yo soy la persona que usted est buscando. Crame seor, trabajar da y noche. Tena la voz cargada de excitacin. Yo le traer ms diamantes de los que usted pueda contar. Van der Merwe le estudi silenciosamente durante lo que pareci una eternidad a Jamie. Cuando Van der Merwe habl finalmente, slo pronunci una palabra. Ja. A la maana siguiente, Jamie firm el contrato. Estaba escrito en afrikaans. Tendr que explicrtelo le aclar Van der Merwe . Aqu dice que somos socios. Yo pongo el capital... t pones el trabajo. Lo partiremos todo a medias. Jamie mir el contrato escrito a mano por Van der Merwe. En medio de todas aquellas palabras incomprensibles, slo reconoci una suma: dos libras. Jamie le seal. Para qu es eso, Mr. Van der Merwe?

Significa que, adems de que recibas la mitad de los diamantes que encuentres, tendrs dos libras extra por cada semana de trabajo. Aunque s que los diamantes estn all, es posible que no encuentres nada, muchacho. As, por lo menos recibirs algo por tu trabajo. El hombre era ms que justo. Gracias. Se lo agradezco mucho, seor. Jamie le hubiera abrazado de buena gana. Van der Merwe dijo: Ahora vayamos a equiparte. Tardaron dos horas en seleccionar el equipo que Jamie se llevara consigo en su expedicin: una pequea tienda, ropas para dormir, utensilios para cocinar, dos cedazos y una artesa para lavar, un pico, dos palas, tres cubos y una muda de calcetines y ropa interior. Haba tambin un hacha y una linterna, aceite de parafina, cerillas y jabn de arsnico. Haba latas de conserva, tasajo, fruta, azcar, caf y sal. Finalmente, todo estuvo dispuesto. El sirviente negro, Banda, ayud silenciosamente a Jamie a colocarlo todo en las alforjas. El hombretn no dedic ni una mirada a Jamie, y no pronunci ni una sola palabra. No habla ingls, decidi Jamie. Margaret estaba en el almacn sirviendo a los clientes, pero no demostr en absoluto que supiera que Jamie estaba all. Van der Merwe se acerc a Jamie. Tu mua est ah enfrente dijo. Banda te ayudar a cargar. Gracias, Mr. Van der Merwe repuso Jamie. Yo... Van der Merwe consult un pedazo de papel cubierto de nmeros. Esto te costar ciento veinte libras. -C... cmo? Esto forma parte de nuestro trato. Wat bedui'dif El rostro flaco de Van der Merwe se oscureci lirado. Esperas que te d todo esto... y una buena mua, y que te haga mi socio, y que encima te regale dos libras a la semana, adems de iodo eso? Si ests buscando algo por nada, has venido a lugar equivocado. Comenz a descargar una de las alforjas. Jamie se apresur a detenerlo. No! Por favor, Mr. Van der Merwe. Yo... yo francamente es que no le he entendido. Estoy de acuerdo por completo. Aqu tengo el dinero. Sac la bolsita y deposit sus ltimos ahorros en el mostrador. Van der Merwe vacil. Bueno dijo rezongando. Quizs haya sido un mal entendido, neh? Esta ciudad est llena de estafadores. He de ser cuidadoso y vigilar con quin hago tratos. S, seor. Naturalmente que lo debe ser. Jamie asinti.

En su excitacin, haba entendido mal el trato. Tengo suerte de que me d otra oportunidad, pens Jamie. Van der Merwe sac del bolsillo un pequeo y arrugado mapa hecho a mano. Aqu es donde encontrars los Mooi Klippe. Al Norte de aqu, en Magerdam, en la orilla norte del Vaal. Jamie estudi el mapa, y el corazn comenz a latirle ms de prisa. A cuntos kilmetros de distancia? Aqu medimos la distancia por el tiempo. Con la mua, deberas hacer el viaje en cuatro o cinco das. El regreso ser ms lento, por el peso de los diamantes. Jamie hizo una mueca. Ja Cuando Jamie volvi a las calles de Klipdrift, ya no era un turista. Era un explorador, un buscador, camino de su fortuna. Banda haba terminado de cargar los suministros en el lomo de una mua de aspecto delicado, atada al poste de amarre delante del almacn. Gracias dijo Jamie sonriendo. Banda se volvi y le mir fijamente a los ojos; despus se alej silenciosamente. Jamie desat las riendas y dijo a la mua: Partamos, compaera. Es el momento del Mooi Klippe. Se dirigieron hacia el Norte. Jamie estableci el campamento cerca de un arroyo, al anochecer; luego descarg y dio de beber y comer a la mua, preparando para l un poco de tasajo, orejones y caf. La noche estaba poblada de ruidos extraos. Oy los gruidos y los aullidos y el paso apagado de los animales salvajes que se acercaban hasta el agua. Estaba sin proteccin, rodeado por las bestias ms peligrosas del mundo, en un pas extrao y primitivo. Saltaba a cada ruido. En cualquier momento esperaba ser atacado por garras y colmillos que le saltaran encima desde la oscuridad. Su mente comenz a divagar. Pens en su cmoda cama, en casa, y en el bienestar y seguridad de que siempre haba disfrutado. Durmi a ratos, y en sus sueos se mezclaban los leones y los elefantes que le atacaban, y hombres grandes, con barbas, intentando quitarle un enorme diamante. Al alba, cuando Jamie se despert, la mua estaba muerta.

CAPTULO II

No poda creerlo. Busc algn tipo de herida, pensando que algn animal feroz la habra atacado durante la noche, pero no hall nada. El animal haba muerto mientras dorma. Mr. Van der Merwe me har responsable de esto, pens Jamie. Pero cuando le lleve los diamantes, ya no importar.

Nada de regresar. Seguira hasta Magerdam sin la mua. Oy un ruido en el aire y mir hacia arriba. Grandes buitres negros comenzaban a describir crculos en las alturas. Jamie se estremeci. Trabajando con la mayor rapidez posible, reajust su carga, decidiendo lo que deba abandonar, y luego guard todo lo que poda cargar en una mochila y, acto seguido, se puso en marcha. Cuando mir hacia atrs, cinco minutos despus, los enormes buitres haban cubierto el cuerpo de la mua muerta. Todo lo que quedaba visible era una larga oreja. Jamie apresur el paso. Era diciembre, verano en frica del Sur, y el sendero que atravesaba el veld bajo el enorme sol anaranjado constitua una pesadilla. Jamie haba salido de Klipdrift con el paso ligero y el corazn alegre, pero, a medida que los minutos se convertan en horas y las horas se convertan en das, sus pasos se hacan ms lentos y su corazn ms pesado. Hasta donde la vista alcanzaba, el montono veld, liso y hosco con un resplandor trmulo, se extenda bajo el sol abrasador y aquellos llanos desolados, grises y rocosos, parecan no tener fin. Jamie instalaba el campamento cada vez que llegaba a un pozo de agua, y dorma con los nocturnos ruidos espectrales de los animales .i su alrededor. Los ruidos ya haban dejado de molestarle. Eran prueba tangible de que haba vida en aquel infierno rido, y le hacan sentirse menos solo. Un da, Jamie se encontr con una familia de Icones. Contempl desde lejos a la leona acercndose a su compaero y sus cachorros, llevando una cra de impala entre sus poderosas mandbulas. Dej caer al animal delante del macho y se apart un poco mientras ste coma. Un cachorro atolondrado salt y clav sus dientes en el impala. Con un rpido movimiento, el macho alz una pata y golpe al cachorro en la cara, matndolo al instante; luego volvi a su comida. Cuando termin, la leona y los cachorros pudieron acercarse para alimentarse con los restos del festn. Jamie se .dej lentamente de la escena y continu su camino. Cruzar el Karoo le llev casi dos semanas. En ms de una ocasin se sinti dispuesto a renunciar. No estaba seguro de poder acabar el viaje. Soy un estpido. Hubiera debido regresar a Klipdrift para pedir otra mua a Mr. Van der Merwe. Pero, y si Van der Merwe hubiera roto el trato? No, he hecho lo que deba. por ello, Jamie sigui avanzando, paso a paso. Un da, vio cuatro figuras a lo lejos que se aproximaban a l. Estoy delirando, pens Jamie. Es un espejismo. Pero las figuras se acercaron ms y el corazn de Jamie comenz a palpitar con temor. Hombres! Aqu haba vida humana! Se pregunt si se habra olvidado de hablar. Intent hacerlo haciendo sonar su voz en el aire de la tarde y pareca pertenecer a alguien muerto haca tiempo. Los cuatro jvenes llegaron junto a l, buscadores que regresaban a Klipdrift, cansados y derrotados. Hola les salud Jamie. Ellos asintieron. Y uno de ellos dijo: No hay nada ah delante, chico. Nosotros hemos buscado. Ests perdiendo el tiempo. Regresa. Y se marcharon. Jamie cerr su mente a todo lo que no fuese aquel desierto sin camino delante de l. El sol y las moscas negras eran insoportables y no haba lugar alguno donde esconderse. Crecan all algunos arbustos, pero los elefantes haban devastado sus ramas. Jamie estaba casi totalmente ciego a causa del sol. Su piel clara estaba quemada y constantemente senta vrtigos. Cada vez que aspiraba una bocanada de aire, pareca que los pulmones iban a estallarle. Ya no caminaba, marchaba tambalendose, poniendo un pie delante del otro, avanzando de modo confuso y errtico. Una tarde, a primera hora, con los rayos del sol de medioda cayendo sobre l, se desprendi de la mochila y se dej caer al suelo, demasiado agotado para dar otro paso. Cerr los ojos y so que estaba en un crisol gigantesco y que el sol era un enorme diamante resplandeciente que le cegaba, que le derreta. Despert en medio de la noche temblando de fro. Se oblig a dar unos mordiscos de biltong y trasegar unos sorbos de agua tibia. Saba que tena que levantarse y comenzar a moverse antes de que saliera el sol, mientras la tierra y el cielo mantenan su frescura. Lo intent, pero el esfuerzo era demasiado grande. Sera tan fcil quedarse all tumbado para siempre y no tener que dar otro paso... Dormir slo un poquito ms, pens Jamie. Pero una vocecita en su interior le dijo que nunca ms se despertara. Encontraran su cadver all mismo, como haban hallado centenares de cadveres. Record los buitres y pens: No, no mi cuerpo... mis huesos. Lenta y penosamente, se oblig a ponerse en pie. La mochila resultaba

tan pesada que no poda levantarla. Jamie comenz a caminar nuevamente, arrastrando el bulto detrs de l. No poda recordar cuntas veces cay en la arena ardiente y se alz de nuevo tambalendose. Una vez grit hacia el cielo de la madrugada: Yo soy Jamie McGregor, y voy a conseguirlo. Voy a vivir. Me oyes, Dios? Voy a vivir... Las voces estallaban en su cabeza. Vas a buscar diamantes? Debes de estar loco, hijo. Eso es un cuento de hadas... una tentacin del demonio para impedir a los hombres realizar un honrado da de trabajo. Por qu no nos cuentas de dnde vas a sacar el dinero para el viaje? Es medio camino alrededor del mundo. T no tienes dinero. Mr. Van der Merwe... yo soy la persona que usted est buscando. Crame, seor, trabajar da y noche. Le traer ms diamantes de los que usted pueda contar. Y estaba acabado antes de haber ni tan siquiera empezado. Tienes dos opciones se dijo Jamie. Puedes seguir adelante o puedes quedarte aqu y morir... Y morir... Y morir... Las palabras se repetan infinitamente en su cabeza. Puedes dar otro paso, pens Jamie. Vamos, Jamie, chico. Unpaso ms. Unpasoms... Dos das ms tarde, Jamie McGregor entr dando traspis en el pueblo de Magerdam. Las quemaduras del sol estaban infectadas desde haca das, y su cuerpo rezumaba sangre y fluido. Tena los ojos casi cerrados por la hinchazn. Cay en medio de la calle, sin sentido, un montn de ropas arrugadas que le sostenan. Cuando unos exploradores compasivos trataron de retirarle la mochila, Jamie se defendi con las pocas fuerzas que le quedaban, delirando. No! Alejaos de mis diamantes! Alejaos de mis diamantes...! Tres das despus, se despert en una pequea habitacin sin muebles, desnudo, excepto por los vendajes que envolvan su cuerpo. Lo primero que vio al abrir los ojos fue a una mujer regordeta, de mediana edad, sentada al lado de su camastro. -Q u...? Su voz fue como un graznido. No consegua pronunciar las palabras. Poco a poco, hijo. Has estado enfermo. La mujer le alz la cabeza suavemente y le dio un sorbo de agua en un vaso de hojalata. Jamie logr incorporarse apoyndose en un codo. Dnde...? Trag saliva y lo intent de nuevo. Dnde estoy? Te encuentras en Magerdam. Me llamo Alice Jardine. Ests en mi casa de huspedes. Te pondrs bien. Tan slo necesitas un buen descanso. Ahora, chate. Jamie record los forasteros que intentaron arrebatarle la mochila y le invadi el pnico. Mis cosas... dnde...? Trat de levantarse, pero la suave voz de la mujer le detuvo. Todo est a salvo. No debes preocuparte, hijo.

Le seal la mochila en un rincn de la habitacin. Jamie se tendi en las limpias sbanas blancas. He llegado aqu. Lo he conseguido. A partir de ahora, todo ir bien. Alice Jardine era una bendicin, no solamente para Jamie McGregor, sino para la mitad de Magerdam. En aquella ciudad minera, llena de aventureros, todos compartiendo un mismo sueo, ella les alimentaba, les cuidaba y los animaba. Se trataba de una inglesa que haba venido a frica del Sur con su marido, cuando ste decidi renunciar a su empleo de maestro en Leeds y dedicarse a la bsqueda de diamantes. Haba muerto de fiebre tres semanas despus de haber llegado, pero ella haba decidido permanecer all. Los mineros se haban convertido en los hijos que nunca tuvo. Mantuvo a Jamie en la cama durante cuatro das ms, alimentndole, cambindole los vendajes y ayudndole a recuperar las fuerzas. Al quinto da, Jamie estaba dispuesto a levantarse. Quiero que sepa lo muy agradecido que le estoy, Mrs. Jardine. No puedo pagarle nada ahora. Todava no. Pero algn da le regalar un gran diamante. Es una promesa de Jamie McGregor. Ella sonri ante la intensidad de la voz de aquel atractivo joven. Deba ganar todava diez kilos de peso, y sus ojos grises estaban llenos del horror que haba sufrido, pero aquel muchacho posea cierta fortaleza, una decisin que resultaba asombrosa. Es distinto de los otros, pens Mrs. Jardine. Jamie, vestido con sus ropas recin lavadas, sali a explorar la ciudad. Era un Klipdrift en menor escala. Se vean las mismas tiendas de campaa y las carretas y las calles polvorientas, las tiendas de dbil construccin y las multitudes de buscadores. Cuando pas frente a un bar, oy un rugido que sala del interior y entr. Un gento vociferante se haba agrupado alrededor de un irlands con camisa roja. Qu sucede? inquiri Jamie. Va a remojar su hallazgo. Va a qu? Hoy se ha hecho rico; as que dice que invita a todo el mundo. Pagar tanto alcohol como puedan engullir treinta hombres sedientos en el bar. Jamie se uni a una conversacin con algunos buscadores mohnos, sentados alrededor de una mesa redonda. De dnde procedes, McGregor? De Escocia. Bueno, no s qu clase de historias de mierda os cuentan en Escocia, pero no hay suficientes diamantes en este maldito pas para pagar los gastos. Hablaron de otros campamentos: Gong Gong, Forlorn Hope, Delports, Poormans Kopje, Sixpenny Rush... Los buscadores contaban todos la misma historia... sobre meses dedicados al duro trabajo de estar moviendo rocas, cavando en el suelo duro y agachndose en la orilla del ro, removiendo la suciedad para encontrar diamantes. Se encontraban algunos diamantes todos los das; no los suficientes para enriquecer a un hombre, pero s para mantener vivos sus sueos. El humor de la ciudad era una extraa mezcla de optimismo y pesimismo. Los optimistas iban llegando; los pesimistas se marchaban. Jamie saba bien de qu lado estaba l.

Se acerc al irlands de camisa roja, ahora con los ojos embotados por la bebida, y le mostr el mapa de Van der Merwe. El hombre le ech una ojeada y se lo devolvi a Jamie de un manotazo. No tiene valor. Esa zona ha sido inspeccionada. Si yo fuese t, intentara en Bad Hope. Jamie no poda creerlo. El mapa de Van der Merwe era lo que le haba trado hasta aqu, la estrella luminosa que iba a convertirle en un hombre rico. Otro buscador le dijo entonces: Dirgete a Colesburg. All es donde estn encontrando diamantes, hijo. Gilfillans Kop... se es el lugar donde debes cavar. Intntalo en Moonlight Ruch, si quieres mi opinin. Aquella noche, durante la cena, Alice Jardine le dijo: Jamie, un lugar es tan arriesgado como otros. Elige tu propio lugar, clava tu pico, y reza. Esto es todo lo que estn haciendo esos otros expertos. Despus de pasar la noche en vela, debatiendo consigo mismo, Jamie decidi que olvidara el mapa de Van der Merwe. Contra el consejo de todos, decidi dirigirse al Este, a lo largo del ro Modder. A la maana siguiente, Jamie se despidi de Mrs. Jardine y se puso en marcha. Camin durante tres das y dos noches, y cuando lleg a un lugar que le pareci apropiado, instal su pequea tienda. A lo largo de las orillas del ro, haba grandes rocas, y Jamie, utilizando ramas gruesas como palancas, las apart penosamente a un lado para llegar .1 la arena que cubran. Cavaba desde el alba hasta la puesta del sol, buscando la arcilla amarillenta del azulado suelo diamantfero que le indicara que haba dado con una veta de diamantes. Pero la tierra era rida. Cav durante una semana sin encontrar ni una piedra. Al final de la semana, sigui adelante. Un da, mientras caminaba, vio a lo lejos lo que pareca como una i .isa de plata, resplandeciente bajo el sol. Me estoy quedando ciego, pens Jamie. Pero, al aproximarse ms, vio que se estaba acercando a un pueblo, y todas las casas parecan construidas de plata. Por el poblado se mova un gran gento de mujeres, nios y hombres de raza india, cubiertos de harapos. Jamie los contempl con asombro. Las casas de plata resplandecientes al sol estaban hechas de botes de conserva de hojalata, aplanados, unidos y clavados en las toscas cabaas. Una hora ms tarde, al mirar hacia atrs, poda ver todava el brillo del poblado. Era una visin que nunca olvid. Jamie continu hacia el Norte. Continu avanzando por la margen del ro, all donde podran estar los diamantes, excavando hasta que sus brazos se negaban a levantar el pesado pico, para luego cribar la arena hmeda con el cedazo. Cuando oscureca, se quedaba dormido como si estuviera drogado. Al final de la segunda semana, reanud la marcha orilla arriba, justamente al norte de un pequeo casero llamado Paardspan. Se detuvo cerca de una curva del ro y se prepar una comida de carbonaatje, asada en un espetn sobre un fuego de lea y t caliente; despus se sent delante de la tienda, a contemplar las estrellas que poblaban el ancho cielo. No haba visto a ningn ser humano durante dos semanas, y se senta invadido por una oleada de soledad. Qu demonios estoy haciendo aqu, se pregunt. Sentado en medio de una infame tierra salvaje como un estpido idiota, matndome partiendo piedras y cavando suciedad. Estaba mejor en la granja. El prximo sbado, si no encuentro un diamante, regresar a casa. Alz la mirada hacia las estrellas indiferentes y grit: Me os bien, malditas seis? Oh, Jess, pens. Me estoy volviendo loco.

Jamie estaba sentado, sacando la arena que dejaba escurrir perezosamente entre los dedos, los cuales se cerraron de pronto sobre una piedra gruesa; la mir durante un momento y despus la arroj. Durante las ltimas semanas haba visto millares de piedras sin valor como aqulla. Cmo las haba llamado Van der Merwe? Schlenters. Sin embargo, en sta, haba algo que llam la atencin de Jamie a posteriori. Se levant, se acerc a la piedra y la recogi. Era mucho mayor que las otras y tena una forma rara. La frot contra el pantaln para quitarle la suciedad y la examin cuidadosamente. Pareca un diamante. Lo nico que haca dudar a Jamie era su tamao. Casi era tan grande como un huevo de gallina. Oh, Dios mo. Si es un diamante... De pronto, le result difcil respirar. Tom su linterna y comenz a buscar en el suelo a su alrededor. En quince minutos haba encontrado tres ms como aqulla. Ninguna era tan grande como la primera, pero s suficientemente grande para llenarle de una salvaje excitacin. Se levant antes del alba, y se puso a cavar como un loco, y al medioda haba encontrado ya media docena de diamantes. Pas la semana siguiente sacando febrilmente diamantes del suelo, que luego enterraba por la noche en un lugar seguro donde no pudieran encontrarlos, si alguien pasaba por all. Todos los das hallaba ms diamantes, y cuando Jamie contemplaba su creciente fortuna, se senta rebosar de una alegra inefable. Slo la mitad de aquel tesoro le perteneca, pero bastaba para convertirle en un hombre rico, mucho ms rico de lo que se hubiera atrevido a soar. Al terminar la semana, Jamie hizo una cruz en el mapa y marc el terreno, sealando cuidadosamente los lmites con el pico. Sac su tesoro oculto, lo deposit cuidadosamente en lo ms profundo de su mochila, y se dispuso a regresar a Magerdam. El letrero frente al pequeo edificio indicaba: Diamant Kooper

Jamie entr en la oficina, una habitacin pequea y mal aireada, y de pronto le asalt un fuerte temblor. Haba odo docenas de historias de buscadores que haban encontrado diamantes que resultaron ser piedras sin ningn valor. Y si me he equivocado? Y si...? El perito estaba sentado junto a una mesa de escritorio cubierta de papeles, en la pequea oficina. Puedo servirle en algo? Jamie respir profundamente. S, seor. Quisiera que me aquilatara estas piedras, por favor. Bajo el ojo vigilante del perito, Jamie comenz a depositar las piedras encima de la mesa. Cuando hubo terminado, haba un total de veintisiete, y el perito las estaba examinando muy sorprendido. Dnde... dnde ha encontrado usted estas piedras? Se lo dir despus que usted me aclare si son diamantes. El perito cogi la piedra ms grande y la examin con una lupa de joyero. Dios mo! exclam , Este es el diamante ms grande que he visto en toda mi vida! Y Jamie se dio cuenta de que haba estado conteniendo la respiracin. Hubiera podido aullar de jbilo , Dnde...? suplic el hombre. De dnde proceden estas piedras? Vaya a verme a la cantina dentro de quince minutos replic Jamie con un guio, y se lo contar.

Jamie recogi los diamantes, se los guard en los bolsillos y sali dando grandes zancadas. Se dirigi a la Oficina de Registros, dos puertas ms abajo. Quiero registrar un terreno declar . A nombre de Salomon van der Merwe y Jamie McGregor. Haba cruzado aquella puerta siendo un joven granjero pobre y sali siendo un millonario. El perito estaba en la cantina esperndole cuando Jamie McGregor entr. Era evidente que haba difundido la noticia porque cuando el muchacho entr se produjo un repentino silencio, respetuoso. En la mente de todos haba una sola pregunta. Jamie se acerc a la barra y le dijo al camarero. He venido para remojar mi hallazgo. Se volvi de cara a los parroquianos. Paardspan. Alice Jardine estaba bebiendo una taza de t cuando Jamie entr en la cocina. Se le ilumin el rostro al verle. Jamie! Oh, gracias a Dios que has regresado sano y salvo! Se dio cuenta de su aspecto desgreado y de su cara sofocada. No te ha ido bien, verdad? No te importe. Tmate conmigo una agradable taza de t, hijo, y te sentirs mejor. Sin pronunciar palabra, Jamie introdujo la mano en el bolsillo y sac un gran diamante. Lo coloc en la mano de Mrs. Jardine. La mujer contempl la piedra durante largo rato, y se le humedecieron sus ojos azules. He cumplido mi promesa dijo Jamie. No, Jamie, no. Su voz era suave. No lo quiero. No te das cuenta, hijo? Lo estropeara todo... Cuando Jamie McGregor volvi a Klipdrift, lo hizo con cierta comodidad. Cambi uno de sus diamantes ms pequeos por un caballo y coche. Tom nota cuidadosa de lo que haba gastado, para no estafar a su socio. El viaje de regreso a Klipdrift result fcil y cmodo, y cuando Jamie se acord del tormento que haba soportado en este mismo viaje, tuvo una amplia sensacin de asombro. Esta es la diferencia entre el rico y el pobre, pens. El pobre camina; el rico va en coche. Propin un ligero latigazo al caballo y continu su camino, satisfecho, a travs del veld crepuscular.

CAPTULO III

Klipdrift no haba cambiado, pero s lo haba hecho Jamie McGregor. La gente le miraba cuando entr en la ciudad, y se detuvo frente al almacn general de Van der Merwe. No slo el caballo y el coche llamaban la atencin de los transentes, sino el aspecto jubiloso del joven. Ya lo haban visto antes en otros buscadores que se hicieran ricos, y siempre les haca recuperar su propia esperanza. Se apartaron un poco y contemplaron a Jamie cuando ste salt del carruaje. All estaba el mismo negro corpulento. Jamie le hizo un guio. Hola! He regresado. Banda sujet las riendas a un poste sin hacer ningn comentario y entr en el almacn. Jamie le sigui.

Salomon van der Merwe estaba atendiendo a un cliente. El pequeo holands alz la mirada y sonri, y Jamie supo que de algn modo Van der Merwe ya conoca las noticias. Nadie saba explicrselo, pero las noticias de un hallazgo de diamantes recorran el continente con la velocidad de la luz. Cuando Van der Merwe hubo terminado con su cliente, hizo una sea con la cabeza indicando la trastienda. Venga conmigo, Mr. McGregor. Jamie le sigui. La hija de Van der Merwe estaba junto al fogn, preparando la merienda. Hola, Margaret. Ella se ruboriz y desvi la mirada. Bien! He odo que trae buenas noticias dijo Van der Merwe sonriente. Se sent a la mesa y alej de s el plato y los cubiertos, para hacer espacio frente a l. Es cierto, seor. Jamie sac orgullosamente una bolsa de cuero del bolsillo de su chaqueta y verti los diamantes encima de la mesa de la cocina. Van der Merwe los contempl, hipnotizado, y despus los fue tomando lentamente, uno a uno, apreciando cada pieza, y dejando la mayor para el final. Despus recogi los diamantes, los meti en una bolsa de inte y guard sta en la gran caja fuerte de hierro que tena en un 11 nen, la cual cerr seguidamente. Al hablar, el tono de su voz mostraba una profunda satisfaccin. -Lo ha hecho usted bien, Mr. McGregor. Muy bien, de verdad. Gracias, seor. Esto es solamente el principio. Hay centenares ms para recogerlas. Ni tan siquiera me atrevo a pensar en todo lo que valen. Ha registrado usted debidamente la propiedad? S, seor. Jamie introdujo la mano en el bolsillo y sac el resguardo del registro . Est registrada a nombre de los dos. Van der Merwe examin el resguardo y luego se lo guard en el bolsillo. Merece usted un premio. Espere aqu. Fue hacia la puerta que llevaba a la tienda. Ven conmigo, Margaret. La chica le sigui dcilmente, y Jamie pens: Es como un gatito asustado. Pocos minutos despus, Van der Merwe regres solo. Vamos a ver. Abri un portamonedas y cont cuidadosamente cincuenta libras. Jamie le mir, asombrado. Esto qu es, seor? Para usted, hijo. Todo. Yo... no entiendo.

Has estado fuera veinticuatro semanas. A dos libras por semana, suman cuarenta y ocho libras, y le doy dos de ms como premio. Jamie se ech a rer. No necesito un premio. Tengo mi parte en los diamantes. Su parte en los diamantes? Claro est, seor. Mi cincuenta por ciento. Somos socios. Van der Merwe le miraba fijamente. Socios? De dnde ha sacado esa idea? De dnde...? Jamie mir sorprendido al holands . Tenemos un contrato. Exacto, tenemos un contrato. Lo ha ledo? Bueno... no lo he ledo, seor. Est escrito en afrikaans, pero usted me dijo que seramos socios al cincuenta por ciento. El viejo sacudi la cabeza. -Me entendi usted mal, Mr. McGregor. No necesito socios. Usted trabaja para m. Yo le equip y le envi a buscar diamantes para m. Jamie poda sentir en su interior cmo le herva la sangre. Usted no me dio nada. Le pagu ciento veinte libras por el equipo. El viejo se encogi de hombros. No suelo perder mi valioso tiempo en palabras intiles. Le dir lo que voy a hacer. Le dar cinco libras extra, y daremos por zanjada la cuestin. Creo que el trato es muy generoso. Jamie estall furioso. De ningn modo queda zanjada la cuestin! En su furia se expres con su acento escocs. Tengo derecho a la mitad de ese registro. Y lo tendr. Lo he registrado a nombre de los dos. Van der Merwe sonri framente. As que ha tratado usted de estafarme. Podra hacerle arrestar por eso. Arroj el dinero encima de la mesa. Vamos, coja su dinero y lrguese. Luchar con usted! Tiene usted dinero para pagar un abogado? Yo soy aqu el amo de todo, chico. Esto no me est sucediendo a m, pens Jamie. Es una pesadilla. Toda la agona que haba sufrido, las semanas y meses del ardoroso desierto, el agotador trabajo desde la salida a la puesta del sol... todo le volvi a la memoria. Falt poco para que perdiera la vida, y ahora aquel hombre trataba de estafarle lo que era suyo. Mir fijamente a Van der Merwe.

No le dejar que se salga con la suya. No voy a irme de Klipdrift. Contar a todo el mundo lo que ha hecho usted. Voy a obtener mi parte de esos diamantes. Van der Merwe comenz a volverse de espaldas a la furia de los plidos ojos grises del joven. Es mejor que busque un mdico, chico murmur . Creo que el sol le ha daado el cerebro. En un segundo, Jamie estaba de pie dominando con su estatura la pequea figura de Van der Merwe. Alz al flaco hombrecillo en el aire y lo sostuvo a nivel de sus ojos. Voy a hacer que lamente el haberme conocido. Lo dej de nuevo en el suelo, arroj el dinero encima de la mesa, y sali impetuosamente. Cuando Jamie McGregor entr en el bar The Sundowner, casi estaba desierto, pues la mayora de los buscadores iban ya camino de Paardspan. Jamie estaba lleno de furia y desesperacin. Es increble, pens. Hace un minuto era rico como un Creso, y al siguiente estoy totalmente arruinado. Van der Merwe es un ladrn y he de encontrar el modo de castigarle. Pero, cmo? Van der Merwe tena razn. Jamie no poda ni siquiera pagar a un abogado que defendiera su caso. Aqu era un forastero, y Van der Merwe, un miembro respetado de la comunidad. La nica arma con que contaba era la verdad. Propagara por toda frica del Sur lo que haba hecho Van der Merwe para que todos lo supieran. Smit, el camarero, le salud. Bien venido. Est usted invitado, Mr. McGregor. Qu le gustara tomar? Un whisky. Smit sirvi un doble y lo coloc delante de Jamie. Este lo engull de un trago. No estaba acostumbrado a la bebida y el fuerte alcohol le quem la garganta y el estmago. Otro, por favor. En seguida. Siempre he dicho que los escoceses podran derrotar a cualquiera hasta hacerle caer al suelo. El segundo trago descendi ms fcilmente. Jamie record que fue el camarero quien le aconsej a un buscador que acudiera a Van der Merwe en busca de ayuda. Saba usted que el viejo Van der Merwe es un canalla? Est tratando de estafarme mis diamantes. Smit se mostr comprensivo. Qu? Es algo terrible. Siento mucho orle decir eso. No se saldr con la suya. La voz de Jamie sonaba estropajosa. La mitad de esos diamantes son mos. Es un ladrn, y voy a preocuparme de que todo el mundo lo sepa. Tenga cuidado. Van der Merwe es un hombre importante en esta ciudad le advirti el camarero.Si se propone enfrentarse con l, va a necesitar ayuda. De hecho, conozco justamente a quien puede ayudarle. Odia a Van der Merwe tanto como usted. Mir a su alrededor para asegurarse de que nadie poda escucharle . Hay un viejo granero al final de la calle. Est all esta noche, a las diez en punto. Gracias contest Jamie reconocido. No lo olvidar. A las diez en punto. En el viejo granero.

El granero consista en una estructura levantada de cualquier modo con chapa ondulada, cerca de la calle principal, en los lmites de la ciudad. Jamie lleg all a las diez en punto. Estaba todo muy oscuro, por lo que caminaba cuidadosamente. No consigui ver a nadie. Entr. Hola... No hubo respuesta. Jamie avanz lentamente. Vislumbraba las vagas formas de los caballos movindose inquietos en sus pesebres. Oy entonces un ruido detrs de l y, cuando iba a volverse, una barra de hierro le golpe en la espalda, arrojndole al suelo. Un palo choc contra su cabeza, y una mano gigante le alz y le sostuvo mientras que puos y botas le destrozaban el cuerpo. La paliza pareca no terminar nunca. Cuando el dolor se hizo insoportable y perdi el conocimiento, le arrojaron agua fra a la cara. Parpade. Crey conocer al criado de Van der Merwe, Banda, cuando comenz de nuevo la paliza. Jamie not que le rompan las costillas. Algo choc contra su pierna, y oy el crujido del hueso. Y entonces cay otra vez en la inconsciencia. El cuerpo le arda. Alguien le frotaba la cara con papel de lija y Jamie intent intilmente alzar la mano para protestar. Hizo un esfuerzo para abrir los ojos, pero la hinchazn no se lo permiti. Yaca all, con todas las fibras de su cuerpo protestando de dolor, cuando intent recordar dnde estaba. Se alz, y comenz de nuevo el frote. Levant a ciegas la mano y not la arena. Tena la cara apoyada en la arena caliente. Lentamente, experimentando una verdadera agona con cada movimiento, consigui apoyarse sobre las rodillas. Procuraba ver a travs de sus hinchados ojos, pero tan slo poda percibir vagas imgenes. De algn modo se hallaba en medio del Karoo desierto, desnudo. Eran las primeras horas de la maana, pero empezaba a notar los rayos del sol que comenzaban a quemarle el cuerpo. A ciegas busc a su alrededor algo de comida o una cantimplora de agua. No encontr nada. Le haban dejado abandonado aqu, creyndole muerto. Salomon van der Merwe. Y, naturalmente, Smit, el camarero. Jamie haba amenazado a Van der Merwe y el viejo le haba castigado con la misma facilidad con que se castiga a un nio pequeo. Pero ya descubrir que no soy ningn nio, se prometi Jamie. Ya no. Soy un vengador. Pagarn. Pagarn por ello. El odio que Jamie senta en todo su cuerpo le dio fuerzas para sentarse. Le resultaba una verdadera tortura el respirar. Cuntas costillas le habran roto? Debo tener cuidado para que no me perforen los pulmones. Trat de ponerse en pie, pero cay desplomado lanzando un grito. Tena rota la pierna derecha, formando un ngulo extrao. No poda caminar. Pero s arrastrarse. Jamie McGregor no tena ni idea del lugar donde estaba. Le habran llevado a algn lugar, alejado del camino transitado, en donde su cuerpo no fuese hallado ms que por los animales carroeros, las hienas, los serpentarios y los buitres. El desierto era un enorme osario. Jamie haba visto los huesos de los cuerpos de los hombres con que se haban alimentado los carroeros, y no quedaba ni una brizna de carne pegada al esqueleto. Mientras Jamie estaba pensando en eso, oy un ruido de alas encima de su cabeza y el siseo agudo de los buitres. Le invadi una oleada de terror. Estaba ciego. No poda verles, pero s olerlos. Comenz a arrastrarse. Se oblig a concentrarse en el dolor, que era muy vivo en todo su cuerpo, por lo que cada movimiento, por pequeo que fuese, le produca estremecimientos de agona. Si se mova de cierta manera, la pierna rota le produca punzantes dolores. Si elevaba ligeramente la posicin para aliviar la pierna, poda sentir cmo sus costillas rozaban unas con otras. No poda soportar la tortura de estar tumbado, no poda tolerar la agona de moverse. Continu arrastrndose. Poda orles, volando en crculos por encima de l, esperndole con su antigua e infinita paciencia. Su mente comenz a divagar. Estaba en una fresca iglesia, en Aberdeen, pulcramente vestido con su traje dominguero, sentado entre sus dos hermanos. Su hermana Mary y Annie

Cord llevaban bonitos vestidos de verano, y Annie Cord le miraba y le sonrea. Jamie comenz a levantarse e ir hacia ella, pero sus hermanos le sujetaban y comenzaban a pellizcarle. Los pellizcos se convirtieron en atroces dardos de dolor, y de nuevo se encontraba arrastrndose por el desierto, desnudo, con el cuerpo destrozado. Los chillidos de los buitres eran ahora ms altos, impacientes. Jamie intent abrir los ojos a la fuerza, para comprobar lo cerca que estaban. No poda ver nada, excepto objetos vagos, trmulos, que en su imaginacin aterrorizada se convertan en hienas y chacales feroces. Se levant el viento, con su aliento ardiente y ftido, acaricindole el rostro. Continu arrastrndose, pues saba que en el momento en que se detuviera, las aves de rapia se lanzaran sobre l. Arda de fiebre y de dolor, y tena el cuerpo despellejado por la arena caliente. A pesar de ello, no se daba por vencido, no mientras Van der Merwe no hubiese recibido su merecido... no mientras Van der Merwe estuviera vivo. Perdi toda nocin del tiempo. Supona que haba recorrido un kilmetro. En realidad, haba avanzado menos de diez metros, arrastrndose en crculo. No saba dnde estaba, ni adnde iba. Concentr su mente exclusivamente en una cosa: Salomon van der Merwe. Cay en la inconsciencia, de la que le sac un dolor desgarrador atroz e insoportable. Alguien estaba apualndole la pierna. Jamie tard un segundo en recordar dnde se hallaba y lo que estaba sucediendo. Abri forzando los prpados de uno de sus hinchados ojos. Un enorme buitre negro estaba atacando su pierna, tirando salvajemente de su carne, comindoselo vivo con su afilado pico. Jamie vio sus ojillos brillantes y el sucio collar alrededor del cuello. Oli el hedor del ave que se haba posado en su cuerpo. Jamie intent chillar, pero de su garganta no brot sonido alguno. Con desesperacin, se ech convulsivamente hacia adelante, y sinti el contacto caliente de la sangre que brotaba de su pierna. Poda distinguir las sombras de los gigantescos buitres situados a su alrededor, preparndose para el festn. Saba que la prxima vez que perdiera la conciencia sera la ltima. En el momento en que se detuviera, las aves de rapia se lanzaran nuevamente contra su carne. Continu arrastrndose. Comenz a delirar. Escuchaba el fuerte aleteo de las aves que se acercaban, formando un crculo en torno suyo. Ahora estaba demasiado dbil para luchar con ellas, ya no le quedaban fuerzas para resistir. Dej de moverse y permaneci inmvil en la ardiente arena. Los gigantescos buitres estrecharon el crculo para comenzar el festn.

CAPTULO IV

El sbado era da de mercado en Ciudad de El Cabo y las calles estaban repletas de compradores en busca de gangas y de encuentros amistosos y amorosos. Bers y franceses, soldados con abigarrados uniformes y damas inglesas, con sus faldas adornadas y sus blusas fruncidas, reunidas delante de los bazares instalados en las plazas de la ciudad, en Braameonstein y en Park Town y Burgersdorp. Todo estaba a la venta: muebles, caballos y carruajes, y fruta fresca. Se podan comprar vestidos y tableros de ajedrez, o carne o libros en una docena de lenguas diferentes. Los sbados, Ciudad de El Cabo se converta en una feria ruidosa, bulliciosa. Banda caminaba despacio por entre la multitud, evitando cuidadosamente cualquier contacto visual con los blancos. Era demasiado peligroso. Las calles estaban llenas de negros, indios y mestizos, pero la minora blanca era la que dominaba. Banda les odiaba. Esta era su tierra, y los blancos eran los uitlanders. En frica del Sur haba muchas tribus: los basutos, zules, bechuanas, matabeles... todos ellos bantes. El propio vocablo bant se derivaba de abant, el pueblo. Pero los barolongs, la tribu de Banda, constituan la aristocracia. Banda recordaba las historias que su abuela le contaba del gran reinado negro que en otra poca

haba gobernado frica del Sur. Su reinado, su pas. Y ahora estaban esclavizados por un puado de chacales blancos. Los blancos les haban arrojado en territorios cada vez ms pequeos, hasta que su libertad se haba esfumado. Ahora, el nico modo de existir de un negro era por la astucia, servil en la superficie, pero astuto e inteligente por debajo. Banda no saba su edad, pues los nativos no posean certificados de nacimiento. Sus edades se medan por la historia local: guerras y batallas, y nacimientos y muertes de grandes jefes, cometas y nieblas y terremotos, el camino de Adam Kok, la muerte de Chaka y la matanza del ganado. Pero el nmero de sus aos no importaba. Banda saba que era hijo de un jefe, y que estaba destinado a hacer algo por su gente. Nuevamente, los bantes se levantaran y gobernaran, a causa de l. El pensar en su misin le hizo caminar ms erguido y altanero durante un momento, hasta que sinti los ojos de un blanco fijos en l. Banda se apresur hacia el Este, hacia los suburbios de la ciudad, el distrito permitido a los negros. Las grandes casas y las bonitas tiendas iban siendo sustituidas por barracas de hojalata, cobertizos y cabaas. Baj por una calle sucia, mirando por encima del hombro para asegurarse de que nadie le segua. Lleg a una barraca de madera, ech una ltima ojeada, golpe con los nudillos dos veces en la puerta, y entr. Una delgada mujer negra estaba sentada en una silla, en un rincn de la habitacin, dedicada a coser un vestido. Banda le hizo una seal con la cabeza y sigui despus hacia el dormitorio en la parte trasera. Mir hacia abajo, a la figura que yaca en una cama. Seis semanas antes, Jamie McGregor haba recobrado el sentido, para encontrarse en una cama, en una casa extraa. Recuperaba la memoria poco a poco. Estaba de nuevo en el Karoo, con el cuerpo destrozado, desamparado. Los buitres... Banda entr entonces en el pequeo dormitorio. Jamie crea que estaba all para matarle. Van der Merwe se habra enterado de algn modo de que Jamie segua con vida y su criado estaba all para acabar con l. Por qu no ha venido tu amo en persona? La voz son como un graznido. Yo no tengo amo. Van der Merwe. No te ha mandado l? No. Nos matara a los dos si lo supiera. Nada de todo eso tena sentido. Dnde estoy? Quiero saber dnde estoy. En Ciudad de El Cabo. Eso es imposible. Cmo he llegado hasta aqu? Yo le traje. Jamie mir a los negros ojos del hombre durante un largo momento antes de hablar. Por qu? Le necesito. Quiero vengarme. T... Banda se acerc ms.

No por m. Por m no me importa. Van der Merwe viol a mi hermana. Ella muri al dar a luz. Mi hermana tena once aos. Jamie se tendi, asombrado. Dios mo! Desde el da en que ella muri, he estado buscando a un hombre blanco que me ayude. Le encontr aquella noche en el granero, cuando ayud a que le dieran una paliza, Mr. McGregor. Le abandonamos en el Karoo. Me ordenaron que le rematara. Les dije a los otros que usted haba muerto, y volv a recogerle tan pronto como pude. Casi llegu demasiado tarde. Jamie no pudo reprimir un estremecimiento. Pudo percibir nuevamente el hedor del buitre hurgando en su carne. Los pjaros comenzaban ya su festn. Le llev a una carreta y le ocult en casa de mi gente. Uno de nuestros mdicos le arregl las costillas, le entablill la pierna y le cur las heridas. Y despus de eso? Una carreta con mis parientes iba a salir para Ciudad de El Cabo. Le trajimos con nosotros. La mayor parte del tiempo usted ha estado delirando. Cada vez que se dorma, tena miedo de que no despertara ms. Jamie mir a los ojos del hombre que casi le haba asesinado. Tena que reflexionar. No confiaba en aquel hombre... y, sin embargo, le haba salvado la vida. Banda quera vengarse de Van der Merwe por medio de l. Eso puede ser bueno para los dos, decidi Jamie. Ms que nada en el mundo, Jamie deseaba hacer pagar a Van der Merwe lo que haba hecho. De acuerdo le dijo Jamie a Banda. Encontrar un medio para hacerle pagar a Van der Merwe lo que nos debe a los dos. Por primera vez, en el rostro de Banda apareci una dbil sonrisa. Morir? No le respondi Jamie . Vivir. Aquella tarde, Jamie se levant de la cama por vez primera, mareado y bastante dbil. La pierna no estaba totalmente curada y caminaba cojeando un poco. Banda trat de ayudarle. Sultame. Puedo hacerlo solo. Banda le contemplaba mientras Jamie se mova cuidadosamente por la habitacin. Me gustara verme en un espejo dijo Jamie. Debo de tener un aspecto terrible, pens. Cunto tiempo ha pasado desde la ltima vez que me afeitf. Banda volvi con un espejo en la mano, y Jamie lo sostuvo delante de su cara. Estaba contemplando un completo extrao. Su cabello se haba vuelto gris. Tena una barba poblada, descuidada, de pelo gris. Tena rota la nariz y el tabique desviado a un lado. Su rostro haba envejecido veinte aos. A lo largo de sus hundidas mejillas se vean profundos surcos, y una plida cicatriz le atravesaba la barbilla. Pero el principal cambio se haba producido en sus ojos. Ojos que haban visto demasiado dolor, que haban sentido demasiado y odiado demasiado. Lentamente baj el espejo.

Voy a salir a dar un vuelta declar Jamie. Lo siento, Mr. McGregor. Eso no es posible. Por qu no? Los hombres blancos no visitan esta parte de la ciudad, del mismo modo que los negros nunca van a las zonas de los blancos. Mis vecinos no saben que usted est aqu. Le traje durante la noche. Y cmo me ir? Esta noche le sacar de aqu a escondidas. Por primera vez, Jamie comenz a darse cuenta de cunto se haba arriesgado Banda por su causa. Avergonzado, Jamie dijo: No tengo dinero. Necesito un trabajo. Tengo trabajo en el muelle. Siempre estn buscando gente. Sac dinero del bolsillo . Tome. Jamie cogi el dinero. Te lo devolver. Lo pagar vengando a mi hermana dijo Banda. Ya era medianoche cuando Banda le acompa al salir de la cabaa. Jamie mir a su alrededor. Estaba en medio de un barrio de barracas, una selva de barracas enmohecidas, de chapa ondulada y de cobertizos construidos con tablones podridos y sacos rotos. Del suelo, embarrado por una lluvia reciente, se desprenda un olor ftido. Jamie se pregunt cmo era posible que personas tan orgullosas como Banda pudieran soportar el seguir viviendo en un lugar como ste. No hay algn...? No hable, por favor murmur Banda, Mis vecinos son curiosos. Condujo a Jamie fuera del barrio y seal . El centro de la ciudad est en esa direccin. Le ver en el muelle. Jamie se aloj en la misma pensin en donde estuviera a su llegada de Inglaterra. Mrs. Venster estaba detrs del mostrador. Quisiera una habitacin pidi Jamie. Ciertamente, seor Ella sonri, mostrando sus dientes de oro . Soy Mrs. Venster. Lo s. Vaya y cmo puede usted saberlo? replic ella con coquetera. Es que tiene usted amigos que le han contado alguna historia? Mrs. Venster... no me recuerda usted? Estuve alojado aqu el ao pasado. Ella observ atentamente su estropeado rostro, su nariz rota y barba gris, y no mostr el menor signo de reconocimiento. Yo no olvido jams una cara, querido. Y nunca he visto la suya antes. Pero eso no significa que no podamos ser buenos amigos, no cree usted? Mis amigos me llaman Dee-Dee. Y cmo se llama usted, amor?

Jamie se oy responder: Travis. Ian Travis. A la maana siguiente, Jamie fue al muelle para pedir trabajo. Un atareado capataz le contest: Necesitamos espaldas fuertes. El problema es que usted quiz sea algo mayor para este tipo de trabajo. Solamente tengo diecinueve... Jamie haba comenzado a decir, pero se contuvo a tiempo, al recordar la cara que viera en el espejo. Pngame a prueba pidi. Comenz a trabajar como estibador por nueve chelines al da, cargando y descargando los barcos que entraban en el puerto. Banda y los estibadores negros reciban seis chelines diarios. A la primera oportunidad, Jamie llam a Banda a un lado y le dijo: Tenemos que hablar. No aqu, Mr. McGregor. Hay un almacn abandonado al final del muelle. Nos encontraremos all cuando termine el turno. Banda estaba esperndole cuando termin el turno. Hblame de Salomon van der Merwe dijo Jamie. Qu quiere usted saber? Todo. Banda escupi. -Vino al frica del Sur desde Holanda. Por historias que he odo por ah, su mujer era fea, pero rica. Muri de alguna enfermedad, y Van der Merwe hered el dinero de ella y se estableci en Klipdrift, donde abri el almacn de mercancas. Se hizo rico estafando a los buscadores de diamantes. De la misma manera que me estaf a m? Ese es uno de sus sistemas. Los buscadores que tienen suerte se dirigen a l pidindole dinero para que les ayude a trabajar su terreno, y, antes de que se den cuenta, Van der Merwe se ha apoderado de todo. Y nadie ha intentado luchar con l? Y cmo podran hacerlo? El funcionario del Registro de la propiedad est en su nmina. La ley determina que, si transcurren cuarenta y cinco das sin que se trabaje un terreno, ste queda abierto. El funcionario avisa a Van der Merwe y ste se apodera del terreno. Y hay otro truco que suele utilizar. Los terrenos han de quedar sealados con mojones visibles en sus lmites. Si estos hitos son derribados cualquiera puede reclamar la propiedad. Pues bien, cuando Van der Merwe ve un terreno que le gusta, enva a alguien durante la noche, y por la maana todas las estacas estn en el suelo. Jess! Tiene un convenio con el camarero, Smit. Este enva a Van der Merwe a los buscadores que le parecen apropiados, para que firmen contratos de sociedad; luego, si encuentran diamantes, Van der Merwe se queda con todo. Si arman alboroto, Van der Merwe tiene un montn de hombres a sueldo que cumplen sus rdenes.

Ya conozco eso replic Jamie ceudamente. Y qu ms? Es un fantico religioso. Siempre est rogando por las almas de los pecadores. Y qu hay de su hija? La chica tena que conocer los manejos de su padre. Miss Margaret? Le tiene mucho miedo a su padre. Si tan slo se atreviera a mirar a un hombre, Van der Merwe los matara a los dos. Jamie se volvi y se dirigi hacia la puerta, en donde se qued mirando al puerto. Tena mucho en qu pensar. Maana hablaremos de nuevo. En Ciudad de El Cabo, Jamie se dio cuenta del gran abismo existente entre blancos y negros. Los negros no tenan ningn derecho, excepto los pocos que les concedan aquellos que ostentaban el poder. Se les confinaba en lugares que eran verdaderos ghettos, y tan slo se les permita salir de all para trabajar para el blanco. Cmo lo soportis? le pregunt Jamie en una ocasin a Banda. El len hambriento oculta sus garras. Algn da cambiaremos todo esto. El hombre blanco acepta al negro porque necesita de sus msculos, pero ha de aprender a aceptar igualmente su cerebro. Cuanto ms nos arrincona, tanto ms nos teme, porque l sabe que un da puede haber discriminacin y humillacin a la inversa. No puede soportar ese pensamiento. Pero nosotros sobreviviremos a causa del isiko. Quin es el isiko? Banda sacudi la cabeza. No quin. Qu. Es difcil de explicar, Mr. McGregor. Isiko es nuestras races. Es el sentimiento de pertenecer a una nacin que ha dado su nombre al gran ro Zambeze. Hace muchas generaciones, mis antepasados entraron en las aguas del Zambeze desnudos, conduciendo sus rebaos delante de ellos. Sus miembros ms dbiles se perdieron, vctimas de los remolinos o de los cocodrilos hambrientos, pero los supervivientes emergieron de las aguas ms fuertes y ms viriles. Cuando muere un bant, el isiko exige que los miembros de su familia se retiren a la selva para que el resto de la comunidad no tenga que compartir su afliccin. El isiko es el desprecio que se siente por los esclavos aduladores, la creencia de que un hombre puede mirar a otro a la cara, que un hombre vale tanto como otro. Ha odo usted hablar de John Tengo Jazbau? pronunci el nombre con reverencia. No. Oir usted hablar de l, Mr. McGregor prometi Banda. Oir usted. Y Banda cambi de tema. Jamie comenz a sentir una creciente admiracin por Banda. Al principio, exista cautela entre ellos dos. Jamie tena que aprender a confiar en un hombre que casi le haba matado. Y Banda tena que aprender a confiar en un enemigo de siempre... el hombre blanco. En contraste con la mayora de los negros que Jamie haba conocido, Banda era instruido. Dnde fuiste a la escuela? le pregunt Jamie.

En ninguna parte. He trabajado desde que era nio. Me educ mi abuela. Ella trabajaba para una maestra de escuela ber. Aprendi a leer y a escribir; as que pudo ensearme a m a leer y escribir. Se lo debo todo a ella. A ltima hora de un sbado por la tarde, despus del trabajo, Jamie oy hablar por vez primera del desierto de Namibia, en el Gran Namaqualand. El y Banda estaban en el almacn abandonado de los muelles, compartiendo un estofado de impala que la madre de Banda liaba guisado. Estaba bueno... un poco fuerte para el gusto de Jamie, pero su cuenco qued vaco pronto y se tendi sobre unos sacos viejos para hacer preguntas a Banda. Cundo conociste a Van der Merwe? Cuando trabajaba en el yacimiento de diamantes, en el desierto de Namibia. l es el propietario del yacimiento de la playa, con otros dos socios. Acababa de robar su parte de algn pobre explorador, y se fue all para visitar el lugar. -Si Van der Merwe es tan rico, cmo es que todava trabaja en la tienda? -La tienda es el anzuelo. As es como consigue que acudan a l nuevos buscadores de diamantes. Y cada vez se hace ms rico. Jamie pens cun fcilmente le haban estafado. Qu confiado luira sido aquel muchachito ingenuo! Poda ver todava el rostro ovalado de Margaret mientras le deca: Mi padre podra ayudarle. Jamie haba pensado que ella era una nia hasta observar sus pechos. De pronto, Jamie se puso en pie de un salto, con una sonrisa en el rostro; la expresin de sus labios fruncidos daba movimiento a la plida cicatriz de su barbilla. Dime cmo entraste a trabajar para Van der Merwe. Fue el da que vino al yacimiento de la playa con su hija, entonces ella tendra once aos. Supongo que la nia se aburra sentada all. Entr en el agua y la marea la sorprendi. Yo me lanc al agua y la saqu. Yo era entonces un muchacho, pero cre que Van der Merwe me iba a matar. Jamie le mir fijamente. -Por qu? Porque tena mis brazos alrededor de la nia. No porque yo fuese negro, sino porque era un hombre. No puede soportar la idea de que un hombre toque a su hija. Alguien le tranquiliz finalmente, y le dijo que yo haba salvado la vida de su hija. Me llev consigo Klipdrift como criado. Banda vacil un momento y despus continu : Dos meses despus, mi hermana vino a visitarme. Su voz era ahora muy suave. Tena la misma edad que la hija de Van der Merwe. Jamie no supo qu decir. Finalmente, Banda rompi el silencio. Yo hubiera debido quedarme en Namibia. Era un trabajo fcil. Nos arrastrbamos por la playa buscando diamantes y colocndolos en pequeos botes de conserva. Espera un momento. Quieres decir que los diamantes estn all simplemente, encima de la arena? Eso es lo que estoy diciendo, Mr. McGregor. Pero olvdese de lo que est pensando. Nadie puede acercarse a ese yacimiento. Est en el sur del ocano Atlntico, azotado por olas de hasta siete metros de altura. Ni tan siquiera se molestan en vigilar la costa. Son muchos los que han intentado penetrar por el mar. Todos han muerto, ya sea por olas o en los arrecifes.

Ha de haber algn otro medio para llegar all. No. El desierto de Namibia llega hasta la costa del ocano. Y qu pasa con la entrada al yacimiento de diamantes? Cuenta con una torre de vigilancia y alambradas. Dentro del cercado, hay guardas armados, con perros que destrozaran a un hombre en cuestin de segundos. Y disponen de un nuevo tipo de explosivo llamado mina de tierra. Las tienen enterradas por todo el yacimiento. Si no se dispone de un croquis de las minas enterradas en la playa, cualquiera saltara en pedazos nada ms entrar. Qu extensin tiene el campo de diamantes? Unos cincuenta y cinco kilmetros. Cincuenta y cinco kilmetros de diamantes sencillamente tirados en la arena... Dios mo! No es usted el primero en excitarse al or hablar de los campos de diamantes de Namibia, y no ser el ltimo. He recogido lo que quedaba de personas que intentaron entrar en un bote y quedaron destrozados en los arrecifes. He visto lo que esas minas de tierra hacen con un hombre que da un paso en falso, y he visto a los perros destrozando la garganta de un hombre. Olvdelo, Mr. McGregor. Yo he estado all. No hay modo de entrar, ni hay modo de salir... es decir, de salir vivo. Jamie no pudo dormir aquella noche. Vea continuamente cincuenta y cinco kilmetros de arena salpicada de enormes diamantes pertenecientes a Van der Merwe. Pensaba en el mar, y en los puntiagudos arrecifes, los perros hambrientos dispuestos a matar, los guardas y las minas de tierra. No le tena miedo al peligro; no tena miedo a la muerte. Solamente tema morir antes de haberse vengado de Van der Merwe. El lunes siguiente, Jamie se dirigi a la tienda de un cartgrafo y compr un mapa del Gran Namaqualand. All estaba la playa, junto al Atlntico Sur, entre Luderitz, al Norte, y el estuario del ro Orange, al Sur. La zona estaba sealada en rojo: Sperrgebiet... prohibida. Jamie examin todos los detalles de la zona en el mapa, una y otra vez. Haba cuatro mil ochocientos kilmetros de ocano de Amrica del Sur a frica del Sur, sin nada que detuviese las olas, de modo que su enorme furia irrumpa sobre los arrecifes mortales de la costa del Atlntico Sur. A unos sesenta y cinco kilmetros al Sur, siguiendo la lnea de la costa, se extenda una playa abierta. Ah debe de ser donde esos pobres diablos se lanzaron al mar hacia la zona prohibida, pens Jamie. Al mirar el mapa, comprendi por qu la costa no estaba vigilada. Los arrecifes impediran cualquier desembarco. Examin entonces la entrada por tierra al campo de diamantes Segn Banda, la zona estaba cercada con alambradas de espinos y vigilada por patrullas armadas las veinticuatro horas del da. En la entrada se alzaba una torre de vigilancia con guardas. E incluso, aunque alguien consiguiera deslizarse ms all de la torre de vigilancia V entrar en la zona de los diamantes, quedaran las minas de tierra y los perros de los guardas. A1 da siguiente, cuando Jamie se encontr con Banda, le pregunt: -Dijiste que tenan un mapa de las minas de tierra colocadas? En Namibia? Los mapas los tienen los supervisores; son ellos los que guan a los buscadores en su trabajo. Todos avanzan en fila de uno para que nadie salte hecho pedazos. Sus ojos se llenaron con un recuerdo. Un da, mi to caminaba delante de m, tropez y cay encima de una mina. No qued de l lo suficiente para llevarlo a su familia. Jamie se estremeci. Y, adems, est la niebla, Mr. McGregor. Usted no ha visto una en su vida, hasta haberla visto en Namibia. Viene rodando desde el ocano y se aferra al suelo, atravesando el desierto hasta las montaas, y todo lo borra

a su paso. Si una de ellas te atrapa, no te nieves a moverte. Los mapas de las minas no sirven de nada, porque no puedes ver por dnde vas. Y todos se quedan sentados hasta que la niebla se levanta. Cunto suele durar? Banda se encogi de hombros. Algunas veces, unas cuantas horas; otras, varios das. Banda... has visto alguna vez uno de esos mapas de las minas de nrrra? Estn celosamente guardados. Una mirada de preocupacin ensombreci su rostro. Se lo repito, nadie puede conseguir lo que usted est pensando. De vez en cuando, un trabajador intenta sacar un diamante de contrabando. Tienen un rbol especial para colgarlos. Sirve de leccin para todos, para que no intenten robar a la Compaa. El asunto pareca irrealizable. Aun cuando lograra introducirse en el campo de diamantes de Van der Merwe, no quedaba salida posible. Banda tena razn. Deba olvidar el asunto. Al da siguiente le pregunt a Banda: Cmo consigue Van der Merwe localizar a los que le roban diamantes cuando terminan su turno? Son registrados. Les hacen desnudarse completamente y entonces los registran de arriba abajo, escudriando todos los agujeros que tienen en su cuerpo. He visto buscadores que se han hecho cortes en las piernas para intentar sacar dentro diamantes de contrabando. Algunos se han agujereado las muelas posteriores para esconder los diamantes. Han intentado todos los trucos que a usted se le puedan ocurrir. Mir a Jamie y aadi : Si quiere seguir viviendo, es mejor que se olvide de ese yacimiento de diamantes. Jamie lo intent. Pero la idea acuda a su mente una y otra vez, insidiosa. Los diamantes de Van der Merwe estaban all, en la arena, esperando. Esperndole a l, Jamie. La solucin se le ocurri una noche a Jamie. Contuvo difcilmente su impaciencia hasta ver a Banda. Sin prembulo alguno, Jamie le espet: Hblame de los botes que han intentado desembarcar en la playa. Qu quiere que le cuente? Qu clase de botes eran. De todas las que se pueda imaginar. Una goleta. Una barcaza. Una gran motora. Un velero. Cuatro hombres incluso lo intentaron en un bote de remos. Mientras yo trabajaba en el campo, lo intentaron unas seis veces. Los arrecifes despedazaron por completo las embarcaciones. Todos se ahogaron. Jamie respir profundamente. Lo intent alguien, alguna vez, con una balsa? Banda le mir fijamente. Balsa? S. La excitacin de Jamie creca por momentos . Pinsalo. Nadie consigui llegar a la costa porque los fondos de sus embarcaciones quedaron destrozados por los arrecifes. Pero una balsa se deslizara por encima de los arrecifes y alcanzara la costa. Y podra marcharse de la misma manera.

Banda le mir durante un rato. Cuando habl al fin, en su voz vibraba una nota distinta. Sabe usted, Mr. McGregor... es posible que haya dado con una idea luminosa... Comenz como un juego, una posible solucin a un enigma insoluble. Pero cuanto ms lo discutan Banda y Jamie, tanto ms le excitaba la idea. Lo que se haba iniciado como una conversacin casual, comenz a tomar forma concreta como un plan de accin. Dado que los diamantes estaban encima de la arena, no necesitaban llevar ningn equipo. Podan construir la balsa, con una vela, en la playa libre a sesenta y cinco kilmetros al sur del sperrgebiety hacerse a la mar durante la noche, sin ser vistos. No haba minas a lo largo de la costa no vigilada, y los guardas y las patrullas slo vigilaban tierra dentro. Los dos hombres podran andar por la playa libremente y recoger todos los diamantes que pudieran transportar. Podemos estar de regreso antes del amanecer dijo Jamie, con los bolsillos llenos con los diamantes de Van der Merwe. Y cmo saldremos? Del mismo modo que hemos entrado. Remaremos en la balsa por encima de los arrecifes hasta mar abierto, pondremos la vela, v tendremos el camino libre a casa. Bajo los persuasivos argumentos de Jamie, las dudas de Banda comenzaron a disiparse. Trat de ponerle pegas al plan, pero, cada una que presentaba una objecin, Jamie le encontraba respuesta. El plan poda dar resultado. Lo ms hermoso del plan era su sencillez, s el hecho de que no requera gasto alguno. Slo mucho valor. Todo cuanto necesitamos es una gran bolsa para guardar los diamantes declar Jamie. Su entusiasmo era contagioso. Banda hizo un guio. Digamos mejor dos grandes bolsas. A la semana siguiente dejaron sus empleos y viajaron en una carreta a Port Nolloth, un pueblo costero a sesenta y cinco kilmetros de la zona prohibida adonde pensaban dirigirse. Viajaron en Port Nolloth y miraron a su alrededor. El pueblo era pequeo y primitivo, con cabaas y barracas de hojalata y algunos almacenes y una primorosa playa blanca que pareca alargarse interminablemente. All no haba arrecifes, y las olas laman suave- la costa. Un lugar perfecto para lanzar al agua la balsa. No haba hotel, pero en la pequea tienda del pueblo alquilaron una habitacin a Jamie. Banda se procur una cama en el distrito negro del pueblo. Tenemos que encontrar un lugar apartado donde podamos construir nuestra balsa en secreto dijo Jamie a Banda. No quiero que nadie informe de nosotros a las autoridades. Aquella tarde descubrieron un viejo almacn abandonado. Esto ser perfecto decidi Jamie. Construyamos la balsa. Todava no le respondi Banda. Esperaremos. Compre una botella de whisky. Para qu? Ya lo ver. A la maana siguiente, se encontraron con el agente de Polica del distrito, un hombre rubicundo, corpulento, con una gran nariz cubierta de venillas rojas indicadoras del bebedor.

Buenos das salud a Jamie. He odo decir que tenamos un visitante. As que me he parado para saludarle. Soy el agente Mundy. Ian Travis replic Jamie. Camino del Norte, Mr. Travis? Sur. Mi criado y yo nos dirigimos a Ciudad de El Cabo. Ah. Yo estuve una vez en Ciudad de El Cabo. Condenadamente grande, excesivamente ruidosa. Estoy de acuerdo. Puedo ofrecerle un trago, agente? Nunca bebo estando de servicio. El agente Mundy hizo una pausa y de pronto pareci tomar una decisin. Sin embargo, por esta vez, podra hacer una excepcin, creo yo. Bien. Jamie sac la botella de whisky, preguntndose cmo poda haberse enterado Banda del vicio del hombre. Sirvi dos dedos en un vaso empaado y se lo tendi al agente. Gracias, Mr. Travis. Dnde est su vaso? No puedo beber contest Jamie en tono lastimero. Malaria. Por eso voy a Ciudad de El Cabo, para que me vea un mdico. Me detendr aqu unos das para descansar. Viajar me resulta muy duro. El agente Mundy le observaba atentamente. Su aspecto, en cambio, es el de un hombre muy sano. Debera usted verme cuando comienzan los accesos de fiebre. El vaso del polica estaba vaco. Jamie se lo llen. Gracias. Disculpe que yo beba. Se bebi la segunda racin de un trago y se levant. Es mejor que contine mi ronda. Ha dicho que usted y su criado se marcharn dentro de uno o dos das? Tan pronto como me haya recuperado un poco. Volver el viernes a ver cmo sigue usted dijo el agente Mundy. Aquella noche, Jamie y Banda comenzaron a construir la balsa en el almacn abandonado. Banda, has construido una balsa alguna vez? Bueno, para decirle la verdad nunca lo he hecho, Mr. McGregor. Tampoco yo. Los dos se miraron, Crees que ser difcil? Robaron cuatro barriles vacos de madera, de unos doscientos litros, de la parte trasera de la tienda, y los llevaron al almacn. cuando estuvieron reunidos, los colocaron formando un cuadro. Despus tomaron cuatro cajas vacas y las pusieron cada una sobre un barril de madera. Banda no pareca muy convencido. A m no me parece una balsa. No hemos terminado todava le asegur Jamie.

No disponan de tablones, de modo que cubrieron la primera capa con todo lo que encontraron a mano: ramas del rbol stinkwood, ramitas de haya de El Cabo y grandes hojas de palma. Lo ataron todo Inertemente con una gruesa cuerda de camo, apretando cada nudo slidamente y con sumo cuidado. Cuando terminaron, Banda examin el conjunto. -Sigue sin tener aspecto de balsa. Tendr mejor aspecto cuando le pongamos la vela prometi Jamie. Construyeron un mstil con un largo palo abandonado y aadieron dos ramas planas para usarlas como remos. Ahora slo precisamos una vela. La necesitamos en seguida. Me gustara salir de aqu esta noche. El polica Mundy volver maana. Banda encontr por fin la vela. Regres despus, al atardecer, con un gran trozo de tela. Servir esto, Mr. McGregor? Es perfecto. Dnde lo has conseguido? Banda hizo una mueca. No me lo pregunte. Ya tenemos bastantes problemas. Aparejaron una vela cuadrada con una botavara debajo y una verga arriba; por fin todo estuvo a punto. Saldremos a las dos de la madrugada, cuando el pueblo est dormido le dijo Jamie a Banda. Es mejor que descansemos hasta entonces. Pero ninguno de los dos consigui dormir, pues estaban demasiado excitados por la aventura que les esperaba. A las dos de la madrugada se encontraron en el almacn. Los dos estaban ansiosos, y sentan un miedo indescriptible. Iban a emprender un viaje que les hara ricos o les conducira a la muerte. No haba trmino medio. Ya es la hora anunci Jamie. Salieron. Nada se mova. La madrugada era tranquila y silenciosa, con su gran bveda azul. Alta en el cielo, apareci un trozo de luna. Bien pens Jamie. No habr mucha luz para que nos puedan ver. Su horario era complicado, pues tenan que salir del pueblo durante la oscuridad para que nadie se diera cuenta de su marcha y poder llegar a la playa de los diamantes a la noche siguiente, de modo que pudieran entrar en el campo y estar de vuelta al mar antes del alba. La corriente de Benguela debera llevarnos al campo de diamantes alrededor del crepsculo dijo Jamie . Pero no podemos entrar con luz de da. Tendremos que quedarnos en el mar, fuera de la vista, hasta que se haga de noche. Banda asinti. Nos podemos esconder en alguna de las pequeas islas que hay cerca de la costa. Qu islas? Hay docenas de ellas... Mercury, Ichabod, Plum Pudding... Jamie le mir extraamente. Plum Pudding?

Tambin hay una isla llamada Roast Beef. Jamie sac su mapa doblado y lo consult. Aqu no se seala ninguna de esas islas. Son islas del guano. Los britnicos recogen los excrementos de las aves como fertilizantes. Vive alguien en esas islas? No. El hedor es insoportable. Hay lugares en que el guano tiene un espesor de tres metros. El Gobierno utiliza a los desertores y los presos para recoger el guano. Algunos de ellos mueren en la isla y sus cadveres quedan all abandonados. All es donde nos ocultaremos decidi Jamie. Movindose en silencio, los dos hombres abrieron la puerta del almacn e intentaron levantar la balsa. Era demasiado pesada para poder moverla. Sudaron y tiraron con ahnco, pero fue intil. Espere aqu dijo Banda. Sali corriendo. Regres media hora despus con un tronco largo y redondo. Usaremos esto. Yo levantar un extremo y usted colocar el tronco debajo. Jamie qued asombrado ante la fuerza de Banda cuando el negro cogi un extremo de la balsa. Jamie empuj rpidamente debajo el tronco. Levantaron juntos el otro extremo de la balsa, que se desliz fcilmente sobre el tronco. Cuando el tronco hubo rodado y salido por el otro extremo de la balsa, repitieron la tarea. Fue un trabajo duro, por lo que, cuando finalmente llegaron a la playa, los dos estaban empapados de sudor. La operacin haba requerido ms tiempo del que Jamie supusiera. Se acercaba el amanecer. Tenan que alejarse antes de que los del pueblo los descubrieran e informaran de lo que estaban haciendo. Jamie enganch la vela rpidamente, y comprob que todo funcionara a la perfeccin. Se senta inquieto, pues tena la impresin de que olvidaba algo. De pronto se dio cuenta de lo que era, y comenz a rer a carcajadas. Banda le contempl, intrigado. Algo divertido? Antes, cuando sal a buscar diamantes, iba cargado con una tonelada de equipo. Ahora todo lo que llevo es una brjula. Parece demasiado fcil. Banda replic suavemente: No creo que eso vaya a constituir un problema, Mr. McGregor. Ya es hora de que me llames Jamie. Banda sacudi la cabeza asombrado. Realmente, usted viene de un pas muy lejano. Hizo una mueca, mostrando sus dientes blancos y perfectos Qu demonios... solamente pueden colgarme una vez! Repiti para s el nombre, y despus dijo en voz alta: Jamie. Vamos a conseguir esos diamantes asegur el joven.

Empujaron la balsa por la arena hasta llegar al agua, entonces saltaron a bordo y comenzaron a remar. Necesitaron algunos minutos para adaptarse al balanceo y agitacin de su extraa balsa. Era como cabalgar en un corcho oscilante, pero dara resultado. La balsa responda perfectamente, avanzando hacia el Norte impulsada por la rpida corriente. Pronto, Jamie iz la vela y puso rumbo a mar abierta. Cuando la gente del pueblo se despert, la balsa ya estaba ms all del horizonte. Lo hemos conseguido! exclam Jamie. Banda movi la cabeza dudoso. Todava no ha acabado. Introdujo una mano en la fra corriente de Rengela . Slo acaba de comenzar. Avanzaron a toda vela, rumbo al Norte, pasando por la baha de Alexander y la boca del ro Orange, sin ver seales de vida, excepto grupos de corvejones de El Cabo que volaban en direccin a casa, una bandada de esbeltos flamencos de vivos colores. A bordo llevaban latas de carne de buey, arroz cocido, fruta y dos cantimploras con agua, pero estaban demasiado nerviosos para ni siquiera poder comer. Jamie no dej que su imaginacin se entretuviera en los peligros que les esperaban, pero Banda no poda evitarlo. Haba estado all. Estaba recordando a los brutales guardas con sus armas y los perros y las terribles minas desgarradoras, y se preguntaba cmo se haba podido dejar convencer para emprender aquella loca aventura. Mir al escocs y pens: l es ms tonto que yo. Si yo muero, lo har por vengar a mi hermana pequea. Por qu muere l? A medioda se acercaron los tiburones. Haba media docena, y sus aletas cortaban el agua cuando se aproximaron raudamente hacia la balsa. Tiburones de aleta negra anunci Banda. Devoradores de hombres. Jamie contempl las aletas que pasaban a ras de la balsa. Qu podemos hacer? Banda trag saliva nerviosamente. Si te digo la verdad, Jamie, sta es mi primera experiencia de esta clase. El lomo de un tiburn choc contra la balsa y casi la hizo zozobrar. Los dos hombres se cogieron al mstil buscando dnde agarrarse. Jamie empu un remo y rechaz a un tiburn, pero un instante despus el remo estaba partido en dos de un bocado. Los tiburones rodearon entonces la balsa, nadando en crculos perezosos, y rozando con sus enormes cuerpos la pequea embarcacin. Cada golpe inclinaba la balsa en un ngulo precario. En cualquier momento poda volcar. Tenemos que librarnos de ellos antes de que nos hundan. Librarnos de ellos, con qu? pregunt Banda. Dame una lata de carne. Debes de estar bromeando. Una lata de conservas no les satisfar. Ellos nos quieren a nosotros! Se produjo una nueva sacudida, y la balsa se inclin. La carne! grit Jamie. Dmela! Un instante despus, Banda coloc una lata en la mano de Jamie. La balsa se lade peligrosamente. brela a medias. Apresrate!

Banda sac su navaja del bolsillo y abri a medias la tapa del bote. Jamie se lo arrebat. Prob con su dedo los bordes agudos y rotos del metal. Sujtate fuerte! advirti Jamie. Se arrodill al borde de la balsa y esper. Un momento despus, un tiburn se aproxim a la balsa, con su enorme boca abierta mostrando largas filas de dientes malvolos y puntiagudos. Jamie se abalanz sobre los ojos. Se lanz, empleando con todas sus fuerzas las dos manos y hundi el borde de metal de la lata contra el ojo del tiburn, destrozndoselo. El tiburn alz su enorme corpachn y, por un momento, la balsa se sostuvo en el agua por un extremo. De pronto, el mar a su alrededor se ti de rojo. Se produjo un gigantesco remolino cuando los tiburones se agruparon para arrojarse sobre el miembro herido de su grupo. La balsa qued olvidada. Jamie y Banda observaron cmo los tiburones desgarraban a su desamparada vctima, mientras la balsa navegaba alejndose cada vez ms, hasta que finalmente los tiburones se perdieron de vista. Banda respir hondo y declar con voz suave: Un da les contar a mis nietos lo que ha sucedido. Pero, piensa que se lo van a creer? Y se echaron a rer hasta que las lgrimas les resbalaron por la cara. Avanzada la tarde, Jamie comprob la hora en su reloj de bolsillo. Deberemos estar en el campo de diamantes aproximadamente i media noche. El sol sale a las seis y quince minutos. Eso significa que dispondremos de cuatro horas para recoger los diamantes y dos horas para regresar al mar y perdernos de vista. Sern suficientes cuatro horas, Banda? Un centenar de hombres no podran vivir lo suficiente para gastar iodo lo que puede recogerse en esa playa durante cuatro horas. Pero solamente en caso de que vivamos lo suficiente para conseguirlos... Siguieron navegando con seguridad hacia el Norte durante el resto del da, arrastrados por el viento y la corriente. Al atardecer vieron una pequea isla que se alzaba frente a ellos. Pareca no tener una superficie mayor de ciento ochenta metros cuadrados. Al aproximarse a la isla, aument el acre olor del amonaco, que les hizo llorar. Jamie comprendi en seguida por qu all no viva nadie. El calor era mareante. Pero haca de aquel lugar el escondite perfecto para ocultarse hasta la cada de la noche. Jamie ajust la vela, y la pequea balsa choc contra la orilla rocosa de la isla. Banda sujet la balsa ' una piedra, y los dos hombres saltaron a tierra. Toda la isla estaba cubierta por lo que pareca ser millones de pjaros: cormoranes, pelicanos, bubias, pinginos y flamencos. El espeso aire era tan opresivo que resultaba imposible respirar. Dieron media docena de pasos y se hundieron en guano hasta la cadera. Volvamos a la balsa decidi Jamie jadeante. Sin decir palabra, Banda le sigui. Al volverse para regresar, una bandada de pelcanos alzaron el vuelo, descubriendo un espacio libre en el suelo. Haba tres hombres tendidos all. No poda asegurarse cunto tiempo haca que haban muerto. Sus cadveres estaban perfectamente conservados por el amonaco, y sus cabellos haban adquirido un rojo brillante. Un minuto despus, Jamie y Banda se hallaban de nuevo en la balsa, camino del mar abierto. Se detuvieron lejos de la costa, con la vela recogida, esperando. Nos quedaremos aqu hasta medianoche. Entonces entraremos.

Permanecieron sentados en silencio, cada uno a su gusto, preparndose' para lo que les esperaba. El sol estaba bajo en el horizonte, tiendo el cielo mortecino con los colores salvajes de un artista demente. De pronto, quedaron envueltos en la oscuridad. Esperaron durante un par de horas, y luego Jamie iz la vela. La balsa comenz a deslizarse hacia el Este, camino de la costa invisible. Las nubes se abrieron para dar paso a un plido rayo de luna. La balsa adquiri velocidad. A lo lejos, los dos hombres a distinguir la borrosa lnea de la costa. La fuerza del viento aument, trinchando de repente la vela, con lo cual la balsa se dirigi hacia la costa con creciente velocidad. Muy pronto pudieron distinguir con claridad la silueta de la tierra, un gigantesco parapeto de roca. Incluso a aquella distancia podan verse y orse las enormes cabrillas que estallaban como el trueno en los arrecifes. Desde lejos la visin resultaba aterradora, y Jamie se pregunt cmo sera ms de cerca. Sin proponrselo, murmur: Ests seguro de que el lado de la playa no est vigilado? Banda no respondi. Seal a los arrecifes que tenan delante. Jamie entendi lo que quera decir. Los arrecifes eran ms mortferos que cualquier trampa que el hombre pudiera imaginar. Eran los guardianes del mar, y nunca se descuidaban, nunca dorman. Atentos siempre, esperando pacientemente que su presa se acercara. Bueno, pens Jamie. Pues esta vez nosotros vamos a ser ms listos. Vamos a flotar por encima de vosotros. La balsa les haba trado hasta aqu. Les llevara el resto del camino. Ahora la costa se aproximaba rpidamente, y comenzaron a notar la gran curva de las gigantescas olas. Banda estaba aferrado con furia al mstil. Vamos muy de prisa. No te preocupes le tranquiliz Jamie. Cuando estemos ms cerca, arriar la vela. Eso disminuir la velocidad. Nos deslizaremos por encima de los arrecifes fcil y lindamente. La fuerza del viento y de las olas estaba aumentando, arrojando la balsa hacia los peligrosos rompientes. Jamie calcul rpidamente la distancia que faltaba y consider que las olas les llevaran hasta la costa sin ayuda de la vela. La arri presuroso. Pero los embates no se redujeron. La balsa se encontraba ahora enteramente a merced de las grandes olas, fuera de control, arrojada hacia adelante desde una cresta gigante a la siguiente. La balsa se balanceaba con tal violencia que los nombres tuvieron que agarrarse a ella con ambas manos. Jamie haba calculado que la entrada sera difcil, pero estaba totalmente ajeno a la furia de los remolinos impetuosos que tenan delante. Los arrecifes se alzaban al frente con una claridad impresionante. Podan ver las olas lanzndose contra los rompientes y estallando en enormes giseres encolerizados. Todo el xito de su plan dependa de que consiguieran conducir la balsa por encima de los arrecifes, intacta, de modo que pudieran utilizarla para escapar. Sin la balsa eran hombres muertos. Ahora se acercaban a los arrecifes, impulsados por la fabulosa potencia del oleaje. El rugido del viento era ensordecedor. La balsa fue alzada sbitamente, muy alta en el aire, por una enorme ola, que la arroj contra las rocas. Aguanta fuerte, Banda! grit Jamie. Vamos a entrar! La gigantesca ola levant la balsa como si se tratase de una pluma y la condujo hacia la costa, por encima de los arrecifes. Los dos se agarraban con fuerza, luchando contra el violento balanceo que amenazaba con barrerles de la balsa. Jamie mir hacia abajo y vislumbr los arrecifes afilados como navajas debajo de ellos. Al cabo de un momento habran pasado por encima de ellos, y estaran a salvo, al abrigo de la costa. En aquel instante se produjo un tirn desgarrador, cuando un escollo choc contra uno de los barriles debajo de la balsa, y lo arranc. La balsa sufri una terrible sacudida, y otro barril fue arrancado, y despus otro. El viento, las agitadas olas y el hambriento a arrecife agitaban la balsa como si fuese un corcho, impulsndola

atrs y adelante, hacindola girar salvajemente en el aire. Jamie y Banda notaron que la delgada capa de madera comenzaba a abrirse debajo de sus pies. Salta! aull Jamie. l tambin se arroj al agua por un lado de la balsa y una ola gigantesca le recogi en lo alto y lo lanz hacia la playa a la velocidad de un tren expreso. Estaba atrapado en las garras de un elemento con un poder increble. No tena ningn control sobre lo que estaba sucediendo. Formaba parte de la ola. La ola estaba encima, debajo y dentro de l. Su cuerpo se retorca y giraba, y pareca que los pulmones le iban a estallar. En su cabeza comenzaron a brillar tenues lucecitas. Jamie pens: me estoy ahogando. Y su cuerpo fue lanzado a la arena de la playa. Jamie permaneci all tumbado, boqueando, mientras luchaba por recuperar el aliento, llenndose los pulmones del fresco aire marino. Tena el pecho y las piernas desolladas por la arena, y tambin las ropas hechas jirones. Se incorpor lentamente y se sent; mir ahora a su alrededor, buscando a Banda. El negro estaba sentado unos diez metros ms all, vomitando el agua que haba tragado. Jamie se levant tambalendose y se acerc a Banda. Ests bien? Banda asinti con la cabeza. Hizo una profunda y trmula inspiracin, y levant la mirada hacia Jamie. No s nadar. Jamie le ayud a levantarse. Los dos hombres se volvieron para mirar el arrecife. No se vea seal de la balsa. Haba quedado destrozada en el salvaje ocano. Haban conseguido entrar en el campo de diamantes. Pero no tenan salida.

CAPTULO V

Detrs de ellos quedaba el ocano furioso. Enfrente, un desierto continuo, desde el mar hasta el pie de las lejanas montaas, la purprea y escarpada cordillera del Richterveld, un mundo de gargantas, desfiladeros y picos retorcidos, iluminados por la plida luna. Al pie de las montaas se extenda el valle de Hexenkessel el caldero de la bruja, una sombra trampa serpenteante. El paisaje era primitivo, desolado, que pareca remontarse a los propios comienzos de la Tierra. La nica huella de la presencia del hombre en aquel lugar era un letrero burdamente escrito y clavado en la arena. Pudieron leer a la luz de la luna: Verbode Gebied Sperrgebiet Prohibido. No haba escape por el mar. La nica direccin que les quedaba abierta era el desierto de Namibia. Tendremos que intentar cruzarlo, y arriesgarnos decidi Jamie. Banda sacudi la cabeza.

No tendremos la menor oportunidad. Los guardas dispararn contra nosotros en cuanto nos vean, o nos colgarn. Incluso, aunque tuvisemos bastante suerte y consiguiramos pasar por entre los vigilantes y los perros, no hay modo de cruzar las minas de tierra. Somos hombres muertos. Pero en su voz no se notaba el miedo, nicamente una resignada aceptacin de su destino. Jamie mir a Banda y experiment un profundo sentimiento de pesar. l haba metido al negro en la aventura, y Banda no se haba quejado ni una sola vez. Incluso ahora, sabiendo que no haba escapatoria para ellos, no pronunci ni una sola palabra de reproche. Jamie se volvi para contemplar el muro de furiosas olas, que se estrellaban en la costa, y pens que era algo milagroso haber conseguido llegar hasta aqu. Eran las dos de la madrugada, cuatro horas antes del alba y de ser descubiertos, pero todava estaban los dos vivos y sanos. Que me aspen si estoy dispuesto a renunciar, pens. Bueno, dediqumonos a nuestro trabajo, Banda. Banda parpade. Hemos venido a por diamantes. Cojmoslos. Banda mir fijamente al hombre de ojos feroces, con el cabello pegado al crneo y los pantalones empapados colgando de sus piernas .1 jirones. De qu ests hablando? Banda, has dicho que nos matarn en cuanto nos vean... no es cierto? Bueno, pues ser lo mismo que nos maten ricos que pobres. I 'n milagro nos ha trado hasta aqu. Quizs un milagro nos saque de aqu. Y si salimos, maldita sea, te aseguro que no pienso irme con las manos vacas! Ests loco coment Banda suavemente. O no estaramos aqu le record Jamie. Banda se encogi de hombros. Qu demonios! No tengo otra cosa que hacer hasta que nos encuentren. Jamie se despoj de su destrozada camisa. Banda comprendi e hizo lo mismo. Bien, dnde estn todos esos grandes diamantes de que me has hablado? Estn en todas partes repuso Banda. Y aadi: Como los guardas y los perros. Nos preocuparemos de eso ms tarde. Cundo vienen a la playa? En cuanto se hace de da. Jamie estuvo pensndolo un momento. Hay algn lugar de la playa adonde no vayan? Algn sitio donde pudiramos ocultarnos? No hay zona alguna de la playa que no visiten. Y tampoco hay lugar alguno donde pudiera esconderse una mosca. Jamie dio un golpecito en el hombro de Banda.

Muy bien, entonces. Vamos. Jamie observ cmo Banda se pona a gatas y comenzaba a reptar lentamente por la playa, haciendo correr la arena entre los dedos medida que avanzaba. En menos de dos minutos se detuvo y sostuvo una piedra en alto. He encontrado uno! Jamie se agach en la arena y comenz a avanzar. Las dos primeras piedras que encontr eran pequeas. La tercera deba de pesar ms de quince quilates. Se qued sentado, mirndola durante un largo momento. Le pareca increble que pudiera conseguirse tan fcilmente semejante fortuna. Y todo ello perteneca a Salomon van der Merwe y sus socios. Jamie continu avanzando. Durante las tres horas siguientes, los dos hombres recogieron ms de cuarenta diamantes que oscilaban de dos a treinta quilates. Por el este, el cielo comenzaba a iluminarse. Era el momento en que Jamie haba planeado que se marcharan: saltara a la balsa y navegaran por encima de los arrecifes para huir. En aquel momento era intil pensar en eso. Pronto ser de da dijo Jamie. Veamos cuntos diamantes ms podemos encontrar. No vamos a vivir para gastar nada de esto. T quieres morir muy rico, no es verdad? No tengo ningn deseo de morir. Reanudaron la bsqueda, recogiendo descuidadamente diamantes, uno tras otro; daban la impresin de que se hubieran vuelto locos. Aumentaron su provisin de diamantes, hasta que en sus camisas haba sesenta diamantes, suficientes para el rescate de un rey. Quieres que los lleve yo? le pregunt Banda. No. Podemos los dos... Y en aquel momento Jamie se percat de lo que Banda estaba pensando. Al que sorprendiesen con los diamantes en su poder morira ms lenta y dolorosamente. Los llevar yo decidi Jamie. Coloc los diamantes en los harapos que quedaban de su camisa, y at cuidadosamente el envoltorio con un nudo. En el horizonte se dibujaba una luz griscea y por el Este se estaba tiendo con los colores del sol naciente. Y ahora qu? Esa era la cuestin! Cul era la respuesta? Podan continuar all, y morir, o caminar tierra adentro, hacia el desierto, y morir. Vmonos. Jamie y Banda comenzaron a caminar lentamente, alejndose del mar, uno al lado del otro. Dnde comienzan las minas de tierra? Ah delante, a unos cien metros. A lo lejos oyeron el ladrido de un perro . No creo que tengamos que preocuparnos por las minas. Los perros vienen hacia aqu. El turno de la maana viene a hacer su tarea. Cunto tardarn en llegar?

Quince minutos. Quiz diez. La aurora estaba casi en su apogeo. Lo que anteriormente haban sido trmulas siluetas se convirtieron en pequeas dunas de arena y distantes montaas. No haba lugar alguno donde ocultarse. Cuntos guardas hay en cada turno? Banda estuvo pensndolo un momento. Unos diez. Diez guardas no son muchos para una playa tan grande. Un guarda ya es mucho. Tienen armas y perros. Los guardas no son ciegos, y nosotros no somos invisibles. El ruido de los ladridos sonaba ms cerca ahora. Jamie dijo: Banda, lo siento. Nunca deb meterte en esto. T no lo hiciste. Y Jamie comprendi lo que Banda quera decir. Podan or voces que llamaban a lo lejos. Jamie y Banda llegaron a una pequea duna. Y si nos enterrsemos en la arena? Ya lo han intentado. Los perros nos encontrarn y nos partirn el cuello. Yo quiero morir aprisa. Voy a dejar que me vean, y luego echar a correr. As dispararn contra m. Yo... no quiero que los perros me atrapen. Jamie agarr el brazo de Banda. Es posible que muramos, pero maldita sea si vamos a correr hacia nuestro fin. Que suden un poco antes. Comenzaron a distinguir palabras en la distancia. Seguid adelante, bastardos perezosos! estaba gritando una voz. Seguidme... Todos habis disfrutado de una buena noche de descanso... Ahora vamos a ver si se trabaja un poco... A pesar de sus palabras alentadoras, Jamie se dio cuenta de que i naba apartndose de la voz. Se volvi para mirar otra vez al mar. Sera ms fcil morir ahogado? Mir los escollos que rompan malvolamente las endemoniadas olas que estallaban encima de ellos; de pronto vio algo ms, algo ms all de las olas. No poda comprender lo que era. Banda... mira... Desde el mar avanzaba hacia ellos un impenetrable muro gris, impulsado por los poderosos vientos de poniente. Es la niebla del mar! exclam Banda. Se presenta dos o tres veces por semana. Avanza a travs del desierto, hasta cubrir las montaas, y lo borra todo.

Mientras estaban hablando, la niebla se acerc ms, como una gigantesca cortina gris que se arrastraba por el horizonte, ocultando el cielo. Ahora las voces tambin sonaban ms cerca. Den Dousant! Maldita sea la niebla! Otro retraso. A los patronos no les va a gustar esto... Tenemos una oportunidad! dijo Jamie. Ahora hablaba en susurros. Qu oportunidad? La niebla! No podrn vernos. Eso no representa ninguna ayuda. La niebla se levantar en algn momento, y cuando lo haga, nosotros seguiremos aqu. Si los guardas no pueden moverse a travs del campo de minas, tampoco podemos hacerlo nosotros. T intenta cruzar el desierto con esta niebla y no hars avanzado ni diez metros antes de saltar en pedazos. Me parece que ests pidiendo un nuevo milagro. Maldita sea si no tienes razn! Es lo que busco respondi Jamie. El cielo se oscureca por arriba. La niebla estaba ya ms cerca, cubriendo el mar, dispuesta a tragarse la costa. Mostraba un aspecto fantasmagrico, amenazador, mientras se aproximaba a ellos, pero Jamie pens exaltado: Nos va a salvar! De pronto, una voz que grit: Eh! Vosotros dos! Qu demonios estis haciendo ah? Jamie y Banda se volvieron. En la cima de una duna, a unos cien metros de distancia, haba un guarda de uniforme, armado con un rifle. Jamie mir otra vez a la costa. La niebla estaba acercndose muy de prisa. Vosotros! Vosotros dos! Venid aqu! grit el guarda, a la vez que levantaba su rifle. Jamie alz las manos. Me he torcido el tobillo grit . No puedo caminar. Quedaos donde estis orden el guarda. Yo ir a buscaros. Baj el rifle y comenz a caminar hacia ellos. Una rpida mirada a su espalda le indic que la niebla haba llegado ya al borde de la costa y avanzaba rpidamente. Corre! murmur Jamie. Se volvi y corri hacia la playa, siguindole Banda muy de cerca. Deteneos! Un segundo despus oyeron el seco disparo del rifle y frente a ellos la arena salt en el aire. Continuaron corriendo con todas sus fuerzas, para avanzar al encuentro del gran muro oscuro de la niebla. Se oy un nuevo disparo de rifle, esta vez ms prximo, y otro ms, pero al momento siguiente los dos hombres quedaron inmersos en una completa oscuridad. Era como encontrarse enterrado en algodn. Resultaba imposible distinguir nada.

Las voces quedaron ahora ahogadas y distantes, rebotando fuera de la niebla y acercndose en todas direcciones. Oyeron otras voces hablndose unas a otras. Kruger! Soy Brent... Puedes orme? Te oigo, Kruger... He descubierto a dos hombres vocifer la primera voz. Un blanco y un negro. Estn en la playa. Despliega a tus hombres. Skiet hom! Tira a matar. Agrrate a m murmur Jamie. Banda le aferr del brazo. Adnde vas? Vamos a salir de aqu. Jamie alz la brjula hasta su cara. Casi no poda ver el instrumento. Dio vueltas sobre s mismo hasta que la aguja qued sealando al Este. Por aqu... Espera! No podemos avanzar por aqu. Aunque escapemos de los guardas y de los perros, haremos estallar alguna mina. Me has dicho que hay cien metros antes del campo de minas. Alejmonos de la playa. Comenzaron a caminar hacia el desierto, lentamente y con inseguridad, hombres ciegos en una tierra desconocida. Jamie cont los nasos para calcular la distancia. Cuando pisaban en arena blanda, se levantaban y seguan avanzando. Jamie se detena con frecuencia para comprobar la brjula. Cuando crey que ya haban caminado unos cien metros, se detuvo. Aqu es donde deben de comenzar las minas. Siguieron algn tipo de esquema en su colocacin? Hay algo que t puedas recordar y que nos ayude un poco? Rezar respondi Banda. Nadie ha logrado atravesar ese campo de minas, Jamie. Estn esparcidas por todo el campo, enterradas a unos quince centmetros de profundidad. Vamos a tener que detenernos hasta que se levante la niebla y nos descubran. Jamie escuchaba las voces como envueltas en algodn, que parecan rebotar a su alrededor. Kruger! Mantente en contacto con la voz... -De acuerdo, Brent... Kruger... Brent... Voces incorpreas, que se llamaban unas a otras en la oscura niebla. I .1 mente de Jamie funcionaba de prisa, explorando desesperadamente cualquier posible camino de huida. Si permanecan donde estaban, los mataran en el momento en que se levantara la niebla. Si intentaban cruzar el campo de minas, saltaran hechos pedazos. Has visto alguna vez una mina? pregunt Jamie en un susurro.

He ayudado a enterrar algunas de ellas. Qu es lo que las dispara? El peso de un hombre. Cualquier cosa que exceda de los quince Kilogramos las hace estallar. As no matan a los perros. Jamie aspir profundamente. Banda, a lo mejor he encontrado el medio para que salgamos de aqu. Tambin es posible que no d resultado. Quieres apostar conmigo? Qu te baila por la cabeza? Vamos a atravesar los campos de minas arrastrndonos sobre el v nutre. As distribuiremos nuestro peso en la arena. Oh, Jess! -Qu es lo que piensas? Pienso que fui un loco por salir de Ciudad de El Cabo. -Ests de acuerdo? Casi no poda distinguir la cara de Banda junto a la suya entre la niebla. T no das opcin a nadie, no crees? Entonces, vmonos. Jamie se tendi cuidadosamente sobre la arena. Banda le contempl un momento, respir hondo y se uni a l. Muy despacio, los dos hombres comenzaron a arrastrarse por la arena, hacia el campo de minas. Al moverte murmur Jamie, no te apoyes con las manos o con las piernas. Utiliza todo el cuerpo. No obtuvo respuesta. Banda estaba muy ocupado en concentrarse para conservar la vida. Se hallaban en medio de un vaco gris, sofocante, que impeda distinguir nada. En cualquier momento podan encontrarse con un guarda, con un perro, o con una mina. Jamie se oblig a no pensar en nada de todo ello. Su avance era penosamente lento. Los dos hombres iban sin camisa, y la arena les rascaba el estmago al avanzar, milmetro a milmetro. Jamie se daba cuenta de lo abrumadoras que eran las posibilidades de perder. Incluso si, por suerte, conseguan atravesar el desierto sin que les disparasen o sin volar en pedazos, deberan enfrentarse con la valla de alambre espinoso y los guardas armados en la torre de vigilancia de la entrada. Y no haba manera de predecir cunto durara la niebla. Poda levantarse en cualquier momento, dejndoles a la vista. Continuaron arrastrndose, deslizndose inflexiblemente, avanzando poco a poco hasta perder toda nocin del tiempo. Los milmetros se convirtieron en centmetros; stos, en metros, y los metros en kilmetros. No tenan idea alguna de cunto haban avanzado. Estaban obligados a mantener la cabeza cerca del suelo, y los ojos, orejas y narices se les llenaron de arena. Respirar se convirti en un verdadero suplicio. A lo lejos se oa el eco constante de las voces de los vigilantes: Kruger... Brent... Kruger... Brent...

Los dos hombres se detenan para descansar y comprobar la brjula cada pocos minutos. En seguida continuaban su avance, deslizndose sobre la arena. Sentan una tentacin casi agobiante de desplazarse ms de prisa, pero eso significara presionar ms fuerte contra el suelo, y Jamie poda imaginarse los fragmentos de acero estallando debajo de l y destrozndole el vientre. Continu avanzando despacio. De vez en cuando podan or voces a su alrededor, pero las palabras quedaban ahogadas por la niebla, y era imposible decir de dnde procedan. Es un enorme desierto, pens Jamie esperanzado. No vamos a chocar con nadie. De pronto, de alguna parte, salt sobre l una forma grande y peluda. Sucedi con tanta rapidez que cogi a Jamie desprevenido. Sinti cmo el gran alsaciano le clavaba los dientes en el brazo. Dej caer el bulto de los diamantes y trat de abrir las mandbulas del perro, pero slo dispona de una mano libre y le result imposible. Senta cmo la sangre caliente le corra por el brazo. El perro ahora hunda los dientes ms profunda y silenciosamente. Jamie se sinti desfallecer. Oy un golpe seco, y otro ms, y las mandbulas del animal se aflojaron y los ojos se le pusieron vidriosos. En medio de la ofuscacin del dolor, Jamie vio a Banda golpeando el crneo del perro i on el bulto de diamantes. El alsaciano gimi otra vez y luego qued inmvil. Ests bien? susurr Banda ansiosamente. Jamie no poda hablar. Permaneci tendido, esperando que aminorasen las oleadas de dolor. Banda rasg un pedazo de sus pantalones y at una tira fuertemente alrededor del brazo de Jamie para detener la hemorragia. Hemos de seguir adelante advirti Banda, Si uno de ellos inda por aqu, quiere decir que hay ms. Jamie asinti. Lentamente desliz el cuerpo hacia adelante, luchando contra la terrible pulsacin que senta en el brazo. No recordaba nada del resto del camino. Estaba medio inconsciente, era un autmata. Algo, ajeno a l, diriga sus movimientos. Avanza los brazos, tira... avanza los brazos, tira... avanza los brazos, tira... Aquello era interminable, una odisea de agona. Ahora era Banda el que llevaba la brjula, y cuando Jamie comenz a arrastrarse en direccin equivocada, Banda, gentilmente, le hizo girar. Estaban ideados por guardas, perros y minas, y nicamente la niebla les proporcionaba seguridad. Continuaron avanzando, arrastrndose i on los cinco sentidos, hasta que lleg un momento en que ninguno di los dos hombres tena fuerzas suficientes para continuar ni un milmetro ms. Se durmieron. Cuando Jamie abri los ojos, algo haba cambiado. Estaba all en la .nena, con el cuerpo rgido y dolorido, intentando recordar dnde estaba. Poda ver a Banda dormido a unos dos metros de distancia, y lodo volvi a su memoria. La balsa destrozndose en los arrecifes... 11 niebla marina... Pero algo no encajaba. Jamie se sent, tratando de adivinar qu era. Y sinti un mordisco en el estmago. Poda ver a Banda! Eso era lo que iba mal. La niebla se estaba levantando. Jamie oy voces prximas. Trat de distinguir por entre los jirones de la niebla que se desvaneca. Haban estado arrastrndose hasta cerca de la entrada del campo de diamantes. Haba una alta torre de vigilancia y la alambrada de espinos que Banda haba descrito. Un grupo de unos sesenta trabajadores negros se diriga hacia la entrada, alejndose del campo de diamantes. Haban terminado su turno de trabajo y ahora se incorporaba el siguiente. Jamie se puso de rodillas gateando hasta Banda y le sacudi. Banda se sent despierto al momento. Sus ojos se volvieron hacia la torre de vigilancia y la entrada. Maldita sea! exclam incrdulo. Casi lo conseguimos. Lo conseguimos! Dame esos diamantes! Banda le entreg la camisa doblada. Qu es lo que...?

Sgueme. Esos guardas armados de la entrada musit Banda en voz baja; ellos sabrn que no somos de aqu. Con eso cuento le respondi Jamie. Los dos hombres avanzaron hacia los guardas, mezclndose con el grupo de obreros que se iban y la fila de los que llegaban, que estaban gritndose mutuamente, intercambiando maullidos a modo de bromas. Vosotros s que vais a pelaros el culo trabajando, chicos. En cambio, nosotros hemos echado una siestecita en la niebla... Cmo os lo habis arreglado para que apareciera la niebla, afortunados hijos de... Dios me escucha siempre a m. Pero no te escuchar a ti. T eres malo... Jamie y Banda llegaron al portaln de entrada. En la parte interior, se encontraban dos enormes guardas armados, enviando grupos de los trabajadores que salan a una pequea barraca de hojalata donde seran minuciosamente registrados. Los dejaban en cueros y entonces examinaban arriba y abajo todos los agujeros de su cuerpo. Jamie agarr ms fuertemente en su mano la camisa rasgada. Se abri paso entre la fila de trabajadores y se encamin hacia un guarda: Perdneme, seor le dijo. A quin debemos ver para solicitar trabajo? Banda estaba mirndole fijamente, petrificado. El guarda se volvi y se encar con Jamie. Qu demonios estis haciendo al otro lado de la valla? Hemos entrado para pedir trabajo. He odo decir que hay vacante un empleo de guarda, y mi criado puede buscar diamantes. He pensado que... El guarda mir a las dos figuras desharrapadas, de aspecto repelente. Maldita sea, salid fuera inmediatamente! No queremos salir protest Jamie. Necesitamos trabajo, y me han dicho... Esta es una zona reservada, seor. No ha ledo los letreros? Venga, fuera de aqu. Los dos! Seal una gran carreta al otro lado de la alambrada, que estaba llenndose con los obreros que haban terminado su turno de trabajo. Esta carreta os llevar a Port Nolloth. Si queris trabajo, tendris que pedirlo en las oficinas de la Compaa. Oh... muchas gracias, seor replic Jamie. Hizo una seal a Banda, y los dos hombres cruzaron la puerta de (111rada hacia la libertad. El guarda estuvo mirndoles con gesto de indignacin. Idiotas estpidos! mascull. Diez minutos despus, Jamie y Banda estaban en camino hacia Port Nolloth. Llevaban con ellos diamantes por valor de medio milln de libras.

CAPTULO VI

El lujoso carruaje rodaba por la polvorienta calle Mayor de Klipdrift, conducido por dos hermosos bayos a juego. Empuaba las riendas un hombre delgado, de aspecto atltico, con el cabello blanco como la nieve, barba blanca y bigote. Iba vestido a la moda, con un traje gris y camisa plisada, y en su corbata negra luca un alfiler con un diamante. Se cubra con un sombrero de copa gris, y en su dedo meique brillaba un anillo con un gran diamante refulgente. Pareca ser forastero en la ciudad, pero no lo era. Klipdrift haba cambiado enormemente desde que Jamie McGregor haba salido de all haca un ao. Corra el ao 1884, y de campamento se haba convertido en una verdadera ciudad. El ferrocarril haba completado su recorrido de Ciudad de El Cabo a Hope- town, con un ramal que llegaba a Klipdrift, y eso haba trado una verdadera oleada de inmigrantes. En la ciudad haba mucha ms gente de lo que recordaba Jamie, pero pareca diferente. Continuaban all los buscadores, pero haba tambin hombres de negocios, con trajes elegantes, y matronas bien vestidas, que entraban y salan de las tiendas. Klipdrift haba adquirido una capa de respetabilidad. Jamie pas por delante de tres nuevas salas de baile y media docena de bares. Tambin vio una iglesia recin construida, una barbera, un gran hotel llamado The Grand. Se detuvo frente a un Banco y baj del carruaje, tras arrojar las riendas a un nativo. Dales agua. Jamie entr en el Banco y le dijo en voz alta al gerente: Quiero depositar cien mil libras en su Banco. El rumor se propag rpidamente, tal como Jamie haba pensado que sucedera, por lo que, cuando sali del Banco y entr en el bar The Sundowner, se convirti en el centro de la atencin general. El interior del bar no haba cambiado. Estaba lleno de gente, y muchos ojos curiosos siguieron a Jamie cuando ste se acerc al mostrador. Qu le gustara beber, seor? En el rostro del camarero no se vean signos de que le hubiera reconocido. Whisky. El mejor que tenga. S, seor. Sirvi la bebida. Acaba usted de llegar a la ciudad? -S. Est usted de paso, verdad? No. He odo decir que sta es una buena ciudad para alguien que quiera invertir dinero. Los ojos del camarero brillaron de codicia. No podra encontrarla mejor! Un hombre con cien... un hombre Con dinero puede realmente sacar una buena tajada. De hecho, yo podra ayudarle a usted, seor. De verdad? Cmo es eso?

Smit se inclin hacia adelante, hablando en tono de conspirador. Conozco al hombre que es el dueo de esta ciudad. Es presidente del Concejo de la ciudad y encabeza el Comit de Ciudadanos. Es el hombre ms importante de esta parte del pas. Se llama Salomon van der Merwe. Jamie se tom un trago de la bebida. Nunca le he odo nombrar. Es el propietario de ese gran almacn de artculos diversos al otro I ido de la calle. l podra introducirle a usted en algunos buenos negocios. Valdra la pena que se entrevistara con l. Jamie McGregor bebi otro trago. Dgale que venga a verme. El camarero ech una ojeada al enorme diamante del anillo que lucia Jamie en el dedo, as como el diamante del alfiler de la corbata. S, seor. Puedo decirle cmo se llama usted? Travis. Ian Travis. Bien, Mr. Travis. Estoy seguro de que Mr. Van der Merwe querr conocerle. Le sirvi otra copa. Beba esto mientras aguarda. La casa invita. Jamie se sent, saboreando su whisky, consciente de que todas las personas dentro del bar estaban observndole. Haba hombres que haban salido de Klipdrift ricos, pero ninguno haba llegado aqu con una riqueza tan evidente. Era algo nuevo en la experiencia de aquella gente. Once minutos ms tarde, el camarero estaba de regreso, acompaado por Salomon van der Merwe. Van der Merwe se dirigi hacia el forastero de barba y cabello rubios, le tendi la mano y sonri. Mr. Travis, yo soy Salomon van der Merwe. Ian Travis. Jamie esper algn indicio de reconocimiento, alguna seal indicativa de que Van der Merwe encontraba algo familiar en l. Pero no hubo nada. Pero, vamos a ver, por qu debera haberlo? No Jamie. No quedaba nada de aquel muchacho de dieciocho aos, ingenuo, idealista, que l fuera antes. Smit, obsequioso, condujo a los dos hombres hasta una mesa colocada en mi rincn. Tan pronto como tomaron asiento, Van der Merwe dijo: He entendido que est usted dispuesto a invertir algn dinero en Klipdrift, Mr. Travis. Es posible. Yo podra serle til en ese caso. Hay que tener mucho cuidado. Hay mucha gente inmoral por aqu. Jamie le mir y dijo: Estoy seguro de ello.

Era algo irreal, estar sentado aqu, en corts conversacin con el hombre que le haba robado una fortuna y haba intentado matarle adems. El odio hacia Van der Merwe le haba estado consumiendo durante el pasado ao, su sed de venganza era todo lo que le haba sostenido, lo que le haba mantenido con vida. Y ahora Van der Merwe estaba a punto de sentir sobre l aquella venganza. Si no le importa que se lo pregunte, Mr. Travis, cunto dinero est usted dispuesto a invertir? Oh, empezar con unos cien mil dlares dijo Jamie descuidadamente. Observ cmo Van der Merwe se humedeca los labios. Y despus, quiz trescientos mil o cuatrocientos mil ms. Er... con esa cantidad podra hacer un magnfico negocio... magnfico de verdad. Con el consejo adecuado, claro est aadi rpidamente. Tiene alguna idea del negocio en que quiere invertir, en que podra invertir? Bueno, pens que podra echar una ojeada por ah y ver las oportunidades que se presentaban. Eso es muy sensato replic Van der Merwe, asintiendo sabiamente. Le gustara venir a cenar esta noche a mi casa, para que podamos discutirlo? Mi hija es una excelente cocinera. Sera un honor para nosotros que comiera en nuestra casa. Jamie sonri. Encantado, Mr. Van der Merwe. No tienes idea de cunto me va a encantar, pens. Haba comenzado su venganza. El viaje desde los campos de diamantes de Namibia hasta Ciudad de El Cabo haba transcurrido sin incidentes. Jamie y Banda haban caminado tierra adentro, hasta un pequeo pueblo, donde un mdico cur el brazo de Jamie; despus haban aprovechado el viaje de una carretera que se diriga a Ciudad de El Cabo. Fue un recorrido largo, dificultoso, pero las incomodidades no les arredraron. En Ciudad de El Cabo, Jamie se aloj en el ornamentado Hotel Royal, en la calle Pleain Favorecido por S.A.R. el Duque de Edimburgo , y fue acompaado hasta la suite real. Quiero que me enve al mejor barbero de la ciudad le dijo al gerente. Y despus deseo que suban un sastre y un zapatero. En seguida, seor repuso el gerente. Es maravilloso lo que puede hacer el dinero, pens Jamie. El bao fue algo celestial. Jamie se tendi en el agua caliente, liberando todo el cansancio de su cuerpo, mientras rememoraba las ultimas e increbles semanas. Haban transcurrido solamente algunas semanas desde que l y Banda construyeran la balsa? Parecan haber pasado aos. Jamie estuvo pensando en la balsa que les llevara hasta el sperrgebiet, y los tiburones y las olas endemoniadas y los arrecifes destrozando la balsa en pedazos. La niebla del mar y su forma de arrastrarse por encima del campo de minas, y el enorme perro encima de l... Los gritos fantasmagricos, ahogados, que siempre resonaran en sus odos: Kruger... Brent... Kruger... Brent... Pero, por encima de todo, pens en Banda. En su amigo. Cuando haban llegado a Ciudad de El Cabo, Jamie le insisti: Qudate conmigo.

Banda sonri, mostrando sus hermosos dientes blancos. La vida es muy aburrida a tu lado, Jamie. Tengo que ir a alguna parte y buscar un poco de excitacin. Qu vas a hacer ahora? Bueno, gracias a ti y a tu maravilloso plan sobre la facilidad con que uno puede navegar por encima del arrecife, voy a comprar una granja, buscarme una esposa y tener un montn de hijos. De acuerdo. Vamos a ver al tasador de diamantes y te dar la parte que te corresponde. No respondi Banda. No la quiero. Jamie frunci el entrecejo. Qu es lo que dices? La mitad de los diamantes son tuyos. Eres millonario. No. Mira mi piel, Jamie. Si yo me convirtiera en millonario, mi vida no valdra un centavo. Puedes esconder los diamantes en algn sitio. Puedes... Todo el dinero que necesito es el suficiente para comprar un niorgen de tierra para cultivo, y dos bueyes para cambiar por una esposa. Dos o tres pequeos diamantes me bastarn para todo lo que necesito. El resto es tuyo. Eso es imposible. No puedes regalarme tu parte. S, puedo hacerlo, Jamie. Porque t vas a darme a Salomon van der Merwe. Jamie estuvo mirando fijamente a Banda un largo momento. Te lo prometo. En este caso, me despedir de ti, amigo mo. Los dos hombres se estrecharon la mano. Estar en contacto contigo afirm Banda. La prxima vez que me ocurra algo realmente excitante que podamos hacer los dos. Banda se alej, con tres pequeos diamantes cuidadosamente ocultos en su bolsillo.

Jamie envi una orden de transferencia de veinte mil libras a sus padres. Compr el carruaje y el tiro ms elegante que pudo encontrar, y tom la direccin de Klipdrift. Haba llegado el momento de la venganza. Aquella noche, cuando Jamie McGregor entr en el almacn de mercancas de Van der Merwe, le invadi una sensacin tan desagradable y tan violenta que tuvo que detenerse para recuperar el dominio de s mismo. Van der Merwe se acerc apresuradamente desde la trastienda, y cuando vio de quin se trataba, su rostro se ilumin con una amplia sonrisa. Mr. Travis! exclam . Bien venido.

Gracias, er... lo siento, no recuerdo su nombre... Van der Merwe. Salomon van der Merwe. No se disculpe. Los nombres holandeses son difciles de recordar. La cena est a punto. Margaret! grit mientras acompaaba a Jamie a la habitacin de atrs. Nada haba cambiado. Margaret estaba de pie junto al fogn, inclinada sobre una sartn, dndoles la espalda. Margaret, ste es el invitado de quien te habl... Mr. Travis. Margaret se volvi. Cmo est usted? No hubo el menor indicio de reconocimiento. Encantado de conocerla afirm Jamie. Son la campanilla de la tienda, y Van der Merwe dijo: Perdneme, volver en seguida. Acomdese y sintase como en su casa, Mr. Travis. Sali presuroso. Margaret trajo una fuente humeante de verduras con carne a la mesa y, mientras la joven se dedicaba a sacar el pan del horno, Jamie se qued all de pie, en silencio. Durante el ao transcurrido sin verla, Margaret se haba desarrollado, para transformarse en una mujer, con una sexualidad latente de la que antes careca. Su padre me ha dicho que es usted una excelente cocinera. Margaret se ruboriz. Yo... espero que lo crea as, seor. Hace mucho tiempo que no pruebo la cocina casera. Estoy esperando con ansiedad para disfrutar de esta cena. Jamie cogi un gran plato de mantequilla de las manos de Margaret y lo coloc sobre la mesa para ayudarla. Margaret se qued tan sorprendida que casi dej caer el plato que tena en las manos. Nunca haba odo hablar de que un hombre ayudase en el trabajo de las mujeres. Alz sus asombrados ojos hasta el rostro de Jamie. Una nariz rota y una cicatriz estropeaban lo que hubiera sido una cara demasiado atractiva. Los ojos eran de un gris claro y brillaban con inteligencia y una intensidad ardiente. Su cabello blanco indicaba que 110 se trataba de un hombre joven, y, sin embargo, haba algo muy juvenil en su aspecto. Era alto y fuerte y... Margaret se volvi, avergonzada ante la profundidad de la mirada de Jamie. Van der Merwe volvi a entrar presuroso, frotndose las manos. He cerrado la tienda dijo . Sentmonos y disfrutemos de esta excelente cena. El lugar de honor en la mesa fue reservado a Jamie. Daremos las gracias propuso Van der Merwe. Cerraron los ojos. Margaret abri nuevamente los suyos, a hurtadillas, para continuar con su escrutinio del elegante forastero mientras la voz de su padre sonaba como un zumbido.

Todos somos pecadores ante Ti, oh Dios, y debemos ser castigados. Danos fuerzas para soportar nuestras pruebas en la Tierra, de modo que podamos disfrutar de los frutos celestiales cuando seamos llamados. Gracias, seor, por ayudar a aquellos de nosotros que merecemos prosperar. Amn. Salomon van der Merwe comenz a servir la comida. Esta vez las raciones que sirvi eran ms generosas. Hablaron mientras coman. Es la primera vez que se lanza a los negocios, Mr. Travis? S respondi Jamie. La primera vez. Veo que no ha trado a Mrs. Travis con usted. No hay ninguna Mrs. Travis. Todava no he encontrado a nadie que me quiera. Jamie sonri. Qu chica sera tan tonta para rechazarle se pregunt Margaret. Baj los ojos, temerosa de que el forastero pudiera adivinar sus impos pensamientos. Klipdrift es una ciudad de grandes oportunidades, Mr. Travis. Grandes oportunidades. Estoy dispuesto a verlas. Mir a Margaret, y la joven se ruboriz. Si la pregunta no resulta demasiado personal, Mr. Travis, me I" imite preguntarle cmo consigui usted su fortuna? Margaret se senta avergonzada por las preguntas directas de su padre, pero pareca que a Jamie no le importaba. La hered de mi padre se apresur a contestar. Ah, pero, de todos modos, estoy seguro de que usted ha tenido mucha experiencia en los negocios. Me temo que muy poca. Necesito muchos consejos. Van der Merwe se anim. Es el destino el que nos ha reunido, Mr. Travis. Yo tengo algunos i 'intactos muy provechosos. Muy provechosos, en verdad. Casi me atrevo a garantizarle que puedo duplicar su dinero en unos cuantos meses nada ms. Se inclin y dio unos golpecitos en el brazo de Jamie . Tengo la impresin de que hoy es un gran da para ambos. Jamie se limit a sonrer. Se hospedar usted en el Grand Hotel, supongo? Cierto. Es descaradamente caro. Pero creo que para un hombre con sus medios econmicos... sonri ampliamente a Jamie. Jamie coment:

Me han dicho que los alrededores son interesantes. Sera demasiado abusar de su amabilidad que permitiera a su hija que me los enseara. Margaret sinti que el corazn se le detena un segundo. Van der Merwe frunci el entrecejo. No s... Ella... Era norma inflexible de Salomon van der Merwe el no permitir jams a ningn hombre quedarse a solas con su hija. Sin embargo, en el caso de Mr. Travis decidi que no habra mal alguno en hacer una excepcin. Con tanto en juego, no quera dar la impresin de no ser hospitalario. Podra prescindir de la ayuda de Margaret en la tienda durante un poco tiempo. Querrs acompaar a nuestro invitado por la ciudad, Margaret? Si t lo deseas, padre repuso Margaret suavemente. De acuerdo entonces. Jamie sonri . Quedamos, por ejemplo, a las diez de la maana? Despus que aquel invitado alto y elegante se hubo marchado, Margaret quit la mesa y lav los platos, totalmente confusa. Debe de creer que soy idiota. Repas en su mente, una y otra vez, todo lo que ella haba contribuido a la conversacin. Nada. Haba permanecido absolutamente callada. Por qu? No haba atendido a centenares de hombres en la tienda sin portarse como una tonta de capirote? Claro est que ellos no la haban mirado como lo haba hecho Ian Travis. Todos los hombres llevan el diablo dentro, Margaret. No permitir que corrompan tu inocencia. La voz de su padre resonaba en su mente. Poda ser eso? La debilidad y el temblor que haba sentido cuando el forastero la mir. Estaba corrompiendo l su inocencia? El pensarlo hizo que un delicioso estremecimiento le corriera por todo el cuerpo. Mir el plato que haba secado tres veces, y se sent a la mesa. Dese que su madre viviera todava. Ella lo hubiese comprendido. Margaret amaba a su padre, pero algunas veces tena el sentimiento opresivo de que ella era su prisionera. La preocupaba que l nunca le permitiera que un hombre se acercara a ella. Nunca me casar, pens Margaret. No podr hacerlo hasta que l muera. Estos rebeldes pensamientos la llenaron de remordimientos, y sali apresuradamente de la habitacin y se dirigi .i la tienda, en donde su padre estaba sentado junto al escritorio, trabajando en sus libros de cuentas. Buenas noches, padre. Van der Merwe se quit las gafas con armazn de oro y se frot los ojos antes de alzar los brazos para abrazar a su hija y desearle buenas noches. Margaret no sabra explicar por qu se apart de l. Sola en la alcoba que le serva de dormitorio, Margaret estudi su rostro en el pequeo espejo redondo colgado en la pared. No se haca ilusiones con respecto a s misma. No era bonita. Tena un aspecto interesante. Bonitos ojos. Pmulos altos. Buena figura. Se acerc ms al espejo. Qu deba de haber visto Ian Travis cuando la mir? Comenz a desvestirse. Ian Travis estaba en la habitacin con ella, observndola, con su ardiente mirada fija en su cuerpo. Se quit las bragas de batista y la combinacin, y se qued desnuda frente a l. Con las manos, comenz a acariciarse la curva de los senos y sinti el endurecimiento de los pezones. Desliz los dedos por su vientre liso v las manos de l se entrelazaron con las suyas, descendiendo lentamente. Ahora estaban entre las piernas de Margaret, un contacto nave, roce, golpecito, frote, ms fuerte ahora, y ms y ms aprisa hasta que Margaret se sinti presa de un remolino de sensaciones que finalmente estall en su interior, hasta que lanz un suspiro musitando el nombre de l, y se desplom sobre la cama. Pasearon en el coche de Jamie, y una vez ms, ste qued asombrado de los cambios que se haban operado. En el lugar donde antes slo haba un mar de tiendas de campaa, ahora se alzaban casas de aspecto slido, construidas de madera con techos de hierro undulado o de paja.

Klipdrift parece un lugar muy prspero dijo Jamie, mientras rodaban por la calle principal. Supongo que resulta interesante para un recin llegado dijo Margaret. Y pens: Hasta ahora lo he odiado. Salieron de la ciudad y se dirigieron hacia los campos mineros a lo largo del ro Vaal. Las lluvias haban convertido la campia en un jardn enorme, lleno de color, rebosante del lujuriante arbusto Karoo, y el rhenoster, adems de los matorrales y plantas que no pueden encontrarse en ningn otro lugar del mundo. Cuando pasaron junto a un grupo de buscadores, Jamie pregunt: ltimamente se han descubierto importantes hallazgos de diamantes? Oh, s, algunos. Cada vez que trascienden las noticias, acuden centonares de nuevos mineros. La mayora de ellos han de volverse pobres y con el corazn destrozado. Margaret crey que deba advertirle del peligro que ofreca el asunto. A mi padre no le gustara orme decir esto, pero creo que es un negocio horrible, Mr. Travis.

Probablemente, ser as para algunos asinti Jamie. Para algunos. Tiene usted intencin de permanecer aqu algn tiempo? S. Margaret sinti que una campanilla repicaba en su corazn. Bien. Y aadi rpidamente: A mi padre le complacer. Estuvieron paseando toda la maana; de vez en cuando se detenan y Jamie hablaba con los buscadores. Muchos de ellos reconocan a Margaret y le hablaban respetuosamente. Haba en Margaret un trato caluroso de amistad que no demostraba cuando su padre estaba presente. Mientras paseaban, Jamie le dijo: Parece que todos la conocen. Ella se ruboriz. Es porque hacen negocios con mi padre. El vende gneros a la mayora de los buscadores. Jamie no hizo ningn comentario. Estaba sumamente interesado en lo que estaba viendo. El ferrocarril haba establecido una enorme diferencia. Una nueva empresa llamada De Beers, segn el nombre del granjero en cuyo campo se hizo el primer hallazgo de diamantes, haba adquirido la empresa de su principal rival, un pintoresco aventurero llamado Barney Barnato, y De Beers estaba consolidando los centenares de pequeos terrenos en su slida organizacin. Recientemente se haba descubierto oro, no muy lejos de Kimberley, adems de manganeso y cinc. Jamie estaba convencido de que esto slo era el principio, de que frica del Sur era un gran depsito de tesoros minerales. Aqu haba increbles oportunidades para un hombre previsor. Jamie y Margaret regresaron a ltima hora de la tarde. Jamie detuvo el carruaje frente al almacn de Van der Merwe y dijo: Me sentira honrado si usted y su padre quisieran ser mis invitados para cenar esta noche. Margaret se ruboriz.

Se lo preguntar a mi padre. Confo en que dir que s. Muchas gracias por un da agradable, Mr. Travis. Y se alej presurosa. Los tres cenaron en el espacioso comedor cuadrado del nuevo Grand Hotel. Haba mucha gente, y Van der Merwe rezong: No entiendo cmo toda esta gente puede permitirse el lujo de comer aqu. Los precios son astronmicos. Jamie cogi la carta y le ech un vistazo. Un bistec costaba una libra y cuatro chelines; una patata asada cuatro chelines, una porcin de pastel de manzana, diez chelines. Son unos bandidos! se lament Van der Merwe, Con unas cuantas comidas aqu, cualquier hombre acabara en un asilo. Jamie se pregunt cunto se necesitara para llevar al asilo a Salo mon van der Merwe. Tena intenciones de descubrirlo. Encargaron la cena, y Jamie observ que Van der Merwe peda los platos ms caros de la carta. Margaret encarg una sopa ligera. Estaba demasiado excitada para poder comer. Se mir las manos, recordando lo que haban hecho la noche anterior, y se sinti culpable. Puedo pagarle la cena le dijo Jamie en tono malicioso. Pida cualquier cosa que le apetezca. Ella se ruboriz. Gracias, pero yo no... realmente no tengo mucho apetito. Van der Merwe observ el rubor y mir ceudo de Margaret y Jamie. Mi hija es una chica rara, una chica rara, Mr. Travis. Jamie afirm con la cabeza. No poda estar ms de acuerdo con usted, Mr. Van der Merwe. Sus palabras causaron tanta felicidad en Margaret que, cuando les sirvieron la cena, no pudo ni tan siquiera tomarse la sopa. El efecto que Ian Travis causaba en ella resultaba increble. Margaret crea descubrir ocultos significados en cada uno de los gestos y palabras de Jamie. Si l le sonrea, significaba que ella le gustaba mucho, y si frunca el ceo, significaba que la odiaba. Los sentimientos de Margaret eran un termmetro emocional que continuamente ascenda y descenda. Ha visto usted algo interesante hoy? pregunt Van der Merwe a Jamie. No, nada especial respondi Jamie en tono indiferente. Van der Merwe se inclin hacia adelante. Fjese en lo que le digo, seor, esta zona va a ser, de todo el inundo, la que crecer ms rpidamente. Cualquier hombre que sea 11 si o invertir aqu ahora su dinero. El nuevo ferrocarril va a convertir i .le lugar en una segunda Ciudad de El Cabo. No s respondi Jamie dudoso . He odo contar cosas sobre el boom de demasiadas ciudades como sta, que luego se han arruinado. No estoy interesado en invertir mi dinero en una ciudad fantasma. Eso no suceder con Klipdrift le asegur Van der Merwe, cada vez se encuentran ms diamantes. Y oro.

Jamie se encogi de hombros. Y cunto durar todo eso? Bueno, nadie puede estar seguro de eso, naturalmente, no obstante... Exactamente. No tome decisiones apresuradas le inst Van der Merwe. No me gustara verle perder una gran oportunidad. Jamie pareci reflexionar. Quizs estoy apresurndome demasiado. Margaret, podra usted acompaarme otra vez maana? Van der Merwe abri la boca para poner objeciones, pero la cerr despus. No le gustaba la idea de que Margaret saliera sola con un hombre. Pero record las palabras de Mr. Thorenson, el banquero: Entr ese hombre aqu y deposit cien mil libras, con toda la tranquilidad del mundo, Salomon, y dijo que haba mucho ms dinero que ya llegara. La avaricia convenci a Van der Merwe. Claro que lo har declar. A la maana siguiente, Margaret se puso su vestido del domingo, dispuesta a encontrarse con Jamie. Cuando su padre entr y la vio, se le puso roja la cara. Es que quieres que ese hombre crea que eres una especie de mujer frivola... vistindote para atraerle? Esto es puro negocio, hija. Qutate ese vestido y ponte tus ropas de trabajo. Pero, pap... Haz lo que te digo! Margaret no discuti con l. S, pap. Van der Merwe contempl a Margaret y Jamie cuando se alejaban veinte minutos despus. Se pregunt si no estara cometiendo un error irreparable. Esta vez, Jamie dirigi el carruaje en direccin opuesta. En todas partes haba letreros de nuevos desarrollos y construcciones. Si continuaban los descubrimientos de mineral, pens Jamie y haba muchas razones para creer que continuaran, aqu se podra hacer mucho ms dinero en propiedades urbanas que en diamantes o en oro. Klipdrift necesitara ms Bancos, hoteles, bares, tiendas, burdeles... La lista era interminable. Tambin lo eran las oportunidades. Jamie se percataba de que la mirada de Margaret estaba fija en l. Hay algo que no est bien? le pregunt. Oh, no respondi ella, y se apresur a desviar la mirada.

Ahora, Jamie la estudi a su vez y observ su aspecto radiante. Margaret era consciente de la cercana presencia de l, de su masculinidad. l se daba cuenta de los sentimientos de la joven. Era una mujer sin hombre. A medioda, Jamie sali de la carretera principal para dirigirse a una zona boscosa, cerca de un arroyo, y se detuvo debajo de un enorme baobab. Haba encargado en el hotel que le preparasen un almuerzo. Margaret abri la cesta, despleg un mantel en el suelo, y coloc encima la comida. Haba cordero asado fro, pollo frito, arroz con azafrn, membrillo, mandarinas, melocotones y soetkoekies, galletas de especias con almendras. Esto es un banquete! exclam Margaret. Me temo que no merezco todo esto, Mr. Travis. Usted se merece mucho ms le asegur Jamie. Margaret se volvi, dedicndose a preparar la comida. Jamie le cogi la cara entre las manos. Margaret... Mrame. Oh! Por favor. Yo... Estaba temblorosa. Mrame. Lentamente, ella levant la cabeza y le mir a los ojos. Y l la atrajo i sus brazos, y sus labios encontraron los de la joven, mantenindola muy apretada contra l. Al cabo de unos momentos, Margaret se liber, sacudi la cabeza V exclam: Oh, Dios mo! No debemos. Oh, no debemos. Iremos al infierno. Al cielo. Tengo miedo. No hay nada que temer. Ves mis ojos? Pueden mirar directamente dentro de ti. Y ya sabes lo que veo, no es as? Quieres que te haga el amor. Y voy a hacerlo. Y no hay nada que temer porque t me perteneces. T ya sabes eso, verdad? T me perteneces, Margaret. Dilo. Yo pertenezco a Ian. Vamos. Yo... pertenezco... a... Ian. Yo pertenezco... a... Ian. Los labios de l se posaron en los de la joven otra vez, y comenz a soltarle los broches de la espalda de su blusa. Al cabo de un linimento, Margaret estaba desnuda, recibiendo la ligera brisa, y l la ayud a bajar gentilmente hasta el suelo. Y el trmulo paso de la adolescencia a la feminidad result una experiencia excitante, sublime , en el que Margaret se sinti ms viva de lo que jams se haba sentido en su vida. Recordar siempre este momento, pens. El lecho de hojas y la acariciadora brisa tibia sobre su piel desnuda, la sombra del baobab que moteaba sus cuerpos. Hicieron el amor nuevamente, y an result ms maravilloso. No haba mujer que pudiera amar a un hombre tanto como ella amaba a Ian. Cuando hubieron terminado, Jamie la retuvo entre sus fuertes brazos, y ella dese quedarse all para siempre. Le mir a los ojos: Qu ests pensando? murmur.

Jamie hizo una mueca y murmur: Que tengo un hambre de mil demonios. Margaret se ech a rer. Se levantaron y comieron el almuerzo bajo el refugio de los rboles. Despus nadaron y se secaron al sol. Jamie tom otra vez a Margaret, y ella pens: Quiero que este da no termine nunca.

Aquella noche, cuando estaban sentados en un rincn de The Sundowner Jamie y Van der Merwe, el primero coment: Tena usted razn anunci . Las posibilidades que hay aqu pueden ser mucho mayores de lo que yo crea. Van der Merwe sonri ampliamente. Ya saba que era usted demasiado inteligente para no darse cuenta de ello, Mr. Travis. Qu es lo que me aconseja exactamente que haga? pregunt Jamie. Van der Merwe ech una mirada a su alrededor, y baj la voz. Justamente hoy he recibido informacin sobre un nuevo e importante hallazgo de diamantes al norte de Pniel. Todava hay diez porciones disponibles. Podemos dividirlas entre los dos. Yo pondr cincuenta mil libras para cinco de ellas, y usted invertir otras cincuenta mil para las otras cinco. All hay diamantes a montones. Podemos hacernos millonarios en una noche. Qu opina usted? Jamie saba exactamente lo que opinaba. Van der Merwe se quedara con los terrenos que eran aprovechables, y Jamie acabara con los restantes. Adems, Jamie hubiera apostado de buen grado su vida a que Van der Merwe no iba a aportar ni un solo cheln. Parece algo maravilloso dijo Jamie. A cuntos buscadores pertenece? Slo a dos. Y cmo es que se necesita tanto dinero? pregunt inocentemente. Ah! Esa es una pregunta inteligente. Se inclin hacia adelante en la silla. Sabe, ellos conocen el valor de sus terrenos, pero no tienen el dinero para explotarlos. Y ah es donde entramos usted y yo. Nosotros les damos cien mil libras y dejamos que ellos conserven el veinte por ciento de sus campos. Desliz el veinte por ciento con tanta suavidad que casi pas inadvertido. Jamie estaba seguro de que a los buscadores les estafaran sus diamantes y su dinero. Todo fluira a las arcas de Van der Merwe. ; Tenemos que movernos aprisa advirti el holands . Tan pronto como corra la voz... No dejemos que se nos escape urgi Jamie. Van der Merwe sonri. No se preocupe, tendr redactado el contrato en un santiamn. En afrikaans, pens Jamie.

Y ahora, hay algunos otros negocios que considero muy interesantes... Ian. Por ser cuestin importante mantener contento a su nuevo amigo, Van der Merwe no puso ms obstculos cuando Jamie le pidi i Margaret que le acompaara por los alrededores de la ciudad. Margaret estaba cada da ms enamorada de Jamie. Su ltimo pensamiento cuando se iba a dormir era para l, y el primero por la maana al abrir los ojos. Jamie haba desvelado en ella una sensualidad que Margaret ni tan siquiera sospechaba existiera. Era como si de pronto hubiese descubierto el objetivo de su cuerpo, y todas aquellas cosas que le haban enseado deban avergonzarla se convirtieron en preciosos regalos para proporcionar placer a Jamie. Y a s misma. El amor era un nuevo pas maravilloso para ser explorado. Una tierra inusual de valles ocultos y excitantes hondonadas, caadas y ros de miel. Nunca se hartaba del amor. En la vasta extensin del campo era fcil hallar lugares aislados donde pudieran hacer el amor, y para Margaret cada vez resultaba tan excitante como la primera. Un viejo remordimiento frente a su padre la atormentaba. Salomon van der Merwe era consejero de la Iglesia Reformada Holandesa, y Margaret saba que, si alguna vez su padre descubra lo que ella estaba haciendo, no la perdonara. Incluso en la ruda comunidad fronteriza donde vivan, donde los hombres gozaban de sus placeres all donde los hallaban, no habra ninguna comprensin. Solamente existan dos clases de mujeres en el mundo: Las chicas decentes y las prostitutas, y una chica decente no permita que ningn hombre la tocara a menos que estuviera casado con ella. De modo que la consideraran una puta. Es injusto, pens. El dar y el recibir del amor es demasiado hermoso para ser malo. Pero su creciente preocupacin hizo que finalmente Margaret tocara el tema del matrimonio. Estaban paseando en coche por las orillas del ro Vaal, cuando Margaret habl. Ian... t ya sabes cunto yo... No supo cmo continuar. Es decir... t y yo... Estall desesperada. Qu piensas del matrimonio? Jamie se ech a rer. Estoy completamente en favor de l, Margaret. Totalmente a favor. Ella se le uni en la risa. Fue el momento ms feliz de toda su existencia. El domingo por la maana, Salomon van der Merwe invit a Jamie a acompaarles a la iglesia a l y a Margaret. La Nederduits Kerk era un edificio grande, impresionante, de estilo indeterminado, con el plpito al fondo, y un enorme rgano en el otro extremo. Cuando atravesaron la puerta, Van der Merwe fue dudado con gran respeto. Yo ayud a construir esta iglesia declar orgullosamente a Jamie. Soy dicono de aqu. La misa fue de azufre vivo y fuego del infierno, y Van der Merwe permaneci all sentado, en xtasis, asintiendo sensatamente, aceptando cada una de las palabras del pastor. El domingo es un hombre de Dios, pens Jamie, y el resto de la semana pertenece al diablo. Van der Merwe se haba colocado entre los dos jvenes, pero Margaret senta la proximidad de Jamie durante todo el servicio religioso. Es una buena cosa, se dijo, sonriendo nerviosamente para s, que el pastor ignore en qu estoy pensando. Aquella noche, Jamie entr en el bar The Sundowner. Smit se hallaba detrs de la barra sirviendo bebidas. Se le ilumin el rostro al ver a Jamie. Buenas noches, Mr. Travis. Qu va a ser? Lo de siempre? No, esta noche no, Smit. Quiero hablar contigo. En el cuarto de atrs.

Claro que s, seor. Smit ola que haba dinero mezclado en el asunto. Se volvi a su ayudante . Cuida el bar. El cuarto trasero de The Sundowner no era mayor que un armario, pero proporcionaba intimidad. Haba una mesa redonda con cuatro sillas, y en el centro de la mesa, una lmpara. Smit la encendi. Sintate le dijo Jamie. Smit cogi una silla. S, seor. En qu puedo servirle? Es a ti a quien yo he venido a servir, Smit. Smit sonri ampliamente. De verdad, seor? S. Jamie sac un cigarro largo y delgado, y lo encendi . He decidido perdonarte la vida. Una mirada de incertidumbre surc el rostro de Smit. Yo... no le entiendo, Mr. Travis. Travis no. Mi nombre es McGregor. Jamie McGregor. Te acuerdas? Hace un ao me tendiste una trampa para que me mataran. En el granero. Una trampa por orden de Van der Merwe. Ahora Smit haba fruncido el entrecejo, sbitamente cauteloso. Yo no s de qu... Calla y escchame! La voz de Jamie restall como un latigazo. Jamie poda ver las ruedecitas dando vueltas en el cerebro de Smit. Estaba tratando de conciliar la cara del hombre de cabello blanco con el joven ingenuo de un ao atrs. Estoy vivo todava, y soy rico... lo bastante rico para contratar hombres que quemen este lugar contigo dentro. Me ests siguiendo, Smit? Smit comenz a protestar, fingiendo ignorancia, pero mir a los ojos de Jamie McGregor, y vio all reflejado el peligro. De modo que dijo prudentemente: S, seor. Van der Merwe te paga para que le mandes buscadores que l pueda estafar quitndoles lo que encuentran. Es una sociedad muy interesante. Cunto te paga? Sigui un silencio. Smit estaba atrapado entre dos fuerzas poderosas. No saba hacia qu lado saltar. Cunto? El dos por ciento respondi de mala gana. Yo te dar el cinco. A partir de este momento, cuando se presente un buen asunto, me lo mandas. Yo lo financiar. La diferencia ser que el hombre tendr su parte justa y t recibirs la tuya. Has credo realmente que Van der Merwe te est pagando el dos por ciento de lo que l gana? Eres un bobo.

Smit asinti. Cierto, Mr. Tr... Mr. McGregor. Lo comprendo. Jamie se puso en pie. No completamente. Se inclin sobre la mesa. T ests pensando en ir a ver a Van der Merwe y contarle nuestra pequea charla. De este modo, podras conseguir algo de los dos. Pero hay un problema con eso, Smit. Baj la voz hasta el susurro. Si haces eso, eres hombre muerto.

CAPTULO VII

Jamie estaba afeitndose cuando oy una llamada en la puerta. Escuch, y la llamada se repiti. Se limpi el jabn de la cara con una toalla y se dirigi a la puerta. Margaret estaba all de pie. Entra, Maggie dijo Jamie. Algo no va bien? Era la primera vez que la chica haba acudido a su habitacin del hotel. Margaret entr, pero, ahora que se encontraba frente a l, se le haca difcil hablar. Haba permanecido desvelada toda la noche, pensando cmo le dara la noticia. Margaret tema que l no quisiera verla nunca ms. Le mir a los ojos. Ian... voy a tener un hijo tuyo. Jamie qued tan imperturbable que Margaret se sinti aterrorizada, creyendo que le haba perdido. Y de pronto su expresin pas a ser tan alegre que todas sus dudas se desvanecieron en un momento. La cogi de los brazos y dijo: Eso es maravilloso, Maggie! Maravilloso! Se lo has dicho a tu padre? Margaret retrocedi, alarmada. Oh, no! El... Se encamin al sof Victoriano de terciopelo verde y se sent . T no conoces a mi padre. El... l nunca comprendera. Jamie estaba ponindose apresuradamente la camisa. Vamos, vamos a contrselo juntos. Ests seguro de que todo va a salir bien, Ian? Nunca he estado ms seguro de una cosa en toda mi vida. Salomon van der Merwe estaba pesando tiras de tasajo para un minero cuando Jamie y Margaret entraron en la tienda.

Ah! Ian. Estar contigo en un instante. Acab de prisa de atender al cliente y se acerc a Jamie. Y cmo van las cosas en este hermoso da? pregunt Van der Merwe. No podan ir mejor repuso Jamie felizmente. Su Maggie va a tener un beb. En el aire flot un silencio repentino. Yo... no comprendo tartamude Van der Merwe. Es muy sencillo. La he dejado embarazada. Del rostro de Van der Merwe desapareci el color. Se volvi de uno a otra. Eso... eso no ser verdad? Un torbellino de emociones conflictivas se arremolinaban en la cabeza de Salomon van der Merwe. El terrible shock de su preciosa luja perdiendo su virginidad... quedando embarazada... l sera el hazmerrer de toda la ciudad. Pero Ian Travis era un hombre rico. Si se casaban rpidamente... Van der Merwe se volvi hacia Jamie. Os casaris inmediatamente, claro est. Jamie le mir sorprendido. Casarse? Dejara usted que Maggie se casara con un muchacho estpido, que permiti que usted le estafara y le quitara lo que le perteneca a l? A Van der Merwe comenz a darle vueltas la cabeza. De qu me ests hablando, Ian? Yo nunca... Mi nombre no es Ian declar Jamie duramente. Soy Jamie McGregor. No me reconoce usted? Observ la expresin de asombro en la cara de Van der Merwe. No, naturalmente que no me reconoce. Ese muchacho est muerto. Usted le mat. Pero no soy hombre que sepa guardar rencores, Van der Merwe. De modo que le hago un regalo. Mi simiente en el vientre de su hija.

Y Jamie se volvi y sali, dejando a padre e hija mirndole, asombrados. Margaret haba escuchado con incredulidad, aturdida. No era posible que l hubiera hablado en serio. El la amaba! El... Salomon van der Merwe se volvi hacia su hija, bajo el impulso de una rabia enfurecida. T, puta! chill . Puta! Vete! Vete de aqu! Margaret se qued inmvil todava, incapaz de comprender el lenificado de la cosa terrible que le estaba sucediendo. lana culpaba l i algo que su padre haba hecho. Ian pensaba que ella formaba parte di algo malo. Quin era Jamie McGregor? Quin...? Vete! Van der Merwe la abofete con fuerza. No quiero verte nunca ms en toda mi vida.

Margaret segua all de pie, como enraizada, latindole con fuerza el corazn, perdido el aliento. La cara de su padre era la de un loco. Sali corriendo del almacn, sin mirar atrs. Solomon van der Merwe se qued mirando cmo sala, sumido en la desesperacin. Haba visto lo que les sucediera a las hijas de otros hombres que haban cado en desgracia. Se las haba obligado a ponerse de pie en la iglesia, para sufrir pblicamente el escarnio, siendo expulsadas despus de la comunidad. Era un castigo justo y adecuado, exactamente lo que se merecan. Pero su Margaret haba recibido una educacin decente, temerosa de Dios. Cmo poda haberle traicionado de ese modo? Van der Merwe vislumbr el cuerpo desnudo de su hija, acoplndose con aquel hombre, retorcindose en su ardor como animales, y comenz a tener una ereccin. Coloc el letrero de Cerrado en la puerta de entrada del almacn y se ech en la cama, sin fuerzas ni voluntad para moverse. Cuando el rumor se esparciera por la ciudad, l se convertira en blanco de todas las burlas. O bien le compadeceran, o le culparan por la depravacin de su hija. Fuera como fuese, no podra soportarlo. Tena que asegurarse de que nadie se enterara de lo ocurrido. Enviara a aquella puta lejos de su vista para siempre. Se arrodill y rez: Oh Dios mo! Cmo has podido hacerme esto a m, tu leal servidor f Por qu me has olvidado? Haz que ella muera, oh Seor. Haz que ambos mueran... El bar The Sundowner estaba lleno de los parroquianos del medioda cuando Jamie entr. Se dirigi al mostrador y se volvi para ponerse de cara a la clientela. Un momento de atencin, por favor! Las conversaciones cesaron y se produjo un silencio . La casa invita a todos. De qu se trata? pregunt Smit. Un nuevo hallazgo? Jamie se ech a rer. En cierto modo, amigo mo. La hija soltera de Salomon van der Merwe est embarazada. Mr. Van der Merwe quiere que todo el mundo le ayude a celebrarlo. Smit susurr. Oh, Jess! Jess no tuvo nada que ver con ello. Solamente Jamie McGregor. Al cabo de una hora, todos los habitantes de Klipdrift estaban enterados de la noticia. De que Ian Travis era, en realidad, Jamie McGregor, y de cmo haba dejado embarazada a la hija del viejo holands. Margaret van der Merwe haba engaado a toda la ciudad. Vaya, no pareca ser de esa clase, no crees? Las aguas mansas son profundas, segn dicen... Me pregunto cuntos otros hombres de esta ciudad habrn mojado su mecha en ese pozo... Es una chica de buena figura. Ya me gustara pillarla a m. Y por qu no se lo preguntas a ella? Est prodigndose... Y los hombres rean. Cuando Salomon van der Merwe sali de su tienda aquella tarde, haba aceptado ya la horrible catstrofe que le haba cado encima. Enviara a Margaret a Ciudad de El Cabo en la prxima diligencia. Ella poda tener all

a su bastardo, y no haba necesidad de que nadie en Klipdrift se enterara de su vergenza. Van der Merwe sali a la calle, ocultando su secreto, con una sonrisa a flor de libios. Buenas tardes, Mr. Van der Merwe. He odo por ah que ahora va usted a almacenar algunos surtidos de ropas de beb. Buenas tardes, Salomon. Creo que pronto vas a conseguir una pequea ayuda para tu tienda... Eh, hola, Salomon. Creo que un aficionado a los pjaros acaba de descubrir una especie nueva cerca del ro Vaal. S, seor, una cigea! Salomon van der Merwe se volvi y, a ciegas, entr tambalendose ii su tienda, cerrando luego la puerta con el pestillo. En el bar The Sundowner, Jamie estaba bebindose un whisky, mientras escuchaba los chismorreos a su alrededor. Era el mayor escndalo ocurrido en la ciudad de Klipdrift, y la gente sacaba del hecho un intenso placer. Quisiera, pens Jamie, que Banda estuviera aqu conmigo para disfrutar de esto. Este era el pago por lo que Salomon van der Merwe haba hecho con la hermana de Banda, lo que haba hecho a Jamie y quin sabe a cuntos ms. Pero esto era tan solo un pago a cuenta por todas las cosas que Salomon van der Merwe haba realizado, nicamente el principio. La venganza de Jamie no sera completa hasta haber destruido totalmente a Van der Merwe. En cuanto a Margaret, no senta ninguna simpata hacia ella. La chica estaba metida en todo. Qu es lo que le haba dicho ella la primera vez que se vieron? Mi padre podra ayudarle en eso. Lo conoca todo. Ella tambin era una Van der Merwe, y Jamie los destruira a los dos. Smit se acerc al lugar donde estaba sentado Jamie. Podra hablar con usted un instante, Mr. McGregor? De qu se trata? Smit se aclar la garganta concienzudamente. Conozco un par de buscadores que poseen diez registros cerca de Aniel. Estn sacando diamantes, pero esos tipos no tienen dinero para adquirir el equipo adecuado para trabajar sus terrenos. Estn buscando un socio. He pensado que a usted podra interesarle. Jamie le estudi unos instantes. Estos deben de ser los hombres de quienes has hablado con Van der Merwe, no es cierto? Smit asinti, sorprendido. S, seor. Pero he estado pensando en su proposicin. Creo que prefiero hacer negocios con usted. Jamie sac un cigarro largo y delgado, y Smit se apresur a encendrselo. Sigue hablando. Y Smit le complaci. Al principio, la prostitucin en Klipdrift funcionaba casualmente. La mayora de las prostitutas eran negras, que trabajaban en burdeles situados en callejones apartados. Las primeras prostitutas blancas que llegaron a la ciudad trabajaban tambin como camareras de bar. Pero a medida que los hallazgos de diamantes se incrementaron y la ciudad prosper, aparecieron ms prostitutas blancas. Una de las ms famosas era conocida como la Venus rubia. Su llegada, muy anunciada, tena en vilo a los hombres de Klipdrift. La exuberante rubia subi a una caja vaca de licores de una cantina e invit a los buscadores a hacer sus ofertas.

En la frentica subasta que se produjo, la puja subi de cinco libras y una botella de whisky a veinticinco libras y tres cajas de whisky. El afortunado pujador era un robusto mercader de diamantes, que no perdi tiempo en llevarse el premio a su tienda. Quince minutos despus, con una precisin exacta, un grupo de sus desafortunados rivales alzaron la tienda que cubra la pareja y convirtieron su costoso negocio privado en una ruidosa y celebrada exhibicin pblica. Desde aquel momento, la prostitucin se haba organizado mejor. Actualmente existan veintids casas de placer en los suburbios de Klipdrift, barracas de madera del ferrocarril con techo de hojalata. La nica excepcin era la de Madame Agnes, una estructura de aspecto respetable, de dos pisos de altura, en la calle Bree, junto a la calle Loop, la va pblica principal en donde las esposas de los ciudadanos no se sentan ofendidas si tenan que pasar frente a esa casa. Aquel lugar lo frecuentaban los esposos de esas damas, y todos los forasteros que venan a la ciudad y podan permitirse sus precios, que eran elevados, pero las chicas eran jvenes y atrevidas, y ofrecan un servicio adecuado por el dinero que se pagaba. Las bebidas se servan en un saln razonablemente bien decorado, y Madame Agnes tena como norma no imponer prisas ni estafar en el cambio a los clientes. La propia Madame Agnes era una pelirroja robusta, jovial, de unos treinta aos. Haba trabajado en un burdel de Londres, donde se sinti atrada a viajar a frica del Sur al escuchar las historias del dinero fcil que poda conseguirse en una ciudad minera como Klipdrift. As que ahorr lo suficiente para abrir su propio establecimiento, y el negocio haba prosperado desde el principio. Madame Agnes presuma de comprender a los hombres, pero Jamie McGregor era un enigma para ella. Jamie vena con frecuencia, gastaba liberalmente el dinero, y siempre era amable con las chicas, pero pareca distante, remoto e intocable. Sus ojos fascinaban a Agnes. Eran como plidos pozos sin fondo, fros. A diferencia de los otros clientes de la casa, Jamie McGregor nunca hablaba de s mismo, de su pasado. Madame Agnes haba odo contar algunas horas antes que Jamie McGregor haba dejado embarazada, a propsito, a la hija de Salomon van der Merwe negndose despus a casarse con ella. Bastardo!, pens Madame Agnes. Pero deba reconocer que Jamie era un atractivo bastardo. Ahora le contempl cuando bajaba por la escalera alfombrada de rojo, dndole las buenas noches cortsmente, antes de salir a la calle. Cuando Jamie volvi al hotel, Margaret estaba en su habitacin, mirando por la ventana. La joven se volvi al entrar l. Hola, Jamie. La voz le temblaba. Qu ests haciendo aqu? Tena que hablar contigo. No tenemos nada que hablar. Ya s por qu haces esto. Odias a mi padre. Margaret se acerc ms a l. Pero tienes que saber que yo ignoraba las cosas que l te haba hecho. Por favor... te lo ruego... creme. No me odies. Te amo demasiado. Jamie la mir framente. Ese es problema tuyo, no crees? Por favor, no me mires de ese modo. T tambin me amas... Jamie no la escuchaba. De nuevo reviva su terrible viaje hasta Paardspan, cuando casi lleg a morir... Y moviendo las piedras en las lisuras del ro hasta caer agotado... Y al final, milagrosamente, encontrando los diamantes... Entregndolos luego a Van der Merwe y oyendo la voz de ste que deca: Me entendiste mal, chico. Yo no necesito socios. T trabajas para m... Te doy veinticuatro horas para salir de la ciudad. Y aquella paliza salvaje... Estaba oliendo otra vez a buitres, senta su aguzado pico cuando rasgaban su carne... Y como a lo lejos, oy la voz de Margaret.

No te acuerdas? Yo... te... pertenezco... a ti... Yo te amo. Jamie se esforz por salir de su ensueo, y la mir. Amor. Ya no tena idea alguna de lo que esa palabra significaba. Van der Merwe haba destruido cualquier emocin en l, excepto el odio. Viva por el odio. Era su elixir, la sangre de su vida. El odio le haba mantenido vivo cuando luch contra los tiburones y cruz el arrecife, y se arrastr por el campo de minas en el campo diamantfero del desierto de Namibia. Los poetas escriban sobre el amor, los cantantes lo afinaban en sus canciones, y quizs existiese en la realidad. Pero el amor era para otros hombres. No para Jamie McGregor. T eres la hija de Salomon van der Merwe. Llevas su nieto en tu vientre. Sal de aqu. No haba lugar alguno adonde Margaret pudiera ir. Amaba a su padre y necesitaba su perdn, pero saba que l nunca, nunca, la perdonarla. Convertira su vida en un infierno en la tierra. No poda elegir. Tena que estar con alguien. Margaret sali del hotel y se dirigi al almacn de su padre. Senta que todas las miradas de los que pasaban por su lado quedaban fijas en ella. Algunos hombres le sonrean con insinuacin, pero ella mantuvo la cabeza alta, caminando con dignidad. Al llegar a la tienda, vacil y despus entr. No haba nadie en la tienda. Su padre sali de la trastienda. Padre... T, El desprecio de su voz era una bofetada fsica. Se acerc a ella, y pudo oler el whisky en su aliento. Quiero que te vayas de la ciudad. Ahora. Esta noche. Nunca has de volver aqu. Me oyes? Nunca! Sac algunos billetes del bolsillo y los tir al suelo. Cgelos y vete. Llevo en m a tu nieto. En ti llevas al hijo del diablo! Se acerc ms a ella, y cerr los puos. Cada vez que la gente te vea contonendote por ah como una puta, se acordarn de mi vergenza. Cuando te hayas ido, lo olvidarn. Ella le mir durante un largo rato, un rato perdido. Despus se volvi y sali por la puerta tambalendose. El dinero, puta! aull su padre. Has olvidado el dinero! En las afueras de la ciudad haba una pensin barata, y Margaret se dirigi hacia all, con la mente convertida en un torbellino. Al llegar a la pensin busc a la duea, Mrs. Owens. Se trataba de una mujer rolliza, de rostro agradable y de unos cincuenta aos. Haba venido a Klipdrift con su marido, pero ste la abandon despus. Una mujer ms dbil se hubiera derrumbado, pero Mrs. Owens era una superviviente. Haba visto muchsimas personas en apuros en esta ciudad, pero nunca a nadie en ms triste situacin que la muchachita de diecisiete aos que ahora estaba frente a ella. Queras verme? S. Estaba pensando si... si quiz tuviera algn trabajo para m. Un trabajo? Para hacer qu? Cualquier cosa. Soy una buena cocinera. Puedo servir las mesas. Har las camas. Yo... yo har... En su voz haba desesperacin. Oh, por favor suplic. Cualquier cosa! Mrs. Owens mir a aquella muchacha temblorosa, all de pie frente a ella, y se le oprimi el corazn. Supongo que no me vendra mal alguna ayuda extra. Cundo podras empezar? Vio el alivio reflejado en la cara de Margaret.

Ahora mismo. Slo puedo pagarte... Pens en una cifra y aadi algo . Una libra, dos chelines y once peniques al mes, con comida y alojamiento. Eso estar muy bien replic Margaret agradecida. Salomon van der Merwe ahora se vea muy raramente por las calles de Klipdrift. Cada vez con ms frecuencia, sus clientes se encontraban con el cartelito de Cerrado en la puerta de su tienda a cualquier hora del da. Al cabo de algn tiempo, hacan sus negocios en otro lugar. Pero Salomon van der Merwe segua asistiendo a la iglesia todos los domingos. No iba a rezar, sino a exigir a Dios que retirara toda aquella terrible iniquidad amontonada sobre los hombros de su obediente servidor. Los restantes fieles siempre haban considerado i Salomon van der Merwe con el respeto debido a un hombre rico y poderoso, pero ahora poda sentir las miradas y los murmullos a su espalda. La familia que ocupaba el banco junto al suyo, se cambi i otro banco de la iglesia. l era un paria. Lo que destroz por completo su espritu fue el atronador sermn del pastor, combinando sabiamente el xodo, Ezequas y el Levtico. Yo, el Seor tu Dios, soy un Dios celoso, que arroja la iniquidad de los padres sobre los hijos. Por tanto, t, ramera, oye la palabra del Seor. Porque tu suciedad fue expuesta, y tu desnudez fue descubierta por tus prevaricaciones con tus amantes... Y el Seor le habl a Moiss, dicindole: No prostituyas a tu hija, y que ella sea una uera; no dejes que la tierra caiga en la prostitucin y se llene la tierra de maldad... Van der Merwe no volvi a poner los pies en la iglesia. A medida que los negocios de Salomon van der Merwe se deterioraban, prosperaban los de Jamie McGregor. Los costes de la minera para extraer diamantes se incrementaban a medida que las excavaciones profundizaban ms, y los mineros no podan comprar el complicado equipo que necesitaban para explotar sus terrenos. Se propag rpidamente el rumor de que Jamie McGregor estaba dispuesto a financiarlos a cambio de una participacin en los cimientos; con el tiempo, Jamie adquirira la parte de sus socios. Invirti en propiedades y otros negocios, y en oro. Era escrupulosamente honrado en sus trabajos, con lo cual su reputacin aument. Y acudi ms gente para hacer negocios con l. En la ciudad funcionaban dos Bancos, y cuando uno de ellos quebr a causa de una mala direccin, Jamie lo compr. Coloc en l a sus propios empleados, pero manteniendo su nombre alejado de la transaccin. Todo lo que Jamie tocaba pareca prosperar. Tena ms xito y ms riqueza de lo que jams pudo imaginar en sus sueos de adolescente, pero todo ello significaba muy poco para l. Meda sus xitos nicamente por los fracasos de Salomon van der Merwe. Su venganza aun slo haba comenzado. De vez en cuando, Jamie encontraba a Margaret por la calle. l no le haca caso alguno. Jamie no tena ni idea de lo que aquellos encuentros significaban para Margaret. Al verle, ella quedaba sin respiracin, y tena que detenerse hasta que consegua recuperar el dominio de s misma. Segua amndole apasionadamente. Nada podra cambiar eso nunca. Jamie haba usado el cuerpo de la muchacha para castigar a su padre, pero Margaret saba que aquello poda ser un arma de dos filos. Muy pronto, ella tendra el hijo de Jamie, y cuando l viera aquel nio, de su propia carne y sangre, se casara con ella y dara su nombre al nio. Margaret se convertira en Mrs. Margaret McGregor, y ya no peda ms a la vida. Por la noche, antes de dormirse, Margaret se tocaba el abultado vientre y murmuraba: Nuestro hijo. Poda ser una estupidez pensar que ella pudiera influir en el sexo, pero no quera desperdiciar ninguna posibilidad. Todos los hombres queran un hijo. A medida que su vientre se hinchaba, Margaret estaba ms asustada. Deseaba tener alguien con quien poder hablar. Pero las mujeres de la ciudad no le dirigan la palabra. Su religin las enseaba a castigar, no a perdonar. Margaret estaba sola, rodeada de extraos, y por las noches lloraba por ella y por su futuro hijo.

Jamie McGregor haba comprado un edificio de dos plantas en el centro de Klipdrift, y lo utilizaba como centro de sus prsperas empresas. Un da, McMillan, el jefe de contabilidad de Jamie, tuvo una conversacin con l. Estamos agrupando sus compaas explic a Jamie y necesitamos un nombre para la corporacin. Puede hacernos alguna sugerencia? Pensar en ello. Jamie estuvo pensndolo. En su mente segua oyendo el sonido de los lejanos ecos penetrando en la niebla marina, en el campo de diamantes del desierto de Namibia, y supo que solamente haba un nombre para aquello. Llam a su contable. Vamos a llamar la nueva compaa KrugerBrent. Kruger Brent International. Alvin Cory, el gerente del Banco de Jamie, vino a visitarle. Se trata de los prstamos a Mr. Van der Merwe le dijo. Est muy atrasado en los pagos. En el pasado era un buen riesgo, pero su situacin ha cambiado drsticamente, Mr. McGregor. Aconsejara reclamarle la devolucin de los prstamos. No. Cory mir sorprendido a Jamie. Esta maana ha venido para solicitar un nuevo prstamo para... Dselo. Entrguele todo el dinero que pida. El gerente se levant. Lo que usted diga, Mr. McGregor. Le dir que usted... No le diga nada. Simplemente, dele el dinero. Margaret se levantaba todos los das a las cinco de la maana para cocer grandes hogazas de pan, que olan maravillosamente, y galletas de pasta fermentada. Y cuando los huspedes entraban en el comedor a tomar su desayuno, ella les serva porridge4, jamn y huevos, pastelitos de trigo integral, bollos de dulce y tazones de humeante caf y de naartje. La mayora de los huspedes de la pensin eran buscadores en camino o de regreso de sus registros. Se detenan en Klipdrift el tiempo suficiente para que les tasaran los diamantes, baarse, emborracharse, y visitar uno de los burdeles de la ciudad... normalmente por ese orden. En su mayora, eran aventureros rudos y analfabetos. En Klipdrift exista una ley no escrita que estableca no molestar a las mujeres decentes. Si un hombre deseaba satisfacciones sexuales, se diriga a una prostituta. Margaret van der Merwe, sin embargo, presentaba un desafo, pues no perteneca a ninguna de las dos categoras. Las chicas solteras decentes no quedaban embarazadas, la teora indicaba que, puesto que Margaret haba cado una vez, probablemente estaba deseando acostarse con todos. Y lo que les quedaba a todos por hacer era pedrselo. Y lo hacan. Algunos de los buscadores eran directos y agresivos; otros, maliciosos y furtivos. Margaret los manejaba a todos con una suave dignidad. Pero una noche, mientras Mrs. Owens se dispona a acostarse, oy gritos procedentes del dormitorio de Margaret, en la parte trasera de la casa. La patrona abri de golpe la puerta y entr precipitadamente. Uno de los huspedes, un minero borracho, haba rasgado el camisn de Margaret y la tena sujeta encima de la cama.

Mrs. Owens se lanz sobre el hombre como una tigresa. Cogi un hierro plano y comenz a golpearle con l. La mujer era la mitad de corpulenta que el agresor, pero eso no le import. Imbuida de una rabia indomable, dej inconsciente al borracho y luego lo arrastr fuera, al vestbulo y a la calle. Se volvi entonces y regres corriendo a la habitacin de Margaret. La joven, con manos temblorosas, se iba secando la sangre de los labios, en el sitio donde el hombre la haba mordido. Ests bien, Maggie? S... Le doy las gracias, Mrs. Owens. Donde pocas personas se dirigan a ella, aqu haba alguien que le haba demostrado bondad. Mis. Owens observ el vientre abultado de Margaret y pens: Pobre soadora. Jamie McGregor nunca se casar con ella. Se acercaba la fecha del parto. Margaret se cansaba fcilmente y le costaba un enorme esfuerzo agacharse y levantarse. Su gozo estaba en sentir su hijo movindose dentro de ella. Ella y su hijo estaban completamente solos en el mundo, y la muchacha le hablaba hora tras hora, contndole las cosas maravillosas que la vida le tena reservadas. Una noche, ya tarde, poco despus de la cena, un muchachito negro apareci en la pensin y le entreg a Margaret una carta sellada. Tengo que esperar la respuesta le dijo el chico. Margaret ley la carta, y la reley, muy despacio. S respondi, la respuesta es s. El viernes siguiente, al medioda, Margaret lleg delante del burdel de Madame Agnes. En la puerta haba colgado un cartel que deca Cerrado. Margaret golpe delicadamente en la puerta, ignorando las miradas asombradas de los paseantes. Se pregunt si no haba cometido un error al venir. La decisin no fue fcil, y nicamente haba aceptado a causa de la terrible soledad que la rodeaba. La carta deca:

Querida Miss Van der Merwe: No es asunto mo, pero mis chicas y yo hemos estado discutiendo su injusta y desgraciada situacin, y creemos que es una maldita vergenza. Nos gustara ayudarla a usted y a su beb. Si no le causa violencia, nos sentiramos honradas de que viniera a almorzar con nosotras. Podra hacerlo el viernes, a medioda? Respetuosamente suya,

Madame Agnes P. S.: Puede usted contar con nuestra total discrecin.

Margaret estaba pensando en si deba marcharse, cuando Madame Agnes abri la puerta.

Cogi a Margaret por el brazo y dijo: Entre, querida. No se quede aqu bajo ese condenado calor. La acompa al saln, amueblado con sofs Victorianos de terciopelo rojo, y sillas y mesas. La habitacin haba sido adornada con cintas y banderolas y... Dios sabe de qu procedencia... globos de brillantes colores. Del techo colgaban letreros escritos toscamente, que decan: Bien venido, baby... Va a ser un chico... Feliz aniversario... En el saloncito estaban ocho de las chicas de Madame Agnes, una diversidad de estaturas, edades y colores. Todas se haban vestido para la ocasin bajo la tutela de Madame Agnes. Lucan discretos trajes de tarde, y no llevaban maquillaje. Parecen, pens Margaret, ms respetables que la mayora de las esposas de esta ciudad. Margaret contempl la habitacin llena de prostitutas, dudando en cuanto a lo que deba hacer. Algunas de las caras le eran familiares. Margaret las haba atendido cuando trabajaba en la tienda de su padre. Algunas chicas eran jvenes y muy bellas. Otras eran ms viejas y gruesas, con los cabellos obviamente teidos. Pero todas ellas tenan algo en comn... estaban preocupadas por ella. Todas se mostraban amistosas, amables, y bondadosas, y queran que ella fuese feliz. Se agruparon alrededor de Margaret, cautelosamente, temerosas de decir o hacer algo equivocado. A pesar de lo que se dijera en la ciudad, ellas saban que aquella muchacha era una seora, y se daban cuenta de la diferencia entre Margaret y ellas. Se sentan honradas por el hecho de que ella hubiera venido a la casa y estaban decididas a impedir que nada les estropeara la fiesta dedicada a la muchacha. Hemos preparado un buen almuerzo, cario dijo Madame Agnes. Confiamos en que tengas apetito. La acompaaron al comedor, donde haban preparado la mesa para 11 fiesta, con una botella de champaa en el lugar de Margaret. Mientras atravesaban el vestbulo, Margaret ech una ojeada escalera arriba, por donde se suba a los dormitorios del segundo piso. Margaret saba que Jamie era asiduo visitante, y se pregunt cul de las chicas sola elegir. Quizs a todas ellas. Las observ nuevamente y pens qu es lo que ellas tendran para Jamie que ella no tuviera. El almuerzo result ser un banquete. Comenz con una deliciosa opa fra y una ensalada, seguida de salmn escalfado. Despus trajeron cordero y pato con patatas y verduras. Sigui un pastel borracho, y queso, frutas y caf. Estaba sentada a la cabecera de la mesa, con Madame Agnes a su derecha, y Maggie, una deliciosa rubia pie no tendra ms de diecisis aos, a su izquierda. Al principio, la conversacin fue circunspecta. Las chicas tenan docenas de historias impdicas que contar, pero no era la clase de historias que ellas crean que Margaret deba escuchar. De modo que charlaron del crecimiento de Klipdrift y del futuro de Sudfrica. Saban de poltica, de economa y de diamantes porque obtenan su informacin de primera mano de los expertos. De pronto, la linda rubia, Maggie, dijo: Justamente, Jamie acaba de conseguir un nuevo campo de llamantes en... Y cuando la habitacin se qued de pronto silenciosa, la chica se dio cuenta de su patinazo; as que aadi nerviosamente: Se trata de mi to Jamie. El... l est casado con mi ta. Margaret qued sorprendida por la sbita oleada de celos que la invadi. Madame Agnes cambi de tema en seguida. Cuando terminaron de almorzar, Madame Agnes se levant y dijo: Venga conmigo, querida. Margaret y las chicas la siguieron a una segunda sala de estar que Margaret no haba visto antes. Estaba llena de docenas de regalos, nulos ellos envueltos primorosamente. Margaret no poda creer lo que vean sus ojos. Yo... yo no s qu decir. bralos le dijo Madame Agnes.

Haba una cunamecedora, zapatitos tejidos a mano, chaquetas, gorritos bordados, y una capa de cachemira larga, bordada. Haba zapatitos infantiles abrochados, una copa de plata para recin nacido, con el borde de oro, y un peine y cepillo con slidos mangos de plata de ley. Haba imperdibles de oro para babero, con bordes de cuentas, un sonajero de celuloide, un crculo de caucho para morder, y un caballo mecedora pintado con motas grises. Haba soldados de juguete, bloques de madera de vistosos colores y la cosa ms bonita entre todas: un largo vestido blanco de bautizar. Era como en Navidad. Iba ms all de cualquier cosa que Margaret hubiera podido esperar en su vida. Toda la soledad y la desgracia acumuladas en los pasados meses estallaron dentro de ella, y comenz a llorar. Madame Agnes la rode con los brazos y dijo a las otras chicas: Marchaos. Todas salieron silenciosamente de la habitacin. Madame Agnes condujo a Margaret hasta un sof y se sent all, sostenindola hasta que los sollozos fueron dominados. Yo... yo lo siento mucho balbuce Margaret. Yo... yo no sabra decir qu es lo que me ha sucedido. No te preocupes por eso, querida. Esta habitacin ha visto entrar y salir un montn de problemas. Y sabes qu es lo que he aprendido? De alguna manera, al final todo se arregla. T y tu hijo vais a estar perfectamente bien. Gracias murmur Margaret. Indic el montn de regalos . Nunca podr agradecrselo bastante a usted y a sus amigas... Madame Agnes apret la mano de Margaret. No digas nada. No tienes idea de cunto nos hemos divertido las chicas y yo preparndolo todo. No tenemos oportunidad de hacer algo as muy a menudo. Cuando una de nosotras se queda embarazada, es una maldita tragedia. Se llev las manos a la boca y exclam : Oh! Perdname! Margaret sonri. Slo quiero que sepa que ste ha sido uno de los das ms bonitos de mi vida. Realmente, nos sentimos honradas con tu visita, querida. En lo que a m concierne, t vales tanto como todas las mujeres de esta ciudad puestas juntas. Malditas brujas! Podra matarlas por el modo que se portan contigo. Y si no te importa que lo diga, Jamie McGregor es un maldito estpido. Se puso de pie. Hombres! Sera un mundo maravilloso si pudiramos vivir sin esos bastardos. O a lo mejor no lo sera. Quin sabe? Margaret haba recuperado su compostura. Se levant y tom la mano de Madame Agnes entre las suyas. Nunca olvidar esto. Nunca mientras viva. Algn da, cuando mi hijo haya crecido lo suficiente, le contar lo sucedido hoy aqu. Madame Agnes frunci el entrecejo. Crees que debes hacerlo realmente? Margaret sonri. Realmente, creo que s.

Madame Agnes acompa a Margaret hasta la puerta. Har que una carreta te lleve todo eso a la pensin, y... buena suerte. Gracias. Oh, muchas gracias! Y se march. Madame Agnes se qued all en la calle, de pie, contemplando como Margaret caminaba torpemente calle abajo. Volvi entonces adentro y grit: Muy bien, chicas. Ocupmonos de nuestro trabajo. Una hora ms tarde, el local de Madame Agnes se abra para dedicarse a su negocio de costumbre.

CAPTULO VIII

Haba llegado el momento de soltar la trampa. Durante los ltimos seis meses, Jamie McGregor haba estado comprando calladamente la parte de los socios en las diversas empresas de Van der Merwe, de modo que ahora Jamie las controlaba todas. Pero su mayor obsesin estribaba en llegar a poseer los campos de diamantes de Van der Merwe en Namibia. Aquellos campos los haba pagado cien veces con su sangre y sus energas, y casi con su propia vida. Haba empleado los diamantes que l y Banda robaran all para levantar un imperio desde el cual pudiera aplastar a Salomon van der Merwe. La tarea no se haba completado todava. Ahora Jamie estaba ya dispuesto a terminarla. Van der Merwe se haba hundido cada vez en ms deudas. En la ciudad, todos se negaban a prestarle dinero, con excepcin del Banco del que Jamie era propietario en secreto. Sus rdenes permanentes al gerente del Banco eran: D a Salomon van der Merwe todo lo que necesite. La tienda de artculos diversos casi nunca estaba abierta ahora. Van der Merwe comenzaba a beber temprano por la maana, y por las tardes se iba al local de Madame Agnes en donde algunas veces pasaba la noche. Una maana, Margaret estaba esperando en la carnicera para que le trajeran unos pollos que Mrs. Owens haba encargado, cuando, al mirar por la ventana, vio a su padre que sala del burdel. Casi no pudo reconocerlo en aquel desaliado anciano, que arrastraba los pies por la calle. Yo he sido la causante. Oh, Dios mo, perdname. Yo tengo la culpa! Salomon van der Merwe no tena idea de lo que le estaba sucediendo. Saba que, de algn modo, y no por culpa suya, su vida se estaba destruyendo. Dios le haba escogido como en otros tiempos haba elegido a Job para poner a prueba su fe. Van der Merwe estaba seguro de que triunfara finalmente sobre sus invisibles enemigos. Todo lo que necesitaba era un poco de tiempo, tiempo y ms dinero. Haba dado como garanta su almacn de mercancas, las acciones que posea en seis pequeos campos de diamantes, incluso su caballo y la carreta. Finalmente, ya no le quedaba nada, sino el yacimiento de diamantes en Namibia, y el da en que puso tambin aquello como garanta, Jamie dio un salto.

D curso a todos sus pagars orden Jamie al gerente de su banco . Concdale veinticuatro horas para pagar, o incutese de todos sus bienes. Pero, McGregor, es imposible que ese hombre pueda reunir tanto dinero. El... Veinticuatro horas. Exactamente a las cuatro en punto de la tarde siguiente, el ayudante gel gerente del Banco se present en la tienda con el alguacil y una orden para confiscar todas las propiedades mundanas de Salomon van der Merwe. Desde su oficina en el edificio al otro lado de la calle, Jamie presenci cmo Van der Merwe era expulsado de su tienda. El viejo se qued fuera, de pie, parpadeando desamparado al sol, sin saber adnde ir ni qu hacer. Haba sido despojado de todo. La venganza de Jamie era completa. Por qu ser, se pregunt Jamie, que no siento una sensacin de triunfo? No senta nada. Se senta vaco en su interior. El hombre que l haba destruido, le haba destruido a l primero. Cuando Jamie entr en el local de Madame Agnes aquella noche, la mujer le dijo: Has odo la noticia, Jamie? Salomon van der Merwe se vol la cabeza hace una hora. El funeral tuvo lugar en el lbrego cementerio, batido por el viento, fuera de la ciudad. Adems de los enterradores, nicamente acudieron dos personas: Margaret y Jamie McGregor. Margaret llevaba un vestido negro, sin forma, para cubrir su figura abultada. Estaba plida y tena mal aspecto. Jamie se mantuvo all tieso V elegante, reservado y distante. Los dos se colocaron a ambos lados de la tumba contemplando cmo bajaban la tosca caja de pino. Los terrones de tierra en el hoyo golpeaban contra el atad, y a Margaret le pareci que decan: Puta...! Puta...! Mir al otro lado de la tumba de su padre, a Jamie, y sus ojos se encontraron. La mirada de Jamie era fra e impersonal, como si ella fuese una extraa. Margaret le odi en aquel momento. T ests ah, un sentir nada, y t eres tan culpable como yo. Nosotros lo hemos matado, t y yo. A los ojos de Dios, yo soy tu esposa. Pero somos compaeros en la maldad. Mir hacia abajo, a la tumba abierta, y contempl la ltima palada de tierra que cubra la caja de pino. Descansa murmur . Descansa en paz. Cuando levant la mirada, Jamie se haba marchado. En Klipdrift haba dos edificios de madera que servan de hospital, pero estaban tan sucios y en tan malas condiciones sanitarias, que el nmero de pacientes que moran era superior al de los que sobrevivan. Los nios nacan en las casas. Cuando el momento del parto de Margaret se acercaba, Mrs. Owens busc a una comadrona negra, Hannah. El parto comenz a las tres de la madrugada. Ahora, t te limitars a empujar la instruy Hannah, La Naturaleza har el resto. El primer dolor provoc una sonrisa en los labios de Margaret. Estaba trayendo su hijo al mundo, y tendra su nombre. Ella ya se encargara de que Jamie McGregor reconociera a su hijo. Su hijo no iba a ser castigado. El parto continu, hora tras hora, y cuando alguno de los huspedes entraba en el dormitorio de Margaret para observar el proceso, era expulsado al instante. Esto es una cosa personal le dijo Hannah a Margaret. Entre t y Dios, y el diablo que te meti en este lo. Ser un nio? pregunt Margaret con voz entrecortada. Hannah enjug la cara de Margaret con una toalla hmeda.

Te lo dir tan pronto como compruebe la emplomadura. Ahora, chate. Venga, duro! Duro... ms duro! Las contracciones comenzaron a ser ms frecuentes, y el dolor retorca el cuerpo de Margaret. Oh, Dios mo, algo no va bien, pens Margaret. Empuja! dijo Hannah. Y de pronto se oy una nota de alarma en su voz Ha dado la vuelta grit . Yo... yo no puedo sacarlo! A travs de una niebla rojiza, Margaret vio inclinarse a Hannah, y torcerle el cuerpo. La habitacin comenz a desaparecer, y de pronto desapareci el dolor. Ella flotaba en el espacio y haba una luz brillante al final de un tnel y alguien le haca seas llamndola: era Jamie. Yo estoy aqu, Maggie, cario mo. Vas a darme un hermoso hijo. l haba vuelto a su lado. Ella ya no le odiaba. Ella saba que nunca le haba odiado. Oy una voz que deca: Casi ha terminado ya; sinti un terrible desgarro en el interior de su cuerpo, y el dolor la hizo gritar. Ahora! dijo Hannah, Ya viene. Un segundo despus, Margaret not un flujo entre las piernas y el grito triunfante de Hannah, que en seguida sostuvo en alto un bulto enrojecido y grit: Bien venido a Klipdrift. Cario, tienes un hijo. Ella le bautiz Jamie. Margaret saba que Jamie pronto recibira la noticia del nacimiento del nio, y esper a que l la llamara o la enviase a buscar. Pero cuando pasaron varios das y Margaret no tuvo noticias de l, le mand un mensaje. El mensajero regres treinta minutos despus. Margaret estaba febril de impaciencia. Has visto a McGregor? S, Ma'am. Y le has dado mi recado? S, Ma'am. Qu ha dicho l? inquiri. El muchacho estaba avergonzado. l ha dicho que no tiene ningn hijo, Miss Van der Merwe. Margaret se encerr todo el da y toda la noche con su hijo en el dormitorio, negndose a salir. Tu padre est enfadado ahora, Jamie. Cree que tu madre le hizo algo malo. Pero t eres su hijo, y cuando te vea, va a llevarnos a vivir i su casa y nos querr mucho a los dos. Ya vers, vida ma. Todo saldr bien. Por la maana, cuando Mrs. Owens llam a la puerta, Margaret la llam. Pareca extraamente tranquila. Ests bien, Maggie? Estoy bien, gracias. Estaba vistiendo a Jamie con su ropita nueva. Esta maana voy a sacar a Jamie en su cochecito.

El cochecito, regalo de Madame Agnes y sus chicas, era muy bonito. Estaba construido de caa fina, con un slido fondo, y fuertes i.uleros de madera curvada. Haba sido tapizado con brocado de importacin, y tena adornos de terciopelo de seda, y un parasol en la parte posterior, con un volante fruncido. Margaret empujaba el cochecito del beb por las estrechas aceras de Loop. Algn forastero ocasional se detena para sonrer al nio, pero las mujeres de la ciudad desviaban su mirada o cruzaban a otro lado de la calle para esquivar a Margaret. Margaret no lo notaba. Estaba buscando a una persona. Todos los ili.is que haca buen tiempo, Margaret vesta al nio con uno de sus los conjuntos y le sacaba a pasear en el cochecito. Al final de una semana, cuando Margaret no se haba encontrado con Jamie ni una vez por la calle, se dio cuenta de que l estaba esquivndola deliberadamente. Bien, si no viene a ver a su hijo, su hijo ir a verle a l, decidi Margaret. A la maana siguiente, Margaret se encontr a Mrs. Owens en la sala de estar. Voy a hacer un pequeo viaje, Mrs. Owens. Volver dentro de una semana. El nio es demasiado pequeo para viajar, Maggie. El... El nio se quedar en la ciudad. Mrs. Owens frunci el ceo. Quieres decir aqu? No, Mrs. Owens. No aqu. Jamie McGregor haba construido su casa en un kopje, una de las colinas que rodeaban Klipdrift. Se trataba de un bungalow bajo, "ii un tejado en pendiente y dos grandes alas anexas al cuerpo principal del edificio por medio de anchas galeras. La casa estaba rodeada de prados verdes salpicados de rboles y un exuberante jardn de rosas. En la parte trasera se alzaba la cochera y las dependencias separadas de los sirvientes. Eugenia Talley, una corpulenta viuda de mediana edad, con seis hijos mayores en Inglaterra, cuidaba de la organizacin domstica. Margaret lleg a la casa, con su hijito en los brazos, a las diez de la maana, cuando saba que Jamie estara en la oficina. Mrs. Talley abri la puerta y mir sorprendida a Margaret y al pequeo. Como todo el mundo en un radio de cien kilmetros, Mrs. Talley saba quines eran. Lo siento, pero Mr. McGregor no est en casa dijo el ama de llaves, y comenz a cerrar la puerta. Margaret la detuvo. No he venido a visitar a Mr. McGregor. He venido a traer a su hijo. Me temo que no s nada de eso. Usted... Yo voy a estar ausente durante una semana. Entonces volver a buscarle. Le tendi el beb. Se llama Jamie. En el rostro de Mrs. Talley se reflej el horror. No puede usted dejarlo aqu! Vaya, Mr. McGregor, l... Puede usted elegir le inform Margaret, Puede llevrselo dentro de la casa, o bien lo dejar aqu en el umbral. A Mr. McGregor tampoco le gustara eso.

Sin ms palabras, coloc el nio en los brazos del ama de llaves y se alej. Espere. Usted no puede...! Vuelva aqu! Miss... Margaret no se volvi. Mrs. Talley qued all de pie, sosteniendo el pequeo fardo, y pensando: Oh, Dios mo! Mr. McGregor se va a poner furioso! Nunca le haba visto en semejante estado. Cmo ha podido ser usted tan estpida? grit . Todo lo que tena que hacer era darle con la puerta en las narices! No me dio oportunidad, Mr. McGregor. Ella... No tendr al hijo de esa mujer en mi casa! En su excitacin paseaba de un lado a otro, detenindose frente a la desventurada ama de llaves de vez en cuando. Debera despedirla por esto. Volver a recogerlo dentro de una semana. Yo... No me importa cundo va a volver grit Jamie. Saque a ese nio de aqu. Ahora! Lbrese de l! Cmo me sugiere que haga eso, Mr. McGregor? pregunt ella rgidamente. Llvelo a la ciudad. Habr algn lugar donde pueda usted dejarlo. Dnde? Y cmo demonios voy a saberlo yo! Mrs. Talley mir el pequeo bulto que sostena en sus brazos. Las voces haban motivado que el pequeo empezara a llorar. No hay ningn lugar en Klipdrift donde dejarlo. Comenz i mecer al nio en sus brazos, pero el llanto aument en intensidad . Alguien ha de cuidar de l. Jamie se pas los dedos entre el cabello, lleno de frustracin. Maldita sea! De acuerdo decidi . Usted es quien ha aceptado al nio generosamente. Usted va. a cuidar de l. S, seor. Y detenga ese gemido insoportable. Entienda bien una cosa: Deseo que est siempre lejos de mi vista. No quiero saber que ella en esta casa. Y cuando su madre le recoja la semana prxima, no quiero verla a ella. Est claro? El nio comenz nuevamente a llorar con fuerza. Perfectamente claro, Mr. McGregor. Y Mrs. Talley se alej de prisa de la habitacin. Jamie McGregor se sent solo en el saloncito, saboreando un coac y fumndose un cigarro. Estpida mujer. Supone que al ver al nio se le derretira el corazn, y me hara correr hacia ella para decirle Te tero. Quiero al nio. Quiero casarme contigo. Pues bien, ni tan siquiera se haba molestado en mirar al nio. No tena nada que ver con l. No lo haba engendrado por amor, ni por lujuria. Lo haba engendrado por mera venganza. Recordara siempre el aspecto de la u ,i de Salomon van der Merwe cuando l le dijo que Margaret estaba embarazada. Eso fue el principio. El final era la tierra sucia arrojada obre el atad de madera. Deba encontrar a Banda y comunicarle que la misin haba terminado.

Jamie senta un vaco. Necesito fijarme nuevos objetivos, pens. Ya era un hombre inmensamente rico. Haba adquirido centenares de acres de tierra con minerales. La haba comprado por los diamantes que pudieran encontrarse all, y acab por poseer oro, platino y media docena de minerales raros. Su Banco tena hipotecas obre la mitad de las propiedades de Klipdrift, y sus terrenos se tendan desde el desierto de Namibia hasta la Ciudad de El Cabo. Senta satisfaccin en esto, pero no era suficiente. Haba pedido a sus padres que vinieran a reunirse con l, pero ellos no queran salir de Escocia. Sus hermanos y su hermana se haban casado. Jamie enviaba grandes sumas de dinero a sus padres, y eso le produca placer, pero su villa estaba en un llano. Pocos aos antes haba consistido en las alturas y valles excitantes. Se haba sentido vivo. Estaba vivo cuando l y Banda partieron a navegar en la balsa por entre los arrecifes del Ergebiet. Estaba vivo arrastrndose por el campo de minas en el desierto de arena. Y ahora le pareca a Jamie que no haba estado vivo durante largo tiempo. No quera admitir en su interior que se senta solo. Cogi nuevamente la botella de coac y vio que estaba vaca. O haba bebido ms de lo que crea o Mrs. Talley estaba volvindose descuidada. Jamie se levant de la silla, tom la copa de coac y se dirigi hacia la despensa del mayordomo en donde se guardaba el alcohol. Estaba abriendo la botella cuando oy el arrullo de un beb. Eso! Mrs. Talley deba de tener el nio en su habitacin, fuera de la cocina. Haba obedecido sus rdenes al pie de la letra. l no haba visto ni odo al pequeo durante los dos das que haban transcurrido desde que entr por la fuerza en su casa. Jamie poda or a Mrs. Talley hablndole en ese tono bobalicn que las mujeres utilizan para hablar con los bebs. Eres un pequen guapetn, no es verdad? le estaba diciendo. Eres un ngel. S, lo eres. Un ngel. El nio arrull de nuevo. Jamie camin hasta la puerta del dormitorio de Mrs. Talley y mir dentro. En alguna parte, el ama de llaves haba conseguido una cuna y el nio yaca en ella. Mrs. Talley se hallaba inclinada encima del nio, y el puo de ste estaba apretado fuertemente alrededor del dedo de la mujer. Eres un diablillo muy fuerte, Jamie. Vas a crecer y sers un gran... Se interrumpi, sorprendida al darse cuenta de la presencia de su amo de pie en el umbral de la puerta. Oh! exclam. Yo... necesita usted algo de m, Mr. McGregor? No. Se acerc a la cuna. Me inquiet el ruido que o aqu. Y Jamie mir por primera vez a su hijo. El nio era mayor de lo que l esperaba, y bien formado. Pareca sonrerle. Oh, lo siento, Mr. McGregor. Realmente es un pequeo tan bueno... Y sano. Dele usted su mano y vea lo fuerte que es. Sin pronunciar palabra, Jamie se volvi y sali de la habitacin. Jamie McGregor tena ms de cincuenta empleados trabajando en sus diversas empresas. No haba ni un solo empleado, desde el ms modesto chico de los recados hasta el ms alto ejecutivo, que no supiera cmo KrugerBrent International haba adquirido su nombre, y todos se sentan ferozmente orgullosos de trabajar para Jamie McGregor. Recientemente, haba contratado a David Blackwell, un muchacho de diecisis aos, hijo de uno de sus capataces, un americano de Oregn que haba venido a Sudfrica en busca de diamantes. Cuando se le acab el dinero, Jamie le contrat para supervisar una de sus minas. El hijo trabajaba para la Compaa durante las vacaciones de verano, y Jamie le consider tan buen trabajador que le ofreci trabajo permanente. El joven David Blackwell era inteligente y atractivo, y tena iniciativa. Jamie saba que tambin poda mantener cerrada la boca, motivo por el cual eligi al muchacho para este recado especial. David, quiero que vayas a la pensin de Mrs. Owens. All vive una mujer llamada Margaret van der Merwe. Si David Blackwell conoca el nombre o sus circunstancias, no dio muestras de ello.

S, seor. Hablars nicamente con ella. Esa mujer dej su hijo en manos de mi ama de llaves. Dile que quiero que vaya a recoger hoy al nio, y lo saque de mi casa. S, Mr. McGregor. Media hora despus, David Blackwell volvi. Jamie alz la mirada de su escritorio. Seor, no he podido hacer lo que me mand. Jamie se levant. Por qu no? exigi. Era un encargo bastante sencillo. Miss Van der Merwe no estaba all, seor. Bscala en ese caso. Sali de Klipdrift hace dos das. Se cree que volver dentro de una semana. Si quiere usted que haga ms indagaciones... No. Eso era lo ltimo que Jamie deseaba.No importa. Eso es todo, David. S, seor. El muchacho sali de la oficina. Maldita mujer! Cuando volviera le esperaba una buena sorpresa. Iba a devolverle su beb! Aquella noche, Jamie cen solo en su casa. Estaba tomando su coac en el despacho cuando Mrs. Talley entr para hablar de un problema domstico. En medio de una frase, ella se detuvo repentinamente para escuchar, y dijo: Perdneme, Mr. McGregor. Oigo llorar a Jamie. Y sali presurosa de la habitacin. Jamie dej violentamente su copa de coac en la mesa, vertiendo el contenido. El maldito nio! Y ella tena el valor de llamarle Jamie. No se pareca a Jamie. No se pareca en nada. Diez minutos ms tarde, Mrs. Talley volvi al despacho. Vio el licor derramado. Quiere que le sirva otro coac? No ser necesario respondi framente. Lo que s es necesario es que sepa para quin est usted trabajando. No quiero que se me interrumpa a causa de ese bastardo. Est eso bien claro, Mrs. Talley? S, seor. Cuanto antes se vaya ese nio que usted dej entrar en casa, tanto mejor para todos. Lo entiende bien? Ella apret los labios. S, seor. Algo ms?

No. Ella se volvi para marcharse. Mrs. Talley... Diga, Mr. McGregor... Ha dicho que estaba llorando. No estar enfermo, verdad? No, seor. Solamente mojado. Necesitaba que le mudasen. Jamie encontr repelente la idea. Eso es todo. Jamie se hubiera puesto furioso de haber sabido que los sirvientes de la casa pasaban hora tras hora hablando de l y de su hijo. Todos estaban de acuerdo en que el amo estaba comportndose irrazonablemente, pero tambin saban que la sola mencin de ese tema significara el despido instantneo. Jamie McGregor no era hombre que aceptara de buen grado el consejo de cualquiera. A la noche siguiente, Jamie tena una reunin de negocios. Haba invertido dinero en un nuevo ferrocarril. Era un ferrocarril modesto, claro est, que iba desde sus minas en Namibia hasta De Aar, enlazando con la lnea de Ciudad de El CaboKimberley, pero ahora resultara mucho ms barato el transporte de sus diamantes y oro hasta el puerto. El primer ferrocarril de frica se inaugur en 1860, cubriendo la ruta desde Dunbar hasta The Point, y desde entonces se haban inaugurado nuevas lneas desde Ciudad de El Cabo a Wellington. Los ferrocarriles iban a ser las venas de acero que permitiran que las mercancas y la gente circularan libremente por el corazn de Sudfrica, y Jamie tena intencin de formar parte de ello. Este era slo el principio de su plan. Despus de eso, pensaba Jamie, barcos. Mis barcos, para transportar los minerales a travs del ocano. Regres a casa despus de medianoche, se desvisti y se meti en la cama. Un decorador de Londres le haba proyectado un dormitorio grande, masculino, con una enorme cama que haba sido construida en Ciudad de El Cabo. En un rincn de la habitacin, haba una vieja cmoda espaola y dos enormes armarios que contenan ms de cincuenta trajes y treinta pares de zapatos. A Jamie no le importaban en absoluto los trajes, pero era importante para l que estuvieran all. Haba pasado demasiados das y noches vestido con harapos. Estaba adormecindose cuando crey haber odo un llanto. Se sent y escuch. Sera el nio? Se poda haber cado de la cuna. Jamie saba que Mrs. Talley dorma como un tronco. Sera horrible si le suceda algo al nio mientras estaba en su casa. Entonces l sera responsable. Maldita esa mujer!, pens Jamie. Se puso una bata y unas zapatillas y atraves la casa para ir al dormitorio de Mrs. Talley. Escuch en la puerta cerrada y no oy nada. Suavemente, Jamie abri la puerta. Mrs. Talley estaba profundamente dormida, encogida bajo las sbanas, roncando. Jamie fue hasta la cuna. El nio estaba tendido de espaldas con los ojos muy abiertos. Jamie se acerc ms y le mir. Haba un parecido, por I) os! Claramente tena la boca y la barbilla de Jamie. Sus ojos eran azules ahora, pero todos los nios tenan los ojos azules al nacer. Jamie poda adivinar, mirndole, que tendra los ojos grises. Movi sus manecitas en el aire y, haciendo una especie de gorjeo, sonri i Jamie. Vaya, un chiquillo valiente, pens Jamie, ah tendido, sin hacer ningn ruido, ni chillando como haran otros cros. Le mir ms de cerca. S, es un McGregor, no hay duda. Cautelosamente, Jamie alarg el brazo y le tendi un dedo. El beb se agarr al dedo con ambas manos y apret con fuerza. Es fuerte como un toro, pens Jamie. En aquel momento, el rostro del nio adopt una expresin de esfuerzo, y hasta la nariz de Jamie lleg un olor acre. Mrs. Talley!

La mujer dio un salto en la cama, muy alarmada. Qu...? Qu pasa? El nio necesita atencin. Es que tengo que cuidarme de todo aqu? Y Jamie McGregor sali majestuosamente de la habitacin. David, sabes algo sobre nios pequeos? En qu aspecto, seor? pregunt David Blackwell. Bueno... ya sabes. Con lo que les gusta jugar, cosas de sas. El joven norteamericano respondi: Creo que, cuando son muy pequeitos, les gustan los sonajeros, Mr. McGregor. Cmprame una docena encarg Jamie. S, seor. Nada de preguntas innecesarias. A Jamie le gustaba aquello. David Blackwell iba a llegar lejos. Aquella noche, cuando Jamie lleg a casa con un pequeo paquete marrn, Mrs. Talley le dijo: Quiero disculparme por lo de anoche, Mr. McGregor. No s cmo me pude dormir sin darme cuenta de lo que ocurra. El beb debi de gritar mucho para que usted lo oyese desde su habitacin. No se preocupe por ello la tranquiliz Jamie generosamente. EI caso es que uno de nosotros le oyera. Le entreg el paquete. Dselo. Son algunos sonajeros para que juegue. No puede ser muy divertido para l estar prisionero en esa cuna todo el da. Oh, no es un prisionero, seor. Yo le saco fuera. Adnde lo lleva? Lo saco al jardn, donde puedo vigilarle. Jamie frunci el ceo. A m no me pareci que tuviera muy buena cara la noche pasada. Usted cree? No. No tiene buen color. Y no conviene que se ponga enfermo antes de que su madre le recoja. Oh, no, claro, seor. Quiz sea mejor que le eche otra ojeada. S, seor. Quiere que lo traiga aqu? S, hgalo, Mrs. Talley. En seguida, Mr. McGregor.

Ella regres al cabo de pocos minutos con el pequeo Jamie en sus brazos. El beb agarraba un sonajero azul. A m me parece que tiene buen color. Bueno, a lo mejor me equivoqu. Dmelo. Cuidadosamente, la mujer le tendi el beb y Jamie tom a su hijo por primera vez en sus brazos. La sensacin que recorri su cuerpo le sorprendi por completo. Era como si hubiera estado ansiando este momento, viviendo para este momento, sin tan siquiera sospecharlo. Era su propia carne y su propia sangre lo que estaba sosteniendo en sus brazos su hijo, Jamie McGregor, jnior. De qu serva construir un imperio, una dinasta, de qu serva poseer diamantes, oro y ferrocarriles, si uno no tena a quin destinarlo 1 Qu condenadamente estpido he sido!, pens Jamie. Nunca, hasta este momento, se le haba ocurrido pensar en lo que le faltaba. Haba estado demasiado ciego con su odio. Contemplando ahora aquel rostro pequeo, en algn lugar, en lo ms profundo de su ser, se desvaneci la aspereza. Traslade la cuna de Jamie a mi dormitorio, Mrs. Talley. Tres das despus, cuando Margaret apareci en la puerta de entrada, Mrs. Talley le dijo: Mr. McGregor est en su despacho, Miss Van der Merwe, pero me ha encargado que le dijera que quera verla cuando viniera a recoger al nio. Desea hablar con usted. Margaret esper en la sala de estar, sosteniendo al pequeo Jamie en sus brazos. Lo haba echado terriblemente de menos. Varias veces, durante la semana, casi haba perdido la firmeza, decidiendo regresar corriendo a Klipdrift, temiendo que hubiera sucedido algo al nio, que hubiera podido ponerse enfermo, o sufrir un accidente. Pero se haba obligado a permanecer alejada, y su plan haba dado resultado. Jamie quera hablar con ella! Todo iba a ser maravilloso. Ahora los tres estaran juntos. Haba transcurrido casi un ao desde que Jamie hablara con ella, pero, en el momento que l entr en la sala de estar, Margaret experiment otra vez la emocin que la embargaba al verle. Oh, Dios mo, pens. Le amo tanto... Hola, Maggie. Ella sonri. Una sonrisa clida, feliz. Hola, Jamie. Quiero a mi hijo. El corazn de Margaret cantaba. Naturalmente que quieres a tu hijo. Nunca lo dud. Me encargar de que lo cren adecuadamente. Tendr todas las comodidades que yo pueda proporcionarle, y naturalmente, me ocupar de que a ti tampoco te falte nada. Margaret le mir confundida. Yo... la verdad, no te comprendo. Te he dicho que quiero a mi hijo. Yo crea... quiero decir... t y yo...

No. Yo slo quiero al chico. De repente, Margaret se sinti ferozmente ultrajada. Entiendo. Bueno, pues no voy a permitir que me lo quites. Jamie la observ un momento. Muy bien. Hagamos un trato. T puedes quedarte aqu con Jamie. T puedes ser... su institutriz. Vio la expresin en el rostro de Margaret. Qu es lo que quieres realmente? Quiero que mi hijo tenga un nombre declar ella con fiereza. EI nombre de su padre. De acuerdo. Lo adoptar. Margaret le mir con desprecio no disimulado. Adoptar a mi hijo? Oh, no! T no tendrs a mi hijo. Siento lastima de ti. El gran Jamie McGregor. Con todo tu dinero y tu poder, no tienes nada. Eres digno de compasin. Y Jamie se qued all de pie, mirando cmo Margaret se volva y sala de la casa, llevndose a su hijo en los brazos. A la maana siguiente, Margaret hizo preparativos para marcharse i Estados Unidos. Huir no resolver nada trat de convencerla Mrs. Owens. No trato de huir. Me voy a algn lugar en donde mi hijo y yo podamos empezar una nueva vida. Ya no poda soportar el someterse, ella y su hijo, a la humillacin del ofrecimiento de Jamie McGregor. Cundo piensas marcharte? Tan pronto como sea posible. Tomaremos un coche hasta Worcester, y desde all el tren hasta Ciudad de El Cabo. He ahorrado lo suficiente para poder llegar a Nueva York. Es un largo camino. Valdr la pena. Dicen que Norteamrica es la tierra de las oportunidades, no es cierto? Es todo cuanto necesitamos. Jamie haba presumido siempre de ser hombre que saba mantenerse tranquilo en momentos difciles. Ahora viva gritando a todos los que se presentaban ante su vista. Su oficina estaba constantemente alborotada. Nadie ni nada le complaca. Ruga y se quejaba de todo, incapaz de controlarse. No haba dormido durante tres noches. Pensaba a cada instante en la conversacin que sostuviera con Margaret. Maldita mujer! Deba de haber sabido que ella le empujara al matrimonio. Tramposa, como su padre. Y l se haba equivocado en las negociaciones. Le haba dicho que se preocupara de ella, pero no haba sido especfico. Naturalmente. Dinero! Tena que haberle ofrecido dinero. Mil libras... diez mil libras... tal vez ms. Tengo un asunto delicado para ti dijo a David Blackwell. S, seor. Quiero que vayas a hablar con Miss Van der Merwe. Dile que le ofrezco diez mil libras. Ella comprender qu es lo que quiero a cambio. Jamie llen un cheque. Saba haca mucho tiempo lo tentador que resulta el dinero en mano. Entrgale esto.

Ahora mismo, seor. Y David Blackwell se march. Regres quince minutos despus y devolvi el cheque a su patrn. Haba sido roto por la mitad. Jamie not que se ruborizaba. Gracias, David. Eso es todo. De modo que Margaret se resista, quera ms dinero. Muy bien. l se lo dara. Pero esta vez sera l personalmente quien tratara el asunto. A ltima hora de aquella tarde, Jamie McGregor fue a la pensin de Mrs. Owens. Quiero ver a Miss Van der Merwe dijo Jamie. Temo que eso no sea posible repuso Mrs. Owens. Est camino de Estados Unidos. Jamie tuvo la sensacin de que le haban golpeado en el estmago. No puede hacer eso! Cundo se ha ido? Ella y su hijo tomaron el coche del medioda hacia Worcester. La sala de espera de la estacin ferroviaria de Worcester estaba totalmente llena, asientos y pasillos llenos de ruidosos viajeros camino de Ciudad de El Cabo. Se vean comerciantes con sus esposas, viajantes de comercio, aventureros, kaffirs, soldados y marineros que se incorporaban a sus destinos. La mayora de ellos suban a un tren por primera vez, por lo que reinaba un ambiente festivo entre los pasajeros. Margaret haba conseguido un asiento cerca de una ventana, donde Jamie no pudiera ser aplastado por el gento. Estaba all sentada, sosteniendo muy cerca de ella a su hijo, olvidndose de los que estaban a su alrededor, pensando en la vida nueva que les esperaba. No sera fcil. Fuera donde fuese, ella sera una mujer soltera con un nio, una ofensa para la sociedad. Pero hallara la manera de conseguir que su hijo tuviera una oportunidad para llevar una vida decente. Oy que el jefe de estacin llamaba: Todos al tren! Margaret levant la mirada, y Jamie estaba all, delante de ella. Recoge tus cosas le orden. No vas a subir al tren. Sigue creyendo que puede comprarme, pens Margaret. Cunto me ofreces esta vez? Jamie mir a su hijo, dormido pacficamente en los brazos de Margaret. Te estoy ofreciendo el matrimonio.

CAPTULO IX

Se casaron tres das despus, en una breve ceremonia, en privado. El nico testigo fue David Blackwell. Durante la ceremonia, Jamie McGregor experiment diversas emociones. Era un hombre que se haba acostumbrado a controlar y manipular a los dems, y esta vez era l el que haba sido manipulado. Lanz una mirada a Margaret. De pie junto a l, Margaret casi pareca hermosa. Jamie record su pasin y su abandono, pero solamente era un recuerdo, nada ms, sin calor ni emocin. Haba utilizado a Margaret como instrumento de venganza, y ella haba engendrado el heredero de Jamie. El pastor estaba diciendo: Y ahora os declaro marido y mujer. Puede usted besar a la novia. Jamie se inclin y roz con sus labios levemente la mejilla de Margaret. Vamos a casa dijo Jamie. Su hijo le esperaba. Cuando regresaron a la casa, Jamie le mostr a Margaret un dormitorio en una de las alas. Este es tu dormitorio. Entiendo. Contratar a otra ama de llaves, y dejar a Mrs. Talley al cuidado de Jamie. Si hay algo que necesites, dselo a David Blackwell. Margaret sinti como si la hubiera abofeteado. Estaba tratndola como a una sirviente. Pero eso no era importante. Mi hijo tiene apellidos. Eso me basta. Jamie no regres a la casa para cenar. Margaret le esper, y finalmente cen sola. Aquella noche permaneci despierta en la cama, consciente de todos los ruidos de la casa. Finalmente, a las cuatro de la madrugada se durmi. Su ltimo pensamiento fue preguntarse cul de las chicas de Madame Agnes habra elegido Jamie. Si las relaciones de Margaret con Jamie no cambiaron desde su boda, su relacin con los ciudadanos de Klipdrift sufri una milagrosa transformacin. En una sola noche, Margaret, de ser una joven despreciada, pas a convertirse en el rbitro de la sociedad de Klipdrift. La mayora de la gente de la ciudad dependan de una u otra manera de Jamie McGregor y Kruger-Brent International. Y todos decidieron que si Margaret van der Merwe era buena para Jamie McGregor, tambin lo era para ellos. Ahora, cuando Margaret sala a pasear con Jamie, se encontraba con sonrisas y saludos joviales. Llovan las invitaciones. La invitaban a tomar el t, a los almuerzos de beneficencia y a cenas, y la acuciaban para que encabezara comits aviesos. Cuando se peinaba de modo diferente, inmediatamente la copiaban docenas de mujeres de la ciudad. Se compr un vestido amarillo, y de pronto los vestidos amarillos se hicieron populares. Margaret acoga sus halagos de la misma manera que haba acogido su hostilidad... con una tranquila dignidad. Jamie vena a casa nicamente para pasar algunos ratos con su hijo. Su actitud hacia Margaret segua siendo distante y corts. Cada maana, durante el desayuno, ella representaba el papel de la esposa feliz, fingiendo ante los sirvientes, a pesar de la fra indiferencia del hombre sentado al otro lado de la mesa. Pero cuando Jamie se haba ido, y ella poda escapar a su habitacin, estaba empapada de sudor. Se obligaba a s misma. Dnde estaba su orgullo? Porque Margaret saba que ella segua amando a Jamie. Siempre le amar, pensaba. Que Dios me ayude. Jamie se encontraba en Ciudad de El Cabo, realizando un viaje de tres das por asuntos de negocios. Al salir del Hotel Royal, un cochero negro de librea le pregunt: Carruaje, seor? No respondi Jamie. Ir a pie.

Banda ha pensado que a usted le gustara ir en coche. Jamie se detuvo y mir fijamente al hombre. Banda? S, Mr. McGregor. Jamie subi al carruaje. El cochero hizo restallar el ltigo y partieron. Jamie se acomod en el asiento, pensando en Banda, en su valor y en su amistad. Muchas veces haba intentado localizarle durante los dos ltimos aos, sin ningn xito. Y ahora iba de camino para encontrarse con su amigo. El cochero hizo girar el coche en direccin al muelle, y Jamie supo en el acto adonde iban. Quince minutos despus, el coche se detuvo frente a un almacn vaco, donde Jamie y Banda planearon en otro tiempo su aventura en Namibia. Qu atolondrados y tozudos fuimos!, pens Jamie. Se ape del coche y se acerc al almacn. Banda estaba esperndole. Pareca el mismo de otros tiempos, excepto que ahora vesta pulcramente con traje, camisa y corbata. Los dos se quedaron inmviles, sonrindose maliciosamente en silencio, hasta que al fin se abrazaron. Pareces un hombre prspero dijo Jamie sonriente. Banda asinti. No me ha ido mal. Compr aquella granja de la que hablamos. Tengo una esposa y dos hijos, y cultivo trigo y cro avestruces. Avestruces? Sus plumas proporcionan muy buenos ingresos. Vaya. Quiero conocer a tu familia, Banda. Banda se ech a rer. A ellos les encantara. Cada noche llevo a mis hijos a la cama contndoles la historia de nuestra aventura. Eres una leyenda en nuestra familia. Jamie se acord de su propia familia, y cunto los echaba de menos. Haba estado fuera de su casa durante cuatro aos. He tratado de encontrarte muchas veces. He estado ocupado, Jamie. Banda se acerc ms . Tena que verte para avisarte. Te vienen problemas encima. Jamie le mir atentamente. Qu clase de problemas? El hombre encargado del campo de Namibia... Hans Zimmer man... es un hombre malo. Los obreros le odian. Estn hablando de marcharse. Y si lo hacen, tus guardas intentarn detenerlos y estallarn disturbios. Jamie no desvi ni un momento los ojos del rostro de Banda.

Recuerdas que, en cierta ocasin, te mencion el nombre de una persona: John Tengo Javabu? S. Es un lder poltico negro. He ledo cosas sobre l. Ha intentado provocar un donderstorm. Yo soy uno de sus seguidores. Jamie movi la cabeza con gesto comprensivo. Ya veo. Har lo que deba hacerse prometi Jamie. Bien. Te has convertido en un hombre poderoso, Jamie. Estoy contento. Gracias, Banda. Y tienes un hermoso hijo. Jamie no pudo ocultar su sorpresa. Cmo sabes eso? Me gusta seguir el rastro de mis amigos. Banda se levant . He de asistir a una reunin, Jamie. Les dir que las cosas se van a solucionar en Namibia. S. Me preocupar de ello. Sigui al enorme negro hasta la puerta. Cundo te ver otra vez? Banda sonri. Andar por ah. No puedes librarte de m tan fcilmente. Y Banda desapareci. Cuando Jamie regres a Klipdrift, mand llamar al joven David Blackwell. Ha habido algn problema en el campo de Namibia, David? No, Mr. McGregor. Vacil . Pero he odo rumores de que podra haberlo. El supervisor es Hans Zimmerman. Investiga si est dando malos tratos a los obreros. Y si es as, acaba con ello. Quiero que vayas all personalmente. Saldr por la maana. Cuando David lleg al campo de diamantes del desierto de Namibia, pas dos horas hablando tranquilamente con los guardas y los trabajadores. Lo que le contaron le llen de una furia enorme, (jue supo dominar. Cuando se enter de todo lo que quera saber, fue .1 ver a Hans Zimmerman. Hans Zimmerman era un tipo gigantesco. Pesaba ciento treinta kilogramos y tena una estatura de casi dos metros. Tena una cara porcina y sudorosa, con ojos enrojecidos, y todo en su persona le hacia uno de los hombres ms repelentes que David Blackwell hubiera visto en su vida. Tambin era uno de los supervisores ms eficientes empleados por la KrugerBrent International. Estaba sentado junto a un escritorio, en su pequea oficina, empequeeciendo la habitacin con su tamao cuando David Blackwell entr. Zimmerman se levant y estrech la mano de David. Tengo mucho gusto en saludarle, Mr. Blackwell. Deba usted haberme avisado de su llegada.

David estaba seguro de que Zimmerman ya haba sido advertido de su visita. Whisky? No, gracias. Zimmerman se reclin en la butaca y sonri con burla. En qu puedo serle til? Es que no extraemos suficientes diamantes para complacer al patrn? Los dos saban que la produccin de diamantes en Namibia era excelente. Yo consigo ms trabajo de mis kaffirs que cualquier otro de la Compaa, se envaneca Zimmerman. Hemos recibido algunas quejas de las condiciones de trabajo de aqu declar David. La sonrisa se desvaneci del rostro de Zimmerman. Qu clase de quejas? Que los hombres son maltratados y que... Zimmerman se puso de pie de un salto, movindose con una agilidad sorprendente. Estaba sofocado por la ira. Estos no son hombres. Son kaffirs. Ustedes estn sentados todo el da sobre sus culos en sus oficinas y... Esccheme dijo David. No hay... Es usted quien me escuchar a m\ Yo consigo ms jodidos diamantes que cualquier otro de la Compaa, y sabe por qu? Porque yo meto el temor de Dios en el cuerpo de esos bastardos. En las otras minas de la Compaa continu David estamos pagando cincuenta y nueve chelines al mes, y el mantenimiento. Usted paga a los trabajadores solamente cincuenta chelines al mes. Se queja porque yo hago mejor negocio para ustedes? Lo nico que cuenta es el beneficio. Jamie McGregor no est de acuerdo con eso replic David . Aumente los salarios. Zimmerman dijo entonces malhumorado: Muy bien. Es el dinero del amo el que se despilfarrar. Adems, he odo decir que se dan muchos latigazos. Zimmerman lanz un resoplido. Cristo, no se puede hacer dao a un nativo, seor. Sus pellejos son tan gruesos que ni siquiera sienten el maldito ltigo. Slo les asusta. En ese caso, ha estado usted asustando a tres trabajadores hasta matarlos, Mr. Zimmerman. Zimmerman se encogi de hombros. Quedan muchos ms en el lugar de donde vinieron stos. Es un animal sediento de sangre, pens David. Y peligroso. Mir fijamente al gigantesco supervisor.

Si continan los problemas de aqu, ser usted sustituido. Se levant . Empezar por tratar a sus hombres como seres humanos. Los castigos han de cesar en el acto. He inspeccionado sus dependencias. Son verdaderas cuadras. Lmpielas. Hans Zimmerman le miraba furioso, esforzndose por controlar su ira. Algo ms? consigui decir al final. S. Volver dentro de tres meses. Si lo que veo no me gusta, ya puede usted buscarse trabajo en otra Compaa. Buenos das. David se volvi y sali. Hans Zimmerman se qued all de pie durante un largo rato, lleno de una profunda rabia. Idiotas, pens. Uitlanders. Zimmerman era un ber, y su padre tambin haba sido un ber. La tierra les perteneca y Dios haba colocado all a los negros para servirles. Si Dios hubiera querido que los negros fuesen tratados como seres humanos, no les hubiese dado una piel de color negro. Los nativos estaban en la tierra para trabajar, y sus mujeres estaban en la tierra para ser jodidas. Jamie McGregor no comprenda eso. Pero, qu poda esperarse de un uitlander, de un amante de los nativos? Hans Zimmerman saba que deba tener ms cuidado en el futuro. Pero demostrara a todos ellos quin era el que mandaba en el desierto de Namibia. KrugerBrent International estaba desarrollndose, cada vez ms, por lo que Jamie McGregor pasaba mucho tiempo fuera. C Compr una fbrica de papel en Canad y un astillero en Australia. Mientras estaba en casa, Jamie pasaba todo el tiempo con el pequeo, que cada da se pareca ms a su padre. Jamie se senta enormemente orgulloso de su hijo. Quera llevarlo con l en sus largos viajes, pero Margaret no se lo permiti. Es demasiado joven para viajar. Cuando sea mayor, podr ir contigo. Si quieres estar con l, ya le vers aqu. Antes de que Jamie se diera cuenta, su hijo cumpli el primer aniversario, y el segundo. Jamie se asombr de cmo pasaba el tiempo. Corra el ao 1887. Para Margaret, los dos ltimos aos transcurrieron sin pena ni gloria. Una vez por semana, Jamie traa invitados a cenar, y Margaret actuaba como una amable anfitriona. Los hombres la consideraban ingeniosa e inteligente, les gustaba charlar con ella. Ella saba que algunos hombres la encontraban muy atractiva, pero, como es natural, nunca lo expresaron abiertamente, pues era la esposa de Jamie McGregor. Cuando el ltimo de los invitados se haba marchado, Margaret ola preguntar: Ha sido una buena velada para ti? Jamie responda invariablemente: Excelente. Buenas noches. Y sala para echar una mirada al pequeo Jamie. Pocos minutos despus, Margaret oa cmo se cerraba la puerta de la casa cuando Jamie se marchaba. Noche tras noche, Margaret McGregor yaca en su lecho reflexionando sobre su vida. Saba cunto la envidiaban las mujeres de la ciudad, y eso le causaba dolor, sabiendo lo poco que haba para que la envidiaran. Estaba viviendo una existencia amarga con un marido que la trataba peor que a una extraa. Si, por lo menos, l se fijara en ella! Pens qu hara l si una maana, durante el desayuno, ella cogiera el tazn que contena las gachas de harina de avena, enviada especialmente desde Escocia, y vertiera su contenido sobre la estpida cabeza li su marido. Poda rememorar la expresin de su cara, y esa ficcin la divirti tanto

que comenz a rer bajito, pero la risa se convirti pronto en convulsivos sollozos, indominables. No quiero seguir amndole. No lo har. Dejar de amarle, de alguna manera, antes de que me destruya... Klipdrift haba excedido de sobra las predicciones de Jamie. Durante los seis aos que llevaba all se haba convertido en una prspera ciudad en pleno apogeo, a la que diariamente llegaban buscadores de diamantes de todos los lugares del mundo. Era la misma historia de siempre. Se presentaban en carruajes, en carretas y a pie. No traan nada, excepto los harapos que les cubran. Necesitaban alimentos, equipo, alojamiento y dinero para empezar, y all estaba Jamie McGregor para aprovisionarles de todo lo que necesitaban. Posea acciones en docenas de minas de diamantes y de oro, y su nombre y su reputacin se acrecentaban cada da. Una maana, Jamie recibi la visita de un abogado de De Beers, la gigantesca corporacin que controlaba las minas de diamantes de Kimberley. En qu puedo servirle? pregunt Jamie. Me han enviado para hacerle una oferta, Mr. McGregor. De Beers est interesado en comprar su parte. Fije su precio. Fue un momento supremo. Jamie hizo una mueca y respondi: Fjenlo ustedes. David Blackwell era cada vez ms importante para Jamie. Jamie McGregor se vea reflejado, como haba sido en otro tiempo, en el joven norteamericano. El muchacho era honrado, inteligente y leal. Jamie le nombr su secretario, despus su ayudante personal, y finalmente, cuando el joven cumpli veintitrs aos, director general. Para David Blackwell, Jamie McGregor era el sustituto de su padre. Cuando el padre de David sufri un ataque cardaco fue Jamie quien busc un hospital y pag las cuentas de los mdicos, y cuando el padre de David muri, Jamie McGregor se cuid de todo lo referente a su enterramiento. Durante los ocho aos que David llevaba trabajando para KrugerBrent International, haba llegado a admirar a Jamie ms que a cualquier otro hombre que conociera. Se daba cuenta del problema que exista entre Jamie y Margaret, y lo lamentaba profundamente, porque los apreciaba a los dos. Pero no es asunto mo, se dijo David. Mi trabajo consiste en ayudar a Jamie tanto como pueda. Jamie pasaba cada vez ms tiempo con su hijo. El chico ya tena cinco aos, y la primera vez que Jamie lo llev a las profundidades de las minas, el joven Jamie no habl de otra cosa durante una semana. Salan de excursin, y dorman en una tienda bajo las estrellas. Jamie estaba acostumbrado al cielo de Escocia donde las estrellas ocupaban su lugar apropiado en el firmamento. Aqu, en Sudfrica, las constelaciones eran confusas. En enero, Casiopea brillaba esplndidamente arriba, mientras que en mayo era la Cruz del Sur la que estaba cerca del cnit. En junio, que era invierno en Sudfrica, Escorpin era la ms esplendorosa del firmamento. Resultaba asombroso. Sin embargo, para Jamie segua existiendo una sensacin muy especial al tenderse en la tierra caliente y mirar hacia arriba, al eterno firmamento, con su hijo al lado y saber que formaban parte de la misma eternidad. Se levantaban al alba y cazaban algn animal para comer: faisn, gallina de Guinea, o kud. El pequeo Jamie tena su propio poney, v padre e hijo cabalgaban por la sabana evitando cuidadosamente los hoyos de dos metros abiertos por el oso hormiguero, suficientes para engullirse un caballo y su jinete, y los hoyos ms pequeos excavados por otros animales. El veld estaba lleno de peligros. En una excursin, Jamie y su hijo acamparon en el lecho de un ro y por poco pierden la vida a causa de una manada de gacelas. La primera seal de peligro la dio una ligera nube de polvo en el horizonte. Las liebres, los chacales v los guepardos pasaron corriendo y las grandes serpientes salieron de entre la maleza buscando rocas bajo las que esconderse. Jamie mir otra vez al horizonte. La nube de polvo se aproximaba. Salgamos de aqu dijo.

Nuestra tienda... Djala! Los dos ascendieron rpidamente hasta la cima de una colina. Oyeron el ruido de centenares de pezuas y en seguida vieron la hilera frontal de las gacelas, formando una lnea de cuatro kilmetros de longitud por lo menos. Haba ms de medio milln, barrindolo todo a su paso. Derribaban los rboles y pulverizaban los matorrales y, como rastro de aquella marea inflexible, quedaban los cuerpos de centenares de pequeos animales. Las liebres, las serpientes, los chacales y las gallinas de Guinea quedaban aplastadas bajo los mortferos cascos. El aire se llen de polvo, y cuando por fin todo acab, Jamie estim que aquel ruido atronador haba durado ms de tres horas. En el sexto aniversario de Jamie, su padre le dijo: La semana prxima te voy a llevar a Ciudad de El Cabo, y te ensear cmo es una ciudad de verdad. No podra venir mam con nosotros? Pregunt Jamie, A ella no le gusta disparar, pero s le gustan las ciudades. Jamie alborot el cabello del chico y replic: Ella tiene trabajo aqu, hijo. Solamente nosotros dos, los hombres, eh? Al chico le preocupaba el hecho de que su madre y su padre parecieran tan distanciados uno del otro, pero no saba qu hacer al respecto. Realizaron el viaje por tren, en el vagn particular de Jamie. I lacia 1891, los ferrocarriles se estaban convirtiendo en los principales medios de viajar por frica del Sur, pues los trenes eran baratos, cmodos y rpidos. El vagn que Jamie se hizo construir para l, meda veinte metros de largo, y tena cuatro compartimientos torrados de madera, con capacidad para doce personas, un saln que I odia utilizarse como oficina, un comedor, un salnbar y una cocina totalmente equipada. Los compartimientos disponan de camas de bronce, lmparas de gas Pintsch, y grandes ventanillas. Dnde estn los dems pasajeros? pregunt el nio. Jamie se ech a rer. Nosotros somos todos los pasajeros. Es tu tren, hijo mo. El joven Jamie pas la mayor parte del viaje mirando fijamente por la ventanilla, asombrndose de la interminable extensin de tierra que dejaban atrs. Esta es tierra de Dios le dijo su padre. El la llen de minerales preciosos para nosotros. Todos estn en el suelo, esperando ser descubiertos. Lo que se ha encontrado hasta ahora slo es el principio, Jamie. Cuando llegaron a Ciudad de El Cabo, el joven Jamie se qued estupefacto al ver las multitudes de gente y los enormes edificios. Jamie llev a su hijo a la McGregor Shipping Line, y le mostr media docena de barcos que cargaban y descargaban mercancas en el puerto. Lo ves? Son nuestros. Cuando regresaron a Klipdrift, el joven Jamie reventaba de ansias por contar todas las cosas nuevas que haba visto. Pap es el dueo de toda la ciudad! exclam el chico. Te gustara verlo, mam. La prxima vez lo vers. Margaret abraz fuertemente a su hijo.

S, vida ma. Jamie pasaba muchas noches fuera de casa, y Margaret saba que estaba en casa de Madame Agnes. Le haban contado que haba comprado una casa para una de las chicas, as que poda visitarla en privado. No tena medios de averiguar si esto era cierto, Margaret slo saba que, quien quiera que fuese, ella habra deseado matarla. Para conservar su equilibrio mental, Margaret se esforz en interesarse por la ciudad. Recaud fondos para construir una nueva iglesia, e inici una fundacin para ayudar a las familias de los mineros que estaban necesitadas. Pidi a Jamie que usara uno de sus vagones ferroviarios para llevar gratuitamente a Ciudad de El Cabo a los buscadores que regresaban all cuando se les haba acabado el dinero y la esperanza. Me ests pidiendo que tire buen dinero, mujer gru l. Djales que regresen caminando, tal como vinieron. No estn en condiciones de caminar argy Margaret. Y si se quedan, la ciudad tendr que cargar con el gasto de alimentarles y vestirles. De acuerdo refunfu finalmente Jamie. Pero es una maldita idea estpida. Gracias, Jamie. Jamie contempl a Margaret cuando sala de su oficina, y, a pesar de s mismo, no pudo evitar sentir cierto orgullo por ella. Sera una excelente esposa para cualquiera, pens Jamie. El nombre de la chica que Jamie haba instalado en una casa particular, era Maggie, la linda muchacha que se haba sentado al lado de Margaret cuando la exhibicin de los regalos para el beb. Resultaba irnico, pens Jamie, que llevase el mismo nombre que su mujer. No se parecan en nada. Esta Maggie era una rubia de veintin aos, con un rostro pcaro y un cuerpo exuberante: una tigresa en la cama. Jamie haba pagado bien a Madame Agnes para que le permitiera llevarse a la chica, y pasaba una generosa pensin a Maggie. Visitaba muy discretamente la pequea casa. Casi siempre lo haca de noche, y estaba seguro de que nadie le observaba. De hecho, le observaba mucha gente, pero nadie tena ganas de hacer comentarios al respecto. Era la ciudad de Jamie McGregor, y l tena derecho de hacer lo que le complaciera. En aquella noche en particular, Jamie no estaba especialmente complacido. Haba ido a la casa anticipando placer, pero Maggie estaba de mal humor. Se haba echado sobre el enorme lecho, y su bata rosada no ocultaba por completo sus voluminosos senos ni el tringulo sedoso y dorado entre las piernas. Estoy harta de permanecer encerrada en esta maldita casa dijo . Es como si fuese una maldita esclava o algo parecido! Por lo menos, en casa de Madame Agnes siempre haba movimiento. Por qu no me llevas nunca contigo cuando vas de viaje? Ya te he explicado eso, Maggie. No puedo... Ella salt de la cama y se qued de pie, desafiante ante l, con la bata completamente abierta. Mierda de caballo! Llevas a tu hijo contigo a todas partes. Es que yo no soy tan buena como tu hijo? No respondi Jamie. Su voz era amenazadoramente suave. No lo eres. Se encamin al bar y se sirvi un coac. Era su cuarto coac... mucho ms de lo que sola beber habitualmente. Yo no soy para ti ni una maldita cosa chill Maggie. Slo soy una mujer con un culo. Ech hacia atrs la cabeza y estall en una risa burlona. El gran escocs moralista!

Dilo bien... escocs! Por el amor de Dios, quieres dejar de criticarme! Nada de lo que hago es lo bastante bueno. Quin demonios te crees que eres... mi maldito padre? Jamie haba tenido ya suficiente. Maana puedes volver a la casa de Madame Agnes. Le dir que vas a regresar. Recogi el sombrero y se dirigi a la puerta. No puedes dejarme de esta manera, bastardo! Le sigui, furiosa. Jamie se detuvo en la puerta. Ya lo acabo de hacer. Y desapareci en la noche.

Sorprendido, comprob que se tambaleaba al andar. Su mente estaba confusa. Quizs haba bebido ms de cuatro coacs. No estaba seguro. Record el cuerpo desnudo de Maggie tendida en la cama aquella noche, y cmo lo exhiba, tentndole primero y reservndose despus. Haba jugado con l, acaricindole y lamindole el cuerpo con su hbil lengua hasta que l estaba a punto y ansioso de poseerla. Y despus haba comenzado la pelea, dejndole excitado e insatisfecho. Cuando Jamie lleg a su casa entr por la puerta principal. Al dirigirse a su habitacin, pas por delante de la puerta cerrada del dormitorio de Margaret. Sala luz por debajo de la puerta. Margaret no se haba dormido an. De repente, Jamie comenz a imaginarse a Margaret en la cama, cubierta con un camisn transparente. O quiz con nada. Record su cuerpo rico, exuberante, movindose debajo de l a la sombra de los rboles junto al ro Orange. Dominado por el alcohol, abri la puerta del dormitorio de Margaret y entr. Ella estaba en la cama, leyendo a la luz de una lmpara de queroseno. Alz la mirada, sorprendida. Jamie... ocurre algo malo? Porque decido visitar un ratito a mi esposa? Las palabras salan estropajosas de su garganta. Ella llevaba un fino camisn de dormir, y Jamie poda ver sus generosos senos tensando el tejido. Dios, qu cuerpo tan hermoso tena Margaret! Comenz a desnudarse. Margaret salt de la cama, con los ojos muy abiertos. Qu ests haciendo? Jamie dio un puntapi a la puerta a su espalda, y se dirigi hacia ella. En un instante la haba arrojado sobre la cama y estaba junto a ella, desnudo. Dios mo, te quiero, Maggie!

En su estado confuso de embriaguez, no estaba seguro de cul era la Maggie que deseaba. Cmo luch con l! Si, sta era su pequea gatita monts. l se rea cuando finalmente consigui dominar las sacudidas de sus piernas y sus brazos, hasta que de pronto ella se abri para l y le acerc a su cuerpo, a la vez que deca: Oh, mi querido, mi adorado Jamie! Te necesito tanto... Jamie pens: No debera haber sido tan mezquino contigo. Por la maana le dir que no pienso volver a casa de Madame Agnes... Cuando Margaret se despert a la maana siguiente, estaba sola en la cama. Poda sentir todava el fuerte cuerpo masculino de Jamie dentro de ella, y le oa decir: Dios mo, te necesito, Maggie, y la invada un jbilo salvaje, indomeable. Ella haba tenido razn todo el tiempo. El la amaba. Haba valido la pena esperar, valan la pena los das de angustia, soledad y humillacin. Margaret pas el resto del da en un estado eufrico. Se ba y se lav el pelo y cambi de parecer una docena de veces acerca del vestido que poda complacer ms a Jamie. Hizo salir a la cocinera para preparar ella misma los platos favoritos de Jamie. Puso la mesa una y otra vez, hasta quedar satisfecha con las velas y las flores. Quera que fuese una velada perfecta. Jamie no vino a cenar. Ni regres a casa durante toda la noche. Margaret estuvo sentada en la biblioteca esperndole hasta las tres de la madrugada, y entonces se fue a la cama, sola. Cuando Jamie volvi a casa a la noche siguiente, salud cortsmente a Margaret con la cabeza y se dirigi a la habitacin de su hijo. Margaret qued de pie mirando fijamente cmo se alejaba, y despus, lentamente, se volvi para contemplarse en el espejo. El espejo le dijo que nunca haba sido ms hermosa, pero cuando se mir ms de cerca no pudo reconocer sus ojos. Eran los ojos de una extraa

CAPTULO X

Bien, tengo estupendas noticias para usted, Mrs. McGregor. El doctor Teeger sonri ampliamente . Va a tener usted otro hijo. Margaret sinti la sorpresa de sus palabras y no supo si rer o llorar. Noticias estupendas? Traer otro hijo a un matrimonio sin amor era imposible. Margaret no poda soportar ms la humillacin. Tendra que encontrar alguna solucin, y mientras lo estaba pensando, sinti que un acceso de nuseas la dejaba empapada de sudor. El doctor Teeger estaba preguntando. Mareos matutinos? Un poco. Le entreg unas pldoras. Tmelas. Le ayudarn. Est usted en excelentes condiciones, Mrs. McGregor. No hay nada de qu preocuparse. Vaya usted de prisa a casa y comunique la buena noticia a su marido. S respondi ella tristemente. S, voy a hacerlo.

Estaban sentados a la mesa para la cena, cuando ella dijo: Hoy he visto al doctor. Voy a tener un nio. Sin pronunciar palabra, Jamie arroj la servilleta, se levant de su silla y sali furioso del comedor. En ese momento, Margaret comprendi que poda odiar a Jamie McGregor tan profundamente como poda amarle. El embarazo result difcil, y Margaret pas la mayor parte del tiempo en la cama, cansada y dbil. Yaca all hora tras hora, fantaseando, imaginndose a Jamie a sus pies, suplicndole el perdn, hacindole el amor salvajemente otra vez. Pero slo se trataba de fantasas. La realidad era que ella estaba atrapada. No tena adonde ir, y aunque pudiera marcharse, l nunca le permitira que se llevara a su hijo con ella. Jamie ya haba cumplido siete aos, y era un chico guapo, sano, con su mente rpida y gran sentido del humor. Se haba acercado ms a su madre, como si de algn modo presintiera la infelicidad que senta. Haca pequeos regalos para ella en la escuela y los traa a casa. Margaret le sonrea y le daba las gracias y trataba de animarse y alejar los malos presagios. Cuando el joven Jamie pregunt por qu su padre se ausentaba tanto por las noches y nunca la llevaba con l, Margaret responda. Tu padre es un hombre muy importante, Jamie, que hace cosas importantes; as que est muy ocupado. Lo que hay entre su padre y yo es problema mo, pensaba Margaret, y no permitir que Jamie le odie a causa de ello. El embarazo de Margaret era ya muy visible. Cuando sala .1 la calle, los conocidos la paraban y decan: No ser muy largo, verdad, Mrs. McGregor? Su marido debe de sentirse muy feliz. A espaldas de ella, comentaban: Pobrecilla! Tiene mal aspecto... debe de haber descubierto que ii marido ha tomado a una mala mujer como amante... Margaret trat de preparar al joven Jamie para la llegada de su nuevo hermano. Vas a tener un hermanito o hermanita, vida ma. As tendrs siempre a alguien con quien jugar. No ser agradable? Jamie la abraz y respondi: Ser ms compaa para ti, madre. Y Margaret se esforz por contener las lgrimas. Los dolores del parto comenzaron a las cuatro de la madrgala. Mrs. Talley envi a buscar a Hannah a las seis, y el beb naci al medioda. Era una nia sana, con la boca de su madre y la barbilla de mi padre, y cabello negro rizado, enmarcando su pequeo rostro enrojecido. Margaret la llam Kate. Es un nombre bueno, fuerte, pens Margaret. Y va a necesitar de su fuerza. Todos la necesitamos, lie de conseguir que los nios se alejen de aqu. No s cmo lo har todava, pero he de encontrar un medio. David Blackwell entr impetuosamente en la oficina de Jamie McGregor, sin llamar a la puerta, y Jamie alz la cabeza sorprendido. Qu demonios es lo que...? Se han rebelado en Namibia.

Jamie se levant de la butaca. Qu? Qu ha sucedido? Sorprendieron a un negro intentando robar un diamante. Se hizo un corte en la axila y escondi la piedra dentro. Para darle una leccin, Hans Zimmerman le ha azotado delante de los otros trabajadores. El muchacho muri. Tena doce aos. El rostro de Jamie mostr la furia que le dominaba. Dios Santo! Orden que acabaran los azotes en las minas. Ya se lo advert a Zimmerman. Deshazte de ese bastardo. No podemos encontrarlo. Por qu no? Los negros se han apoderado de l. La situacin est fuera de control. Jamie cogi su sombrero. Qudate aqu y cuida de las cosas hasta que yo regrese. No creo que usted est seguro si va all, Mr. McGregor. El nativo que Zimmerman mat pertenece a la tribu de los baralongs. No perdonan, ni olvidan. Cuando Jamie McGregor estaba a una distancia de diecisis kilmetros del campo de diamantes, pudo ver ya el humo. Todas las chozas de Namibia haban sido incendiadas. Malditos estpidos!, pens Jamie. Estn quemando sus propias casas. Al irse acercando al poblado, oy ruido de disparos y gritos. Era una escena de terrible confusin. Agentes uniformados disparaban contra negros y mestizos que estaban intentando huir desesperadamente. Los blancos eran superados numricamente por los nativos en la proporcin de diez a uno, pero los blancos tenan armas de fuego. Cuando el jefe de los guardas, Sothey, vio a Jamie McGregor se acerc corriendo a l y le dijo: No se preocupe, Mr. McGregor. Nos cargaremos hasta el ltimo de esos bastardos. Y un cuerno lo harn! grit Jamie. Ordene a sus hombres que dejen de disparar. Qu? Si nosotros... Haga lo que digo! Jamie, enfermo de rabia, vio caer a una mujer negra bajo una rfaga de balas. Mande a sus hombres que dejen de disparar. Como usted diga, seor. El jefe de los guardas dio instrucciones a un ayudante, y tres minutos despus haban cesado los disparos. Haba cadveres por todas partes.

Si quiere usted mi consejo dijo Sothey, yo... No quiero su consejo. Triganme a su lder. Dos guardas trajeron a un joven negro hasta donde Jamie estaba esperando. Iba esposado y apareca cubierto de sangre, pero no demostraba temor alguno. Se mantena alto y erguido, con los ojos fulgurantes, y Jamie record la palabra de Banda para describir el orgullo bant: Isiko. Soy Jamie McGregor. El hombre escupi en el suelo con desprecio. Lo que ha sucedido aqu no ha sido por culpa ma. Quiero compensar a tus hombres. Cuente eso a sus viudas. Jamie se volvi hacia Sothey. Dnde est Hans Zimmerman? Todava le estamos buscando, seor. Jamie vio el brillo en los ojos del negro, y comprendi que Hans Zimmerman no sera nunca hallado. Le dijo al negro: Voy a cerrar el campo de diamantes durante tres das. Quiero que hables con tu gente. Haz una lista de sus quejas, y yo la examinar. Te prometo que ser honesto. Cambiar todo aquello que no sea justo. El hombre le observ, con una expresin de escepticismo en el rostro. Nombrar un nuevo supervisor en el campo, y condiciones de trabajo decentes. Pero espero que tus hombres vuelvan al trabajo dentro de tres das. El jefe de los guardas exclam con incredulidad en su voz: Quiere usted decir que le va a soltar? Han matado algunos de mis hombres. Se abrir una amplia investigacin y... Se oy el ruido de un caballo que se acercaba al galope, y Jamie se volvi. Era David Blackwell, y su llegada inesperada hizo vibrar la alarma en la mente de Jamie. David salt del caballo. Mr. McGregor, ha desaparecido su hijo. De repente, el mundo se oscureci para l. La mitad de la poblacin de Klipdrift se uni a la bsqueda. Recorrieron los campos, buscando en barrancas, hondonadas y gargantas. No hallaron ni el menor rastro del muchacho. Jamie pareca un poseso. Se habr perdido caminando, eso es todo. Regresar. Entr en el dormitorio de Margaret, que estaba echada en la cama, amamantando a la nia.

Hay noticias? pregunt ella. Todava no, pero lo encontrar. Mir a su hija recin nacida durante un instante, y despus se volvi sin pronunciar ms palabras. Mrs. Talley entr en la habitacin, retorciendo el delantal entre las manos. No se preocupe usted, Mrs. McGregor. Jamie es un chico mayorcito. Sabe cmo cuidar de s mismo. Los ojos de Margaret estaban llenos de lgrimas. Nadie hara dao al pequeo Jamie, verdad? Naturalmente que no. Mrs. Talley se inclin y tom a Kate de los brazos de Margaret. Intente dormir. Llev a la recin nacida a la habitacin de los nios y la acomod en su cuna. Kate estaba mirndola, sonriente. Tambin es mejor que t duermas, pequeita. Te espera una vida muy activa. Mrs. Talley abandon la habitacin, cerrando la puerta al salir. A medianoche, la ventana del dormitorio se abri en silencio, y un hombre salt dentro de la habitacin. Se acerc a la cuna, cubri la cabeza de la nia con una manta y luego la acomod en sus brazos. Banda se alej con la misma rapidez con que haba llegado. Mrs. Talley fue quien se dio cuenta de la desaparicin de Kate. Su primer pensamiento fue que Mrs. McGregor haba venido durante la noche y se la haba llevado. Entr en el dormitorio de Margaret y pregunt: Dnde est la pequea? Y por la expresin en la cara de Margaret comprendi lo que haba sucedido. Al pasar otro da sin tener noticias de su hijo, Jamie estaba al borde del colapso. Se acerc a David Blackwell. No supondrs que le ha sucedido algo, verdad? Le resultaba difcil controlar su voz. David intent que su tono fuera convincente. Estoy seguro de que no, Mr. McGregor. Pero estaba seguro. Haba advertido a Jamie McGregor de que los bantes no perdonan ni olvidan, y era un bant el que haba sido brutalmente asesinado. David estaba seguro de una cosa: si los bantes haban secuestrado de verdad al pequeo Jamie, el pobre nio recibi una muerte horrible, ya que los bantes se habran vengado del mismo modo. Jamie regres a casa de madrugada, agotado. Haba conducido un grupo de bsqueda de gentes de la ciudad, mineros y agentes, y haban pasado la noche indagando en todos los posibles lugares donde pudiera estar el muchacho, pero sin xito.

David le estaba esperando cuando Jamie entr en el despacho. David se puso de pie. Mr. McGregor... han secuestrado a su hija. Jamie no se haba acostado en una cama durante cuarenta y ocho horas; ahora, al fin se dej caer en el lecho, exhausto. Estaba dormido a la sombra de un gran baobab y a lo lejos, a travs de la sabana sin caminos, se acercaba un len. Su hijo Jamie le sacuda. Despierta, pap, viene un len. El animal se acercaba a ellos ms de prisa ahora. Su hijo le sacuda con ms fuerza. Despierta! Jamie abri los ojos. Banda estaba inclinado sobre l. Jamie comenz a hablar, pero Banda le puso una mano encima de la boca. Silencio! Permiti que Jamie se sentara. Dnde est mi hijo? exigi Jamie. Ha muerto. La habitacin comenz a darle vueltas a Jamie. Lo siento. Era demasiado tarde para detenerles. Tu gente derram sangre bant. Mi pueblo exiga venganza. Jamie se cubri la cara con las manos. Oh, Dios mo! Qu le hicieron? En la voz de Banda haba un profundo sentimiento de afliccin. Lo abandonaron en el desierto. Yo... yo encontr su cuerpo y lo enterr. Oh no! Oh, por favor, no! Intent salvarle, Jamie. Jamie asinti lentamente, aceptndolo. Y aadi con tristeza: Y qu hay de mi hija? Me la he llevado antes de que ellos la capturaran. Est en su habitacin, dormida. No le pasar nada si haces lo que prometiste. Jamie levant la mirada, pero su rostro era una mscara de odio. Yo mantendr mi promesa. Pero quiero a los hombres que mataron a mi hijo. Han de pagarlo. Banda replic suavemente: En ese caso tendrs que matar a toda mi tribu. Y desapareci.

Tan slo era una pesadilla, pero ella sigui con los ojos cerrados, muy apretados, porque saba que si los abra la pesadilla se hara real y sus hijos estaran muertos. De modo que segua un juego. Mantendra los ojos cerrados hasta que sintiera la pequea mano de Jamie entre las suyas, dicindole: Todo est bien, madre. Estamos aqu. Nos encontramos a salvo. Haba permanecido tres das en la cama, negndose a hablar o ver . alguien. El doctor Teeger acuda con frecuencia, pero Margaret no se daba cuenta. En medio de la noche, Margaret estaba tendida en la i ama con los ojos cerrados, cuando oy un fuerte ruido procedente del cuarto de su hijo. Abri los ojos y escuch. Sigui otro ruido. El pequeo Jamie haba regresado! Margaret sali de la cama precipitadamente y corri por el pasillo hacia la puerta cerrada de la habitacin de su hijo. A travs de la puerta oa extraos ruidos, como de un animal. Abri la puerta, con el corazn latindole alocadamente. Su marido se hallaba en el suelo, abrazando un trofeo que su hijo haba ganado. Tena la cara y el cuerpo contorsionados. Un ojo estaba cerrado y el otro la miraba fijamente de un modo grotesco. Trataba de hablar, pero las palabras le salieron entrecortadas como ruidos animales. Margaret murmur: Oh, Jamie...! Jamie! El doctor Teeger declar: Temo que las noticias no sean buenas, Mrs. McGregor. Su esposo ha sufrido un ataque muy grave. Hay un cincuenta por ciento de posibilidades de que sobreviva... pero, aun as, quedar totalmente invlido. Voy a hacer las gestiones necesarias para ingresarlo en un hospital en donde puedan atenderle debidamente. No. El mdico mir sorprendido a Margaret. No... qu? Nada de hospital. Le quiero aqu conmigo. El doctor estuvo pensndolo unos instantes. De acuerdo. Necesitar usted enfermeras de da y de noche. Me encargar de... No quiero enfermeras. Yo misma cuidar de Jamie. El doctor Teeger sacudi la cabeza. Eso no ser posible, Mrs. McGregor. Usted no sabe lo que significa eso. Su marido ya no es un ser humano normal. Est totalmente paralizado y as seguir mientras viva. Margaret repiti: Yo cuidar de l. Ahora, por fin, realmente, Jamie le perteneca.

CAPTULO XI

Jamie McGregor vivi exactamente un ao desde el da en que cayera enfermo, y se fue el perodo ms feliz de la vida de Margaret. Jamie estaba totalmente imposibilitado. No poda hablar ni moverse. Margaret cuidaba de su marido, atenda a todas sus necesidades, y le mantena a su lado de da y de noche. Durante el da, lo acomodaba en una silla de ruedas en el cuarto de costura, y, mientras ella teja jerseys para l, le hablaba. Discuta todos los pequeos problemas domsticos que l no haba tenido nunca tiempo de escuchar anteriormente, v le contaba lo bien que iba creciendo la pequea Kate. Por las noches, llevaba el cuerpo esqueltico de Jamie hasta su dormitorio y lo tenda suavemente en la cama, junto a ella. Margaret lo arropaba y sostenan una especie de charlamonlogo hasta que Jamie se dorma.

David Blackwell dirge Kruger-Brent International. De vez en cuando, David vena a la casa con documentos que Margaret deba firmar; le resultaba muy penoso ver las condiciones de incapacidad en que Jamie se hallaba. Se lo debo todo a este hombre, pensaba David. Elegiste bien, Jamie le dijo Margaret a su marido. David es un hombre excelente. Dej el punto y sonri . Me recuerda un poco i ti. Naturalmente, nunca existi nadie tan inteligente como t, querido mo, ni lo habr nunca. Eras un hombre tan atractivo, Jamie, y tan bondadoso y fuerte. Y no tenas miedo a soar. Ahora todos tus sueos se han hecho realidad. La Compaa prospera ms cada da. Recogi las agujas y la lana. La pequea Kate est comenzando a hablar. Jurara que esta maana ha dicho mam... Jamie continuaba all inmvil, acomodado en su butaca, con un ojo mirando fijamente frente a l. Tiene tus ojos y tu boca. Crecer y ser una belleza... Al da siguiente, cuando Margaret se despert, Jamie McGregor estaba muerto. Ella le tom en sus brazos y lo mantuvo muy apretado contra su pecho. Descansa, cario, descansa. Siempre te he amado tanto, Jamie. Espero que lo sepas. Adis, mi nico y autntico amor. Ahora estaba sola. Su marido y su hijo la haban dejado. Quedaban solamente ella y su hija. Margaret fue a la habitacin de la nia y mir i Kate que dorma en su cuna. Katherine. Kate. El nombre provena del griego, y significaba clara o pura. Era un nombre que se pona a las santas y a las monjas, y a las reinas. Margaret pregunt en voz alta: Qu vas a ser t, Kate? Era una poca de gran expansin en Sudfrica, pero eran momentos tambin de gran controversia. Estaba en pie una antigua disputa sobre Transvaal entre los bers y los britnicos, que finalmente lleg a concretarse en una lucha abierta. El martes, 11 de octubre de 1899, el da en que Kate cumpla siete aos, los britnicos declararon la guerra a los bers, y tres das despus, el Estado libre de Orange sufra los ataques de los britnicos. David intent convencer a Margaret para que tomara a Kate y abandonara frica del Sur, pero Margaret se neg a ello.

Mi esposo est aqu dijo. David no pudo hacer nada para disuadirla. Voy a alistarme con los bers declar David. Estar usted bien? S, naturalmente respondi Margaret. Intentar mantener en marcha la Compaa. A la maana siguiente, David se haba marchado. Los britnicos haban confiado en una guerra rpida y fcil, una operacin de limpieza, y la emprendieron con nimo ligeramente festivo, confiado. En los cuarteles de Hyde Park, en Londres, se dio una cena de despedida, con un men especial en el que apareca un soldado britnico sosteniendo en alto, en una bandeja, la cabeza de un oso. El men deca: Cena de despedida al Escuadrn de El Cabo 27 de noviembre de 1899 MENU Ostras Blue Point Sopa Compo Sofocante en el agujero Lenguado arenoso Cordero Mafeking Nabos del Transvaal. Salsa de El Cabo Faisanes de Pretoria Salsa blanca Tinker Taters Budn de la Paz. Helados Massa Queso holands Postres (Se ruega no arrojar conchas debajo de las mesas): Vinos bers Long Tom Holandeses en cueros Vino de Orange Pero a los britnicos les esperaba una sorpresa. Los bers estaban en su propio territorio y, adems, eran fuertes y decididos. La primera batalla seria tuvo lugar en Mafeking, una ciudad poco mayor que un pueblo, y por primera vez los britnicos comenzaron a darse cuenta realmente contra quines se enfrentaban. Inglaterra envi ms i ropas. Sitiaron Kimberley y avanzaron para tomar Ladysmith. Los caones de los bers tenan mayor alcance que los de los britnicos, de modo que retiraron la artillera de largo alcance de los barcos de guerra para instalarlos en tierra, pero manejados por marineros i centenares de kilmetros de distancia de sus barcos. Margaret, en Klipdrift, escuchaba ansiosamente las noticias de cada nueva batalla, y ella y los que la rodeaban vivan de rumores, por lo que su estado de nimo variaba diariamente, de exaltacin a desesperacin, segn las noticias. Hasta que una maana, uno de los empleados de Margaret lleg corriendo a la oficina y dijo: Acabo de or la noticia de que los britnicos avanzan hacia Klipdrift. Van a matarnos a todos! Tonteras. No se atrevern a tocarnos. Cinco horas despus, Margaret McGregor era prisionera de guerra. Margaret y Kate fueron conducidas a Paardeberg, uno de los centenares de campos de prisioneros que haban brotado por toda Sudfrica. Los prisioneros quedaban encerrados dentro de un enorme campo abierto, rodeado de alambre de espinos y custodiado por soldados britnicos. Las condiciones de vida eran deplorables. Margaret cogi a Kate en sus brazos y le dijo: No te preocupes, cario, no te va a suceder nada. Pero nadie lo crea. Cada da que pasaba era un escenario de horrores. Vio cmo las personas moran a su alrededor a decenas, i centenares y a millares cuando la fiebre barri el campo. No haba mdicos ni medicamentos para los heridos, y la comida era escasa. Fue una pesadilla interminable que dur tres interminables aos. Para Margaret, lo peor de todo era la sensacin de extremo desamparo que senta. Ella y

Kate estaban completamente a merced de sus guardianes. Dependan de ellos para la comida y la bebida, sus vidas dependan de ellos. Kate viva en un constante terror. Vea morir a los nios que la rodeaban, y tema ser la siguiente. No poda ayudar a su madre, ni ayudarse, y fue una leccin que nunca olvidara. Poder. Si tenas poder, tenas comida. Tenas medicinas. Tenas libertad. Vea a aqullos a su alrededor caer enfermos y morir, y ella igualaba el poder con la vida. Un da, pens Kate, yo tendr poder. Nadie, nunca ms, podr hacerme una cosa igual. Las batallas continuaban: Belmont y Graspan; Stormbeg y Spion Kop, pero finalmente los valientes bers no pudieron resistir ms la enorme potencia del Imperio Britnico, y en 1902, despus de una lucha sangrienta de tres aos, se rindieron. Participaron en la lucha cincuenta y cinco mil bers, y treinta y cuatro mil de sus soldados, mujeres, nios, murieron. Pero lo que llenaba a los supervivientes de una profunda amargura salvaje era que veintiocho mil de las bajas no fueron en el frente, sino en los campos de concentracin britnicos. El da que las puertas del campo se abrieron de par en par, Margaret y Kate regresaron a Klipdrift. Pocas semanas despus, un tranquilo domingo, lleg David Blackwell. La guerra le haba madurado, pero continuaba siendo el mismo David, serio y reflexivo, en el que Margaret haba aprendido a confiar. David haba pasado tres aos infernales luchando preocupado al ignorar si Margaret y Kate estaban vivas o muertas. Cuando las encontr seguras en casa, rebosaba de jbilo. Hubiera querido poder protegeros a las dos le dijo David a Margaret. Todo eso ya pertenece al pasado, David. Ahora slo hemos de pensar en el futuro. Y el futuro era KrugerBrent International. El ao 1900 era una pizarra limpia en la que iba a escribirse la historia, una nueva era que prometa paz y esperanza ilimitada para todos. Haba comenzado un nuevo siglo, y con l llegaron una serie de invenciones asombrosas que remodelaron la vida alrededor del Globo. La mquina de vapor y los automviles elctricos fueron remplazados por el motor de combustin. Se construyeron submarinos y aeroplanos. La poblacin mundial lleg a alcanzar los 1.600 millones de personas. Era una poca para crecer y prosperar, y durante los seis aos siguientes, Margaret y David aprovecharon plenamente todas las oportunidades. Durante aquellos aos, Kate creci casi sin ninguna vigilancia. Su madre estaba demasiado atareada dirigiendo la Compaa para dedicarle alguna atencin. Era una criatura salvaje, testaruda, obstinada e intratable. Una tarde, cuando Margaret volva a casa de la oficina, vio a su hija, de catorce aos, en el barro de un patio, luchando a puetazos con dos muchachos. Margaret la contempl horrorizada e incrdula. Demonios del infierno! se dijo en voz baja. Esa es la chica que un da va a dirigir KrugerBrent International. Que Dios nos ayude a todos!

Libro Segundo

KATE Y DAVID 19061914

CAPTULO XII

Kate McGregor estaba trabajando sola, entrada la noche, en su despacho del enorme edificio donde estaban instaladas las oficinas centrales de KrugerBrent International, en Johannesburgo, cuando oy el ruido de las sirenas de la Polica que se aproximaban. Dej los papeles que haba estado examinando, se acerc a la ventana y mir fuera. Tres automviles y una furgoneta de la Polica se haban detenido, con gran chirriar de frenos, frente al edificio. Kate contempl, ceuda, cmo media docena de policas uniformados saltaban de los vehculos y se apresuraban a cubrir las entradas y salidas del edificio. Era medianoche, y las calles estaban desiertas. Kate vio su figura reflejada en el cristal de la ventana. Era una muchacha bonita, con los ojos gris claro de su padre y la figura exuberante de su madre. Alguien llam con los nudillos en la puerta de la oficina y Kate dijo: Pase. La puerta se abri y entraron dos hombres uniformados. Uno luca las insignias de superintendente de la Polica. Qu sucede? pregunt Kate impaciente. Le pido perdn por molestarla a esta hora tan intempestiva, Miss McGregor. Soy el superintendente Cominsky. Cul es el problema, superintendente? Nos han informado que un criminal evadido ha sido visto hace poco cuando entraba en este edificio. En el rostro de Kate se reflej una expresin de asombro. Entrando en este edificio? S, ma'am. Va armado y es muy peligroso. Kate replic nerviosamente. En ese caso, superintendente, le agradecera muchsimo que lo encontrara y se lo llevara de aqu. Eso es exactamente lo que intentamos hacer, Miss McGregor. Usted no habr odo o visto nada sospechoso, verdad? No. Pero estoy aqu sola, y hay un montn de lugares en donde una persona podra ocultarse. Me gustara que sus hombres registraran minuciosamente el edificio. Comenzaremos en seguida, ma'am. El superintendente se volvi y dio rdenes a los hombres que haba dejado en el vestbulo. Desplegaos. Comenzad el registro por el stano e id subiendo hasta el tejado. Se volvi hacia Kate. Estn cerradas con llave las oficinas? No lo creo respondi Kate, pero, si alguna lo est, con mucho gusto la abrir.

El superintendente Cominsky observ que la joven estaba muy nerviosa, pero no la culp. Estara ms nerviosa todava si supiera lo desesperado que estaba el hombre que buscaban. Le encontraremos asegur el superintendente a Kate para tranquilizarla. Kate cogi de nuevo el informe en el que haba estado trabajando, pero no consigui concentrarse. Poda or a los policas movindose por el edificio, yendo de una oficina a otra. Lo encontraran? Se estremeci. Los agentes actuaban despacio, buscando metdicamente en todos los posibles escondrijos, del stano al tejado. Cuarenta y cinco minutos despus, el superintendente Cominsky volvi al despacho de Kate. l le mir a la cara. No le han encontrado. Todava no, ma'am, pero no se preocupe... Estoy preocupada, superintendente. Si en este edificio hay un criminal fugitivo, quiero que lo encuentre. Lo encontraremos, Miss McGregor. Tenemos perros sabuesos. Desde el pasillo se acerc el ruido de ladridos, y un momento despus un hombre entr en la oficina con dos grandes pastores alemanes, sujetos por una correa. Los perros han estado por todo el edificio, seor. Han husmeado en todas partes, menos en este despacho. El superintendente se volvi hacia Kate. Ha salido usted del despacho en algn momento durante la ltima hora ms o menos? S. Sal para comprobar algunos registros en el stano. Cree usted que l pudo... Se estremeci . Me gustara que registrasen este despacho, por favor. El superintendente hizo una sea, y el cuidador solt la correa de los perros y les orden: Buscad. Los perros parecieron volverse locos. Se lanzaron contra una puerta cerrada y comenzaron a ladrar salvajemente. Oh, Dios mo! grit Kate. Est ah! El superintendente sac su pistola. Abrid la puerta orden. Los dos policas se acercaron a la puerta del armario con las armas preparadas, y la abrieron de golpe. El armario estaba vaco. Uno de los perros se lanz hacia otra puerta y comenz a ladrar frenticamente. Adnde conduce esa puerta? pregunt el superintendente Cominsky. Al lavabo. Los dos policas se colocaron a ambos lados de la puerta y la abrieron de golpe. Tampoco haba nadie dentro.

El hombre que manejaba los perros estaba confuso. Nunca se haban comportado de esta manera. Los perros daban vueltas por la habitacin furiosos. Han descubierto el rastro dijo el hombre. Pero, dnde est el fugitivo? Los dos perros corrieron hacia el cajn del escritorio de Kate y comenzaron a ladrar con rabia. Ah tiene usted la respuesta. Kate intent rer. Est en el cajn. El superintendente Cominsky estaba avergonzado. Siento mucho haberla molestado, Miss McGregor. Se volvi hacia el hombre de los perros, y le grit secamente: Llvese a esos perros de aqu. No irn a marcharse ustedes? La voz de Kate denotaba inquietud. Miss McGregor, puedo asegurarle que est usted completamente a salvo. Mis hombres han recorrido cada centmetro de este edificio. Tiene usted mi garanta personal de que ese hombre no est aqu. Me temo que todo haya sido un falso motivo de alarma. Le presento mis excusas. Kate trag saliva. Ciertamente, usted sabe bien cmo dar color a la velada de una mujer. Kate permaneci de pie junto a la ventana contemplando cmo se alejaba el ltimo de los coches de la Polica. Cuando se perdieron de vista, abri el cajn de su escritorio y sac un par de zapatos de lona manchados de sangre. Los llev consigo por el pasillo hasta una puerta en la que haba un letrero: privado, slo personal autorizado, y entr. La habitacin estaba vaca, con excepcin de una enorme caja de caudales embutida en la pared, el lugar en donde la Kruger-Brent International guardaba sus diamantes antes de embarcarlos. Rpidamente, Kate marc la combinacin de la caja y abri la gigantesca puerta. En los lados de la pieza haba empotradas docenas de cajas metlicas de seguridad para el depsito de valores, llenas de diamantes. En el centro de la pieza, tendido en el suelo, medio inconsciente, estaba Banda. Kate se arrodill a su lado. Se han marchado le dijo. Banda abri lentamente los ojos y consigui iniciar una dbil mueca. Si hubiera podido escapar de esta caja fuerte, sabes lo rico que sera, Kate? Kate le ayud a ponerse de pie. Banda haca muecas de dolor cuando Kate le tocaba el brazo. Ella se lo haba vendado, pero la sangre rezumaba por la venda. Puedes ponerte los zapatos? Kate se los haba quitado antes, y, para confundir a los sabuesos que saba traera consigo la Polica, haba caminado por su despacho con ellos, ocultndolos despus en el cajn del escritorio. Ahora, Kate dijo: Vamos. He de sacarte de aqu.

Es mejor que lo intente yo solo. Si te sorprenden ayudndome, te van a caer encima ms problemas de los que puedes manejar. Deja que yo me preocupe de eso. Banda ech una ltima mirada a su alrededor dentro de la caja. Quieres algunas muestras? le pregunt Kate. Toma lo que quieras. Banda la mir y vio que ella le hablaba en serio. Tu padre me hizo una vez esa misma oferta, hace treinta aos. Kate sonri irnicamente. Lo s. No necesito dinero. Slo tengo que ausentarme por algn tiempo de la ciudad. Cmo crees que podrs salir de Johannesburgo? Ya encontrar el medio. Escchame. La Polica habr bloqueado ya los caminos. Todas las salidas de la ciudad estarn vigiladas. T solo no tienes posibilidades. Banda insisti tozudamente. T ya has hecho bastante. Haba conseguido ponerse los zapatos. Presentaba un aspecto desamparado, all de pie, con la camisa rasgada y manchada de sangre, y la chaqueta destrozada. Tena el rostro arrugado, y el cabello gris, pero, cuando Kate le mir, ella vea a la figura alta, juvenil y atractiva que haba conocido desde su infancia. Banda, si te cogen, te matarn le dijo suavemente. Vas a venir conmigo. La joven saba que tena razn al hablar de las carreteras bloqueadas. Todas las salidas de Johannesburgo estaran vigiladas por las patrullas de Polica. La captura de Banda tena alta prioridad, y las autoridades haban recibido rdenes de atraparlo, vivo o muerto. Todas las estaciones de autobuses estaran vigiladas, as como las estaciones de ferrocarril y carreteras. Espero que tengas un plan mejor que el de tu padre dijo Banda. Su voz era dbil. Kate se pregunt cunta sangre habra perdido. No hables. Conserva las fuerzas. Djalo todo en mis manos. Kate pareca ms segura de lo que estaba realmente. La vida de Banda se hallaba en sus manos, y ella no permitira que le ocurriera nada malo. Nuevamente dese, por centsima vez, que David no estuviera ausente. En fin, tendra que arreglrselas sin l. Voy a traer mi automvil al callejn dijo Kate. Deja que pasen diez minutos, y luego sal. Tendr abierta la puerta trasera del coche. Entra, y chate al suelo. Encontrars una manta con la que podrs cubrirte. Kate, van a registrar todos los automviles que salgan de la ciudad. Si...

No iremos en automvil. Hay un tren que sale para Ciudad de El Cabo a las ocho de la maana. He dado rdenes de que enganchen mi vagn particular a ese tren. Vas a sacarme de aqu en tu vagn particular? Exactamente. Banda consigui hacer una mueca. Seguro que tu estilo me encanta. Treinta minutos ms tarde, Kate entraba con su automvil en el patio de la estacin ferroviaria. Banda iba tendido en el suelo de la parte de atrs, oculto bajo una manta. No haban tenido ningn problema al atravesar los bloqueos de carretera de la ciudad, pero ahora, cuando el coche de Kate gir hacia el patio de la estacin, de pronto se encendi la luz roja y Kate vio interrumpido el paso por dos coches patrulla. Una figura familiar se aproxim al automvil de Kate. Superintendente Cominsky! El hombre mostr asombro. Miss McGregor... Qu est usted haciendo aqu? Kate le dirigi una sonrisa rpida, tmida. Seguramente creer que soy una mujer tonta y dbil, superintendente, pero, si he de decirle la verdad, lo que sucedi antes en las oficinas me ha dejado sin aliento. As que he decidido irme de la ciudad hasta que atrapen a ese asesino que estn buscando. O le han encontrado ya? Todava no, pero lo capturaremos. Tengo el presentimiento de que se acercar a la estacin. Y all adonde vaya, lo atraparemos. Espero que sea as! Adnde piensa ir usted? Mi vagn particular est situado un poco ms adelante. Voy a ir a Ciudad de El Cabo. Le gustara que uno de mis hombres la acompaara? Oh, muchas gracias, superintendente, pero no ser necesario. Ahora que usted est aqu, respirar mucho mejor, crame. Cinco minutos ms tarde, Kate y Banda estaban seguros dentro del vagn ferroviario. La oscuridad era total. Siento esta oscuridad dijo Kate . Pero no puedo encender ninguna luz. Ayud a Banda a acostarse en una cama. Aqu estars bien hasta maana. Cuando nos pongamos en marcha, te esconders en el cuarto de bao. Banda asinti. Gracias. Conoces algn mdico que se ocupe de ti cuando lleguemos a Ciudad de El Cabo?

Banda la mir fijamente a los ojos. Lleguemos? Creas que iba a dejar que viajaras solo mientras yo me perda toda la diversin? Banda ech la cabeza para atrs y lanz una carcajada. Es la hija de su padre, s, seor. Al amanecer, una locomotora se acerc al vagn particular y lo condujo a la va principal para que lo engancharan a la cola del convoy que iba a partir para Ciudad de El Cabo. El vagn se balance cuando lo engancharon al tren. Exactamente a las ocho de la maana, el tren sala de la estacin. Kate haba dado rdenes de que no la molestaran. Todas las cortinillas estaban bajadas. La herida de Banda sangraba de nuevo, y Kate le atenda. No haba tenido ocasin de hablar con Banda desde primeras horas de aquella tarde, cuando l haba entrado tambalendose en su oficina, medio muerto. Y ahora le dijo: Cuntame lo sucedido, Banda. Banda la mir y pens: Cmo puedo empezar? Cmo podra contarle el modo en que los trekboers haban expulsado a los bantes de su tierra ancestral? Haba comenzado la cosa con ellos? O haba empezado con el gigantesco Kruger-Oom Paul, presidente del Transvaal, que haba declarado en un discurso en el Parlamento sudafricano: Debemos ser los dueos de los negros y permitirles que sean una raza dominada...? O habra empezado, quiz, con el gran creador de imperios Cecil Rhodes, cuya divisa era: frica para los blancos!? Cmo podra resumir la historia de su gente en una frase? Y pens en una salida. La Polica asesin a mi hijo dijo Banda. La historia fue brotando poco a poco. Ntombenthle asista a una reunin poltica cuando la Polica carg contra los reunidos. Se dispararon algunos tiros, y estall un terrible alboroto. Ntombenthle fue arrestado, y al da siguiente le encontraron colgado en su celda. Dijeron que haba sido un suicidio explic Banda a Kate, pero yo conozco a mi hijo. Fue un asesinato. Dios mo, slo tena veinticinco aos! susurr Kate. Pens en tantas veces como haban jugado juntos, redo juntos. Haba sido un chico estupendo. Lo siento, Banda. Lo siento muchsimo. Por qu te persiguen a ti? Despus que lo mataron, comenc a reunir a los negros. Tena que luchar, Kate. Sencillamente, no poda quedarme sin hacer nada. La polica me calific de enemigo del Estado. Me arrestaron por un robo que no haba cometido y me condenaron a veinte aos de crcel. Cuatro de nosotros conseguimos huir. Dispararon contra un guardia, que muri, y me culpan a m de ello. Pero sabes que nunca he llevado un arma encima. Te creo le dijo Kate. Lo primero que tenemos que hacer es esconderte en algn lugar donde ests seguro. Lamento mucho arrastrarte a todo esto. T no me has arrastrado a nada. T eres mi amigo. Banda sonri. Sabes quin fue el primer blanco que me llam amigo? Tu padre Suspir . Cmo crees que vas a poder sacarme del tren en Ciudad de El Cabo?

No vamos a Ciudad de El Cabo. Pero t dijiste... Yo soy una mujer. Y tengo derecho a cambiar de opinin. En medio de la noche, cuando el tren se detuvo en la estacin de Worcester, Kate dispuso que su vagn particular fuera apartado a un lado. Cuando Kate se despert por la maana, se dirigi a la litera de Banda. Estaba vaca. Banda se haba marchado. No quera seguir comprometindola. Kate lo lament, pero estaba segura de que Banda se salvara. Tena muchos amigos que cuidaran de l. David estar orgulloso de m, pens. No puedo creer que fueses tan estpida! rugi David, al or lo sucedido. No slo pusiste en peligro tu propia seguridad, sino tambin a la Compaa. Si la Polica hubiese encontrado all a Banda, sabes lo que habran hecho? Kate respondi en tono desafiante: S. Le hubieran matado. David se frot la frente lleno de frustracin. Es que no comprendes nada? Maldita sea, tienes razn! S que lo comprendo! Veo que ests enfadado e insensible. Los ojos le brillaron de furia. Sigues siendo una nia. Ella alz la mano para golpearle, pero David le cogi los brazos. Kate, has de aprender a controlar tu mal carcter. Las palabras tuvieron eco en la mente de Kate. Kate, has de aprender a controlar tu mal carcter... Haba transcurrido tanto tiempo! Tena cuatro aos, y estaba metida en una pelea a puetazos con un chico que se haba atrevido a molestarla. Cuando David apareci, el muchacho se alej corriendo. Kate inici la persecucin, pero David la agarr. Espera, Kate. Has de aprender a controlar tu mal carcter. Las seoritas no se meten en luchas a puetazos. Yo no soy una seorita grit Kate. Sultame. David la solt. El vestido rosa que llevaba Kate estaba sucio de barro y rasgado, y la nia tena magullada la mejilla. Es mejor que te laves antes de que te vea tu madre le aconsej David. Kate mir con pena al muchacho que se alejaba. Le hubiese escarmentado si me hubieras dejado sola. David contempl el pequeo rostro apasionado de la nia.

Es probable que lo hubieras hecho dijo, echndose a rer. Tranquilizada, Kate le permiti que la tomara en brazos y la entrara en la casa. Le gustaba estar en brazos de David. Todo lo que se refera a David le gustaba. Era el nico adulto que la entenda. Siempre que estaba en la ciudad, pasaba mucho tiempo con ella. En momentos de descanso, Jamie haba contado a David sus aventuras con Banda, y ahora David le contaba esas historias a Kate. Y ella nunca se cansaba. Cuntame otra vez lo de la balsa que construyeron. Y David se lo contaba. Cuntame lo de los tiburones... cuntame lo de la niebla marina... cuntame lo del da... Kate no vea mucho a su madre. Estaba demasiado inmersa en cuidar de los asuntos de Kruger Brent International. Lo haca por Jamie. Margaret hablaba con Jamie todas las noches, tal como haca mientras l estaba vivo. David es una ayuda tan grande, Jamie, y an estar con la Compaa cuando Kate se haga cargo de ella. No quiero preocuparte, pero no s lo qu hacer con esa chiquilla... Kate era testaruda, caprichosa e indomable. Se negaba a obedecer a su madre o a Mrs. Talley. Si ellas elegan un vestido para Kate, ella lo rechazaba para ponerse otro. No coma como era debido, sino lo que se le antojaba y cuando le daba la gana, y no haba amenaza o regalo que pudieran convencerla. Cuando Kate tena que ir a una fiesta de cumpleaos, encontraba el modo de estropearla. No tena amigas. Se neg a asistir a las clases de baile, y en lugar de eso pasaba el tiempo jugando al rugby con los chicos. Cuando finalmente Kate comenz a ir a la escuela, dej tras ella toda una cadena de travesuras. Margaret tena que pasar a ver a la directora por lo menos una vez al mes, para convencerla de que perdonase a Kate y le permitiera seguir en la escuela. No entiendo a esa nia, Mrs. McGregor suspiraba la directora. Es extraordinariamente brillante, pero se rebela contra todo. No s qu hacer con ella. Margaret tampoco lo saba. El nico que saba manejar a Kate era David. Creo que ests invitada a una fiesta de cumpleaos esta tarde deca David. Odio las fiestas de cumpleaos. David se inclin hasta estar a nivel de la mirada de la nia. Ya s que las odias, Kate. Pero el padre de esa nia que celebra la fiesta de cumpleaos es amigo mo. Y me haras quedar mal si no vas a la fiesta y te portas como una seorita. Kate le mir fijamente. De verdad es un buen amigo tuyo? S.

Ir. Aquella tarde Kate se comport impecablemente. No s cmo lo consigues dijo Margaret a David. Es magia. Simplemente, es una nia con temperamento contest David riendo, Pero ya se enmendar. Lo importante es tener cuidado en no quebrantar ese espritu. Voy a contarte un secreto declar Margaret maliciosamente, I a mitad de las veces lo que me gustara es romperle el cuello. Cuando Kate tena diez aos, le dijo a David: Quiero conocer a Banda. David la mir sorprendido. Creo que no es posible, Kate. La granja de Banda est muy lejos de aqu. Me vas a llevar t, o quieres que vaya yo sola? A la semana siguiente, David llev a Kate a la granja de Banda. Posea un buen trozo de terreno, dos morgens, y Banda cultivaba trigo, y criaba ganado bovino y avestruces. Las viviendas consistan en chozas circulares con paredes construidas de barro seco. Unos palos soportaban el techo cnico cubierto con caas. Banda estaba de pie en la puerta, contemplando a David y a Kate cuando se acercaron en el automvil y bajaron de l. Banda mir atentamente a la esbelta muchachita, de rostro grave, al lado de David. Hubiera sabido en cualquier lugar que eras la hija de Jamie McGregor dijo. Y yo hubiera sabido que t eras Banda respondi Kate gravemente. He venido a darte las gracias por salvar la vida de mi padre. Banda se ech a rer. Alguien te ha estado contando historias. Ven a conocer a mi familia. La esposa de Banda era una hermosa mujer bant, llamada Ntame. Banda tena dos hijos, Ntombenthle, dos aos mayor que Kate, y Robert, un ao ms joven. Ntombenthle era una copia exacta de su padre. Tena sus mismos rasgos hermosos y su porte orgulloso, y cierta dignidad interior. Kate pas toda la tarde jugando con los dos muchachos. Cenaron en la cocina de la pequea granja, muy limpia. David se senta molesto comiendo con una familia negra. No tena nada contra los negros y respetaba a Banda, pero era tradicional no fraternizar con ellos. Adems de eso, David estaba preocupado por las actividades polticas de Banda. Ciertos informes indicaban que era correligionario de John Tenga Javabu, que luchaba por introducir drsticos cambios sociales. A causa de que los propietarios de minas no conseguan suficientes nativos que trabajasen para ellos, el Gobierno haba decretado un impuesto de diez chelines sobre todos los nativos que no trabajaban como mineros, y estallaban alborotos por toda Sudfrica. Al final de la tarde, David dijo: Es mejor que regresemos a casa, Kate. Nos espera un largo camino. Todava no. Kate se volvi hacia Banda. Cuntame lo de los tiburones...

A partir de aquel momento, siempre que David iba a la ciudad Kate le obligaba a llevarla a visitar a Banda y su familia. La seguridad de David respecto a que Kate cambiara su enrgico temperamento, no pareca tener base. En todo caso,Kate cada da se volva ms vehemente. Simplemente, se neg a tomar parte en cualquiera de las actividades a que se dedicaban las otras chicas de su edad. Insista en ir a las minas con David, y ste la tuvo que llevar a cazar y a pescar, as como de excursin. A Kate le encantaba todo eso. Un da, mientras los dos estaban pescando en el Vaal, y Kate, jubilosamente, atrap una trucha mayor que cualquiera de las que hubiera pescado David, ste le dijo: Deberas haber nacido chico. Ella se volvi hacia l, muy molesta. No seas tonto, David. De ser as, no podra casarme contigo. David se ech a rer. Sabes, nosotros nos casaremos un da. Me temo que no sea posible. Tengo veintitrs aos ms que t. Soy lo bastante mayor para ser tu padre. Algn da encontrars a un chico de tu edad... algn jovencito atractivo... No quiero a ningn jovencito atractivo replic ella maliciosamente. Te quiero a ti. Si hablas en serio dijo David, voy a contarte el secreto para llegar al corazn de un hombre. Dmelo pidi Kate ansiosamente. A travs de su estmago. Limpia esa trucha y preparemos el almuerzo. En la mente de Kate no exista ni la ms pequea duda de que se casara con David Blackwell. En todo el mundo, era el nico hombre para ella. Una vez por semana, Margaret invitaba a David a cenar en la casa grande. Como norma, Kate prefera cenar en la cocina, con los sirvientes, donde no tena por qu preocuparse de sus modales. Pero los viernes por la noche, cuando David vena, Kate se sentaba en el gran comedor. David sola venir solo, pero, en ocasiones, le acompaaba alguna invitada femenina, y Kate senta odio hacia ella instantneamente. Procuraba estar a solas con David en algn momento, y haca comentarios parecidos, con dulce inocencia: Nunca haba visto un cabello con ese tono rubio. Realmente, esa mujer tiene un gusto muy especial en cuanto a vestidos, no es verdad? Es una de las chicas de Madame Agnes? Cuando Kate cumpli catorce aos, la directora pidi entrevistarse con Margaret. Dirijo una escuela respetable, Mrs. McGregor. Creo que su hija ejerce una mala influencia. Margaret suspir. Qu es lo que ha hecho ahora? Est enseando a las otras nias palabras que nunca han odo anteriormente. Estaba de mal humor, Y podra aadir, Mrs. McGregor, que ni yo misma he odo antes algunas de esas palabras. No puedo imaginarme dnde las ha aprendido su hija.

Margaret s poda. Las aprenda de sus amigos de la calle. Bien, decidi Margaret, ya ha llegado el momento de acabar con todo eso. La directora continuaba: Deseara que hablase usted con ella. Le daremos otra oportunidad, pero... No. Tengo una idea mejor. Voy a enviar lejos a Kate para que contine sus estudios. Cuando Margaret comunic su intencin a David, ste hizo una mueca. A Kate no le va a gustar eso. No puedo evitarlo. Ahora la directora se queja del lenguaje que usa Kate. Lo aprende de esos mineros que est frecuentando siempre. Mi hija comienza ya a hablar como ellos, a parecerse a ellos y a oler como ellos. Francamente, David, no la comprendo en absoluto. No s por qu se comporta como lo hace. Es bonita, inteligente, es... A lo mejor es demasiado inteligente. Bueno, sea o no demasiado inteligente, se va a tener que marchar lejos a continuar sus estudios. Cuando Kate lleg a casa aquella tarde, Margaret le comunic la noticia. Kate se puso furiosa. Ests intentando librarte de m! Naturalmente que no, cario. Slo pienso que estars mejor fuera... Yo estoy mejor aqu. Todos mis amigos estn aqu. Ests intentando separarme de mis amigos. Si te refieres a esa gentuza que t... No son gentuza. Son tan buenos como cualquier otro. Kate, no voy a discutir contigo. Vas a ingresar en un pensionado para seoritas, y se acab. Me matar prometi Kate. Muy bien, cario. Arriba tienes un cuchillo, y si miras por ah seguro que encontrars algunos venenos en la casa. Kate se ech a llorar. Por favor, no me hagas esto, madre. Margaret la abraz. Es por tu propio bien, Kate. Pronto sers una seorita. Te convertirs en una joven casadera. Y no habr hombre que quiera casarse con una muchacha que habla, se viste y se comporta del modo que t lo haces. Eso no es verdad replic Kate entre sollozos. A David no le importa. Y qu tiene que ver David con esto?

Vamos a casarnos. Margaret suspir. Voy a decirle a Mrs. Talley que haga tus maletas. Haba media docena de buenos pensionados ingleses para jovencitas. Margaret decidi que Cheltenham, en las afueras de Londres, sera el ms adecuado para Kate. Era un colegio famoso por su rgida disciplina. Estaba instalado en una gran extensin de terreno rodeado por altos muros almenados, y segn el prospecto, haba sido fundado para las hijas de los nobles y de los caballeros. David tena negocios con el marido de la directora, Mrs. Keaton, y no hubo ningn problema en conseguir que Kate pudiera ingresar all. Cuando Kate supo adnde la mandaban, estall de nuevo. Ya he odo hablar de ese colegio! Es horrible. Volver como una de esas muecas inglesas rellenas. Es eso lo que te gustara? Lo que me gustara es que aprendieras buenos modales le respondi Margaret. Yo no necesito modales. Tengo cerebro. Eso no es lo primero que un hombre busca en una mujer le dijo Margaret secamente y t te ests haciendo una mujer. Yo no quiero convertirme en una mujer chill Kate. Por qu coo no me dejis sola? No te permitir usar ese lenguaje. Y as continu la cosa hasta la maana en que Kate deba marcharse. David iba tambin a Londres en viaje de negocios. Te importara encargarte de que Kate llegue sana y salva al colegio? le pidi Margaret. nicamente el Seor sabe en dnde acabar si va sola. Lo har con sumo placer declar David. T! T eres tan malo como mi madre! No quieres esperar para librarte de m. David hizo una mueca. Te equivocas. Puedo esperar. Viajaron en el vagn particular desde Klipdrift hasta Ciudad de El Cabo, y desde aqu en barco hasta Southampton. El orgullo de Kate no le permita admitirlo, pero estaba emocionada por viajar con David. Es como una luna de miel, pens, excepto que no estamos casados. Todava no. David pas gran parte de su tiempo a bordo trabajando en su camarote. Kate se acurrucaba en la litera, contemplndole en silencio, feliz de estar cerca de l. En una ocasin le pregunt: No te aburres, David, trabajando con todos esos nmeros? David dej la pluma y la mir. No son tan slo nmeros, Kate. Son historias.

Qu clase de historias? No las entenderas: son historias de Compaas que compran o venden, gente que trabaja para nosotros. Millares de personas de todo el mundo se ganan la vida a causa de la Compaa que fund tu padre. Me parezco a mi padre? En algunos aspectos, s. Era un hombre testarudo, independiente. Y yo soy una mujer testaruda e independiente? T eres una mocosa mimada. El hombre que se case contigo va a llevar una vida infernal. Kate sonri beatficamente. Pobre David. En el comedor, en su ltima noche en el barco, David le pregunt: Por qu eres tan difcil, Kate? Lo soy? T sabes bien que lo eres. Vuelves loca a tu pobre madre. Kate puso la mano sobre la de l. Te hago volver loco a ti? El rostro de David enrojeci. No digas eso. No te comprendo. S, s me comprendes. Por qu no puedes ser como otras chicas de tu edad? Me morira primero. No quiero ser como todo el mundo. Dios sabe que no lo eres! T no te casars con nadie hasta que yo haya crecido lo suficiente, verdad, David? Crecer tan aprisa como pueda. Te lo prometo. Pero t, por favor, no te enamores de nadie. David se sinti conmovido por su sinceridad. Retir su mano y dijo: Kate, cuando me case, quisiera que mi hija fuese exactamente como t. Kate se levant y replic con voz tan alta que reson en todo el comedor: Puedes irte al maldito infierno, David Blackwell! Y sali furiosa del saln, ante la mirada sorprendida de todos los comensales. Estuvieron juntos tres das en Londres, y Kate disfrut de cada uno de los minutos de ese tiempo.

Tengo algo que te gustar le dijo un da David. He comprado dos billetes para Mrs. Wiggs, de The Cabbage Patch. Gracias, David. Pero yo quiero ir al Gaiety. Pero eso... eso es una revista de musichall. No es para ti. No lo sabr hasta que la haya visto, no crees? replic Kate tozudamente. Fueron al Gaiety. A Kate le gust el aspecto de Londres. La mescolanza de automviles y carruajes, las damas vestidas elegantemente, con encajes, tules, satenes y joyas refulgentes, y los hombres, con sus trajes para la cena, chalecos de piqu y pecheras blancas. Cenaron en el Ritz, y en el Savoy asistieron a cena de medianoche. Y cuando ya se marchaban, Kate pens: Volveremos. David y yo volveremos. Al llegar a Cheltenham, les condujeron al despacho de Mrs. Keaton. Deseo darle las gracias por aceptar a Kate aqu dijo David. Estoy segura de que nos gustar tenerla entre nosotros. Y es un placer atender a un amigo de mi marido. En ese momento, Kate supo que la haban engaado. Era David quien haba deseado enviarla fuera y convenido que ella viniera aqu. Estaba tan dolida y furiosa que no quiso despedirse de l.

CAPTULO XIII

Cheltenham School era una pesadilla para Kate. Haba reglas y normas para todo. Las alumnas tenan que llevar uniformes idnticos, ropa interior y exterior. El da escolar era de diez horas, y cada minuto estaba rgidamente estructurado. Mrs. Keaton llevaba a las alumnas y al personal con una vara de hierro. Las chicas estaban all para aprender modales y disciplina, etiqueta y decoro, para que algn da pudieran conseguir buenos maridos. Kate le escribi a su madre: Es una maldita prisin. Las chicas son horribles. Solamente saben hablar de los malditos vestidos y los malditos chicos. Las malditas maestras son monstruos. Nunca conseguirn retenerme aqu. Me voy a escapar. Kate consigui escaparse del colegio tres veces, pero cada una de ellas fue atrapada y trada all de nuevo, sin que mostrara seales de arrepentimiento. En una de las reuniones semanales del personal, cuando se mencion el nombre de Kate, una de las profesoras dijo: Esa nia es incorregible. Creo que deberamos mandarla de vuelta a Sudfrica. Mrs. Keaton replic:

Estoy de acuerdo con usted, pero considermosla como un desafo. Si conseguimos tener xito y someter a Kate McGregor, creo que podremos doblegar a cualquier otra alumna. Kate permaneci en el pensionado. Ante el asombro de las maestras, Kate se interes por la granja que la escuela mantena. La granja contaba con una huerta, aves de corral, cerdos, vacas y caballos. Kate pasaba all todo el tiempo que le era posible. Por eso, cuando Mrs. Keaton se enter, se sinti complacida. Vean dijo la directora a las profesoras; simplemente era una cuestin de paciencia. Por fin, Kate se ha interesado por algo. Algn da se casar con un hacendado y ser una gran ayuda para su marido. Al da siguiente, Oscar Denker, el encargado de cuidar la granja, se present a la directora. Una de sus estudiantes dijo, esa Kate McGregor... deseara que la mantuviera usted alejada de mi granja. De qu est usted hablando? pregunt Mrs. Keaton. S muy bien que est interesada en ella. Claro que lo est, pero sabe usted en lo que est interesada esa chica? En la fornicacin de los animales, y le pido excuse mi lenguaje. Qu? As es. Est por all todo el da mirando a los animales mientras lo hacen. Por todos los demonios! exclam Mrs. Keaton. Kate no haba perdonado todava a David por haberla mandado al exilio, pero senta gran nostalgia de l. Es mi destino, pens tristemente, enamorarme de un hombre al que odio. Contaba los das que pasaba lejos de l, como un prisionero que va marcando sus (las hasta el de la liberacin. Kate tema que l hiciera algo tremendo, como, por ejemplo, casarse con otra mujer mientras ella estaba encerrada en aquel maldito colegio. Si lo hace, pens Kate, los matar a los dos. No. La matar nicamente a ella. Me arrestarn y me colgarn, y cuando est en el patbulo, l se dar cuenta de que me ama. Pero ser demasiado tarde. Me suplicar que le perdone. S, David, cario mo, te perdono. Eres demasiado tonto para saber cundo tenas un gran amor en la palma de tu mano. Lo dejaste volar como un pjaro pequeo. Y ahora ese pjaro est a punto de ser colgado. Adis, David. Pero en el ltimo momento sera indultada, y David la tomara en sus brazos y se la llevara lejos, a algn pas extico en donde la comida sera mejor que la maldita bazofia que servan en el maldito Cheltenham. Kate recibi una nota de David comunicndole que iba a venir a Londres y que ira a visitarla. La imaginacin de Kate se exalt. Encontr una docena de significados ocultos en su nota. Por qu iba a venir a Londres? Para estar cerca de ella, naturalmente. Por qu iba a venir a visitarla? Porque finalmente se haba dado cuenta de que la amaba y no poda soportar estar lejos de ella ms tiempo. David iba a tomarla en sus brazos para llevrsela lejos de aquel terrible lugar. Le era difcil contener tanta felicidad. La fantasa de Kate era tan real que el da en que David lleg, Kate se despidi de sus compaeras de clase. Mi novio va a venir a sacarme de aqu les dijo. Las chicas la contemplaron en silencio, con incredulidad. Todas, con excepcin de Georgina Christy, que se burl de ella: Ests mintiendo otra vez, Kate McGregor. Espera y lo vers. Es alto y guapo, y est loco por m.

Cuando David lleg, qued asombrado al ver que todas las chicas del pensionado parecan observarle atentamente. Le miraban, murmuraban entre s y se rean por lo bajo. Pero en el momento en que l las sorprenda, las muchachas se ruborizaban y miraban a otro lado. Se portan como si nunca hubieran visto a un hombre le dijo David a Kate. La mir con suspicacia. No habrs estado contando cosas sobre m? Naturalmente que no replic Kate, muy decidida. Por qu haba de hacerlo? Comieron en el amplio comedor de la escuela, y David puso a Kate al corriente de todo lo que suceda en casa. Tu madre te enva muchos besos. Espera que pases en casa las vacaciones. Cmo est mi madre? Est bien. Trabajando mucho. La Compaa va bien, David? A l le sorprendi el sbito inters de Kate. Va muy bien. Por qu? Porque, pens Kate, algn da me pertenecer, y t y yo la compartiremos. Slo era simple curiosidad. David mir el plato de comida de Kate, que estaba intacto. No has comido nada. Kate no senta inters por la comida. Estaba esperando el momento mgico. El momento en que David dira: Ven conmigo, Kate. Ahora eres ya una mujer, y te necesito a mi lado. Vamos a casarnos. Trajeron el postre y sirvieron el caf sin que David hubiera pronunciado an las palabras mgicas que ella esperaba. No fue hasta el momento en que l mir su reloj y dijo: Bien, es mejor que me vaya o perder el tren, cuando Kate se dio cuenta, horrorizada, de que David no se la iba a llevar en absoluto. El muy bastardo iba a dejarla all hasta que se pudriera! David haba disfrutado de su visita a Kate. La muchacha era inteligente e ingeniosa, y la torpeza que en otro tiempo mostrara haba sido superada. David dio unos golpecitos afectuosos en la mano de Kate y le pregunt: Puedo hacer algo por ti antes de marcharme, Kate? Ella le mir con fijeza y repuso en tono suave: Oh, s, David, hay algo! Puedes hacerme un inmenso favor. Desaparece de mi maldita vida! Y sali de la habitacin muy digna, con la cabeza muy alta, dejndole all sentado, boquiabierto.

Margaret echaba de menos a Kate. La chica sera rebelde y difcil, pero Margaret se percat de que era la nica persona viva a la que amaba. Va a ser una gran mujer, pens Margaret con orgullo. Pero quiero que tenga los modales de una seorita. Kate regres a casa para pasar las vacaciones de verano. Cmo te sientes en el colegio? le pregunt Margaret. Lo odio! Es como estar rodeada por un centenar de nodrizas. Margaret observ a su hija. Y las otras chicas piensan lo mismo que t, Kate? Y qu saben ellas} replic Kate despreciativamente, Deberas ver las chicas de ese colegio! Han estado protegidas durante toda su vida. No tienen maldita idea de lo que es la vida. Oh, querida ma! dijo Margaret. Ha de ser terrible para ti. No te ras de m, por favor. Ni tan siquiera han estado en Sudfrica. Los nicos animales que vieron en su vida fue en los zoos. Ninguna de ellas ha estado nunca en una mina de diamantes o en una mina de oro. Subprivilegiadas. Kate repuso: Muy bien. Pero cuando yo me vuelva como ellas, vas a lamentarlo pueteramente. Crees que es posible que te vuelvas como ellas? Kate hizo un mohn de burla. Naturalmente que no! Ests loca? Una hora despus de haber llegado a casa, Kate estaba fuera jugando al rugby con los hijos de los sirvientes. Margaret la contemplaba desde la ventana y pens: Estoy malgastando mi dinero. Kate nunca cambiar. Aquella noche, durante la cena, Kate pregunt como por casualidad: Est David en la ciudad? Est en Nueva York. Volver maana. Vendr a cenar el viernes por la noche? Probablemente. Observ a Kate, y le dijo: A ti te gusta David, verdad? Kate se encogi de hombros. Est bien, supongo Entiendo dijo Margaret. Sonri para s al recordar la promesa de Kate de casarse con David.

No me disgusta. Quiero decir, me gusta como ser humano. Simplemente, no puedo soportarle como hombre. Cuando David lleg para la cena del viernes por la noche, Kate se abalanz hacia la puerta para saludarle. Le abraz y murmur en su odo: Te perdono. Te he echado tanto de menos, David! Me has aorado t? David respondi automticamente que s. Y despus pens, sorprendido: Por Dios, ya lo creo que la he echado de menos. No haba conocido nunca a nadie como aquella chica. Haba visto cmo creca, y cada vez que la encontraba era como una revelacin para l. Ya tena casi diecisis aos y haban comenzado a redondearse los ngulos de su cuerpo. Se haba dejado crecer el pelo, que le caa suavemente por los hombros. Sus rasgos se haban suavizado, y en torno suyo irradiaba una sensualidad de la que David no se diera cuenta con anterioridad. Kate era una verdadera belleza, posea una inteligencia rpida y una indomable voluntad. Ser una buena esposa algn da, pens David. Durante la cena, David le pregunt: Cmo te va en el colegio, Kate? Me encanta respondi ella con efusin. Realmente, estoy aprendiendo mucho. Las profesoras son maravillosas, y tengo un montn de grandes amigas. Margaret, sentada all, la escuchaba asombrada, en silencio. David... querrs llevarme a las minas contigo? Es as como piensas desperdiciar tus vacaciones? Llvame, por favor. Un descenso a las minas les ocupara todo un da, y eso significara que ella estara con David todo ese tiempo. Si a tu madre le parece bien... Por favor, mam! Muy bien, cario. Si te acompaa David, s que estars segura. Margaret confiaba en que David tambin estuviera a salvo. La mina KrugerBrent Diamond, cerca de Bloemfontein, era una empresa gigantesca, con centenares de obreros que trabajaban en las excavaciones, manipulacin, lavado o seleccin de las piedras. Esta es una de las minas ms rentables de la Compaa le explic David. Se encontraban en la oficina elevada del gerente, esperando la llegada de una escolta que les acompaara al interior de la mina. Junto a una pared haba una vitrina de diamantes de todos los colores y tamaos. Cada diamante presenta una caracterstica diferente le explic David . Los diamantes procedentes de las orillas del Vaal son de aluvin, y sus lados estn desgastados por la abrasin de los siglos. Est ms guapo que nunca, pens Kate. Adoro sus cejas.

Estas piedras provienen de distintas minas, pero pueden ser fcilmente identificadas por su apariencia. Ves sta? Por el tamao y ese color amarillento, puedes saber que procede de Paardspan. Los diamantes de De Beers tienen una superficie de aspecto oleoso y su forma es dodecadrica. Es brillante. Lo sabe todo. Este, en cambio, puedes ver que procede de la mina de Kimberley porque tiene forma de octaedro. Sus diamantes van de un tono ahumado al blanco ms puro. Me pregunto si el gerente cree que David es mi amante. Espero que lo crea. El color de un diamante ayuda a determinar su valor. Los colores estn relacionados en una escala del uno al diez. A la cabeza figura el tono blancoazulado, y en ltimo lugar figura el color amarronado. /Huele tan bien!Es un olor tan... tan masculino! Adoro sus brazos y sus hombros. Quiero... Kate! Ella replic, sintindose culpable: Dime, David. Ests escuchndome? Naturalmente que te escucho. En su voz haba indignacin. He odo cada una de tus palabras. Pasaron las dos horas siguientes en las entraas de la mina, y despus salieron a almorzar. Un da adorable, en opinin de Kate. Cuando Kate regres a su casa, a ltima hora de la tarde, Margaret le pregunt: Te has divertido? Ha sido maravilloso. La minera es algo realmente fascinante. Media hora despus, Margaret mir por casualidad por la ventana. Kate estaba luchando en el suelo con el hijo de uno de los jardineros. Al ao siguiente, las cartas que escriba Kate desde el colegio eran precavidamente optimistas. La haban hecho capitana de los equipos de hockey y de lacrosse5, y, en el plano escolar, era la primera de su clase. El colegio, realmente, no era tan malo, escribi, e incluso en sus clases haba algunas chicas que eran razonablemente agradables. Le pidi permiso para traer a dos amigas a casa durante las vacaciones, v Margaret se manifest encantada. La casa tendra otra vida de nuevo con el sonido de risas juveniles. No vea el momento en que su hija llegara a casa. Ahora, todos sus sueos se centraban en Kate. Jamie y yo somos el pasado, pens Maggie. Kate es el futuro. Y qu futuro tan maravilloso y brillante ser el suyo! Cuando Kate volvi a casa a pasar las vacaciones, todos los jvenes casaderos de Klipdrift merodeaban por all y la asediaban para salir con ella, pero Kate no estaba interesada en ninguno de ellos. David se hallaba en Estados Unidos, y ella esperaba con impaciencia su regreso. Cuando David lleg a casa, Kate sali a la puerta a recibirle. Llevaba un vestido blanco, sujeto por un cinturn de terciopelo negro que haca resaltar su hermoso busto. Cuando David la abraz, qued sorprendido por la calurosa reaccin de Kate. David se ech atrs y la mir atentamente. Haba algo diferente en ella: un saber especial. En sus ojos, Kate mostraba una expresin que David no supo definir y que le hizo sentirse vagamente inquieto.

Las pocas veces que David vio a Kate durante aquellas vacaciones, la joven estaba siempre rodeada de muchachos, y l cavil sobre cul sera el afortunado. De improviso, David tuvo que marcharse a Australia, y cuando volvi a Klipdrift, Kate ya haba regresado a Inglaterra. Durante el ltimo ao que pas Kate en el colegio, David apareci inesperadamente una tarde. Por lo general, sus visitas iban precedidas de una carta o una llamada telefnica. Esta vez no hubo anuncio. David! Qu sorpresa tan maravillosa! Kate le abraz. Has debido avisarme que ibas a venir. Yo hubiera... Kate, he venido a llevarte a casa. Ella se apart de l y le mir atentamente. Qu pasa? Creo que tu madre est muy enferma. Kate se qued inmvil durante un instante. Voy a prepararme. Kate se impresion profundamente ante el aspecto de su madre. Haca pocos meses que la haba visto, y Margaret pareca gozar de una excelente salud. Ahora estaba plida y flaca, y en sus ojos no se reflejaba la antigua vivacidad. Era como si el cncer que corroa su organismo tambin le hubiese destrozado el alma. Kate se sent al lado de la cama y sostuvo la mano de su madre entre las de ella. Oh, mam! dijo. Me siento tan sumamente triste... Margaret apret la mano de su hija. Yo estoy dispuesta, cario. Supongo que lo he estado desde que tu padre muri. Mir a Kate, Quieres or una tontera? Nunca se lo he dicho antes a nadie. Dud un instante y despus prosigui: Siempre me ha preocupado que no hubiese nadie que se ocupara debidamente de tu padre. Ahora puedo hacerlo yo. Margaret fue enterrada tres das despus. Kate se sinti profundamente conmovida por la muerte de su madre. Haba perdido a su padre y un hermano, pero nunca los haba conocido, eran solamente fragmentos histricos del pasado. La muerte de su madre era real y dolorosa. Kate tena dieciocho aos y de repente se quedaba sola en el mundo, y ese pensamiento resultaba aterrador. David la estuvo contemplando mientras permaneca al lado de la tumba de su madre, luchando valientemente por no llorar. Pero cuando regresaron a la casa, Kate estall, incapaz de contener los sollozos. Siempre ha sido tan mm...maravillosa para m, David, y yo me he portado tan... tan cochinamente. David intent consolarla. Has sido una hija maravillosa, Kate. Ss... solamente le he causado... problemas. Dara cualquier cosa pa... para poderla compensar. Yo no quera que muriese, David! Por qu Dios le ha hecho esto? David esper, dejando que Kate se desahogara. Cuando se hubo tranquilizado un poco, David le dijo:

S que ahora es difcil de creer, pero algn da el dolor que sientes desaparecer. Y sabes con qu te quedars, Kate? Con recuerdos felices. Recordars todas las cosas buenas que t y tu madre tenais. S, lo supongo. Tan slo que ahora es t... tan doloroso. Al da siguiente discutieron el futuro de Kate. Tienes familia en Escocia le record David. No! replic en seguida Kate. No son familia. Son parientes. Su voz estaba impregnada de amargura. Cuando pap se propuso venir a este pas se rieron de l. Nadie quiso ayudarle, excepto su madre, pero ella ha muerto ya. No. No tengo nada que ver con ellos. David estuvo pensando unos momentos. Tienes intencin de acabar el curso? Antes de que Kate pudiera responder, David continu : Creo que a tu madre le hubiera gustado que lo terminases. En ese caso, lo har. Mir al suelo, sin ver. Condenado infierno! exclam Kate. Lo s contest David suavemente. Lo s. Kate termin el curso escolar y obtuvo su diploma. David estuvo presente en la ceremonia de graduacin. Cuando viajaban de Klipdrift a Johannesburgo en el vagn particular de ferrocarril, David dijo: Sabes, todo esto ser tuyo dentro de pocos aos. Este coche, las minas, la Compaa... todo es tuyo. Eres una joven muy rica. Puedes vender la Compaa por millones de libras. La mir y aadi: O puedes conservarla. Tendrs que reflexionar sobre ello. Ya he reflexionado contest Kate. Le mir y le sonri . Mi padre era un pirata, David. Un maravilloso pirata. Deseara haberle conocido. No voy a vender la Compaa. Sabes por qu? Porque el pirata le dio el nombre de los dos guardianes que intentaban matarle. No es maravilloso haber hecho eso? Algunas veces, por las noches, cuando no puedo dormir, pienso en mi padre y en Banda arrastrndose por entre la niebla marina y puedo or las voces de los guardianes: Kruger... Brent... Alz la mirada hacia David. No, nunca vender la Compaa de mi padre. No lo har mientras t ests en ella y la dirijas. David respondi gentilmente: Yo estar todo el tiempo que t me necesites. He decidido matricularme en una escuela de comercio. Una escuela de comercio? Haba sorpresa en la voz de David. Estamos en 1910 le record Kate. En Johannesburgo hay escuelas de comercio en donde las mujeres pueden matricularse. Pero...

T me has preguntado qu quera hacer con mi dinero. Le mir directamente a los ojos y dijo: Quiero ganarlo.

CAPTULO XIV

La escuela de comercio result una nueva aventura fascinante. El que ingresara en Cheltenham fue algo ineludible, un mal necesario. Esto era diferente. Todas las clases enseaban algo til, algo que la ayudara cuando ella dirigiera la Compaa. Los cursos incluan contabilidad, direccin industrial, estudio de mercados y administracin comercial. David la llamaba por telfono una vez por semana para saber cmo iba todo. Me gusta le dijo Kate. Es realmente fascinante, David. Algn da, ella y David estaran trabajando juntos, uno al lado del otro, entrada la noche, solos. Y una de aquellas noches, David se volvera hacia ella y le dira: Kate, vida ma, he sido un bobo ciego. Quieres casarte conmigo? Y un instante despus, ella estara en sus brazos... Pero eso tendra que esperar. Mientras tanto, tena mucho que aprender. Decididamente, Kate se dedic de nuevo con ahnco a sus deberes. El curso comercial tena una duracin de dos aos. Y Kate regres a Klipdrift a tiempo para celebrar su vigsimo cumpleaos. David fue a recibirla a la estacin. Impulsivamente, Kate le arroj los brazos al cuello y le abraz con fuerza. Oh, David, soy tan feliz de verte...! David se separ y dijo con torpeza: Es agradable verte otra vez, Kate. En sus modales haba una molesta rigidez. Algo no va bien? No. Slo... slo que las jovencitas no van por ah abrazando en pblico a los hombres. Ella le estuvo mirando un momento. Entiendo. Prometo que no te avergonzar nunca ms. Mientras se dirigan a la casa, David, a hurtadillas, observaba a Kate. Se haba convertido en una chica esplndidamente hermosa, inocente y vulnerable, y David estaba decidido a no aprovecharse jams de ello. El lunes por la maana, Kate se traslad a su nueva oficina en Kruger Brent International. Era como sumergirse de repente en un universo extrao y extico, que tena sus propias costumbres y su peculiar lenguaje. Haba un asombroso despliegue de divisiones subsidiarias, departamentos regionales, jurisdiccionales y sucursales extranjeras. Los productos que la Compaa fabricaba, o posea, parecan interminables. Tenan aceras, ranchos ganaderos, un ferrocarril, una lnea naviera, y, naturalmente, los

cimientos de la fortuna familiar: minas de diamantes, oro, cinc, platino y magnesio, en las que se trabajaba sin descanso durante las veinticuatro horas del da, para llenar las arcas de la Compaa. Poder. Casi era demasiado para hacerse cargo. Kate estaba sentada en la oficina de David escuchndole mientras l tomaba decisiones que afectaban a millares de personas en todo el mundo. Los directores generales de varias divisiones hacan recomendaciones, pero, con mucha frecuencia, David decida por s mismo. Por qu haces eso? Es que no conocen su trabajo? le pregunt Kate. Naturalmente que lo conocen, pero sa no es la cuestin le explic David Cada director ve su propia divisin como el centro del mundo, y as es como debe ser. Pero alguien ha de tener una perspectiva general y decidir qu es lo mejor para la Compaa. Vamos. Vamos a almorzar con alguien que quiero que conozcas. David acompa a Kate al gran comedor contiguo a la oficina de Kate. Un hombre joven, huesudo, de rostro enjuto y ojos castaos de mirada inquisitiva, estaba esperndoles. Este es Brad Rogers dijo David. Brad, te presento a tu nuevo jefe, Miss McGregor. Encantado de conocerla, Miss McGregor contest Brad. Brad es nuestra arma secreta declar David . Sabe tanto de KrugerBrent International como yo mismo. Si alguna vez me voy, no tienes por qu preocuparte. Brad estar aqu contigo. Si alguna vez me voy. Slo el pensarlo hizo estremecer a Kate de pnico. Naturalmente, David nunca abandonara la Compaa. Kate no pudo pensar en nada ms durante el almuerzo, y cuando termin no tena ni idea de lo que haba comido. Despus del almuerzo, discutieron sobre Sudfrica. Vamos a tener problemas con esto advirti David . El Gobierno acaba de dictar impuesto de censo. Qu significa eso exactamente? pregunt Brad Rogers. Significa que negros, mestizos e indios tendrn que pagar dos libras por cada miembro de su familia. Y eso significa ms que el salario de un mes para ellos. Kate pens en Banda y la invadi un pensamiento de inquietud. La discusin deriv a otros temas. Kate disfrutaba enormemente con su nueva vida. Cada decisin implicaba un juego de millones de dlares. Los grandes negocios eran una prueba de ingenio, el valor de jugar y el instinto de saber en qu momento abandonar y cundo haba que seguir forzando. Los negocios son un juego le dijo David a Kate, en el que las apuestas son fantsticas, y uno est en competencia con expertos. Si quieres ganar, has de aprender a ser el amo del juego. Y eso es lo que Kate estaba haciendo. Aprendiendo. Kate viva sola en la gran casa, con excepcin de los sirvientes. Ella y David continuaron con su ritual cena los viernes por la noche, pero cuando Kate le invitaba alguna otra noche, invariablemente David encontraba alguna excusa. Durante las horas del trabajo estaban juntos a cada instante, pero David pareca haber alzado un muro entre ambos, un muro que Kate era incapaz de derribar. Cuando cumpli veintin aos, Kate recibi todo el paquete de acciones de Kruger Brent International. Oficialmente, ahora era ella quien dispona del control de la Compaa.

Cenemos juntos esta noche para celebrarlo sugiri a David. Lo siento, Kate, pero tengo un montn de trabajo que hacer. Kate cen sola aquella noche, pensando en el motivo. Era culpa de ella, o de David? David tena que ser sordo, mudo y ciego para ignorar lo que ella senta por l, lo que siempre haba sentido. Tendra que hacer algo al respecto. La Compaa estaba tratando de adquirir una lnea naviera en Estados Unidos. Por qu no vais t y Brad a Nueva York para cerrar el negocio? Sugiri David a Kate. Sera una buena experiencia para ti. A Kate le hubiera gustado que fuese David el que viajara con ella, pero era demasiado orgullosa para decirlo con franqueza. Manejara el asunto sin l. Adems, nunca haba estado en Norteamrica. Esperaba con ansiedad la experiencia. La conclusin del negocio naviero fue perfecta. Mientras ests all le haba dicho David , deberas visitar algo del pas. Kate y Brad visitaron compaas subsidiarias en Arizona, Chicago, Pittsburg y Nueva York, y a Kate le sorprendi el tamao y la energa de Estados Unidos. El mejor momento del viaje de Kate fue durante una visita realizada a Dark Harbor, Maine, a una islita encantadora, llamada Islesboro, en la baha de Penobscot. La haban invitado a cenar en casa de Charles Dana Gibson, el artista. Los invitados a la mesa eran doce, y, con excepcin de Kate, todos tenan residencia en la isla. Este lugar tiene una historia interesante inform Gibson a Kate. Hace algunos aos, los residentes solan venir aqu en pequeas naves costeras, desde Boston. Cuando desembarcaban, les esperaba un carruaje para llevarles a casa. Cuntas personas viven en la isla? pregunt Kate. Unas cincuenta familias. Ha visto usted el faro cuando el ferry atrac en el muelle? S. Cuida de l un farero y su perro. Cuando pasa un barco, el perro sale y toca la campana. Kate se ech a rer. Est usted bromeando. No, ma'am. Lo ms divertido es que el perro est sordo como una tapia. El animal coloca la oreja junto a la campana para sentir las vibraciones. Kate sonri. Me parece que tienen aqu una isla fascinante. Valdra la pena que usted se quedara esta noche y por la maana echara un vistazo por ah. Siguiendo un impulso, Kate respondi: Y por qu no?

Pas la noche en el nico hotel de la isla, The Islesboro Inn. Por la maana, alquil un caballo y un carruaje, conducido por uno de los isleos. Se alejaron del centro de Dark Harbor, que consista en un almacn general, una ferretera y un pequeo restaurante; pocos minutos despus, atravesaban una hermosa zona de bosques. Kate observ que ninguna de las carreteras de suaves curvas tena su nombre, ni tampoco haba direcciones en los buzones del correo. Se volvi hacia su gua. No se pierde la gente por aqu sin seales? No. Los isleos saben perfectamente dnde est todo. Kate le dirigi una mirada de reojo. Entiendo. En el extremo ms bajo de la isla, pasaron junto a un cementerio. Quiere usted detenerse un momento, por favor? pidi Kate. Baj del vehculo y se dirigi al viejo cementerio; pase por all, contemplando las lpidas. Job Pendleton, fallecido el 23 de enero de 1794, a los cuarenta y siete aos, deca el epitafio. Debajo de esta lpida yace mi cabeza en un sueo eterno; Cristo bendijo el lecho. Jane, hija de Thomas Pendleton, muri el 25 de febrero de 1802, a los cuarenta y siete aos de edad. Aqu haba espritus de otro siglo, de una poca que haba transcurrido haca mucho tiempo. El capitn William Hatch se ahog en Long Island Sound, en octubre de 1866, a los treinta aos de edad. El epitafio sobre su lpida deca: Venci todas las tempestades y cruz todos los mares de la vida. Kate permaneci all durante largo rato, disfrutando del sosiego y de la paz. Finalmente, regres al carruaje y continuaron el paseo. Cmo es esto en invierno? pregunt Kate. Hace fro. La baha sola helarse, y la gente del continente poda venir aqu en trineo. Ahora, naturalmente, disponemos del ferry. Doblaron una curva, y all junto al agua, ms abajo, haba una hermosa casa blanca, revestida con tablas de ripia, de dos plantas, rodeada de delfinios, rosas silvestres y amapolas. Las persianas de las ocho ventanas frontales estaban pintadas de verde, y junto a las puertas dobles se vean bancos pintados de blanco y seis macetas con geranios rojos. Pareca una casa de cuento de hadas. De quin es esa casa? Es la antigua casa de Dreben. La anciana Mrs. Dreben muri hace algunos meses. Y quin vive all ahora? Nadie, supongo. Sabe si est en venta? El gua la mir y repuso:

Si lo est, probablemente la comprar el hijo de alguna de las familias que ya viven aqu. A los isleos no les gusta la intrusin de forasteros. Esto era algo que no deba decirse a Kate. Una hora ms tarde, Kate estaba hablando con un agente de la propiedad inmobiliaria. Se trata de la casa de Dreben dijo Kate. Est en venta? El agente apret los labios. Bueno, s, y no. Qu significa eso? Est en venta, pero hay algunas personas interesadas en comprarla. Las antiguas familias de la isla, pens Kate. Tiene alguna oferta ya? Todava no, pero... Yo le estoy haciendo una oferta declar Kate. El hombre replic en tono condescendiente: Es una casa muy cara. Dgame el precio. Cincuenta mil dlares. Por qu no vamos a verla? pidi Kate. El interior de la casa superaba en encanto a lo que Kate se haba esperado. El vestbulo, amplio y bonito, permita una hermosa vista del mar a travs de un panel de cristal; un lado de la habitacin estaba ocupado por una enorme chimenea. La sala de estar apareca revestida de paneles de madera en los que se vea la ptina del tiempo, y desde todas las habitaciones se poda contemplar el mar. La cocina era tambin enorme, con un fogn de hierro y una gran mesa de pino, y contiguas a la cocina se encontraban la despensa y la lavandera. Abajo, la casa contaba con seis dormitorios para los sirvientes, adems de un cuarto de bao. Arriba haba una espaciosa suite y cuatro dormitorios ms pequeos. Era una casa mucho mayor de lo que Kate haba supuesto. Pero cuando David y yo tengamos hijos, pens, necesitaremos todas estas habitaciones. El terreno descenda hasta la baha, en la que se elevaba un embarcadero particular. Kate se volvi al agente inmobiliario. Me la quedo decidi. Decidi llamarla Cedar Hill House6. Estaba ansiosa por llegar a Klipdrift y comunicar la noticia a David. Mientras regresaba a Sudfrica, Kate estaba imbuida de una salvaje excitacin. La casa en Dark Harbor era una seal, un smbolo de que ella y David se casaran. Ella saba que a l le gustara la casa tanto como a ella.

La tarde que Kate y Brad llegaron a Klipdrift, de regreso de su viaje, la joven se apresur a ir a la oficina de David. l estaba sentado ante su mesa de despacho, trabajando, y al verle, el corazn de Kate comenz a latir desacompasadamente. Ahora se daba cuenta de hasta qu punto le haba echado de menos. David se puso en pie. Kate! Bien venida a casa! Y antes de que ella pudiera decir nada, aadi : Quera que fueses la primera en saberlo. Voy a casarme.

CAPTULO XV

Todo haba comenzado casualmente haca seis semanas. En medio de un da muy agitado, David recibi la noticia de que Tim O'Neil, amigo de un importante comprador de diamantes, se hallaba en Klipdrift. Tendra David la amabilidad de recibirle y, quizs, invitarle a cenar? David no dispona de tiempo para desperdiciarlo con turistas, pero no quiso ofender a su cliente. Hubiese pedido a Kate que atendiera al visitante, pero ella estaba de viaje visitando las sucursales de la Compaa en Norteamrica con Brad Rogers. No puedo zafarme, pens David. Llam al hotel en donde se alojaba O'Neil y le invit a cenar aquella noche. Mi hija ha venido conmigo le inform O'Neil. Supongo que a usted no le importar que la lleve conmigo... David no estaba de humor para pasar la velada con una nia, pero respondi con suma cortesa: Claro que no. Procurara que la velada fuese corta. Se encontraron en el comedor del Grand Hotel. Cuando David lleg, O'Neil y su hija ya estaban sentados a la mesa. O'Neil era un irlandsamericano atractivo, de cabello gris y unos cincuenta aos de edad. Su hija, Josephine, era la mujer ms bella que David hubiere visto en su vida. Tendra unos treinta aos, un cuerpo escultural, suave cabello rubio y ojos azul claro. Al verla, David se qued sin aliento. Yo... siento haber llegado tarde se excus . Un negocio de ltima hora me ha entretenido demasiado. Josephine contempl divertida la reaccin de David al verla. Algunas veces eso resulta muy excitante replic inocentemente, Mi padre me ha dicho que usted es un hombre muy importante, Mr. Blackwell. No, no lo considero as... y me llamo David. Ella asinti. Es un nombre acertado. Sugiere una gran fuerza. Antes de que acabara la cena, David decidi que Josephine O'Neil era mucho ms que una muchacha hermosa. Era inteligente, tena sentido del humor, y gran habilidad para hacer que uno se sintiera despreocupado. David notaba que ella estaba genuinamente interesada por l. Le pregunt cosas sobre su

persona, que nadie le haba preguntado anteriormente. Cuando termin la velada, David ya se senta medio enamorado de ella. Dnde viven ustedes? pregunt David a Tim O'Neil. En San Francisco. Piensan regresar pronto? Trat de parecer tan indiferente como le fue posible. La semana prxima. Josephine sonri a David. Si Klipdrift es tan interesante como parece prometer, podra convencer a mi padre para que nos quedramos un poco ms. Tratar de que sea tan interesante como est en mis manos le asegur David. Les gustara bajar a una mina de diamantes? Nos encantara se apresur a contestar Josephine, Gracias. En otros tiempos, David haba acompaado personalmente a las minas a los personajes importantes, pero haca mucho tiempo que haba delegado esta tarea en sus subordinados. Ahora, casi sin darse cuenta, estaba ya invitndoles: Les parece bien maana por la maana? Tena media docena de reuniones en su programa de la maana, pero, de pronto, todas parecieron carecer de importancia. Descendi con los O'Neil a un pozo de roca, a trescientos cincuenta metros de profundidad. El pozo tena dos metros de ancho y seis metros de largo, dividido en cuatro compartimientos, uno para bombear, dos para elevar la tierra diamantfera, y uno con una jaula de dos pisos para transportar a los mineros a su trabajo y de regreso a ste. Siempre he sentido curiosidad por algo dijo Josephine. Por qu se clasifican los diamantes por quilates? El quilate deriv su nombre de una semilla del carob explic David a causa de su consistencia de peso. Un quilate internacional equivale a doscientos miligramos. Josephine coment: Me siento absolutamente fascinada, David. David pens si slo se estaba refiriendo a los diamantes. Su proximidad era intoxicante. Cada vez que David miraba a Josephine, senta una sensacin renovada de excitacin. Deberan ustedes ver algo de los alrededores propuso David a los O'Neil, Si maana estn libres, me encantar acompaarles a dar una vuelta. Antes de que su padre pudiera responder, Josephine replic:

Eso sera muy agradable. David acompa a Josephine y su padre todos los das, a partir de aqul. A cada instante, David se senta ms profundamente enamorado. Nunca haba conocido a una mujer tan cautivadora. Cuando David lleg una noche para acompaar a los O'Neil a cenar, Tim O'Neil le dijo: Esta noche me encuentro un poco cansado, David... No se molestara si no les acompao? David trat de disimular su jbilo. Claro que no, seor. Lo comprendo. Josephine dedic una maliciosa sonrisa a David. Intentar distraerle prometi. David la llev al restaurante de un hotel recin inaugurado. Estaba todo lleno, pero reconocieron a David y le facilitaron una mesa inmediatamente. Una orquesta de tres msicos interpretaba msica americana. David pregunt: Le gustara bailar? Me encantara. Un instante despus, Josephine estaba entre sus brazos, en la pista de baile, y todo resultaba maravilloso. David sujetaba junto al suyo el adorable cuerpo de Josephine, y poda sentir que ella le responda. Josephine... estoy enamorado de ti declar en cierto momento. Ella coloc un dedo en los labios de David. Por favor, David... no... Por qu? Porque no podra casarme contigo. Me amas? Ella le sonri, brillantes sus ojos azules. Estoy loca por ti, vida ma. No puedes verlo? Entonces, por qu...? Porque nunca podra vivir en Klipdrift. Me volvera loca. Podras intentarlo. David, me siento tentada, pero s lo que sucedera. Si me casara contigo y tuviera que vivir aqu, me convertira en una arpa chillona y acabaramos por odiarnos el uno al otro. Prefiero que nos despidamos como buenos amigos. Yo no quiero despedirme as.

Ella le mir fijamente a la cara, y David sinti que el cuerpo de Josephine se funda con el suyo. David... hay alguna posibilidad de que puedas venirte a San Francisco? Era una idea imposible. Qu hara yo all? Desayunemos juntos maana. Quiero que hables con mi padre. Tim O'Neil dijo: Josephine me ha contado la conversacin que tuvieron anoche. Parece que tenis un problema. Pero yo podra tener la solucin, si usted est interesado. Estoy muy interesado, seor. O'Neil cogi una cartera de cuero y sac algunos fotocalcos. Sabe usted algo sobre alimentos congelados? Desconozco el asunto. En Estados Unidos se comenzaron a congelar los alimentos en 1865. El problema estribaba en transportarlos largas distancias sin que se deshelaran. Disponemos de vagones frigorficos, pero nadie ha logrado hallar hasta ahora un sistema para refrigerar los camiones. O'Neil dio unos golpecitos en los fotocalcos . Yo tengo la solucin. Acabo de registrar una patente. Esto va a revolucionar totalmente la industria alimentaria, David. David ech una mirada a los fotocalcos. Lamento decirle que todo esto no significa mucho para m, Mr. O'Neil. Eso no importa. No estoy buscando un tcnico experto. De esos los tengo de sobra. Lo que pretendo encontrar es financiacin, y alguien que lleve el negocio. No se trata de un insensato cuento de la lechera. He hablado con los manipuladores de alimentos ms importantes del gremio. Este negocio va a ser algo muy grande... mucho ms importante de lo que usted pueda imaginar. Y necesito a alguien de su talla. Las oficinas principales estarn en San Francisco aadi Josephine. David segua all sentado, en silencio, reflexionando sobre lo que acababa de or. Dice usted que ha registrado una patente? Exacto. Estoy preparado para poner en marcha el negocio. Le importara prestarme esos fotocalcos para enserselos a una persona? No tengo inconveniente contest O'Neil. Lo primero que hizo David fue pedir informes de Tim O'Neil. Se enter de que O'Neil gozaba de una slida reputacin en San Francisco. Haba sido jefe del departamento de Ciencias de la Universidad de Berkeley, y gozaba de gran respeto y consideracin. David no saba nada sobre los alimentos congelados, pero se propona informarse.

Volver dentro de cinco das, cario. Quiero que me esperis aqu dijo David a Josephine. Tanto tiempo como quieras. Te echar de menos contest Josephine. Yo tambin te echar de menos. Y era ms sincero de lo que ella poda imaginar. David tom el tren para Johannesburgo, y nada ms llegar concert una entrevista con Edward Broderick, propietario de una de las plantas envasadoras de carne ms importantes de Sudfrica. Deseara que me diera su opinin acerca de un asunto. Y David le entreg los fotocalcos de los planos . Necesito saber si esto puede dar resultado. No s nada sobre alimentos o camiones, pero conozco a varias personas que entienden del asunto. Si vuelve esta tarde, David, tendr aqu a un par de expertos para que hable con ellos. A las cuatro de aquella misma tarde, David volvi a la planta empaquetadora. Comprob que estaba nervioso y sumamente intranquilo, porque no se senta seguro de lo que deseaba en realidad respecto al resultado de la reunin. Dos semanas antes se hubiese echado a rer si alguien tan slo le hubiera sugerido que algn da abandonara KrugerBrent International. Era parte de l. Y se hubiese redo ms todava, si alguien le hubiera dicho que estara sopesando la posibilidad de dirigir una empresa de nuevo planteamiento en San Francisco. Era una locura, excepto por una cosa: Josephine O'Neil. En el despacho, dos hombres acompaaban a Edward Broderick. Le presento al doctor Crawford y a Mr. Kaufman. David Blackwell. Se saludaron. Y David les pregunt: Caballeros, han tenido ustedes ocasin de examinar esos planos? El doctor Crawford replic: En efecto, Mr. Blackwell. Los hemos estudiado concienzudamente. David respir con fuerza. Y cul es su opinin...? Tengo entendido que el Registro de Patentes de Estados Unidos ha concedido una para este asunto. Exactamente. Pues bien, Mr. Blackwell, el propietario de esa patente se va a convertir en un hombre muy rico. David asinti lentamente, asaltado por mltiples emociones conflictivas. Sucede como con todos los grandes inventos... es tan sencillo que uno se pregunta cmo nadie haba pensado antes en ello. Esto no puede fallar. David no saba cmo reaccionar. Haba confiado a medias en que le arrebataran la decisin de las manos. Si el invento de Tim O'Neil careca de valor, quedaba una posibilidad para convencer a Josephine de que permaneciera en Sudfrica. Pero todo cunto le haba dicho O'Neil era cierto: dara resultado. Y ahora David tena que tomar una difcil decisin.

No pens en otra cosa durante todo el camino de regreso a Klipdrift. La aceptacin significaba abandonar la Compaa, y comenzar a partir de cero en un nuevo negocio, que desconoca. David haba nacido en Norteamrica pero, para l, Estados Unidos era un pas lejano. Desempeaba un cargo importante en una de las empresas ms poderosas del mundo, y su trabajo le encantaba. Jamie y Margaret McGregor haban sido muy buenos con l. Y ahora estaba Kate. Se haba preocupado por ella desde que era una nia. La haba visto crecer y convertirse, de una muchachita traviesa y enrgica, testaruda y con la cara sucia, en una criatura adorable. La vida de Kate era como un lbum de fotografas en la mente de David. Volva las pginas y all estaba Kate a los cuatro, ocho, diez, catorce, veintin aos... vulnerable, imprevisible... Cuando el tren lleg a Klipdrift, David ya se haba decidido: abandonara KrugerBrent International. Se dirigi directamente al Grand Hotel y subi a la suite de los O'Neil. Josephine le abri la puerta. David? dijo la joven. El la tom en sus brazos y la bes vidamente, sintiendo que el clido cuerpo de Josephine se apretaba contra el suyo. Oh, David, te he echado tanto de menos. No quiero separarme de ti nunca ms. No tendrs por qu hacerlo le dijo David. Voy a ir a San Francisco... David haba esperado con creciente ansiedad que Kate regresara de Estados Unidos. Ahora que haba tomado una decisin, estaba ansioso por iniciar su nueva vida, impaciente porque Josephine fuera su esposa. Y ahora Kate haba vuelto, y David estaba delante de ella dicindole: Voy a casarme. Kate oy aquellas palabras, sintiendo un enorme zumbido en los odos. De pronto, se sinti desfallecer y se agarr al borde del escritorio en busca de apoyo. Quiero morir, pens. Por favor, djame morir. De alguna manera, desde algn remoto rincn de su cerebro, una voz la conmin a sonrer. Hblame de ella, David. Se senta orgullosa de la calma que impuso a su voz. Quin es ella? Se llama Josephine O'Neil. Ha estado aqu de visita con su padre. S que os haris buenas amigas, Kate. Es una mujer excelente. Lo ha de ser, si t la amas, David. David vacil. Hay una cosa ms, Kate. Voy a tener que dejar la Compaa. El mundo se le caa encima de Kate. Slo porque te vayas a casar, no creas que has de... No es eso. El padre de Josephine se propone iniciar un nuevo negocio en San Francisco. Me necesitan para dirigirlo. As que te irs a vivir a San Francisco.

S. Brad Rogers puede ocupar mi puesto muy bien, y escogeremos un buen equipo de direccin que le secunde. Kate... yo... no sabra explicarte lo difcil que me result tomar esta decisin. Claro est, David. T... t debes de amarla mucho. Cundo conocer a la novia? David sonri, complacido por la actitud de Kate ante las noticias que acababa de darle. Esta misma noche, si no tienes compromiso para la cena. Excelente, de acuerdo. Kate no permiti que las lgrimas afloraran a sus ojos hasta hallarse sola. Cenaron los cuatro en la mansin de los McGregor. En el mismo momento en que Kate vio a Josephine, se lament: Dios mo! No es extrao que l se haya enamorado de ella! Era deslumbrante. Solamente al estar en su presencia, Kate ya se senta torpe y fea. Y para complicar an ms las cosas, Josephine era graciosa y encantadora. Y, obviamente, muy enamorada de David. Mierda! Durante la cena, Tim O'Neil le habl a Kate de la nueva empresa. Parece muy interesante coment Kate. Claro que no es KrugerBrent International, Miss McGregor. Tendremos que empezar modestamente, pero, con David al frente, seguro que lograremos el xito. Si lo dirige David, no puede fallar le asegur Kate. La velada constituy una pesadilla para Kate. En el mismo momento catastrfico, Kate haba perdido al hombre que amaba y a la persona que era indispensable para Kruger Brent International. Sostuvo la conversacin y consigui no estropear la velada, pero despus no pudo recordar nada de lo que haba dicho o hecho. Tan slo saba que, cada vez que David y Josephine se miraban, o se tocaban, ella deseaba suicidarse. Cuando regresaron al hotel, Josephine le dijo a David: Kate est enamorada de ti, David. David sonri. Kate? No. Somos amigos. Hemos sido amigos desde que ella era una mocosa. Le has cado muy bien. Josephine sonri. Los hombres son tan ingenuos. A la maana siguiente, en el despacho de David, Tim O'Neil y David estaban sentados uno frente a otro. Necesitar un par de meses para poner en orden mis asuntos aqu declar David. He estado pensando en la financiacin que necesitaremos para comenzar. Si recurrimos a una de las grandes Compaas, nos engullirn y tan slo nos darn una pequea parte. Dejar de pertenecemos el asunto. Creo que deberamos financiar el negocio nosotros mismos. Supongo que, para comenzar, necesitaremos unos ochenta mil dlares. Yo tengo ahorrados cuarenta mil. Pero necesitamos otros cuarenta mil. Yo dispongo de diez mil declar Tim O'Neil, Y mi hermano me prestar cinco mil ms. As que nos faltan veinticinco mil replic David. Intentaremos obtener un prstamo de un Banco. Josephine y yo nos marcharemos en seguida a San Francisco anunci O'Neil a David . Y lo tendremos todo preparado para cuando llegues. Josephine y su padre salieron para Estados Unidos dos das despus.

Que viajen a Ciudad de El Cabo en el vagn particular de la empresa, David ofreci Kate. Eres muy generosa, Kate. La maana en que Josephine se march, David se sinti como si le hubieran arrebatado una parte de su vida. No tena calma para esperar el momento de reunirse con ella en San Francisco. Durante las semanas siguientes se dedicaron a buscar un equipo directivo que ayudase a Brad Rogers. David prepar cuidadosamente una lista de los posibles candidatos, y Kate, David y Brad pasaron muchas horas discutiendo sobre cada uno de ellos. ...Taylor es un tcnico excelente, pero le falta energa para dirigir. Y Simmons, qu te parece? Es un buen elemento, pero no est a punto todava decidi Brad, Dmosle otros cinco aos. Babcock? No est mal la eleccin. Hablemos de l. Y qu hay de Peterson? No est suficientemente entregado a la Compaa objet David. Se preocupa demasiado de s mismo. Y mientras pronunciaba estas palabras sinti una punzada de remordimiento porque iba a dejar abandonada a Kate. Continuaron con la lista de nombres. Al terminar el mes, la seleccin haba quedado reducida a cuatro hombres para trabajar con Brad Rogers. Todos ellos desempeaban puestos en el extranjero, de modo que se les mand llamar para ser entrevistados. Las dos primeras entrevistas resultaron fructferas. Me sentira satisfecha con cualquiera de ellos asegur Kate a David y a Brad. En la maana en que deba celebrarse la tercera entrevista, David entr en la oficina de Kate, con el rostro muy plido. Est todava vacante mi empleo? Kate observ su expresin y se levant alarmada. Qu sucede, David? Yo... yo... se dej caer en una silla. Ha sucedido algo. Kate sali de detrs del escritorio y estuvo a su lado en un instante. Dime, qu pasa? Acabo de recibir una carta de Tim O'Neil. Ha vendido el negocio. Qu quieres decir? Exactamente lo que he dicho. Acept una oferta de doscientos mil dlares, ms un royalty, por su patente, de la Compaa Three Star Meat Packing de Chicago. La voz de David rezumaba amargura. A la

Compaa le gustara contratarme para que dirigiera la empresa. O'Neil lamenta causarme inconvenientes, pero no poda rechazar esa suma de dinero. Kate le mir fijamente. Y Josephine? Qu dice ella? Debe de estar furiosa con su padre. Tambin he recibido una carta de ella. Nos casaremos en cuanto yo llegue a San Francisco. Y no vas a ir? Naturalmente que no! estall David. Antes tena qu ofrecerle. Hubiera podido crear una gran empresa. Pero han tenido una condenada prisa por atrapar el dinero. David, no eres justo al hablar de ellos. Procura... O'Neil nunca hubiera hecho ese negocio sin el consentimiento de Josephine. Yo... no sabra qu decirte, David. No hay nada qu decir. Excepto que casi he cometido el mayor error de mi vida. Kate volvi junto a su mesa y cogi la lista de candidatos. Lentamente, comenz a rasgarla. Durante las semanas siguientes, David se sumergi profundamente en su trabajo, intentando olvidar la amargura y pesadumbre que senta. Recibi media docena de cartas de Josephine O'Neil, y las tir todas, sin leerlas. Pero no poda expulsarla de su mente. Kate, consciente del sufrimiento de David, le dio a entender que ella estaba all si l la necesitaba. Haban pasado seis meses desde la fecha en que David recibiera aquella fatdica carta de Tim O'Neil. Durante todo ese tiempo, Kate y David haban trabajado juntos, viajado juntos y pasado solos la mayor parte del tiempo. Kate trataba de complacerle de todas las maneras posibles. Se vesta para l, proyectaba cosas que saba a l le gustaran, y se esforzaba lo indecible para aportar toda la mayor felicidad posible a la vida de David. Hasta donde poda comprobar, no causaba el menor efecto. Hasta que, finalmente, perdi la paciencia. Ella y David estaban en Brasil examinando un nuevo descubrimiento de mineral. Haban cenado en el hotel y se hallaban en la habitacin de Kate estudiando algunas cifras a ltimas horas de la noche. Kate, para estar ms cmoda, se haba puesto un quimono y zapatillas. Cuando terminaron, David se estir y dijo: Bien, eso es todo por esta noche. Creo que me voy a ir a la cama. Kate replic suavemente: No crees que ha llegado el momento de dejar el luto, David? El la mir sorprendido. Luto? Por Josephine O'Neil. Ella ya ha salido completamente de mi vida. En ese caso, procede en consecuencia. Y qu es lo que querras exactamente que hiciera, Kate? le pregunt l con sequedad.

Kate se irrit entonces. Se irrit por la ceguera de David, se irrit por tanto tiempo perdido. Yo voy a decirte lo que me gustara que hicieras... que me besaras. ~Qu? Maldita sea, David! Yo soy tu jefe... maldita sea! Se acerc a l. Bsame. Y apret sus labios contra los de l y le rode con los brazos. Kate not que David se resista, y comenzaba a separarse. Y despus, muy despacio, la rode con sus brazos, y la bes. Kate... Ella suspir en los labios de l. Pensaba que nunca me lo pediras... Se casaron tres semanas despus. Fue la boda ms fastuosa que se haba celebrado en Klipdrift, o que se celebrara en el futuro. Tuvo lugar en la mayor iglesia de la ciudad y despus dieron una recepcin en el Ayuntamiento, a la que fue invitada media poblacin. Haba montaas de comida, innumerables cajas de cerveza, de whisky y de champaa; los msicos tocaron hasta caer rendidos y la fiesta dur hasta el alba. Cerca de la salida del sol, Kate y David se escabulleron. Voy a casa para acabar de hacer las maletas dijo Kate. Recgeme dentro de una hora. A la plida luz del amanecer, Kate entr en la enorme casa y subi a su dormitorio. Se acerc a un cuadro de la pared y apret un lugar en el marco. El cuadro gir, descubriendo una caja fuerte. Kate la abri y sac un contrato. Se trataba de la compra de la Compaa Three Star Meat Packing, de Chicago, por Kate McGregor. Junto a ste, haba otro contrato por el que la compaa Three Star Meat Packing adquira a Tim O'Neil la patente para el proceso de congelacin por doscientos mil dlares. Kate titube un momento, pero en seguida volvi a dejar los documentos en la caja y la cerr. Ahora David le perteneca. Siempre le haba pertenecido. Y a Kruger Brent International. Juntos, la convertiran en la empresa ms poderosa e importante del mundo. Tal como Jamie y Margaret McGregor hubieran deseado.

Libro Tercero

KRUGER-BRENT INTERNATIONAL 1914-1945

CAPTULO XVI

Se hallaban en la biblioteca, en el lugar donde Jamie haba estado sentado con una copa de coac frente a l. David manifestaba que no les quedaba tiempo para una autntica luna de miel. Alguien ha de cuidar del negocio, Kate. S, Mr. Blackwell. Pero, quin se va a cuidar de m? Se acurruc en el regazo de David, y l sinti el calor del cuerpo de Kate a travs del fino vestido. Los documentos que haba estado leyendo cayeron al suelo. Ella le rodeaba con sus brazos, y David sinti las manos de Kate descendiendo suavemente por su cuerpo. Ella apret las caderas contra l, describiendo crculos lentos, pequeos, y quedaron olvidados los documentos en el suelo. Kate sinti que l responda; as que se levant y se despoj del vestido. David la contempl, maravillado ante su hermosura. Cmo haba podido estar ciego durante tanto tiempo? Kate comenz a desnudarle a l, y de pronto David sinti una urgencia incontenible. Ambos estaban desnudos, con sus cuerpos apretados uno contra otro. David la acarici, tocando ligeramente con los dedos la cara y el cuello de Kate, llegando hasta la curva de sus senos. Ella gema, y las manos de David descendieron hasta sentir la blandura aterciopelada entre las piernas de Kate, y sus dedos continuaron acaricindola, mientras ella suspiraba: Tmame, David. Se tendieron en la blanda y espesa alfombra, y Kate percibi toda la fuerza del cuerpo de David sobre su propio cuerpo; la penetracin fue larga y suave, y ya dentro de ella, colmndola, Kate comenz a moverse al ritmo de David, y todo se convirti en una gran oleada que la arrastraba cada vez ms alto hasta que Kate pens que no podra soportar aquel xtasis. Dentro de ella se produjo una sbita y gloriosa explosin, y otra ms, y una tercera, y Kate pens: He muerto y estoy en el cielo. Viajaron por todo el mundo, Pars, Suiza, Sidney y Nueva York, cuidando de los negocios de la Compaa, pero en todos los lugares adonde iban reservaban algn tiempo para ellos. Hablaban hasta muy tarde por las noches, y hacan el amor explorando el cuerpo y la mente, el uno del otro. Kate era una delicia inagotable para David. Por la maana, Kate le despertaba para hacer el amor de un modo salvaje y pagano, pero pocas horas despus ella estaba a su lado en una conferencia de negocios, mostrando ms sensatez que ninguno de los presentes. Tena un instinto natural para los negocios, tan extrao como inesperado. Eran pocas las mujeres que ocupaban altos cargos en el mundo de los negocios. Al principio, Kate reciba un trato de condescendencia tolerante, pero esa actitud fue cambiando rpidamente a un cauteloso respeto. Kate disfrutaba con los manejos y maquinaciones del juego. David la observ aventajando con su agudeza a hombres con mucha mayor experiencia. Kate tena el instinto del ganador. Saba lo que quera y cmo conseguirlo. Poder. Terminaron su luna de miel con una semana gloriosa en Cedar Hill House, en Dark Harbor. El 28 de junio de 1914 se oyeron los primeros rumores de guerra. Kate y David estaban invitados a una propiedad rural en Sussex. Era la poca de las casas de campo, y se esperaba que los invitados de fin de semana se adaptaran a cierto ritual. Los hombres se vestan para el desayuno, se cambiaban para el descanso de media maana, se cambiaban otra vez para el lunch, para el t vestidos con chaqueta de terciopelo con forro de satn, y lo hacan nuevamente para la cena, ahora en traje de etiqueta. Por el amor de Dios protest David. Me siento como un condenado pavo real. Eres un pavo real muy guapo, querido mo le asegur Kate. Cuando lleguemos a casa, podrs andar desnudo si quieres. David la cogi en brazos. No puedo esperar.

Durante la cena lleg la noticia del asesinato de Francisco Fernando, heredero del trono austrohngaro, y de su esposa Sofa. Su anfitrin, Lord Maney, dijo: Es un asunto srdido disparar contra una mujer, eh? Pero nadie ir a la guerra a causa de un pequeo pas de los Balcanes. Y la conversacin deriv hacia el criquet. Ms tarde, en la cama, Kate pregunt: Crees que va a haber guerra, David? A causa del asesinato de un pequeo archiduque? No. Qued demostrado lo desacertado de tales augurios. Austria Hungra, sospechando que su vecino, Servia, haba instigado la conjura para asesinar a Fernando, declar la guerra a Servia, y en octubre, la mayor parte de las principales potencias mundiales estaba en guerra. Era un nuevo tipo de lucha. Por primera vez se utilizaron vehculos mecanizados: aeroplanos, dirigibles y submarinos. El da que Alemania declar la guerra, Kate manifest: Esto puede ser una excelente oportunidad para nosotros, David. David frunci el entrecejo. De qu ests hablando? Las naciones van a necesitar armas y municiones y... No van a obtenerlas de nosotros la interrumpi David con firmeza. Ya tenemos bastantes negocios, Kate. No tenemos por qu conseguir beneficios con la sangre de la gente. No crees que te ests mostrando un tanto dramtico? Alguien ha de fabricar las armas. Mientras yo dirija esta Compaa, no seremos nosotros. No discutamos eso otra vez, Kate. El tema est cerrado. Kate pens: Y un cuerno est cerrado. Por primera vez desde la boda durmieron en camas separadas. Kate pens: Cmo puede ser David un idealista tan sensiblero? David pens: Cmo puede tener Kate tanta sangre fra? El negocio la ha cambiado. Los das que siguieron fueron infelices para los dos. David lament el abismo emocional abierto entre ellos, pero no saba cmo cruzarlo. Kate era demasiado orgullosa y testaruda para ceder, porque ella crea que tena razn. El presidente Wilson haba prometido mantener a Estados Unidos fuera de la contienda, pero cuando los alemanes comenzaron a torpedear indefensos barcos de pasajeros, y se conocieron las noticias sobre las atrocidades cometidas por los alemanes, comenzaron las presiones para que Norteamrica ayudara a sus aliados. Crea un mundo seguro para la democracia, as rezaba el lema. David haba aprendido a volar en la sabana sudafricana, y cuando se form en Francia la Escuadrilla Lafayette con pilotos norteamericanos, David le dijo a Kate:

Tengo que alistarme. Ella qued aterrada. No! No es tu guerra! Va a serlo replic David suavemente. Estados Unidos no puede quedarse al margen. Yo soy americano. Quiero ayudar ahora. Ya tienes cuarenta y cinco aos! Todava sirvo para pilotar un avin, Kate. Y necesitan toda la ayuda que puedan conseguir. Kate no logr disuadirle en modo alguno. Pasaron los ltimos das juntos con plena felicidad, olvidando sus diferencias. Se amaban, y eso era todo cuanto importaba. La noche antes de partir para Francia, David le dijo a Kate: T y Brad Rogers podis llevar el negocio tan bien como yo, quiz mejor. Y si algo te sucede? No podra soportarlo. David la abraz fuertemente. No me suceder nada, Kate. Volver a tu lado con toda una ristra de medallas. A la maana siguiente se haba marchado. La ausencia de David era casi la muerte para Kate. Le haba costado tanto conseguirlo, y ahora a cada segundo que pasaba senta un temor creciente y horrible de perderlo. Siempre estaba con ella. Lo encontraba en la cadencia de la voz de un extrao, en la risa sbita en una calle silenciosa, una frase, un perfume, una cancin. David estaba en todas partes. Kate le escriba largas cartas todos los das. Cuando reciba carta de l, lea y relea la misiva hasta que quedaba destrozada. Estaba bien, escriba David. Los alemanes tenan superioridad en el aire, pero eso cambiara. Corran rumores de que Norteamrica pronto intervendra en la contienda. Escribira de nuevo tan pronto como pudiera. La amaba. Cario mo, no dejes que te suceda nada. Te odiar siempre si te ocurre alguna cosa. Intent olvidar la soledad y la angustia que experimentaba sumergindose en el trabajo. Al principio de la guerra, la Cudruple Alianza tena las fuerzas de combate mejor pertrechadas de Europa, pero los aliados les aventajaban en nmero, recursos y material. Rusia dispona del ejrcito ms numeroso, pero estaba mal equipado y careca de mandos expertos. Todos necesitan ayuda le dijo Kate a Brad Rogers. Necesitan tanques, armas y municiones. Brad Rogers estaba inquieto. Kate, David no opina... David no est aqu. Esto nos concierne slo a ti y a m. Pero Brad Rogers saba que Kate quera decir: Yo soy quien decide. Kate no poda comprender la actitud de David respecto a la fabricacin de armamentos. Los aliados necesitaban armas, y Kate crea que era un deber patritico suministrrselas. Habl con los dirigentes

polticos de media docena de naciones amigas, y al cabo de un ao, Kruger Brent International estaba fabricando armas de fuego, tanques, bombas y municiones. La Compaa suministraba trenes, tanques, uniformes y armas. KrugerBrent International estaba convirtindose rpidamente en una de las corporaciones de crecimiento ms rpido del mundo. Cuando Kate vio las ltimas cifras de negocios, dijo a Brad Rogers: Has visto estos nmeros? David estar orgulloso de m... Mientras tanto, en Sudfrica comenzaba a iniciarse cierta agitacin. Los lderes polticos se haban comprometido a prestar apoyo a los aliados y aceptaron la responsabilidad de defender frica del Sur de los alemanes. Pero la mayora de los afrikaners se opona a que el pas apoyara a Gran Bretaa. No podan olvidar el pasado tan pronto. La guerra en Europa iba mal para los aliados. La lucha en el frente occidental lleg a un punto muerto. Ambos bandos resistan, protegidos por trincheras que se extendan a travs de Francia y Blgica, y los soldados se desenvolvan en condiciones deplorables. La lluvia inundaba las trincheras con agua y lodo, y las ratas abundaban en los fosos infectados de suciedad. Kate se senta agradecida porque David estaba luchando en el aire. El 6 de abril de 1917, el presidente Wilson declar la guerra, y la prediccin de David se hizo realidad. Norteamrica comenz la movilizacin. Las primeras fuerzas expedicionarias norteamericanas, al mando del general John J. Pershing, comenzaron a desembarcar en Francia el 26 de junio de 1917. Nombres de lugares nuevos se introdujeron en el vocabulario de todos: Saint Michel... Chateau Thierry... The Meuse-Argonne... Belleau Wood... Verdn... Los aliados se haban convertido en una fuerza irresistible, y el 11 de noviembre de 1918 la guerra termin por fin. El mundo se haba salvado para la democracia. David estaba camino de casa. Cuando David desembarc en Nueva York del transporte de tropas que le haba trado, Kate estaba all para recibirle. Estuvieron mirndose fijamente durante un eterno momento, ignorando el ruido y el bullicio y la multitud que les rodeaba, hasta que Kate se lanz a los brazos de David. Estaba ms delgado y tena aspecto cansado. Kate pens: Oh, Dios mo. Le he echado tanto de menos! Tena un millar de preguntas que hacerle, pero podan esperar. Te voy a llevar a nuestra casa de Cedar Hill le dijo Kate. Es un lugar perfecto para que puedas descansar. Kate haba realizado muchos arreglos en la casa, anticipando la llegada de David. El grande y soleado saln de estar haba sido amueblado con sofs gemelos cubiertos con una cretona de flores de alegre colorido. Alrededor del hogar haba distribuidas butacas haciendo juego. Sobre la chimenea colgaba un lienzo floral Vlamink y, a cada lado, sendas cornucopias doradas. Dos puertasventana daban a una terraza que rodeaba la casa por tres lados, cubierta con un toldo a rayas. Las habitaciones eran amplias y aireadas, y la vista del puerto resultaba espectacular. Kate condujo a David por toda la casa, charlando, contenta y feliz. David pareca extraamente callado. Cuando hubieron terminado el recorrido, Kate pregunt: Te gusta lo que he hecho aqu, cario? Es encantador, Kate. Ahora, sintate. Quiero hablar contigo. Kate experiment un repentino sentimiento de debilidad.

Algo est mal? Al parecer, nos hemos convertido en suministradores de municiones de media docena de pases. Espera hasta que veas los libros comenz Kate. Nuestros beneficios han... Estoy hablando de algo distinto. Segn recuerdo, nuestros beneficios eran bastante buenos antes de que me marchara. Cre que habamos acordado que no nos dedicaramos a fabricar suministros de guerra. Kate sinti que dentro de ella se formaba una ira creciente. Lo decidiste t. Yo no. Luch por dominarse. Los tiempos cambian, David. Nosotros tenemos que cambiar con ellos. David la mir y pregunt suavemente: T has cambiado? Tendida aquella noche en la cama, Kate se preguntaba si era ella la que haba cambiado, o David. Es que ella era ms fuerte o David ms dbil? Pens en los argumentos de David en contra de la fabricacin de armamentos. Eran argumentos dbiles. Despus de todo, alguien tena que suministrar la mercanca a los aliados, y haba muchos beneficios implicados en el asunto. Qu haba sucedido con el buen sentido comercial de David? Ella siempre le consider como uno de los hombres ms inteligentes que conociera. Pero ahora, crea que estaba ms capacitada para llevar el negocio que David. Pas la noche en vela. Por la maana, Kate y David desayunaron y pasearon por la finca. Realmente, es muy bonita le dijo David. Me alegro de estar aqu. Kate replic: Sobre nuestra conversacin de anoche... Ya est hecho. Yo estaba lejos, y t hiciste lo que creste ms conveniente. Hubiese hecho lo mismo si hubieras estado aqu?, se pregunt Kate. Pero no se atrevi a pronunciar las palabras en voz alta. Ella haba hecho aquello en beneficio de la Compaa. Es que la Compaa significa ms para m que mi matrimonio? Kate tuvo miedo de responder a esta pregunta.

CAPTULO XVII

Los cinco aos siguientes fueron testigos de un perodo de crecimiento increble en todo el mundo. La KrugerBrent International haba sido fundada sobre la base de diamantes y oro, pero se haba diversificado y ampliado tanto que su centro ya no radicaba en Sudfrica. La Compaa haba adquirido recientemente una gran empresa editora, una Compaa de seguros y zonas de bosques en Brasil. Una noche, Kate despert a David:

Cario... traslademos las oficinas centrales de la Compaa. David se sent medio dormido. Q...qu? El centro comercial del mundo est hoy en Nueva York. Es all donde debemos establecer nuestras oficinas centrales. Sudfrica est lejos de todo. Adems, ahora que disponemos de cable, podemos comunicarnos con cualquiera de nuestras oficinas en cinco minutos. Bueno, y por qu no pensara en eso? murmur David. Se volvi a dormir. Nueva York era un nuevo mundo excitante. En sus visitas anteriores a la ciudad, Kate haba sentido el rpido latido de la gran urbe, pero vivir all era como encontrarse atrapado en el centro de un maremoto. La Tierra pareca girar ms de prisa, todo se mova a un paso ms rpido. Kate y David eligieron un lugar para instalar las nuevas oficinas centrales de la Compaa, en Wall Street, y los arquitectos comenzaron el trabajo. Kate escogi otro arquitecto para disear un castillo del Renacimiento francs del siglo xvi en la Quinta Avenida. Esta ciudad es tan condenadamente ruidosa... se quejaba David. era cierto. El ruido de los constructores llenaba el aire en todos los lugares de la ciudad mientras los rascacielos se elevaban hacia lo alto. Nueva York se haba convertido en el centro neurlgico del comercio mundial, el centro para los embarques, los seguros, las comunicaciones y los transportes. Era una ciudad que estallaba con una vitalidad nica. A Kate le encant, pero observ que David se senta desgraciado. David, esto es el futuro. Este lugar est creciendo y nosotros creceremos con l. Dios mo, Kate...! Cunto ms quieres? Y, sin pensarlo, ella replic: Todo lo que haya. No poda comprender por qu David le haba hecho aquella pregunta. El objetivo del juego era ganar, y uno ganaba consiguiendo ventaja sobre los dems. Para ella resultaba totalmente evidente. Por qu David no poda verlo as? David era un buen hombre de negocios, pero le faltaba algo, una apetencia, un impulso para conquistar, para ser el ms grande y el mejor. Su padre haba tenido ese espritu, y ella lo posea tambin. Kate no estaba segura del momento en que haba sucedido, pero, en algn instante de su vida, la Compaa se haba convertido en su duea, y ella, en su esclava. La Compaa era ms duea de ella que ella de la Compaa. Cuando intent explicar sus sentimientos a David, ste se ech a rer y contest: Ests trabajando demasiado. Se parece tanto a su padre..., pens David. Y no estaba seguro, porque ese pensamiento le causaba una vaga inquietud. Cmo poda uno trabajar demasiado?, se preguntaba Kate. No haba mayor placer en la vida. Era trabajando cuando ella se senta ms llena de vitalidad. Cada da aportaba un nuevo juego de problemas, y cada problema representaba un desafo, un enigma que resolver, una nueva partida que ganar. Y ella era maravillosa en ese juego. Estaba apresada en algo ms all de la imaginacin. No tena nada que ver con el dinero o con los

triunfos: estaba relacionado con el Poder. Un poder que diriga las vidas de millares de personas de todos los rincones de la Tierra. Tal como la vida de ella haba sido regida en otro tiempo. Mientras Kate tuviera poder, no necesitara realmente a nadie. Era un arma terrible e inimaginable. Kate reciba invitaciones de reyes, reinas y presidentes, todos en busca de su favor, de su buena voluntad. Una nueva fbrica Kruger Brent International poda significar la diferencia entre la pobreza y la riqueza. Poder. La Compaa estaba viva, un gigante en pleno crecimiento que tena que ser alimentado, aunque algunas veces era necesario hacer sacrificios, pues el gigante no poda ser obstaculizado. Kate ahora lo comprenda. Tena un ritmo, un pulso, y se haba convertido en el propio pulso de ella. En marzo, un ao despus de haberse trasladado a Nueva York, Kate se sinti indispuesta. David la convenci para que viera a un mdico. Se llama John Harley. Es un joven doctor, que goza de excelente reputacin. Kate, de mala gana, fue a verle. John Harley era un joven bostoniano delgado, de aspecto grave, de unos veintisis aos, cinco aos ms joven que Kate. Le advierto dijo Kate que no tengo tiempo para estar enferma. Lo tendr presente, Mrs. Blackwell. Entretanto, vamos a echarle un vistazo. El doctor Harley la examin, hizo algunas pruebas, y declar: Estoy seguro de que no es nada serio. Dentro de un par de das tendr los resultados. Llmeme el mircoles. A primera hora de la maana del mircoles, Kate llam por telfono al doctor Harley. Tengo buenas noticias para usted, Mrs. Blackwell le dijo el mdico alegremente. Va usted a tener un nio. Fue uno de los momentos ms excitantes de la vida de Kate. No poda esperar para comunicrselo a David. Nunca haba visto a David tan emocionado. La cogi en sus fuertes brazos y dijo: Va a ser una nia, y ser exactamente como t. Y estaba pensando: Esto es exactamente lo que Kate necesita. Ahora se quedar ms en casa. Ahora ser ms una esposa. Por su parte, Kate pensaba: Ser un chico. Algn da l se har cargo de Kruger Brent International. Cuando se aproximaba la fecha del parto, Kate trabajaba menos horas, pero todava continuaba yendo todos los das a la oficina. Olvdate del negocio y descansa le aconsej David. Lo que David no comprenda es que el negocio era el descanso de Kate. El parto deba tener lugar en diciembre. Intentar que sea el veinticinco prometi Kate a David. Ser nuestro regalo de Navidad. Va a ser una Navidad perfecta, pens Kate. Era directora de una gran corporacin, estaba casada con el hombre que amaba e iba a tener su hijo. Si exista irona en el orden de sus prioridades, Kate no se percat de ello.

El cuerpo de Kate estaba abultado y torpe, por lo que cada vez se le haca ms difcil ir a la oficina, pero, cuando David o Brad Rogers le sugeran que se quedara en casa, la respuesta de Kate era siempre la misma: Mi cerebro trabaja todava. Dos meses antes de la fecha prevista para el nacimiento del beb, David se hallaba en Sudfrica, en un viaje de inspeccin de la mina de Pniel. Deba regresar a Nueva York a la semana siguiente. Kate se hallaba en su despacho cuando Brad Rogers entr sin anunciarse. Ella observ la expresin desolada de su rostro y exclam: Hemos perdido el negocio Shannon! No. Yo..., Kate, acabo de enterarme. Ha ocurrido un accidente. Una explosin en la mina. Ella sinti una aguda punzada. Dnde? Ha sido grave? Ha muerto alguien? Brad aspir profundamente. Media docena de personas. Kate... David estaba entre ellas. Las palabras parecan llenar la habitacin y repercutir contra las paredes revestidas, aumentando de volumen, hasta que se convirtieron en un grito en sus odos, una catarata que la ahogaba, y se sinti arrastrada hacia el centro, cada vez ms profundamente, hasta que dej de respirar. Y todo qued oscuro y silencioso. El nio naci una hora despus, con dos meses de anticipacin. Kate le impuso los nombres de Anthony James Blackwell, como el padre de David. Yo te amar, hijo mo, por m, y te amar por tu padre. El nuevo castillo de la Quinta Avenida estaba terminado, y Kate, el nio y una cohorte de sirvientes se instalaron all. Se haban despojado dos castillos de Italia para amueblar la casa. Era un lugar de exhibicin, con muebles italianos de castao primorosamente trabajados, del siglo xvi, y suelos de mrmol rosado bordeados de mrmol rojo siena. La biblioteca revestida de madera contaba con una esplndida chimenea del siglo XVIII, encima de la cual colgaba un raro Holbein. Haba un cuarto de trofeos, con la coleccin de armas de David, y una galera de arte, que Kate llen con pinturas de Rembrandt, Vermeer, Velzquez y Bellini. Dispona de un saln de baile, un solarium y un comedor de lujo, y la habitacin de los nios junto al dormitorio de Kate, e innumerables dormitorios. En los grandes y fastuosos jardines, se instalaron estatuas de Rodin, Augustus Saint-Gaudens y Maillol. Era un palacio digno de un rey. Y el rey est creciendo en ese palacio, pens Kate felizmente. En 1928, cuando Tony tena cuatro aos, Kate lo mand a un jardn de infancia. Era un muchachito grave, guapo, con los ojos grises de su madre y una firme barbilla. Reciba lecciones de msica, y al cumplir los cinco aos, fue enviado a una escuela de baile. Algunos de sus mejores momentos juntos, los pasaron en la casa de Cedar Hill, en Dark Harbor. Kate compr un yate, un velero a motor, de veinticuatro metros de eslora, al que bautiz El Corsario, y ella y Tony recorrieron las aguas a lo largo de la costa del Maine. A Tony le encantaba. Pero era en el trabajo donde Kate encontraba el mayor placer. Haba algo mstico en la Compaa que Jamie McGregor haba fundado. Era algo vivo, embriagador. La Compaa era el amante de Kate, y no morira nunca en un da de invierno dejndola sola. Vivira siempre. Ella se encargara de ello. Y algn da se la entregara a su hijo. El nico factor que trastornaba la vida de Kate era su patria de nacimiento. Se preocupaba profundamente de Sudfrica. Estaban aumentando los problemas raciales, y este hecho preocupaba a Kate. Haba dos campos

polticos: Los verkramptes los intransigentes, los pro-segregacionistas y los verligtes los iluminados , los que pretendan mejorar las condiciones sociales de los negros. En 1929, formando una coalicin, el Primer Ministro Hertzog y Jan Smuts asociaron su poder para presentar el Decreto de la Nueva Tierra. Los negros fueron eliminados del censo y no se les permita votar ni poseer tierras. Millones de personas pertenecientes a diferentes grupos minoritarios quedaron desorganizados con la nueva ley. Las zonas que no tenan minerales, centros industriales o puertos, fueron asignadas a las gentes de color, los negros y los indios. Esto es una bomba de relojera les dijo Kate. Lo que estn haciendo ustedes es tratar de mantener a diecisis millones de personas en la esclavitud. No es esclavitud, Mrs. Blackwell. Estamos haciendo esto por su propio bien. Realmente? Y cmo explican eso? Es muy sencillo. Cada raza tiene algo con qu contribuir. Si los negros se mezclan con los blancos, perdern su individualidad. Estamos intentando protegerlos. Esto es una maldita estupidez replic Kate. Sudfrica se ha convertido en un infierno racista. Eso no es cierto. Los negros de otros pases recorren millares de kilmetros para poder entrar en este pas. Llegan a pagar hasta cincuenta y seis libras por conseguir un pasaporte falso. El negro est mucho mejor aqu que en cualquier otro lugar de la Tierra. En ese caso, siento pena de ellos respondi Kate. Son nios primitivos, Mrs. Blackwell. Lo hacemos por su propio bien. Kate sali de la reunin frustrada y temiendo profundamente por el futuro de su pas. Kate estaba preocupada por Banda. En los peridicos aparecan con mucha frecuencia noticias referentes a Banda. Los diarios sudafricanos le denominaban la Pimpinela Escarlata, y en sus relatos se reflejaba cierta admiracin a su pesar. Escapaba de la Polica disfrazndose de obrero, de chfer, de conserje. Haba organizado las guerrillas y figuraba en cabeza de la lista de los individuos ms buscados por la Polica sudafricana. Un artculo en el Cape Times relataba que haba sido llevado triunfalmente en hombros de los manifestantes por las calles de un poblado negro. Banda iba de ciudad en ciudad para hablar a las multitudes de estudiantes, pero cada vez que la Polica era advertida de su presencia, Banda desapareca. Se deca que dispona de una guardia personal compuesta por centenares de amigos y seguidores, y que cada noche dorma en una casa distinta. Kate saba que nada detendra a Banda, sino la muerte. Tena que ponerse en contacto con l. Llam a uno de sus antiguos capataces, un negro en el que ella confiaba. William, crees que podrs encontrar a Banda? nicamente si l desea ser encontrado. Intntalo. Quiero mantener una entrevista con l. Ver lo que puedo hacer. A la maana siguiente, el capataz le dijo: Si usted est libre esta tarde, un automvil estar esperndola para llevarla a las afueras.

Kate fue conducida a un pueblo pequeo, a unos noventa kilmetros al norte de Johannesburgo. El conductor se detuvo delante de una casa pequea, y Kate entr en ella. Banda estaba esperndola. Con excepcin de algunos cabellos grises en su pelo, pareca exactamente el mismo hombre de cuando Kate le haba visto por ltima vez. Y casi debe de tener sesenta y cuatro aos, pens Kate. Haba sido un fugitivo de la Polica durante muchos aos, y, sin embargo, pareca sereno y tranquilo. Abraz a Kate y le dijo: Cada vez que te veo me pareces ms bella. Ella se ech a rer. Me estoy haciendo vieja. Dentro de unos cuantos aos tendr cuarenta. Los aos son benignos para ti, Kate. Entraron en la cocina, y mientras Banda preparaba caf, Kate le dijo: No me gusta lo que est sucediendo, Banda. Adnde va a conducir todo eso? Ser mucho peor repuso Banda simplemente. El Gobierno no nos permitir dialogar con ellos. Los blancos han destruido los puentes entre nosotros y ellos, y algn da los blancos vern que necesitan esos puentes para llegar a nosotros. Ahora nosotros tenemos nuestros hroes, Kate: Nehemiah Tile, Magena Mokone, Richard Msimang. Cuatro millones de personas estn tratando de dominar a veinte millones. Nos aguijonean y nos hacen andar de un lado para otro como el ganado en los pastos. No todos los blancos piensan del mismo modo le asegur Kate. T tienes amigos que estn luchando para cambiar las cosas. Suceder algn da, Banda, pero se necesitar tiempo. El tiempo es como la arena en un reloj de arena. Se escurre. Banda, qu les ha sucedido a Ntame y Robert? Mi esposa y mi hijo estn escondidos respondi Banda tristemente. La polica est muy ocupada buscndome a m. Qu podra hacer para ayudar? No puedo estar sentada sin hacer nada. Reza solamente. Reza por todos nosotros. Al da siguiente, Kate regres a Nueva York. Cuando Tony fue lo bastante mayor para viajar, Kate lo llevaba con ella en sus viajes de negocios, durante las vacaciones escolares. A Tony le gustaban los museos, y poda permanecer de pie durante horas contemplando las pinturas y las estatuas de los grandes maestros. En casa, Tony haca bocetos copiando las pinturas de la pared, pero era demasiado tmido para permitir que su madre viera su trabajo. Tony era carioso e inteligente, y resultaba divertido estar con l. Adems, tena un carcter tmido que la gente encontraba atractivo. Kate estaba orgullosa de su hijo. Siempre era el primero de la clase. Les has ganado a todos, verdad, cario? Kate se echaba a rer y le abrazaba fuertemente. el joven Tony trataba con ms ahnco todava de satisfacer las esperanzas de su madre.

En 1936, cuando Tony cumpli doce aos, Kate regresaba de un viaje al Medio Oriente. Haba echado de menos a Tony, y estaba ansiosa por verle. Tony estaba esperndola en su casa. Ella le cogi en sus brazos y lo estrech con fuerza. Feliz cumpleaos, cario! Has pasado un buen da? Ssss... s, ma'am. Ha... ha... ha sido maravilloso. Kate retrocedi unos pasos y le mir. Nunca haba notado que Tony tartamudeara. Ests bien, Tony? Bbb... bien, gracias, m... madre. No debes tartamudear le aconsej. Habla ms despacio. S, m... m... madre. Durante las semanas siguientes, el tartamudeo aument. Kate decidi hablar con el doctor Harley. Cuando ste hubo acabado de examinar al chico, le dijo a Kate: Fsicamente, el muchacho no tiene nada, Kate. No estar sometido a algn tipo de presin? Mi hijo? Claro que no. Cmo puedes preguntarme eso? Tony es un muchacho sensible. Con frecuencia, la tartamudez es una manifestacin fsica de frustracin, una incapacidad para superar algo. Ests equivocado, John. Tony est a la cabeza de todas las pruebas escolares. Durante el ltimo perodo gan tres premios: al mejor atleta, al alumno ms aplicado y al mejor estudiante de bellas artes. Yo dira que eso no puede llamarse incapacidad de superacin. Entiendo. El doctor la mir atentamente. Qu haces t cuando Tony tartamudea, Kate? Le corrijo, naturalmente. Te sugerira que no lo hicieras. Esto tan slo conseguir ponerle ms tenso. Kate se sinti irritada. Si Tony tiene algn problema psicolgico, como t pareces creer, puedo asegurarte que no es a causa de su madre. Yo le adoro. Y l sabe muy bien que estoy convencida de que es el chico ms fantstico del mundo. Y se era el meollo del problema. No haba nio que pudiera vivir a esa altura. El doctor Harley mir la grfica del chico. Veamos. Tony tiene doce aos? S. Quiz sera conveniente para l alejarse de ti durante algn tiempo. Un colegio particular en algn lugar. Kate se limitaba a mirarle fijamente. Dejmosle que est solo durante algn tiempo. Hasta que termine la secundaria. Hay excelentes colegios en Suiza.

Suiza! La idea de que Tony estuviera tan lejos de ella resultaba abrumadora. Era demasiado joven, no estaba a punto todava, l... El doctor Harley estaba observndola. Lo pensar le contest Kate. Aquella tarde cancel una reunin del consejo y regres temprano a casa. Tony estaba en su habitacin, haciendo los deberes. Tony le dijo: Hoy m... m... me han d... d... dado As en tod... todo, ma... madre. Qu te parecera ir a un colegio en Suiza, cario? A Tony se le iluminaron los ojos y pregunt a su vez: P... pu... puedo ir? Seis semanas ms tarde, Kate vio subir a Tony a un barco. Iba camino del Instituto Le Rosey, en Rolle, una pequea ciudad a orillas del lago Ginebra. Kate se qued en el muelle de Nueva York, contemplando al enorme transatlntico mientras soltaban las amarras. Maldito infierno! Voy a echarlo de menos. Se volvi entonces y se dirigi a la limousine que la esperaba para llevarla a la oficina. Kate disfrutaba trabajando con Brad Rogers. Este tena cuarenta y seis aos, dos ms que Kate. Se haban hecho buenos amigos con el paso de los aos, y ella le quera por su devocin a Kruger Brent International. Brad era soltero y contaba con una variedad de atractivas amigas, pero gradualmente Kate se dio cuenta de que Brad estaba medio enamorado de ella. En ms de una ocasin, l hizo observaciones cuidadosamente ambiguas, pero Kate prefera mantener su relacin a un nivel impersonal, de negocios. Slo rompi esa norma una vez. Brad haba comenzado a encontrarse regularmente con alguien. Se iba a dormir muy tarde todas las noches, y acuda a las reuniones de la maana muy cansado y distrado, con la mente en otra parte. Eso era perjudicial para la Compaa. Tras haber pasado un mes en esta situacin y ser ms notorio el comportamiento de Brad, Kate decidi que haba que hacer algo. Record lo cerca que estuvo David de abandonar la Compaa a causa de una mujer. No dejara que esto sucediera con Brad. Kate haba planeado ir a Pars sola para adquirir una empresa de importacin exportacin, pero en el ltimo momento le pidi a Brad que la acompaase. El da de su llegada, lo dedicaron ntegramente a celebrar reuniones, pero aquella noche deban cenar en Le Grand Vefour. Despus, Kate sugiri a Brad que se reuniera con ella en la suite que ocupaba en el George V, para revisar los informes sobre la nueva Compaa. Cuando el hombre lleg, Kate estaba esperndole vestida con una transparente neglige. He trado la oferta conmigo comenz Brad , de modo que... Puede esperar declar Kate suavemente. En su voz haba una invitacin que hizo que Brad la mirara de nuevo. Quera que estuviramos solos, Brad. Kate... Ella se arroj a sus brazos, apretndose contra l. Dios mo! exclam Brad, Te he estado deseando durante tanto tiempo... Y yo a ti, Brad.

Y pasaron al dormitorio.. Kate era una mujer sensual, pero toda su energa sexual se haba concentrado desde haca mucho tiempo en otros canales. Su trabajo la satisfaca por completo. Necesitaba a Brad por otros motivos. Brad estaba encima de ella, que abri las piernas y sinti la dureza de l, pero el acto no result ni agradable ni desagradable. Kate, hace tanto tiempo que te amo... Brad se introduca dentro de ella, con movimientos de vaivn, siguiendo un antiqusimo ritmo, infinito, y ella pens: Piden condenadamente demasiado por esa empresa. Y van a mantenerse firmes porque saben que estoy de verdad interesada en ella. Brad estaba susurrando palabras amorosas en su odo. Podra suspender las negociaciones y esperar a que ellos volvieran a m. Pero, y si no lo hacen? Me atrever a arriesgarme a perder el negocio? Brad mantena ahora un ritmo ms acelerado, y Kate mova las caderas, impulsndose contra el cuerpo de l. No podran encontrar fcilmente otro comprador. Es mejor pagarles lo que piden. Lo compensar vendiendo una de las empresas subsidiarias. Brad estaba gimiendo en un frenes de placer, y Kate se mova ms aprisa, conducindole al orgasmo. Les dir que hemos decidido acceder a sus condiciones. Se escuch un largo suspiro estremecido, y Brad exclam: Oh, Dios mo, Kate, ha sido maravilloso! Ha sido bueno para ti, cario? Ha sido celestial. Permaneci toda la noche en los brazos de Brad, pensando y planeando, mientras el hombre dorma. Por la maana, Brad se levant, y ella le dijo: Brad... esa chica con la que te has estado viendo... Dios mo! Ests celosa! Se ech a rer de felicidad. Olvdala. No la ver nunca ms... te lo prometo. Kate no volvi a acostarse con Brad. Cuando ste no poda comprender la razn de su rechazo, todo lo que ella responda era: No sabes cunto lo deseo, Brad, pero tengo miedo de que no pudiramos continuar trabajando juntos mucho tiempo. Hemos de hacer un sacrificio los dos. Y Brad se vio obligado a conformarse con eso. A medida que la Compaa prosperaba, Kate estableci fundaciones caritativas en beneficio de universidades, iglesias y escuelas. Sigui aadiendo piezas a su coleccin de cuadros. Adquiri los grandes artistas del Renacimiento: Rafael y Tiziano, Tintoretto y El Greco, y los pintores barrocos: Rubens, Caravaggio y Van Dyck. La coleccin Blackwell tena fama de ser la coleccin particular ms valiosa del mundo. Fama, porque nadie, con excepcin de invitados especiales, tena permiso para contemplarla. Kate no permita que fuese fotografiada, ni discuta su coleccin con los periodistas. Kate tena normas estrictas e inflexibles con respecto a la Prensa. La vida personal de la familia Blackwell estaba fuera de sus lmites. Ni los sirvientes ni los empleados de la Compaa podan discutir sobre la familia Blackwell. Naturalmente, era imposible detener

los rumores y las especulaciones, pues Kate Blackwell era un enigma intrigante... una de las mujeres ms ricas y ms poderosas del mundo. Surgan millares de preguntas respecto a ella, pero pocas respuestas. Kate llam por telfono a la directora de Le Rosey. La llamo para saber cmo est Tony. Ah, sigue muy bien, Mrs. Blackwell. Su hijo es un estudiante magnfico. El... No me refiero a eso. Quiero decir... Kate vacil, como mal dispuesta a admitir que pudiera existir una debilidad en la familia Blackwell, Quiero decir sobre su tartamudez. Madame, no hay signo de tartamudeo. Est perfectamente. Kate lanz interiormente un suspiro de alivio. Siempre haba sabido que sera algo temporal, una fase pasajera de alguna clase. Vaya con los mdicos! Tony lleg a casa cuatro semanas despus, y Kate estaba en el aeropuerto para recibirle. Pareca gozar de excelente salud y muy guapo, y Kate sinti que la invada un sentimiento de orgullo. Hola, cario mo. Cmo ests? Estoy b... b... bien, m... m... madre. Cmo ests t? Durante las vacaciones que pas en casa, Tony esperaba con ansiedad examinar los nuevos cuadros que su madre hubiera adquirido mientras l estuvo ausente. Le atemorizaban los maestros, pero le encantaban los impresionistas franceses: Monet, Renoir, Manet y Morisot. Evocaban un mundo mgico para Tony. Compr un juego de pinceles y un caballete, y se dedic al trabajo. Crea que sus cuadros eran horribles, y continuaba sin querer ensearlos a nadie. Pero no poda dejar de pintar. Kate le dijo: Algn da todos estos cuadros sern tuyos, querido mo. Ese pensamiento llen de desasosiego al adolescente de trece aos. Su madre no le comprendi. Nunca podran ser suyos realmente, porque l no haba hecho nada para ganarlos. Tony tena una firme decisin de abrirse su propio camino de alguna manera. Experimentaba sentimientos ambivalentes estando lejos de su madre, pues alrededor de ella, todo resultaba excitante. Ella estaba en el centro de un remolino, dando rdenes, realizando negocios increbles, llevndole a lugares exticos, presentndole gente interesante. Ella era una figura aterradora, y Tony se senta enormemente orgulloso de ella. Crea que su madre era la mujer ms fascinante de todo el mundo. Se senta culpable porque slo tartamudeaba en presencia de Kate. Kate no tena ni idea del gran temor que causaba en Tony, hasta que un da, mientras el chico estaba de vacaciones en casa, le pregunt: M... m... madre, t go... go... gobiernas el mundo? Ella se ech a rer y le respondi: Claro que no. Qu es lo que te ha impulsado a hacerme esa pregunta tan tonta? To... to... todos los chicos del co... le... gio hablan de ti. Bueno, eres re... real... realmente algo. Yo soy algo, s respondi Kate. Soy tu madre. Tony quera complacer a Kate ms que a nadie en el mundo. Tony saba cunto significaba la Compaa para ella, cunto pensaba en que l la dirigira algn da, y el muchacho se senta apesadumbrado porque saba que no podra. No era aquello lo que l quera hacer con su vida.

Cuando intent explicar esto a su madre, ella se ech a rer. Tonteras, Tony. Eres demasiado joven para saber lo que quieres hacer con tu futuro. Y Tony comenz a tartamudear otra vez. La idea de convertirse en pintor excitaba a Tony. Ser capaz de captar la belleza y plasmarla para la eternidad; eso era algo que vala la pena. Quera marcharse al extranjero y estudiar en Pars, pero saba que tendra que presentar el asunto a su madre con mucho tacto. Juntos haban pasado momentos maravillosos. Kate era la duea de vastas propiedades. Haba adquirido residencias en Palm Beach y en Carolina del Sur, y caballeriza famosa en Kentucky. Ella y Tony lo visitaban todo durante las vacaciones del chico. Asistan a las carreras de caballos en Newport para la Copa de Amrica, y cuando estaban en Nueva York, almorzaban en Dolmnicos, tomaban el t en el Hotel Plaza y cenaban el domingo en Luchow's. Kate estaba interesada en las carreras de caballos, y sus caballerizas se convirtieron en unas de las mejores del mundo. Cuando corra uno de los caballos de Kate y Tony estaba en casa, de vacaciones, Kate le llevaba con ella al hipdromo. Se sentaban en su palco y Tony contemplaba maravillado cmo su madre gritaba hasta enronquecer. Tony saba que su excitacin no tena nada que ver con el dinero. Ests ganando, Tony. Recurdalo. Ganar es lo que importa. Pasaban das tranquilos, perezosos, en Dark Harbor. Compraban en Pendleton y Coffin, y tomaban helados en la tienda Dark Harbor Shop. En verano navegaban en su barco de vela, hacan excursiones y visitaban galeras de arte. Durante el invierno practicaban el esqu, y el patinaje y los paseos en trineo. Se sentaban frente al enorme hogar de la biblioteca, y Kate contaba a su hijo todas las viejas historias familiares. Tony escuchaba la historia de su abuelo abandonado sin esperanza en el Karoo mientras los buitres picaban su cuerpo. Escuchaba otra vez la historia de su abuelo y Banda arrastrndose por los campos de diamantes. Reviva la excitacin del primer descubrimiento de diamantes de Jamie. Kate le habl tambin de los regalos que Madame Agnes y sus chicas hicieron a la abuela de Tony. Era una familia llena de color, una familia de la que sentirse orgulloso, a la que amar. KrugerBrent International ser tuya algn da, Tony. T la dirigirs y... Yo n... n... no qu... quiero d... d... dirigirla, m... m... madre. Yo no estoy int... t... teresado en grand... des n... n... negocios o p... p... poder. Kate estall: Maldito loco! Qu sabes t de grandes negocios o de poder? Crees, acaso, que voy por el mundo esparciendo el mal? Haciendo dao a la gente? Crees, quiz, que Kruger Brent International es una especie de mquina implacable de hacer dinero que aplasta todo lo que se pone en su camino? Pues bien, deja que te diga algo, hijo. Es la mejor cosa despus de Jesucristo. Nosotros somos la resurreccin. Nosotros salvamos vidas a centenares de miles. Cuando abrimos una fbrica en una comunidad o en un pas necesitado, aquella gente podr construir escuelas, bibliotecas e iglesias, y darn comida decente a sus hijos, les vestirn y podrn proporcionarles recreos. Respiraba fuertemente, impulsada por la furia. Construimos fbricas en los lugares donde la gente est hambrienta y no tiene trabajo, y gracias a nosotros, esa gente podr vivir decentemente y alzar la cabeza. Nosotros nos convertimos en sus salvadores. Que no te oiga nunca ms hablar despectivamente de los grandes negocios y el poder. Todo lo que Tony pudo responder fue: L... 1... lo s... s... siento, m... m... madre. pens testarudo: Yo voy a ser artista.

Cuando Tony tena quince aos, Kate sugiri que pasara las vacaciones de verano en Sudfrica. Nunca haba estado all. Yo no puedo ir, Tony, pero t encontrars fascinante ese lugar. Ya me encargar de todo lo necesario. Yo cr... cr... crea que p... p... pasara las vac... c... caciones en Dark Harbor, m... m... madre. El verano prximo le dijo Kate. Este verano me gustara que fueras a Johannesburgo. Kate inform detalladamente al superintendente de la Compaa en Johannesburgo, y juntos planearon un itinerario para Tony. Cada da estaba pensando con un objetivo determinado: convertir este viaje en un placer constante para Tony, que el muchacho llegase a darse cuenta de que su futuro estaba en la Compaa. Kate reciba un informe diario sobre su hijo. Le haban hecho bajar a una de las minas de oro. Pas luego dos das en los campos de diamantes. Realiz una visita dirigida por las plantas de Kruger Brent International, e incluso particip en un safari en Kenya. Pocos das antes de que se acabasen las vacaciones de Tony, Kate llam por telfono al gerente de la Compaa en Johannesburgo. Cmo sigue Tony? Oh, se est divirtiendo mucho, Mrs. Blackwell. Realmente, esta maana pregunt si no poda quedarse un poco ms de tiempo. Kate se sinti complacida. Eso es maravilloso! Muchas gracias. Cuando terminaron las vacaciones de Tony, un avin de la Compaa le llev a Londres, en donde tom un avin de Pan American World Airways hacia Estados Unidos. Kate utilizaba Pan American siempre que le era posible. La prefera a otras lneas areas.

Kate abandon una reunin importante para recibir a su hijo en la terminal de Pan American, en el aeropuerto de La Guardia. Tony pareca hallarse en excelentes condiciones fsicas y estaba moreno; su atractivo rostro rebosaba de entusiasmo. Te divertiste mucho, cario? Sudfrica es un p... p... pas f... f... fantstico, m... m... madre. Sabas q... q... que me llevaron a N... n... Namibia en avin, hasta donde m... m... mi abuelo r... r... rob aquellos d... d... diamantes d... d... del bisabuelo V... v... Van der Merwe? No los rob, Tony le corrigi Kate. Simplemente, cogi lo que era suyo. Claro dijo Tony burlndose. Bueno, p... p... pues estuve all. No haba niebla marina, p... p... pero todava tienen los guardianes, y los p... p... perros y todo. Hizo un mohn. N... n... no q... q... quisieron darme muestras. Kate ri, sintindose feliz. No tenan por qu darte muestras, querido. Algn da todo ser tuyo. D... d... dselo a ellos. No q... q... quisieron escucharme.

Ella le abraz. Te divertiste, verdad? Kate se senta sumamente complacida porque al fin Tony estaba excitado por la herencia que recibira. Sabes q... q... qu es lo que ms m... m... me gust? Kate sonri amorosamente. Qu? Los colores. P... p... pint muchos paisajes all. S... s... sent mucho el marcharme. Quiero volver all y p... p... pintar. Pintar? Kate trat de parecer entusiasmada. Me parece un entretenimiento maravilloso, Tony. No. N... n... no quiero decir como entretenimiento, m... m... madre. Yo q... q... quiero ser pintor. He estado p... p... pensando mucho en ello. Voy a ir a P... P... Pars a estudiar. Creo que podra t... t... tener talento. Kate sinti que se tensaba. No querrs pasarte el resto de tu vida pintando? S, lo quiero, m... m... madre. Es la nica c... c... cosa que me interesa d... d... de verdad. Kate supo que haba perdido. Tony tiene derecho a vivir su propia vida, pens Kate. Pero, cmo puedo permitirle que cometa tan terrible equivocacin f En setiembre, la decisin les fue arrebatada de las manos a los dos. En Europa estall la guerra. Quiero que te matricules en la Escuela Comercial Wharton inform Kate a Tony, Dentro de dos aos si continas decidido a ser artista, estar de acuerdo. Kate estaba segura que, para entonces, Tony habra cambiado de opinin. Era inconcebible que su hijo eligiera pasar su vida dando pinceladas de color en pedazos de tela cuando poda estar a la cabeza de la corporacin ms fascinante del mundo. Despus de todo, Tony era hijo suyo. Para Kate Blackwell, la Segunda Guerra Mundial fue otra gran oportunidad. En todo el mundo faltaban suministros de material blico y KrugerBrent International poda proporcionarlos. Una divisin de la Compaa suministraba equipamientos para las Fuerzas Armadas, mientras otra divisin se cuidaba de las necesidades de los civiles. Las fbricas de la Compaa trabajaban las veinticuatro horas del da. Kate estaba segura de que Estados Unidos no iban a permanecer neutrales. El presidente Roosevelt calific al pas de gran arsenal de la democracia, y el 11 de marzo de 1941 se present una propuesta de ley ante el Congreso. Los barcos aliados que atravesaban el Atlntico estaban amenazados por el bloqueo alemn. Los U-Boats, los submarinos alemanes, atacaban y hundan muchos barcos aliados, como manadas de lobos. Alemania era un juggernaut que, al parecer, no poda ser detenido. Desafiando el Tratado de Versalles, Adolfo Hitler haba preparado una de las mquinas de guerra mayores de la Historia. Siguiendo una buena tcnica Blitzkrieg, Alemania haba invadido Polonia, Blgica y los Pases Bajos, y en rpida sucesin el rodillo alemn aplast Dinamarca, Noruega, Luxemburgo y Francia.

Kate entr en accin cuando tuvo noticias de que los judos que trabajaban en las fbricas de Kruger Brent International que haban sido confiscadas en los pases conquistados por los nazis, eran arrestados y deportados a campos de concentracin. Hizo dos llamadas telefnicas, y a la semana siguiente ya estaba camino de Suiza. Cuando lleg al Hotel Baur Au Lac, de Zurich, encontr una nota del coronel Brinkmann diciendo que deseaba verla. Brinkmann haba sido gerente de la rama berlinesa de Kruger Brent International. Cuando la factora fue incautada por el Gobierno nazi, se concedi a Brinkmann el rango de coronel, y qued a cargo de la empresa. Brinkmann acudi a entrevistarse con Kate en el Hotel Baur Au Lac. Era un hombre delgado, escrupuloso, de cabello rubio, peinado cuidadosamente para disimular la calvicie de su crneo. Estoy encantado de verla, Frau Blackwell. Tengo un mensaje para usted de parte de mi Gobierno. Estoy autorizado a asegurarle que, tan pronto como hayamos ganado la guerra, sus fbricas le sern devueltas. Alemania se convertir en el mayor poder industrial que el mundo haya conocido jams, y agradeceremos la colaboracin de personas como usted. Y si Alemania pierde la guerra? El coronel Brinkmann permiti que una ligera sonrisa aflorara a sus labios. Ambos sabemos que eso no puede suceder, Frau Blackwell. Estados Unidos procede sensatamente al mantenerse fuera de la contienda europea. Espero que se mantendr en esa posicin. Estoy segura de que usted lo espera as, coronel. Se inclin hacia adelante. He odo rumores sobre judos que estn siendo enviados a campos de concentracin y exterminados. Es eso cierto? Propaganda britnica, se lo aseguro. Es verdad que die juden son enviados a los campos de trabajo, pero le doy mi palabra de oficial que estn siendo tratados como es debido. Kate estuvo preguntndose qu significaban exactamente sus palabras. Tena intencin de descubrirlo. Al da siguiente, Kate concert una cita con un comerciante alemn llamado Otto Bueller. Bueller era un cincuentn de aspecto distinguido, rostro compasivo y ojos que haban conocido el sufrimiento profundo. Se encontraron en un pequeo caf cerca del Bahnhoff. Herr Bueller eligi una mesa en un rincn apartado. Me han dicho le dijo Kate discretamente que usted ha creado una organizacin clandestina para sacar judos de Alemania hacia pases neutrales. Es cierto eso? No es cierto, Mrs. Blackwell. Un acto semejante sera una traicin contra el Tercer Reich. Tambin he odo decir que necesita fondos para que pueda actuar esa organizacin. Herr Bueller se encogi de hombros. Puesto que no existe tal organizacin clandestina, no necesito fondos para nacerla funcionar, no cree usted? Herr Bueller miraba continuamente a su alrededor, con nerviosismo. Era un hombre que respiraba y dorma con el peligro durante las veinticuatro horas del da. Confiaba en poder ayudar de alguna manera declar Kate con sumo cuidado. KrugerBrent International tiene fbricas en muchos pases aliados y neutrales. Si alguien llevara all los refugiados, arreglara las cosas para que encontraran un empleo.

Herr Bueller continuaba all sentado en silencio, bebiendo un caf amargo. Por ltimo, dijo: No s nada de esas cosas. La poltica es muy peligrosa en estos tiempos. Pero, si usted est interesada en ayudar a algunas personas en apuros, tengo un to en Inglaterra que sufre una terrible enfermedad casi incurable. Las facturas de su mdico son muy elevadas. Elevadas hasta qu lmite? Cincuenta mil dlares mensuales. Podran tomarse medidas para depositar el dinero con que atender a los honorarios de sus mdicos en Londres, y luego transferir ese dinero a un Banco suizo. Eso puede arreglarse. Mi to le quedara muy agradecido. Unas ocho semanas despus, una corriente pequea, pero constante, de refugiados judos, comenz a llegar a pases aliados para trabajar en las fbricas de KrugerBrent International. Tony abandon la escuela a los dieciocho aos. Fue a ver a su madre a la oficina para comunicarle la noticia. Lo he int... tentado, madre. R... r... realmente lo he intentado. P... p... pero me he decidido. Q... q... quiero estudiar p... p... pintura. C... c... cuando t... t... termine la guerra, me ir a P... P... Pars. Cada palabra era como un martillazo. Ya s... s... s... que ests desilusionada, pero t... t... tengo que vivir m... m... mi propia vida. Creo que puedo ser un buen pintor, realmente bueno. Vio la expresin en la cara de Kate. He hecho lo que t me pediste que hiciera. Ahora t d... d... debes darme una oportunidad. Me han aceptado en el Ins... tituto de Arte de Chicago. La mente de Kate era un verdadero torbellino. Lo que Tony deseaba hacer era un maldito despilfarro de su vida. Todo lo que contest fue: Cundo piensas marcharte? El curso comienza el da quince. A qu da estamos? A seis de d... diciembre. El domingo 7 de diciembre de 1941, varias escuadrillas de bombarderos Nakajima y cazas Zero de la Marina Imperial japonesa atacaron Pearl Harbor; al da siguiente, Estados Unidos declaraba la guerra al Japn y sus aliados. Aquella tarde, Tony se alist en el Cuerpo de Marines de Estados Unidos. Fue destinado a Quntico, de donde pas a la escuela de Instruccin de oficiales; luego fue enviado al Pacfico sur. Kate senta como si estuviera viviendo al borde de un abismo. Su da de trabajo estaba ocupado con la tensin de dirigir la Compaa, pero en cada momento, en un rincn de su mente, se agazapaba el temor de recibir noticias sobre Tony... que estaba herido o muerto. La guerra con el Japn iba mal. Los bombarderos japoneses atacaron las bases americanas de las islas de Guam, Midway y Wake. Se apoderaron de Singapur en febrero de 1942, y rpidamente invadieron Nueva Bretaa, Nueva Irlanda y las islas Admiralty y Solomn. El general Douglas McArthur se vio obligado a retirarse de las Filipinas. Las poderosas fuerzas del Eje estaban conquistando poco a poco el mundo, y negras sombras oscurecan casi todo el Globo. Kate tema que Tony cayese prisionero y le torturasen. Con todo su poder e influencia, ella no poda hacer nada, sino rezar. Cada carta de Tony era una luz de esperanza, signo de que algunas semanas antes l an estaba vivo.

Carecemos de noticias aqu sobre la marcha de la guerra escriba Tony. Resisten todava los rusos? El soldado japons es brutal, pero uno ha de respetarle. No tiene miedo a morir... Qu est sucediendo en Amrica? Realmente hacen huelga los obreros pidiendo mejores salarios...? O: Las lanchas PT estn realizando una maravillosa tarea aqu. Esos muchachos son todos unos hroes... T tienes gran influencia, madre. Envanos algunos centenares de "F4U", el nuevo navio de guerra de la Marina. Te echo de menos... El 7 de agosto de 1943, los Aliados iniciaron su primera gran ofensiva en el Pacfico. Los marines norteamericanos desembarcaron en Guadalcanal, en las islas Solomn, y a partir de este momento iniciaron sus ataques para recuperar las islas que los japoneses haban conquistado. En Europa, los Aliados estaban consiguiendo una serie casi ininterrumpida de victorias. El 6 de junio de 1944, las Fuerzas Aliadas desembarcaron en Anzio y establecieron cabezas de playa en Normanda. El 7 de mayo de 1945, Alemania se rindi incondicionalmente. El 6 de agosto, una bomba atmica con una fuerza destructora de ms de veinte mil toneladas de TNT, fue arrojada sobre Hiroshima. Tres das despus, se lanz otra bomba atmica sobre Nagasaki, y los japoneses se rindieron. La larga y sangrienta guerra haba terminado al fin. Tres meses despus, Tony regres a casa. Tony y Kate estaban en Dark Harbor, sentados en la terraza, contemplando la baha salpicada de graciosas velas blancas. La guerra le ha cambiado, pens Kate. Tony tena una nueva madurez. Se haba dejado crecer un pequeo bigote, y mostraba un atractivo aspecto, bronceado y sano. Junto a sus ojos haba unas arrugas que no tena all antes. Kate estaba convencida de que los aos en ultramar le habran dado tiempo para reconsiderar su decisin respecto a entrar en la Compaa. Qu planes tienes ahora, hijo? le pregunt Kate. Tony sonri. Como te estaba diciendo antes de que nos interrumpieran tan groseramente, madre... me voy a Pars.

Libro Cuarto

TONY 19461950

CAPTULO XVIII

Tony haba estado ya otras veces en Pars, pero ahora las circunstancias eran distintas. La Ciudad de la Luz careca de parte de su esplendor a causa de la ocupacin alemana, pero se haba salvado de la destruccin al ser declarada ciudad abierta. La gente haba sufrido muchsimo, y aunque los nazis saquearon el Louvre, Tony

encontr Pars relativamente intacto. Adems, en esta ocasin iba a vivir all, a formar parte de la ciudad, y no a visitarla como un simple turista. Hubiera podido residir en el tico dplex de su madre, en la Avenida del mariscal Foch, que no haba sufrido dao alguno durante la ocupacin. Pero prefiri alquilar un piso sin amueblar en una vieja casa restaurada detrs del Grand Montparnasse. El apartamento consista en una sala de estar, con chimenea, un reducido dormitorio y una pequea cocina que no tena frigorfico. Entre el dormitorio y la cocina se hallaba embutido un cuarto de bao con una baera provista de patas, un pequeo bid desconchado y un retrete con la taza rota. Cuando la patrona comenz a disculparse, Tony la hizo callar: Es perfecto. Pas todo el sbado en el Mercado de las Pulgas. El lunes y el martes, se dio una vuelta por las tiendas de segunda mano de la orilla izquierda del Sena, y el mircoles ya dispona del mobiliario indispensable. Un sofcama, una mesa, dos sillas tapizadas, un viejo armario, con adornos tallados, lmparas y una mesa de cocina destartalada, amn de dos sillas rectas. Mi madre se quedara horrorizada, pens Tony. Hubiera podido llenar su apartamento con valiosas antigedades, pero eso hubiera sido jugar a desempear el papel de un joven artista norteamericano en Pars. El intentara vivirlo. El paso siguiente consista en ingresar en una buena escuela de arte. La escuela de arte ms famosa de toda Francia era la Ecole Beaux Arts de Pars. Sus exigencias eran elevadas, por lo que pocos norteamericanos lograban ser admitidos. Tony solicit una plaza all. Nunca me aceptarn, pens. Pero y si lo hacen....'De alguna manera, l tena que demostrar a su madre que la decisin que haba tomado era acertada. Present tres de sus cuadros, y esper cuatro semanas para saber si haba sido aceptado. Al final de la cuarta semana, el portero de la casa le entreg una carta de la escuela. Deba presentarse el lunes siguiente. La Ecole Beaux Arts de Pars estaba situada en un gran edificio de piedra, de dos pisos de altura, con una docena de clases repletas de alumnos. Tony se present al director de la escuela, maitre Gessand, un hombre imponente, de aspecto amargado, que casi no tena cuello y con los labios ms delgados que hubiera visto nunca Tony en su vida. Sus cuadros son de aficionado le dijo a Tony. Pero prometen algo. Nuestro comit le acept ms por lo que no haba en las pinturas, que por lo que haba en ellas. Me comprende usted? No exactamente, maestro. Ya lo entender con el tiempo. Trabajar usted con el maitre Cantal. El ser su profesor durante los prximos cinco aos... si es que dura tanto tiempo. Durar todo ese tiempo, se prometi Tony. Mattre Cantal era un hombre muy bajo, completamente calvo y se cubra el crneo con una boina roja. Tena ojos oscuros, nariz grande y bulbosa y labios como salchichas. Salud a Tony con un: Los norteamericanos son unos dilettantes, unos brbaros. Por qu ha venido usted? Para aprender, maestro. Maitre Cantal gru. Haba veinticinco alumnos en la clase, en su mayora franceses. Haba instalados caballetes en la habitacin, y Tony eligi uno cerca de una ventana que daba a un caf frecuentado por obreros. Esparcidos por la habitacin, se vean moldes en yeso de diversas partes de la anatoma humana, tomadas de estatuas griegas. Tony mir a su alrededor buscando el modelo. No pudo verlo en absoluto. Podis comenzar dijo maitre Cantal a los alumnos.

Perdone dijo Tony, pero... no he trado mis pinturas. No las necesitar. El primer ao lo pasar usted aprendiendo a dibujar adecuadamente. El maitre seal las partes anatmicas de las estatuas. Dibujar esas estatuas. Y si le parece demasiado sencillo, permtame advertirle: antes de que haya terminado el ao, ms de la mitad de ustedes habrn quedado eliminados. Se anim con su charla. Pasarn el primer ao aprendiendo anatoma. El segundo ao... aquellos de ustedes que pasen el curso comenzarn a dibujar con modelos en vivo, pintando al leo. El tercer ao... y les advierto que quedarn cada vez menos, pintarn a mi estilo, naturalmente mejorndolo mucho. Los aos cuarto y quinto, encontrarn su propio estilo, su propia voz. Ahora comencemos a trabajar. La clase inici el trabajo. El maitre transitaba por la habitacin, detenindose ante cada caballete para formular una crtica o un comentario. Cuando lleg al dibujo que Tony estaba haciendo, lo estudi durante un largo rato. Eso no sirve. Lo que estoy viendo es el exterior de un brazo. Yo deseo ver el interior. Msculos, huesos, ligamentos. Quiero saber que hay sangre que fluye por dentro. Sabe usted cmo expresar eso? S, maestro. Se piensa, se ve, se siente, y despus se dibuja. Cuando Tony no estaba en clase, sola refugiarse en su apartamento a dibujar. Poda haber estado pintando desde el amanecer hasta el del da siguiente. Pintar le produca una sensacin de libertad que no haba conocido anteriormente. El simple acto de sentarse frente a un caballete, con un pincel en la mano, le haca sentirse como un dios. Creara mundos enteros con una mano. Poda plasmar un rbol... una flor... un hombre... un universo. Era una experiencia suprema. Haba nacido para esto. Cuando no estaba pintando, deambulaba por las calles de Pars explorando la fabulosa ciudad. Ahora era su ciudad, el lugar en donde estaba naciendo su arte. Haba dos Pars, separados por el Sena, la orilla izquierda y la orilla derecha, y eran mundos distintos. La orilla derecha perteneca a los ricos, a los acomodados. La orilla izquierda corresponda a los estudiantes, los artistas, los luchadores. Era Montparnasse, y el boulevard Raspail, y St. Germain des Pres. Era el Caf Flore, y Henry Miller y Elliot Paul. Para Tony, el hogar. Poda permanecer all sentado durante horas en la Boule Blanche o La Coupule, con otros compaeros estudiantes, discutiendo sobre su mundo ignoto. Creo que el director de arte del museo Guggenheim est comprando todo lo que hacen Ubak, Lanskoy y Bazine. Ellos no son nadie. Dile que me espere a m! Todos ellos lean las mismas revistas y las compartan, porque eran caras: Studio, Cabiers d'Art, Formes et Couleursy Gazette des Beaux Arts. Tony haba aprendido francs en Le Rosey, y le result fcil entablar amistad con les otros estudiantes de su clase, pues todos compartan una misma pasin. Ellos no tenan ni idea de quin era la familia de Tony, y le aceptaron como uno ms. Los artistas pobres que luchaban por salir adelante, se reunan en el Caf Flore y el Caf Deux Magots, en boulevard St. Germain, y coman en Le Pot d'Etian, en la calle des Caetes o en la del Univers. Ninguno de ellos haba visto nunca el interior de Lassete o de Maxim's. En 1945, los gigantes de la pintura estaban practicando su arte en Pars. De vez en cuando, Tony vislumbr a Picasso y a Marc Chagall, un hombre grandote y extravagante, alrededor de los cincuenta aos, con una mata

salvaje de pelo que comenzaba a volverse gris. Estaba sentado a una mesa al otro lado del caf, conversando animadamente con un grupo de personas. Tenemos suerte de poderle ver le susurr a Tony el muchacho que iba con l. Viene muy raras veces a Pars. Su hogar est en St. Paul de Vence. Vio a Max Ernst, saboreando un aperitivo en la terraza de un caf, y al gran Giacometti, que bajaba por la calle de Rivoli, con el aspecto de una de sus propias esculturas, alto, delgado y retorcido. Tony se sorprendi al observar que era patizambo. Conoci a Hans Belmer, que se estaba haciendo famoso con sus cuadros erticos de jovencitas convertidas en muecas desmembradas. Pero quizs el momento ms emocionante para Tony fue al ser presentado a Braque. El artista era cordial, pero Tony se qued sin habla. Los futuros genios frecuentaban las galeras de arte, para estudiar el trabajo de sus competidores. La Galera Drouant David exhiba los lienzos de un joven artista desconocido llamado Bernard Buffet, que haba estudiado en la Escuela de Bellas Artes, y Soutine, Utrillo y Duffy. Los estudiantes se reunan en el Saln d'Automne, la Galera Charpentier, o la Galera de Mademoiselle Roussa, en la ru du Seine, y pasaban su tiempo libre chismorreando sobre sus afortunados rivales. La primera vez que Kate vio el apartamento de Tony, qued asombrada. Pero consider sensato no hacer comentario alguno, aunque pens: Demonios del infierno! Cmo puede un hijo mo vivir en este horrible armario? Y declar en voz alta: Tiene un gran encanto, Tony. Pero no veo ningn frigorfico. Dnde guardas la comida? En el antep... p... pecho de la v... v... ventana. Kate se acerc a la ventana, la abri y escogi una manzana de las que encontr all. Espero que no me est comiendo uno de tus temas preferidos, verdad? Tony se ech a rer. N... no, madre. Kate le dio un mordisco a la manzana. Ahora dijo, cuntame cosas de tus trabajos. T... t... todava n... n... no hay mucho q... que decir confes Tony. Este ao s... solamente hacemos d... dibujos, Ests contento con ese maitre Cantal? Esm... m... maravilloso. La cuestin importante es q... que yo 1... le guste a l. nicamente un t... tercio de la clase va a pasar al curso siguiente. Ni una sola vez Kate mencion el tema de que Tony se uniera a la Compaa. Maitre Cantal no era hombre amante de prodigar elogios. El mayor cumplido que Tony consegua de l era un gruido: Creo que los he visto peores, o as empiezo a ver debajo . Al finalizar el curso, Tony se hallaba entre los ocho alumnos que pasaran al curso siguiente. Para celebrarlo, Tony y los otros afortunados estudiantes fueron a un local nocturno de Montmartre, se emborracharon y pasaron la noche con unas chicas inglesas que estaban viajando por Francia.

Cuando la Escuela reanud el curso, Tony comenz a trabajar al leo y modelos vivos. Era como salir del jardn de infancia. Al cabo de un ao de estar dibujando partes anatmicas, Tony tena la sensacin de conocer todos los msculos, nervios y glndulas del cuerpo humano. Aquello no era dibujar... era copiar. Ahora, con un pincel en la mano y un modelo vivo frente a l, Tony comenz a crear. Incluso maitre Cantal qued impresionado. Tienes el sentimiento le dijo. Ahora debemos mejorar la tcnica. Haba aproximadamente una docena de modelos que trabajaban en la escuela. Los que maitre Cantal empleaba con ms frecuencia eran Carlos, un joven estudiante de medicina; Anette, una morenita baja, jovial, con una rojiza mata de pelo pbico y una espalda marcada por el acn, y Dominique, una joven rubia, guapa y esbelta, con pmulos delicados y profundos ojos verdes. Dominique Masson tambin posaba para algunos pintores muy conocidos. Era la favorita de todos. Diariamente, despus de la clase, los estudiantes masculinos se agrupaban a su alrededor, intentando conseguir una cita. Nunca mezclo el placer con los negocios replicaba ella. De todos modos aada maliciosamente, no estara bien. Vosotros habis visto todo lo que puedo ofrecer. Y cmo s yo lo que vosotros me podis ofrecer a m? Y la chispeante conversacin continuaba en ese tono. Pero Dominique nunca sali con nadie de la escuela. Una tarde, a ltima hora, cuando todos los dems estudiantes se haban marchado, y Tony se dedicaba a terminar un retrato de Dominique, sta se coloc inesperadamente detrs de l: Mi nariz es demasiado larga. Tony estaba avergonzado. Oh! Lo siento! La cambiar. No, no. La nariz del retrato est bien. Es mi nariz la que es demasiado larga. Tony sonri. Creo que no puedo hacer mucho al respecto. Un francs hubiera dicho: Tu nariz es perfecta, chrie. Me gusta tu nariz, y yo no soy francs. Es evidente. Nunca me has pedido que salga contigo. Y me pregunto por qu. Tony fue pillado de improviso. Yo... no sabra decrtelo. Supongo que ser porque todos te lo han pedido, y t nunca quieres salir con nadie. Dominique sonri. Todo el mundo sale con alguien. Buenas noches. Y se march. Tony observ que cada vez que l se quedaba ms tarde, Dominique se vesta y despus regresaba para permanecer un rato de pie detrs de l mientras terminaba de pintar.

Eres muy bueno declar ella una tarde. Te vas a convertir en un pintor afamado. Gracias, Dominique. Espero que tengas razn. Pintar es algo muy serio para ti, oui? Oui. Le gustara invitarme a cenar a un hombre que va a convertirse en un famoso pintor? Ella observ la expresin sorprendida en la cara de Tony. No como mucho. Debo conservar la lnea. Tony se ech a rer. Ciertamente. Sera un placer. Cenaron en un bistr cerca del Sacre Cur, y su conversacin vers en to rno al ambiente. Tony se senta fascinado por las historias que Dominique le cont sobre artistas muy conocidos para los que posaba. Cuando tomaba el caf, Dominique declar: Debo decirte que t eres tan bueno como cualquiera de ellos. Tony se sinti sumamente complacido, pero todo lo que repuso fue: An me queda mucho camino por recorrer. Ya fuera del restaurante, Dominique le pregunt: No vas a pedirme que vaya a ver tu apartamento? Si quieres... Creo que es muy sencillo. Cuando llegaron, Dominique mir a su alrededor, al apartamento pequeo, desordenado, y movi la cabeza. Tenas razn. Es sencillito. Quin cuida de ti? Una vez a la semana viene una seora a limpiarlo. Despdela. Este lugar est asqueroso. No tienes alguna amiga? No. Ella le observ durante un momento. No sers homo? No. Bien. Sera un terrible despilfarro. Bscame un cubo con agua y un poco de jabn. Dominique se puso a trabajar con ahnco, limpiando y frotando, hasta que al final todo qued ordenado. Cuando termin, dijo: Con esto bastar, por ahora. Dios mo, necesito un bao! Entr en el pequeo cuarto de bao y llen de agua la baera.

Cmo consigues meterte aqu dentro? pregunt en voz alta. Dejo las piernas fuera. Ella ri. Me gustara verlo. Quince minutos despus, la modelo sali del cuarto de bao cubierta solamente con una toalla alrededor de la cintura, al aire su cabello rubio, hmedo y rizado. Tena una bella figura, senos prominentes, cintura estrecha, y piernas largas, esbeltas. Tony no la haba mirado anteriormente como mujer. Tan slo como una figura desnuda para ser reflejada en la tela. Cosa extraa, la toalla lo cambiaba todo. Sinti una sbita ereccin de su miembro. Dominique estaba observndole. Te gustara hacerme el amor? Muchsimo. Ella se quit lentamente la toalla. Demustramelo. Y Tony se lo demostr. Tony no haba conocido nunca una chica como Dominique. Ella se lo daba todo y no le peda nada a cambio. La joven vena casi todas las noches para hacerle la comida a Tony. Cuando salan a cenar fuera, Dominique insista en ir a bistrs baratos, o bares para comer un bocadillo. Has de ahorrar dinero le rea ella. El comienzo es muy difcil, incluso para un buen artista. Y t eres bueno, chri. Iban a Les Halles de madrugada y coman sopa de cebolla en Au Pied de Cochon. Acudan al Museo Carnavalet y a lugares poco frecuentados donde no iban los turistas, como el cementerio del Pre Lachaise, el lugar fin? I de descenso de Oscar Wilde, Chopin, Balzac y Proust. Visitaron las Catacumbas y pasaron unas perezosas vacaciones viajando por el Sena, en una barcaza propiedad de un amigo de Dominique. Dominique era una chica divertida. Tena un quijotesco sentido del humor, y, cuando Tony se senta deprimido, ella le remontaba el nimo con sus bromas. Pareca conocer a todo el mundo en Pars, y le encantaba llevar a Tony a fiestas interesantes, en las que l conoca a las figuras ms renombradas de la poca, como el poeta Paul Eluard, y Andr Bretn, que estaba a cargo de la prestigiosa Galera Maeght. Dominique era una fuente constante de energa. Vas a ser mejor que todos ellos, chri. Creme. Lo s. Si Tony se senta inspirado para pintar de noche, Dominique posaba alegremente para l, aunque hubiera estado trabajando durante todo el da. Dios mo, qu afortunado soy, se deca Tony. Era la primera vez que estaba seguro de que alguien le amaba por lo que era, no por quin era, y eso le haca sentirse feliz. Tema decir a Dominique que l heredara una de las mayores fortunas del mundo, por el miedo de que ella cambiase, por el temor de que ambos perdieran lo que tenan. Pero en el cumpleaos de Dominique, Tony no pudo resistir la tentacin de comprarle un abrigo de lince ruso.

Es la cosa ms hermosa que he visto en mi vida! Dominique haca girar el abrigo a su alrededor y bailaba por la habitacin. Se detuvo en medio de una vuelta . De dnde ha salido? Tony, dnde has conseguido el dinero para comprar este abrigo? Tony estaba preparado. Quema... es gnero robado. Lo compr a un hombrecillo junto al Museo Rodin. Estaba ansioso por desprenderse del abrigo. No me cost mucho ms de lo que costara un buen abrigo de pao en Printemps. Dominique le mir unos instantes, y despus se ech a rer. Pues voy a llevarlo, aunque los dos vayamos a presidio! Despus rode a Tony con sus brazos y comenz a llorar. Oh, Tony, grandsimo tontorrn! Cario mo, mi fantstico bobalicn...! La mentira mereci la pena, decidi Tony. Una noche, Dominique le sugiri a Tony que se fuera a vivir con ella. Con su trabajo en la Ecole des Beaux Arts de Pars, y como modelo de algunos de los ms afamados artistas de Pars, Dominique pudo alquilar un apartamento grande y moderno en la Ru Petres St. Severin. No deberas vivir en un lugar como se, Tony. Es horrible. Vive conmigo, y no tendrs que pagar alquiler. Yo puedo lavarte la ropa, guisar para ti, y... No, Dominique. Gracias. Pero por qu? Cmo podra explicrselo? Al principio l poda haberle confesado que era rico, pero ahora ya no poda nacerlo. Creera que se haba estado burlando de ella. De modo que Tony le dijo: Sera como vivir a tus expensas. Ya me has dado demasiado. En ese caso voy a dejar mi apartamento y me vendr a vivir aqu. Quiero estar a tu lado. Y no me importa dnde. Al da siguiente, Dominique se vino a vivir con l. Entre ellos exista una sencilla intimidad, maravillosa. Pasaban los fines de semana en el campo y se alojaban en pequeos hoteles, donde Tony pudiera instalar su caballete y pintar paisajes, y cuando sentan hambre, Dominique sacaba la comida que ella misma haba preparado y coman en un prado. Despus, hacan el amor, lenta y dulcemente. Tony nunca se haba sentido tan feliz y satisfecho. Su trabajo avanzaba esplndidamente. Una maana, maitre Cantal alz en alto uno de los cuadros de Tony y dijo a la clase: Observad este cuerpo. Podis verlo respirando. Tony estaba ansioso por contrselo a Dominique aquella noche. Sabes cmo consigo expresar justamente la respiracin? Todas las noches abrazo a la modelo. Dominique se ech a rer animada, pero en seguida se puso seria.

Tony, no creo que necesites tres aos ms de escuela. Ya ests preparado. Todo el mundo en la escuela se ha dado cuenta... incluso Cantal. El temor de Tony estaba en que no fuese lo bastante bueno, en no ser ms que otro pintor, en que su trabajo se perdiera entre la corriente de pinturas producidas por millares de artistas de todo el mundo cada da. No poda soportar ese pensamiento. Ganar es lo importante, Tony. Recuerda eso. Algunas veces, cuando Tony terminaba un cuadro, se senta rebosante de jbilo y pensaba: Tengo talento. Realmente tengo talento. Otras veces contemplaba su trabajo y pensaba: Soy un maldito aficionado. Con el estmulo de Dominique, Tony estaba cada vez ms seguro de su trabajo. Haba terminado casi docenas de cuadros pintados por su cuenta. Paisajes, bodegones. Haba un cuadro de Dominique, yaciendo desnuda junto a un rbol, su cuerpo moteado por el sol. En primer trmino aparecan la chaqueta y la camisa de un hombre, y el que contemplaba el cuadro comprenda que la mujer esperaba a su amante. Cuando Dominique vio aquel cuadro, se ech a llorar. Tienes que hacer una exposicin! Ests loca, Dominique! No estoy preparado. Te equivocas, mon chri. Cuando lleg a casa a ltima hora de la tarde siguiente, Dominique no vena sola. Le acompaaba Antn Goerg, un hombre flaco, con una enorme barriga y ojos azules saltones. Era el propietario y director de la Galera Goerg, una modesta galera de la Ru Dauphi. Los cuadros de Tony estaban esparcidos por la habitacin. Qu sucede? pregunt Tony. Lo que est sucediendo, Monsieur replic Antn Goerg, es que creo que su trabajo es brillante. Dio unas palmadas en la espalda de Tony. Me sentira honrado de exponer sus cuadros en mi galera. Tony mir a Dominique, y ella le sonri ampliamente. Yo... yo no sabra qu decir. Ya lo ha dicho usted replic Goerg. Con estas telas. Tony y Dominique permanecieron en vela media noche, discutiendo el asunto. No me siento preparado. Los crticos me van a crucificar. Te equivocas, chri. Esto es perfecto para ti. Es una galera pequea. Solamente acudir y te juzgar la gente local. De ningn modo puedes salir perjudicado. Monsieur Goerg nunca te hubiera ofrecido una exposicin en que te vas a convertir en un artista importante. Muy bien respondi Tony. Quin sabe? A lo mejor, hasta vendo un cuadro. El telegrama deca: Llego Pars sbado. Renete conmigo cena, por favor. Carios. Madre. El primer pensamiento de Tony al observar a su madre cuando entraba en el estudio fue: Qu mujer tan atractiva es mi madre. Kate tena ya algo ms de cincuenta aos, no llevaba teido el cabello, por lo que unos blancos mechones se enlazaban con su pelo negro. Se desprenda de ella una vitalidad innata. Tony le haba preguntado en una ocasin por qu no se haba casado otra vez. Ella le respondi con suavidad:

nicamente ha habido dos hombres importantes en mi vida. Tu padre y t. Ahora, de pie en su pequeo apartamento de Pars, frente a su madre, Tony dijo: Es b... b... bueno verte, m... m... madre. Tony, tienes un aspecto maravilloso! La barba es nueva. Se ech a rer y desliz sus dedos entre la barba. Pareces un joven Abe Lincoln. Sus ojos recorrieron el pequeo apartamento. Gracias a Dios que has conseguido una buena mujer de la limpieza. Parece un lugar diferente. Kate se acerc al caballete en el que Tony haba estado trabajando en un cuadro, se detuvo y estuvo mirndolo fijamente un largo rato. Tony estaba all de pie detrs de ella, esperando nerviosamente la reaccin de su madre. Cuando Kate habl, su voz era muy suave. Es brillante, Tony. Realmente brillante. No hizo esfuerzo alguno para ocultar el orgullo que senta. A ella no se la poda engaar con respecto al arte, y haba en su interior una feroz exaltacin al comprobar el talento de su hijo. Se volvi para encararse con l. Djame ver algunos ms! Pasaron las dos horas siguientes examinando su coleccin de cuadros. Kate discuti cada uno de ellos con gran detalle. En su voz no haba condescendencia. Haba fallado en sus intentos de controlar su vida, y Tony la admir por haber aceptado tan graciosamente su derrota. Kate dijo: Arreglar una exposicin. Conozco a unos cuantos comerciantes que... Gracias, m... m... madre, pero n... n... no tienes qu... que hacerlo. El viernes pr... pr... prximo tengo una exposicin. Una galera m... m... me ha ofrecido exponer mis cuadros. Kate ech sus brazos alrededor del cuello de Tony. Eso es maravilloso! Qu galera? La g... Galera Goerg. No creo conocerla. Es p... p... pequea, pero no estoy preparado todava p... p... para Hammer o Wildenstein. Ella seal el cuadro de Dominique debajo del rbol. Te equivocas, Tony. Creo que esto... Se oy el ruido de la puerta de entrada que se abra. Vengo que ardo, chri. Qutate los... Dominique vio a Kate. Oh, merde\ Lo siento. Yo... yo no saba que tenas visita, Tony.

Sigui un momento de fro silencio. Dominique, te presento a mi m... m... madre. Madre, permteme presentarte a D... D... Dominique Masson... Las dos mujeres quedaron en silencio estudindose mutuamente. Cmo est usted, Mrs. Blackwell? Kate coment: He estado admirando el retrato que mi hijo le ha hecho a usted. El resto qued sin pronunciar. Sigui otro silencio embarazoso. Le ha contado Tony que va a exponer en breve, Mrs. Blackwell? S, lo ha hecho. Son noticias maravillosas. Podrs qu... quedarte para la exposicin, madre? Dara cualquier cosa por poder estar aqu, pero tengo una reunin del Consejo pasado maana en Johannesburgo y no puedo evitarla ni retrasarla. Me hubiese gustado enterarme con tiempo, para poder cambiar mi programa. Est b... b... bien, madre replic Tony. Lo comprendo. Tony se senta nervioso temiendo que su madre dijese algo ms sobre la Compaa delante de Dominique, pero la mente de Kate estaba en los cuadros de su hijo. Es importante que la gente adecuada vea tu exposicin. Y quin es la gente adecuada, Mrs. Blackwell? Kate se volvi hacia Dominique. Los que crean la opinin, los crticos. Alguien como Andr D'Usseau... l debera visitarla. Andr D'Usseau era el crtico de arte ms respetado de Francia. Era un feroz len guardando el templo del arte, y una simple crtica de l poda encumbrar o destruir a un artista en una sola noche. D'Usseau siempre era invitado a cualquier exposicin, pero nicamente asista a las ms importantes. Los propietarios de las galeras y los artistas temblaban, esperando que apareciera su crtica. Era maestro en el bon mot, y sus sarcasmos revoloteaban por Pars sobre alas emponzoadas. Andr D'Usseau era el hombre ms odiado en los crculos artsticos parisienses, pero el ms respetado tambin. Su ingenio mordaz y su crtica despiadada se toleraban a causa de su pericia. Tony se volvi hacia Dominique. As es una m... m... madre para uno. Y de nuevo a Kate, Andr D'Usseau n... n... no va a las galeras p... p... pequeas. Oh, Tony, debe ir. Puede hacerte famoso en una noche. O d... d... destruirme.

No crees en ti mismo? Kate estaba observando a su hijo. Naturalmente que cree replic Dominique . Pero no podramos ni atrevernos a esperar que D'Usseau quisiera asistir. Probablemente, podra encontrar algunos amigos que le conozcan. El rostro de Dominique se ilumin. Eso sera fantstico! Se volvi hacia Tony . Chri, sabes lo que significara si fuera a la inauguracin? El olvido? S formal. Yo conozco sus gustos, Tony. S lo que a l le gusta. Se prender de tus cuadros. Kate manifest ahora: No intentar conseguir que venga, a menos que t quieras que lo haga, Tony. Naturalmente que lo quiere, Mrs. Blackwell. Tony respir profundamente. Yo te... t... tengo miedo, pero, qu demonios!, int... tentmoslo. Ver lo que se puede hacer. Kate mir durante un largo, largusimo rato, el lienzo del caballete, y despus se volvi hacia Tony. En sus ojos haba una expresin de tristeza . Hijo, debo marcharme maana de Pars. Podramos cenar juntos esta noche? Tony replic: S, naturalmente, madre. Estamos 1... 1... libres. Kate se volvi hacia Dominique y le pregunt en tono ms encantador: Le gustara cenar en Maxim's, o...? Tony repuso en seguida: Dominique y yo conocemos un p... p... pequeo caf m... m... maravilloso, no lejos de aqu. Fueron a un bistr en la Place Victorie. La comida era buena y el vino, excelente. Las dos mujeres parecan entenderse bien, y Tony se senta sumamente orgulloso de ambas. Es una de las mejores noches de mi vida, pens. Estoy con mi madre y con la chica con quien me voy a casar. Al da siguiente, Kate llam por telfono desde Orly. He hecho media docena de llamadas le dijo a Tony . Nadie me ha dado una respuesta definitiva sobre Andr D'Usseau. Pero cualquiera que sea el resultado, cario, estoy orgullosa de ti. Los cuadros son maravillosos. Tony, te quiero mucho. Yo t... t... tambin te q... quiero, m... m... madre.

La Galera Goerg tena el tamao justo para escapar de la calificacin de ntima. En los ltimos frenticos momentos antes de la inauguracin, fueron colgados de las paredes dos docenas de cuadros de Tony. En una mesa de mrmol junto a la pared haba lonchas de queso, galletas y botellas de Chablis. La galera estaba desierta, con la excepcin de Antn Goerg, Tony, Dominique y una joven ayudante que estaba colgando el ltimo cuadro. Antn Georg mir su reloj. Las invitaciones decan de siete a nueve. La gente comenzar a llegar en cualquier momento. Tony haba esperado no estar nervioso. Y no estoy nervioso, se dijo. Tengo autntico pnico! Mientras esperaba que llegase la multitud que vendra a juzgar lo que haba hecho, era peor que Iwo Jima. Y si no viene nadie? pregunt. Quiero decir, y si no viene ni una sola persona, ningn maldito visitante? Dominique sonri y le acarici la cara. En ese caso, nos comeremos el queso y beberemos vino nosotros solitos. La gente comenz a llegar. Al principio, poco a poco, y despus en mayor nmero. Monsieur Goerg estaba en la puerta, saludndoles efusivamente. A m no me parece que sean compradores de arte, pens Tony. Su mirada observadora les dividi en tres categoras: estaban los artistas y los estudiantes de arte que asistan a cualquier exposicin para valorar las muestras; los marchantes que asistan a todas las exposiciones para poder esparcir rumores despectivos sobre los aspirantes a pintor; y el grupo arty, en su mayora homosexuales y lesbianas, que parecan pasar sus vidas en las orillas del mundo artstico. No voy a vender ni una sola condenada pintura, se dijo Tony. Monsieur Goerg estaba haciendo seas a Tony desde el otro lado de la habitacin. Creo que no quiero conocer a ninguna de estas personas murmur Tony a Dominique. Estn aqu para hacerme pedazos. Tonteras. Han venido para conocerte. Mustrate encantador, Tony. As que Tony fue encantador. Conoci a todo el mundo, sonri muchsimo, y murmur todas las frases apropiadas en respuesta a los cumplidos que le hacan. Eran realmente cumplidos f, se preguntaba Tony. Con los aos, en los crculos artsticos se haba desarrollado un vocabulario para cumplimentar las exposiciones de los pintores desconocidos. Frases que lo decan todo, y no decan nada. Uno siente realmente que ests all... Nunca he visto un estilo parecido al suyo... Bueno, eso es una pintura...! Me est hablando... No poda haberlo hecho usted mejor... La gente iba llegando y Tony se pregunt si la atraccin era la curiosidad acerca de sus pinturas, o el vino y el queso gratis. Hasta entonces no se haba vendido ninguno de sus cuadros, pero el vino y el queso desaparecan velozmente.

Ten paciencia susurr Monsieur Goerg a Tony. Estn interesados. Primero han de percibir el olor de las pinturas. Ven una que les gusta, y vuelven a mirarla. Muy pronto preguntan por el precio, y cuando pican, voil! El anzuelo se ha clavado! Jess! Me siento como sobre ascuas le dijo Tony a Dominique. Monsieur Goerg se acerc apresuradamente a Tony. Hemos vendido uno! exclam . El paisaje de Normanda. Quinientos francos. Fue un momento que Tony recordara mientras viviera. Alguien le haba comprado un cuadro! Alguien haba concedido suficiente valor a su trabajo para pagar dinero por l, para colgarlo en su casa o en su oficina, para mirarlo, vivir con l, mostrarlo a los amigos. Era una pequea pieza de inmortalidad. Era una manera de vivir ms tiempo que la propia vida, de estar en ms de un lugar al mismo tiempo. Un artista de xito estaba en centenares de hogares y de oficinas y de museos de todo el mundo, causando placer a millares... a veces a millones de personas. Tony se sinti como si hubiera penetrado en el panten de Rembrandt, de Miguel Angel y de Da Vinci. Ya no era un pintor aficionado, era un profesional. Alguien haba pagado dinero por su cuadro. Dominique se acerc corriendo, con los ojos brillantes de excitacin. Acabas de vender otro, Tony. Cul? pregunt con ansiedad. l bodegn. La pequea galera estaba ahora llena de gente y de voces y de tintineo de vasos; de repente, la habitacin qued en silencio. Se produjo una corriente subterrnea de susurros y todas las miradas se dirigieron a la puerta. Andr d'Usseau estaba entrando en la galera. Era un tipo cincuentn, ms alto que la mayora de los franceses, con un rostro fuerte, leonino, y una melena de cabellos blancos. Llevaba una airosa capa de Invermess y un sombrero Borsalino, y detrs de l segua una comitiva de media docena de personas. Automticamente, toda la gente de la habitacin comenz a abrir paso a D'Usseau. Ni uno solo de los presentes ignoraba quin era aquel hombre. Dominique apret la mano de Tony. Ha venido! dijo. Est aqu! Monsieur Goerg nunca haba recibido semejante honor y estaba fuera de s, inclinndose y movindose delante del gran hombre, haciendo toda clase de cosas menos tirar de su copete. Monsieur D'Usseau balbuce. Qu inmenso placer verle aqu! Cunto honor! Puedo ofrecerle un poco de vino, o queso? Se maldijo por no haber comprado un vino decente. Gracias replic el gran hombre. He venido nicamente para dar gusto a mi vista. Me gustara conocer al artista. Tony estaba demasiado asombrado para moverse. Dominique le empuj hacia adelante. Aqu est dijo Monsieur Goerg. Mr. Andr d'Usseau, ste es Tony Blackwell. Tony recuper la voz.

Cmo est usted, seor? Yo... le agradezco que haya venido. Andr d'Usseau se inclin ligeramente, y se acerc a los cuadros de la pared. Todo el mundo retroceda para hacerle sitio. El crtico avanzaba despacio, mirando cada cuadro larga y minuciosamente, y pasando despus al siguiente. Tony trat de adivinar la expresin de su cara, pero no pudo percibir nada. D'Usseau ni frunca el ceo ni sonrea. Se detuvo un largo rato en una pintura particular, el desnudo de Dominique, y despus prosigui. Dio una vuelta completa a la habitacin, sin dejarse nada. Tony sudaba copiosamente. Cuando Andr d'Usseau hubo terminado, se dirigi a Tony. Estoy contento de haber venido fue todo lo que dijo. Pasados algunos minutos despus de haberse marchado el famoso crtico, todos los cuadros de la galera estaban vendidos. Acababa de nacer un gran artista, y todo el mundo quera participar de ese nacimiento. Nunca he visto nada parecido exclam Monsieur Goerg. Andr d'Usseau vino a mi galera. \Mi galera! Todo Pars leer maana el acontecimiento. Estoy contento de haber venido. Andr d'Usseau no es un hombre que desperdicie palabras. Esto hay que celebrarlo con champaa. Aquella misma noche, ms tarde, Tony y Dominique tuvieron su celebracin particular. Dominique se acurruc en sus brazos. Me he acostado antes con pintores dijo , pero nunca con ninguno tan famoso como vas a ser t. Maana todo el mundo en Pars sabr quin eres. Y Dominique tena razn. A las cinco de la madrugada del da siguiente, Tony y Dominique se vistieron apresuradamente y salieron para comprar la primera edicin del peridico matutino. Acababa de llegar al quiosco. Tony tom el peridico y busc la seccin de crticas de arte. Tony ley en voz alta: Un joven pintor norteamericano, Anthony Blackwell, inaugur ayer tarde una exposicin en la Galera Goerg. Para este crtico, represent una gran experiencia de aprendizaje. He visitado tantas exposiciones de pintores con talento, que haba olvidado el aspecto de las pinturas realmente malas. La pasada tarde el recuerdo vino forzadamente... El rostro de Tony se haba vuelto plido y gris. Por favor, no leas ms le suplic Dominique. Intent arrebatar el peridico de las manos de Tony. Suelta! orden l. Y continu leyendo: Al principio cre que se trataba de una broma. No pude creer en serio que nadie tuviera el valor de colgar semejantes cuadros de aficionado, y atreverse a calificarlos de arte. Busqu afanosamente el menor asomo de talento. Por desgracia, no hall nada en absoluto. Hubieran debido colgar al pintor, en vez de colgar sus cuadros. Yo aconsejara honestamente a Mr. Blackwell que volviera a su autntica profesin, que, presumo, ser la de pintor de interiores. No puedo creerlo murmur Dominique. No puedo creer que no pudiera verlo. Oh, ese bastardo!

Dominique comenz a sollozar convulsivamente. Tony se senta como si le hubieran llenado el pecho de plomo. Respiraba con dificultad. Lo vio dijo. Y lo sabe, Dominique. Lo sabe. Su voz rezumaba dolor. Esto es lo que duele tanto. Cristo! Qu tonto he sido! Comenz a alejarse. Adnde vas, Tony? No lo s. Te ver luego. Estuvo caminando por las fras calles del amanecer, sin darse cuenta de las lgrimas que le resbalaban por las mejillas. Al cabo de algunas horas todo el mundo en Pars habra ledo aquella crtica. Sera ridiculizado. Pero lo que le dola ms era que se haba engaado a s mismo. Haba credo realmente que le esperaba una prometedora carrera como pintor. Por lo menos, Andr d'Usseau le haba salvado de ese error. Fragmentos de posteridad, pens Tony malhumorado. Fragmentos de mierda! Entr en el primer bar que encontr abierto y se dedic a emborracharse sin miramientos. Cuando Tony regres al fin a su apartamento, ya eran las cinco de la madrugada siguiente. Dominique estaba esperndole, frentica. Dnde has estado, Tony? Tu madre ha estado intentando hablar contigo. Est enferma de inquietud. Le leste la crtica? S, ella insisti. Yo... Son el telfono. Dominique mir a Tony, y cogi el receptor. Helio? S, Mrs. Blackwell. Acaba de llegar. Dominique tendi el aparato a Tony. Tony vacil, y despus lo cogi. Hola, m... m... madre. La voz de Kate estaba llena de inquietud. Tony, cario, escchame. Puedo obligarle a que rectifique. Yo... Madre dijo Tony secamente, esto no es una transaccin de n... n... negocios. Esto es 1... 1... la opinin de un cr... cr... crtico. Y su opinin es que yo d... d... debera ser colgado. Cario, no soporto que ests dolido de esa manera. Creo que no puedo soportar... Se interrumpi, incapaz de continuar. Es igual, m... m... madre. He tenido mi p... p... pequeo vuelo. Lo he intentado y no ha r... r... resultado. No tengo lo q... q... que se necesita. Simplemente es eso. Maldigo las entr... tr... traas de D'Usseau, pero es el crtico de arte condenadamente mejor del mundo. T... t... tengo que convenir en eso. Me ha salvado de cometer un t... t... terrible error. Tony... deseara que hubiera algo que pudiera decirte...

D'Usseau ya lo ha d... d... dicho todo. Es m... m... mejor que lo haya descubierto ahora en vez de hacerlo despus de pasados diez aos, no crees? Tengo que marcharme d... d... de esta ciudad. Esprame ah, cario. Saldr maana de Johannesburgo y volveremos juntos a Nueva York. De acuerdo dijo Tony. Deposit el aparato en su horquilla y se volvi hacia Dominique . Lo siento, Dominique. Escogiste el tipo equivocado. Dominique no dijo nada. Se limit a mirarle con los ojos rebosando de una afliccin inexplicable. Al da siguiente por la tarde en la oficina de Kruger Brent International, de la ru Matignon, Kate Blackwell estaba extendiendo un cheque. El hombre sentado al otro lado de la mesa de escritorio suspir. Es una lstima. Su hijo tiene talento, Mrs. Blackwell. Hubiera podido convertirse en un pintor importante. Kate le mir framente. Mr. D'Usseau, hay decenas de millares de pintores en el mundo. Mi hijo no estaba destinado a ser uno del montn. Le alarg el cheque por encima de la mesa. Usted ha cumplido su parte en el trato, yo estoy preparada a cumplir el mo. KrugerBrent International patrocinar museos de arte en Johannesburgo, Londres y Nueva York. Usted estar encargado de escoger los cuadros, con una bonita comisin, desde luego. Mucho despus que D'Usseau se hubiera marchado, Kate permaneca sentada a su despacho, embargada de una profunda tristeza. Amaba tanto a su hijo... Si alguna vez l lo descubra... Kate saba el riesgo que haba corrido. Pero no poda permanecer impasible dejando que Tony despreciara su herencia. No importaba lo que le costara a ella, Tony tena que ser protegido. La Compaa tena que ser protegida. Kate se levant, sintindose de repente muy cansada. Ya era hora de recoger a Tony y llevarlo a casa. Ella le ayudara a sobreponerse de este contratiempo para que Tony pudiera continuar con la tarea que le corresponda hacer. Cuidar de la Compaa.

CAPTULO XIX

Durante los dos aos siguientes, Tony Blackwell senta que se hallaba en una gigantesca noria que no le llevaba a parte alguna. El era el aparente heredero de una enorme empresa. El imperio de Kruger Brent International se haba ampliado incluyendo fbricas de papel, una compaa de aviacin, una cadena de hospitales. Tony era tratado con gran deferencia en todas partes. Aprendi que un nombre es una llave que abre todas las puertas. Existen clubes, organizaciones y crculos sociales, donde la moneda que impera no es el dinero o las influencias, sino el nombre adecuado. Tony fue aceptado como socio en el Union Club, el Brook y The Links. Le servan en todas partes adonde fuera, pero l se senta como un impostor. No haba hecho nada para merecer todo esto. Se amparaba en la gigantesca sombra de su abuelo, y senta que constantemente se le comparaba con l. Era injusto, puesto que ya no quedaban campos de minas sobre los que arrastrarse, ni guardianes que dispararan contra uno, ni tiburones amenazadores. Las viejas historias heroicas no tenan nada que ver con Tony. Pertenecan a otro siglo, a otra poca, a otro lugar, actos heroicos cometidos por un extranjero.

El trabajo de Tony era doblemente duro que el de cualquier otra persona en Kruger Brent International. Trabajaba sin descanso, hasta agotarse, intentando librarse de recuerdos demasiado penosos y difciles de soportar. Escribi a Dominique, pero las cartas le fueron devueltas sin abrir. Llam por telfono a maitre Cantal, pero Dominique haba dejado de trabajar como modelo en la Escuela. Haba desaparecido. Tony llevaba su trabajo con destreza y metdicamente, sin pasin ni amor, y aunque dentro de l senta un profundo vaco, nadie lo sospechaba. Ni tan siquiera Kate. Ella reciba informes semanales de Tony, y se senta complacida con ellos. Tiene una aptitud natural para los negocios le dijo Kate a Brad Rogers. Para Kate, las largas horas que su hijo dedicaba al trabajo eran una prueba de cunto amaba Tony lo que estaba haciendo. Cuando Kate se acordaba de que Tony haba estado a punto de desperdiciar su futuro, se estremeca y se senta agradecida por haberle salvado. En 1948, el Partido Nacionalista asumi plenamente el poder en Sudfrica, con total segregacin en todos los cargos pblicos. La migracin estaba rgidamente controlada, y las familias eran separadas si as convena al Gobierno. Todos los negros varones deban llevar consigo un bewyshock, que era mucho ms que un pase, un salvavidas, su certificado de nacimiento, su permiso de trabajo, su recibo de pago de impuestos. Regulaba sus movimientos y su vida. Se incrementaban los alborotos en frica del Sur, pero la Polica los sofocaba sin miramientos. De vez en cuando, Kate lea en los peridicos noticias sobre sabotaje y algaradas, y el nombre de Banda se citaba con suma frecuencia. Banda era el lder de los negros. Naturalmente, tena que luchar por su gente, pens Kate. El es Banda. Kate celebr su quincuagsimo sexto aniversario sola con Tony, en la casa de la Quinta Avenida. Y ella pensaba: Este guapo chico de veinticuatro aos, que tengo al otro lado de la mesa, no puede ser mi hijo. Soy demasiado joven. Y Tony brindaba por ella: Por m... m... mi fantstica m... m... madre. Feliz c... c... cumpleaos! Deberas brindar por mi fantstica anciana madre. Pronto me retirar, pens Kate, pero mi hijo ocupar mi lugar. Mi hijo! Ante la insistencia de Kate, Tony se vino a residir a la mansin de la Quinta Avenida. Ese lugar es condenadamente grande para m sola le dijo Kate. T puedes quedarte con toda el ala este y tendrs toda la intimidad que quieras. Para Tony era mejor ceder que entrar en discusiones. Todas las maanas, Kate y Tony desayunaban juntos, y el tpico de la conversacin siempre era Kruger Brent International. Tony se asombraba de que su madre pudiera dedicarse tan apasionadamente a una entidad sin rostro, sin alma, una coleccin amorfa de edificios, mquinas y cifras contables. Dnde estaba la magia? Con toda la mirada de misterios que haba en el mundo para explorar, por qu una persona quera malgastar toda una vida acumulando riquezas sobre riquezas, consiguiendo un poder que iba ms all del poder? Tony no comprenda a su madre. Pero la amaba. Y trataba de vivir de acuerdo con lo que ella esperaba de l. El vuelo de Pan American World Airways de Estocolmo a Nueva York haba sido normal. A Tony le gustaba esa compaa de aviacin. Era agradable y eficiente. El poda trabajar en sus informes de adquisiciones de ultramar desde el momento en que el avin emprenda el vuelo, saltndose la cena, e ignorando las azafatas que continuamente le ofrecan bebidas, cojines, o cualquier otra cosa que pudiera apetecer a su atractivo pasajero. Gracias, seorita. Estoy bien.

Si hay alguna cosa, lo que sea, Mr. Blackwell... Gracias. Una mujer de mediana edad, que ocupaba el asiento junto al de Tony, lea una revista de modas. Al volver la pgina, Tony ech una mirada casual, y se qued helado. Apareca la foto de una modelo con un vestido de baile. Era Dominique. No caba duda alguna. All estaban sus pmulos altos y delicados, y sus profundos ojos verdes, su abundante cabello rubio. Tony sinti que el pulso se le aceleraba. Perdneme dijo Tony a su compaera de asiento, Me permite ver esa pgina? Al da siguiente, por la maana temprano, Tony llam a la tienda de ropa femenina y consigui el nombre de su agencia de publicidad. Les llam por telfono. Estoy tratando de localizar a una de sus modelos dijo a la telefonista. Podra usted...? Un momento, por favor. Se oy una voz masculina. En qu puedo servirle? He visto una fotografa en el nmero de Vogue de este mes. Una modelo que exhibe un vestido de baile para los almacenes Rothman. Tienen ustedes esa cuenta? S. Podra usted facilitarme el nombre de su agencia de modelos? Ha de ser la Carleton Blessing Model Agency. Facilit a Tony el nmero de telfono. Un minuto despus, Tony estaba hablando con una mujer de la Agencia Blessing. Estoy intentando localizar a una de sus modelos dijo Tony. Dominique Masson. Lo siento. No acostumbramos a facilitar informacin personal. La lnea se qued silenciosa. Tony permaneci all sentado, contemplando el auricular del telfono. Tena que haber algn medio para ponerse en contacto con Dominique. Brad Rogers entr en el despacho. Buenos das, Tony. Caf? No, gracias, Brad, has odo hablar de la Carleton Blessing Model Agency? Seguro que s. Nos pertenece. Est bajo la proteccin de una de nuestras subsidiarias. Cundo la compramos? Hace un par de aos. Justo cuando t te uniste a la Compaa. Por qu te interesa?

Estoy intentando localizar a una de las modelos. Es una antigua amiga. No hay problema. Llamar y... No importa. Yo lo har. Gracias, Brad. En el interior de Tony estaba crendose un sentimiento de clida anticipacin. Aquella tarde, a la ltima hora, Tony se dirigi a las oficinas de la Carleton Blessing Model Agency y dio su nombre. Sesenta segundos despus, estaba sentado en el despacho del presidente, un tal Mr. Tilton. Ciertamente es un honor, Mr. Blackwell. Confo en que no haya ningn problema. Nuestros beneficios durante el ltimo trimestre... No hay problema. Estoy interesado por una de sus modelos. Dominique Masson. El rostro de Tilton se ilumin. Se ha convertido en una de las mejores. Su madre tiene buen ojo. Tony pens que le haba entendido mal. Qu ha dicho usted? Su madre solicit personalmente que contratsemos a Dominique. Ese fue parte de nuestro convenio cuando KrugerBrent International se hizo cargo de nuestra firma. Todo ello consta en nuestros archivos, si usted desea comprobarlo... No. Tony no poda comprender el sentido de lo que estaba oyendo. Por qu su madre...? . Puedo saber la direccin de Dominique, por favor? Claro est, Mr. Blackwell. Hoy se encuentra trabajando en Vermont, pero deber estar de regreso... mir un esquema sobre su escritorio. ..maana por la tarde. Tony estaba esperando fuera del edificio del apartamento de Dominique cuando se detuvo un sedn negro y Dominique sali. La acompaaba un hombre fuerte, de aspecto atltico, que le llevaba la maleta. Dominique se detuvo en seco al ver a Tony. Tony! Dios mo! Qu... qu ests haciendo aqu? Necesito hablar contigo. Tendrs que esperar algn otro momento, camarada replic el atleta. Esta tarde estamos ocupados. Tony ni tan siquiera le mir. Dile a tu amigo que se vaya. Eh! Quin se ha credo ste...? Dominique se volvi hacia el hombre. Por favor, mrchate, Ben. Te llamar despus. El hombre vacil un momento, pero despus se encogi de hombros.

Okay. Lanz una mirada feroz a Tony, entr en el automvil y parti con gran ruido del escape. Dominique se volvi hacia Tony. Es mejor que entres. El apartamento consista en un gran dplex, con alfombras blancas y mobiliario moderno. Deba de costar una fortuna. Parece que te ganas bien la vida le dijo Tony. S. He tenido suerte. Los dedos de Dominique tiraban nerviosamente de su blusa . Quieres un trago? No, gracias. Trat de ponerme en contacto contigo despus de marcharme de Pars. Me mud. A Estados Unidos? S. Cmo conseguiste un empleo en la Carleton Blessing Model Agency? Pues... respond a un anuncio en el peridico respondi ella dbilmente. Cundo viste por primera vez a mi madre, Dominique? Yo... pues, en tu apartamento de Pars. Recuerdas? Nosotros... Djate de juegos advirti Tony. Senta que dentro de l se alzaba una furia incontenible. Ha terminado. Nunca he pegado a una mujer en mi vida, pero, si me cuentas una mentira ms, te prometo que tu cara no quedar en condiciones de ser fotografiada. Dominique comenzaba a hablar, pero la furia en los ojos de Tony la detuvo. Voy a preguntrtelo una vez ms. Cundo viste por primera vez a mi madre? Esta vez no hubo duda alguna. Cuando te aceptaron en la Ecole de Beaux Arts de Pars. Tu madre lo arregl para que yo fuese modelo all. Tony sinti ganas de vomitar. Y se esforz por continuar. Para que yo pudiera encontrarte? S, yo... Y te pag para que te convirtieras en mi amante, para que fingieras que me amabas? S. Era justamente despus de la guerra... era terrible. Yo no tena dinero. No puedes entenderlo? Pero, Tony, creme, te quera. Realmente te quera...

Limtate a responder a mis preguntas. El tono salvaje y violento de su voz asust a Dominique. Frente a ella se encontraba un extrao, un hombre capaz de desarrollar una violencia indescriptible. Y para qu toda esa intriga? Tu madre quera que yo cuidara de ti. Tony pens en la ternura y en el modo de hacer el amor de Dominique comprado y pagado, por cortesa de su madre, y se sinti desfallecer de vergenza. Durante todo el tiempo haba sido el ttere de su madre, controlado, manipulado. A su madre l nunca le haba importado. No era su hijo. Era su prncipe heredero, su heredero aparente. Todo lo que a ella le importaba era la Compaa. Mir por ltima vez a Dominique, se volvi y sali tambalendose. Ella le mir, con los ojos llenos de lgrimas, y pens: Yo no te ment al decirte que te amaba, Tony. No te ment respecto a eso. Kate estaba en la biblioteca cuando Tony entr, muy borracho. He... he hablado c... c... con D... D... Dominique farfull . Vosotras d... d... dos d... d... debis haberos divert... t... tido mucho rindoos d... d... de m a mis esp... p... paldas. Kate experiment un sbito sentimiento de alarma. Tony... De ahora en adelante q... q... quiero que no t... t... te metas en mi vida p... p... personal. Me oyes? Y se volvi para salir tambalendose de la habitacin. Kate le estuvo mirando mientras se iba, y de sbito presinti algo terrible.

CAPTULO XX

Al da siguiente, Tony alquil un apartamento en Greenwich Village. Terminaron las cenas sociables con su madre. Mantuvo su relacin con Kate sobre una base impersonal, de negocios. De vez en cuando, Kate iniciaba insinuaciones conciliadoras, que Tony ignoraba. A Kate le dola el corazn. Pero haba hecho lo que era conveniente para Tony. Tal como en otro tiempo haba hecho lo que era adecuado para David. No poda permitir que ninguno de los dos abandonaran la Compaa. Tony era el nico ser humano que Kate amaba en el mundo, y ahora le observaba a medida que l se volva cada vez ms reservado, ms introvertido, rechazando a todos. No tena amigos. Lo que en otro tiempo haba sido calidez y franqueza, ahora era frialdad y reserva. Tony haba alzado un muro a su alrededor que nadie consegua derribar. Necesita una esposa que le cuide, pens Kate. Y un hijo para la continuidad. Debo ayudarle. Debo hacerlo. Brad Rogers entr en el despacho de Kate y le dijo: Kate, me temo que tenemos algunos problemas.

Qu ha sucedido? Brad dej un cablegrama encima de su escritorio. El Parlamento Sudafricano ha declarado ilegal al Congreso Nacional Africano y ha puesto en vigor el Decreto Comunista. Kate exclam: Dios mo! El decreto no tena nada que ver con el comunismo. Estableca que cualquiera que no estuviera de acuerdo con la poltica del Gobierno e intentase cambiarla de alguna manera, sera culpable bajo el Decreto Comunista y poda ser encarcelado. Es su manera de desbaratar el movimiento de resistencia de los negros dijo Kate. Si... Su secretaria la interrumpi. Hay una llamada de ultramar para usted. Se trata de Mr. Pierce, desde Johannesburgo. Jonathan Pierce era el gerente de una sucursal en Johannes burgo. Kate cogi el aparato. Hola, Johnny. Cmo ests? Bien, Kate. Tengo noticias que creo es mejor te comunique. Qu es ello? Acabo de recibir un informe de que la Polica ha capturado a Banda. Kate figuraba entre los pasajeros del prximo vuelo a Johannesburgo. Haba avisado a los abogados de la Compaa para que hicieran todo cuanto fuera posible en favor de Banda. Incluso el poder y el prestigio de KrugerBrent International podan no ser suficientes para ayudarle. Banda haba sido declarado enemigo del Estado, y Kate se aterrorizaba al pensar cul poda ser el castigo. Por lo menos, tena que verlo y hablar con l, para ofrecerle toda la ayuda posible. Cuando el avin aterriz en Johannesburgo, Kate fue a su oficina y llam por telfono al director de la prisin. Est en las celdas de aislamiento, Mrs. Blackwell, y no se le permiten visitas. Sin embargo, en su caso, ver lo que se puede hacer... A la maana siguiente, Kate estaba en la prisin de Johannesburgo, frente a Banda. El negro tena puestas esposas y grilletes, y entre ellos haba una separacin de vidrio. El cabello de Banda estaba totalmente blanco. Kate no saba qu es lo que esperaba desesperacin, desafo, pero Banda hizo una mueca al verla, y le dijo: Saba que vendras. Eres exactamente como tu padre. No puedes estar lejos de los problemas, no es cierto? Mira quin est hablando replic Kate. Maldicin del infierno! Cmo vamos a sacarte de aqu? En una caja. Es la nica manera en que van a permitirme salir. Tengo un montn de abogados de lujo que... Olvdalo, Kate. Me sorprendieron con las manos en la masa. Y slo podr salir de aqu pagando mi deuda.

Qu quieres decir? No me gustan las jaulas. Nunca me gustaron, y todava no han construido una en la que puedan encerrarme. Kate dijo: Banda... no lo intentes. Por favor, te matarn. Nada puede matarme replic Banda. Ests hablando con un hombre que vivi a pesar de los tiburones, de los campos de minas y de los perros feroces. En sus ojos brill una suave luz. Sabes algo, Kate? Creo que sa fue la mejor poca de mi vida. Cuando Kate volvi a visitar a Banda al da siguiente, el superintendente le dijo: Lo siento, Mrs. Blackwell. Hemos tenido que trasladarle por razones de seguridad. Dnde est? No estoy autorizado a decrselo. Cuando Kate se despert a la maana siguiente, vio los titulares del peridico que le entraron con la bandeja del desayuno. Decan: Lder rebelde muerto al intentar escapar de la prisin. Dos horas despus, estaba en la prisin, en el despacho del superintendente. Le dispararon cuando intentaba huir, Mrs. Blackwell. No hay nada ms. Est usted equivocado, pens Kate. Hay ms. Mucho ms. Banda estaba muerto, pero, estaba muerto su sueo de libertad para su gente? Dos das despus, despus de tomar las disposiciones necesarias para el funeral de Banda, Kate estaba de nuevo a bordo del avin de Nueva York. Mir por la ventana para echar una ltima ojeada a su querida tierra. El suelo era rojo, rico y frtil, y en las entraas de ella haba tesoros que iban mucho ms all de los sueos del hombre. Era la tierra elegida por Dios, y Dios haba sido esplndido en su generosidad. Nunca volver aqu, pens tristemente Kate. Nunca. Brad puede cuidar de nuestros negocios aqu. Una de las responsabilidades de Brad Rogers era supervisar el Departamento de Planeamientos a larga distancia de KrugerBrent International. Brad era experto en descubrir negocios que podan convertirse en adquisiciones beneficiosas. Un da, a principios de mayo, Brad entr en el despacho de Kate Blackwell. He dado con algo interesante, Kate. Coloc dos carpetas en la mesa de Kate. Dos Compaas. Si pudiramos hacernos con una de ellas, sera un gran golpe. Gracias, Brad. Esta noche lo examinar. Aquella noche, Kate cenaba sola y estudiaba los informes confidenciales de Brad Rogers sobre dos Compaas: Wyatt Oil & Tool e International Technology. Los informes eran extensos y detallados, y ambos terminaban con las letras NIS, el cdigo de la Compaa por No Interesado en Vender, lo cual significaba que, si interesaba la adquisicin de esas Compaas, se requera una maniobra comercial ms que directa para conseguirlo. Y, pens Kate, merecen ser adquiridas. Cada una de las Compaas estaba regida por un individuo rico y de voluntad firme, lo que eliminaba cualquier posibilidad de un intento de doblegarlo. Representaba un desafo, y haba pasado ya mucho tiempo desde que Kate se haba enfrentado con un desafo. Cuanto ms pensaba en ello, tanto ms la excitaban las posibilidades. Estudi de nuevo los balances confidenciales. Wyatt Oil & Tool era propiedad de un texano, Charlie Wyatt, y el activo de la empresa inclua la produccin de los pozos de petrleo, una Compaa subsidiaria y docenas de arriendos beneficiosos para la

extraccin de crudo. No haba ninguna duda. Wyatt Oil & Tool constitua una excelente adquisicin para KrugerBrent International. Kate volvi su atencin a la segunda Compaa. International Technology era propiedad de un alemn, el conde Frederick Hoff man. La Compaa se haba iniciado con una pequea acera en Essen, y con el paso de los aos se haba ampliado, convirtindose en una gran corporacin, con astilleros, plantas petroqumicas, una flota de petroleros y una divisin de ordenadores. Aunque KrugerBrent International era muy importante, solamente podra digerir a uno de aquellos dos gigantes. Kate saba cul de las dos Compaas iba a perseguir. NIS, indicaba la hoja. Ya veremos, se dijo Kate. A la maana siguiente, temprano, Kate mand llamar a Brad Rogers. Me encantara saber cmo has conseguido esas hojas confidenciales de balance le dijo Kate con una mueca. Hblame de Charlie Wyatt y de Frederick Hoffman. Brad vena bien preparado. Charlie Wyatt es un texano. Llamativo, fanfarrn, l dirige su propio imperio, es listo como un demonio. Comenz con nada, tuvo suerte al encontrar petrleo, y sigui amplindose, y ahora es dueo de medio Texas. Qu edad tiene? Cuarenta y siete aos. Hijos? Una hija, veinticinco aos. Por lo que he odo contar, es una belleza arrebatadora. Est casada? Divorciada. Frederick Hoffman. Hoffman es un par de aos ms joven que Charlie Wyatt. Es un aristcrata, procede de una distinguida familia alemana que se remonta a la Edad Media. Es viudo. Su abuelo comenz con una pequea acera. Frederick Hoffman la hered de su padre y la convirti en una sociedad annima. Fue uno de los primeros en introducirse en el campo de los ordenadores. Posee un montn de patentes de microprocesadores. Cada vez que utilizamos un ordenador, el conde Hoffman se gana unos royalties. Hijos? Una hija de veintitrs aos. Qu aspecto tiene? No he podido saberlo. Brad Rogers se disculp . Es una familia muy cerrada. Se desenvuelve en sus propios pequeos crculos. Vacil . Probablemente, estamos perdiendo el tiempo en esto, Kate. Tom algunas copas con un par de altos ejecutivos de ambas Compaas. Ni Wyatt ni Hoffman tienen el menor inters en vender, fusionarse, o formar sociedad. Como puedes ver por sus balances, estaran locos al pensar en ello. El sentimiento de desafo estaba nuevamente en Kate, presionndola.

Diez das ms tarde, Kate fue invitada por el presidente de Estados Unidos para asistir a una conferencia que se iba a celebrar en Washington, a la que asistiran los principales magnates de la industria internacional, para discutir el apoyo a los pases del Tercer Mundo. Kate hizo una llamada telefnica, y poco despus Charlie Wyatt y el conde Frederick Hoffman recibieron sendas invitaciones para asistir a la conferencia. Kate se haba formado una impresin mental sobre ambos, el tejano y el alemn; los dos encajaron casi con exactitud en su concepto preconcebido. Kate no haba conocido nunca a un texano tmido, y Charlie Wyatt no constitua ninguna excepcin. Era un hombretn casi un metro noventa y dos, con hombros enormes y cuerpo de jugador de bisbol que hubiera engordado. Tena la cara grande y ruda, y una voz estruendosa y fuerte. Se present como un tipo bonachn... o hubiera dado esa impresin de no haber estado Kate al corriente. Charlie Wyatt no haba construido su imperio por broma. Era un genio de los negocios. Kate estuvo hablando con l, y antes de diez minutos ya saba que no habra manera de convencer a aquel hombre de algo que l no quisiera hacer. Tena opiniones slidas y un decidido rasgo de testarudez. Nadie podra doblegarle, amenazarle, o engaarle para que vendiera su empresa. Pero Kate haba encontrado su taln de Aquiles, y con eso bastaba. Frederick Hoffman era el reverso de Charlie Wyatt. Un hombre atractivo, con rostro aristocrtico y fino cabello castao teido de gris en las sienes. Era puntillosamente correcto y rebosaba cierto sentido de cortesa anticuada. En apariencia, Frederick Hoffman era agradable y afable; Kate presinti que en su interior haba un ncleo de acero. La conferencia en Washington dur tres das y transcurri sin problemas. Las reuniones estuvieron presididas por el vicepresidente norteamericano, e incluso el presidente hizo una breve aparicin en ella. Todo el mundo estaba impresionado con Kate Blackwell. Era una mujer atractiva, con carisma, directora de un imperio empresarial que ella haba ayudado a construir, y todos quedaron fascinados, tal como Kate haba pretendido que quedasen. Cuando Kate consigui estar un momento a solas con Charlie Wyatt, le pregunt: Ha venido su familia con usted, Mr. Wyatt? Slo he trado a mi hija. Quera hacer algunas compras. De verdad? Qu agradable...! Nadie hubiera sospechado que Kate no slo saba que su hija la acompaaba, sino que incluso estaba enterada de qu clase de vestido se haba comprado en Julius Garfinckel aquella maana. El prximo viernes voy a dar una pequea fiesta en Dark Harbor. Me agradara que usted y su hija se reunieran con nosotros este fin de semana. Wyatt no vacil. He odo hablar mucho de su finca, Mrs. Blackwell. Seguro que me gustara poderla ver. Bien. Dir que les lleven all, en avin, maana por la noche. Diez minutos ms tarde, Kate estaba hablando con Frederick Hoffman. Est usted solo en Washington, Mr. Hoffman? pregunt Kate. O ha venido su esposa con usted? Mi esposa muri hace algunos aos contest Frederick Hoffman. Estoy aqu con mi hija.

Kate saba que se alojaban en el Hotel Hay Adams, en la suite 418. Voy a dar una pequea fiesta en Dark Harbor. Me encantara que usted y su hija pudieran reunirse con nosotros a pasar el fin de semana. Debera regresar en seguida a Alemania replic Hoffman. La observ un momento, y sonri : Supongo que uno o dos das ms tarde no importarn demasiado. Esplndido. Me ocupar de su transporte. Kate sola dar una fiesta en su mansin de Dark Harbor cada dos meses. Algunas de las personas ms interesantes y poderosas del mundo asistan a esas reuniones, y los contactos siempre eran provechosos. Kate tena intencin de asegurarse de que la fiesta fuese muy especial. Su problema estaba en conseguir que Tony asistiera. Durante el pasado ao, Tony no se haba molestado mucho en aparecer por Dark Harbor, y cuando lo haca, apareca muy brevemente y se marchaba. Esta vez era imperativo que asistiera y se quedara. Cuando Kate mencion aquel fin de semana a Tony, ste respondi secamente: N... n... no p... p... puedo ir. El lunes m... m... me voy al Canad y t... t... tengo mucho trabajo q... q... que re... resolver ant... t... tes de irme. Esto es importante le replic Kate. Charlie Wyatt y el conde Hoffman van a estar all y ellos... Ya s quines son interrumpi Tony. He hablado c... c... con Brad Rogers. No t... t... tenemos la ms mnima p... p... posibilidad de adquirir n... n... ninguna de esas C... C... Compaas. Quiero intentarlo. Tony la mir y pregunt: D... d... detrs de cul vas? Wyatt Oil & Tool. Podra incrementar nuestros beneficios hasta en un quince por ciento, quiz ms. Cuando los pases rabes se den cuenta de que tienen el mundo agarrado por el cuello, van a formar un frente unido y los precios se pondrn por las nubes. El petrleo se va a convertir en oro lquido. Y q... q... qu hay de International T... t... technology? Kate se encogi de hombros. Es una buena Compaa, pero el bombn est en Wyatt Oil & Tool. Es una adquisicin perfecta para nosotros. Te necesito all, Tony. Canad puede esperar algunos das. Tony odiaba las fiestas. Odiaba las conversaciones interminables, aburridas, a los hombres jactanciosos y a las mujeres codiciosas. Pero as funcionaban los negocios. De acuerdo. Todas las piezas encajaban en su sitio. Los Wyatt fueron trasladados en avin al aeropuerto Islesboro en un Cessna de la Compaa, y conducidos a la casa de Cedar Hill en una limusina. Kate estaba en la puerta para darles la bienvenida. Brad Rogers haba tenido razn al referirse a la hija de Charlie Wyatt, Lucy. Era sorprendentemente hermosa. Alta, de cabello negro y ojos castaos con motas doradas, encajados en unos rasgos casi perfectos. El elegante vestido de Galanos pona de relieve una figura firme, esplndida. Brad haba informado a Kate que Lucy estaba

divorciada de un rico playboy italiano, desde haca dos aos. Kate present Lucy a Tony y observ la reaccin de su hijo. No se produjo reaccin alguna. Tony salud a los dos Wyatt con la misma cortesa y luego les condujo al bar donde un camarero estaba esperando para prepararles bebidas. Qu habitacin tan estupenda! exclam Lucy. Su voz era inesperadamente suave y dulce, sin ningn acento texano. Pasa usted mucho tiempo aqu? le pregunt a No. Ella esper a que l continuase. Y entonces pregunt: Ha vivido usted aqu de pequeo? En parte. Kate se incorpor a la conversacin, suavizando con su experta intervencin el silencio de Tony. En esta casa guardamos algunos de los recuerdos ms felices de Tony. El pobrecillo est tan ocupado siempre, que no tiene muchas oportunidades de venir aqu y disfrutar de la casa, verdad, Tony? Tony dirigi a su madre una mirada fra y contest: No. En realidad, debera estar en C... C... Canad... Pero ha aplazado su viaje para poder conocerles a ustedes acab Kate por l. Vaya, estoy sumamente complacido declar Charlie Wyatt. He odo hablar mucho de ti, hijo. Hizo una mueca. No te gustara trabajar para m? Qu te parece la oferta? No cr... cr... creo que sea eso pr... pr... precisamente lo que mi madre desea, Mr. Wyatt. Charlie Wyatt hizo otra mueca. Lo s. Se volvi para mirar a Kate. Tu madre es toda una seora. Deberas haberla visto enlazando y atando a todo el mundo en esas reuniones de la Casa Blanca. Ella... Call, al entrar Frederick Hoffman y su hija en la habitacin. Marianne Hoffman era una plida versin de su padre. Tena los mismos rasgos aristocrticos y largo cabello rubio. Llevaba un vestido de terciopelo blanco. Junto a Lucy Wyatt pareca deslucida. Puedo presentarle a mi hija Marianne? dijo el conde Hoffman, Siento que hayamos llegado tarde se excus. El avin qued retenido en La Guardia. Oh, qu lstima! dijo Kate. Tony se dio cuenta de que su madre haba arreglado ese retraso. Haba hecho venir en avin por separado a los Wyatt y a los Hoffman, de modo que los Wyatt llegasen antes, y los Hoffman ms tarde. Estbamos tomando un trago. Qu les gustara tomar? Escocs, por favor repuso el conde Hoffman. Kate se volvi hacia Marianne. Y usted, querida? Nada, gracias.

Tony. Minutos despus empezaron a llegar los restantes invitados, y Tony comenz a circular entre ellos, desempeando el papel de amable anfitrin. Nadie, con excepcin de Kate, hubiera podido adivinar lo poco que las fiestas significaban para Tony. No era que el joven se aburriera, Kate lo saba. Sencillamente, era que Tony estaba por completo alejado de lo que suceda a su alrededor. Haba perdido su confianza en la gente. Esto preocupaba a Kate. Se haban preparado dos mesas en el enorme comedor. Kate situ a Marianne Hoffman entre el juez del Tribunal Supremo y un senador, en una de las mesas, y coloc a Lucy Wyatt a la derecha de Tony en la otra mesa. Todos los hombres presentes casados o solteros no cesaban de echar ojeadas a Lucy. Kate observ que Lucy trataba de hacer hablar a Tony. Era evidente que a ella le gustaba su hijo. Kate sonri para s. Era un buen principio. A la maana siguiente, sbado, durante el desayuno, Charlie Wyatt le dijo a Kate: Tiene usted un bonito yate ah fuera, Mrs. Blackwell. Qu mide de eslora? No estoy realmente segura. Kate se volvi hacia su hijo. Tony, qu longitud tiene el Corsairi Su madre saba exactamente la eslora del Corsair, pero Tony respondi cortsmente: Ochenta p... p... pies. No sentimos mucha aficin por los barcos en Texas. Tenemos demasiada prisa para eso. Casi siempre viajamos en avin. Wyatt estall en una estruendosa carcajada. Creo que voy a probarlo y a mojarme los pies. Kate sonri. Confiaba en que me permitiran ustedes que les enseara los alrededores de la isla. Podramos salir maana en el barco. Charlie Wyatt la mir pensativamente y contest: Es usted muy amable, Mrs. Blackwell. Tony les contempl en silencio a los dos; el primer movimiento acababa de tener lugar, y Tony se pregunt si Charlie Wyatt se daba cuenta de ello. Probablemente no. Era un hombre de negocios inteligente, pero nunca se haba enfrentado a nadie como Kate Blackwell. Kate se volvi hacia Tony y Lucy. Hace un da tan hermoso... Por qu no sals vosotros juntos a navegar en el yate? Antes de que Tony pudiera negarse, Lucy se apresur a intervenir: Oh, cunto me gustara eso... Lo s... s... siento replic Tony con sequedad . Estoy esp... p... perando algunas llamadas de ultramar. Tony pudo sentir la mirada desaprobadora que le diriga su madre. Kate se dirigi hacia Marianne Hoffman.

Creo que a usted le gusta cabalgar. Tenemos unas buenas caballerizas. Gracias, Mrs. Blackwell. Dar un paseo por los alrededores, si a usted no le importa. Claro est que no. Kate se volvi hacia Tony. Ests seguro que no cambiars de parecer respecto a salir a navegar, Tony? El tono de su voz era duro como el acero. Est... t... toy s... s... seguro. Era una pequea victoria, pero victoria a pesar de todo. La batalla acababa de iniciarse, y Tony no estaba dispuesto a perderla. Esta vez, no. Su madre ya no poda engaarle. Le haba utilizado una vez como pen, y Tony se daba perfecta cuenta de que ahora planeaba intentarlo de nuevo; pero en esta ocasin fracasara. Ella quera la Wyatt Oil & Tool Company. Charlie Wyatt no tena intencin de fusionarse o vender su Compaa. Pero todos los hombres tienen una debilidad, y Kate haba encontrado la suya: su hija. Si Lucy emparentara con la familia Blackwell, resultara inevitable algn tipo de fusin comercial. Tony mir al otro lado de la mesa, a su madre, desprecindola. Kate haba tendido bien la trampa. Lucy no slo era hermosa, sino tambin inteligente y encantadora. Pero ella era tanto un pen en este enfermizo juego como lo era Tony, y nada en el mundo podra inducir a Tony a tocarla. Esta era una batalla entre su madre y l. Cuando terminaron de desayunar, Kate se levant. Tony, antes de que te llamen por telfono, por qu no le enseas los jardines a Miss Wyatt? No haba modo de que Tony pudiera rehusar cortsmente. De acuerdo. La visita sera corta. Kate se volvi hacia Charlie Wyatt. Est usted interesado en los libros raros? Tenemos una verdadera coleccin en la biblioteca. Estoy interesado en cualquier cosa que usted quiera mostrarme replic el texano. Casi como una reflexin tarda, Kate se dirigi a Marianne Hoffman: Estars bien, querida? Estar bien, gracias, Mrs. Blackwell. Por favor, no se preocupe por m. No lo har respondi Kate. Y Tony saba que eso era cierto. Miss Hoffman no tena valor para Kate, de modo que la dejaba a un lado. Lo haca con un ligero encanto, y una sonrisa, pero debajo de eso subyaca una implacable crueldad que Tony detestaba. Lucy estaba contemplndose. Ests dispuesto, Tony? S.

Tony y Lucy se dirigieron hacia la puerta. No se haban alejado lo suficiente para no or el comentario de Kate: No es verdad que hacen una pareja adorable? Los dos pasaron por los vastos y cuidados jardines, dirigindose hacia el embarcadero donde estaba amarrado el Corsair. Haba acres y acres de flores de colores vivos llenando el aire veraniego con sus efluvios. Este es un lugar paradisaco observ Lucy. S contest Tony. En Texas no tenemos flores como stas. No? Es tan tranquilo y tan sosegado este lugar... S. Lucy se detuvo bruscamente y se volvi para encararse con Tony. Tony vio el enfado en la cara de Lucy. He dicho algo que te ofendiera? pregunt el joven. T no has dicho nada. Eso es lo que encuentro ofensivo. Todo lo que consigo de ti es un s o un no. Me haces sentir como si yo... si yo te estuviera persiguiendo. Y lo ests? S. Aunque tan slo consiguiera ensearte a hablar, creo que ya tendramos algo entre los dos. Tony hizo un mohn. En qu ests pensando? le pregunt Lucy. En nada. Tony estaba pensando en su madre, y en cunto odiaba Kate salir perdiendo. Kate estaba enseando a Charlie la gran biblioteca con las paredes revestidas de roble. En los estantes haba primeras ediciones de Goldsmith, Sterne, Smollet y Donne, junto con un infolio de Ben Jonson. Tambin obras de Butler y Bunyan, y la rara edicin impresa privadamente, en 1813, de Queen Mab. Wyatt caminaba por entre los estantes de tesoros, con los ojos brillantes. Se detuvo frente a una edicin bellamente encuadernada de Endymion, de Keats. Es una copia Rosenberg declar Charlie Wyatt. Kate le mir sorprendida. S. Solamente se conocen dos copias. Yo tengo la otra declar Wyatt. Hubiera debido saberlo replic Kate riendo. Ese papel de buen chico de Texas que usted ha representado me ha engaado bien.

Wyatt hizo una mueca. De verdad? Es un buen camuflaje. Dnde se educ usted? En la Colorado School of Mining, y despus en Oxford, con una beca Rhodes. Observ a Kate durante unos instantes. Me han dicho que fue usted quien me hizo invitar a esa conferencia en la Casa Blanca. Slo me limit a mencionar su nombre. Se mostraron encantados de invitarle. Fue usted sumamente amable, Kate. Y ahora, ya que estamos los dos solos, por qu no me confiesa con claridad qu es lo que tiene usted en su mente? Tony estaba trabajando en su despacho particular, una pequea habitacin cerca del vestbulo de la escalera principal. Estaba sentado en una mullida butaca cuando oy que la puerta se abra y que alguien entraba. Se volvi a mirar. Se trataba de Marianne Hoffman. Antes de que Tony pudiera abrir la boca para dar a conocer su presencia, oy que ella contena el aliento. Estaba mirando los cuadros de la pared. Eran los cuadros de Tony... los pocos que haba trado consigo de su apartamento de Pars, y sta era la nica habitacin de la casa en la que Tony permiti se colgaran. La contempl mientras caminaba por la habitacin, de un cuadro a otro, y era demasiado tarde para decir nada. No puedo creerlo murmur ella. Tony sinti una sbita furia dentro de s. l saba que no eran tan malos. Al moverse, el cuero de la butaca cruji, y Marianne le vio. Oh! Lo siento se excus . No saba que haba alguien aqu. Tony se levant. No importa. Su voz era brusca. Le disgustaba que invadieran su santuario . Quera usted algo? No. Yo... tan slo recorra la casa. Su coleccin de cuadros debera estar en un museo. Excepto stos. Tony se oy comentar. A Marianne le sorprendi la hostilidad de su voz. Se volvi de nuevo para contemplar los cuadros. Vio la firma, y de repente comprendi. {Usted ha pintado estos cuadros? pregunt asombrada. Siento mucho que no los encuentre bonitos. Son fantsticos! Marianne se acerc a l. No lo comprendo. Si usted puede pintar as, por qu se dedica a hacer otra cosa? Es usted maravilloso. No quiero decir que sea usted bueno. Quiero decir que es maravilloso. Tony segua all de pie, sin escuchar, deseando tan slo que ella se marchara. Yo quera ser pintora dijo Marianne. Estudi un ao con Kokoschka. Finalmente, lo dej porque saba que nunca sera tan buena como deseaba. Pero usted... se volvi de nuevo hacia los cuadros. Estudi usted en Pars?

Tony deseaba que ella le dejara solo. S. Y lo dej usted... simplemente porque s? S. Qu lstima! Usted... Est usted aqu! Los dos se volvieron. Kate estaba en el umbral. Les mir a los dos un momento, y despus se acerc a Marianne. He estado buscndola por todas partes, Marianne. Su padre mencion que a usted le gustaban las orqudeas. Debe ver nuestro invernadero. Gracias murmur Marianne. Realmente, yo... Kate se volvi hacia Tony. Tony, quiz deberas dedicar la atencin a tus otros invitados. En su voz haba un tono de vivo reproche. Kate cogi el brazo de Marianne, y salieron. Contemplar cmo su madre manejaba a la gente era algo fascinante. Lo haca con tanta suavidad. No desperdiciaba ni un movimiento. Haba comenzado con la temprana llegada de los Wyatt y el retraso de los Hoffman. Lucy estaba sentada junto a l en todas las comidas. Las conversaciones privadas con Charlie Wyatt. Resultaba sumamente evidente y, sin embargo, Tony deba admitir que slo era notorio porque l saba la clave. Conoca a su madre y saba cmo funcionaba su mente. Lucy Wyatt era una chica adorable. Sera una excelente esposa, pero no para l. No, siendo Kate Blackwell su madrina. Su madre era una bruja sin piedad, calculadora, y mientras Tony tuviera eso muy presente, estara a salvo de sus maquinaciones. Se pregunt cul sera el prximo movimiento de Kate. No tuvo que esperar mucho para saberlo. Estaban en la terraza tomando unos ccteles. Mr. Wyatt ha sido muy amable y nos ha invitado a su rancho el prximo fin de semana le dijo a Tony. No es estupendo? En su rostro se reflejaba el placer. Nunca he visto un rancho de Texas. KrugerBrent International era propietaria de un rancho en Texas, y, probablemente, el doble de grande que el de Wyatt. Vendrs, verdad, Tony? le pregunt Charlie Wyatt. Lucy aadi: Por favor, ven. Estaban confabulndose contra l. Era un desafo. Decidi aceptar.

Est... tar ene... c... cantado. Esplndido. En el rostro de Lucy se reflejaba un jbilo autntico. Y en el de Kate. Si Lucy se propona seducirle, pens Tony, estaba perdiendo el tiempo. El dao que Dominique y Kate haban hecho a Tony dio lugar a que naciera en l una desconfianza tan irrefrenable hacia las mujeres que su nica relacin con ellas en la actualidad se reduca a prostitutas de alto precio. De toda la especie femenina, eran las ms honestas. Todo lo que ellas deseaban era dinero, y te decan francamente cunto queran. Pagabas por lo que conseguas, y obtenas lo que pagabas. Sin complicaciones, sin lgrimas, sin engaos. Lucy Wyatt estaba perdiendo el tiempo. A primera hora de la maana del domingo, Tony baj para nadar en la piscina. Marianne Hoffman ya estaba en el agua, vestida con un traje de bao blanco. Tena una bonita figura... alta, esbelta y graciosa. Tony se qued de pie contemplndola mientras cortaba limpiamente el agua, los brazos en un movimiento rtmico regular y gracioso. Marianne vio a Tony, y se acerc a l nadando. Buenos das salud. Buenos das. Nadas muy bien le dijo Tony. Marianne sonri. Me gustan los deportes. He heredado la aficin de mi padre. Se alz sobre el borde de la piscina, y Tony le entreg una toalla. La estuvo contemplando mientras ella, inconscientemente, se secaba el pelo. Has desayunado ya? le pregunt Tony. No. No estaba segura de que el cocinero se hubiera levantado tan temprano. Esto es igual que un hotel. Hay un servicio permanente durante las veinticuatro horas del da. Ella le sonri. Agradable replic. Dnde vives? pregunt Tony. Principalmente, en Munich. Vivimos en un viejo schloss... un castillo... en las afueras de la ciudad. Dnde te criaste? Marianne suspir. Esa es una larga historia. Durante la guerra fui enviada a un colegio de Suiza. Despus, pas a Oxford, estudi en la Sorbona y viv en Londres durante algunos aos. Mir directamente a los ojos de Tony, En todos esos lugares he estado. Y t, dnde has estado? Oh, Nueva York, Maine, Suiza, frica del Sur, algunos aos en el sur del Pacfico durante la guerra, Pars... Se interrumpi bruscamente, como si hubiera hablado demasiado.

Perdname, si crees que soy demasiado curiosa, pero no puedo imaginarme por qu dejaste de pintar. No es importante replic Tony con sequedad . Vayamos a desayunar. Desayunaron solos en la terraza que daba a la esplendorosa curva de la baha. Marianne era una muchacha con quien se poda hablar fcilmente. Haba cierta dignidad en ella, una tibieza gentil que Tony encontr atractiva. Marianne no coqueteaba, no charlaba. Pareca genuinamente interesada en l. Tony se sinti atrado hacia aquella chica sosegada, sensible. No poda evitar el pensar cunto de esa atraccin se deba al pensamiento de que esto irritara a su madre. Cundo pensis volver a Alemania? La semana prxima replic Marianne. Voy a casarme. Sus palabras cogieron a Tony de improviso. Oh! exclam en un susurro. Magnfico. A qu se dedica tu prometido? Es mdico. Le he conocido toda mi vida. Por qu aadira Marianne ese comentario? Tena algn significado? Siguiendo un impulso, Tony le pregunt: Quieres cenar conmigo en Nueva York? Ella le estudi, sopesando la respuesta que iba a dar. Creo que me encantara. Tony sonri, satisfecho. Quedamos citados. Cenaron en un pequeo restaurante junto al mar, en Long Island. Tony quera a Marianne solamente para l, lejos de la mirada de su madre. Era una velada inocente, pero Tony saba que, si su madre se enteraba, encontrara algn medio para entorpecerla. Esto era algo privado entre l y Marianne, y durante el breve tiempo que existiera, Tony no quera que nada lo estropeara. Tony disfrutaba de la compaa de Marianne, incluso ms de lo que haba sospechado. Marianne tena un agudo y rpido sentido del humor, y Tony ri mucho ms de lo que lo haba hecho desde que se marchara de Pars. Ella haca que su corazn se sintiera libre y despreocupado. Cundo pensis volver a Alemania? La semana prxima... voy a casarme. Durante los cinco das siguientes, Tony se vio con frecuencia con Marianne. Cancel su viaje al Canad, aunque no estaba muy seguro del motivo. Haba pensado que poda ser una forma de rebelin contra los planes de su madre, una venganza menor, pero si eso era cierto al principio, ahora ya no. Se senta cada vez ms fuertemente atrado hacia Marianne. La amaba con sinceridad. Era una cualidad que ya no esperaba encontrar de nuevo. Puesto que Marianne era una turista en Nueva York, Tony la llev a todas partes. Subieron a la Estatua de la Libertad, y viajaron en el ferry a State Island, tomaron el aperitivo en la terraza del edificio del

Empire State y comieron en Chinatown. Pasaron un da entero en el Museo Metropolitano de Arte, y una tarde viendo la coleccin Frick. Compartan los mismos gustos. Con sumo cuidado, evitaron hablar de asuntos personales, y, sin embargo, los dos eran conscientes de la poderosa corriente subterrnea sexual establecida entre ellos. Los das se sucedieron, hasta que lleg el viernes, el da en que Tony deba salir para el rancho Wyatt. Cundo pensis regresar a Alemania? El lunes por la maana. La voz de Marianne no mostraba entusiasmo alguno. Tony sali para Houston aquella misma tarde. Hubiera podido viajar con su madre en uno de los aviones de la Compaa, pero prefera evitar cualquier situacin en la que l y Kate pudieran encontrarse juntos, y solos. En cuanto a l se refera, su madre era simplemente un socio en los negocios: brillante y poderoso, astuto y peligroso. Un Rolls Royce esperaba a Tony en el aeropuerto William P. Hobby de Houston, y Tony fue conducido al rancho por un chfer vestido con unos pantalones tjanos y una llamativa camisa deportiva. La mayora de los tipos que vienen por aqu prefieren volar directamente al rancho le explic el chfer a Tony. Mr. Wyatt tiene una gran pista de aterrizaje all. Desde aqu hay cerca de una hora de camino hasta la entrada, y otra media hora antes de que lleguemos a la casa principal. Tony crey que el chfer estaba bromeando, pero se equivocaba. El rancho Wyatt result ser ms una ciudad que un rancho. Cruzaron el portaln principal, para adentrarse en una carretera particular, y, al cabo de unos treinta minutos de viaje, comenzaron a encontrar edificios con generadores, patios y corrales, casas para invitados y bungalows de los sirvientes. El edificio principal era una enorme casa ranchera de un piso, que pareca colosal. Tony pens que era de una realidad deprimente. Kate ya haba llegado. Ella y Charlie Wyatt estaban sentados en la galera que daba a una piscina, del tamao de un pequeo lago. Se hallaban enfrascados en una animada conversacin cuando Tony apareci. Al verle, Wyatt se interrumpi bruscamente en medio de una frase. Tony se pregunt si l haba sido el tema de su conversacin. Aqu est nuestro muchacho! Has tenido buen viaje, Tony? S, gr... gracias. Lucy confiaba en que hubieras podido tomar el avin anterior. Tony se volvi para mirar a su madre. L... 1... lo esperaba? Charlie Wyatt dio unas palmadas en el hombro de Tony. Estamos organizando una sonada barbacoa en vuestro honor, de tu madre y tuyo. Todo el mundo va a venir volando para la fiesta. M... m... muy amable p... p... por su parte repuso Tony. Si estn pensando en servir cordero gordo, pens, se van a quedar con hambre. Lucy apareci, vestida con una camisa blanca y tjanos usados, muy ajustados. Tony tuvo que admitir que estaba tan atractiva que cortaba la respiracin.

Lucy se le acerc y le cogi del brazo. Tony! Me estaba preguntando si al fin vendras. S... s... siento llegar tarde dijo Tony. T... t... tena que terminar algunos n... n... negocios. Lucy le dedic una clida sonrisa. No importa, siempre que hayas venido. Qu te gustara hacer esta tarde? Qu es lo que tienes para ofrecerme? Lucy le mir directamente a los ojos. Cualquier cosa que puedas desear repuso con suavidad. Kate Blackwell y Charlie Wyatt estallaban de gozo. La barbacoa result espectacular, incluso para las costumbres de Texas. Unos doscientos invitados aproximadamente haban llegado en aviones particulares, Mercedes o Rolls Royce. Dos orquestas tocaban simultneamente en diferentes zonas de los terrenos. Media docena de camareros servan champaa, whisky, bebidas suaves y cerveza, mientras cuatro chefs se afanaban preparando la comida en los fogones al aire libre. Haba carne de buey asada, cordero, filetes, pollo y pato. Cazuelas de barro en las que hervan chiles y langostas enteras; los cangrejos y las mazorcas de maz se cocan enterrados en la tierra. Haba patatas cocidas, ames y guisantes frescos, seis clases de ensalada, bizcochos caseros calientes, y pan de centeno con miel y mermelada. Cuatro mesas destinadas a los postres rebosaban de tortas, pasteles y budines, y helados caseros con una docena de sabores. Era el despilfarro ms grande que Tony hubiera visto jams. Sera, pens, la diferencia entre el dinero nuevo y el dinero viejo. El lema del dinero viejo era: Si lo posees, escndelo. El lema del dinero nuevo era: Si lo posees, exhbelo. Aqulla era una exhibicin de un nivel increble. Las mujeres iban vestidas con atrevidos modelos originales, y el lucimiento de las joyas era deslumbrante. Tony se apart a un lado, contemplando cmo se atracaban los invitados, dando ruidosas voces a viejos amigos. Se sinti como si estuviera asistiendo a un rito decadente, sin sentido. Cada vez que se volva, Tony se encontraba frente a un camarero que llevaba una bandeja con enormes fuentes de caviar de Beluga, pat o champaa. Le pareca a Tony que haba tantos camareros como invitados. Tony escuch las conversaciones a su alrededor. Vino aqu desde Nueva York para venderme algunas mercancas y yo le dije est usted perdiendo su tiempo, caballero. No hay un buen negocio de petrleo que vaya ms all del este de Houston... Has de estar al corriente de los charlatanes. Todo es sombrero y nada de ganado... Lucy apareci al lado de Tony. No ests comiendo. Le observaba con intensidad. Algo est mal, Tony? No, t... t... todo est bien. Es una fiesta magnfica. Ella hizo un mohn. Todava no has visto nada, compaero. Espera hasta que veas los fuegos artificiales. Los f... f... fuegos artificiales? Uf... Lucy toc el brazo de Tony. Lamento esa escena tumultuosa. No es siempre as. Pap quera impresionar a tu madre. Sonri. Maana todos se habrn marchado.

Tambin yo, pens Tony con malicia. Haba sido un error venir aqu. Si su madre quera tanto poseer la Wyatt Oil & Tool, que se las ingeniara para idear algn modo distinto de ponerle las manos encima. Busc con la mirada a su madre entre el gento, y la vio en medio de un grupo de admiradores. Kate era guapa. Casi tena sesenta aos, pero pareca diez aos ms joven. No tena arrugas en la cara, y su cuerpo era firme y cuidado, gracias al ejercicio y a los masajes diarios. Kate era tan disciplinada para s misma como para todos los que la rodeaban, y, en cierto sentido, de un modo perverso, Tony la admiraba. Para un espectador casual, Kate Blackwell pareca estar disfrutando de una fiesta maravillosa. Charlaba con los invitados, sonriente, riendo. Odia cada momento de todo esto, pens Tony. No hay nada que no soporte para conseguir lo que quiere. Pens en Marianne y en cunto a ella le hubiera disgustado esta especie de orga sin sentido. Al pensar en ella, Tony experiment un sentimiento repentino de dolor. Voy a casarme con un mdico. Lo he conocido de toda la vida. Media hora despus, cuando Lucy vino a buscar a Tony, ste se haba marchado. Llam a Marianne desde una cabina telefnica en el aeropuerto. Quiero verte pidi a la joven. No hubo vacilacin alguna por parte de ella. Tony no haba podido apartar de su pensamiento a Marianne Hoffman. Haba estado solo durante largo tiempo, pero no se haba sentido solo. Pero, al estar alejado de Marianne, senta una enorme soledad, el sentimiento de que le faltaba una parte de s mismo. Estando con ella experimentaba una calidez, una sublimidad vital, un distanciamiento de las feas sombras oscuras que haban estado persiguindole. Tena el horrible presentimiento de que, si permita que Marianne se marchara, l estara perdido. La necesitaba ms de lo que haba necesitado a nadie en su vida. Marianne se encontr con l en el apartamento de Tony, y cuando la joven cruz la puerta, Tony senta un anhelo que haba credo muerto para siempre. Y al mirarla, Tony supo que tambin ella senta el mismo deseo vehemente, y que no haba palabras para explicar ese milagro. Marianne se le arroj a los brazos, y su emocin se convirti en una oleada irresistible que los elev a los dos y les transform en una explosin, una erupcin gloriosa y un jbilo, ms all de las palabras. Flotaban juntos en una dulzura aterciopelada que no saba de tiempo o lugar, perdidos en la maravillosa gloria y magia que les embargaba. Ms tarde, tendidos, abrazndose fuertemente, el suave cabello de ella acariciaba el rostro de Tony. Voy a casarme contigo, Marianne. Ella le tom la cara entre las manos, y mir inquisitivamente a los ojos de Tony. Ests seguro, Tony? Su tono de voz era suave. Existe un problema, cario. Cul? Tu madre. Tony repuso: Ella no tiene nada que ver... No. Djame terminar, Tony. Ella se propone que te cases con Lucy Wyatt. Ese es su plan. Tony la tom en sus brazos de nuevo . Mis planes estn justamente aqu. Me odiar, Tony. Yo no quiero eso.

Sabes qu es lo que yo quiero? murmur Tony. Y el milagro comenz de nuevo. Pasaron cuarenta y ocho horas antes de que Kate Blackwell tuviera noticias de Tony. Haba desaparecido del rancho Wyatt sin dar la ms mnima explicacin ni despedirse, para regresar en avin a Nueva York. Charlie Wyatt qued frustrado, y Lucy Wyatt se puso furiosa. Kate se excus torpemente y tom el avin de la Compaa para regresar aquella misma noche a Nueva York. Cuando lleg a casa, llam a Tony a su apartamento. No obtuvo respuesta. Ni tampoco le respondieron al da siguiente. Kate se hallaba en su despacho cuando son el telfono de su lnea privada sobre su escritorio. Supo quin era antes de descolgarlo. Tony... ests bien? Es... toy b... b... bien, madre. Dnde ests? En mi 1... luna de miel. Marianne Hoffman y yo nos c... c... casamos ayer. Sigui un silencio, largusimo . Ests ah, m... m... madre? S. Estoy aqu. P... p... podras felicitarme, d... d... desearme felicidad, o decir al... guna de las frases de c... c... costumbre. En su voz se reflejaba una burlona amargura. Kate dijo: S. Claro. Te deseo mucha felicidad, hijo. Gracias, m... m... madre. Y se cort la comunicacin. Kate colg el aparato y apret un pulsador del interfono. Quieres venir un momento, Brad? Cuando Brad Rogers entr en el despacho, Kate dijo: Tony acaba de llamar. Brad ech un vistazo a la cara de Kate y exclam: Jess! No me digas que lo conseguiste! Tony lo consigui replic Kate sonriendo . Tenemos el imperio de los Hoffman en nuestro regazo. Brad Rogers cay sentado en una butaca. No puedo creerlo! S lo testarudo que Tony puede llegar a ser. Cmo demonios conseguiste que se casara con Marianne Hoffman? Realmente, fue muy sencillo contest Kate, Empuj a Tony en la direccin contraria.

Pero ella saba que era la mejor direccin. Marianne sera una esposa maravillosa para Tony. Ella hara desaparecer la oscuridad que se haba adueado de su hijo. Lucy haba sufrido una histerectoma. Marianne le dara un hijo.

CAPTULO XXI

Seis meses despus, a partir exactamente del da en que se casaron Tony y Marianne, la Compaa Hoffman quedaba absorbida por KrugerBrent International. La firma oficial de los contratos tuvo lugar en Munich, en deferencia hacia Frederick Hoffman, que quedara a cargo de la firma subsidiaria desde Alemania. Tony qued sorprendido ante la docilidad con que su madre acept la boda. No era habitual en Kate perder graciosamente, y, sin embargo, se haba mostrado muy cordial con Marianne, cuando Tony y su esposa regresaron de las Bahamas, adonde fueron en el viaje de novios. Le haba dicho a Tony lo complacida que se senta con su matrimonio. Lo que ms asombr a Tony es que los sentimientos expresados por Kate parecan autnticos. Era un giro demasiado rpido, que no encajaba con la manera de ser de su madre. Quiz, concluy Tony, l no entenda a su madre tan bien como haba credo. El matrimonio fue un radiante xito desde el principio. Marianne vino a llenar una necesidad largamente sentida por Tony, y todos los que le rodeaban notaron el cambio producido en l... especialmente Kate. Cuando Tony sala en viaje de negocios, Marianne siempre le acompaaba. Jugaban juntos, rean juntos, realmente disfrutaban el uno del otro. Contemplndoles, Kate pens, muy contenta: He obrado bien en beneficio de mi hijo. Fue Marianne la que consigui cicatrizar la herida entre Tony y su madre. Cuando regresaron del viaje de novios, Marianne dijo: Quiero invitar a cenar a tu madre. No. No la conoces, Marianne. Ella... Quiero conocerla. Por favor, Tony. A Tony le disgustaba la idea, pero al final cedi. Tony estaba preparado para pasar una velada difcil, pero qued sorprendido. Kate se haba sentido conmovedoramente feliz con ellos. A la semana siguiente, Kate les invit a su casa a cenar, y a partir de entonces la invitacin se convirti en un rito semanal. Kate y Marianne se hicieron amigas. Se hablaban por telfono varias veces durante la semana, y almorzaban juntas por lo menos una vez cada siete das. Un da se encontraron para almorzar en Lutece, y en el momento en que Marianne entr, Kate supo que algo no iba bien. Me gustara tomar un whisky doble, por favor pidi Marianne al camarero. Con hielo.

Normalmente, Marianne slo beba vino. Qu ha sucedido, Marianne? Ultimamente no me he sentido muy bien. He ido al doctor Harley. De sbito, Kate experiment una punzada de alarma. No estars enferma, verdad? No. Estoy bien. Slo que... Y toda la historia sali a borbotones. Todo haba comenzado haca algunos das... Tiene usted un aspecto muy sano le dijo el doctor Harley sonriendo. Qu edad tiene usted, Mrs. Blackwell? Veintitrs aos. Algn caso de enfermedad cardaca en su familia? No. El mdico tomaba notas. Cncer? No. Viven an sus padres? Mi padre, s. Mi madre muri en un accidente. Ha tenido usted parotiditis? No. Sarampin? S. A los diez aos. Tos ferina? No. Ha sufrido alguna intervencin quirrgica? Fui operada de amigdalitis, a los nueve aos. Aparte de eso, ha estado hospitalizada alguna vez? No. Bueno, s... es decir una vez. Pocos das. Por qu motivo? Perteneca al equipo femenino de hockey del colegio y durante un partido me desmay. Despert en el hospital. nicamente estuve interna dos das. En realidad, no fue nada importante. Sufri algn golpe durante el juego? No. Tan slo... me desmay. Qu edad tena usted entonces? Diecisis aos. El mdico dijo que probablemente se deba a algn tipo de trastorno glandular propio de la adolescencia. John Harley se sent ms en el borde de la silla. Cuando se despert, recuerda si sinti alguna clase de debilidad en su cuerpo?

Marianne estuvo pensndolo un momento. De hecho, s. En el costado derecho. Pero desapareci al cabo de pocos das. Y no he sentido nada parecido desde entonces. Sufri dolores de cabeza? Tuvo visin borrosa? S. Pero eso tambin desapareci. Comenzaba a sentirse alarmada. Cree usted que hay algo que no va bien, doctor Harley? No estoy seguro. Me gustara hacerle algunas pruebas... para asegurarnos. Qu clase de pruebas? Me gustara hacerle un angiograma cerebral. Nada de qu preocuparse. Podemos hacerlo en seguida. Tres das despus, Marianne recibi una llamada telefnica de la enfermera del doctor Harley pidindole que fuera a visitar al mdico. John Harley estaba esperndola en su consulta. Bueno, hemos resuelto el misterio. Es algo grave? No realmente. El angiograma demostr que lo que usted tuvo, Mrs. Blackwell, fue un pequeo ataque cerebral. En trminos mdicos, se llama un falso aneurisma, que es muy frecuente en las mujeres... sobre todo en las adolescentes. Un pequeo vaso del cerebro se rompi y rezum una pequea cantidad de sangre. La presin intracraneal fue lo que caus los dolores de cabeza y la visin confusa. Por suerte, esas cosas se curan por s mismas. Marianne continuaba all sentada, tratando de dominar el pnico de su mente. Qu... qu significa eso exactamente? Podra sucederme otra vez? Es muy improbable. El mdico sonri. A menos que est pensando en unirse de nuevo al equipo de hockey, puede usted llevar una vida completamente normal. A Tony y a m nos gusta cabalgar y jugar al tenis. Es que eso...? Mientras no se exceda, puede hacerlo. Del tenis al sexo. No hay problema. Ella sonri aliviada. Gracias a Dios. Cuando Marianne se levant, John Harley declar: Hay otra cosa, Mrs. Blackwell. Si usted y Tony estn pensando en tener hijos, les aconsejara que los adoptaran. Marianne se qued fra. Me ha dicho que estaba completamente normal. Lo est. Por desgracia, el embarazo aumenta muchsimo el volumen vascular. Y durante las ltimas seis a ocho semanas de embarazo, se produce un incremento adicional en la presin sangunea. Con ese antecedente de aneurisma, el factor riesgo alcanzara un nivel inaceptable. No slo sera peligroso... sino que podra ser fatal. En estos das las adopciones son realmente fciles. Yo podra arreglar...

Pero Marianne ya no le escuchaba. Estaba oyendo la voz de Tony: Quiero que tengamos un hijo. Una niita que sea exactamente igual que t. . ..no pude soportar seguir escuchndole confes Marianne a Kate. Sal corriendo de la consulta y vine aqu directamente. Kate hizo un esfuerzo tremendo para ocultar sus sentimientos. Era un golpe terrible. Pero deba de haber algn medio. Siempre haba algn medio. Consigui sonrer y contest: Bien! Tem que fuese algo peor. Pero, Kate, Tony y yo deseamos tanto tener un hijo... Marianne, el doctor Harley es un alarmista. Tuviste un pequeo problema hace algunos aos, y Harley est tratando de convertirlo en algo importante. T sabes cmo son los mdicos. Cogi la mano de Marianne. Te encuentras bien, verdad, querida? Me senta estupendamente hasta que... Bueno, ya lo ves. No vas por ah desmayndote a cada paso? No. Porque todo termin. El propio Harley ha dicho que esas cosas se curan solas. Dijo que los riesgos... Kate suspir. Marianne, cada vez que una mujer queda embarazada, siempre existe un riesgo. La vida est llena de riesgos. Lo importante en la vida es decidir qu riesgos son los que vale la pena afrontar, no crees? S. Marianne qued pensativa. Haba tomado una decisin. Tienes razn. No digamos nada a Tony. Slo conseguiramos preocuparle. Lo guardaremos como nuestro secreto. Kate pens: Matara con gusto a John Harley por asustarla de esa manera. Ser nuestro secreto estuvo de acuerdo Kate. Tres meses despus, Marianne qued embarazada. Tony estaba entusiasmado. Kate se senta silenciosamente triunfante. Pero el doctor Harley estaba horrorizado. Preparar el aborto en seguida le dijo a Marianne. No, doctor Harley. Estoy bien. Voy a tener el nio. Cuando Marianne le cont a Kate el consejo del doctor, Kate fue a visitar a John Harley, muy furiosa. Cmo se ha atrevido a sugerir a mi nuera un aborto? Kate, ya le dije que si llevaba adelante el embarazo, existe la posibilidad de que muera.

Usted no sabe eso. No pasar nada. Deje de alarmarla. Ocho meses despus, a las cuatro de la madrugada, a principios de febrero, los dolores del parto de Marianne comenzaron prematuramente. Sus gemidos despertaron a Tony. No te preocupes, cario. Te llevar al hospital en un santiamn. El se visti de prisa. Los dolores eran terribles. Apresrate, por favor. Marianne se pregunt si debera haber hablado a Tony de sus conversaciones con el doctor Harley. No, Kate tena razn. La decisin le corresponda a ella sola. La vida era demasiado maravillosa y Dios no permitira que le ocurriera nada malo. Cuando Marianne y Tony llegaron al hospital, todo estaba ya dispuesto. Tony fue acompaado a una sala de espera. A Marianne la trasladaron a la sala de reconocimiento. El gineclogo, doctor Mattson, tom la presin arterial de Marianne. Frunci el entrecejo, y se la tom de nuevo. Alz la mirada y dijo a su enfermera: Llvela al quirfano... de prisa! Tony estaba junto a la mquina de cigarrillos en el pasillo del hospital, cuando, detrs de l, una voz dijo: Vaya, vaya, si tenemos aqu a Rembrandt... Tony se volvi. Reconoci al hombre que acompaaba a Dominique cuando l la encontr delante del edificio donde la joven viva. Cmo le haba llamado Dominique? Ben. El hombre estaba mirando fijamente a Tony, con una expresin de antagonismo en su rostro. Celos? Qu es lo que le haba dicho Dominique? En aquel momento apareci Dominique, que dijo a Ben: La enfermera dice que Michelline est dormida. Volveremos... Vio a Tony y se qued silenciosa. Tony! Qu ests haciendo aqu? Mi esposa est de parto. Lo arregl tambin su madre? pregunt Ben. Qu quiere decir eso? Dominique me cont que su madre se lo arregla todo, hijito. Ben! Cllate! Por qu? Es la verdad. No es eso lo que me contaste, nena? Tony se volvi hacia Dominique. De qu demonios est hablando? De nada respondi ella rpidamente. Ben, salgamos de aqu. Pero Ben estaba divirtindose.

Quisiera tener una madre como la suya, muchachito. Usted quiere acostarse con una hermosa modelo, ella le compra una. Usted quiere una exposicin de arte en Pars, ella se lo arregla. Usted... Est usted loco. Lo estoy? Ben se volvi hacia Dominique. Es que no lo sabe? No sabe nada, Tony. Ha dicho que mi madre me arregl la exposicin en Pars. Eso es una calumnia, no es as? Vio la expresin en la cara de Dominique. No es verdad? No replic Dominique de mala gana. Quieres decir que ella tuvo que pagar a Goerg para... para exhibir mis cuadros? Tony, a Goerg le gustaron realmente tus pinturas. Hblale del crtico de arte apremi Ben. Ya basta, Ben! Dominique se volvi para marcharse. Tony la agarr por el brazo. Espera! Qu hay sobre el crtico? Es que mi madre tambin arregl que l asistiera a la exposicin? S. La voz de Dominique se haba convertido en un susurro. Pero a l le asquearon mis cuadros. Dominique percibi el dolor en la voz de Tony. No, Tony. No es cierto. Andr D'Usseau le dijo a tu madre que hubieras podido convertirte en un gran artista. Tony estaba cara a cara con lo increble. Mi madre pag a D'Usseau para que me destruyera? No para destruirte. Ella crea que lo haca por tu propio bien. La enormidad de lo que su madre haba hecho era estremecedor. Todo lo que me dijo era una mentira. Nunca tuvo intencin de dejarme vivir mi propia vida. Y Andr D'Usseau! Cmo poda ser comprado un hombre como l? Pero, naturalmente, Kate conoca el precio de todas las personas. Wilde poda estar refirindose a Kate cuando habl de alguien que saba el precio de todas las cosas, y el valor de ninguna. Todo haba sido siempre para la Compaa. Y la Compaa era Kate Blackwell. Tony se volvi y se puso a caminar como ciego por el pasillo. En el quirfano, los mdicos estaban luchando por salvar la vida de Marianne. Su presin arterial era alarmantemente baja, y los latidos de su corazn, intermitentes. Le aplicaron oxgeno y le practicaron una transfusin de sangre, pero todo fue intil. Marianne estaba inconsciente a causa de una hemorragia cerebral

cuando tuvo el primer hijo, y muerta, tres minutos despus, cuando le extrajeron el segundo; en este caso gemelas. Tony oy una voz que le llamaba: Mr. Blackwell. Se volvi. El doctor Mattson estaba a su lado. Tiene usted dos sanas y hermosas hijas gemelas, Mr. Blackwell. Tony vio la expresin de sus ojos. Marianne... ella estar bien, verdad? El doctor Mattson aspir profundamente. Lo lamento muchsimo. Hemos hecho todo lo posible. Marianne ha muerto... Ella qu? Fue un grito salvaje. Tony agarr las solapas del doctor Mattson y le sacudi . Est usted mintiendo! Ella no ha muerto. Mr. Blackwell... Dnde est? Quiero verla. Ahora no puede usted entrar. Estn preparndola... Tony grit: Usted la ha matado, usted, bastardo! Usted la ha matado. Se lanz a atacar al doctor. Dos internos se acercaron corriendo y aferraron a Tony por los brazos. Clmese, por favor, Mr. Blackwell. Tony luchaba como un loco. Quiero ver a mi mujer! El doctor John Harley se aproxim presuroso al grupo. Soltadle orden . Dejadnos solos. El doctor Mattson y los internos se alejaron. Tony estaba sollozando fuertemente. John... ellos m... m... mataron a Marianne. Ellos la han asesinado. Marianne ha muerto, Tony, y lo siento. Pero nadie la ha matado. Yo le expliqu hace algunos meses que, si continuaba con el embarazo, poda perder la vida. Pas un momento antes de que aquellas palabras se le hicieran comprensibles al joven. De qu est usted hablando? Marianne no se lo cont a usted? Su madre no le dijo nada? Tony le miraba fijamente, con los ojos lejos de toda comprensin. Su madre pens que yo era un alarmista. Aconsej a Marianne que siguiera adelante con el embarazo. Lo siento muchsimo, Tony. He visto a las gemelas. Son muy bonitas. No quiere usted...? Tony se haba marchado ya. El mayordomo de Kate le abri la puerta. Buenos das, Mr. Blackwell. Buenos das, Lester. El mayordomo se dio cuenta del aspecto desgreado de Tony. Todo va bien, seor? Todo va bien. Quieres prepararme una taza de caf, Lester? Ya lo creo, seor.

Tony estuvo mirando al mayordomo mientras se alejaba hacia la cocina. Ahora, Tony, le orden una vocecita dentro de su cabeza. S. Ahora. Tony se volvi y entr en la sala de los trofeos. Se dirigi al armario que contena la coleccin de armas, y mir la brillante exhibicin de instrumentos de muerte. Abre el armario, Tony. Lo abri. Eligi un revlver del estante de armas y comprob el cilindro para asegurarse de que estaba cargado. Estar arriba, Tony. Tony se volvi y comenz a subir la escalera. Ahora saba que su madre no tena la culpa de ser mala. Estaba poseda, y l iba a curarla. La Compaa se haba apoderado de su alma, y Kate no era responsable de lo que haca. Su madre y la Compaa se haban convertido en una entidad, y cuando l la matara la Compaa morira. Se hallaba frente a la puerta del dormitorio de Kate. Abre la puerta, le orden la voz. Tony abri la puerta. Kate estaba vistindose delante de un espejo cuando oy que la puerta se abra. Tony! Qu demonios...! Tony apunt cuidadosamente el arma en direccin a Kate y comenz a apretar el gatillo.

CAPTULO XXII

El derecho de primogenitura la reclamacin del primer nacido al ttulo o posesiones de una familia est profundamente enraizado en la Historia. Entre familias reales de Europa, cuando se produce el nacimiento de un posible heredero de una reina o princesa, siempre est presente un alto funcionario para que, en caso de que nazcan gemelos, no surjan disputas sobre el derecho de sucesin. El doctor Mattson anot cuidadosamente el gemelo que naci en primer lugar. Todo el mundo estuvo de acuerdo en que las gemelas Blackwell eran las nias ms hermosas que jams haban visto. Estaban sanas y posean una vivacidad fuera de lo corriente. Las enfermeras del hospital continuamente encontraban excusas para ir a la sala de recin nacidos a contemplarlas. Parte de la fascinacin, aunque ninguna de las enfermeras lo hubiera admitido, eran las misteriosas historias que estaban circulando sobre la familia de aquellas gemelas. Su madre haba muerto durante el parto. El padre de las gemelas haba desaparecido, y corran rumores de que haba asesinado a su madre, pero nadie poda comprobar esos comentarios. En los peridicos no se public nada, con excepcin de una breve noticia indicando que Tony Blackwell haba sufrido una depresin nerviosa tras la muerte de su esposa, lo que oblig a internarlo en una clnica. Cuando los periodistas trataron de interrogar al doctor Harley, ste se neg a hacer comentarios.

Los ltimos das haban sido infernales para John Harley. Mientras viviera recordara siempre la escena que contempl al llegar al dormitorio de Kate Blackwell, despus de una frentica llamada telefnica del mayordomo. Kate estaba en el suelo, inconsciente con heridas de bala en el cuello y el pecho, con una copiosa hemorragia que manchaba de sangre la blanca alfombra. Tony haba entrado a saco en los armarios de Kate, rasgando los vestidos de su madre y hacindolos jirones con unas tijeras. El doctor Harley ech una rpida mirada a Kate y llam por telfono para que enviasen rpidamente una ambulancia. Se arrodill al lado de Kate y le tom el pulso. Era dbil e irregular, y la cara se le estaba poniendo violcea. Estaba entrando en shock. Con suma rapidez, el doctor Harley le puso una inyeccin de adrenalina y bicarbonato de sodio.Qu ha sucedido? pregunt el doctor Harley. El mayordomo estaba empapado en sudor. Yo... no lo s. Mr. Blackwell me pidi que le preparase un poco de caf. Yo estaba en la cocina cuando o los gritos de Mrs. Blackwell. Corr arriba y la encontr en el suelo, en ese estado. Mr. Blackwell estaba inclinado sobre ella, dicindole: Ya no te puede doler nunca ms, madre. La mat. Y entonces se dirigi al armario y comenz a destrozar los vestidos de su madre. El doctor Harley se volvi hacia Tony. Qu ests haciendo, Tony? Un rasgn salvaje. Estoy ayudando a mi madre. Estoy destruyendo la Compaa. Mat a Marianne, sabe usted. Y continu destrozando los vestidos del armario de Kate. Kate fue trasladada a toda prisa a la sala de urgencias de un hospital particular en las afueras de la ciudad, propiedad de KrugerBrent International. Se le practicaron cuatro transfusiones de sangre durante la operacin para extraerle las balas. Se necesitaron tres enfermeros para obligar a Tony a entrar en la ambulancia, y nicamente se tranquiliz despus que el doctor Harley le inyectara un sedante. Un vehculo policial haba respondido a la llamada de la ambulancia, pero el doctor Harley llam a Brad Rogers para que se las entendiera con ellos. Por medios que el doctor Harley no comprendi, no se public noticia alguna sobre el suceso. El doctor Harley fue al hospital para visitar a Kate, que estaba en la unidad de Cuidados Intensivos. Sus primeras palabras fueron: Dnde est mi hijo? Lo estn cuidando, Kate. Se encuentra bien. Tony haba sido llevado a un sanatorio particular de Connecticut. John... por qu trat de matarme? Por qu? Era insoportable toda la angustia expresada en su voz. La culpa a usted de la muerte de Marianne. Pero eso es una locura! El doctor Harley no hizo ningn comentario. La culpa a usted de la muerte de Marianne.

Mucho despus que el doctor Harley se hubiera marchado, Kate segua pensando, negndose a aceptar esas palabras. Ella haba amado a Marianne porque haca feliz a Tony. Todo lo que he hecho ha sido por ti, hijo mo. Todos mis sueos eran por ti. Cmo es posible que t no supieras eso f Y l la odiaba tanto que haba intentado matarla. Kate senta una agona tan profunda, que hubiera deseado morir. Pero no se permitira morir. Tony era dbil. Todos ellos haban sido dbiles. Su padre fue demasiado dbil para afrontar la muerte de su hijo. Su madre haba sido demasiado dbil para encararse sola con la vida. Pero yo no soy dbil, pens Kate. Yo puedo afrontar esto. Puedo afrontar cualquier cosa. Voy a vivir. Sobrevivir. La Compaa sobrevivir.

Libro Quinto

EVE Y ALEXANDRA 1950-1975

CAPTULO XXIII

Kate se recuper en Dark Harbor, dejando que el sol y el mar la curasen. Tony estaba internado en una famosa clnica psiquitrica, en donde reciba los mejores cuidados posibles. Kate hizo venir en avin psiquiatras de Pars, Viena y Berln, pero cuando todos los exmenes y pruebas hubieron terminado, el diagnstico era el mismo: su hijo era un esquizofrnico homicida y paranoico. No responde a las drogas ni a los tratamientos psiquitricos, y es violento. Tenemos que mantenerlo bajo estricta vigilancia. Qu clase de vigilancia? Se encuentra en una celda acolchada. La mayor parte del tiempo debe tener puesta la camisa de fuerza. Es necesario eso? Sin eso, Mrs. Blackwell, matara a cualquiera que se le acercara. Kate cerr los ojos afligida. Ese no era su Tony dulce, gentil. No estaban hablando de Tony. Se trataba de un extrao, alguien posedo. Abri los ojos. Puede hacerse alguna cosa?

No puede hacerse nada, si no podemos llegar a su mente. Le mantenemos con Thorazine, pero en el momento en que se acaba su efecto, se vuelve manaco otra vez. No podemos continuar con este tratamiento indefinido. Kate se mantena muy erguida. Qu sugiere usted, doctor? En casos parecidos, hemos descubierto que, extrayendo una pequea porcin del cerebro, se han obtenido resultados asombrosos. Kate trag saliva. Una lobotoma? Exactamente. Su hijo podr seguir normal en todos los aspectos, excepto en que ya no sufrir nunca ms esos graves trastornos emocionales. Kate permaneci callada, helados su cuerpo y alma. El doctor Morris, joven doctor de la Clnica Menninger, rompi el silencio. S lo difcil que esto ha de resultar para usted, Mrs. Blackwell. Si quiere usted pensarlo antes... Si eso es lo nico que puede detener su tormento decidi Kate, hganlo. Frederick Hoffman quera a sus nietas. Las llevar conmigo a Alemania. Le pareci a Kate que el hombre haba envejecido veinte aos desde la muerte de Marianne. Kate sinti lstima de l, pero no tena ninguna intencin de entregar las hijas de Tony. Necesitan los cuidados de una mujer, Frederick. Marianne hubiera querido que se criasen aqu. T puedes venir y visitarlas con frecuencia. Al final, Frederick Hoffman qued convencido. Las gemelas fueron llevadas a la casa de Kate, donde se instal una sala especial para ellas. Kate entrevist a institutrices, hasta que finalmente contrat a una joven francesa llamada Solange Dunas. Kate llam Eve a la nacida en primer lugar, y a su gemela, Alexandra. Eran idnticas... imposible distinguirlas. Al verlas juntas, uno crea estar viendo una imagen reflejada en un espejo, y Kate se quedaba asombrada ante el doble milagro que su hijo y Marianne haban creado. Las dos nias eran rutilantes, giles y sensibles, pero incluso despus de algunas semanas, Eve pareca ms madura que Alexandra. Eve fue la primera en gatear, hablar y caminar. Alexandra la segua con rapidez, pero desde el principio fue Eve el lder. Alexandra adoraba a su hermana e intentaba imitar todo lo que sta haca. Kate pasaba tanto tiempo como le era posible con sus nietas. La hacan sentirse joven. Y Kate comenz a soar nuevamente. Un da, cuando ya sea vieja y est dispuesta a retirarme... En el primer cumpleaos de las gemelas, Kate celebr una fiesta. Cada una de ellas tena un idntico pastel de cumpleaos, haba docenas de regalos de amigos, empleados de la Compaa y del personal domstico. Su segunda fiesta de cumpleaos pareca que se haba celebrado casi inmediatamente. Kate no poda creer lo rpido que el tiempo transcurra, y lo aprisa que las gemelas estaban creciendo. Ahora ya poda discernir con ms claridad, las diferencias en sus personalidades. Eve, la ms fuerte, la ms atrevida. Alexandra, ms gentil, satisfecha siguiendo los pasos de su hermana. Sin tener padre ni madre, pensaba Kate repetidamente, es una bendicin que se tengan una a la otra y se quieran tanto. La noche antes de cumplir los cinco aos, Eve intent matar a Alexandra.

Est escrito en el Gnesis:

22: Y los hijos se combatan dentro de ella... 23:Y respondile el Seor: Dos gentes hay en tu seno, dos pueblos sern divididos desde tus entraas; un pueblo ser ms fuerte que el otro pueblo, el mayor servir al menor.

En el caso de Eve y Alexandra, Eve no tena ninguna intencin de servir a su hermana menor. Eve haba odiado a su hermana desde que poda recordar. Cuando alguien levantaba en alto a Alexandra, la acariciaba, o le haca un regalo, a Eve le produca una furia silenciosa. Eve senta que la estaban estafando. Ella lo quera todo para s... todo el amor, y las cosas bellas que rodeaban a las dos hermanas. Ni tan siquiera poda tener su propio cumpleaos. Odiaba a Alexandra por tener su mismo aspecto, por vestir como ella, robndole la parte de cario de su abuela que le perteneca a ella. Alexandra adoraba a Eve, y sta la despreciaba por este motivo. Alexandra era generosa, ansiosa por renunciar a sus juguetes y muecas, y eso todava produca ms desprecio en Eve. Esta no comparta nada. Lo que era de ella le perteneca; pero no bastaba con eso. Ella quera tambin todo lo que tena Alexandra. Por las noches, bajo la vigilante mirada de Solange Dunas, las dos nias recitaban en voz alta sus oraciones, pero Eve siempre aada una oracin silenciosa pidiendo a Dios que hiciera morir a Alexandra. Al ver que su ruego no tena respuesta, Eve decidi que ella se encargara de cumplir su deseo. Faltaban pocos das para el quinto cumpleaos, y Eve no poda soportar el pensamiento de tener que compartir otra fiesta con Alexandra. Su hermana le estaba robando sus amigas, y sus regalos, de ella, de Eve. Tena que matar pronto a Alexandra. La noche anterior a su cumpleaos, Eve estaba en su cama, totalmente desvelada. Cuando estuvo segura de que todos dorman en la casa, se acerc a la cama de Alexandra y la despert. Alex murmur, vamos a ir a la cocina a ver nuestros pasteles de cumpleaos. Todo el mundo duerme replic Alexandra, soolienta. No despertaremos a nadie. A Mademoiselle Dunas no le va a gustar. Por qu no vamos a ver los pasteles por la maana? Porque yo quiero verlos ahora. Vienes o no? Alexandra se frot los ojos para desvelarse. No tena ningn inters en ver los pasteles de cumpleaos, pero no quera herir los sentimientos de su hermana. De acuerdo, vamos accedi. Salt de la cama y se puso unas zapatillas. Las dos nias llevaban idnticos camisones de niln color rosa. Vamos dijo Eve. Y no hagas ruido. No lo har prometi Alexandra. Salieron de sus habitaciones de puntillas, recorrieron el largo pasillo, pasando por delante de la puerta cerrada del dormitorio de Mademoiselle Dunas, y luego bajaron por la empinada escalera trasera que conduca a la

cocina. La cocina era enorme, con dos grandes fogones de gas, seis hornos, tres frigorficos y una enorme cmara refrigeradora. En el frigorfico, Eve encontr los pasteles de cumpleaos que la cocinera, Mrs. Tyler, haba confeccionado. En uno de ellos estaba escrito Feliz cumpleaos, Alexandra. En el otro, Feliz cumpleaos, Eve. El ao que viene, pens Eve, solamente habr uno. Eve sac el pastel de Alexandra del frigorfico y lo coloc en el bloque de madera para picar que haba en medio de la cocina. Abri un cajn y sac un paquete de velitas de vivos colores. Qu ests haciendo? pregunt Alexandra. Quiero ver qu aspecto tiene con las velitas encendidas. Eve comenz a clavar las velitas en el glaseado del pastel. Creo que no deberas hacer eso, Eve. Vas a estropear el pastel. Mrs. Tyler se enfadar. No le importar. Eve abri otro cajn y sac dos grandes cajas de cerillas de la cocina . Vamos, aydame. Quiero volver a la cama. Eve se volvi hacia ella, muy enfadada. Muy bien. Vete a la cama, gatita miedosa. Lo har yo slita. Alexandra dudaba. Qu quieres que haga? Eve le entreg una caja de cerillas. Comienza a encender las velitas. Alexandra senta miedo del fuego. Se haba advertido repetidas veces a las dos nias sobre el peligro de jugar con cerillas. Conocan horrorosas historias sobre nios que haban desobedecido esa regla. Pero Alexandra no quera que Eve se enfadara con ella, de modo que comenz obedientemente a encender las velitas. Eve la contempl durante un momento. Ests dejando las del otro lado, tonta advirti. Alexandra se inclin para llegar hasta las velitas al otro lado del pastel, dando la espalda a Eve. Rpidamente, Eve frot una cerilla que coloc con el resto de la caja que tena entre las manos. Al estallar en llamas, Eve dej caer la caja a los pies de Alexandra, de modo que el fuego prendi en el faldn del camisn de Alexandra. Pasaron unos segundos antes de que Alexandra se diera cuenta de lo que suceda. Al sentir el primer dolor agudo en sus piernas, mir hacia abajo y exclam: Aydame! Aydame! Eve estuvo contemplando durante un momento el camisn en llamas, asombrada por el alcance de su xito. Alexandra estaba all de pie, petrificada, inmvil por el terror. No te muevas! le dijo Eve. Ir a buscar un cubo de agua.

Sali corriendo hasta la despensa del mayordomo, con el corazn latindole de un gozo inmenso. Fue una pelcula de horror lo que salv la vida de Alexandra. Mrs. Tyler, la cocinera de los Blackwell, haba sido acompaada al cine por un sargento de Polica, cuya cama comparta de vez en cuando. Esa noche en particular, la pantalla del cine estaba tan atiborrada de muertos y cuerpos mutilados que finalmente Mrs. Tyler no pudo soportarlo ms. En medio de una decapitacin, exclam: Todo eso quiz figura en tu da de trabajo, Richard, pero yo he tenido ya bastante. El sargento Richard Dougherty sigui de mala gana a Mrs. Tyler cuando salieron del cine. Llegaron a la mansin de los Blackwell una hora antes de lo previsto, y mientras Mrs. Tyler abra la puerta de atrs, oy los gritos de Alexandra procedentes de la cocina. Mrs. Tyler y el sargento Dougherty entraron corriendo, echaron una horrorizada mirada a la escena y se pusieron en accin. El sargento salt hacia Alexandra y le quit de un tirn el camisn en llamas. Alexandra tena las piernas y las caderas cubiertas de ampollas, pero las llamas no le haban alcanzado el cabello ni la parte anterior del cuerpo. Alexandra cay al suelo, inconsciente. Mrs. Tyler llen un gran cazo con agua y la arroj sobre las llamas que laman el piso. Pide una ambulancia orden el sargento Dougherty. Est Mrs. Blackwell en casa? Debera estar arriba durmiendo. Despirtala. Mientras Mrs. Tyler telefoneaba para pedir una ambulancia, se oy un grito desde la despensa del mayordomo, y Eve entr corriendo con un cazo de agua, a la vez que sollozaba histricamente. Ha muerto Alexandra? grit Eve. Ha muerto? Mrs. Tyler cogi a Eve en sus brazos para tranquilizarla. No, querida, est bien. Se va a poner bien. Ha sido culpa ma gimi Eve. Ella quera encender las velitas de su pastel de cumpleaos. No hubiera debido dejar que lo hiciera. Mrs. Tyler daba palmaditas en la espalda de Eve. Est bien. No debes culparte. Las c... c... cerillas se me cayeron de la mano, y Alex se encendi. F... fue terrible. El sargento Dougherty mir a Eve y dijo en tono comprensivo: Pobre nia! Alexandra tiene quemaduras de segundo y tercer grado en las piernas y en la espalda inform el doctor Harley a Kate, pero se recupera bien. Ahora se pueden hacer verdaderos milagros con las quemaduras. Crame, esto hubiera podido ser una terrible tragedia. Lo s replic Kate. Haba visto las quemaduras de Alexandra que la llenaron de horror. Vacil un momento. John, creo que estoy todava ms preocupada por Eve. Ha sufrido Eve algn dao?

Fsicamente, no, pero la pobre nia se culpa del accidente. Sufre terribles pesadillas. Las tres ltimas noches tuve que entrar en su habitacin y abrazarla un rato antes de que volviera a dormirse. No quiero que esto se convierta en un trauma. Eve es muy sensible. Los nios se recuperan muy rpidamente de las cosas, Kate. Si hay algn problema, dgamelo y le recomendar un psiquiatra Gracias dijo Kate. Eve estaba terriblemente trastornada. La fiesta de cumpleaos haba sido anulada. Alexandra me ha estafado mi fiesta, pens Eve con amargura. Alexandra se cur, sin que le quedaran huellas de cicatrices. Eve super sus sentimientos de culpabilidad con una facilidad notable. Kate la tranquilizaba: Un accidente le puede suceder a cualquiera, cario. No debes culparte. Eve no se culpaba. Culpaba a Mrs. Tyler. Por qu tena que volver a casa y estropearlo todo? Haba sido un plan perfecto. La clnica psiquitrica en donde Tony estaba recluido se hallaba en una zona boscosa y tranquila de Connecticut. Kate se trasladaba all en automvil para visitarle una vez al mes. La lobotoma haba tenido xito. Ya no quedaba ni el ms ligero signo de agresividad en Tony. Reconoca a Kate y siempre le preguntaba con mucha cortesa por Eve y Alexandra, pero no demostraba el menor inters por verlas. En realidad, no tena inters por nada. Pareca feliz. No, feliz no, se corrigi Kate. Satisfecho. Pero, satisfecho... de qu? Kate le pregunt a Mr. Burger, el director de la clnica: Es que mi hijo no hace nada en todo el da? Oh, s, Mrs. Blackwell. Se sienta y pinta. Su hijo, que poda haber posedo el mundo, se sentaba y pintaba durante todo el da. Kate trat de no pensar en el despilfarro de aquella mente brillante perdida para siempre. Qu es lo que pinta? Nadie es capaz de imaginar lo que pinta respondi el hombre, confuso.

CAPTULO XXIV

Durante los dos aos siguientes, Kate se preocup seriamente de Alexandra. Era evidente que la nia era propensa a los accidentes. Durante las vacaciones de verano de Eve y Alexandra, en la finca de los Blackwell en las Bahamas, Alexandra por poco se ahoga mientras jugaba con Eve en la piscina; nicamente la salv la afortunada intervencin de un jardinero. Al ao siguiente, cuando las dos nias hacan una excursin en las

Palisades, Alexandra de algn modo resbal por el borde de un acantilado y logr salvarse agarrndose a un matorral que creca en la empinada ladera de la montaa. Me gustara que vigilaras un poco ms a tu hermana le dijo Kate a Eve. Al parecer, no sabe cuidar de s misma como t lo haces. Lo s respondi Eve, en tono solemne. La vigilar, abuela. Kate amaba a sus dos nietas, pero de modo distinto. Ahora tenan ya siete aos, eran idnticamente hermosas, con un cabello suave, largo, rubio, rasgos delicados, y los ojos de los McGregor. Parecan iguales, pero sus personalidades eran muy distintas. La gentileza de Alexandra le recordaba a Kate a su hijo, Tony, mientras que Eve era ms como ella, testaruda y autosuficiente. Un chfer las llevaba al colegio en el Rolls Roy ce familiar. A Alexandra la avergonzaba que sus compaeras la vieran con el auto y el chfer; Eve se vanagloriaba de ello. Kate entregaba a las dos una asignacin semanal, y les mandaba que anotasen cmo la gastaban. Invariablemente, Eve gastaba el dinero a media semana y entonces le peda prestado a Alexandra. Eve aprendi a ajustar las cuentas de modo que la abuela no se enterara. Pero Kate lo saba, y le resultaba difcil contener una sonrisa. Siete aos y ya era una contable creativa! Al principio, Kate haba acariciado el secreto sueo de que Tony se recuperara por completo alguna vez, abandonara la clnica y volvera a KrugerBrent International. Pero a medida que pasaba el tiempo, el sueo se desvaneca poco a poco. Quedaba tcitamente entendido que, aunque Tony poda salir de la clnica para hacer cortas visitas, acompaado por un enfermero, nunca sera capaz de volver a participar de las tareas del mundo exterior. Corra el ao 1962, y a medida que KrugerBrent International prosperaba y creca, se hicieron ms urgentes las demandas de un nuevo liderazgo. Kate celebraba su septuagsimo aniversario. Ahora tena el cabello blanco, y una figura notable de mujer, erguida y vital. Se daba cuenta de que el desgaste del tiempo la vencera. Tena que estar preparada. La Compaa tena que ser salvaguardada para la familia. Brad Rogers era un buen gerente, pero no era un Blackwell. Tengo que durar hasta que las gemelas puedan hacerse cargo de ella. Pens en las frases de Cecil Rhodes: Tanto por hacer, tan poco hecho. Las gemelas tenan doce aos de edad, estaban a punto de convertirse en jvenes seoritas. Kate pasaba con ellas tanto tiempo como le era posible, pero ahora les dedicaba ms tiempo todava. Haba llegado el momento de tomar una decisin importante. Durante la semana de Pascua, Kate y las gemelas fueron a Dark Harbor en un avin de la Compaa. Las nias haban visitado todas las propiedades de la familia excepto la de Johannesburgo, y de todas ellas, Dark Harbor era su preferida. Disfrutaban de la alegre libertad y reclusin de la isla. Gozaban navegando, nadando y practicando el esqu acutico, y en Dark Harbor encontraban todas esas cosas. Eve pregunt si poda invitar a algunas compaeras de colegio, como haba hecho en el pasado, pero esta vez su abuela se neg. La abuela, aquella poderosa e imponente figura que entraba y sala firmemente, dejando caer aqu un regalo y un beso en la mejilla all, con advertencias ocasionales sobre el comportamiento adecuado de las seoritas, quera estar sola con ellas. Esta vez, las nias presintieron que estaba ocurriendo algo diferente. Su abuela las acompaaba en todas las comidas. Las llev a navegar, a nadar e incluso a cabalgar. Kate manejaba su caballo con la seguridad de un experto. Las nias seguan pareciendo asombrosamente iguales, dos bellezas doradas, pero Kate no estaba interesada en sus semejanzas, sino en sus diferencias. Sentada en la galera, contemplndolas mientras jugaban un partido de tenis, Kate las resumi en su mente. Eve era el lder; Alexandra, el seguidor. Eve tena un rasgo de testarudez. Alexandra era flexible. Eve era una atleta innata. Alexandra segua sufriendo accidentes. Haca slo unos das, cuando las dos nias estaban en el mar, solas, en un pequeo bote de vela, con Eve al timn, el viento sopl por detrs de la vela, sta haba orzado y Alexandra recibi un golpe en la cabeza. No se haba

apartado a tiempo, siendo arrojada fuera de la borda y estuvo a punto de ahogarse. Otro bote que navegaba cerca del suyo ayud a Eve a rescatar a su hermana. Kate se pregunt si todas estas cosas tendran algo que ver con el hecho de que Alexandra hubiera nacido tres minutos despus que Eve, pero los motivos no importaban. Kate haba tomado una decisin. Ya no haba dudas en su mente. Apostara su dinero por Eve, una apuesta de diez mil millones de dlares. Encontrara un marido perfecto para Eve, y cuando Kate se retirase, Eve dirigira Kruger Brent International. En cuanto a Alexandra, bueno, Alexandra disfrutara de una vida de riqueza y comodidad. Podra estar muy capacitada para cuidar de los fondos de las fundaciones caritativas que Kate haba creado. S, eso sera perfecto para Alexandra. Era una persona tan dulce y compasiva... El primer paso para llevar a cabo el plan de Kate era procurar que Eve ingresara en el colegio adecuado. Kate escogi Briarcrest, un excelente centro en Carolina del Sur. Mis nietas son las dos encantadoras inform Kate a Mrs. Chandler, la directora. Pero ya ver que Eve es la ms inteligente. Es una muchacha extraordinaria, por lo que estoy segura de que procurar que disfrute de todas las ventajas del colegio. Todas nuestras estudiantes disfrutan por igual de las ventajas del colegio, Mrs. Blackwell. Usted me ha hablado de Eve. Y su hermana? Alexandra? Una nia cariosa. Sonaba un tanto peyorativo. Kate se levant. Comprobar regularmente sus progresos. De alguna manera misteriosa, la directora tuvo la sensacin de que aquellas palabras constituan una advertencia. A Eve y a Alexandra les encant el nuevo colegio, especialmente a Eve. Disfrutaba de la libertad de estar lejos de casa, de no tener que rendir cuentas a su abuela y a Solange Dunas, su institutriz. Las normas en Briarcrest eran estrictas, pero eso no inquietaba a Eve, pues ella era hbil en eludirlas a su antojo. Lo nico que la inquietaba era que Alexandra estuviera all con ella. Cuando Eve oy hablar de Briarcrest por primera vez, suplic: Podra ir sola? Por favor, abuela...? Y Kate respondi: No, cario. Creo que es mejor que Alexandra vaya contigo. Eve disimul su resentimiento. Lo que t digas, abuela. Siempre haba sido muy corts y afectuosa con su abuela. Eve saba en dnde estaba el poder. Su padre estaba loco, encerrado en un manicomio. Su madre haba muerto. Era su abuela la que controlaba el dinero. Eve saba que eran ricos. No tena idea de cunto dinero tendran, pero sospechaba que era muchsimo... el suficiente para comprar todas las cosas hermosas que ella quera. Eve amaba las cosas bellas. nicamente exista un problema: Alexandra. Una de las actividades preferidas de las gemelas en el colegio de Briarcrest era la clase matutina de equitacin. La mayora de las nias eran propietarias de sus caballos, y Kate regal uno a cada gemela al cumplir los doce aos. Jerome Davis, el instructor de equitacin, miraba a sus alumnas mientras cabalgaban al paso en pista, saltaban sobre el obstculo de treinta centmetros, sesenta centmetros ms tarde, y, finalmente, de ms de un metro. Davis era uno de los mejores maestros de equitacin del pas. Media docena de sus anteriores alumnos haban conseguido medallas de oro en diversas competiciones, y era hbil para descubrir un jinete innato. La nueva chica, Eve Blackwell, lo era. No tena que estar pensando en lo que haca, en cmo

sostener las riendas o colocarse en la silla de montar. Ella y su caballo eran uno, y cuando se lanzaban sobre las vallas, el caballo dorado de Eve, flotando al viento, era una visin digna de ser contemplada. Nada detendr a esa chica, pens Mr. Davis. Tommy, el joven mozo de las caballerizas, prefera a Alexandra. Mr. Davis contempl a Alexandra cuando ensillaba su caballo, preparndose para su turno de saltos. Alexandra y Eve llevaban cintas diferentes en la manga para que pudieran distinguirlas. Eve ayudaba a Alexandra a ensillar su caballo, mientras Tommy estaba atendiendo a otra alumna. Llamaron a Davis al edificio principal para atender una llamada telefnica, por eso lo que sucedi despus result algo confuso. Por lo que Jerome Davis pudo entender ms tarde, Alexandra mont en su caballo, dio una vuelta a la pista y se comenz a dirigir hacia el primer obstculo ms bajo. Sin ninguna explicacin plausible, su caballo comenz a retroceder y a dar coces, lanzando a Alexandra contra una pared. Alexandra qued inconsciente, y nicamente por muy escasos centmetros, los cascos del furioso caballo no le destrozaron la cara. Tommy traslad a Alexandra a la enfermera, donde el mdico del centro diagnostic una ligera contusin. No tiene nada roto, nada serio declar. Maana estar perfectamente, como si nada hubiese sucedido, dispuesta a montar de nuevo en su caballo. Pero hubiera podido morir! grit Eve. Eve no quiso alejarse del lado de Alexandra. Mrs. Chandler pens que jams haba visto antes semejante devocin en una hermana. Era algo realmente conmovedor. Cuando Mr. Davis consigui, al fin, acorralar el caballo de Alexandra para desensillarlo, encontr la manta de la silla manchada de sangre. Se la quit, y entonces descubri un gran trozo de metal mellado procedente de una lata de cerveza que sobresala todava del lomo del caballo, en el lugar donde haba sido presionado por la montura. Cuando inform de ello a Mrs. Chandler, sta comenz seguidamente una investigacin. Fueron interrogadas todas las chicas que haban estado cerca del establo. Estoy segura dijo Mrs. Chandler que quien haya colocado esa pieza de metal, crey que estaba dando una broma sin importancia, pero hubiera podido tener graves consecuencias. Quiero el nombre de la chica que lo hizo. Al no confesarse ninguna voluntariamente autora del hecho, Mrs. Chandler habl con ellas en su despacho, una por una. Todas las chicas negaron tener la ms mnima relacin con lo sucedido. Cuando le lleg el turno a Eve de ser interrogada, pareca extraamente turbada. Tienes idea de quin ha podido hacer esto a tu hermana? le pregunt Mrs. Chandler. Eve tena la mirada baja, contemplando la alfombra. Preferira no decirlo murmur. Entonces, es que viste algo? Por favor, Mrs. Chandler... Eve, Alexandra pudo sufrir graves daos. La chica que hizo eso ha de ser castigada para que no vuelva a ocurrir de nuevo. No fue ninguna de las chicas. Qu quieres decir? Fue Tommy.

El mozo? S, seora. Yo le vi. Crea que estaba apretando la cincha. Estoy segura de que l no pretenda causar ningn dao. Alexandra est dndole rdenes continuamente, y supongo que l quera darle una leccin. Oh, Mrs. Chandler, deseara que no me hubiera obligado a decrselo. No quiero que nadie tenga problemas por mi culpa. La pobre nia estaba al borde de la histeria. Mrs. Chandler dio la vuelta a su escritorio y la rode con el brazo. No te preocupes, Eve. Me alegro de que me lo hayas contado. Y ahora olvdate de todo. Yo me encargar del asunto. A la maana siguiente, cuando las nias fueron a los establos, haba un nuevo mozo de cuadra. Algunos meses despus ocurri otro desagradable incidente en el colegio. Algunas chicas haban sido sorprendidas fumando marihuana, y una de ellas acus a Eve de ser quien la suministraba y la venda. Eve lo neg. Una bsqueda de Mrs. Chandler le permiti descubrir marihuana escondida en el armario de Alexandra. No creo que ella lo hiciera declar firmemente Eve. Alguien la puso all. Lo s. Kate recibi noticias del incidente a travs de la direccin, y como es lgico, admir la lealtad de Eve al disculpar a su hermana. Era una McGregor, no poda negarlo. Cuando las gemelas cumplieron quince aos, Kate las llev a su finca de Carolina del Sur, en donde dio una gran fiesta en su honor. No era demasiado pronto para procurar que Eve fuese presentada a los jvenes adecuados; as que todos los jvenes ricos de los alrededores recibieron una invitacin para asistir a la fiesta de las gemelas. Los muchachos estaban en esa edad confusa en que todava no se interesan formalmente por las chicas, pero Kate procur que se conocieran y entablasen amistades. En algn lugar, entre esos jvenes, poda encontrarse el hombre del futuro de Eve, el futuro de Kruger Brent International. A Alexandra no le gustaban las fiestas, pero finga siempre divertirse en ellas para no desilusionar a su abuela. A Eve la encantaban las fiestas. Disfrutaba estrenando vestidos y siendo admirada. Alexandra prefera la lectura y la pintura. Se pasaba las horas contemplando los cuadros de su padre en Dark Harbor, y hubiera deseado conocerle antes de que se pusiera enfermo. Tony vena a la casa durante las vacaciones, con su enfermero, pero Alexandra vio que era imposible llegar hasta su padre. Era un forastero agradable, amable, que quera complacer, pero no tena nada que decir. Durante su segundo ao en el colegio, Eve qued embarazada. Durante algunas semanas haba estado plida e inquieta, por lo cual no asisti a algunas clases matutinas. Cuando comenz a tener mareos con frecuencia, la enviaron a la enfermera para sufrir un reconocimiento. Mrs. Chandler fue llamada urgentemente. Eve est embarazada declar el doctor. Pero... eso es imposible! Cmo puede haber sucedido? El mdico replic con suavidad: Supongo que de la manera habitual... Pero... si es tan slo una nia. Pues bien, esa nia va a ser madre.

Eve, valientemente, se neg a hablar. No quiero que nadie tenga problemas por mi culpa repeta sin cesar. Era la clase de respuesta que Mrs. Chandler esperaba de Eve. Eve, querida, tienes que decirme lo que sucedi. De modo que, al fin, Eve confes. Me violaron dijo, y estall en sollozos. Mrs. Chandler qued asombrada. Sostuvo el tembloroso cuerpo de Eve junto a ella, y exigi una respuesta: Quin lo hizo? Mr. Parkinson. El profesor de ingls. Si se hubiera tratado de otra chica y no de Eve, Mrs. Chandler no la hubiese credo. Joseph Parkinson era un hombre tranquilo, casado y con tres hijos. Haba dado clases en la escuela Briarcrest durante ocho aos, y era la ltima persona de quien Mrs. Chandler hubiera podido sospechar. Le llam a su despacho, y en seguida supo que Eve haba dicho la verdad. Mr. Parkinson se sent, con el rostro crispado por el nerviosismo. Usted ya sabe por qu le he mandado llamar, verdad, Mr. Parkinson? Yo... creo que s. Se trata de Eve. S. Ya... lo he supuesto. Eve dice que usted la viol. Parkinson mir a la directora con gesto de incredulidad. Que la viol? Dios mo! Si alguien fue violado, se fue m. En su excitacin incurri en un error gramatical. Mrs. Chandler replic en tono despectivo: Sabe usted lo que est diciendo? Esa nia es... No es una nia. El tono de su voz era maligno. Es un demonio. Se sec el sudor de las cejas. Durante todo el semestre se sent en la primera fila de mi clase, con el vestido arremangado. Despus de la clase, se acercaba y me haca un montn de preguntas sin sentido, mientras se restregaba contra m. Yo no la tom en serio. Pero una tarde, har seis semanas, se present en mi casa cuando mi esposa y mis hijos no estaban y... se le quebr la voz. Oh, Jess! No pude evitarlo. Rompi en llanto. Trajeron a Eve al despacho. Se mostraba digna. Mir fijamente a los ojos de Mr. Parkinson, y fue ste quien los desvi primero. En el despacho se encontraban Mrs. Chandler, la ayudante principal, y el jefe de Polica de la pequea ciudad donde estaba situado el colegio. El jefe de Polica pregunt suavemente:

Quieres contarnos lo que sucedi Eve? S, seor. La voz de Eve era tranquila. Mr. Parkinson me dijo que quera hablar conmigo sobre mis trabajos de ingls. Me pidi que fuese a su casa, un sbado por la tarde. Estaba solo en la casa. Me dijo que quera ensearme algo en el dormitorio, de modo que le segu arriba. Me forz sobre la cama, y l... Es mentira! aull Parkinson. No sucedi as. No sucedi de ese modo. Llamaron a Kate para explicarle la situacin. Se decidi que, en inters de todos, lo mejor era silenciar el incidente. Mr. Parkinson fue despedido del colegio y se le concedi un plazo de cuarenta y ocho horas para salir del Estado. Se prepar discretamente un aborto para Eve. Kate, en secreto, compr una hipoteca que pesaba sobre el centro, en manos de un Banco local, y lo cerr. Cuando Eve se enter, lanz un suspiro y dijo: Lo siento, abuela. Realmente, me gustaba ese colegio. Pocas semanas despus, una vez que Eve se hubo recuperado de la operacin, ella y Alexandra fueron matriculadas en L'Institute Fernwood, una escuela superior suiza, cerca de Lausana.

CAPTULO XXV

Eve llevaba en su interior un fuego tan vivo que no poda apagarlo. No era nicamente sexo: eso era slo una pequea parte del ardor. Era una rabia por la vida, una necesidad de hacerlo todo, de serlo todo. La vida era un amante, y Eve estaba desesperada por poseerla con todo su ser. Estaba celosa de todos. Iba a ver una representacin de ballet y odiaba a la primera bailarina porque no era ella, Eve, la que estaba en el escenario, bailando y despertando los aplausos del pblico. Quera ser cientfico, cantante, cirujano, piloto, actriz. Quera hacerlo todo, y hacerlo mejor que cualquier otra persona lo hubiera hecho nunca. Lo quera todo, y no poda esperar. Al otro lado del valle, frente al Instituto Fernwood, haba una escuela militar. Cuando Eve tena diecisiete aos, casi todos los alumnos de la escuela, as como casi la mitad de los instructores haban tenido relaciones ntimas con ella. Coqueteaba descaradamente y elega sus amantes sin discriminacin, pero esta vez tomaba las debidas precauciones, pues no quera quedar embarazada otra vez. Le gustaba el sexo, pero no era precisamente el acto en s lo que agradaba a Eve, sino el poder que le confera. Ella era la que dominaba a los hombres. Se senta maliciosamente satisfecha con las suplicantes miradas de los muchachos y los hombres que queran acostarse con ella y hacer el amor. Disfrutaba incitndoles y contemplando cmo aumentaban sus ansias. Gozaba con las ilusorias promesas que ellos le hacan para llegar a poseerla. Pero, por encima de todo, Eve gozaba con el poder que tena sobre los cuerpos de todos ellos. Poda llevarlos a una ereccin con un beso, y desilusionarles con una palabra. Ella no los necesitaba, eran ellos quienes la necesitaban. Ella los dominaba totalmente, y se era un sentimiento supremo. Al cabo de pocos minutos, Eve poda calibrar el vigor o las debilidades de un hombre. Ella crea que los hombres eran todos tontos. Eve era bella e inteligente, y heredera de una de las mayores fortunas del mundo, por todo lo cual haba recibido ms de una docena de proposiciones formales de matrimonio. A ella no le interesaban. Los nicos muchachos que la atraan eran los que le gustaban a Alexandra.

En el baile de la escuela, un sbado por la noche, Alexandra conoci a un joven estudiante francs, un muchacho atento llamado Ren Mallot. No era guapo, pero s inteligente y sensible, y a Alexandra le pareci que era maravilloso. Acordaron encontrarse en la ciudad el sbado siguiente. A las siete le dijo Ren. Estar esperndote. Aquella noche, en su habitacin, Alexandra le habl a Eve de su nuevo amigo. No es como los otros chicos. Ms bien es tmido y dulce. El sbado iremos al teatro. Te gusta mucho, verdad, hermanita? la aguijone Eve. Alexandra se ruboriz. Acabo de conocerle, pero me ha parecido... bueno, ya sabes. Eve estaba tendida en su cama, con las manos enlazadas detrs de la cabeza. No, no lo s. Dmelo. Ha intentado llevarte a la cama? Eve! Claro que no. No es ese tipo de muchacho, de ningn modo. Ya te lo he dicho... es... es tmido. Bien, bien. Mi hermanita est enamorada. Claro que no lo estoy! Me gustara no habrtelo contado. Estoy contenta de que lo nayas hecho le respondi Eve sinceramente. Cuando Alexandra lleg delante del teatro el sbado siguiente, Ren no se vea por parte alguna. Alexandre esper en la esquina de la calle durante ms de una hora, ignorando las miradas de los transentes, sintindose como una boba. Por ltimo mal cen en un pequeo caf y luego regres al colegio, muy desdichada. Eve no estaba en su habitacin. Alexandra se dedic a leer hasta que lleg la hora de apagar las luces. Eran casi las dos cuando Alexandra oy a Eve que entraba con sigilo en el dormitorio. Ya me estaba preocupando le susurr Alexandra. Me encontr con algunos viejos amigos. Cmo te ha ido la velada... divina? Ha sido horrible. Ni tan siquiera se molest en aparecer. Eso es una vergenza replic Eve comprensivamente. Pero has de aprender a no confiar nunca en un hombre. No crees que puede haberle sucedido algo? No, Alex. Lo ms probable es que se encontrara a otra chica que le gust ms. Se dieron casos de otras citas rotas. Debe de haber algo extrao en m, pens Alexandra. Muchachos que le gustaban a ella, y que parecan correspondera, despus no volva a verlos nunca ms. Un fin de semana, inesperadamente se encontr con Ren en las calles de Lausana. El se acerc corriendo y le pregunt: Qu ha sucedido? Me prometiste que me llamaras.

Llamarte? De qu ests hablando? El retrocedi, de sbito cauteloso. Eve...? No, Alexandra. Ren se puso rojo. Yo... yo lo siento. Tengo que irme. Y se alej presuroso, dejando a Alexandra mirndole confusa. Aquella noche, cuando Alexandra le cont a Eve el incidente, su hermana se encogi de hombros y coment: Evidentemente, ese muchacho est loco. Ests mucho mejor sin l, Alex. A pesar de su convencimiento de ser una experta con los hombres, haba una flaqueza masculina que Eve ignoraba y que represent su ruina. Desde el principio de los tiempos, los hombres se han estado envaneciendo de sus conquistas, y los alumnos de la Escuela Militar no eran una excepcin. Hablaban de Eve Blackwell con admiracin y temor. Cuando acab conmigo, no poda moverme... Nunca pens que pudiera poseer un pedazo de hembra como sa... Tiene una concha que dialoga con uno... Dios mo, es como una tigresa en la cama! Puesto que por lo menos dos docenas de alumnos y media de profesores estaban elogiando los mritos libidinosos de Eve, muy pronto aquello se convirti en el secreto peor guardado del centro. Uno de los instructores de la Escuela Militar mencion las murmuraciones a una maestra del Instituto Fernwood, que a su vez inform a Mrs. Collins, la directora. Se inici una discreta investigacin, que dio como resultado una entrevista entre la directora y Eve. Creo que sera mejor para la reputacin de este centro que se marchara inmediatamente. Eve mir a Mrs. Collins como si la directora estuviera loca. De qu est usted hablando? Estoy hablando del hecho de que ha estado usted sirviendo a la mitad de la Escuela Militar. La otra mitad parece estar haciendo cola, esperando ansiosamente. Jams en mi vida he odo unas mentiras tan horribles. La voz de Eve temblaba de indignacin No crea que no voy a informar de esto a mi abuela. Cuando ella sepa... Le ahorrar a usted la molestia la interrumpi la directora. Preferira evitar el escndalo para el Instituto Fernwood, pero, si usted no se marcha sin ruido, poseo una lista de nombres que tengo intencin de enviar a su abuela. Me gustara ver esa lista! Mrs. Collins se la entreg a Eve sin pronunciar una palabra. Era una larga lista. Eve la examin y observ que por lo menos faltaban media docena de nombres. Se qued inmvil, pensando en silencio.

Al final, alz la mirada y dijo con altivez: Evidentemente, esto es algn tipo de maquinacin contra mi familia. Alguien est intentando causar problemas a mi abuela a travs de m. Antes de que eso ocurra, prefiero marcharme. Una decisin muy sensata declar Mrs. Collins entono seco. Un automvil la llevar al aeropuerto por la maana. Telegrafiar a su abuela para avisarle que regresa a casa. Retrese. Eve se volvi para dirigirse hacia la puerta, pero de pronto record algo. Y qu hay de mi hermana? Alexandra puede seguir aqu. Cuando Alexandra volvi al dormitorio, terminada su ltima clase, se encontr a Eve haciendo las maletas. Qu ests haciendo? Vuelvo a casa. A casa? En mitad del curso? Eve se volvi para encararse con su hermana. Alex, realmente t no tienes ninguna idea del despilfarro de tiempo que representa seguir en este colegio. No estamos aprendiendo nada aqu. Simplemente, perdemos el tiempo. Alexandra la escuchaba asombrada. No tena ni idea de que pensaras de esa manera, Eve. Me he sentido as cada maldito da durante todo el condenado ao. La nica razn de que siguiera aqu fue por ti. T parecas estar divirtindote tanto... "S, me gusta, pero... Lo siento, Alex. Ya no puedo soportarlo ms. Quiero volver a Nueva York. Deseo regresar a casa, es all adonde nosotras pertenecemos. Se lo has dicho a Mrs. Collins? Hace pocos minutos. Cmo se lo ha tomado? Cmo esperabas que se lo tomara? Muy mal... tema que fuera de mal efecto para la escuela. Me suplic que me quedara. Alexandra se sent en el borde de la cama. No s qu decir. No tienes por qu decir nada. Esto no tiene nada que ver contigo.

Naturalmente que s. Si t no eres feliz aqu... Se detuvo. Probablemente tienes razn. Es una maldita prdida de tiempo. Quin necesita conjugar verbos latinos? Exacto. O a quin le importa un pepino Anbal o su maldito hermano Asdrbal? Alexandra se acerc al armario, sac su maleta y la coloc encima de la cama. Eve sonri. Yo no iba a pedirte que te marcharas, Alex, pero realmente estoy muy contenta de que volvamos juntas a casa. Alexandra apret la mano de su hermana. Tambin yo. Eve dijo casualmente. Mira, voy a decirte lo que haremos. Mientras acabo de hacer las maletas, llama t a la abuela y le dices que saldremos en el avin de maana. Explcale que no soportamos ms este lugar. Lo hars? Claro. Alexandra dudaba. No creo que le guste la noticia. No te preocupes por la anciana replic Eve confidencialmente. Yo s cmo manejarla. Alexandra no tena ningn motivo para dudarlo. Eve era capaz de conseguir que su abuela hiciera exactamente lo que ella deseaba. Pues, sigui pensando Alexandra, cmo podra nadie negarle algo a Eve? Sali para hacer la llamada telefnica. Kate Blackwell tena amigos y enemigos, as como socios de negocios que ocupaban altos cargos, y durante los ltimos meses haban llegado hasta sus odos algunos rumores inquietantes. Al principio, los haba ignorado, creyndolos fruto de celos mezquinos. Pero los rumores persistieron. Eve se relacionaba demasiado con los muchachos de una escuela militar en Suiza. Eve haba tenido un aborto. Eve estaba recibiendo tratamiento por una enfermedad venrea. Por ello, Kate acept con cierto alivio la noticia de que sus nietas regresaban a casa. Pensaba llegar hasta el fondo de aquellos rumores malintencionados. El da en que llegaron las chicas, Kate estaba en casa esperndolas. Llam a Eve al saloncito junto a su dormitorio. Han llegado a mis odos algunas historias desagradables le dijo. Quiero saber por qu te han echado del colegio. Clav sus ojos en los de su nieta. No nos han echado replic Eve. Alex y yo decidimos marcharnos. A causa de algunos incidentes con muchachos? Eve replic: Por favor, abuela. Preferira no hablar de ello. Creo que tendrs que hacerlo. Qu has estado haciendo?

Yo no he estado haciendo nada. Ha sido Alex la que... Se interrumpi. Alex la que...? Kate se mostr inflexible. Por favor, no la culpes repuso Eve rpidamente. Estoy segura de que no poda evitarlo. Le gusta ese juego infantil de pretender que ella es yo. Te aseguro que no tena idea de lo que estaba haciendo hasta que las chicas comenzaron a murmurar. Al parecer, Alexandra estaba encontrndose con un montn de... de chicos... Eve se interrumpi avergonzada. Pretendiendo que eras t? Kate estaba asombrada. Y por qu no pusiste coto a eso? Lo intent respondi Eve con tristeza. Pero me amenaz con suicidarse. Oh, abuela! Me temo que Alexandra est un poco... Se oblig a pronunciar la palabra... alterada. Si alguna vez discutes con ella este asunto, tengo miedo de lo que sera capaz de hacer. En los ojos llenos de lgrimas de la joven haba una gran angustia. El corazn de Kate se oprimi ante la profunda afliccin de Eve. Eve, no llores. No llores. No llores, querida. No le dir nada a Alexandra. Esto quedar entre t y yo. Yo... no quera que lo supieras, abuela. Oh, abuela! solloz . Saba cunto te iba a doler esto. Ms tarde, a la hora del t, Kate estudiaba a Alexandra. Es hermosa en el exterior, pero podrida por dentro, pens Kate. Ya era bastante desagradable que Alexandra se enredara en una serie de asuntos srdidos... pero intentar adems culpar de ello a su hermana. Kate estaba aterrada. Durante los dos aos siguientes, Eve se mostr discreta. La haba asustado el peligro inmediato. Nada deba obstaculizar sus relaciones con su abuela. La anciana seora no poda durar mucho... ya tena setenta y nueve aos...! y Eve trataba de que su abuela la nombrara heredera de su inmensa fortuna. Cuando sus nietas cumplieron veintin aos, Kate las llev a Pars, y les compr trajes nuevos en casa de Coco Chanel, una vieja amiga. En una pequea fiesta nocturna, en Le Petit Bedouin, Eve y Alexandra conocieron al conde Alfred Maurier y a su esposa, la condesa Vivien. El conde era un hombre de aspecto distinguido, cincuentn, de cabello gris acerado y el cuerpo disciplinado de un atleta. Su esposa era una mujer de aspecto agradable con fama internacional de excelente anfitriona. Eve no hubiera prestado demasiada atencin a este matrimonio, salvo por una observacin que oy que alguien haca a la condesa: Os envidio a ti y a Alfred. Sois el matrimonio ms feliz que conozco. Cuntos aos hace que estis casados? Veinticinco? El prximo mes har veintisis replic Alfred por ella. Y es posible que sea el nico francs de la historia que jams haya sido infiel a su esposa. Todos rieron con excepcin de Eve. Durante el resto de la cena, Eve observ al conde Maurier y a su esposa. Eve no poda ni siquiera imaginar qu es lo que el conde vea en aquella mujer de mediana edad, flaca, con un

cuello lleno de arrugas. Probablemente, el conde Maurier nunca haba conocido el verdadero acto del amor. Aquella frase vanidosa era estpida. El conde Alfred Maurier representaba un desafo para ella. Al da siguiente, Eve llam por telfono al conde Maurier a su oficina. Soy Eve Blackwell. Quizs usted no se acuerda de m, pero... Cmo podra no recordarte, chiquilla? T eres una de las hermosas nietas de mi amiga Kate. Me siento halagada de que me recuerde, conde. Perdneme por molestarle, pero me han dicho que usted es un experto en vinos. Estoy preparando una cena por sorpresa para mi abuela. Solt una risita lastimera. S lo que hay que servir, pero no tengo idea sobre los vinos adecuados. Y he pensado que quizs usted fuera tan amable de ayudarme. Me encantara contest el conde, halagado. Depende de lo que queris servir. Si comenzis por pescado, un buen chablis ligero sera... Oh, creo que nunca me acordara de sus explicaciones. Podra encontrarme con usted para discutirlo? Si no tuviera compromiso para el almuerzo... En honor de una vieja amiga, eso puede arreglarse. Oh, bien. Eve colg el auricular muy despacio. Sera un almuerzo que el conde recordara durante el resto de su vida. Se encontraron en Laserre. La discusin sobre vinos fue breve. Eve escuch impacientemente el aburrido discurso de Maurier, y despus le interrumpi. Estoy enamorada de usted, Alfred. El conde se detuvo repentinamente en medio de una frase. Cmo has dicho? He dicho que estoy enamorada de ti. El conde bebi un sorbo de vino. Un ao de buena vendimia. Dio unos golpecitos en la mano de Eve y sonri . Todos los buenos amigos deberan amarse. Yo no estoy hablando de esa clase de amor, Alfred. El conde mir a los ojos de Eve y supo con exactitud de qu clase de amor le estaba hablando Eve. Decididamente, le puso nervioso. Aquella chica tena veintin aos, y l ya haba rebasado la mitad de la vida y era dichoso en su matrimonio. No poda entender qu les suceda a las muchachas en estos tiempos. Se senta inquieto sentado frente a ella, escuchando lo que le deca, y todava se senta ms turbado porque probablemente era la mujer joven ms hermosa y la ms deseable que hubiera visto en su vida. Llevaba una falda plisada de color beige y un jersey verde claro que revelaba la lnea de un busto generoso, turgente. No llevaba sostn, y el conde poda distinguir la presin de los pezones sobre el tejido. Mir su rostro de aspecto inocente, y no supo qu decir. T... t ni siquiera me conoces.

He estado soando contigo desde que era nia. Imaginaba un hombre con brillante armadura que era alto y hermoso y... Creo que mi armadura est algo oxidada. Yo... Por favor, no te ras de m le suplic Eve. Cuando te vi la noche pasada durante la cena, no pude apartar mis ojos de ti. No he podido pensar en nada ms. No he dormido. No he podido apartarte de mi mente ni un solo momento. Lo que casi era verdad. Yo... no s qu decirte, Eve. Soy un hombre casado y feliz. Yo... Oh, no sabra expresarte cunto envidio a tu mujer! Es la mujer ms afortunada del mundo. Me pregunto si se da cuenta de ello. Naturalmente que lo sabe. Se lo estoy diciendo continuamente. El conde sonri con nerviosismo, y se pregunt cmo podra cambiar de tema. Te aprecia ella realmente? Sabe lo sensible que eres? Se preocupa de tu felicidad? Yo lo hara. El conde se senta cada vez ms intranquilo. Eres una jovencita muy hermosa le dijo. Y algn da encontrars a tu caballero con una armadura brillante, no oxidada, y entonces... Ya lo he encontrado y quiero irme a la cama con l. El conde mir a su alrededor, temeroso de que alguien hubiera podido escucharla. Eve! Por favor! Eve se inclin hacia adelante. Eso es todo lo que te pido. El recuerdo me durar para el resto de mi vida. El conde replic con firmeza: Eso es imposible. Ests colocndome en una situacin imposible. Las jovencitas no deberan andar por ah haciendo proposiciones a los extraos. Poco a poco, los ojos de Eve se llenaron de lgrimas. Es eso lo que piensas de m? Que voy por ah y... solamente he conocido a un hombre en mi vida. Estbamos prometidos para casarnos. No se molest en secarse las lgrimas. Era amable, dulce y caballeroso. Se mat en un accidente de alpinismo, en la montaa. Yo presenci cmo suceda. Fue horrible. El conde Maurier coloc su mano sobre la de ella. Lo siento mucho. T me lo recuerdas tanto. Al verte ayer, era como si Bill hubiera vuelto a mi lado. Si me concedieras, aunque solamente fuese una hora, nunca te volvera a molestar. Ni siquiera tendras que verme nunca ms. Por favor, Alfred!

El conde mir a Eve durante un largo rato, meditando su decisin. Despus de todo, era francs. Pasaron la tarde en un hotelito de la ru Sainte Anne. Con toda su experiencia, el conde Maurier nunca se haba acostado con nadie como Eve. La joven era un huracn, una ninfa, un diablo. Saba demasiado. Al final de la tarde, el conde Maurier estaba completamente agotado. Mientras se vestan, Eve le dijo: Cundo nos volveremos a encontrar, cario? Yo te llamar le dijo Maurier. No tena intencin de encontrarse nunca ms con aquella chica. Haba algo en ella que resultaba aterrador... casi diablico. Era lo que los norteamericanos muy apropiadamente denominaban malas noticias, y no tena intencin de continuar mezclndose con ella. El asunto hubiese acabado all, si no hubieran sido vistos al salir juntos del hotel por Alicia Vanderlake, que haba participado en un comit de beneficencia con Kate Blackwell el ao anterior. Mrs. Vanderlake era una oportunista social, y all se le present una ocasin magnfica para escalar puestos. Haba visto en los peridicos fotografas del conde Maurier y su esposa, as como tambin fotografas de las gemelas Blackwell. No estaba segura de qu gemela se trataba, pero eso no era importante. Mrs. Vanderlake crea saber dnde estaba su deber. Mir en su agenda telefnica y encontr el nmero de Kate Blackwell. El mayordomo respondi al aparato. Bon jour. Me gustara hablar con Mrs. Blackwell, por favor. Puede usted decirme quin la llama? Mrs. Vanderlake. Se trata de un asunto personal. Un minuto despus, Kate Blackwell estaba al telfono. Quin es? Soy Alicia Vanderlake, Mrs. Blackwell. Estoy segura de que me recordar. Estuvimos juntas en un comit el ao pasado y... Si se trata de un donativo, llame a... No... no replic Mrs. Vanderlake rpidamente. Es asunto personal. Se trata de su nieta. Kate Blackwell la invitara a tomar el t, para discutir el asunto, de mujer a mujer. Sera el principio de una clida amistad. Kate Blackwell pregunt: Qu pasa con mi nieta? Mrs. Vanderlake no tena intencin alguna de discutir el asunto por telfono, pero el tono nada amistoso de Kate Blackwell no le dej otra opcin.

Bueno, he credo que era mi deber informarla que hace unos minutos la vi salir a hurtadillas de un hotel con el conde Alfred Maurier. Evidentemente, se trataba de una cita galante. El tono de la voz de Kate era glacial. Me resulta difcil creer eso. Cul de mis nietas? Mrs. Vanderlake ri insegura. Pues... no s cul de ellas. No puedo distinguirlas. Pero nadie puede distinguirlas, no es cierto? Esto... Gracias por la informacin. Y Kate colg el telfono. Kate sigui all inmvil digiriendo la informacin que acababa de escuchar. La noche anterior haban cenado juntos. Kate conoca a Alfred Maurier desde haca quince aos, y lo que acababa de or estaba totalmente fuera del concepto que tena de l, era algo impensable. Y, sin embargo, los hombres eran tan susceptibles... Si Alexandra se haba propuesto seducir a Alfred para acostarse con l... Kate tom de nuevo el telfono y le dijo a la operadora: Quiero hablar por telfono con Suiza. Con el Institute Fernwood de Lausana. Cuando Eve volvi a casa aquella tarde, a hora avanzada, estaba roja de satisfaccin, no porque hubiera disfrutado de su encuentro amoroso con el conde Maurier, sino a causa de su victoria sobre l. Si puedo conseguir tan fcilmente a ese hombre, pens Eve, puedo conseguir a cualquiera. Puedo aduearme del mundo. Entr en la biblioteca y encontr all a Kate. Hola abuela. Has tenido un buen da? Kate estaba de pie, observando a su exquisita nieta. No muy bueno, creo yo. Y t? Oh, yo estuve viendo escaparates por ah. No encontr nada que realmente deseara. T me lo compraste todo. T siempre... Cierra la puerta, Eve. Algo en la voz de Kate lanz una seal de advertencia. Eve cerr la gran puerta de roble. Sintate. Ocurre algo, abuela? Eso es lo que vas a decirme, si ocurre algo. Iba a invitar a Alfred Maurier para que viniera aqu, pero he decidido que nos ahorremos todos esa humillacin. El cerebro de Eve comenz a dar vueltas. Esto era imposible! No haba modo de que nadie hubiera descubierto su asuntillo con Alfred Maurier. Le haba dejado tan slo haca una hora. No... no entiendo de qu ests hablando. En este caso voy a decrtelo sin tapujos. Esta tarde te has acostado con el conde Maurier. Las lgrimas acudieron a los ojos de Eve.

Yo... esperaba que nunca descubrieras lo que me ha hecho, porque ese hombre es amigo tuyo. Se esforz por mantener firme la voz. Fue terrible. Me llam por telfono y me invit a almorzar con l. Me emborrach y... Cllate! La voz de Kate son como un latigazo. En sus ojos se reflejaba un gran desprecio . Eres despreciable. Kate haba pasado la tarde ms penosa de su vida, dndose cuenta de la verdad acerca de su nieta. Oa de nuevo la voz de la directora diciendo: Mrs. Blackwell, las jvenes siempre sern jvenes, y si una de ellas tiene un asuntillo discreto, eso a mino me importa en absoluto. Pero Eve era tan descaradamente promiscua que por el bien del colegio... Y Eve haba culpado a Alexandra. Kate comenz a recordar los incidentes. El fuego, que por muy poco mata a Alexandra. La cada de Alexandra por el acantilado. Alexandra, golpeada y cada del bote que Eve estaba manejando y que casi le causa la muerte. Kate poda or todava la voz de Eve repitiendo los detalles de su violacin por el profesor de ingls: Mr. Parkinson dijo que quera discutir mi trabajo de ingls conmigo. Me pidi que fuese a su casa un sbado por la tarde. Cuando llegu all, estaba solo en la casa. Me dijo que quera ensearme algo en el dormitorio. Yo le segu arriba. Me oblig a echarme en la cama y l... Kate record el incidente con la marihuana en Briarcrest, cuando se acus a Eve de estar introduciendo la droga en el colegio y las culpas recayeron en Alexandra. Eve no haba culpado a Alexandra, ella la haba defendido. Esa era la tcnica de Eve... ser el villano, para luego desempear el papel de herona. Oh, vaya si era lista! Ahora Kate observ el bello monstruo con cara de ngel que tena delante de ella. Yo constru todos mis planes futuros a tu alrededor. T eras la que algn da iba a tomar el control de Kruger Brent International. Era a ti a quien yo amaba y mimaba. Kate declar framente: Quiero que salgas de esta casa. No deseo verte nunca ms. Eve se haba puesto muy plida. Eres una puta. Creo que podra aceptar eso. Pero tambin eres estafadora y astuta, y una mentirosa patolgica. Y eso no puedo admitirlo. Todo suceda demasiado aprisa. Eve replic desesperadamente: Abuela, si Alexandra te ha estado contando mentiras sobre m... Alexandra no sabe nada de esto. Acabo de tener una larga conversacin con Mrs. Collins. Y eso es todo? Eve forz una nota de alivio en su voz . Mrs. Collins me odia porque... De repente, Kate se sinti invadida por un gran cansancio. No dar resultado, Eve. Ya no. Ha terminado. He mandado venir a mi abogado. Te desheredo. Eve tuvo la sensacin de que el mundo se desplomaba a su alrededor. No puedes hacerlo. Cmo... de qu voy a vivir?

Dispondrs de una pequea asignacin. De ahora en adelante, vivirs tu propia vida. Haz lo que te plazca. La voz de Kate se endureci. Pero si alguna vez me entero o leo alguna palabra escandalosa sobre ti, si en alguna ocasin deshonras lo ms mnimo el apellido Blackwell, tu asignacin quedar suprimida para siempre. Ha quedado claro? Eve mir a los ojos de su abuela y supo que esta vez no habra reconsideracin. Le acudieron una docena de excusas a los labios, pero murieron all. Kate se levant y declar con voz temblorosa: No creo que esto signifique nada para ti, pero esto... esto ha sido la cosa ms penosa que me he visto obligada a hacer en mi vida. Y se volvi y sali de la habitacin, con la espalda erguida y erecta. Kate permaneci sentada, sola, a oscuras en su habitacin, preguntndose por qu todo haba tomado de repente el mal camino. Si no se hubiese matado David, y Tony hubiera podido conocer a su padre... Si Tony no hubiera deseado ser un artista... Si Marianne hubiese vivido... Si. Una palabra de dos letras para expresar futilidad. El futuro era arcilla, para ser moldeado da a da, pero el pasado era fundamento de roca, inmutable. Todos aquellos a los que he amado me han traicionado, pens Kate. Tony, Marianne, Eve. Sartre lo dijo muy bien: El infierno es la otra gente. Se pregunt cundo desaparecera el dolor. Si Kate estaba embargada por el dolor, Eve estaba llena de furia. Todo lo que haba hecho era disfrutar en la cama durante una o dos horas, y su abuela actuaba como si Eve hubiese cometido algn crimen horroroso. Bruja anticuada! No, anticuada no: senil. Eso era. Estaba senil. Eve encontrara un buen abogado y el nuevo testamento sera anulado por un tribunal. Su padre y su abuela estaban locos los dos. Nadie iba a desheredarla. Kruger-Brent International era de ella.

Cuntas veces le haba dicho su abuela que la Compaa sera suya algn da? Y Alexandra. Durante todo este tiempo Alexandra haba estado haciendo trabajo subterrneo, susurrando Dios sabe qu veneno en los odos de su abuela. Alexandra quera la Compaa para ella sola. Lo ms terrible es que ahora probablemente lo conseguira. Lo que haba sucedido esta tarde ya era bastante malo, pero el pensamiento de que Alexandra se hiciera cargo de todo le resultaba insoportable. No puedo permitir que eso suceda, pens Eve. Encontrar algn medio de detenerla. Apret los cierres de su maleta y se fue a buscar a su hermana. Alexandra estaba leyendo en el jardn. Alz la mirada cuando Eve se le acerc. Alex... He decidido regresar a Nueva York. Alexandra mir sorprendida a su hermana. Ahora? La abuela est preparando un crucero por la costa adritica, para la prxima semana. T... Y a quin le importa la costa adritica? He estado pensando muchsimo en el asunto. Ya ha llegado el momento de que tenga mi propio apartamento. Sonri. Ahora ya soy una chica mayor. De modo que regreso a Nueva York y me buscar un pequeo apartamento de lo ms divino. Y si te portas bien, te dejar

pasar all alguna noche de vez en cuando. Esa es la nota justa, pens Eve. Amistosa, pero no efusiva. Que ella no sepa que conozco su juego. Alexandra observaba con preocupacin a su hermana. Lo sabe ya la abuela? Se lo he dicho esta tarde. Naturalmente, no le gusta la idea, pero lo comprende. Yo quera tener algn empleo, pero ella ha insistido en darme una asignacin. Alexandra pregunt: Te gustara que me fuese contigo? Bruja maldita e hipcrita! Primero he de marcharme de casa por su culpa, y ahora finge que quiere irse conmigo. Muy bien, no se librarn tan fcilmente de la pequea Eve. Yo les ensear. En primer lugar, dispondra de su propio apartamento buscara algn fabuloso decorador para arreglarlo y dispondra de entera libertad para entrar y salir a su placer. Podra invitar a hombres a su apartamento, para que se quedaran toda la noche. Sera realmente libre por primera vez en su vida. Era un pensamiento embriagador. Y ahora aadi: Eres muy buena chica, Alex, pero me gustara estar sola durante algn tiempo. Alexandra mir a su hermana y experiment un profundo sentimiento de prdida. Sera la primera vez que se separasen. Nos veremos a menudo, verdad? Naturalmente que nos veremos prometi Eve. Ms de lo que te imaginas.

CAPTULO XXVI

Cuando Eve regres a Nueva York se aloj en un hotel de las afueras, tal como se le haba dicho. Una hora despus, la llam Brad Rogers por telfono. Tu abuela me ha llamado desde Pars, Eve. Al parecer, existe algn problema entre vosotras dos. En realidad, no respondi Eve riendo . Tan slo ha surgido una pequea desavenencia familiar... Estaba a punto de lanzarse a una elaborada defensa, cuando de pronto se dio cuenta de que el peligro estaba en esa direccin. A partir de ahora, debera ser muy cuidadosa. Nunca haba pensado en el dinero. Siempre lo haba tenido a mano. Pero ahora el dinero ocupaba gran parte de sus pensamientos. No tena idea de lo elevada que sera su asignacin, y, por primera vez en su vida, Eve sinti miedo. Te ha dicho que est redactando un nuevo testamento? S, ya lo s.

Eve estaba decidida a mostrarse indiferente. Creo que sera mejor que discutiramos todo esto personalmente. Qu te parece el lunes a las tres? Me parece perfecto, Brad. En mi despacho. De acuerdo? All estar. Cinco minutos antes de las tres, Eve entraba en el edificio de KrugerBrent International. Fue saludada respetuosamente por el guardia de seguridad y los empleados del ascensor. Todo el mundo me conoce, pens Eve. Soy una Blackwell. El ascensor la llev al piso de los ejecutivos, y pocos momentos despus, Eve estaba sentada en el despacho de Brad Rogers. Brad haba quedado sorprendido cuando Kate le llam por telfono para decirle que iba a desheredar a Eve, pues saba cunto quera Kate especialmente a esta nieta, as como los maravillosos planes que tena para ella. No poda imaginar qu es lo que haba sucedido. En fin, no era asunto suyo. Si Kate quera discutirlo con l, ya lo hara. Su misin consistira en cumplir las rdenes de Kate. Experiment un impulso momentneo de piedad por aquella hermosa joven que tena delante. Kate no haba sido mucho mayor que Eve cuando Brad la conoci. Ni tampoco l. Y ahora l era un viejo estpido de cabello gris, esperando todava que algn da Kate Blackwell se diera cuenta de que tena a su lado alguien que la amaba muy profundamente. Brad le dijo a Eve: Tengo algunos documentos que debers firmar. Si quieres echarles una ojeada y... No ser necesario. Eve, es importante que comprendas. Brad comenz a explicarse. Segn el testamento de tu abuela, eres beneficiaria de un fondo irrevocable que actualmente excede de los cinco millones de dlares. Tu abuela es la ejecutora. Cuando ella lo disponga, ese dinero podras percibirlo en cualquier momento entre los veintiuno y los treinta y cinco aos. Se aclar la garganta. Ella ha decidido entregarte ese dinero cuando cumplas treinta y cinco aos. Fue una bofetada en el rostro. A partir de hoy, recibirs una asignacin semanal de doscientos cincuenta dlares. Era imposible! Un vestido decente ya costaba ms que eso. No haba modo de vivir con doscientos cincuenta dlares a la semana. Le haca esto para humillarla. Este bastardo probablemente estaba de acuerdo con su abuela. Ah sentado, detrs de su gran mesa de escritorio, divirtindose, rindose. Eve dese coger el gran pisapapeles de bronce que Brad tena delante y hundirle el crneo con l. Casi senta el crujido de los huesos debajo de su mano. Brad continuaba: No podrs tener cuentas de crdito, particulares ni de otra clase, y no puedes utilizar el nombre de Blackwell en ninguna tienda. Cualquier cosa que compres ha de ser pagada al contado. La pesadilla se haca cada vez ms horrorosa. Otra cosa. Si aparece algn cotilleo escandaloso relacionado con tu nombre, en cualquier peridico o revista, local o extranjero, se te retirar la asignacin semanal definitivamente. Est claro?

S. Eve respondi con un susurro. Tu hermana Alexandra y t tenais suscrita una pliza de seguros que, al morir vuestra abuela, os proporcionara cinco millones de dlares a cada una. Tu pliza ha sido cancelada esta maana. Otra cosa sigui leyendo Brad. Dentro de un ao, si tu abuela est satisfecha de tu comportamiento, tu asignacin semanal se duplicar. Vacil . Queda una clusula final. Mi abuela quiere colgarme en pblico por los pulgares. Cul es? Brad Rogers pareca inquieto: Tu abuela no desea verte nunca ms, Eve. Pues mira, yo s quiero verte una vez ms, vieja. Te quiero ver cuando te ests muriendo, en la agona. La voz de Brad se desliz por entre el candente torbellino de la mente de Eve. Si tienes algn problema, debers llamarme a m. Ella no quiere que vuelvas a este edificio, ni que visites las propiedades familiares. Brad haba intentado discutir con Kate sobre eso. Dios mo, Kate, es tu nieta, de tu propia sangre! Ests tratndola como a una leprosa. Eve es una leprosa. Y la discusin haba terminado. Ahora, Brad dijo torpemente: Bueno, creo que eso es todo. Tienes alguna pregunta, Eve? No. Eve estaba en un estado de semi shock. En ese caso, si quieres firmar estos documentos... Diez minutos despus, Eve estaba de nuevo en la calle. En su bolso llevaba un cheque extendido por doscientos cincuenta dlares. A la maana siguiente, Eve visit un agente de la propiedad inmobiliaria y comenz a buscar un apartamento. En sus fantasas, Eve haba imaginado un hermoso tico, con vistas al Central Park, habitaciones blancas, con mobiliario moderno, y una terraza en la que pudiera atender a sus invitados. La realidad se le present como un golpe aturdidor. Al parecer, no haba ticos en Park Avenue para una persona con unos ingresos de doscientos cincuenta dlares a la semana. Lo que s haba disponible era un apartamento estudio, de una habitacin, en Little Italia, con un sof que se converta en cama, un rincn al que el corredor de fincas se refiri eufemsticamente como la biblioteca, una cocinita, y un pequeo cuarto de bao con los azulejos manchados. Esto... esto es lo mejor que tiene? le pregunt Eve.

No le inform el agente. Tengo una casa urbana de veinte habitaciones en Sutton Place, por medio milln de dlares, ms mantenimiento. Maldito hijo de perra!, pens Eve. Eve no experiment autntica desesperacin hasta la tarde siguiente cuando se traslad. Aquello era una verdadera prisin. Tan slo su cuarto de vestir en casa era tan grande como todo este apartamento. Pens en Alexandra, disfrutando de la gran casa de la Quinta Avenida. Dios mo! Por qu no habra muerto Alexandra el da que se quem? Haba estado tan cerca...! Si ella hubiese muerto y Eve hubiera quedado como nica heredera, las cosas seran diferentes. Su abuela no se habra atrevido a desheredarla.

Pero si Kate Blackwell crea que Eve iba a renunciar tan fcilmente a su herencia, no conoca realmente a su nieta. Eve no tena intencin en absoluto de vivir con doscientos cincuenta dlares a la semana. Haba una cifra de cinco millones que le perteneca, durmiendo en un Banco, y aquella vieja tacaa no le dejaba que metiera mano en ellos. Tiene que haber algn medio para que pueda apoderarme de ese dinero. Yo lo encontrar. La solucin se le present al da siguiente. En qu puedo servirla, Miss Blackwell? pregunt respetuosamente Alvin Seagram. Era vicepresidente del National Union Bank, y, de hecho, estaba preparado para hacer casi cualquier cosa. Qu amables hados haban trado a esta muchacha ante l? Si pudiera asegurarse la cuenta de Kruger Brent International, o una parte de ella, su carrera se elevara como un cohete. Hay algn dinero en depsito para m explic Eve. Cinco millones de dlares. A causa de las condiciones del depsito, no podr disponer de esa cantidad hasta que cumpla treinta y cinco aos . Sonri con ingenuidad . Parece tanto tiempo. A su edad, claro est que lo parece replic sonriendo el banquero. Usted tendr... diecinueve? Veintiuno. Hermosos veintiuno, si usted me permite decirlo, Miss Blackwell. Eve sonri recatadamente. Gracias, Mr. Seagram. Iba a resultar ms sencillo de lo que haba pensado. Este hombre es un idiota. El hombre sinti que se estableca una corriente de afinidad entre ambos. Le gusto. Cmo puedo ayudarla? Bueno, estaba pensando si sera posible pedir un anticipo a cuenta de los fondos de un depsito. Sabe usted, ahora necesito ms dinero del que necesitar despus. Estoy prometida, a punto de casarme. Mi prometido es un arquitecto que trabaja en Israel, y no volver a este pas hasta dentro de tres aos. Alvin Seagram era todo simpata. La comprendo muy bien.

El corazn lata descompasadamente. Como es natural, l garantizara su peticin. Era un hecho corriente adelantar dinero sobre fondos depositados. Y cuando l la hubiera complacido a satisfaccin, seguro que le enviara a otros miembros de la familia Blackwell, y l tambin les complacera. Oh, cmo les atendera! Despus de eso, nada le podra detener. Le haran miembro del Consejo Ejecutivo del National Union. Algn da, quiz, presidente. Y todo esto se lo debera a la deliciosa rubita que estaba sentada ante l. No hay ningn problema asegur Alvin Seagram a Eve. Es una transaccin muy sencilla. Comprender que no podemos prestarle toda la suma depositada, pero creo que sera posible adelantarle, digamos, un milln, inmediatamente. Sera eso satisfactorio? Perfecto replic Eve, intentando disimular su excitacin. Bien. Ahora si quiere informarme sobre los detalles de ese depsito... Tom una pluma. Puede usted ponerse en contacto con Brad Rogers, en Kruger Brent International. El le proporcionar toda la informacin que necesite. Le llamar inmediatamente. Eve se levant. Cunto tiempo puede tardar en saber la respuesta? Creo que uno o dos das. Me encargar en seguida del asunto. Ella le tendi su mano, adorable y delicada. Es usted muy amable. En el momento en que Eve sala de la oficina, Alvin Seagram tomaba el telfono. Pngame con Mr. Brad Rogers, en KrugerBrent International. La sola mencin de ese nombre le caus un delicioso estremecimiento en la espina dorsal. Dos das ms tarde, Eve volvi al Banco y fue conducida al despacho de Alvin Seagram. Las primeras palabras de ste fueron: Me temo que no puedo ayudarla, Miss Blackwell. Eve no poda creer lo que estaba oyendo. No lo entiendo. Usted me dijo que era cosa sencilla. Usted me dijo... Lo siento. No tena pleno conocimiento de los hechos. Qu vivamente recordaba la conversacin con Brad Rogers... S, hay un fondo depositado de cinco millones de dlares a nombre de Eve Blackwell. Su Banco tiene plena libertad para adelantarle cualquier cantidad de dinero que deseen con dicha garanta. Sin embargo, creo que es conveniente advertirle que Kate Blackwell considerara esa accin como una actitud inamistosa.

No haba necesidad de que Brad Rogers le deletreara cules seran las consecuencias. KrugerBrent International contaba con poderosos amigos en todas partes. Y si esos amigos comenzaban a retirar el dinero del National Union, Alvin Seagram no tena que adivinar lo que esto representara para su carrera. Lo siento repiti a Eve. No puedo hacer nada. Eve le mir, frustrada. Pero no permitira que aquel hombre observara el golpe terrible que le haba dado, a sus esperanzas. Le agradezco las molestias que se ha tomado. Hay otros Bancos en Nueva York. Buenos das. Miss Blackwell le dijo Alvin Seagram , ningn Banco en el mundo querr prestarle ni un cntimo con la garanta de ese depsito. Alexandra estaba asombrada. En el pasado, su abuela haba demostrado de mil maneras que sus preferencias se iniciaban hacia Eve. Ahora, en una sola noche, todo haba cambiado. Comprenda que entre su abuela Kate y Eve haba sucedido algo terrible, pero no tena ni idea de lo que podra ser. Siempre que Alexandra trataba de abordar el tema, su abuela le deca: No hay nada de qu hablar. Eve eligi seguir su propia vida. Eve tambin se neg a hablar del asunto. Kate Blackwell comenz a pasar buena parte del tiempo con Alexandra. Esta se senta intrigada. No estaba simplemente en presencia de su abuela, estaba pasando a formar parte de la vida de la anciana. Era como si su abuela estuviera vindola por primera vez. Alexandra tena la extraa sensacin de que estaba siendo evaluada. Kate estaba viendo a su nieta por vez primera, y por haber sido amargamente engaada una vez, pona doble cuidado en formarse una opinin exacta sobre la gemela de Eve. Pasaba el mayor tiempo posible con Alexandra, y probaba, preguntaba y escuchaba. Hasta que, finalmente, qued satisfecha. No resultaba tarea fcil llegar a conocer a Alexandra. Era una joven muy especial, mucho ms reservada que Eve. Haba permanecido demasiado tiempo a la sombra de Eve. Alexandra posea una inteligencia rpida y aguda, y su inocencia, combinada con su belleza, la hacan mucho ms atractiva. Continuamente reciba invitaciones para asistir a fiestas, cenas y teatros, pero ahora era Kate quien decida las invitaciones que Alexandra deba aceptar y cules deba rechazar. El hecho de que un pretendiente fuese conveniente no bastaba... no era suficiente. Lo que Kate estaba buscando para Alexandra era un hombre capaz de ayudarla a gobernar el imperio comercial de Kate. No explic nada de esto a Alexandra. Habra tiempo suficiente para eso cuando Kate encontrase el hombre adecuado para su nieta. Algunas veces, en las solitarias horas de la madrugada, cuando Kate sufra insomnio, pensaba en Eve. Eve sala adelante perfectamente. El episodio con su abuela haba lesionado su ego con tanta fuerza que durante cierto tiempo olvid algo muy importante: se olvid de lo atractiva que ella resultaba para los hombres. En la primera fiesta a que fue invitada despus de haberse trasladado a su propio apartamento, facilit su nmero de telfono a seis hombres cuatro de ellos casados, y al cabo de veinticuatro horas ya haba recibido noticias de los seis. A partir de aquel da, Eve supo que no tena por qu preocuparse del dinero. La cubran de regalos: joyas valiosas, cuadros, y, con ms frecuencia, dinero. Acabo de encargar una nueva credenza7y el cheque de mi asignacin an no ha llegado. Te importara pagarlo, querido? Y a ellos nunca les importaba.

Cuando Eve iba a algn lugar pblico, se aseguraba de hacerlo siempre acompaada de hombres solteros. A los casados los vea por las tardes en su apartamento. Eve era muy discreta. Tena mucho cuidado de que su nombre no apareciese en las columnas de cotilleos de las revistas, no porque le preocupara en absoluto que le retiraran la asignacin, sino porque estaba decidida a que un da su abuela volviese arrastrndose a ella. Kate Blackwell necesitaba un heredero que se hiciera cargo de KrugerBrent International. Alexandra no est preparada para nada, slo para convertirse en una estpida ama de casa, pensaba maliciosamente Eve. Una tarde, mientras hojeaba el ltimo nmero de Town and Country, Eve encontr una fotografa de Alexandra bailando con un joven atractivo. Eve no miraba a Alexandra, sino al hombre. Y se daba cuenta de que si Alexandra se casaba y tena un hijo, esto sera un desastre para Eve y sus planes. Estuvo contemplando la fotografa durante largo rato. Durante un ao, Alexandra haba estado llamando regularmente a Eve, para ir a merendar o cenar juntas, pero Eve siempre se haba excusado con diversos pretextos. Ahora Eve decidi que era el momento de tener una conversacin con su hermana. Invit a Alexandra a su apartamento. Alexandra no haba estado antes en el apartamento, por lo que Eve se prepar para hacer frente a su compasin. Pero todo lo que Alexandra dijo fue: Es encantador, Eve. Es muy acogedor, no crees? Eve sonri. Me va bien. Yo quera algo ntimo. Habra empeado suficientes joyas y cuadros para poder cambiarse a un hermoso apartamento, pero Kate se habra enterado y hubiese querido saber de dnde obtena el dinero. De momento, la contrasea era discrecin. Cmo est la abuela? pregunt Eve. Est bien. Alexandra vacil. Eve, no s lo que sucedi entre vosotras, pero debes saber que si hay algo en que pueda ayudarte, yo... Eve suspir. No te lo ha contado? No. No quiere ni hablar de ello. No la culpo. La pobrecilla es probable que se sienta endiabladamente culpable. Conoc a un maravilloso joven, mdico. bamos a casarnos. Nos acostamos juntos. Y la abuela lo descubri. Me dijo que me marchara de casa, que no quera verme nunca ms. Creo que nuestra abuela es bastante anticuada, Alex. Observ la mirada de desmayo en el rostro de Alexandra. Eso es terrible! Debis ir los dos a ver a la abuela. Estoy segura de que ella... Muri en un accidente de aviacin. Oh, Eve! Por qu no me has contado antes todo esto? Estaba demasiado avergonzada para contrselo a nadie... incluso a ti apret la mano de su hermana. Y ya sabes que te lo cuento todo.

Deja que hable con la abuela. Yo le explicar... No! Tengo demasiado orgullo. Promteme que nunca hablars de esto con ella. Jams! Pero ella... Promtelo! Alexandra suspir. De acuerdo. Creme, aqu soy feliz. Entro y salgo cuando me da la gana. Es formidable! Alexandra mir a su hermana y pens cunto la haba echado de menos. Eve coloc su brazo alrededor de los hombros de Alexandra, y comenz a gastarle bromas. Vaya, basta ya de hablar de m. Dime qu hay de tu vida. Has encontrado ya a tu prncipe encantador? Apuesto algo a que s! No. Eve observ a su hermana. Era el exacto reflejo de ella misma, y estaba decidida a destruirla. Lo encontrars, cario. No tengo ninguna prisa. He decidido que ya es hora de que comience a ganarme la vida. He hablado del asunto con la abuela. La semana que viene voy a visitar al director de una agencia de publicidad para ver si tiene un puesto para m. Simplona imbcil, pens Eve. Ya te puedes apostar el culo a que s tiene un puesto para ti. Eres una Blackwell. Almorzaron en un pequeo caf cerca del apartamento de Eve, y sta insisti en pagar. No quera agradecer nada a su hermana. Cuando estaban despidindose, Alexandra declar: Eve, si alguna vez necesitas dinero... No seas boba, querida. Tengo ms que suficiente. Alexandra insisti. Sin embargo... si alguna vez te falta algo, puedes disponer de todo lo que yo tengo. Eve mir directamente a los ojos de Alexandra y replic: Cuento con ello sonri. Pero de verdad, no necesito nada absolutamente, Alex. Ella no necesitaba migajas. Ella se propona quedarse con todo el pastel. La cuestin era muy sencilla: cmo iba a conseguirlo? En Nassau se celebraba una fiesta de fin de semana.

No sera lo mismo sin ti, Eve. Todos tus amigos estarn all. La que hablaba era Nita Ludwig, una chica que Eve haba conocido en el colegio de Suiza. Conocera nuevos hombres. La cosecha presente resultaba ya aburrida. Parece divertido replic Eve . Estar all. Aquella tarde empe un brazalete de esmeraldas que le haba regalado haca una semana un vanidoso ejecutivo de seguros, con esposa y tres hijos, y compr algunos trajes nuevos en Lord & Taylor, y un billete de ida y vuelta a Nassau. A la maana siguiente estaba a bordo del avin. La casa de los Ludwig consista en una gran propiedad, que se extenda a lo largo de la playa. La casa principal tena trece habitaciones, y la ms pequea de ellas era ms grande que todo el apartamento de Eve. Una doncella uniformada acompa a Eve a su habitacin, y luego deshizo su maleta mientras Eve se refrescaba. Despus, Eve baj para conocer a los restantes invitados. Haba diecisis personas en el saln, todas ellas con una sola cosa en comn: eran personas ricas. Nita Ludwig crea firmemente en la filosofa de pjaros de un mismo plumaje. Aquellas personas opinaban lo mismo sobre las mismas cosas, se sentan bien en su mutua compaa, porque todos hablaban el mismo idioma. Compartan la comunidad de los mejores pensionados y colegios, lujosas mansiones, yates, aviones particulares y problemas de impuestos. Un columnista los haba denominado el jet set, apelativo que escarnecan en pblico y del que se gozaban en privado. Eran los privilegiados, los pocos elegidos, colocados aparte de todos los dems por un Dios discriminatorio. Dejad que el resto del mundo crea que el dinero no puede comprarlo todo. Esta gente lo saba mejor. El dinero les permita adquirir belleza, amor, lujos y un lugar en el cielo. Y era de todo esto de lo que Eve haba sido excluida por el capricho de una anciana seora estrecha de miras. Pero no por mucho tiempo, pens Eve. Entr en el saln y la conversacin ces al entrar ella. En una habitacin llena de mujeres hermosas, ella destacaba sobre todas las dems. Nita acompa a Eve por el saln para saludar a sus amigos, y para presentarla a los que no conoca. Eve se mostr encantadora y amable, estudiando cada uno de los hombres con ojo experto, seleccionando sus blancos con ojos intuitivos. La inmensa mayora de los hombres mayores estaban casados, pero eso slo facilitaba las cosas. Un hombre calvo, que llevaba pantalones a cuadros y una camisa deportiva hawaiana, se acerc a Eve: Apuesto algo a que te cansas a menudo de que la gente te diga lo bonita que eres, cario. Eve le correspondi con una clida sonrisa. Nunca me canso de or eso, Mr...? Peterson. Llmame Dan. Deberas ser estrella de Hollywood. Creo que carezco de talento para ser actriz. Sin embargo, apuesto algo a que tienes muchos otros talentos. Eve sonri enigmticamente. Eso nunca se sabe hasta que se prueba, no crees, Dan? El hombre se humedeci los labios. Has venido sola?

S. Tengo mi yate anclado en la baha. A lo mejor, maana, quiz t y yo pudiramos hacer un pequeo crucero... Eso me parece magnfico replic Eve. El hombre hizo un guio. No s cmo no nos hemos conocido antes. Hace aos que conozco a tu abuela Kate. La abuela es un encanto repuso Eve. Creo que es mejor que me rena con los dems. Claro, cario. Le hizo otro guio. No te olvides de maana. A partir de aquel momento, el hombre no pudo conseguir estar a solas con Eve. Esta le esquiv durante el almuerzo; despus de la comida, Eve pidi prestado uno de los autos estacionados en el garaje para uso de los invitados, y se march a la ciudad. Pas por delante de la torre Blackbeard y los bellos jardines Ardastra, en donde se exhiban los orgullosos flamencos. Se detuvo en el muelle para contemplar los botes de pesca mientras descargaban su captura de tortugas gigantes, enormes langostas, pescados tropicales y una brillante y colorida variedad de conchas, que seran pulidas y vendidas a los turistas. La baha estaba lisa, y el mar brillaba como el diamante. A travs del agua, Eve poda ver la curva creciente de la playa de la isla del Paraso. Una motora estaba saliendo del muelle, y, al ir tomando velocidad, de repente, se destac contra el cielo la figura de un hombre, que pareca ser arrastrado por el bote. La visin resultaba asombrosa. Semejaba estar colgado de una barra de metal sujeta a una vela azul, y su cuerpo delgado y esbelto apareca tenso contra el viento. Para-sailing. Eve segua mirando, fascinada, mientras la embarcacin ruga dirigindose hacia el puerto, y la figura nacida en el aire se aproximaba a toda velocidad. La motora se acerc al muelle tras describir un giro rpido; por un instante, Eve vio de una ojeada el rostro bello y moreno de un hombre en el aire; luego, en pocos segundos, haba desaparecido. Cinco horas ms tarde, el mismo entraba en la sala de estar de Nita Ludwig, y Eve tuvo la sensacin de que haba venido porque ella lo deseaba. Ella haba sabido que l acudira. De cerca, el hombre resultaba an ms atractivo. Meda casi un metro noventa, y tena rasgos perfectamente tallados, bronceados, ojos negros, y un cuerpo atltico, cuidado. Cuando el hombre sonri, mostr unos dientes simtricos, blancos. Sonri a Eve cuando Nita le present. George Mellis. Eve Blackwell. Dios mo, perteneces al Louvre! exclam George Mellis. Su voz era profunda y algo ronca, con un acento indefinible. Ven conmigo, querido orden Nita.Te presentar a los otros invitados. George Mellis le hizo una sea de rechazo. No te molestes. Acabo de conocer a todo el mundo. Nita les mir a los dos pensativamente. Entiendo. Bueno, si me necesitis, llamadme. Se alej. No has sido un poco brusco con ella? pregunt Eve.

George hizo un mohn. No soy responsable de lo que digo o hago. Estoy enamorado. Eve se ech a rer. Lo digo de veras. Eres la cosa ms hermosa que he visto en toda mi vida. Yo estaba pensando lo mismo de ti. A Eve no le import saber si aquel hombre tena o no tena dinero. Estaba fascinada por l. Era ms que su aspecto. Exista un magnetismo animal, un sentido de poder, que la excitaban. Ningn hombre la haba afectado antes de esa manera. Quin eres t? le pregunt Eve. Nita te lo ha dicho. George Mellis. Quin eres? repiti Eve. Ah, t quieres decir en un sentido filosfico. El autntico yo. Me temo que nada especialmente pintoresco que contar. Soy griego. Mi familia cultiva olivos y otras cosas. Ese Mellis! Las marcas de alimentos Mellis podan encontrarse en todas las tiendas de ultramarinos y supermercados de Estados Unidos. Ests casado? le pregunt Eve. El hizo una mueca. Siempre eres tan directa? No. No estoy casado. La respuesta le proporcion a Eve un inesperado sentimiento de satisfaccin. Slo al mirarle, Eve deseaba poseerlo, ser poseda. Por qu no viniste a la cena? La verdad? replic l. S. Es muy personal contest George. Eve esper. Estaba ocupado intentando convencer a una jovencita para que no se suicidara. Lo dijo en tono indiferente, como si eso fuese un hecho corriente. Confo en que tuvieras xito.

Por ahora. Espero que t no seas del tipo suicida. No. Espero que t no lo seas. George Mellis solt una carcajada. Te quiero dijo. Realmente, te quiero. Cogi a Eve del brazo y el contacto la hizo estremecerse. George Mellis permaneci junto a Eve toda la velada, mostrndose muy atento y olvidndose del resto de los invitados. Tena unas manos largas, delicadas, que constantemente estaban ocupadas haciendo cosas para Eve: trayndole una bebida, encendindole el cigarrillo, o tocndola discretamente. Su proximidad haba encendido un fuego terrible en el cuerpo de Eve, que no vea el momento de quedarse a solas con l. Justamente despus de medianoche, cuando los invitados comenzaron a retirarse a sus habitaciones, George Mellis pregunt: Cul es tu habitacin? Al final del vestbulo norte. El asinti, clavando sus ojos de largas pestaas en los de ella. Eve se desnud, se ba y se puso una neglig nueva, transparente, que se pegaba al cuerpo. A la una de la madrugada, se oy una discreta llamada en la puerta. Eve se apresur a abrirla y George Mellis entr. Se qued inmvil, con los ojos llenos de admiracin. Matia mou, a tu lado, la Venus de Milo parece una anciana repulsiva. Yo tengo ventaja sobre ella murmur Eve. Cuento con dos brazos. Y coloc ambos brazos alrededor de George Mellis atrayndole hacia ella. El beso de George hizo que algo explotara en el interior de Eve. Los labios del hombre se apretaron fuertemente contra los de la joven, y sta sinti la lengua de l explorando dentro de su boca. Oh, Dios mo! gimi Eve. George comenz a despojarse de la chaqueta, a lo que ella le ayud. Al cabo de un momento, George se haba quitado los pantalones y los calzoncillos y estaba desnudo delante de Eve. Tena el fsico ms esplndido que Eve hubiera visto nunca. Estaba rgido y en plena ereccin. Rpido pidi Eve, Hazme el amor. Se tumb en la cama, con el cuerpo incandescente de deseo. George le orden: Vulvete. Dame tu parte trasera. Ella alz la mirada hacia l. No... yo no... George la golpe en la boca. Eve le mir asombrada.

Date la vuelta repiti l. No. George la golpe de nuevo, ms duramente, y la habitacin comenz a dar vueltas en torno a Eve. Por favor, no pidi sollozante. George la golpe otra vez, con salvajismo. Eve sinti que las poderosas manos de l le hacan dar la vuelta, alzndola de rodillas. Por el amor de Dios! mascull con voz entrecortada. No sigas! Gritar. George la golpe en la nuca con el brazo, y Eve comenz a perder el conocimiento. Vagamente, not que l la levantaba por las caderas y presionaba su cuerpo contra el de ella. Experiment un agudo dolor cuando l la penetr profundamente. Abri la boca para gritar, pero se contuvo aterrorizada por lo que l pudiera hacerle. Por favor suplic, me ests haciendo dao... Intent apartarse de l, pero George la sujetaba firmemente por las caderas, entrando en ella una y otra vez, desgarrndola con su pene. El dolor resultaba insoportable. Oh, Dios mo, no! susurr ella. Para! Por favor, no sigas! Pero George continu penetrndole, ms profunda y rpidamente; lo ltimo que Eve record fue un gruido salvaje que sali de lo ms profundo de George y pareci estallar en los odos de la joven. Cuando recuper la conciencia y abri los ojos, George Mellis estaba sentado en una silla, completamente vestido, fumando un cigarrillo. Se acerc a la cama y le acarici la frente. Ella se encogi ante el contacto. Cmo te encuentras, cario? Eve trat de sentarse, pero el dolor era demasiado intenso. Se senta como si la hubieran desgarrado. T, maldito animal...! Su voz era un murmullo quebrado. George se ech a rer. He sido gentil contigo. Ella le mir con incredulidad. George sonri. Algunas veces puedo ser realmente duro. Le acarici de nuevo el cabello. Pero a ti te quiero, as que he sido amable. Ya te acostumbrars a ello, Hree-se'e-moo. Te lo prometo. Si Eve hubiese tenido un arma en aquel momento, lo hubiera matado. Ests loco!

Eve vio el destello que brill en los ojos del hombre, y observ que cerraba fuertemente el puo; en aquel instante supo lo que era autntico terror. Aquel hombre estaba loco. Y aadi rpidamente: No he querido decir eso. Es nada ms que... nunca haba pasado por algo parecido. Por favor, ahora quisiera dormir. Por favor. George Mellis la mir fijamente durante un largo momento, y despus se relaj. Se levant y se dirigi al tocador donde Eve haba dejado sus joyas. Haba all un brazalete de platino y un costoso collar de diamantes. El hombre alz el collar, lo examin y se lo guard luego en su bolsillo. Conservar esto como un pequeo recuerdo. Eve tena miedo de abrir la boca para protestar. Buenas noches, querida. George se acerc a la cama, se inclin y bes a Eve en los labios. Ella esper hasta que el hombre se hubo marchado. Entonces, con movimientos lentos, se arrastr para dejar la cama, con el cuerpo enfebrecido por un dolor lancinante. Cada paso era una verdadera agona. Hasta que no hubo cerrado con llave la puerta del dormitorio, no se sinti segura. Dudaba de poder llegar hasta el cuarto de bao; as que se dej caer nuevamente en la cama, esperando que el dolor disminuyera. Aquella experiencia haba sido una terrible pesadilla. George la haba sodomizado... horrible y brutalmente. Eve se pregunt qu es lo que aquel hombre haba hecho a aquella otra chica que quera suicidarse. Cuando finalmente Eve consigui arrastrarse hasta el cuarto de bao, al mirarse en el espejo qued horrorizada. Tena el rostro lleno de magulladuras y amoratado en los lugares donde George la haba golpeado, as como un ojo casi cerrado a causa de la hinchazn. Llen la baera de agua caliente y se meti dentro arrastrndose como un animal herido, dejando luego que el agua calmante mitigara el dolor. Eve permaneci all durante un largo rato, hasta que al fin, cuando el agua comenzaba a enfriarse, sali de la baera e intent dar unos pasos. El dolor haba disminuido, pero todava era agudo. Permaneci en vela el resto de la noche, aterrorizada, pensando que el hombre poda volver. Cuando Eve se levant de madrugada, vio que las sbanas estaban manchadas de sangre. Aquel hombre deba pagar por lo que haba hecho. Se dirigi al cuarto de bao, movindose con sumo cuidado, y llen de nuevo la baera con agua caliente. Tena la cara an ms hinchada y las magulladuras eran plidas. Empap una toalla en agua fra y se la aplic a la mejilla y al ojo. Despus se tendi en la baera, pensando en George Mellis. Haba algo enigmtico en el comportamiento de aquel hombre que no tena nada que ver con su sadismo. Y de pronto Eve se dio cuenta de lo que era. El collar. Por qu se lo haba llevado? Dos horas ms tarde, Eve baj para reunirse con los restantes invitados para tomar el desayuno, aunque no tena en absoluto apetito. Necesitaba urgentemente hablar con Nita Luwdig. Dios mo! Qu le ha sucedido a tu cara? pregunt Nita. Eve sonri lastimeramente. La cosa ms tonta. Me levant en medio de la noche para ir al lavabo, y no me molest en encender la luz. Y me golpe de lleno con una de tus hermosas puertas. Quieres que el mdico te eche una ojeada? No es nada la tranquiliz Eve. Tan slo una pequea magulladura. Eve mir a su alrededor. Dnde est George Mellis?

Est jugando al tenis. Es uno de los mejores jugadores. Nos encarg que te dijramos que te vera en el almuerzo. Creo que realmente le gustas, querida. Hblame de l pidi Eve en tono indiferente, Cul es su ambiente? George? Procede de una antigua familia de griegos ricos. Es el hijo mayor, y escandalosamente rico. Trabaja en Hanson & Hanson, una firma de corredores de Nueva York. No est en el negocio familiar? No. Probablemente odia las aceitunas. De todos modos, con la fortuna de los Mellis, l no tiene que trabajar. Supongo que lo hace para tener una ocupacin durante el da. Hizo un mohn y aadi : Las noches las tiene ya bastante ocupadas. De verdad? pregunt Eve. Querida, George Mellis es el soltero ms solicitado de los alrededores. Las chicas estn ansiosas por quitarse las braguitas si a l le apetece. Todas se imaginan como la futura Mrs. Mellis. Con franqueza, si mi marido no fuese tan condenadamente celoso, yo misma me lanzara a la caza de George. No es un esplndido ejemplar de animal? Esplndido afirm Eve. George Mellis se dirigi a la terraza donde Eve estaba sentada, sola, y, a pesar de s misma, ella experiment una punzada de temor. George se dirigi a ella directamente y le dijo: Buenos das, Eve. Ests bien? En su cara se vea una genuina preocupacin. Le toc suavemente la mejilla magullada. Querida ma, eres tan bella... Acerc una silla, se sent a horcajadas, delante de ella, e hizo un gesto hacia el refulgente mar. Has visto alguna vez algo tan precioso? Era como si la pasada noche nunca hubiera existido. Eve estuvo escuchando a George Mellis mientras ste continuaba charlando, y de nuevo Eve sinti el poderoso magnetismo de aquel hombre. Incluso despus de la pesadilla que haba experimentado, todava era capaz de sentir eso. Resultaba increble. Parece un dios griego. Debera estar en un museo. Debera estar recluido en un manicomio. Tengo que regresar esta noche a Nueva York deca George Mellis . Adnde puedo llamarte? Acabo de mudarme respondi Eve rpidamente. Todava no tengo telfono. Ya te llamar yo. De acuerdo, querida ma. George hizo un guio. La pasada noche lo pasaste bien de verdad, no es as? Eve no poda dar crdito a sus odos. Tengo muchas cosas que ensearte, Eve murmur l. Y yo tengo algo que ensearte a ti, Mr. Mellis, se prometi Eve. Tan pronto como regres a casa, Eve llam por telfono a Dorothy Hollister. En Nueva York, en donde una parte insaciable de los medios de comunicacin se ocupaba de todas las idas y venidas de la llamada Beautiful People8, Dorothy era la principal fuente de informacin. Haba estado casada con un miembro de la alta sociedad, pero se vio obligada a ponerse a trabajar cuando su marido, por culpa de su secretaria de veintin aos, se divorci de Dorothy. Se dedic a un trabajo que se acomodaba bien a sus habilidades: se convirti en

una columnista de sociedad. Como conoca a todo el mundo en ese ambiente sobre el que escriba, y dado que crean que podan confiar ciegamente en ella, pocas personas le ocultaban sus secretos. Si alguna persona poda informar a Eve sobre George Mellis, sa era Dorothy Hollister. Eve la invit a almorzar en La Pyramid. Hollister era una mujer robusta, de rostro carnoso, el cabello teido de rojo, una voz gruesa, ronca, y una risa estrepitosa. Iba cargada de joyas... todas falsas. Despus de haber encargado la comida, Eve dej caer como por casualidad: La semana pasada estuve en las Bahamas. Haca un tiempo precioso. Ya s que estuviste all replic Dorothy Hollister, Tengo la lista de invitados de Nita Ludwig. Fue una fiesta divertida? Eve se encogi de hombros. Me encontr con un montn de viejos amigos. Conoc a un hombre interesante llamado... hizo una pausa, frunciendo el entrecejo al tratar de recordar ... George y no s qu ms. Miller, me parece. Un griego. Dorothy Hollister lanz una estrepitosa carcajada, que pudo escucharse en todo el comedor. Mellis, querida. George Mellis. Cierto. Mellis. Le conoces? Lo he visto. Cre que iba a convertirme en una columna de sal. Jess, qu pedazo de hombre ms esplndido...! De dnde procede, Dorothy? Dorothy Hollister mir a su alrededor, y despus se inclin para hablar en tono confidencial. Nadie lo sabe, pero t no vas a contrselo a nadie, verdad? George es la oveja negra de la familia. Su familia se dedica al negocio de venta de alimentos al por mayor, y su riqueza va ms all de las palabras, querida ma. Se supona que George se hara cargo del negocio, pero se meti en tantos los en su pas con las chicas, los chicos y las cabras, por lo que yo s, que su padre y sus hermanos finalmente se hartaron y lo mandaron fuera del pas. Eve estaba bebiendo cada una de las palabras. Echaron al pobre chico sin darle ni un dracma, de modo que tuvo que ponerse a trabajar para poder subsistir. Eso explicaba lo del collar! Naturalmente, George no tiene por qu preocuparse. Cualquier da se casar con una mujer rica. Mir atentamente a Eve y le pregunt: Ests interesada en l, cario? No realmente. Eve estaba ms que interesada. George Mellis poda ser la llave que haba estado buscando. La llave para conseguir su fortuna. A la maana siguiente, Eve llam a George por telfono en la firma de corredores donde l trabajaba. George reconoci inmediatamente la voz de Eve.

Me he vuelto loco esperando que me llamases, Eve. Esta noche cenaremos juntos, y... No. Almuerzo, maana. George dud, sorprendido. De acuerdo. Tena que almorzar con un cliente, pero lo aplazar. Eve no poda creer que fuese un cliente. Ven a mi apartamento pidi Eve. Le dio la direccin. Nos encontraremos a las doce y media. All estar. Eve pudo percibir la satisfaccin personal en la voz de George. A George Mellis le esperaba una sorpresa. George lleg con treinta minutos de retraso, y Eve se dio cuenta de que eso era costumbre en l. No era grosera deliberada, sino indiferencia, el saber que la gente siempre le esperaba. Sus placeres estaran all esperndole cuando a l le apeteciera tender la mano y agarrarlos. Con su aspecto y su encanto increbles, el mundo le perteneca. Con excepcin de una cosa: era un hombre pobre. Ese era su punto vulnerable. George mir a su alrededor, el pequeo apartamento, evaluando expertamente el valor de su contenido. Muy agradable. Se aproxim a Eve, con los brazos tendidos. He estado pensando en ti cada minuto del da. Ella esquiv su abrazo. Espera. Tengo que decirte algo, George. Sus negros ojos se clavaron en la joven. Hablaremos despus. Hablaremos ahora. Eve habl con frialdad y muy despacio. Si me vuelves a tocar como lo hiciste aquella noche, te matar. George la mir, con los labios curvados en una media sonrisa. Qu clase de broma es sta? No es una broma. Hablo en serio. Tengo una proposicin de negocios para ti. En la cara de George apareci una expresin dubitativa. Me has hecho venir aqu para hablar de negocios? S. No s lo que sacars estafando a viejas seoras tontas, convencindolas para que compren acciones y bonos, pero estoy segura que no ser suficiente. El rostro de George se ensombreci de ira.

Ests loca? Mi familia... Tu familia es rica... pero t no lo eres. Mi familia es rica... pero yo no lo soy. Los dos estamos embarcados en el mismo bote que se hunde, querido. Pero s una manera de poder convertirlo en un yate. Eve call, confiando en que la curiosidad que senta el hombre venciera a su ira. Es mejor que me aclares de qu ests hablando. Muy sencillo. He sido desheredada de una gran fortuna. Mi hermana Alexandra no lo ha sido. Y qu tiene que ver eso conmigo? Si te casaras con Alexandra, esa fortuna sera tuya... nuestra. Lo siento. Nunca he soportado la idea de atarme a nadie. Segn como se hagan las cosas le dijo Eve, eso no representa ningn problema. Mi hermana siempre ha sido propensa a los accidentes.

CAPTULO XXVII

La agencia de publicidad Berkley y Mathews figuraba a la cabeza de la lista de agencias de Madison Avenue. Su volumen de negocios era muy superior al volumen conjunto de sus dos competidores ms prximos, principalmente porque su cliente ms importante era KrugerBrent International y sus docenas de sucursales por todo el mundo. A la cuenta de Kruger Brent International estaban dedicados ms de setenta y cinco ejecutivos contables, redactores, directores creativos, fotgrafos, grabadores, artistas y tcnicos de medios de comunicacin. Por tanto, no result sorprendente que cuando Kate Blackwell llam por telfono a Aaron Berkley para preguntarle si poda encontrar un puesto en la agencia para Alexandra, se encontrase ese puesto de inmediato. Si Kate Blackwell lo hubiera deseado, probablemente hubieran nombrado a Alexandra presidente de la agencia. Creo que mi nieta est interesada en escribir inform Kate a Aaron Berkley. Berkley le asegur a Kate que precisamente haba vacante un puesto de esa clase, y que Alexandra poda comenzar cuando creyese conveniente. Alexandra comenz su trabajo el lunes siguiente. Pocas agencias de publicidad de Madison Avenue estn precisamente situadas en Madison Avenue, pero Berkley y Mathews era una excepcin. La agencia posea un gran edificio moderno en la esquina de Madison y la Calle 57. El negocio ocupaba ocho pisos del edificio y tena alquilados los restantes. Para ahorrarse un sueldo, Aaron Berkley y su socio, Norman Mathews, decidieron que Alexandra Blackwell sustituira a una joven redactora que haban contratado haca seis meses. La noticia se propag con rapidez. Cuando el personal se enter de que la joven redactora que haban despedido iba a ser sustituida por la nieta del cliente ms importante de la agencia, se produjo una indignacin general. Aun sin conocer a Alexandra, hubo acuerdo general en opinar que se trataba de una nia mimada que probablemente enviaban all para espiarles.

Cuando Alexandra se present a trabajar, la acompaaron al gran despacho moderno de Aaron Berkley, en donde los dos socios, Berkley y Mathews, la esperaban para darle la bienvenida. Los dos socios no se parecan en nada. Berkley era alto y delgado, con abundante cabello blanco, mientras que Mathews era bajo, regordete y completamente calvo. Tenan dos cosas en comn: eran brillantes mentes publicitarias, que en la ltima dcada haban creado algunos de los ms famosos slogans, y tambin dos tiranos despticos. Trataban a sus empleados como si fuesen piezas del mobiliario, y el nico motivo por el cual los empleados consentan en semejante tratamiento era que cualquiera que hubiera trabajado para Berkley y Mathews poda encontrar un puesto en cualquier agencia publicitaria del mundo. Era e/lugar de aprendizaje. Cuando Alexandra lleg, tambin estaba presente en el despacho Lucas Pinkerton, vicepresidente de la firma, un hombre sonriente, de modales obsequiosos y mirada fra. Pinkerton era ms joven que sus socios superiores, pero lo que le faltaba en edad, le sobraba en crueldad hacia los hombres y mujeres que trabajaban bajo sus rdenes. Aaron Berkley acompa a Alexandra hacia una cmoda butaca. Qu le apetecera tomar, Miss Blackwell? Le gustara un poco de caf o t? Nada, gracias. Bien. Usted va a trabajar aqu con nosotros como redactora. Realmente, aprecio que me den ustedes esta oportunidad, Mr. Berkley. Ya s que tengo mucho que aprender, pero me esforzar mucho. No hay necesidad de eso replic en seguida Norman Mathews. Se detuvo. Quiero decir que... no se puede apresurar una experiencia de aprendizaje como sa. Tmese usted todo el tiempo que necesite. Estoy seguro de que se va a sentir muy contenta con nosotros aadi Berkley, Trabajar usted con los mejores en este negocio. Una hora ms tarde, Alexandra estaba pensando: Es posible que sean los mejores, pero desde luego no son los ms amistosos. Lucas Pinkerton haba acompaado a Alexandra por los distintos departamentos para presentarla al personal, y en todos ellos la haban recibido framente. La saludaron, pero en seguida encontraron otras cosas que hacer. Alexandra adivin su resentimiento, pero no tena idea de la causa. Pinkerton la condujo a una sala de conferencias llena de humo. Junto a una pared, haba una vitrina llena de premios Clios y Art Directors. Sentados alrededor de una mesa estaban una mujer y dos hombres, todos ellos fumando furiosamente. La mujer era bajita y regordeta, con cabello color xido. Los hombres tendran unos treinta aos, estaban plidos y con aspecto fatigado. Pinkerton dijo: Este es el equipo creador con el que va usted a trabajar. Alice Koppel, Vince Barnes y Marty Bergheimer. Os presento a Miss Blackwell. Los tres miraron fijamente a Alexandra. Bueno, voy a dejaros para que os vayis conociendo declar Pinkerton. Se volvi hacia Vince Barnes . Confo encontrar en mi escritorio la copia del anuncio del nuevo perfume maana por la maana. Procurad que Miss Blackwell tenga todo lo que necesite. Y se march. Qu necesita usted? le pregunt Vince Barnes inocentemente. La pregunta sorprendi a Alexandra.

Yo... supongo que slo necesito aprender el negocio de la publicidad. Alice Koppel dijo en tono meloso: Ha venido usted al lugar adecuado, Miss Blackwell. Estamos ansiosos por hacer de maestros. Djalo le dijo Marty Bergheimer. Alexandra qued sorprendida. He hecho algo que haya podido ofenderles? Marty Bergheimer replic: No, Miss Blackwell. Simplemente, es que nos hallamos sometidos a una gran tensin. Estamos trabajando en la campaa de un nuevo perfume, y hasta el momento, Mr. Berkley y Mr. Mathews estn descontentos con lo que les hemos entregado. Intentar no molestarles prometi Alexandra. Eso sera algo maravilloso replic Alice Koppel. El resto del da no transcurri mejor. En toda la agencia, nadie le dedic ni la menor sonrisa. Uno de sus compaeros de trabajo haba sido despedido a causa de esta zorra rica, y estaban dispuestos a hacrselo pagar. Al final de la primera jornada de trabajo de Alexandra, Aaron Berkley y Norman Mathews entraron en el pequeo despacho que haban asignado a Alexandra, para asegurarse de que se senta cmodamente instalada. El gesto no pas inadvertido para los compaeros de Alexandra. En la agencia todo el mundo se llamaba por el nombre de pila... excepto Alexandra. Ella era Miss Blackwell para todos. Alexandra deca ella. Bien le contestaban. Pero la prxima vez que se dirigan a ella le llamaban Miss Blackwell. Alexandra estaba ansiosa por aprender y contribuir con su parte en el trabajo. Asista a reuniones para aportar ideas, en las que los redactores se devanaban los sesos. Observ a los directores artsticos diseando sus modelos. Escuch a Lucas Pinkerton mientras rompa la copia que le haban presentado para su aprobacin. Era un hombre mezquino, desagradable, y Alexandra sinti lstima por los redactores que estaban a sus rdenes. Alexandra iba de un piso a otro, para asistir a reuniones de los jefes de departamento, reuniones con clientes, sesiones fotogrficas, reuniones para discutir estrategias. Mantena la boca cerrada, escuchaba y aprenda. Al final de la primera semana, se senta como si ya hiciera un mes que trabajaba all. Regresaba a casa agotada, no por el trabajo, sino por la tensin que su presencia pareca engendrar. Cuando Kate le preguntaba cmo iba el trabajo, Alexandra le responda: Bien, abuela. Es muy interesante. Estoy segura de que lo desempears muy bien, Alex. Si tienes algn problema, ve a ver a Mr. Berkley o Mr. Mathews. Pero esto era lo ltimo que Alexandra tena intencin de hacer.

El lunes siguiente, Alexandra se dirigi a su trabajo decidida a encontrar algn medio de resolver su problema. Por la maana y por la tarde, haba sendos descansos para tomar caf, y la conversacin era ligera y casual. Has odo lo que sucedi en National Media? Algn genio de all intent llamar la atencin sobre el formidable ao que haban tenido, de modo que imprimi su informe financiero en el New York Times en tinta roja! Recuerdas aquella promocin de lneas areas: Vuele gratis con su esposa? Constituy un gran xito hasta que la compaa area envi cartas de agradecimiento a las esposas y recibi un montn de respuestas exigiendo saber con quin haban volado sus maridos. Ellos... Alexandra entr, y la conversacin se cort en seco. Quiere usted un poco de caf, Miss Blackwell? Gracias. Yo misma lo coger. Rein el silencio mientras Alexandra introduca una moneda en la mquina del caf. Cuando sali, la conversacin se reanud en seguida. Has odo hablar del lo de Pur Soap! La modelo de rostro angelical que solan utilizar ha resultado ser una estrella del porno... A medioda, Alexandra le dijo a Alice Koppel: Si est usted libre para almorzar, he pensado que podamos... Lo siento. Tengo una cita. Alexandra mir a Vince Barnes. Yo tambin contest l. Alexandra mir a Marty Bergheimer. Estoy sumamente ocupado. Alexandra se senta demasiado molesta para poder comer. Estaban haciendo que se sintiera como si fuese una paria, y comprob que eso ya estaba fastidindola. Y no tena intencin de renunciar. Encontrara algn medio de llegar hasta ellos, de hacerles saber que, en su interior, detrs de su apellido Blackwell, ella era una ms. Se sentaba en las reuniones y escuchaba a Aaron Berkley, a Norman Mathews y a Lucas Pinkerton hablando con dureza a los creadores que simplemente trataban de cumplir con su trabajo lo mejor que podan. Alexandra simpatizaba con ellos, pero stos no deseaban su simpata. Ni a ella tampoco. Alexandra esper tres das antes de volverlo a intentar. Le dijo a Alice Koppel: He odo hablar de un pequeo restaurante italiano maravilloso que est cerca de aqu... No suelo comer comida italiana. Alexandra se volvi a Vince Barns: Estoy a dieta le contest el hombre.

Alexandra se volvi hacia Marty Bergheimer: Voy a comer a un restaurante chino repuso ste. Alexandra tena el rostro enrojecido. No queran que les viesen con ella. Muy bien, pues podan irse al infierno. Que se fuesen todos al infierno. Ya haba tenido suficiente. Se haba esforzado ms de la cuenta para intentar hacer amigos, y en cada ocasin slo obtuvo desprecios. Trabajar aqu haba sido una equivocacin. Encontrara trabajo en alguna otra parte, en alguna empresa con la que su abuela no tuviera nada que ver. Se marchara al terminar la semana. Pero voy a hacer que todos recordis que he estado aqu, pens Alexandra maliciosamente. A la una de la tarde del jueves, todos, excepto la recepcionista que atenda tambin el telfono, haban salido para almorzar. Alexandra se qued atrs. Haba observado que en las oficinas de los directores tenan intercomunicadores que enlazaban los diversos departamentos, de modo que si un jefe deseaba hablar con un subordinado, todo lo que deba hacer era pulsar un botn en el aparato transmisor en el que figuraba el nombre del empleado escrito en una tarjeta. Alexandra se desliz en las oficinas desiertas de Aaron Berkley, Norman Mathews y Lucas Pinkerton, y durante la hora siguiente se entretuvo en ir cambiando todas las tarjetas. Por tanto, sucedi que cuando Lucas Pinkerton, a primera hora de la tarde, apret el botn que le comunicaba con el jefe de redactores y le dijo: Mueve el culo y ven aqu en seguida. Ahora mismo! Se produjo un instante de asombrado silencio, y a continuacin la voz de Norman Mathews rugi: Qu ha dicho usted? Pinkerton mir el aparato, asombrado. Mr. Mathews... es usted? Maldita sea, puede usted apostar algo que lo soy! Ustedes quien va a mover su jodido culo, y venir aqu en seguida. Ahora mismo! Un minuto ms tarde, un redactor puls el botn del aparato de su mesa despacho y dijo: Tengo algunas copias para que las lleve corriendo abajo. La voz de Aaron Berkley rugi la respuesta: Usted qu...} Fue el principio de la ms terrible confusin. Se necesitaron cuatro horas para poner en orden el enredo que Alexandra haba formado, y esas cuatro horas fueron las mejores que los empleados de Berkley y Mathews haban conocido en su vida. Cada vez que ocurra un nuevo incidente, lanzaban gritos de jbilo. Los ejecutivos reciban llamadas para hacer recados, ir a buscar cigarrillos o reparar un retrete averiado. Aaron Berkley, Norman Mathews y Lucas Pinkerton lo pusieron todo patas arriba para encontrar el culpable, pero nadie saba nada. La nica que haba visto entrar a Alexandra en las diversas oficinas, era Fran, la chica de la centralita, pero Fran odiaba ms a sus patronos que a Alexandra, de modo que todo lo que deca es: Yo no he visto entrar a nadie. Aquella noche, cuando Fran estaba en la cama con Vince Barnes, le cont lo ocurrido. Barnes se incorpor en la cama: La Blackwell hizo eso? Si ser hijo de puta!

A la maana siguiente, cuando Alexandra entr en su oficina, Vince Barnes, Alice Koppel y Marty Bergheimer estaban all, esperndola. La miraron fijamente en silencio. Algo no va bien? pregunt Alexandra. Todo va bien, Alex contest Alice Koppel, Aqu, los chicos y yo nos preguntbamos si te gustara venir con nosotros a almorzar. Conocemos ese estupendo restaurante italiano que queda muy cerca de aqu...

CAPTULO XXVIII

Desde que era pequea, Eve Blackwell haba sido consciente de su destreza en manipular a la gente. Antes, eso haba sido un juego para ella, pero ahora se haba convertido en algo desesperadamente grave. La haban tratado con desprecio, la haban despojado de una enorme fortuna a la que tena derecho, por culpa de su maquiavlica hermana y su vieja abuela vengativa. Iban a pagar muy caro lo que le haban hecho, y al pensar eso, Eve senta un placer tan intenso que casi le provocaba el orgasmo. Las vidas de su hermana y su abuela estaban ahora en manos de Eve. Eve traz meticulosa y cuidadosamente su plan, orquestando cada movimiento. Al principio, George Mellis haba sido un conspirador mal dispuesto. Santo cielo, es demasiado peligroso! No tengo por qu mezclarme en nada como esto objetaba el hombre. Puedo conseguir todo el dinero que necesito. Cmo? le pregunt Eve desdeosamente. Acostndote con un montn de mujeres gordas con el cabello azul? Es as como te quieres pasar el resto de tu vida? Qu suceder cuando engordes un poco y empieces a tener patas de gallo alrededor de los ojos? No, George, nunca se te presentar otra oportunidad como sta. Si me escuchas, entre los dos podremos aduearnos de una de las mayores corporaciones del mundo. Me oyes bien? Propietarios. Y cmo sabes que va a funcionar el plan? Porque yo soy la mejor experta viviente respecto a mi abuela y mi hermana. Creme, dar resultado. Eve pareca confiada, pero tena algunas reservas, que concernan a George Mellis. Eve saba que ella poda llevar adelante su parte, pero no estaba segura de que George pudiera cumplir con la suya. Era un tipo inestable, y all no caban los errores. Una equivocacin, y todo el plan se vendra abajo. Ahora le conmin: Decdete. Ests a favor o en contra? George la observ durante un largo rato. Estoy a favor. Se acerc a ella y le acarici los hombros. Su voz sonaba ronca . Estoy a favor de meterme hasta los codos. Eve experiment una exaltacin sexual que la estremeci.

De acuerdo susurr , pero lo haremos a mi modo. Estaban en la cama. Desnudo, George era el ejemplar ms estupendo que Eve hubiera visto jams. Y el ms peligroso, pero eso constitua un incentivo aadido a su excitacin. Ella dispona ahora del arma adecuada para dominarlo. Mordisque su cuerpo, descendiendo lentamente hacia la ingle, mordiscos pequeos, cosquilleantes que endurecieron rgidamente el miembro de George. Jdeme, George pidi Eve. Vulvete. No. A mi manera. A m no me gusta de esa manera. Lo s. A ti te gustara que yo fuese un muchachito de culo estrecho, verdad, cario? Pero no lo soy. Soy una mujer. Sbete encima de m. George la mont e introdujo dentro de ella su pene tumescente. As yo no puedo quedar satisfecho, Eve. Ella ri. Eso no me preocupa, queridito. Yo s puedo. Eve comenz a mover las caderas, embistindole, sintiendo como l penetraba cada vez ms profundamente en ella. Experiment un orgasmo, y otro, y contempl cmo aumentaba la frustracin de George. El hombre quera hacerle dao, hacerla gritar de dolor, pero no se atreva. Otra vez! orden Eve. Y l la penetr de nuevo hasta que Eve gimi ruidosamente de placer . Ah... h... h... ya es suficiente para m. George se retir, echndose luego a su lado. Quiso cogerle los pechos. Ahora es mi... Y ella replic con seguridad: Vstete. George se levant de la cama, temblando de frustracin y de rabia. Eve segua tendida en la cama contemplndole mientras l se vesta, con una rgida sonrisa en el rostro. Has sido un buen muchacho, George. Ha llegado el momento de que recibas tu premio. Voy a entregarte a Alexandra. En una noche, todo haba cambiado para Alexandra. Lo que iba a ser su ltimo da en Berkley y Mathews se haba convertido en un da de triunfo para ella. Haba pasado de ser una marginada a una herona. Las noticias de su proeza se divulgaron por toda Madison Avenue. Eres una leyenda en tu propia poca le dijo Vince Barnes riendo. Ahora Alexandra era uno de ellos.

Alexandra disfrutaba con su trabajo, especialmente las sesiones creativas de cada maana. Ella saba que esto no era lo que deseaba hacer durante el resto de su vida, pero no estaba segura de lo que ambicionaba. Por lo menos haba recibido ya una docena de proposiciones de matrimonio, y se haba sentido tentada por una o dos de ellas, pero siempre faltaba algo. Simplemente, no haba encontrado todava el hombre apropiado. El viernes por la maana, Eve la llam por telfono para invitarla a almorzar. Hay un nuevo restaurante francs que acaban de abrir. Me han dicho que la comida es estupenda dijo Eve. Alexandra estaba encantada de tener noticias de su hermana. Se senta preocupada por Eve. Alexandra la llamaba por telfono dos o tres veces cada semana, pero Eve estaba fuera, o se hallaba demasiado ocupada para verla. De modo que ahora, aunque Alexandra tena un compromiso, le respondi: Me encantara almorzar contigo. El restaurante era lujoso y caro, y el bar estaba lleno de clientes que esperaban encontrar una mesa libre. Eve haba tenido que recurrir al nombre de su abuela para poder conseguir una reserva. Eso la irrit, pero se dijo: Ya veris. Algn da me suplicaris que venga a comer a vuestro miserable restaurante. Cuando Alexandra lleg, Eve ya estaba sentada a una mesa. Eve observ a Alexandra mientras el maitre la acompaaba a la mesa, y tuvo la rara sensacin de estar contemplndose a s misma acercndose a la mesa. Eve salud a su hermana con un beso en la mejilla. Tienes un aspecto maravilloso, Alex. El trabajo te debe de ir bien. Encargaron la comida, y se pusieron a hablar de sus respectivas vidas. Cmo va el trabajo? le pregunt Eve. Alexandra cont a Eve todo lo que le estaba sucediendo, y Eve dio a Alexandra una versin cuidadosamente calculada de su propia vida. En medio de la conversacin, Eve alz la mirada. George Mellis estaba parado frente a ellas. Estaba mirndolas a las dos, momentneamente confuso. Dios mo, se dio cuenta Eve, no sabe cul de las dos soy yo! George! exclam. George se volvi hacia ella, aliviado. Eve! Eve se hizo la sorprendida: Que sorpresa tan agradable...! indic a Alexandra con la cabeza. Creo que no conoces a mi hermana. Alex, te presento a George Mellis. George cogi la mano de Alexandra y dijo: Encantado. Eve haba mencionado que su hermana era gemela, pero l no pens ni por un momento que pudieran ser gemelas idnticas. Alexandra estaba mirando fijamente a George, fascinada. Eve le pregunt:

Quieres almorzar con nosotras? Me gustara hacerlo. Pero creo que ya llego tarde a una cita. Otra vez, quiz mir a Alexandra. Y pronto, espero. Le vieron marcharse. Cielos! exclam Alexandra. Quin era ese tipo? Oh, es un amigo de Nita Ludwig. Le conoc en la fiesta de Nita. Estoy loca? O ese hombre es tan asombroso como a m me ha parecido que es, Eve? Eve se ech a rer. No es mi tipo, pero las mujeres, al parecer, lo encuentran atractivo. No tengo duda alguna! Est casado? No. Pero no es porque no haya muchas chicas que lo hayan intentado ya, querida. George es muy rico. Podras decir que lo tiene todo: fsico, dinero, ambiente social. Y hbilmente, Eve cambi de tema. Cuando Eve pidi la cuenta, el camarero le dijo que Mr. Mellis la haba pagado ya. Alexandra no poda dejar de pensar en George Mellis. El lunes por la maana, Eve llam a Alexandra y le dijo: Bien, parece que hiciste una conquista, querida. George Mellis me ha llamado y me ha pedido tu nmero de telfono. No te importa que se lo d? Alexandra se sorprendi al no poder contener una sonrisa. Si ests segura de que t no ests interesada en... Ya te lo dije, Alex, no es mi tipo. En ese caso, no me importa que se lo des. Charlaron algunos minutos ms, y Eve colg. Alz la mirada y junto a ella, en la cama, desnudo. Cundo? Cuando yo te lo diga. Alexandra intent olvidar que George Mellis iba a llamarla por telfono, pero, cuanto ms trataba de apartarlo de su mente, tanto ms pensaba en l. Nunca se haba sentido especialmente atrada por los hombres guapos, pues haba descubierto que la mayora eran muy egostas y credos. Pero George Mellis, pensaba Alexandra, pareca diferente. Haba en l una clase abrumadora. El simple contacto de su mano la haba excitado. Ests loca, se dijo. Solamente has visto a ese hombre durante dos minutos. George no llam durante toda la semana, y las emociones de Alexandra pasaron de la impaciencia a la frustracin y la irritacin. Que se vaya al infierno, pens. Ha encontrado a alguna otra mujer. Muy bien!

Cuando el telfono son a fines de la semana siguiente, y Alexandra oy su voz profunda, ronca, la irritacin desapareci de su nimo como por arte de magia. Soy George Mellis dijo l. Nos encontramos brevemente cuando estabas almorzando con tu hermana. Eve me dijo que no te importara que te llamase. S, ella mencion que quiz llamaras repuso Alexandra en tono casual. A propsito, gracias por el almuerzo. T mereces un festn. Te mereces un monumento. Alexandra se ech a rer, disfrutando de la extravagancia. Me pregunto si aceptaras cenar conmigo alguna noche... Pues... bueno... s. Sera agradable. Perfecto. Si me hubieras dicho que no, me hubiese suicidado. No lo hagas, por favor replic Alexandra. No me gusta comer sola. Tampoco a m. Conozco un pequeo restaurante en la calle Mulberry... Matoon's. Es muy oscuro, pero la comida es... Matoon's! Me encanta! exclam Alexandra. Es mi favorito. Lo conoces? En su voz se notaba la sorpresa. Oh, s. George mir a Eve, y sonri con malicia. Tena que admirar su ingenio. Eve le haba informado sobre todas las cosas que gustaban o desagradaban a Alexandra. George Mellis conoca todo lo que haba que conocer sobre la hermana de Eve. Cuando George finalmente colg el aparato, Eve pens: El asunto est en marcha. Fue la velada ms encantadora en toda la vida de Alexandra. Una hora antes de que George Mellis apareciera, recibi doce gladiolos rosados sujetando una orqudea. Alexandra tema que su imaginacin la hubiera llevado a esperar demasiado, pero en el momento en que vio de nuevo a George Mellis, todas sus dudas se desvanecieron. Sinti otra vez la vitalidad abrumadora de George. Tomaron un trago en la casa y despus salieron en direccin del restaurante. Quieres leer la carta? pregunt George. O me dejas que elija por ti? Alexandra tena sus preferencias, pero quera complacer a George. Por qu no encargas t la cena? George escogi cada uno de los platos favoritos de Alexandra, y la joven tuvo la sensacin de que l lea en su mente. Cenaron alcachofas rellenas, ternera Matoon, una especialidad de la casa, cabello de ngel una delicada pasta. Comieron ensalada que George mezcl en la mesa con suma destreza.

Sabes cocinar? pregunt Alexandra. Ah, es una de las pasiones de mi vida. Mi madre me ense. Ella era una experta cocinera. Ests muy unido a tu familia, George? George sonri, y Alexandra pens que era la sonrisa ms atractiva que haba visto en su vida. Soy griego respondi l simplemente. Soy el mayor de tres hermanos y dos hermanas, y todos somos como uno. En sus ojos apareci una mirada de tristeza. Separarme de ellos fue la cosa ms difcil que he tenido que hacer en mi vida. Mi padre y mis hermanos me suplicaron que no me marchara. Tenemos un importante negocio, y crean que me necesitaban all. Y por qu no te quedaste? Probablemente te parecer un idiota, pero prefiero abrirme camino por mi cuenta. Siempre ha sido difcil para m aceptar regalos de nadie, y el negocio era un regalo de mi abuelo a mi padre. No, no pienso aceptar nada de mi padre. Dejo que mis hermanos se queden con mi parte. Cmo le admir Alexandra...! Adems aadi suavemente George, si me hubiera quedado en Grecia, nunca te hubiese conocido. Alexandra not que se ruborizaba. No has estado casado? No. Sola comprometerme una vez al da contest l sonriente, pero en el ltimo momento siempre me pareca que haba algo que no iba bien. Se inclin hacia adelante con sinceridad en la voz. Bella Alexandra, vas a creer que soy anticuado, pero cuando me case ser para siempre. Una mujer es suficiente para m, pero ha de ser la mujer apropiada. Creo que eso es magnfico murmur ella. Y t? pregunt George Mellis, Te has enamorado alguna vez? No contest con sinceridad. Qu poca suerte para alguien replic George. Pero qu afortunado para... En aquel momento apareci el camarero con los postres. Alexandra estaba ansiosa por pedir a George que terminara la frase, pero tena miedo de hacerlo. Alexandra nunca se haba sentido tan a gusto con nadie. George Mellis pareca tan genuinamente interesado en ella que comenz a hablarle de su infancia, su vida, las experiencias que haba acumulado y acariciado. George Mellis se vanagloriaba de ser un experto en mujeres. Saba que las mujeres hermosas eran normalmente las ms inseguras, pues los hombres se concentraban en su belleza, dejando que ellas se sintieran ms como objetos que como seres humanos. Cuando George estaba con una mujer hermosa, nunca le mencionaba su aspecto. Haca sentir a la mujer que l estaba interesado en su mente, sus sentimientos, que l era un alma gemela que comparta los sueos de ella. Para Alexandra fue una experiencia suprema. Le habl a George de Kate y de Eve. Tu hermana no vive contigo y con tu abuela? No. Ella... Eve quera tener su propio apartamento.

Alexandra no poda imaginar por qu George Mellis no se haba sentido atrado hacia Eve, pero, cualquiera que fuere el motivo, Alexandra lo agradeca. Durante la cena, Alexandra observ que todas las mujeres del restaurante se haban fijado en George, pero ste ni una sola vez mir a su alrededor o apart sus ojos de Alexandra. Mientras tomaban el caf, George dijo: No s si te gusta el jazz, pero hay un club en St. Marks Place, llamado The Five Spot... Donde toca Cecil Taylor! George mir atnito a Alexandra. Has estado alguna vez all? A menudo! respondi Alexandra riendo . Le amo! Es increble como compartimos los mismos gustos. George replic suavemente: Es como una especie de milagro. Estuvieron escuchando el electrizante piano de Cecil Taylor, largos solos que salpicaban el saln de arpegios y ondulantes sincopados. Desde all fueron a Jacques, en The Village Crner, en la calle Bleeker, un bar tranquilo en el que los clientes beban, coman palomitas, arrojaban dardos y escuchaban buena msica de piano. Alexandra estuvo observando a George mientras competa tirando a los dardos con uno de los clientes habituales. El hombre era buen jugador, pero no tuvo la menor oportunidad. George jugaba con una intensidad que casi resultaba amenazadora. Solamente se trataba de un juego, pero George lo haca como si se tratase de un asunto de vida o muerte. Es un hombre que siempre ha de ganar, pens Alexandra. Eran las dos de la madrugada cuando salan del bar y Alexandra lamentaba que la velada terminase. George se sent al lado de Alexandra en el Rolls Royce con chfer que haba alquilado. No dijo nada. Solamente la miraba. El parecido entre las dos hermanas era asombroso. Se preguntaba si sus cuerpos seran iguales. Se imaginaba a Alexandra en la cama con l, retorcindose y chillando de dolor. Qu ests pensando? le pregunt Alexandra. George desvi la mirada para que ella no pudiera leer en sus ojos. Te reiras de m. No me reir. Te lo prometo. No te culpara si lo hicieras. Supongo que se me considera algo as como un playboy. Ya sabes de esa vida... viajes en yate, y fiestas, y todo lo dems. S... Fij sus ojos oscuros en Alexandra. Creo que t eres la mujer que podras cambiar todo eso. Para siempre. Alexandra sinti que el pulso se le aceleraba.

Yo... yo no sabra qu decirte. Por favor, no digas nada. Los labios de George estaban muy cerca de ella, y Alexandra estaba preparada. Pero George no hizo ningn movimiento. No te tomes libertades, le haba advertido Eve. No lo hagas la primera noche. Si lo haces, te convertirs en uno ms de una larga fila de Romeos murindose por meterle mano a ella y a su fortuna. Ella es quien ha de hacer el primer movimiento. De modo que George Mellis se limit a conservar la mano de Alexandra entre las suyas hasta que el coche se detuvo despacio enfrente de la mansin de los Blackwell. George acompa a Alexandra hasta la puerta principal. La joven se volvi hacia l y manifest: No sabra decirte cunto he disfrutado esta noche. Para m ha sido mgica. La sonrisa de Alexandra era lo suficientemente luminosa como para iluminar la calle. Buenas noches, George murmur. Y desapareci dentro de la casa. Quince minutos ms tarde, son el telfono de Alexandra. Sabes lo que acabo de hacer? He llamado a mi madre, a mi padre y a mis hermanos. Les he dicho lo maravillosa que era la mujer con quien he estado esta noche. Duerme bien, adorable Alexandra. Al colgar el telfono, George Mellis pens: Cuando nos hayamos casado llamar a mi familia. Y les dir a todos ellos que se jodan.

CAPTULO XXIX

Alexandra no tuvo ms noticias de George Mellis. Ni aquel da, ni al siguiente, ni durante el resto de la semana. Cada vez que el telfono sonaba, ella se precipitaba para cogerlo, pero siempre quedaba desilusionada. No poda imaginar qu es lo que haba salido mal. Continuamente reviva aquella velada en su mente: Creo que t eres la nica mujer que podras cambiar todo eso para siempre, y he llamado a mi madre, a mi padre y a mis hermanos y les he dicho lo maravillosa que era la mujer con quien he estado esta noche. Alexandra se recitaba toda una serie de motivos por los cuales l no la haba llamado otra vez. Le habra ofendido de alguna manera sin darse cuenta. Ella le gustaba demasiado, l tena miedo de enamorarse, por lo que haba resuelto no verla nunca ms. George haba decidido que ella no era su tipo. George haba sufrido un terrible accidente y yaca desamparado en algn hospital desconocido. Haba muerto.

Cuando Alexandra ya no pudo soportarlo ms, llam a Eve. Alexandra se esforz por hablar de cosas indiferentes durante un minuto entero antes de soltar bruscamente: Eve, por casualidad no habrs sabido de George Mellis ltimamente, verdad? Vaya, no. Cre que iba a llamarte para que salierais a cenar. S, salimos a cenar... la semana pasada. Y no has tenido noticias de l desde entonces? No. Probablemente tendr trabajo. Nadie tiene tanto trabajo, pens Alexandra. Y en voz alta replic: Probablemente. Olvdate de George Mellis, querida. Conozco un canadiense muy atractivo que me gustara que conocieras. Es propietario de una compaa de aviacin y... Cuando Eve hubo colgado el aparato, se sent otra vez, sonriente. Deseaba que su abuela hubiera podido saber la perfeccin con que lo haba planeado todo. Eh, qu te est ocurriendo? preguntAlice Koppel. Lo siento replic Alexandra. Haba respondido con brusquedad a todo el mundo aquella maana. Haban pasado dos semanas desde que hablara con George Mellis, y Alexandra estaba enfadada... no con l, sino consigo misma por no poder alejarlo de su mente. George no le deba nada a ella. Eran dos extraos que compartieron una cena una noche, y ella se comportaba como si esperase que l se casara con ella, por el amor de Dios... George Mellis podra tener a cualquier mujer que quisiera. Por qu iba a quererla a ella? Incluso su abuela se haba dado cuenta de lo irritable que Alexandra se haba vuelto. Qu es lo que te pasa, chiquilla? Te estn haciendo trabajar demasiado en esa agencia? No, abuela. Slo es que... que no he dormido muy bien las ltimas noches. Cuando dorma, era para tener sueos erticos con George Mellis. Maldito sea! Dese que Eve nunca se lo hubiera presentado. La llamada lleg a la oficina la tarde siguiente. Alex? George Mellis. Como si ella no oyese aquella profunda voz en sus sueos. Alex? Ests ah? S. Estoy aqu. Estaba embargada de confusas emociones. No saba si rer o llorar. Era un egosta sin sentimientos, y a ella no le importaba no verle ms.

Quera llamarte antes explic George, pero acabo de regresar de Atenas hace unos minutos. El corazn de Alexandra se derreta. Has estado en Atenas? S. Recuerdas la noche que cenamos juntos? Alexandra la recordaba. A la maana siguiente, Steve, mi hermano, me llam... mi padre haba sufrido un ataque cardaco. Oh, George! Alexandra se sinti culpable por haber pensado cosas tan horribles de l . Cmo est tu padre? Se recuperar totalmente, gracias a Dios. Pero me sent como si me estuvieran rompiendo en pedazos. Mi padre me rogaba que volviese a Grecia y me hiciera cargo de los negocios familiares. Piensas hacerlo? Alexandra contuvo la respiracin. No. Respir con tranquilidad. Ahora s que mi lugar est aqu. No ha transcurrido ni un da, ni una hora, sin que haya dejado de pensar en ti. Oh, George. Yo... Alex, cundo podr verte? Ahora! Esta noche no tengo compromiso para cenar. George se sinti tentado de mencionar otro de los restaurantes favoritos de Alexandra. Pero en vez de esto dijo: Esplndido. Dnde te gustara ir a cenar? A cualquier parte. No me importa. Te gustara cenar en casa? No. George no estaba todava a punto de enfrentarse con Kate. Hagas lo que hagas, mantente lejos de Kate Blackwell por el momento. Ella es tu mayor obstculo . Te recoger a las ocho en punto le dijo George. Alexandra colg el aparato, bes a Alice Koppel, Vince Barnes y Marty Bergheimer y dijo: Me voy al peluquero. Ya os ver maana. Ellos la estuvieron mirando cuando sala corriendo de la oficina. Se trata de un hombre coment Alice Koppel.

Cenaron en Maxwell's Plum. El maitre les acompa ms all del concurrido bar en forma de herradura, cerca de la puerta frontal, subiendo luego la escalera hasta el comedor. Encargaron la cena. Has pensado en m mientras estaba fuera? pregunt George. S. Alexandra pens que haba de ser totalmente sincera con aquel hombre... aquel hombre que era tan franco, tan vulnerable . Cuando no tuve noticias tuyas, pens que poda haberte sucedido algo terrible. Me... me asalt el pnico. No creo que hubiera podido resistir otro da. Sobresaliente para Eve, pens George. Por primera vez tuvo el presentimiento de que el plan realmente iba a dar buen resultado. Hasta ahora, l haba dejado que tan slo rozara las orillas de su mente, jugando con la idea de controlar la increble fortuna de los Blackwell, pero en verdad no se haba atrevido a creerlo. Simplemente, se trataba de un juego que l y Eve haban estado realizando. Al mirar ahora a Alexandra, sentada frente a l, en su mirada se lea una adoracin tan evidente que George Mellis comprendi que ya no se trataba solamente de un juego. Alexandra era suya. Este era el primer paso en el plan. Los otros pasos podran resultar peligrosos, pero, con la ayuda de Eve, l sabra manejarlos. Estamos juntos en esto a lo largo de todo el camino, George, y lo compartiremos todo justamente por la mitad. George Mellis no confiaba en los socios. Cuando hubiera conseguido lo que quera, cuando tuviera en sus manos a Alexandra, entonces se encargara de Eve. Este pensamiento le proporcionaba un inmenso placer. Ests sonriendo le dijo Alexandra. George coloc su mano sobre la de ella, y la hizo estremecer. Estaba pensando en lo agradable que sera que fusemos juntos a mi pas. O que estuviramos juntos en cualquier parte. Introdujo la mano en el bolsillo y sac un estuche . Te he trado algo de Grecia. Oh, George...! brelo, Alex. Dentro del estuche brillaba un valioso collar de diamantes. Oh, George! Es muy bonito! Era el collar que le haba quitado a Eve. Puedes drselo tranquilamente, le haba dicho Eve. Nunca lo ha visto. Es demasiado. Realmente. No es demasiado para ti. Me encantar ver cmo lo luces. Yo... Alexandra estaba temblando. Gracias. George mir el plato de Alexandra. No has comido nada. Creo que no tengo apetito. George vio en los ojos de Alexandra una expresin que le hizo sentir, una vez ms, su sublime sentido de poder. Haba visto esa expresin en los ojos de tantas mujeres: mujeres hermosas, feas, ricas, pobres. A todas

las haba usado. De un modo u otro, ellas, todas ellas, le haban dado algo. Pero esta mujer le iba a dar mucho ms que todas las dems mujeres juntas. Qu te gustara hacer? La voz de George era una invitacin. Ella la acept, sencilla y abiertamente. Quiero estar contigo. George Mellis estaba orgulloso de su apartamento con toda la razn. Era como una joya de buen gusto, amueblada por amantes agradecidos hombres y mujeres que haban intentado conseguir el afecto de George con regalos costosos, y haban logrado su propsito, siempre temporalmente. Es un apartamento adorable declar Alexandra. George se acerc a ella y lentamente le hizo dar la vuelta de modo que el collar de diamantes brillara en la vaga claridad de la habitacin. Va bien contigo, querida. Y George la bes suavemente, y despus con ms intensidad. Alexandra casi no se dio cuenta de que l la conduca hacia el dormitorio. Estaba decorado en tonos azules, con mobiliario masculino, de buen gusto. En el centro de la habitacin, reinaba una enorme cama. George cogi nuevamente a Alexandra en sus brazos y descubri que ella estaba temblando. Ests bien, kale' mou? Yo... me siento un poco nerviosa. Alexandra estaba aterrada pensando que poda decepcinale. Respir hondamente y comenz a desabrocharse el vestido. George susurr: Deja que lo haga yo. Comenz a desvestir a la delicada muchacha rubia que tena delante de l, recordando las palabras de Eve: Contrlate. Si haces dao a Alexandra, si descubre el cerdo que eres realmente, nunca ms volvers a verla. Lo entiendes bien? Conserva tus puos para tus putas y tus muchachitos lindos. De modo que George desvisti con ternura a Alexandra, observndola en su desnudez. El cuerpo de Alexandra era exactamente como el de Eve: bello, maduro y pleno. George senta un deseo abrumador de daar aquella piel blanca y delicada; de golpearla, de hacerla gritar. Si le haces dao, no volvers a verla nunca. George se desnud y aproxim Alexandra a su cuerpo. Permanecieron juntos, mirndose a los ojos; despus, George llev suavemente a Alexandra hasta la cama y comenz a besarla, lenta y amorosamente, explorando con su lengua todos los rincones del cuerpo de la joven, hasta que ella no pudo ya esperar ms. Oh, por favor! pidi Alexandra. Ahora. Ahora! George cabalg entonces sobre ella, y Alexandra se sumergi en un xtasis que casi resultaba insoportable. Al fin, Alexandra qued inmvil en los brazos de George y suspir:

Oh, cario! Confo que haya sido igual de maravilloso para ti. Lo ha sido minti con desfachatez. Ella le mantuvo abrazado y llor, sin saber por qu lo haca, nicamente porque se senta agradecida por el gozo de aquel acto. Bueno, bueno le dijo George tranquilizndola. Todo es maravilloso. lo era. Eve se hubiera sentido orgullosa de l. En todos los asuntos amorosos hay incomprensiones, celos, pequeos desacuerdos; pero no en el romance entre George y Alexandra. Con los cuidadosos consejos de Eve, George pudo jugar con suma habilidad con todas las emociones de Alexandra. George conoca los temores de Alexandra, sus fantasas, sus pasiones y sus aversiones, y siempre estaba a su lado, dispuesto a darle exactamente lo que necesitaba. Saba cmo hacerla rer y saba lo que la haca llorar. Alexandra estaba exaltada por el modo de hacer el amor de George, pero ste lo encontraba frustrante. Cuando George estaba en la cama con Alexandra, oyendo sus gritos animales, la excitacin de la muchacha provocaba en l un estado febril. Hubiera querido maltratarla, hacerla gritar pidiendo compasin para que l hubiese podido gozar tambin. Pero George saba que, si haca eso, lo destruira todo. Y su frustracin se acrecent. Cuanto ms hacan el amor, tanto ms despreciaba George a Alexandra. Haba algunos lugares en donde George Mellis poda encontrar satisfaccin, pero saba que tena que ser precavido. Por las noches, a ltima hora, frecuentaba bares annimos de solteros y discotecas gay, y elega viudas solitarias que buscaban consuelo por una noche, muchachos homosexuales hambrientos de amor, o prostitutas deseosas de ganar dinero. George los llevaba a una serie de hoteles baratos al lado oeste, en el Bowery y en Greenwich Village. Nunca iba dos veces a un mismo hotel, aunque tampoco le hubieran dado la bienvenida. Sus compaeros de juegos sexuales solan ser encontrados inconscientes o semiinconscientes, con los cuerpos llenos de contusiones y algunas veces cubiertos de quemaduras de cigarrillo. George evitaba a los masoquistas. Estos disfrutaban con el dolor que l les impona, y eso le eliminaba el placer. No, l tena que escuchar cmo chillaban y suplicaban que tuviera compasin, tal como su padre le haba hecho gritar a l y rogarle que se compadeciera de l cuando George era nio. El castigo por las ms pequeas infracciones eran tales palizas que con frecuencia le dejaban inconsciente. Cuando George tena ocho aos y su padre le sorprendi con el hijo de un vecino, ambos desnudos, le propin una paliza tan tremenda que la sangre le manaba por las orejas y la nariz; luego, para asegurarse de que su hijo nunca volvera a cometer un acto as, su padre le aplic un cigarrillo encendido en el pene. La llaga se cur, pero la herida ms profunda dentro de George sigui infectada. George Mellis tena la naturaleza salvaje apasionada de sus antepasados griegos. No poda soportar el pensamiento de ser dominado por nadie. Aguantaba ahora la insultante humillacin que Eve Blackwell le impona, nicamente porque la necesitaba. Cuando l tuviera la fortuna de los Blackwell en sus manos, se propona castigarla hasta que ella le rogase que la matara de una vez. Conocer a Eve era la cosa ms afortunada que le haba sucedido en su vida. Afortunada para m, se deca George con una risita. Desgraciada para ella. Alexandra se asombraba sin cesar de cmo George saba siempre las flores que deba enviarle, los discos que deba comprar, los libros que a ella le gustaban. Cuando George la llev a un museo, l se entusiasmaba por los mismos cuadros que a ella le encantaban. Para Alexandra resultaba increble que sus gustos fueran idnticos. Buscaba una simple grieta en George Mellis, pero no pudo encontrarla. George era perfecto. Y Alexandra estaba cada vez ms ansiosa de que Kate le conociera. Pero George siempre encontraba excusas para evitar un encuentro con Kate Blackwell. Por qu, cario? Te gustar. Adems, quiero presumir contigo.

Estoy seguro de que es maravillosa replicaba George con displicencia. Pero me aterroriza el pensar que ella a lo mejor piensa que no soy lo bastante bueno para ti. Eso es ridculo! Su modestia la emocionaba. La abuela te adorar. Pronto lo har le dijo George a Alexandra. Tan pronto como haga acopio de valor. Aquella noche lo discuti con Eve. Ella estuvo pensndolo un rato. De acuerdo. Tendrs que enfrentarte con ella antes o despus. Pero tendrs que vigilarte durante cada segundo. Esa vieja es una bruja, pero una bruja lista. No la subestimes ni un segundo. Si ella sospecha que andas detrs de algo, te sacar el corazn y lo echar a los perros. Por qu la necesitamos? pregunt George. Porque si haces algo para que Alexandra tenga que enfrentarse con ella, te vas a quedar compuesto y sin novia. Alexandra nunca se haba sentido tan nerviosa. Iban a cenar todos juntos por primera vez, George y Kate y Alexandra. Esta rezaba para que nada saliera mal. Deseaba ms que nada en el mundo que su abuela y George se gustasen mutuamente, que su abuela apreciase la persona tan maravillosa que era George, y que George apreciara a Kate Blackwell. Kate nunca haba visto a su nieta tan feliz. Alexandra haba conocido a algunos de los solteros ms atractivos del mundo, pero no se sinti nunca interesada por alguno. Kate pensaba examinar minuciosamente al hombre que haba cautivado a su nieta. Kate haba tenido largos aos de experiencia con cazadores de fortuna, y no tena intencin alguna de permitir que Alexandra cayera en manos de uno de ellos. Esperaba con ansiedad conocer a Mr. George Mellis. Tena el presentimiento de que l haba rehuido encontrarse con ella, y se preguntaba el motivo. Kate oy sonar el timbre de la puerta principal, y un minuto despus Alexandra entr en el saln llevando de la mano a un hombre alto, clsicamente hermoso. Abuela, te presento a George Mellis. Por fin coment Kate. Ya estaba comenzando a pensar que usted estaba evitndome, Mr. Mellis. Por el contrario, Mrs. Blackwell, no tiene usted idea de cunto he esperado este momento. Estuvo a punto de aadir: Es usted ms bella todava de lo que Alex me dijo, pero se detuvo a tiempo. Ten cuidado. Nada de halagos, George. Es como una banderita roja para la anciana. Entr un mayordomo, prepar unas bebidas, y desapareci discretamente. Sintese, por favor, Mr. Mellis. Gracias. Alexandra se sent en el sof, junto a l, frente a su abuela. Tengo entendido que ha estado usted viendo bastante a mi nieta. He tenido ese placer; s, seora.

Kate le estudiaba con sus ojos gris plido. Alexandra me ha dicho que est usted empleado en una firma de corredores de Bolsa. S. Francamente, encuentro eso extrao, Mr. Mellis. Es raro que haya elegido trabajar como un empleado asalariado cuando podra estar dirigiendo un negocio familiar muy provechoso. Abuela, ya te expliqu eso... Me gustara que fuese Mr. Mellis quien me lo aclarara, Alexandra. S corts, pero, por el amor de Dios, no te inclines ante ella. Si muestras el menor signo de debilidad, te har pedazos. Mrs. Blackwell, no tengo costumbre de discutir mi vida personal. Dud, como tomando una decisin. Sin embargo, bajo estas circunstancias, supongo que... mir fijamente a Kate Blackwell y aadi : Soy un hombre muy independiente. No acepto la caridad. Si yo hubiera fundado Mellis & Company, hoy estara dirigindola. Pero fue mi abuelo quien la fund y mi padre quien la convirti en un negocio muy beneficioso. No me necesitaba. Tengo tres hermanos que estn perfectamente capacitados para dirigirla. Yo prefiero ser un asalariado, segn dice usted, hasta que encuentre algo que pueda construir por m mismo y sentirme orgulloso de ello. Kate asinti lentamente. Aquel hombre no era como se haba esperado. Ella haba estado preparada para encontrarse con un playboy, un cazador de fortunas, de la clase de los que haban estado persiguiendo a sus nietas desde que Kate poda recordar. Este pareca ser diferente. Y, sin embargo, exista algo inquietante en aquel hombre que Kate no saba definir. Aquel hombre pareca casi demasiado perfecto. Tengo entendido que su familia es rica. Todo lo que ella ha de creer es que t eres condenadamente rico, y que ests locamente enamorado de Alex. Mustrate encantador. Mantn bajo control tu temperamento, y ya la habrs conquistado. El dinero es una necesidad, naturalmente, Mrs. Blackwell. Pero hay un centenar de cosas que me interesan ms. Kate haba comprobado el capital financiero de la empresa Mellis. Segn el informe de Dunn & Bradstreet, exceda de los treinta millones de dlares. Mantiene usted buenas relaciones con su familia, Mr. Mellis? La cara de George se ilumin. Quiz demasiado buenas. Dej que apareciera en sus labios una vaga sonrisa . En nuestra familia tenemos un proverbio, Mrs. Blackwell. Cuando uno de nosotros se corta un dedo, el resto sangra. Estamos continuamente en contacto. No haba hablado con ningn miembro de su familia haca ms de tres aos. Kate asinti con gesto aprobador. Yo creo en las familias bien unidas. Kate ech una ojeada a la cara de Alexandra. Haba una mirada de adoracin en los ojos de Alexandra. Por un instante fugaz, Kate se acord de s misma y de David en aquellos lejanos das en que estuvieron tan enamorados. Los aos no consiguieron apagar el recuerdo de cmo ella se haba sentido. Lester entr en la habitacin.

La cena est servida, Madame. La conversacin durante la cena pareci ms casual, pero las preguntas de Kate eran agudas. George estaba preparado para la ms importante cuando sta lleg: Le gustan a usted los nios, Mr. Mellis? Est desesperada por tener un bisnieto... Quiere eso ms que nada en el mundo. George, sorprendido, se volvi hacia Kate. Si me gustan los nios? Qu es un matrimonio sin hijos? Me temo que cuando me case mi pobre mujer estar siempre muy ocupada. En Grecia, el valor de un hombre se mide por el nmero de hijos que ha engendrado. Parece sincero, pens Kate. Pero... nunca se puede tener demasiado cuidado. Maana le dir a Brad Rogers que compruebe el estado de sus finanzas personales. Antes de acostarse, Alexandra llam por telfono a Eve. Le haba dicho a Eve que George Mellis iba a cenar con ellas. Estoy ansiosa por saberlo todo, querida le dijo Eve. Debes llamarme cuando l se marche. Quiero un informe completo. Y ahora Alexandra estaba informndola. Creo que a la abuela le ha gustado mucho. Eve experiment un pequeo estremecimiento de satisfaccin. Qu ha dicho la abuela? Ha hecho a George un montn de preguntas personales. El ha sabido responder a ellas estupendamente. As que George se haba portado bien. Vaya! Y cundo os vais a casar, parejita de enamorados? Pues... todava no me lo ha pedido, Eve, pero creo que va a hacerlo. Eve poda percibir la felicidad en la voz de Alexandra. Crees que la abuela lo aprobar? Oh, estoy segura que s. Ahora va a controlar las finanzas personales de George, pero, naturalmente, eso no representar ningn problema. Eve sinti que el corazn le daba un vuelco. Alexandra se ech a rer. Ya sabes lo precavida que es la abuela. S respondi Eve con lentitud. Lo s. Estaban acabados. A menos que ella pensara en algo rpidamente. No dejes de tenerme informada pidi Eve a su hermana. Lo har. Buenas noches.

En el momento que Eve termin de hablar, marc el nmero de George Mellis. Este no haba llegado a casa todava. Eve estuvo llamndole cada diez minutos, y cuando finalmente George respondi ella le pregunt: Podras conseguir con toda rapidez un milln de dlares? De qu demonios ests hablando? Kate va a comprobar tu situacin financiera. Ella sabe ya lo que vale mi familia. Ella... No me refiero a tu familia. Estoy hablando de ti. Ya te dije que la vieja no es idiota, al contrario. Sigui un silencio. Y de dnde voy a conseguir un milln de dlares? Tengo una idea repuso Eve. Cuando Kate lleg a su oficina a la maana siguiente, le dijo a su ayudante: Dgale a Brad Rogers que pida un informe de la situacin financiera personal de George Mellis. Est empleado en Hanson & Hanson. Mr. Rogers est fuera de la ciudad y no volver hasta maana, Mrs. Blackwell. Puede usted esperar hasta entonces, o...? Est bien. Maana sin falta. En la parte baja de Manhattan, en Wall Street, George Mellis estaba sentado en su despacho de la firma de corredores de Bolsa Hanson & Hanson. La Bolsa estaba abierta y la gran oficina era un caos de ruido y actividad. En las oficinas centrales de la empresa estaban empleadas doscientas veinticinco personas: corredores, analistas, contables, representantes de clientes y operadores, y todo el mundo trabajaba a una velocidad febril. Con la excepcin de George Mellis. El permaneca inmvil en su despacho, lleno de pnico. Lo que iba a hacer poda llevarle a la crcel si fracasaba. Y si tena xito, se hara dueo del mundo. No va usted a responder a su telfono? Uno de los socios estaba de pie junto a l, y George se dio cuenta de que su telfono haba estado sonando durante... cunto tiempo? Deba actuar con normalidad y no hacer nada que pudiera despertar sospechas. Cogi el auricular. George Mellis dijo, y sonri tranquilizadoramente a su jefe. George pas la maana anotando .rdenes de compra y de venta, pero su mente estaba en el proyecto de Eve para robar un milln de dlares. Es sencillo, George. Todo lo que has de hacer es tomar prestados para una noche algunos certificados de acciones. Podrs devolverlos por la maana y nadie se habr dado cuenta. Cada firma de agentes de Bolsa tiene millones de dlares en acciones y bonos depositados en sus cmaras acorazadas por conveniencia de los clientes. Algunos de los ttulos de acciones llevan el nombre del propietario, pero la mayor parte son ttulos con un nmero en cdigo CUSIP que identifica a su propietario. Los ttulos de acciones no son negociables, pero George Mellis no tena intencin de venderlos. Su propsito

era algo diferente. En Hanson & Hanson, los depsitos se guardaban en una gran cmara acorazada del sptimo piso, en una zona de seguridad vigilada por un guardin armado delante de una puerta que solamente poda abrirse mediante una tarjeta de control de plstico codificada. George Mellis no dispona de esa tarjeta. Pero conoca a alguien que s la tena. Helen Thatcher era una viuda solitaria, cuarentona. Tena un rostro agradable, y una figura razonablemente buena, adems de ser una excelente cocinera. Haba estado casada durante veintitrs aos la muerte de su esposo dej un vaco en su vida. Necesitaba a un hombre que la cuidase. Su problema estaba en que la mayora de las mujeres que trabajaban en Hanson & Hanson eran ms jvenes que ella, y resultaban ms atractivas para los corredores de Bolsa de la oficina. Nadie invitaba a Helen para salir con ella. Helen trabajaba en el departamento de contabilidad, en el piso superior del que ocupaba George Mellis. Desde el primer momento en que Helen haba visto a George, decidi que George sera un marido perfecto para ella. Le haba invitado media docena de veces para pasar la velada en su casa, segn ella lo expona, insinundole que se le servira algo ms que la cena; pero George siempre encontr alguna excusa. En aquella maana en particular, son su telfono y ella respondi: Contabilidad, Mrs. Thatcher. La voz de George Mellis le lleg por la lnea. Helen? Soy George. Su voz era clida, y la mujer se estremeci al orla. Qu puedo hacer por ti, George? Tengo una pequea sorpresa para ti. Puedes bajar a mi oficina? Ahora? S. Creo que estoy en medio de... Oh, bueno, si ests demasiado ocupada, no importa. Esperar. No, no. Yo... voy a bajar en seguida. El telfono de George estaba sonando otra vez. El lo ignor. Recogi un puado de papeles y se dirigi hacia la hilera de ascensores. Mir a su alrededor para asegurarse de que nadie le observaba, camin ms all de los ascensores y tom la escalera posterior. Al llegar al piso superior, comprob que Helen hubiera salido de su oficina, y entonces camin indiferentemente como si tuviera algo que hacer all y dej los papeles encima del escritorio de Helen. Si le sorprendan... pero George no poda pensar en eso. Abri el cajn del centro en donde l saba que Helen guardaba su tarjeta de acceso a la cmara blindada. All estaba. La recogi, se la guard en el bolsillo, sali de la oficina y baj presuroso la escalera. Al llegar a su despacho, Helen estaba all, mirando a su alrededor, buscndole. Lo siento dijo George. Me llamaron hace un instante. Oh, es igual. No te disculpes. Dime cul es la sorpresa. Bueno, un pajarito me ha dicho que es tu cumpleaos declar George y quiero invitarte hoy a almorzar.

George observ la cara de Helen. Se debata en si decirle la verdad y perder la oportunidad de una cita para almorzar con l. Pues... eres muy amable declar al final. Me encantara almorzar contigo. Muy bien respondi George, Nos encontraremos en To ny's a la una. Era una cita que poda haber hecho por telfono, pero Helen Thatcher estaba demasiado emocionada para preguntarse las causas de ello. George la observ cuando ella sala. En el momento en que Helen se hubo marchado, George entr de nuevo en accin. Tom el ascensor hasta el sptimo piso y se dirigi a la zona de seguridad, donde el guardin estaba delante de la puerta de rejas cerrada. George insert la tarjeta de plstico, y la puerta se abri. Al ir a entrar, el guardin le dijo: Creo que no recuerdo haberle visto antes por aqu. El corazn de George comenz a latir aprisa. Sonri. No. Este no es mi terreno usual. Pero uno de mis clientes decidi repentinamente que quera ver sus ttulos de acciones, de modo que tuve que venir a sacarlos. Confo en que no me ocupe toda la condenada tarde. El guardia sonri comprensivamente. Buena suerte. Estuvo observando a George mientras ste entraba en la cmara. La habitacin era de cemento, de diez metros por cinco. George se dirigi a los armarios archivo a prueba de incendios, que contenan las acciones, y abri los cajones de acero. Dentro haba centenares de ttulos que representaban acciones de todas las Compaas de Nueva York y de las Bolsas de Cambio americanas. El nmero de acciones que figuraban en cada certificado estaba impreso en la portada del documento, oscilando entre una accin a cien mil. George las examin con rapidez y destreza. Escogi certificados de varias empresas de escasa importancia, por valor de un milln de dlares. Guard los documentos en el bolsillo interior de su chaqueta, cerr el cajn, y regres junto al guardin. Ha ido usted aprisa coment ste. George sacudi la cabeza. Los ordenadores han dado los nmeros equivocados. Tendr que arreglarlo por la maana. Esos malditos ordenadores se lament el guardin. Nos van a arruinar a todos... Cuando George volvi a su despacho, se dio cuenta de que estaba empapado en sudor. Pero todo iba bien basta aqu. Cogi el telfono y llam a Alexandra. Cario dijo. Esta noche quisiera veros a ti y a tu abuela. Crea que estabas ocupado esta noche, George. S, lo estaba, pero he podido anular un compromiso. Tengo algo importante que deciros. Exactamente a la una de la tarde, George estaba en la oficina de Helen Thatcher devolviendo la tarjeta de acceso al cajn de su escritorio, mientras ella le esperaba en el restaurante. George quera quedarse desesperadamente con ella, puesto que la necesitara otra vez, pero saba que las tarjetas que por la noche no

eran entregadas, quedaban invalidadas por el ordenador a la maana siguiente. A la una y diez minutos, George estaba almorzando con Helen Thatcher. George tom la mano de Helen. Quiero que hagamos esto con ms frecuencia le dijo l mirndola de modo significativo . Estars libre para almorzar maana al medioda? Ella sonri ampliamente. Oh, s, cario. Cuando George Mellis sali de su oficina aquella tarde, llevaba consigo un milln de dlares en ttulos de acciones. Lleg a la mansin de los Blackwell a las siete y fue acompaado a la biblioteca, en donde Kate y Alexandra le esperaban. Buenas noches dijo George. Confo en que esto no sea una intrusin, pero tena que hablar con las dos. Se volvi hacia Kate. Ya s que esto le resultar anticuado por mi parte, Mrs. Blackwell, pero me gustara que me concediera la mano de su nieta. Amo a Alexandra y creo que ella me ama a m. Pero a los dos nos hara muy felices que usted nos bendijera. Introdujo la mano en el bolsillo de su chaqueta, sac los ttulos de acciones y los arroj encima de la mesa que haba delante de Kate . Le doy a Alexandra un milln de dlares como regalo de boda. No necesitar en absoluto el dinero de usted. Pero s necesitamos los dos su bendicin. Kate mir los certificados que George haba arrojado descuidadamente sobre la mesa. Reconoci el nombre de cada una de las empresas. Alexandra se haba acercado a George, con los ojos brillantes. Oh, querido... Se volvi hacia su abuela, con gesto implorante en sus ojos: Abuela? Kate los mir, juntos, all de pie; no haba manera de negarles lo que pedan. Durante un breve instante, sinti envidia de ellos. Tenis mi bendicin declar al fin. George hizo un mohn, y se acerc a Kate. Me permite? La bes en la mejilla. Durante las dos horas siguientes estuvieron hablando con exaltacin haciendo planes para la boda. No quiero una boda fastuosa, abuela dijo Alexandra, No es necesario que hagamos eso, verdad? Estoy de acuerdo declar George. El amor es algo privado. Finalmente, decidieron celebrar una pequea ceremonia, con un juez que los casara. Asistir tu padre a la boda? pregunt Kate. George se ech a rer. No habra modo de mantenerle alejado. Mi padre, mis tres hermanos y mis dos hermanas, todos ellos vendrn.

Esperar con ansia el momento de conocerles. S que le gustarn. sus ojos se volvieron hacia Alexandra. Kate estaba muy emocionada por aquella velada. Conmovida por su nieta, complacida de que hubiera encontrado a un hombre que la quisiera tanto. Tengo que recordar, pens Kate, el decirle a Brad que no se moleste en hacer esa comprobacin financiera sobre George. Antes de marcharse, George dijo a Alexandra como por casualidad: No creo que sea muy buena idea tener un milln de dlares en acciones en la casa. De momento, creo que es mejor guardarlas en mi compartimiento de la cmara acorazada. Lo haras? le pregunt Alexandra. George recogi los certificados y se los guard de nuevo en el bolsillo de la chaqueta. A la maana siguiente, George repiti el procedimiento con Helen Thatcher. Mientras ella bajaba para verle (Tengo algo para ti) l suba al despacho de la mujer y se apoderaba de la tarjeta de acceso a la cmara. Despus le regal un pauelo Gucci. Un regalo de cumpleaos con retraso dijo, y confirm su cita para almorzar con ella. Esta vez result ms fcil entrar en la cmara acorazada. Dej otra vez los ttulos en su sitio, devolvi la tarjeta, y se encontr con Helen Thatcher en un restaurante cercano. Ella le retuvo la mano y le pregunt: George, por qu no me dejas que prepare una buena cena esta noche para los dos solos? Y George replic: Creo que es imposible, Helen. Voy a casarme. Tres das antes de que se celebrara la boda, George lleg a la mansin de los Blackwell con el rostro reflejando gran angustia. Acabo de recibir terribles noticias anunci . Mi padre ha sufrido otro ataque cardaco. Oh, lo siento mucho, George dijo Kate. Se recuperar? He estado hablando toda la noche por telfono con la familia. Creen que se pondr bien, pero, naturalmente, no podrn asistir a la boda. Podramos ir a Atenas en nuestra luna de miel y visitarles sugiri Alexandra. George le acarici la mejilla. Tengo otros planes para nuestra luna de miel, matia mou. Nada de familia, solos nosotros dos. La ceremonia de la boda se celebr en el saln de la mansin de los Blackwell. Asistieron menos de doce invitados, entre ellos Vince Barnes, Alice Koppel y Marty Bergheimer. Alexandra haba suplicado a su abuela que permitiera a Eve asistir a la ceremonia, pero Kate se mostr inflexible.

Tu hermana nunca ser bien recibida en esta casa de nuevo. Los ojos de Alexandra se llenaron de lgrimas. Abuela, te muestras muy cruel. Yo os quiero a las dos. No puedes perdonarla? Por un momento, Kate se sinti tentada de contar toda la historia de la deslealtad de Eve, pero se contuvo. Hago lo que creo que es mejor para todos. Un fotgrafo tom instantneas de la ceremonia, y Kate oy a George que le peda que sacara varias copias ms para enviarlas a su familia. Es un hombre considerado, pens Kate. Despus de la ceremonia de cortar el pastel de bodas, George le susurr a Alexandra: Querida, voy a tener que ausentarme durante casi una hora. Pasa algo? Naturalmente que no. Pero el nico modo de persuadir a los de mi oficina de que me concedieran permiso para la luna de miel, fue prometiendo que ira a terminar unos asuntos para un importante cliente. No tardar mucho. Nuestro avin no sale hasta las cinco. Alexandra sonri. Vuelve pronto. No quiero marcharme de luna de miel sin ti. Cuando George lleg al apartamento de Eve, sta le esperaba ya, vestida con una neglige transparente. Te ha divertido la boda, querido? S, gracias. Ha sido reducida, pero elegante. Todo sucedi con suma tranquilidad. Sabes por qu, George? Por m. Estoy segura de que nunca olvidars eso. George la mir y replic lentamente: No lo olvidar. Somos socios para todo. Claro est. Eve sonri. Bien, bien. De modo que ests casado con mi hermanita. George mir su reloj. S. Y tengo que regresar. Todava no le advirti Eve. Por qu no? Porque primero vas a hacer el amor conmigo, cario. Quiero joder con el marido de mi hermana.

CAPTULO XXX

Eve haba planeado la luna de miel del matrimonio. Resultara muy costosa, pero ella le dijo a George: No debes escatimar nada. Eve vendi tres joyas que haba recibido de un ardiente admirador y le entreg el dinero a George. Aprecio este gesto tuyo, Eve le dijo George. Yo... Me lo devolvers con rditos, querido. La luna de miel fue perfecta. George y Alexandra permanecieron en Round Hill, en la baha de Montego, en la zona norte de Jamaica. El vestbulo del hotel consista en un pequeo edificio blanco colocado en el centro de una docena de bellos bungalows de propiedad particular, dispersos por la ladera de una colina, de cara al claro mar azul. Los Mellis tenan el bungalow de Noel Coward, con piscina propia y una doncella que les preparaba el desayuno, que tomaban en un comedor al aire libre. Nadaban, lean, jugaban al backgammon y hacan el amor. Alexandra haca todo cuanto poda para complacer a George en la cama, y cuando ella le oa gemir en el climax del coito, se senta conmovida por ser capaz de proporcionarle semejante placer. Al tercer da, George dijo: Alex, tengo que ir a Kingston para resolver unos negocios. La firma tiene all una sucursal y me pidieron que fuese a echarles un vistazo. Estupendo dijo Alexandra. Te acompaar. George frunci el entrecejo. Me gustara, cario, pero estoy esperando una llamada de ultramar. Tendrs que quedarte y tomar el recado. Alexandra se sinti desilusionada. Y no podra tomar el encargo la telefonista? Es demasiado importante. No puedo confiar en ellos. En ese caso, de acuerdo. Naturalmente que me quedar. George alquil un automvil y se fue a Kingston. Lleg a ltima hora de la tarde. Las calles de la ciudad bullan de turistas vestidos de colores abigarrados, llegados en cruceros de placer, que compraban en los almacenes y en los pequeos bazares. Kingston es una ciudad comercial, con refineras, almacenes y pesqueras, pero, con su hermosa baha, es tambin una ciudad de hermosos edificios antiguos, de museos y bibliotecas.

George no se senta interesado por ninguna de esas cosas. Estaba imbuido de una desesperada necesidad que se haba desarrollado en l durante semanas y que tena que satisfacer. Entr en el primer bar que hall y habl con el camarero del mostrador. Cinco minutos despus, George, acompaado de una negra prostituta de quince aos, suba la escalera de un hotel barato. Estuvo con ella durante dos horas. Cuando George sali de la habitacin, lo hizo solo, subi al automvil y regres a la baha de Montego, donde Alexandra le inform que no haban hecho la llamada telefnica urgente que l esperaba. A la maana siguiente, los peridicos de Kingston informaban que un turista haba azotado y mutilado a una prostituta, la cual estaba al borde de la muerte. En Hanson & Hanson, los socios principales estaban hablando de George Mellis. Se haban recibido quejas de media docena de clientes sobre la manera en que Mellis manejaba sus asuntos. Haban llegado a una decisin: despedirle. Sin embargo, ahora el asunto haba sido reconsiderado. Se ha casado con una de las nietas de Kate Blackwell inform uno de los socios mayores . Eso coloca las cosas en otra perspectiva. Un segundo socio aadi: Ciertamente es as. Si pudiramos hacernos con la cuenta de los Blackwell... La avaricia en el ambiente era casi palpable. Decidieron que George Mellis mereca otra oportunidad. Cuando Alexandra y George regresaron de su luna de miel, Kate les dijo: Me gustara que os instalarais aqu conmigo. Esta casa es enorme, y no nos molestaramos. Vosotros... George la interrumpi. Eso es muy amable por su parte replic . Pero creo que ser mejor que Alex y yo tengamos nuestro propio hogar. George no tena intencin alguna de vivir bajo el mismo techo, con aquella mujer vieja espindole, observando todos sus movimientos. Lo entiendo replic Kate. En ese caso, permitidme que os compre una casa. Ese ser mi regalo de boda. George rode a Kate con el brazo y la estrech con fuerza. Es usted muy generosa. Su voz sonaba ronca por la emocin. Alex y yo la aceptamos con gratitud. Gracias, abuela dijo Alexandra, Buscaremos algn lugar que no est lejos de aqu. Exacto confirm George. Queremos estar lo bastante cerca para no perderla de vista. Es usted una mujer condenadamente atractiva, sabe! Al cabo de una semana haban encontrado una hermosa casa antigua, de piedra, cerca del parque, a una docena de manzanas de la mansin de los Blackwell. Era una encantadora casa de tres pisos, con un dormitorio principal, dos ms para invitados, las dependencias del servicio, una vieja cocina, un comedor revestido de madera y una biblioteca. Vas a tener que cuidar t de la decoracin, querida le dijo George a Alexandra. Yo estoy totalmente ocupado con los clientes.

La verdad era que casi no pasaba tiempo en la oficina, y muy poco con los clientes. Sus das estaban ocupados con asuntos ms interesantes. La Polica estaba recibiendo continuamente informes de prostitutas y homosexuales, as como de mujeres solitarias que visitaban bares de solteros. Las vctimas describan a su atacante como un hombre guapo y educado, de aspecto extranjero, posiblemente latino. Los que accedan a revisar las fotografas del archivo de la Polica no encontraban all la suya. Eve y George estaban almorzando en un pequeo restaurante del centro, en donde no haba posibilidad de que les reconocieran. Tienes que conseguir que Alex haga un nuevo testamento, sin que Kate se entere. Y cmo demonios voy a conseguir eso? Yo te lo dir, cario... A la noche siguiente, George se encontr con Alexandra para cenar juntos en Le Perigord. George lleg con treinta minutos de retraso. Se acerc corriendo a la mesa, sin aliento. Lo siento, ngel mo. Estaba con mis abogados y t sabes cmo son. Lo hacen todo tan complicado... Alexandra pregunt: Hay algo que no va bien, George? No. Es que he modificado mi testamento. Cogi las manos de Alexandra entre las suyas. Si algo me sucediera, todo lo que tengo ser tuyo. Cario, yo no quiero... Oh, ya s que no es nada comparado con la fortuna de los Blackwell, pero quedaras en buena situacin. Nada te va a suceder. Nunca. Naturalmente que no, Alex. Pero a veces la vida tiene cambios extraos. No es agradable tener que enfrentarse con estas cosas, pero es mejor hacer planes por adelantado, y estar preparado, no te parece? Alexandra permaneci pensativa durante unos momentos. Yo tambin debera cambiar mi testamento, no crees? Para qu? George pareca sorprendido. T eres mi marido. Todo lo que tengo es tuyo. George retir su mano. Alex, tu dinero no me importa en absoluto. Lo s, George, pero tienes razn. Es mejor prevenir y estar preparado. Se le llenaron los ojos de lgrimas. Ya s que soy una boba, pero es que me siento tan feliz que no puedo soportar el pensar que algo pueda ocurrimos a ninguno de los dos. Quiero que sigamos como ahora para siempre. As ser murmur George.

Hablar maana con Brad Rogers para que modifique mi testamento. George se encogi de hombros. Si se es tu deseo, cario. Y despus, como una idea repentina, aadi: De todos modos, pensndolo bien, sera mejor que mi abogado hiciera el cambio. El est familiarizado con mis propiedades. Puede coordinarlo todo. Como quieras. La abuela cree... George la acarici en la mejilla. Mantengamos a tu abuela fuera de esto. Yo la adoro, pero, no crees que deberamos conservar nuestros asuntos particulares fuera de su alcance? Tienes razn, cario. No le dir nada a la abuela. Podras concertarme una cita para entrevistarme maana con tu abogado? Recurdame que le llame. Vamos, estoy hambriento. Por qu no comenzamos con el cangrejo...? Una semana despus, George se encontr con Eve en el apartamento de ella. Ha firmado Alex el nuevo testamento? pregunt ella. Esta maana. Heredar su parte de la Compaa la prxima semana, el da de su cumpleaos. A la semana siguiente, el cuarenta y nueve por ciento de las acciones de Kruger Brent International fueron transferidas a Alexandra. George llam a Eve para comunicarle la noticia. Ella exclam: Maravilloso! Ven esta noche. Lo celebraremos. No puedo hacerlo. Kate va a dar una fiesta para celebrar el cumpleaos de Alexandra. Sigui un silencio. Qu van a servir? Y cmo demonios quieres que lo sepa? Descbrelo. La lnea qued silenciosa. Cuarenta y cinco minutos ms tarde, George volvi a llamar a Eve. No s por qu razn ests tan interesada en el men dijo maliciosamente, puesto que no ests invitada a la fiesta, pero van a servir coquille St. Jacques, Chateaubriand, ensalada de lechuga bibb, bri cappuccino y un pastel de cumpleaos con el helado favorito de Alex, napolitano. Satisfecha? S, George. Te ver esta noche. No. Eve, no podr encontrar ningn pretexto que me permita salir en medio de la fiesta de Alex... Ya pensars en algo.

Maldita bruja! George colg el telfono y mir su reloj. Maldito todo! Tena una cita con un importante cliente al que ya haba dejado plantado dos veces. Ahora llegara con retraso. Saba que los socios le toleraban an porque haba emparentado con la familia Blackwell. Ahora no poda hacer nada que pusiera en peligro su posicin. Haba creado una imagen delante de Alexandra y de Kate y era imperativo que nada la destruyera. Muy pronto no necesitara a ninguna de las dos. Haba enviado a su padre una invitacin para la boda y el viejo ni siquiera se haba molestado en contestar. Ni una palabra de felicitacin. No quiero verte nunca ms, le haba dicho su padre. Ests muerto, lo entiendes? Muerto. Bueno, pues a su padre le esperaba una sorpresa. El hijo prdigo pronto iba a resucitar. La fiesta de cumpleaos de Alexandra fue un gran xito. Asistieron cuarenta invitados. Ella haba pedido a George que invitase a algunos de sus amigos, pero l haba puesto dificultades: Es tu fiesta, Alex le haba dicho. Que vengan slo tus amigos. La verdad era que George no tena amigos. Era un solitario, se deca a s mismo orgullosamente. La gente que dependa de otras personas era gente dbil. Estuvo contemplando cmo Alexandra soplaba las velas del pastel y deseaba algo en silencio. Saba que ese deseo le concerna a l y pens: Deberas haber deseado una vida ms larga, querida. Deba admitir que Alexandra tena un magnfico aspecto. Llevaba un vestido largo de terciopelo blanco, finas zapatillas de seda y un collar de diamantes, regalo de Kate. Las grandes piedras, en forma de valo, estaban unidas por una cadena de platino y refulgan a la luz de las velas. Kate las miraba pensando: Recuerdo nuestro primer aniversario, cuando David me puso ese collar y me dijo cunto me amaba. Mientras, George pensaba: Ese collar debe de valer ciento cincuenta mil dlares. George se haba percatado durante toda la noche, de que algunas de las invitadas de Alexandra le miraban abiertamente, sonrindole invitadoras, tocndole mientras le hablaban. Asquerosas zorras, pensaba l con desprecio. En otras circunstancias quizs hubiera sentido la tentacin de arriesgarse; pero no con las amigas de Alexandra. Quiz no se atreveran ellas a quejarse a Alexandra, pero exista la posibilidad de que acudiesen a la Polica. No, las cosas iban sucediendo con demasiada suavidad para correr riesgos innecesarios. Un minuto antes de las diez, George se coloc cerca del telfono. Cuando ste son, un minuto ms tarde, l lo tom. Diga. Mr. Mellis? S. Este es su servicio telefnico. Usted me pidi que le llamara a las diez en punto. Alexandra estaba de pie cerca de l. George la mir y frunci el ceo. A qu hora ha llamado? Hablo con Mr. Mellis? S. Usted orden que le llamaran a las diez, seor.

Alexandra estaba ya a su lado. Muy bien respondi George al telfono . Dgale que ahora mismo salgo. Me encontrar con l en la sala de salidas de Pan Am. George deposit el auricular con violencia. Qu sucede, cario? Se volvi hacia Alexandra. Uno de los estpidos socios est camino de Singapur y dej algunos contratos en la oficina que debera haberse llevado con l. Tengo que recogerlos y llevrselos antes de que parta su avin. Ahora? La voz de Alexandra mostraba enorme desilusin, Y no puede llevarlos nadie ms, George? Soy el nico en quien confan suspir George, Uno creera que soy el nico eficiente en toda la oficina. La rode con sus brazos . Lo siento, cario. No dejes que te estropee la fiesta. T sigue; volver tan pronto como pueda. Alexandra consigui esbozar una sonrisa. Te echar de menos. Alexandra le vio marchar; despus mir a su alrededor en el saln, para asegurarse de que todos los invitados se divertan. Estuvo preguntndose qu estara haciendo Eve el da de su vigsimo primer cumpleaos. Eve abri la puerta para que entrara George. Te las arreglaste bien dijo. Eres un hombre muy inteligente. No puedo quedarme, Eve. Alex est... Eve le cogi la mano. Ven, querido. Tengo una sorpresa para ti. Le condujo hasta un pequeo comedor. La mesa estaba puesta para dos, con bello servicio de plata, mantelera blanca y velas encendidas en el centro de la mesa. Esto para qu? Es mi cumpleaos, George. Naturalmente respondi l con humildad. Pero... no te he trado un regalo. Ella le dio una palmadita en la mejilla. S, lo has hecho, amorcito. Me lo dars despus. Sintate. Gracias dijo George. No podra comer nada. Acabo de cenar. Sintate.

El tono de su voz era tono. George la mir a los ojos, y se sent. La cena consisti en coquille St. Jacques, Chateaubriand, ensalada de lechuga bibb, cappuccino y un pastel de cumpleaos con helado napolitano. Eve se sent frente a George, contemplando cmo engulla la comida, a la fuerza. Alex y yo siempre lo hemos compartido todo le dijo Eve. Esta noche estoy compartiendo su cena de cumpleaos. Pero el ao prximo slo quedar una de nosotras para celebrar el cumpleaos. Ha llegado el momento, cario. La anciana abuela se morir de pena. Todo ser nuestro, George. Ahora, ven al dormitorio y dame mi regalo de cumpleaos. George haba estado temiendo este momento. El era un hombre fuerte y vigoroso, pero Eve le dominaba y le haca sentirse impotente. Eve le oblig a que la desvistiera lentamente, y despus ella le desnud a l y, con habilidad, consigui que entrara en ereccin. Ves, querido, ya est. Se coloc a horcajadas encima de l y comenz a mover cadenciosamente las caderas . Ah, esto sabe tan bien... T no puedes tener un orgasmo, verdad, pobrecillo mo? Sabes por qu? Porque eres un tarado. A ti no te gustan las mujeres, verdad, George? A ti solamente te gusta hacerles dao. Te gustara hacerme dao a m, verdad? Dmelo, dime cunto te alegrara hacerme dao. Me gustara matarte. Eve se ech a rer. Pero no lo hars, porque quieres ser dueo de la Compaa tanto como yo... T nunca me hars dao, George, porque si a m me sucediera alguna cosa, un amigo mo guarda una carta que sera entregada en seguida a la Polica. George no la crey. Ests fanfarroneando. Eve recorri, con su ua larga y afilada, el pecho desnudo de George. nicamente hay una manera de comprobar si es cierto, no crees? se mof. Y de pronto, George comprendi que ella estaba diciendo la verdad. Nunca iba a poder librarse de ella! Eve estara siempre presente, burlndose de l, dominndole. Y George no pudo soportar la idea de estar a merced de aquella bruja durante el resto de su vida. Algo estall dentro de l. Una nube rojiza se puso delante de sus ojos y a partir de aquel momento perdi la nocin de lo que haca. Fue como si alguien ajeno a su persona estuviera controlndole. Todo sucedi como a cmara lenta. Recordaba haber empujado a Eve para apartarla de su lado, separndole ampliamente las piernas, y recordaba sus gritos de dolor. El estaba golpeando algo una y otra vez, y eso resultaba increblemente maravilloso. Todo el centro de su ser se senta contrado en un espasmo prolongado de gozo inefable, al que sigui otro, y otro ms, y George pens: Oh, Dios mo! He estado esperando tanto tiempo para esto... Desde algn lugar, muy a lo lejos, alguien estaba gritando. La nube roja lentamente comenz a aclararse, y George mir hacia abajo. Eve estaba despatarrada en la cama, cubierta de sangre. Tena la nariz aplastada, el cuerpo lleno de hematomas, magulladuras y quemaduras de cigarrillo, y los ojos cerrados por la hinchazn. Tena rota la mandbula, y gema por un lado de la boca. No sigas, no sigas, no sigas... suplicaba. George sacudi la cabeza para aclarrsela. Cuando se impuso la realidad de la situacin, se sinti asaltado por un repentino pnico. No haba modo de poder justificar aquello. Lo haba arrojado todo por la borda. Todo!

Se inclin hacia ella. Eve? Ella abri un ojo hinchado. Mdico... Llama... un... mdico... Cada palabra era un espasmo de dolor, Harley, John Harley. Todo lo que George Mellis dijo por telfono fue: Puede venir en seguida? Eve Blackwell ha tenido un accidente. Cuando el doctor John Harley entr en la habitacin, ech un vistazo a Eve, a la cama y las paredes salpicadas de sangre, y exclam: Oh, Dios mo! Tom el pulso irregular de Eve y se volvi hacia George : Llame a la Polica. Dgales que necesitamos una ambulancia. En medio de la semiinconsciencia causada por el dolor, Eve murmur: John... John Harley se inclin sobre la cama. Te pondrs bien. Te llevaremos al hospital asegur el mdico. Ella alarg la mano y encontr la de Harley. Nada de Polica... Tendr que informar de esto. Yo... Ella le apret la mano. Polica... no... John Harley le mir la mejilla magullada, la mandbula rota y las quemaduras de cigarrillo en todo su cuerpo. No intentes hablar aconsej con suavidad. El dolor resultaba insoportable, pero Eve luchaba por su vida. Por favor... necesit mucho rato para conseguir pronunciar las palabras. Privado... La abuela nunca... me perdonara... nada... de Polica... accidente... culpable huido... No haba tiempo para discutir. El doctor Harley se acerc al telfono y marc un nmero. Aqu el doctor Harley. Dio la direccin de Eve. Quiero que enven una ambulancia inmediatamente. Busquen al doctor Keith Webster y pdanle que me espere en el hospital. Dganle que se trata de un caso urgente. Tengan preparado un quirfano para operar en seguida. Escuch un momento, y despus aadi: Un accidente de trfico colg el auricular con un fuerte golpe. Gracias, doctor murmur George.

El doctor Harley se volvi para mirar al marido de Alexandra, con todo el desprecio que era capaz de poner en el gesto. George se haba vestido apresuradamente, pero tena los nudillos de las manos en carne viva, y en ellas y en la cara mostraba salpicaduras de sangre. No me d las gracias. Hago esto por los Blackwell. Slo con una condicin. Que me prometa que se va a entrevistar con un psiquiatra. Yo no necesito un... En ese caso voy a llamar a la Polica, maldito hijo de perra! Usted no est en condiciones de andar por ah suelto. El doctor Harley descolg nuevamente el telfono. Espere un minuto! intervino George, de pie junto a l, pensando. Casi lo haba perdido todo, pero ahora, milagrosamente, le ofrecan una segunda oportunidad . De acuerdo. Ir a ver un psiquiatra. A lo lejos oyeron la sirena de una ambulancia. Se senta llevada en volandas por un largo tnel en el que centelleaban luces de colores. Su cuerpo era ligero, etreo, y pens: Puedo volar si quiero, e intent mover los brazos, pero algo los mantena sujetos. Abri los ojos y comprob que estaba siendo transportada rpidamente por un blanco pasillo, en una camilla conducida por dos hombres con batas y gorros verdes. Estoy actuando en una comedia, pens Eve. No puedo recordar mi papel. Cules son las palabras? Cuando abri de nuevo los ojos, se hallaba en una gran habitacin blanca, sobre una mesa de operaciones. Un hombre bajo y delgado, con una bata azul de cirujano, estaba inclinado sobre ella. Me llamo Keith Webster. Voy a operarte. No quiero quedarme fea murmur Eve. Le resultaba difcil hablar. No me deje ser... fea. No hay posibilidad de eso le prometi el doctor Webster, Ahora voy a dormirte. Reljate. E hizo una sea al anestesista. George se limpi la sangre y arregl el cuarto de bao de Eve, lanzando luego una maldicin al mirar su reloj de pulsera. Ya eran las tres de la madrugada. Confiaba en que Alexandra estuviera dormida, pero, cuando entr en la sala de estar, su esposa estaba esperndole. Vida ma! Estaba ya nerviosa! Te encuentras bien? Estoy bien, Alex. Ella se acerc a George y le abraz. Estaba a punto de llamar a la Polica. Pens que te habra sucedido algo terrible. Cunta razn tiene Alexandra!, pens George. Le has llevado los contratos? Contratos? De pronto se acord , Ah, los contratos. S. Lo hice. Pareca que haban pasado varios aos, que era una mentira del lejano pasado.

Qu te ha retenido tanto tiempo? Retrasaron la salida de su avin minti George. Quiso que me quedara con l. Crea que se iba a marchar de un momento a otro, hasta que finalmente se hizo demasiado tarde para poderte llamar por telfono. Lo siento. Bueno, no importa, ahora ya ests aqu. George pens en Eve cuando se la llevaron en la camilla. Por su boca destrozada, torcida, haba jadeado: Vete... casa... nada... sucedido... Pero, y si Eve mora? Le arrestaran por asesinato. Si Eve viva, todo resultara bien; todo volvera a ser como antes. Eve le perdonara porque le necesitaba. George permaneci en vela el resto de la noche. Estaba pensando en Eve y en la manera en que chillaba y peda compasin. Senta crujir sus huesos otra vez bajo la fuerza de sus propios puos, y ola su carne chamuscada, y en aquel momento George estuvo muy cerca de sentir amor por Eve. Haba sido un gran golpe de suerte que John Harley pudiera conseguir los servicios de Keith Webster. l doctor Webster era uno de los ms famosos cirujanos plsticos del mundo. Ejerca privadamente en Park Avenue, pero tena su propia clnica en la parte baja de Manhattan, en donde se dedicaba a intervenir apacientes nacidos con anomalas congnitas o que haban quedado desfigurados por diversas causas. La gente que acuda a la clnica pagaba nicamente lo que poda conforme a sus medios econmicos. El doctor Webster estaba acostumbrado a tratar casos de accidente, pero su primera impresin al ver el rostro contusionado de Eve Blackwell fue de sorpresa. Haba visto fotografas de aquella mujer en las revistas, y contemplar tanta belleza desfigurada deliberadamente le llenaba de una profunda ira. Quin es el responsable de esto, John? Ha sido un accidente de trfico, Keith repuso el doctor Taylor. Keith Webster hizo un gesto de incredulidad. Y entonces el conductor se detuvo para desnudarla, aspirar su cigarrillo y quemarla en las nalgas. Cul es la verdad? Creo que no puedo discutirlo contigo. Podrs arreglarla y componerla del todo? Eso es lo que suelo hacer, John... componerlos otra vez. Casi era medioda cuando el doctor Webster dijo finalmente a sus ayudantes: Hemos terminado. Llevadla a Cuidados Intensivos. Llamadme al menor signo de que algo no va bien. La operacin haba durado nueve horas. Cuarenta y ocho horas ms tarde, Eve fue trasladada de Cuidados Intensivos a una habitacin. George acudi al hospital. Tena que ver a Eve, hablar con ella, asegurarse de que no estaba tramando alguna terrible venganza contra l. Soy el abogado de Miss Blackwell le dijo George a la enfermera de turno. Ella ha pedido verme. Tan slo estar dentro un momento. La enfermera ech una mirada a aquel bello ejemplar masculino, y contest:

Se supone que Miss Blackwell no puede recibir visitas, pero estoy segura de que no hay ningn inconveniente en que la vea un momento. Eve estaba en una habitacin particular, tendida en la cama, sobre la espalda, envuelta en vendajes, y con tubos conectados a su cuerpo como obscenos apndices. Las nicas zonas visibles de su cara eran los ojos y los labios. Hola, Eve... George... su voz era un susurro rasposo. George tuvo que inclinarse para or lo que le deca. T no se lo... has contado a Alex? No, naturalmente que no. George se sent al borde de la cama. He venido porque... Ya s por qu has venido... Nosotros... vamos a seguir adelante con nuestro asunto... George experiment un alivio indescriptible. Siento que haya ocurrido esto, Eve. Realmente lo siento. Yo... Procura que alguien telefonee a Alex... y que le diga que he salido... de viaje... que volver... dentro de unas semanas... De acuerdo. Dos ojos enrojecidos le miraron. George... Hazme un favor. Qu? Murete penosamente... Eve se durmi. Al despertar, el doctor Keith Webster estaba junto a su cama. Cmo te encuentras? Su voz era suave y tranquilizadora. Muy cansada... Qu me ha... pasado? El doctor Webster dud. Las radiografas haban mostrado un pmulo fracturado. Tena un arco cigomtico hundido, presionando sobre el msculo del temporal, de modo que Eve no poda abrir o cerrar la boca sin experimentar dolor. Tena roto el tabique nasal, adems de dos costillas rotas y profundas quemaduras de cigarrillo en los glteos y en las plantas de los pies. Qu? repiti Eve. El doctor Webster le respondi, con toda la gentileza de que fue capaz:

Tenas una mejilla fracturada. Y el tabique nasal roto. La cuenca de uno de tus ojos se haba desplazado. El msculo que abre y cierra tu boca estaba pinzado. Tambin sufras quemaduras de cigarrillo. Hemos atendido a todas esas cosas. Quiero un espejo murmur Eve. Era la ltima cosa que el mdico iba a permitirle. Lo siento dijo sonriendo. No tenemos espejo. Eve senta miedo de hacer la siguiente pregunta: Qu aspecto voy a... qu aspecto tendr cuando me quiten estos vendajes? Tu aspecto ser esplndido. Exactamente el mismo que antes del accidente. No puedo creerle. Ya lo vers. Ahora, quieres contarme lo que sucedi? Tengo que redactar un informe para la Polica. Sigui un largo silencio. Me atropello un camin. El doctor Keith Webster se pregunt una vez ms cmo era posible que alguien hubiera intentado destruir aquella belleza frgil, pero haca ya mucho tiempo que haba renunciado a meditar sobre las extravagancias de la raza humana y su capacidad para la crueldad. Necesito un nombre declar suavemente. Quin lo hizo? Mack. Apellido? Camin. El doctor Webster estaba asombrado ante tal conspiracin de silencio. Primero, John Harley, y ahora, Eve Blackwell. En casos de asalto criminal dijo Keith Webster a Eve, la ley me obliga a presentar un informe a la Polica. Eve alarg su mano para agarrar con fuerza la del mdico. Por favor, si mi abuela o mi hermana lo supieran, esto las matara. Si usted lo cuenta a la Polica... los peridicos lo sabrn. No debe usted... por favor... No puedo informar de esto como de un accidente de circulacin. Las seoras no suelen ir por la calle sin ropa encima. Por favor! El mdico la mir, sintiendo una oleada de compasin. Supongo que poda usted haber tropezado y cado por la escalera de su casa.

Eve le apret la mano con ms fuerza. Eso es exactamente lo que sucedi... El doctor Webster suspir. Es lo mismo que me haba figurado... Despus de esta conversacin, el doctor Keith Webster visit diariamente a Eve, algunos das incluso dos o tres veces. Le trajo flores y pequeos obsequios de la tienda de regalos del hospital. Cada da, Eve le preguntaba con ansiedad: Estoy aqu tumbada todo el da y nada ms. Por qu nadie hace algo? Mi colega est trabajando para ti le contest el doctor Webster. Su colega? La madre naturaleza. Debajo de esos vendajes de tan horrible aspecto, est teniendo lugar una hermosa curacin. Peridicamente le quitaba los vendajes y la examinaba. Deme un espejo suplicaba Eve al doctor. Pero la respuesta era siempre la misma: Todava no. El mdico era la nica compaa que Eve tena, y, por tanto, comenz a esperar con ansia sus visitas. El doctor Webster era un hombre poco atractivo, bajito y delgado, con escaso cabello de color arenoso, y ojos castaos miopes que parpadeaban constantemente. En presencia de Eve se mostraba tmido, y esto diverta a Eve. Ha estado casado alguna vez? le pregunt Eve. No. Por qu no? Pues... no lo s. Supongo que no sera un buen marido. Me llaman muy a menudo para atender urgencias. Pero debe usted de tener alguna amiguita. El mdico se ruboriz. Bueno, sabes... Cuntemelo le pidi Eve burlona. No tengo una amiguita fija. Apuesto algo a que todas las enfermeras estn locas por usted. No. Creo que no soy una persona demasiado romntica.

Por no decir algo peor, pens Eve. Y, sin embargo, cuando ella hablaba de Keith Webster con las enfermeras y los internos que venan para realizar diversas indignidades en el cuerpo de Eve, todos hablaban del mdico como si fuese una especie de Dios. Ese hombre es un hacedor de milagros le dijo un interno . No hay nada que l no pueda hacer con un rostro humano. Le hablaron de su trabajo con nios deformes y con criminales, pero cuando Eve le pregunt a Keith Webster sobre ello, ste descart el tema diciendo: Por desgracia, el mundo juzga a las personas por su aspecto. Yo intento ayudar a los que nacieron con defectos fsicos. Puede producir una gran diferencia en sus vidas. A Eve le intrigaba aquel hombre. No haca su trabajo por el dinero o por la gloria. Careca del ms mnimo egosmo. Eve no haba conocido a nadie como l, y se pregunt cules seran sus motivaciones. Pero era una curiosidad indiferente. No senta inters alguno por Keith Webster, excepto en lo que l pudiera hacer por ella. Quince das despus del ingreso de Eve en el hospital, fue trasladada a una clnica particular en las afueras de Nueva York. Estars ms cmoda aqu le asegur el doctor Webster. Eve saba que l deba recorrer mucha ms distancia para verla, y, sin embargo, segua visitndola todos los das. Es que no tiene usted otros pacientes? le pregunt Eve. Ninguno como t contestaba el doctor. Cinco semanas despus de que Eve ingresara en la clnica, Keith Webster le quit los vendajes. Le hizo girar la cabeza de un lado a otro. Sientes algn dolor? le pregunt. No. Tirantez? No. El doctor Webster mir a la enfermera. Traiga un espejo para Miss Blackwell. A Eve la invadi un repentino temor. Durante semanas haba estado ansiando mirarse en un espejo. Y ahora que haba llegado el momento, senta verdadero terror. Quera su propia cara, no la de una extraa. Cuando el doctor Webster le entreg el espejo, ella dijo desmayadamente: Tengo miedo... Mrate la anim el doctor. Eve alz lentamente el espejo. Era un milagro! No haba ningn cambio; era su misma cara. Busc seales de cicatrices. No las encontr. Los ojos se le llenaron de lgrimas. Alz la mirada y murmur: Gracias.

Y se adelant para dar un beso a Keith Webster. Quera darle un sencillo beso de agradecimiento, pero Eve pudo observar que los labios del mdico se apretaron hambrientos sobre los de ella. El doctor Webster se separ, sbitamente avergonzado. Yo... estoy contento de que te sientas satisfecha dijo. Satisfecha! Todos tienen razn. Usted es un hacedor de milagros. El doctor respondi tmidamente: Contempla la cara que me ha permitido realizarlo.

CAPTULO XXXI

George Mellis qued muy preocupado por lo que haba sucedido. Haba estado peligrosamente cerca de destruir todo aquello que deseaba. George no se haba dado cuenta con anterioridad de cunto significaba para l poseer el control de KrugerBrent International. Haba vivido satisfecho con los regalos de mujeres solitarias, pero ahora estaba casado con una Blackwell, y tena a su alcance una empresa mucho mayor que cualquier otra que su padre hubiera podido concebir. Mrame, pap. Estoy otra vez vivo. Poseo una empresa ms grande que la tuya. Ya haba dejado de ser un juego. Estaba dispuesto a matar para conseguir lo que quera. George se dedic a crear la imagen del marido perfecto. Pasaba todos los momentos posibles junto a Alexandra. Desayunaban juntos, la llevaba a almorzar, y regresaba fielmente temprano por las noches. Los fines de semana se iban a la casa de la playa que Kate Blackwell posea en West Hampton, o volaban hasta Dark Harbor, en el Cessna 620 de la Compaa. Dark Harbor era el lugar favorito de George. Amaba aquella vieja casa, con sus bellas antigedades y sus cuadros que no tenan precio. Paseaba por las enormes habitaciones. Muy pronto todo esto ser mo, se deca. Era una sensacin inefable. George era tambin el yerno perfecto. Dedicaba gran atencin a Kate. Kate Blackwell tena ochenta y un aos, era presidenta del Consejo de Administracin de Kruger Brent International, y, adems, una mujer sumamente fuerte y llena de vitalidad. George se preocupaba de que l y Alexandra cenaran con Kate una vez a la semana, y l llamaba a la anciana por telfono regularmente, para charlar con ella. Estaba construyendo con sumo cuidado el cuadro de un marido amante y un nieto poltico atento. Nadie hubiera sospechado jams que l pudiera ser capaz de asesinar a las dos personas que tanto amaba. El sentimiento de satisfaccin de George Mellis qued interrumpido bruscamente por una llamada telefnica del doctor John Harley. He hecho gestiones para que vea a un psiquiatra. El doctor Peter Templeton. George dio a su voz un tono clido y obsequioso. Eso realmente ya no es necesario, doctor Harley. Creo que...

No me importa en absoluto lo que crea. Tenemos un acuerdo... yo no informo de nada a la Polica a cambio de que usted consulte con un psiquiatra. Si desea romper ese acuerdo... No, no respondi George apresuradamente . Si es eso lo que desea, esplndido. El nmero de telfono del doctor Templeton es el 249 3161. Est esperando que le llame. Hoy mismo. Y el doctor Harley colg el aparato de golpe. Maldito entrometido, pens George irritado. La ltima cosa en el mundo que quera era perder tiempo con un comecocos, pero no poda arriesgarse a que el doctor Harley hablara. Llamara a aquel doctor Templeton, le vera una vez, o dos, y con eso terminara todo. Eve llam a George a la oficina. Estoy en casa. Ests...? George tena miedo de preguntar... ests bien? Ven a comprobarlo t mismo. Esta noche. En estos momentos me resulta difcil poder salir. Alex y yo... A las ocho en punto. George casi no poda creerlo. Eve estaba delante de l, con el mismo hermoso aspecto de siempre. George examin su rostro de cerca y no pudo hallar seal del terrible dao que l le haba infligido. Es increble! Tu aspecto... tu aspecto es exactamente el mismo. S. Sigo siendo hermosa, no es verdad, George? Eve sonri felinamente, pensando en lo que proyectaba hacer con l. George era un animal enfermo, no era digno de vivir. George pagara de sobra lo que le haba hecho a ella, pero todava no. Todava le necesitaba. Y ahora all estaban los dos, sonrindose uno a otro. Eve, no podra decirte cunto lamento... Ella alz una mano. No discutamos eso. Pertenece al pasado. Nada ha cambiado. Pero George recordaba que algo s haba cambiado. He recibido una llamada de Harley dijo. Ha arreglado las cosas para que vea a ese maldito psiquiatra. Eve sacudi la cabeza. No. Dile que no tienes tiempo. Dile... Lo he intentado. Pero si no voy, entregar un informe del... del accidente a la Polica. Mierda!

Ella segua all de pie, reflexionando. De quin se trata? El psiquiatra? Alguien llamado Templeton. Peter Templeton. He odo hablar de l. Goza de buena reputacin. No te preocupes. Simplemente me tender all durante cincuenta minutos y no dir ni una sola palabra. Si... Eve no le escuchaba. Se le haba ocurrido una idea, y estaba explorndola. Se volvi hacia George. Esto puede convertirse en la mejor cosa que pudiera ocurrimos. Peter Templeton tena unos treinta aos, meda aproximadamente un metro ochenta, de espaldas anchas, y rasgos enrgicos, ojos azules, inquisidores, y en general, su aspecto, ms pareca el de un jugador de bisbol que el de un mdico. En aquel momento estaba frunciendo el entrecejo ante una anotacin en su programa de visitas: George Mellis, nieto poltico de Kate Blackwell. Los problemas de los ricos no tenan inters para Peter Templeton. La mayora de sus colegas estaban encantados de conseguir pacientes socialmente prominentes. Cuando Peter Templeton comenz a ejercer la profesin, haba tenido su parte de este tipo de clientela, pero rpidamente descubri que no era capaz de simpatizar con sus problemas. A su consulta acudieron ancianas seoras que chillaban literalmente porque no haban sido invitadas a algn acontecimiento social, financieros amenazando con suicidarse porque haban perdido dinero en la Bolsa, matronas obesas que alternaban los gapes con los establecimientos lujosos para adelgazar. El mundo estaba lleno de problemas, y Peter Templeton haca mucho tiempo que decidiera que estos problemas no eran precisamente los que l estaba interesado en solucionar. George Mellis. Peter haba accedido de mala gana a verle nicamente a causa de su amistad con el doctor John Harley. Me gustara que lo enviaras a otra persona, John haba dicho Peter Templeton. Realmente, mi agenda est llena. Considralo como un favor, Peter. Cules son sus problemas? Eso te corresponde a ti descubrirlo. Yo slo soy un viejo mdico general. De acuerdo respondi Peter. Dile que me llame. Y ahora estaba aqu. El doctor Templeton puls el botn del intercomunicador que tena sobre su escritorio. Haga entrar a Mr. Mellis. Peter Templeton haba visto fotografas de George Mellis en los peridicos y en las revistas, pero no estaba preparado para la supervitalidad de aquel hombre. Daba un nuevo significado a la palabra carisma. Se estrecharon la mano. Peter le dijo: Sintese, Mr. Mellis.

George mir el divn. Ah? Donde usted prefiera. George se sent en la silla colocada al otro lado del escritorio. George mir a Peter Templeton y sonri. Crea que se iba a sentir temeroso en aquel momento, pero, despus de haber hablado con Eve, haba cambiado de opinin. El doctor Templeton iba a ser su aliado, su testigo. Peter observ al hombre que tena enfrente. Cuando los pacientes venan a verle por primera vez, invariablemente se mostraban nerviosos. Algunos lo disimulaban con actitudes petulantes, otros se mantenan silenciosos, o hablaban demasiado, o se colocaban a la defensiva. Peter no pudo describir signos de nerviosismo en aquel hombre. Por el contrario, pareca que estaba divirtindose. Es curioso, pens Peter. El doctor Harley me ha dicho que tiene usted un problema. George suspir. Tengo dos. Por qu no me habla usted de ellos? Estoy avergonzado. Por eso... insist en venir a verle. Se inclin en la silla y dijo con sinceridad: Hice algo que no haba hecho anteriormente en toda mi vida. Le pegu a una mujer. Peter esper. Estbamos discutiendo, y me cegu, y cuando recobre la conciencia, ya le haba... pegado. Dej que su voz temblase ligeramente. Fue terrible. La voz interior de Peter Templeton le dijo que ya saba cul era el problema de George Mellis. Aquel hombre gozaba pegando a las mujeres. Fue a su esposa a quien peg? A mi cuada. En ocasiones, Peter haba ledo gacetillas sobre las gemelas Blackwell en los peridicos o revistas en las que se hablaba de su asistencia a acontecimientos sociales o reuniones de beneficencia. Eran gemelas idnticas, recordaba Peter, y de una extraordinaria belleza. De modo que este hombre haba pegado a su cuada. Peter encontr el hecho algo interesante. Tambin crey interesante que George Mellis se haba expresado como si simplemente la hubiera abofeteado una o dos veces. Si esto es verdad, John Harley no hubiera insistido en que entrevistara a Mellis. Dice usted que la golpe. Result herida? De hecho, le hice mucho dao. Segn le he dicho, doctor, perd la conciencia. Cuando la recuper, yo... no poda creerlo. Cuando me recuper. La defensa clsica. Yo no lo hice, lo hizo mi subconsciente. Tiene alguna idea de lo que pudo causar esa reaccin? ltimamente he estado sometido a una gran tensin. Mi padre ha padecido una grave enfermedad. Ha sufrido algunos ataques cardacos, que me causaron una gran preocupacin. Somos una familia muy unida.

Su padre vive aqu? No, en Grecia. Ese Mellis. Me ha dicho usted que tiene dos problemas. S. Mi esposa, Alexandra... se detuvo. Tienen ustedes problemas conyugales? No en el sentido a que se refiere usted. Nos amamos mucho. Es slo que... vacil. Alexandra no ha estado bien en los ltimos tiempos. Fsicamente? En el aspecto emocional. Est siempre deprimida. Habla constantemente de suicidio. Se ha procurado la ayuda de algn profesional? George sonri con tristeza. Se niega a hacerlo. Lstima, pens Peter. Algn mdico de Park Avenue est siendo privado de una verdadera fortuna. Ha discutido usted esto con el doctor Harley? No. Puesto que es el mdico de la familia, le sugerira que hablase con l. Si l lo cree necesario, le recomendar un psiquiatra. George Mellis replic con nerviosismo. No. No quiero que Alexandra crea que estoy hablando de ella a sus espaldas. Temo que el doctor Harley dijera algo... Eve, tenemos problemas anunci George bruscamente. Problemas gordos. Qu ha sucedido? Hice exactamente lo que me dijiste. Expliqu que estaba preocupado por Alexandra, que ella mostraba tendencias suicidas. Y qu? Ese hijo de perra va a llamar a John Harley para discutirlo personalmente con l. Oh, Cristo! No podemos permitirlo. Eve comenz a caminar de un lado a otro de la habitacin. De pronto se detuvo. De acuerdo. Yo manejar a Harley. Tienes una nueva cita con Templeton?

S. Pues ve a ella. A la maana siguiente, Eve fue a visitar al doctor Harley en su consulta. John Harley apreciaba a la familia Blackwell. Haba visto crecer a las nias. Haba vivido la tragedia de la muerte de Marianne y el ataque contra Kate, y el confinamiento de Tony en una clnica psiquitrica. Kate haba sufrido tanto... Y despus la pelea entre Kate y Eve. No poda imaginar cul era la causa, pero esto no era asunto de su incumbencia. Su misin estribaba en mantener a la familia fsicamente sana. Cuando Eve entr en su despacho, el doctor Harley la mir y dijo: Keith Webster ha hecho un trabajo fantstico! La nica seal era una cicatriz muy fina, casi invisible, en la frente. Eve coment: El doctor Webster me va a quitar esa cicatriz dentro de un mes aproximadamente. El doctor Harley dio unas palmaditas en el brazo de Eve. Solamente te embellece ms, Eve. Estoy muy satisfecho. Le indic que se sentara en una silla. Qu puedo hacer por ti? No se trata de m, John. Se trata de Alex. El doctor Harley frunci el entrecejo. Tiene algn problema Alex? Algo relacionado con George? Oh, no respondi enseguida Eve . George se porta muy bien. De hecho, es George el que est preocupado por ella. Alex se ha comportado de un modo extrao en los ltimos tiempos. Se siente muy deprimida. Incluso con tendencias suicidas. El doctor Harley mir a Eve y declar sin rodeos: No lo creo. Eso no es propio de Alexandra. Lo s. Yo tampoco lo crea, de modo que fui a verla. No poda creer el cambio que se ha operado en ella. Se encuentra intensamente deprimida. La verdad es que estoy preocupada, John. No puedo contrselo a la abuela... y por eso he venido a verle a usted. Ha de hacer algo. Los ojos se le nublaron. He perdido a mi abuela. No podra soportar perder tambin a mi hermana. Cunto tiempo hace que manifiesta ese comportamiento? No estoy segura. Le rogu a Alexandra que viniera a hablar con usted de todo esto. Al principio, se neg, pero finalmente pude convencerla. Ha de ayudarla. Claro que la ayudar. Dile que venga a verme maana por la maana. Y procura no inquietarte, Eve. Contamos con nuevos medicamentos que hacen milagros. El doctor Harley la acompa hasta la puerta de su despacho. Dese que Kate no fuese tan inflexible. Eve era una persona tan solcita.

Cuando Eve regres a su apartamento, se cubri cuidadosamente la cicatriz de la frente con cold cream. A la maana siguiente, a las diez de la maana, la recepcionista del doctor Harley anunci: Ha venido a verle Mrs. Mellis, doctor. Hgala entrar. Ella entr lentamente, insegura de s misma. Estaba plida, y tena crculos oscuros debajo de los ojos. John Harley le tom la mano, y dijo: Me alegro de verte, Alexandra. Ahora, vamos a ver, qu es eso que me cuentan de que tienes problemas? Ella habl en un susurro: Me siento como una boba molestndole a usted, John. Estoy segura de que no me ocurre nada malo. Si Eve no hubiera insistido, no habra venido. Me siento bien fsicamente. Y cmo te sientes emocionalmente? Ella titube unos segundos. No duermo muy bien contest. Y qu ms? Creer usted que soy hipocondraca... Te conozco muy bien para pensar eso, Alexandra. Ella baj la mirada. Me siento deprimida siempre. Como ansiosa y... cansada. George se esfuerza lo indecible por hacerme feliz y pensando cosas que podamos hacer juntos y lugares adonde ir. El problema es que no me siento con ganas de hacer nada ni de ir a ninguna parte. Todo parece tan... irremediable. El doctor Harley la escuchaba atentamente, observndola. Algo ms? Yo... he pensado en suicidarme. Su voz era tan suave que casi no la oy. Ella levant la mirada y dijo : Creo que a lo mejor estoy loca. El mdico sacudi la cabeza. No. No creo que ests locas. Has odo hablar alguna vez de anhedonia? Ella neg con la cabeza. Es una alteracin biolgica que provoca los sntomas que has descrito. Es algo bastante corriente, y existen algunos medicamentos nuevos que facilitan el tratamiento. No causan efectos secundarios y son efectivos. Voy a examinarte, pero estoy seguro de que no encontraremos nada realmente inquietante. Cuando termin el examen y la joven se hubo vestido, el doctor Harley dijo:

Voy a recetarte Wellbutrin. Es un producto de una serie de antidepresivos... una de las nuevas drogas maravillosas. La joven le escuchaba con indiferencia, mientras el doctor extenda la receta. Quiero que vuelvas a verme dentro de una semana exactamente. Mientras tanto, si tienes algn problema, llmame, de da o de noche. Le entreg la receta. Gracias, John le dijo ella. Confo en que esto termine con mi pesadilla. Qu pesadilla? Oh, crea que se lo haba contado. Es la misma pesadilla cada noche. Estoy en un bote y sopla el viento y oigo que el mar me llama. Me acerco a la barandilla y miro hacia abajo y me veo all, en el agua, ahogndome... Sali de la consulta del doctor Harley a la calle. Se apoy en el edificio, respirando profundamente. Lo he conseguido, pens Eve muy excitada. Me he salido con la ma. Y tir la receta a una papelera.

CAPTULO XXXII

Kate Blackwell estaba cansada. La reunin haba durado demasiado. Mir alrededor de la mesa de conferencias a los tres hombres y las tres mujeres que formaban parte del consejo directivo. Todos parecan frescos y vigorosos. De modo que no es que la reunin haya durado demasiado, se dijo Kate. He ido demasiado lejos. Pronto cumplir ochenta y dos aos. Me estoy haciendo vieja. El pensamiento la entristeci, no porque tuviera miedo de morir, sino porque todava no estaba dispuesta. Se negaba a morir hasta que un miembro de la familia Blackwell estuviese preparado para hacerse cargo de Kruger Brent International. Despus de la amarga desilusin con Eve, Kate haba intentado edificar sus planes futuros contando con Alexandra. Sabes que hara cualquier cosa por ti, abuela, pero no estoy interesada en entrar en la Compaa; George sera un excelente ejecutivo... Ests de acuerdo, Kate? Brad Rogers se diriga a ella. La pregunta sac a Kate de su ensimismamiento. Mir a Brad con gesto culpable. Lo siento. Cul era la pregunta? Estbamos discutiendo la fusin con Deleco. Su voz rezumaba paciencia. Brad Rogers estaba preocupado por Kate Blackwell. En los ltimos meses haba comenzado a distraerse durante las reuniones del consejo, y de sbito, cuando Brad decida que Kate estaba

volvindose vieja y debera retirarse del consejo, intervena con alguna pcin clara, que haca que todos se preguntaran haban acertado en aquel asunto. Era una mujer sorprendente. Brad pens en su breve relacin amorosa haca tantos aos, y se pregunt, una vez ms, por qu habra terminado tan bruscamente. Era la segunda visita que George Mellis haca al doctor Templeton. Ha habido mucha violencia en su pasado, Mr. Mellis? George sacudi la cabeza. No. Detesto la violencia. Anota bien eso, astuto hijo de zorra. La Polica te va a preguntar sobre eso. Usted me dijo que su padre y su madre nunca le castigaron fsicamente. En efecto. Dira usted que ha sido un chico obediente? Cuidado. Ah podra haber una trampa. Como todos, ms o menos, supongo. Un muchacho normal suele ser castigado en algn momento por no seguir las reglas del mundo de los adultos. George le dedic una desaprobadora sonrisa. Creo que yo no infring esas reglas. Est mintiendo, pens Peter Templeton. La cuestin es por qu? Qu es lo que trata de ocultar? Record la conversacin que haba sostenido con el doctor Harley despus de la ltima sesin con George Mellis. Ha dicho que golpe a su cuada, John, y... Golpe! La voz de John Harley sonaba llena de indignacin. Fue una carnicera, Peter. Le hundi la mejilla, le rompi la nariz y tres costillas, y le quem las plantas de los pies y las nalgas con la punta de un cigarrillo encendido. Peter Templeton sinti que una oleada de aversin le recorra el cuerpo. No mencion nada de eso. Apuesto algo a que no lo hizo replic el doctor Harley, Le dije que, si no iba a verte, informara a la Polica de su agresin. Peter record las palabras de George: Estoy avergonzado. Por eso... yo insist en venir a verle. De modo que tambin en eso haba mentido. Mellis me dijo que su mujer sufre depresin, que habla de suicidio. S, puedo confirmar eso. Alexandra vino a verme hace algunos das. Le prescrib Wellbutrin. Estoy muy preocupado por ella. Cul es tu impresin de George Mellis? Peter dijo lentamente:

No lo s todava. Tengo el presentimiento de que es un sujeto muy peligroso. El doctor Keith Webster no poda apartar a Eve Blackwell de su pensamiento. Eve era como una bella diosa, irreal e intocable. Eve era ingeniosa, abierta y estimulante, mientras que l era tmido, triste y aburrido. Keith Webster no se haba casado, porque nunca pudo encontrar a una mujer lo bastante sin mritos para ser su esposa. Aparte de su trabajo, su auto estimacin era nula. Haba sido criado por una feroz madre dominante y un padre dbil, amedrentado. El impulso sexual de Keith Webster era escaso, y el poco que tena estaba sublimado por su trabajo. Pero ahora haba comenzado a soar con Eve Blackwell, y cuando por la maana recordaba los sueos, se senta avergonzado. Eve estaba totalmente curada y ya no haba motivos para que l la viera ms; sin embargo, Keith saba que tena que verla. La llam a su apartamento. Eve? Aqu Keith Webster. Confo en que no te molestar. Yo... er.. yo estaba pensando en ti el otro da y... estaba pensando que... cmo estaras? Estoy bien. Gracias, Keith. Y, cmo ests t? En su voz se notaba de nuevo ese ligero acento burln. Bien... estoy bien repuso l. Sigui un silencio. Keith hizo acopio de todo su valor . Supongo que probablemente estars demasiado ocupada para almorzar conmigo. Eve sonri para s. Era un hombre pequeito, tan deliciosamente tmido. Sera divertido. Me encantara, Keith. Realmente aceptas? Eve poda or la nota de sorpresa en la voz del doctor . Cundo? Qu te parece maana? De acuerdo entonces. Webster habl rpidamente, antes de que ella pudiera cambiar de opinin. A Eve le gust el almuerzo. El doctor Keith Webster se comportaba como un joven escolar enamorado. Dej caer la servilleta, derram el vino y derrib un florero. Al contemplarle, Eve pensaba divertida: Nadie adivinara que se trata de un cirujano tan brillante. Cuando terminaron de almorzar, Keith Webster pregunt tmidamente: Podramos... podramos repetir esto alguna otra vez? Eve replic con una cara muy seria: Ser mejor que no, Keith. Temo que pudiera enamorarme de ti. El se ruboriz intensamente, no sabiendo qu responder. Eve le dio unos golpecitos en la mano. Nunca te olvidar. Keith Webster derrib otra vez el florero.

George Mellis estaba impaciente. El dinero est ah, el testamento ha sido cambiado... qu demonios estamos esperando? Eve estaba sentada en el sof, con las piernas dobladas debajo del cuerpo, observndole mientras George paseaba de un lado a otro. Quiero acabar de una vez con esto, Eve. Est perdiendo el valor, pens Eve. George era como una mortfera serpiente enroscada. Peligroso. Eve haba cometido un error incitndole demasiado y eso casi le haba costado la vida. No cometera otra vez tal error. Estoy de acuerdo contigo habl lentamente. Creo que ha llegado el momento. George detuvo su paseo. Cundo? La semana prxima. La sesin casi haba terminado y George Mellis no haba mencionado ni una sola vez a su esposa. De pronto, dijo: Estoy preocupado por Alexandra, doctor Templeton. Su depresin parece haber empeorado. La noche pasada estuvo hablando sobre ahogarse. No s qu hacer. Habl con John Harley. l le ha recetado una medicina que cree que la ayudar. As lo espero, doctor replic George en tono que pareca sincero. No podra soportar que le ocurriera algo a Alexandra. Y Peter Templeton, con el odo atento a las palabras que no se pronunciaban, tuvo la desagradable sensacin de que estaba frente a un acertijo. En aquel hombre habitaba una violencia mortal. Mr. Mellis, cmo describira usted sus pasadas relaciones con las mujeres? Normales. Alguna vez no se enfad usted con alguna mujer, no perdi los estribos? George Mellis vio adonde estaban conducindole las preguntas. Nunca. Soy demasiado listo para ti, doctor. Ya se lo dije, no creo en la violencia. Fue una carnicera, Peter. Le hundi la mejilla, le rompi la nariz y tres costillas, y le quem las plantas de los pies y las nalgas con la punta de un cigarrillo encendido. Algunas veces dijo Peter, para ciertas personas, la violencia es una escapatoria necesaria, un alivio emocional. Entiendo lo que quiere decir. Tengo un amigo que pega a las putas. Tengo un amigo. Seal de alarma. Cunteme algo sobre su amigo.

Odia a las prostitutas. Ellas siempre intentan aprovecharse. De modo que, cuando termina con ellas, las maltrata un poco... lo justo para darles una leccin. Mir la cara de Peter, pero no vio en ella desaprobacin. Estimulado, George continu : Recuerdo una vez que estbamos los dos en Jamaica. Una pequea buscona negra le llev a la habitacin de un hotel, y despus que le haba quitado los pantalones, le dijo que quera ms dinero. George sonri . El tipo le dio una soberana paliza. Apuesto algo que esa tipa no intentar ese truco con nadie ms. Es un psictico, concluy Peter Templeton. No haba ningn amigo, naturalmente. Estaba jactndose de s mismo, ocultndose detrs de un alter ego. El hombre era un megalomanaco, y muy peligroso. Peter Templeton decidi que tendra otra conversacin con John Harley, y cuanto antes mejor. Los dos mdicos se encontraron para almorzar en el Harvard Club. Peter Templeton estaba en una posicin difcil. Necesitaba conseguir toda la informacin posible sobre George Mellis, sin quebrantar la tica de la relacin confidencial entre mdico y paciente. Qu puedes decirme de la esposa de George Mellis? le pregunt a Harley. Alexandra? Es adorable. He cuidado de ella y de su hermana Eve desde que nacieron. Ri bajito. Uno oye hablar de gemelos idnticos, pero nunca se llega a apreciar lo que eso significa hasta que se han visto a esas dos hermanas juntas. Peter pregunt lentamente: Son gemelas idnticas? Nadie sera capaz de distinguirlas. Solan hacer toda clase de jugarretas cuando eran pequeos diablillos. Recuerdo una vez que Eve estaba enferma y tena que recibir una inyeccin, y no s cmo sucedi, pero acab ponindole la inyeccin a Alexandra. Tom un sorbo de su bebida. Es asombroso. Ahora ya han crecido, y todava contino sin poder distinguirlas. Peter estuvo reflexionando sobre esto. Me dijiste que Alexandra fue a verte porque se senta inclinada al suicidio. Es cierto. John... cmo sabes que era Alexandra? Eso es fcil respondi John Harley. Eve tiene todava una pequea cicatriz en la frente por la operacin que le hicieron despus de la paliza que le propin George Mellis. De modo que estaba en un callejn sin salida. Entiendo manifest Templeton. Cmo te va con Mellis? Peter dud, reflexionando sobre lo que poda decir. No he conseguido acercarme. Se esconde detrs de una fachada. Estoy intentado derribarla. Ten cuidado, Peter. Si quieres mi opinin, ese hombre est loco. Recordaba a Eve tumbada en la cama, en medio de un charco de sangre.

Las dos hermanas son herederas de una gran fortuna, verdad? pregunt Peter. Ahora le lleg el turno de titubear a John Harley. Bueno, eso son asuntos privados de la familia dijo , pero la respuesta es no. Su abuela deshered totalmente a Eve. Alexandra lo heredar todo. Estoy preocupado por Alexandra, doctor Templeton. Su depresin parece haber empeorado. La noche pasada estuvo hablando sobre ahogarse. No soportara que le ocurriera algo a Alexandra. A Peter Templeton eso le son como el montaje de un escenario para un asesinato... excepto que George Mellis era tambin heredero de una gran fortuna. No haba motivo para que l quisiera matar a nadie por dinero. Ests imaginando cosas, se increp Peter.

Una mujer estaba ahogndose en el mar, y l intentaba nadar hasta ella, pero las olas eran demasiado altas, y ella continuaba hundindose en el oleaje, y emergiendo otra vez. Aguanta, le grit l. Ya voy. Intent nadar ms aprisa, pero sus brazos y sus piernas parecan de plomo, y vio cmo la mujer se hunda otra vez. Cuando lleg al lugar en donde la mujer haba desaparecido, l mir a su alrededor y vio un enorme tiburn blanco que se lanzaba contra l. Peter Templeton se despert. Encendi las luces y se sent en la cama, pensando en el sueo que haba tenido. A primera hora de la maana siguiente, llam por telfono al teniente de detectives Nick Pappas. Nick Pappas era un hombretn, de casi dos metros de estatura y ciento cincuenta kilos de peso. Y como buen nmero de criminales podan atestiguar, ni una onza de esa mole era grasa. El teniente Pappas perteneca al Departamento de Homicidios de la Polica en el distrito de Manhattan. Peter le haba conocido algunos aos antes, al actuar como experto psiquitrico en un juicio por asesinato, y luego l y Pappas se hicieron amigos. La pasin de Pappas era el ajedrez, y los dos se encontraban una vez al mes para jugar unas partidas. Nick descolg el telfono. Homicidios. Pappas. Nick, soy Peter. Amigo mo! Cmo van los misterios de la mente? Sigo tratando de desenredarlos, Nick. Cmo est Tina? Fantstica. Qu puedo hacer por ti? Necesito alguna informacin. Sigues teniendo relacin con Grecia? Claro que la tengo! gru Pappas . Tengo all un centenar de parientes, y todos necesitan dinero. Lo que resulta ms estpido es que les envo el dinero. A lo mejor deberas analizarme... Demasiado tarde respondi Peter. T eres un caso perdido. Eso es lo que Tina me est diciendo continuamente. Qu informacin necesitas? Has odo hablar de George Mellis? La familia de los alimentos?

S. No est exactamente en mi distrito, pero s quin es. Qu pasa con l? Me gustara saber si tienen dinero. Debes estar bromeando. Su familia... Quiero decir dinero propio. Lo comprobar, Peter, pero ser una prdida de tiempo. Los Mellis son ricos de verdad. A propsito, si es que alguien hace preguntas al padre de George Mellis, diles que traten el asunto con delicadeza. El viejo ha tenido algunos ataques cardacos. Okay. Enviar un cable. Peter record el sueo. Nick... te importara llamar por telfono en vez de cablegrafiar? Hoy mismo? Haba un tono diferente en la voz de Pappas. Hay algo que quisieras decirme, Peter? No hay nada que decir. Solamente quiero satisfacer mi curiosidad. Crgame la conferencia telefnica a m. Maldita sea si no lo har... y la cena a que vas a invitarme cuando me digas qu jodido asunto te traes entre manos! Trato hecho. Peter Templeton colg. Se senta un poco mejor. Kate Blackwell no se encontraba bien. Estaba en su despacho, hablando por telfono, cuando sinti el repentino ataque. La habitacin comenz a girar y la anciana se agarr con fuerza a su mesa hasta que todo volvi a la normalidad. Brad entr en el despacho. Ech un vistazo al plido rostro de Kate y pregunt: Te encuentras bien, Kate? Ella se solt de la mesa. Un ligero mareo. Nada importante. Cunto tiempo hace que no te han hecho una revisin mdica? No tengo tiempo para esas tonteras, Brad. Encuntralo. Voy a decir a Annette que llame y te consiga una cita con John Harley. Maldito infierno, Brad! No sigas ah como una vieja, quieres?

Vers al mdico? Lo har, si as consigo quitarte de encima. A la maana siguiente, la secretaria de Peter Templeton dijo: El detective Pappas llama por la lnea uno. Peter cogi el telfono. Hola, Nick. Creo que es mejor que tengamos una pequea charla, amigo mo. Peter sinti que una sbita ansiedad le agitaba interiormente. Has hablado con alguien sobre Mellis? He hablado con el propio padre de George Mellis. En primer lugar, ese hombre no ha tenido un ataque cardaco en toda su vida, y en segundo lugar, me ha dicho que, en cuanto a l concierne, su hijo George est muerto. Hace algunos aos que lo deshered y le dej sin un dracma. Cuando le pregunt el motivo, el viejo me colg el aparato. Entonces llam a uno de mis viejos compaeros en la comisara de Atenas. Tu George Mellis es un autntico elemento. La Polica le conoce muy bien. Su pasin es dar palizas a las jovencitas y a los muchachos. Su ltima vctima fue un chico de quince aos, que se prostitua. Encontraron su cadver en un hotel, y lo relacionaron con Mellis. El viejo Mellis pag a alguien y el pequeo George sali de Grecia con una patada en el trasero. Para siempre. Ests satisfecho con eso? Para Peter fue algo ms que satisfactorio: le aterroriz. Gracias, Nick. Te debo una invitacin. Oh, no, compaero. Creo que me gustara cobrar con sta. Si tu muchachito se dedica de nuevo a las andadas, es mejor que me lo cuentes. Lo har tan pronto como pueda, Nick. Dale recuerdos a Tina. Y Peter colg. Tena mucho en qu pensar. George Mellis iba a venir a verle al medioda. El doctor John Harley estaba en medio de un examen, cuando la recepcionista le comunic: Mrs. Mellis ha venido a verle, doctor. No tiene concertada visita, y le he dicho que su agenda est... John Harley la interrumpi. Hgala entrar por la puerta lateral, y djela en mi despacho. El rostro de la joven estaba ms plido que la ltima vez, y las ojeras eran ms oscuras. Siento irrumpir de esta manera en su consulta, John, pero... No importa, Alexandra. Qu problema tienes? Todos., yo., me siento terriblemente mal.

Has tomado el Wellbutrin? S. Y sigues experimentando depresin? La mujer tena apretadas las manos con fuerza. Es ms que depresin. Es... que me siento desesperada. Me siento como si ya no pudiera tener control sobre nada. No puedo sostenerme. Tengo miedo de que... de que voy a hacer algo horrible. El doctor Harley le dijo para tranquilizarla: No tienes nada fsicamente. Apostara mi reputacin en ello. Todo es emocional. Voy a cambiarte el medicamento, tomars Nomifensine. Es muy efectivo. Debers notar un cambio en muy pocos das. Extendi la receta y se la entreg. Si el viernes no te sientes mejor, quiero que me llames. A lo mejor te envo a un psiquiatra. Treinta minutos despus, de regreso a su apartamento, Eve se quit el plido maquillaje de la cara y se lav las sombras oscuras de debajo de los ojos. El final se acercaba. George Mellis estaba sentado frente a Peter Templeton, sonriente y confiado. Cmo se siente usted hoy? Mucho mejor, doctor. Estas pocas sesiones que hemos tenido me han ayudado ms de lo que se pueda imaginar. De verdad? En qu sentido? Oh, simplemente por tener alguien con quin hablar. Ese es el principio sobre el que se fundamenta la Iglesia Catlica, no es verdad? La confesin? Me alegra saber que crea que estas sesiones le han ayudado. Y su esposa se siente mejor? George frunci el entrecejo. Temo que no. Ha visto de nuevo al doctor Harley, pero cada vez habla ms del suicidio. Podra llevarla a alguna parte. Creo que necesita un cambio. A Peter le pareci que haba un presentimiento de mal agero en esas palabras. Sera una faena de su imaginacin? Grecia es un lugar muy relajante desliz Peter como por casualidad. La ha llevado ya a conocer a su familia? Todava no. Estn ansiosos por conocer a Alex. Hizo un guio. El nico problema es que cada vez que pap y yo nos reunimos, l intenta convencerme para que yo vuelva y me haga cargo de los negocios de la familia. En aquel momento, Peter comprendi que Alexandra Mellis estaba expuesta a un autntico peligro. Mucho despus de que George Mellis hubiera salido, Peter Templeton segua sentado en su despacho, revisando sus notas. Finalmente, descolg el telfono y marc un nmero.

Quiero que me hagas un favor, John. Podras averiguar adonde llev George Mellis a su esposa de viaje en su luna de miel? Puedo decrtelo ahora mismo. A Jamaica. Yo mismo les puse algunas inyecciones antes de irse. Tengo un amigo que maltrata a las prostitutas... Recuerdo una vez que estbamos los dos en Jamaica. Una pequea buscona negra le llev a una habitacin de un hotel y, despus que le haba quitado los pantalones, le dijo que quera ms dinero... El tipo le dio una soberana paliza. Apuesto algo a que esa tipa no intentar ya ese truco con nadie ms. Sin embargo, no contaba con la ms mnima prueba de que George Mellis estuviera planeando matar a su esposa. John Harley haba comprobado que Alexandra Mellis presentaba tendencias suicidas. No es problema mo, intent convencerse Peter. Pero l saba que, efectivamente, era problema suyo. Peter Templeton haba tenido que trabajar para pagarse los estudios. Su padre haba sido conserje de una universidad en una pequea ciudad de Nebraska, y, aunque dispona de una beca, Peter no poda permitirse el lujo de asistir a una de las escuelas mdicas Ivy League. Se haba graduado en la Universidad de Nebraska con honores, y luego pas a especializarse en psiquiatra. Desde el principio haba tenido xito. Su secreto estaba en que apreciaba de verdad a la gente; se preocupaba de lo que les suceda. Alexandra Mellis no era su paciente, y, sin embargo, l se senta involucrado en sus problemas. Alexandra era la pieza que le faltaba para completar el rompecabezas, y encontrarse con ella cara a cara, poda ayudarle a resolver el enigma. Cogi la carpeta de George Mellis, busc su nmero de telfono y llam a Alexandra Mellis. Una doncella avis a la joven para que acudiera al telfono. Mrs. Mellis, me llamo Peter Templeton. Soy... Oh, ya s quin es usted, doctor. George me ha hablado mucho de usted. Peter qued sorprendido. Hubiera apostado algo a que George Mellis haba ocultado a su esposa las visitas al psiquiatra. Me preguntaba si podramos vernos. Almuerzo quiz? Se trata de George? Algo no va bien? No, nada. Sencillamente he pensado que podramos tener una conversacin. S, claro est, doctor Templeton. Acordaron verse al da siguiente. Se sentaron a una mesa situada en un rincn, en La Grenouille. Desde el momento en que Alexandra entr en el restaurante, Peter no pudo quitarle la mirada de encima. Alexandra vesta con sencillez una falda blanca y una blusa que pona de relieve su figura, y llevaba un collar de perlas alrededor del cuello. Peter busc en ella los signos de depresin y cansancio que el doctor Harley haba mencionado. No hall ninguno. Si Alexandra se dio cuenta de la mirada fija de Peter, no lo dio a entender. Mi marido estar bien, verdad, doctor Templeton? S. Todo iba a resultar mucho ms difcil de lo que Peter haba previsto. Estaba caminando sobre un hielo muy quebradizo. No tena ningn derecho a violar el secreto de la relacin pacientedoctor, y, sin embargo, al mismo tiempo, senta que deba advertir a Alexandra Mellis.

Despus de encargar la comida, Peter pregunt: Le ha contado su esposo por qu acude a mi consulta, Mrs. Mellis? S. ltimamente ha estado sometido a una gran tensin. Sus socios en la empresa de corredores de Bolsa donde trabaja descargan la mayor parte de la responsabilidad sobre sus hombros. George es muy meticuloso, como usted probablemente ya sabr, doctor. Era increble. Alexandra ignoraba por completo el ataque de George contra su hermana Eve. Por qu nadie se lo haba dicho? George me ha contado el bien que le ha causado tener a alguien con quien discutir sus problemas. Dedic a Peter una sonrisa agradecida. Estoy muy complacida de que le est ayudando. Era tan inocente! Resultaba evidente que adoraba a su marido. Lo que Peter tena que decirle podra destruirla. Cmo poda informarla de que su marido era un psicpata, que haba asesinado a un joven homosexual, que fue expulsado de su familia y que haba asaltado brutalmente a su hermana? Y, sin embargo, cmo poda callrselo? Debe de ser muy satisfactorio ejercer su profesin continu diciendo Alexandra. Puede usted ayudar a tanta gente... Algunas veces podemos hacerlo respondi Peter con cautela. Otras veces no es posible. Les sirvieron la comida. Hablaron mientras coman, y se estableci entre ellos una fcil comunicacin. Peter qued encantado con ella. De repente, se dio cuenta, avergonzado, de que senta envidia de George Mellis. Estoy disfrutando mucho con este almuerzo dijo Alexandra finalmente, pero usted quera verme por algn motivo, no es cierto, doctor Templeton? Haba llegado el momento de la verdad. De hecho, es cierto. Yo... Peter se detuvo. Sus palabras siguientes podan destruir la vida de aquella bella mujer. Peter haba acudido a este almuerzo decidido a contarle a Alexandra sus sospechas y a sugerirle que encerrara a su marido en una institucin. Ahora que haba conocido a Alexandra, descubri que la cosa no resultaba tan sencilla. Pens de nuevo en las palabras de George Mellis: No est mejor. Es esa cuestin del suicidio lo que me preocupa. Peter pens que nunca se haba encontrado con una persona ms feliz, ni ms normal. Seran los resultados del medicamento que estaba tomando? Por lo menos, podra preguntarle sobre eso. Y ahora manifest: John Harley me ha dicho que usted... La voz de George Mellis son atronadora. Ah, ests aqu, cario! Llam a casa y me dijeron que te encontrara aqu. Se volvi hacia Peter. Encantado de verle, doctor Templeton. Puedo unirme al grupo? Y la oportunidad se desvaneci. Por qu quera encontrarse con Alex? inquiri Eve. No tengo ni la ms remota idea respondi George. Por suerte, ella me dej un mensaje indicando dnde podra encontrarla en caso de que la necesitara. Con Peter Templeton por el amor de Dios! La carrera que me di para llegar a tiempo!

No me gusta. Creme, no pas nada. Despus le hice preguntas, y ella me dijo que no hablaron de nada en especial. Creo que es mejor que adelantemos nuestro proyecto. George Mellis experiment un estremecimiento casi sexual al escuchar aquellas palabras. Haba esperado tanto tiempo que llegase este momento... Cundo? pregunt. Este fin de semana decidi Eve.

CAPTULO XXXIII

Los ligeros mareos aumentaban y las cosas comenzaban a estar confusas en el cerebro de Kate. Se sentaba en su despacho para meditar sobre la propuesta de una fusin y de pronto se daba cuenta de que esta fusin se haba realizado haca ya diez aos. Se asust. De modo que al fin decidi seguir el consejo de Brad Rogers e ir a ver al doctor John Harley. Haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez que el doctor Harley pudo convencer a Kate Blackwell para que se prestara a una revisin, as que aprovech ampliamente la visita. La examin con suma atencin, y cuando termin le dijo que le esperase en su despacho. John Harley estaba inquieto. Kate Blackwell era una mujer sumamente despierta para su edad, pero presentaba algunas seales alarmantes. Un evidente endurecimiento de las arterias, lo cual poda justificar los mareos ocasionales y la prdida de memoria. Hubiera debido retirarse haca aos, pero ella, sin embargo, continuaba en el trabajo tenazmente, sin querer ceder las riendas a nadie. Y quin soy yo para aconsejarles dijo. Yo tambin hubiera debido retirarme hace mucho tiempo. Ahora, con los resultados del examen delante de l, John Harley declar: Ya me gustara a m estar en tus condiciones fsicas, Kate. Deja a un lado los halagos, John. Cul es el problema? La edad, principalmente. Tienes un ligero endurecimiento de las arterias, y... Arteriosclerosis? Oh...! Es as como se llama en medicina? pregunt el doctor Harley. Sea lo que fuere, eso es lo que tienes. Es muy malo? Para tu edad, yo dira que es muy normal. Estas cosas todas son relativas. Puedes darme algo para que cesen estos malditos marellos? Me fastidiara desmayarme en una habitacin frente a un montn de individuos. Da mala reputacin a mi sexo.

Harley asinti. No creo que eso sea un problema difcil. Cundo vas a retirarte, Kate? Cuando tenga un bisnieto que se haga cargo del negocio. Los dos viejos, que se conocan desde haca tantos aos, se contemplaban fijamente cada uno a un lado del escritorio. John Harley no haba estado siempre de acuerdo con Kate, pero siempre haba admirado su valor. Como si leyera en su mente, Kate suspir. Sabes cul ha sido una de las grandes desilusiones de mi vida, John? Eve. Realmente, me preocupaba por esa nia. Quera darle el mundo, pero ella nunca se preocup lo ms mnimo por nadie, aparte de su maldita persona. Ests equivocada, Kate. Eve se preocupa muchsimo por ti y por Alex. Y un rbano, se preocupa. Yo s lo que me digo. Recientemente ella... Tena que elegir con sumo cuidado las palabras... sufri un terrible accidente. Por poco se muere. Kate sinti que el corazn le daba un vuelco. Por qu... por qu no me lo dijiste? Ella no me lo permiti. Estaba tan preocupada porque te pudieras inquietar que me hizo jurar que no te dira ni una palabra. Oh, Dios mo...! Fue un murmullo de agona. Y ahora... est bien? La voz de Kate sonaba ronca. Ahora est muy bien. Kate sigui inmvil, mirando a lo lejos. Gracias por decrmelo, John. Gracias. Te extender una receta para esas pldoras. Cuando termin de escribir la receta, alz la mirada. Kate Blackwell se haba marchado. Eve abri la puerta y se qued mirando fijamente sin poder dar crdito a sus ojos. Su abuela estaba all de pie, rgida y tiesa como siempre, sin mostrar ninguna seal visible de fragilidad. Puedo entrar? pregunt Kate. Eve se apart a un lado, incapaz de comprender lo que estaba sucediendo. Naturalmente. Kate entr y pase su mirada por el pequeo apartamento, pero no hizo comentario alguno. Puedo sentarme?

Lo siento. Por favor, sintate. Perdname... esto es tan... puedo ofrecerte algo? T... caf... algo? No, gracias. Ests bien, Eve? S, gracias. Estoy bien. Acabo de salir del despacho del doctor Harley. Me ha contado que sufriste un terrible accidente. Eve observ con cautela a su abuela, insegura de lo que seguira. S... Me ha dicho que estuviste... a punto de morir. Y que no le permitiste que me lo contara porque no queras preocuparme. De modo que era eso. Eve pisaba ahora terreno ms seguro. S, abuela. Eso me hizo comprender la voz de Kate son de pronto ahogada que... que te preocupabas por m. Eve comenz a llorar de alivio. Naturalmente que me preocupo, abuela. Siempre me he preocupado. Y un instante despus, Eve estaba en los brazos de su abuela. Kate sostuvo a Eve muy cerca de ella y apret sus labios en la cabeza rubia que descansaba en su regazo. Despus susurr. He sido una maldita vieja estpida. Podrs perdonarme alguna vez? Kate sac un pauelo de hilo y se son la nariz . Fui demasiado dura contigo declar. No podra soportar que te hubiese ocurrido algo. Eve acarici la mano de venas azuladas de su abuela, tranquilizndola, y contest: Estoy bien, abuela. Todo va bien. Kate se puso de pie, tratando de contener las lgrimas. Comenzaremos de nuevo, de acuerdo? Levant a Eve para encararse con ella. He sido testaruda e inflexible, como mi padre. Pero voy a enmendar todo eso. Lo primero que voy a hacer es incluirte otra vez en mi testamento, all donde perteneces. Era demasiado bueno para ser verdad! A m..., a m no me preocupa el dinero. Tan slo me preocupas t. T eres mi heredera... t y Alexandra. Vosotras sois toda la familia que tengo. Voy saliendo bien dijo Eve , pero si eso te hace feliz... Me har muy feliz, cario mo. Muy feliz, de verdad. Cundo podrs mudarte y volver a casa? Eve vacil tan slo un instante. Creo que sera mejor que me quedase aqu, pero te ver tan a menudo como t quieras. Oh, abuela... no sabes la soledad que he soportado...

Kate cogi la mano de su nieta y le pregunt: Puedes perdonarme? Eve la mir fijamente a los ojos y respondi muy seria: Abuela, claro est que puedo perdonarte.

En el mismo instante en que Kate se march, Eve se prepar una abundante racin de whisky con agua y se dej caer en el sof pararevivir la increble escena que acababa de tener lugar. Hubiera podido gritar de jbilo. Ella y Alexandra eran ahora las nicas herederas de la fortuna de los Blackwell. Sera muy fcil librarse de Alexandra. Ahora era George Mellis el que la preocupaba. De pronto, aquel hombre se haba convertido en un estorbo. Hay cambio de planes le dijo Eve a George. Kate me ha incluido otra vez en su testamento. George se detuvo a medio encender un cigarrillo. De verdad? Felicidades. Si algo le sucediera ahora a Alexandra, parecera sospechoso. De modo que ya nos cuidaremos de ella despus cuando... Creo que eso no me conviene a m. Qu quieres decir? No soy idiota, querida. Si algo le sucede a Alexandra, jo heredar sus acciones. Y t quieres verme fuera de la escena, no es verdad? Eve se encogi de hombros. Digamos que ahora t eres una complicacin innecesaria. Estoy dispuesta a hacer un trato contigo, George. Consigue el divorcio, y tan pronto como reciba el dinero te dar... George se ech a rer. Eres divertida. No sirve, baby. Nada ha cambiado. Alex y yo tenemos una cita en Dark Harbor el viernes por la noche. Pienso mantenerla. Alexandra estaba radiante e alegra cuando oy las noticias sobre su abuela y Eve. Ahora somos de nuevo una familia unida declar muy contenta. Son el telfono. Hola. Confo en que no te molestar, Eve. Soy Keith Webster. Haba comenzado a llamarla por telfono dos o tres veces por semana. Al principio, su torpe ardor haba divertido a Eve, pero ltimamente se haba convertido en una molestia. No puedo hablar contigo ahora le dijo Eve, Precisamente me dispona a salir.

Oh. Su tono era de disculpa. En ese caso no te retendr. Tengo dos billetes para las carreras de caballos de la semana que viene. S que te gustan los caballos, y haba pensado... Lo siento. La semana prxima quiz salga de la ciudad. Ya veo. Eve percibi la desilusin en su voz. Pues a lo mejor la semana siguiente. Sacar entradas para una obra de teatro. Qu te gustara ver? Ya las he visto todas replic Eve con brusquedad.Tengo que darme prisa. Colg el auricular. Tena que vestirse, pues, deba reunirse con Rory Mackenna, un joven actor que haba visto en una comedia fuera de Broadway. Tena cinco aos menos que ella, pero era como un insaciable garan salvaje. Eve se imagin a Rory hacindole el amor, y sinti humedad entre sus piernas. Esperaba ansiosamente pasar una excitante velada. Camino de casa, George Mellis se detuvo para comprar flores para Alexandra. Se senta satisfecho. Era una deliciosa irona que la anciana abuela hubiera vuelto a incluir a Eve en su testamento, pero eso no cambiaba las cosas. Despus del accidente de Alexandra, l se encargara de Eve. Ya se haban hecho todos los preparativos. El viernes, Alexandra le esperara en Dark Harbor. Solamente nosotros dos haba murmurado George mientras la besaba. Lbrate de todos los criados. Peter Templeton no poda olvidarse de Alexandra Mellis. Escuchaba el eco de las palabras de George Mellis: Podra llevarla a alguna parte. Creo que necesita un cambio. Su clara intuicin le deca que Alexandra se encontraba en peligro, y, sin embargo, estaba incapacitado para actuar. No poda acudir a Nick Pappas con sus sospechas. No posea pruebas. Al otro lado de la ciudad, en las oficinas de los directivos de Kruger Brent International, Kate Blackwell estaba firmando un nuevo testamento, por el cual dejaba toda su fortuna a sus dos nietas. En el jardn de la clnica psiquitrica situada al norte de Nueva York, Tony Blackwell estaba de pie ante su caballete. El cuadro que tena delante era un caos de colores, el tipo de pintura propia de un nio sin talento. Tony retrocedi para contemplarlo mejor, y sonri satisfecho. Viernes. Diez horas y cincuenta y siete minutos de la maana. En el aeropuerto de La Guardia un taxi se detuvo frente a la terminal de Eastern Airlines, y Eve Blackwell se ape del vehculo. Entreg al taxista un billete de cien dlares. No tengo cambio, seora le dijo el taxista. No tiene usted un billete ms pequeo? No. En ese caso, tendr usted que ir a buscar cambio ah dentro. No me queda tiempo replic Eve. Tengo que tomar el prximo avin para Washington. Mir su reloj de pulsera Baume & Mercier, y tom una decisin : Gurdese los cien dlares le dijo al asombrado conductor. Y se alej presurosa hacia la terminal. Medio caminando medio corriendo, se dirigi a la salida que indicaba Washington Shuttle. Ida y vuelta a Washington pidi Eve jadeante. El hombre mir hacia el reloj situado frente a l.

Lo ha perdido slo por dos minutos. Ahora justamente est despegando. Tengo que volar en ese avin. Tengo que encontrarme... no puede usted hacer nada? Estaba a punto de sufrir un ataque de histeria. Tmelo con calma, Miss. Hay otro vuelo dentro de una hora. Ser demasiado tarde... maldita sea! El hombre la observ mientras Eve recuperaba el dominio de s misma. Muy bien. Esperar. Hay alguna cafetera cerca de aqu? No, seorita. Pero hay una mquina automtica de caf ms abajo, en el pasillo. Gracias. El hombre la estuvo mirando mientras se alejaba y pens: Qu belleza! Me da envidia el sujeto con quien tiene tanta prisa por encontrarse... Viernes. Dos de la tarde. Va a ser una segunda luna de miel, pens Alexandra. La idea la excitaba. Lbrate de todos los sirvientes. Quiero que estemos los dos solos, ngel mo. Disfrutaremos de un adorable fin de semana. Y ahora Alexandra dejaba su casa de la ciudad, camino de Dark Harbor para encontrarse con George. Se haba retrasado. Estuvo almorzando con Kate, y se entretuvieron ms de lo que Alexandra haba esperado. Le dijo a la doncella: Ahora me voy. Volver el lunes por la maana. Cuando Alexandra llegaba a la puerta principal, son el telfono. Voy con retraso. Dejar que suene, pens, y se apresur a alejarse. Viernes, siete de la tarde. George Mellis haba revisado el plan de Eve una y otra vez. No haba ninguna falla en los clculos. Encontrars una lancha preparada en la cueva de Philbrook. Llvala a Dark Harbor y asegrate de que nadie te ve. Amrrala a la popa del Corsair. Saldrs con Alexandra para navegar a la luz de la luna. Cuando ests en alta mar, haz lo que te excita tanto, George... pero no dejes huellas sangrientas. Arroja el cuerpo por la borda, sube a la lancha y deja el Corsair a la deriva. Navegars en la lancha hasta la cueva de Philbrook, y entonces tomars el ferry de Lincolnville hasta Dark Harbor. Ve a la casa en un taxi. U tiliza cualquier excusa para que el chfer entre contigo de modo que los dos veis que el Corsair no est en el muelle. Cuando compruebes que Alexandra no est, llamars a la Polica. Nunca encontrarn el cuerpo de Alexandra. La marea lo arrastrar mar adentro. Dos eminentes doctores atestiguarn que probablemente ha sido un suicidio. Encontr la lancha motora amarrada en Philbrook Cove, esperndole, segn el plan previsto. George atraves la baha sin las luces de situacin, utilizando la claridad de la luna para conducir. Pas junto a media docena de botes amarrados sin que le viesen, y lleg al muelle de la finca de los Blackwell. Apag el motor de la lancha y at la amarra al Corsair, el gran yate de vela y motor. Alexandra se encontraba en la sala de estar, cuando George entr, hablando por telfono. Le hizo una sea, cubri el auricular con la mano, y dijo: Es Eve. Escuch un momento, y contest: Ahora tengo que irme, Eve. Mi cariito acaba de llegar. Te ver la semana que viene en el almuerzo. Dej el auricular, y se acerc presurosa a George para abrazarle: Has venido pronto. Estoy tan contenta... Te echaba de menos, de modo que lo abandon todo y vine corriendo.

Ella le bes. Te quiero. Y yo a ti, matia mou. Te has librado de los criados? Ella sonri. Estamos solos t y yo. Y sabes una cosa? Adivnalo... te he preparado moussaka George recorri ligeramente con el dedo la lnea de los pezones, que destacaban en la blusa de seda de su esposa. Sabes lo que he estado pensando toda la tarde mientras me hallaba en aquella lbrega oficina? Que me gustara salir a navegar contigo. Sopla un poco de viento. Por qu no salimos a navegar una o dos horas? Si t quieres. Pero mi moussaka est.. George ahuec la mano para rodear el pecho de Alexandra. La cena puede esperar. Yo no puedo. Ella se ech a rer. De acuerdo. Voy a cambiarme. No tardar ni un minuto. Haremos una carrera. George subi hasta su vestidor, y se puso unos pantalones usados, un jersey y calzado adecuado para navegar. Ahora que haba llegado el momento, se senta rebosante de una sensacin de salvaje expectacin, un sentimiento de excitacin que casi era un estallido. George oy la voz de Alex. Ya estoy lista, cario. George se volvi. Su mujer estaba de pie en el umbral de la puerta, vestida con un jersey, unos pantalones negros y calzada con zapatillas de lona. Llevaba sujeto detrs el largo cabello rubio con una pequea cinta azul. Dios mo, qu guapa es!, pens George. Casi era una vergenza desperdiciar tanta belleza. Tambin yo dijo George. Ella vio la lancha motora amarrada a la popa del yate. Hay una pequea isla al otro lado de la baha que siempre he querido explorar explic George. Nos acercaremos all en la lancha de modo que no tendremos que preocuparnos por las rocas. Solt las amarras y conect el motor, saliendo lentamente del embarcadero. Puso el yate de cara al viento para izar la vela principal y el foque, y el barco vir a estribor. Cuando el viento hinch las grandes velas de dracn, el Corsair avanz ms de prisa, y George puso rumbo al mar abierto. Al salir del rompeolas se encontraron con un viento de fuerza cinco, y el yate comenz a ladearse hundiendo la batayola de sotavento. Es formidable, fantstico! exclam ella en voz alta. Soy tan feliz, querido mo. George sonri.

Tambin yo lo soy. En cierta extraa medida, George Mellis se senta satisfecho de que Alexandra se sintiera feliz, de que muriese feliz. Ote el horizonte para asegurarse de que no haba otras embarcaciones cerca de la suya. Unicamente se vean algunas dbiles luces a lo lejos. Haba llegado el momento. Conect el piloto automtico, ech una ltima ojeada a su alrededor, hacia el desierto horizonte, y se dirigi a la barandilla de estribor; los latidos de su corazn comenzaron a acelerarse con la excitacin. Alex grit . Ven a ver esto. Ella se acerc a George y mir hacia abajo, hacia el agua oscura agitada por el veloz navio. Acrcate a m. La voz de George fue una orden spera. Ella se lanz a sus brazos, y l la bes con fuerza en los labios. La rode con sus brazos, abrazndola, y sinti que el cuerpo de la joven se relajaba. George flexion los msculos y la levant en el aire, hacia la barandilla. De pronto ella estaba luchando con l. George...! El la levant ms alto todava, y sinti que la mujer trataba de desasirse, pero George era demasiado fuerte para ella. Ya casi la tena encima de la barandilla, pataleando desesperadamente, y l se prepar para arrojarla por encima. En aquel momento experiment un sbito dolor lancinante en el pecho. Su primer pensamiento fue: He sufrido un ataque cardaco, y abri la boca para hablar y la sangre brot a borbotones. Dej caer los brazos y se mir el pecho con incredulidad. La sangre manaba de una herida abierta en el pecho. Alz la mirada, y all estaba ella, con un cuchillo lleno de sangre en la mano, sonrindole. El ltimo pensamiento de George Mellis fue: Eve...

CAPTULO XXXIV

Seran las diez de la noche cuando Alexandra lleg a la casa de Dark Harbor. Haba intentado hablar con George por telfono media docena de veces, pero no obtuvo respuesta en ninguna ocasin. Confiaba en que l no se enfadase porque se haba retrasado. Haba sido una estpida confusin. A primera hora de aquella tarde, cuando Alexandra iba a salir para Dark Harbor, haba sonado el telfono. Y ella pens: Voy con retraso. Dejar que suene, y sali inmediatamente para subir al coche. Pero la doncella haba salido corriendo detrs de ella. Mrs. Mellis! Es su hermana. Dice que es muy urgente. Cuando Alexandra cogi el telfono, Eve le dijo: Querida, estoy en Washington, D. C. Tengo un terrible problema. Debo verte en seguida.

Claro, claro repuso Alexandra instantneamente. Ahora me diriga a Dark Harbor para encontrarme con George, pero volver el lunes por la maana y... Esto no puede esperar. Eve pareca desesperada, Querrs encontrarte conmigo en el aeropuerto de La Guardia? Llegar en el vuelo de las cinco. Me gustara, Eve, pero le he dicho a George... Esto es algo muy urgente, Alex. Pero, naturalmente, si ests demasiado ocupada... Espera! De acuerdo. Estar all. Gracias, querida. Ya saba que poda contar contigo. Era tan raro que Eve le pidiera un favor que Alexandra no poda negarse. Tomara un avin ms tarde que la llevara a Dark Harbor. Llam por telfono a George a la oficina para decirle que se retrasara, pero George no estaba all. Le dej un recado a la secretaria, y tom un taxi para estar en La Guardia a tiempo de esperar la llegada del avin de las cinco procedente de Washington. Eve no lleg en l. Alexandra esper durante dos horas, y segua sin aparecer su hermana. Alexandra no tena idea de dnde poda ponerse en contacto con Eve en Washington. Finalmente, puesto que no poda hacer nada ms, Alexandra tom un avin hacia Dark Harbor. Ahora, mientras se acercaba a Cedar Hill House, encontr que todo estaba muy oscuro. Seguramente, George ya habra llegado a aquella hora. Alexandra pas de una habitacin a otra, encendiendo las luces. George...? llamaba. No haba la menor seal de George. Alexandra llam a casa. La doncella descolg el aparato. Est en casa Mr. Mellis? pregunt Alexandra. Pues no, no est, Mrs. Mellis. Me ha dicho que saldran los dos a pasar fuera el fin de semana. Gracias, Marie. Le habrn entretenido en alguna parte. Tena que haber alguna explicacin lgica que justificara su ausencia. Evidentemente, habra surgido algn negocio en el ltimo momento, y, como de costumbre, los socios haban pedido a George que se ocupara de l. Llegara en cualquier momento. Marc de nuevo el nmero de Eve. Esta vez, Eve respondi. Eve! exclam Alexandra. Qu te ha sucedido? Qu te ha sucedido a ti? Esper en el aeropuerto Kennedy, y cuando no apareciste... Kennedy! Me dijiste La Guardia. No, querida... Kennedy. Pero... Ya no tena importancia. Lo siento se excus Alexandra. Deb de entenderte mal. Ests bien? Eve manifest: Ahora estoy bien. Pero he pasado unos momentos infernales. Me enred con un hombre que es una importante figura poltica de Washington. Pero siente unos celos demenciales y... se ech a rer. No puedo contarte los detalles por telfono. La compaa telefnica nos cortara el servicio a las dos. Te lo contar el lunes. De acuerdo replic Alexandra. Se senta muy aliviada.

Que pases un buen fin de semana le dese Eve. Cmo est George? No est aqu. Alexandra trat de ocultar el tono de preocupacin de su voz . Supongo que le habrn retenido por negocios y no ha tenido oportunidad de llamarme. Seguro que llegar pronto. Buenas noches, querida. Buenas noches, Eve. Alexandra colg el telfono y pens: Sera esplndido que Eve encontrase realmente a alguien maravilloso. Alguien tan bueno y amable como George. Mir su reloj: Casi eran las once. Seguramente George tendra ahora alguna oportunidad para llamarla. Tom el telfono y llam a la firma de corredores de Bolsa. No le contestaron. Llam a su club. No, no haban visto a Mr. Mellis. A medianoche, Alexandra se senta alarmada, y a las diez de la maana estaba presa del pnico. No saba qu deba hacer. Era posible que George hubiera salido con un cliente y no pudiera comunicarse por telfono, o quizs haba tenido que salir en avin hacia alguna parte y no tuvo tiempo de telefonearle antes de marcharse. Deba de haber alguna sencilla explicacin. Si llamaba a la Polica, y George entraba tranquilamente, se sentira como una tonta. A las dos de la madrugada, llam por telfono a la Polica. No haba comisara de Polica en la isla de Islesboro, y la ms prxima estaba en Lincolnville, en la terminal del ferry. Una voz soolienta le respondi: Comisara de Lincolnville. Sargento Lambert. Soy Mrs. Mellis. S, dgame, Mrs. Mellis. La voz se alter instantneamente. En qu puedo servirla? Para decirle la verdad, no estoy muy segura dijo Alexandra dudosa. Mi marido tena que haber llegado a casa ayer por la noche, temprano, y... todava no ha aparecido. Entiendo. En esa frase se incluan toda clase de implicaciones. El sargento conoca por lo menos tres razones por las que un marido poda estar lejos de casa a las dos de la madrugada: rubias, castaas y pelirrojas. No es posible que le retuvieran en alguna parte por cuestin de negocios? Es que... normalmente me llama. Bueno, usted ya sabe cmo ocurren esas cosas, Mrs. Mellis. Algunas veces se encuentra uno metido en una cierta situacin y no puede llamar. Estoy seguro que pronto sabr de l. Ahora se senta realmente como una estpida. Como es natural, la Polica no poda hacer nada. Alexandra haba ledo en alguna parte que una persona tena que permanecer en paradero desconocido durante veinticuatro horas antes de que la Polica iniciara las pesquisas para descubrir su paradero, y George no haba desaparecido, por el amor de Dios. Simplemente, llegaba tarde. Creo que tiene usted razn contest Alexandra. Lamento haberle molestado. No es molestia, Mrs. Mellis. Apuesto algo a que su marido estar en el ferry de las siete de la maana, esperando la salida. George no estaba en el ferry de las siete, ni en el siguiente. Alexandra llam nuevamente a la empresa donde trabajaba su marido. La telefonista le dijo:

Espere, por favor. Unos minutos despus le inform: Lo siento, Mrs. Mellis. Su marido no ha venido esta maana. Un presentimiento de desastre comenz a apoderarse de Alexandra. George haba sufrido un accidente; estaba en un hospital, en alguna parte, enfermo, o muerto. Al menos, si no hubiera ocurrido aquella confusin con Eve en el aeropuerto... Quiz George lleg a la casa, y al descubrir que ella no estaba all, se haba marchado. Pero dejaba muchas cosas sin explicar. George hubiese dejado una nota. A lo peor, sorprendi a unos ladrones y fue atacado o secuestrado. Alexandra recorri la casa, una habitacin tras otra, en busca de alguna pista. Todo estaba intacto. Baj al embarcadero. El Corsair estaba all, amarrado. Llam nuevamente a la comisara de Polica de Lincolnville. El teniente Philip Ingram, un veterano que llevaba veinte aos en el Cuerpo, estaba de servicio aquella maana. Ya saba que George Mellis no haba aparecido por su casa en toda la noche. Durante toda la maana, ese asunto haba sido motivo de conversacin en la comisara de Polica, jocoso en su mayor parte. Ahora le dijo a Alexandra: No ha tenido ninguna noticia, Mrs. Mellis? De acuerdo. Ir personalmente. Saba que sera una prdida de tiempo. Aquel tipo estara probablemente echando una canita al aire. Pero cuando los Blackwell llaman, los campesinos acuden corriendo a la llamada, pens irnicamente. De todos modos, aquella seora era muy agradable. La haba tratado algunas veces durante los pasados aos. Volver dentro de una o dos horas le dijo al sargento de servicio. El teniente Ingram escuch la historia de Alexandra, revis la casa y el embarcadero, y sac la conclusin de que Alexandra Mellis tena un problema entre manos. George Mellis tena que haberse reunido con su mujer la noche anterior en Dark Harbor, pero no se haba presentado. Y aunque aquello no era problema del teniente Ingram, l saba que no le perjudicara en absoluto ayudar a un miembro de la familia Blackwell. Ingram llam al aeropuerto de la isla y a la terminal del ferry en Lincolnville. George Mellis no haba utilizado ninguno de los dos servicios durante las ltimas veinticuatro horas. No ha venido a Dark Harbor dijo el teniente a Alexandra. Y cmo demonios dejaba eso las cosas? Por qu aquel hombre haba desaparecido completamente? Segn la autorizada opinin del teniente, ningn hombre en su sano juicio abandonara voluntariamente a una esposa como Alexandra. Preguntaremos en los hospitales y en los dep... se contuvo a tiempo... y en otros lugares. Cursaremos un aviso sobre l. Alexandra estaba intentando dominar sus emociones, pero el teniente poda observar el gran esfuerzo que estaba haciendo. Gracias, teniente. No es necesario decirle cunto apreciar todo lo que pueda hacer. Ese es mi trabajo replic el teniente Ingram. Cuando el teniente Ingram regres a la comisara, comenz a llamar por telfono a los hospitales y depsitos. Las respuestas fueron negativas. No haba datos sobre ningn accidente ocurrido a George Mellis. El paso siguiente del teniente Ingram fue llamar a un amigo periodista del Maine Courier. Despus de eso el teniente curs aviso de persona desaparecida a todas las comisaras. Los peridicos de la tarde publicaban la noticia en primera pgina, con grandes titulares: Desaparecido el marido de la heredera Blackwell. Peter Templeton supo la noticia primero por el detective Nick Pappas.

Peter, recuerdas que me pediste no hace mucho que hiciera algunas averiguaciones respecto a George Mellis? S... Pues ha desaparecido por el foro. Qu quieres decir? Desaparecido, esfumado, volado. Esper que Peter digiriera las noticias. Se llev algo con l? Dinero, ropas... Nada. Segn el informe que hemos recibido de Maine, Mr. Mellis se ha desvanecido en el aire. T eres su psiquiatra. Pensaba que podras tener alguna idea de por qu nuestro muchachito pudiera hacer algo as. Peter contest sinceramente: No tengo ni idea, Nick. Si recuerdas algo, dmelo. Esto va a producir mucho ruido. S prometi Peter. Lo har. Alexandra Mellis llam a Peter por telfono, y ste pudo notar el agudo tono de pnico en la voz de la mujer. Yo... George ha desaparecido. Nadie parece saber lo que pueda haberle sucedido. Esperaba que quizs l le contara a usted algo que pudiera proporcionarnos una pista... Se interrumpi. Lo siento, Mrs. Mellis. No lo hizo. No tengo ni idea de lo que puede haber sucedido. Entiendo. Peter dese encontrar algn medio de consolarla. Si recuerdo alguna cosa, ya la llamar a usted. Dnde puedo hallarla? Ahora estoy en Dark Harbor, pero regresar esta noche a Nueva York. Estar en casa de mi abuela. Alexandra no poda soportar el pensamiento de estar sola. Haba hablado varias veces con Kate durante aquella maana. Oh, cario, seguro que no hay por qu preocuparse le dijo Kate. Probablemente, saldra para algn asunto de negocios y se olvid de telefonearte. Ninguna de las dos crea en tal cosa. Eve vio en la televisin el reportaje de la desaparicin de George. Se mostraron fotografas del exterior de Cedar Hill House, y de Alexandra y de George despus de su boda. Proyectaron una instantnea de George, mirando hacia arriba, con los ojos muy abiertos. De alguna manera le record a Eve la mirada de sorpresa en la cara de l en el instante antes de morir.

El comentarista de la televisin estaba diciendo: No hay pruebas de juego sucio, ni se han recibido peticiones de rescate. La Polica cree que probablemente George Mellis ha sido vctima de un accidente y quiz padezca un ataque de amnesia. Eve sonri satisfecha. Nunca encontraran su cuerpo. La marea lo habra arrastrado mar adentro. Pobre George! El haba seguido perfectamente el plan de Eve. Pero ella lo haba alterado. Eve haba viajado en avin a Maine, alquilando luego una motora en Philbrook Cove, reservada para un amigo. Entonces, haba alquilado un segundo bote en un muelle cercano y lo haba llevado a Dark Harbor, en donde esper a George. Este no lleg a sospechar lo ms mnimo. Eve tuvo la precaucin de limpiar bien la cubierta antes de devolver el yate al embarcadero. Despus de esto, result muy sencillo remolcar la motora alquilada para George al muelle y devolver el bote, volando luego de regreso a Nueva York para esperar la llamada telefnica de Alexandra. Era el crimen perfecto. La Polica lo considerara como una desaparicin misteriosa. El locutor estaba diciendo: En otras noticias... Eve desconect el televisor. No quera llegar con retraso a su cita con Rory Mackenna. A las seis de la madrugada siguiente, un barco de pesca encontr el cadver de George Mellis enganchado en el rompeolas a la salida de la baha de Penebscot. Las primeras noticias de la maana lo anunciaron como ahogado y muerte accidental, pero, a medida que se recibi ms informacin, el tono de las noticias fue cambiando. De la oficina del forense llegaron informes de que lo que en principio se haba credo eran mordeduras de tiburn, en realidad eran heridas de arma blanca. Los peridicos de la tarde decan en grandes titulares: Hay sospechas de asesinato en la muerte misteriosa de George Mellis. Millonario hallado muerto, apualado. El teniente Ingram estaba estudiando los mapas de las mareas de la noche anterior. Al terminar, se repantig en el asiento, con una expresin perpleja en su rostro. El cuerpo de George Mellis hubiera sido arrastrado hacia alta mar de no haber quedado enganchado en el rompeolas. Lo que ms intrigaba al teniente era que el cuerpo hubiese sido arrastrado por la marea partiendo de la direccin de Dark Harbor. Precisamente en el lugar donde no haba sido visto George Mellis. El detective Nick Pappas viaj en avin al Maine para sostener una conversacin con el teniente Ingram. Creo que mi departamento podra prestarle alguna ayuda en este caso declar Nick. Tenemos informacin interesante del pasado de George Mellis. Ya s que estoy fuera de mi jurisdiccin, pero si usted quisiera pedirnos colaboracin, nos complacera mucho ayudarles, teniente. Durante los veinte aos que el teniente Ingram haba pasado en la Polica de Lincolnville, la nica ocasin autnticamente emocionante que haba vivido, fue cuando un turista borracho dispar contra la cabeza de un alce clavada en la pared de una tienda local de curiosidades. El asesinato de George Mellis era noticia de primera pgina, y el teniente Ingram presinti que all tena una oportunidad de hacerse famoso. Con un poco de suerte, podra conducirle a un puesto de detective en el Departamento de Polica de Manhattan, all donde estaba la accin. De modo que ahora mir a Nick Pappas y respondi: No s... Como si leyera en su mente, Nick Pappas aadi:

No estamos tratando de hacer mritos. En este caso van a intervenir muchas influencias, por lo que nuestra misin sera mucho menos complicada si pudiramos resolverlo rpidamente. Yo podra comenzar informndole sobre la vida de George Mellis. El teniente Ingram decidi que no tena nada que perder. O.K, trato hecho. Alexandra estaba en la cama, bajo sedantes. Su mente rechazaba obstinadamente el hecho de que George haba sido asesinado. Cmo podan haberle hecho eso? No haba motivo alguno en el mundo para que nadie le matase. La Polica hablaba de una herida de arma blanca, pero se equivocaban en eso. Tena que ser algn tipo de accidente. Nadie poda querer matar a George...Nadie poda desear matarle... El tranquilizante que el doctor Harley le haba dado hizo finalmente su efecto. Alexandra se durmi. Eve haba quedado sorprendida al escuchar la noticia del hallazgo del cadver de George. Pero quizs es cosa buena, pens Eve. Las sospechas recaern sobre Alex. Ella estaba all. Kate estaba sentada en un sof, en la sala de estar, junto a Eve. Por qu querra alguien matar a George? pregunt Kate. Eve suspir. No lo s, abuela. Sencillamente, no lo s. El corazn se me rompe a causa de Alex. El teniente Philip Ingram estaba interrogando al empleado del ferry de Islesboro. Est usted seguro, absolutamente seguro, de que ni Mr. Mellis ni su esposa viajaron en el ferry el viernes por la tarde? No lo hicieron en mi turno, Phil, y lo he comprobado con el empleado del turno de la maana y l tampoco los vio. Tuvieron que llegar aqu en avin. Una pregunta ms, Lew. Hubo algn forastero que cruzara en el ferry el viernes? Demonios! respondi el empleado . Sabe bien que en esta poca del ao ningn forastero va a la isla. Podran llegar algunos turistas durante el verano... pero en noviembre? Mi... i... i... erda! El teniente Ingram fue a hablar con el director del aeropuerto de Islesboro. Es seguro que George Mellis no lleg en avin aquella tarde, Phil. Debi de viajar a la isla en el ferry. Lew ha dicho que no le vio. Pues, caramba, debi de venir nadando, no crees? Y qu hay de Mrs. Mellis? Ella s. Lleg en su Beechcraft aproximadamente a las diez de la noche. Mi hijo Charley la llev del aeropuerto hasta Cedar Hill. Qu estado de nimo mostraba Mrs. Mellis? Es curioso que me lo preguntes. Estaba tan nerviosa como el pitorro de un tetera hirviendo. Incluso mi chico lo not. Normalmente es una mujer tranquila, que siempre tiene una palabra amable para todos. Pero aquella noche tena una prisa de mil demonios.

Otra pregunta ms. Llegaron otros forasteros en avin aquella tarde o al anochecer? Caras desconocidas? El director neg con la cabeza. Nada. Slo los de costumbre. Una hora ms tarde, el teniente Ingram estaba hablando por telfono con Nick Pappas. Lo que he averiguado hasta el momento inform al detective de Nueva York es un maldito desbarajuste. El viernes por la noche, Mrs. Mellis lleg en un avin particular al aeropuerto de Islesboro, a las diez de la noche aproximadamente, pero su marido no la acompaaba, ni lleg en avin o en ferry. De hecho, no hay nada que demuestre que l estuvo en la isla aquella noche. Excepto la marea. Exactamente. Quien quiera que lo matara, probablemente lo arroj por la borda de alguna embarcacin, imaginando que la marea le arrastrara hacia alta mar. Ha examinado usted el Corsair? Le ech un vistazo por encima. No haba seal de violencia, nada de manchas de sangre. Me gustara mandar ah a un forense. Le importara? No me importara, mientras recuerde nuestro pequeo trato. Me acordar. Nos veremos maana. Nick Pappas y un equipo de tcnicos llegaron a la maana siguiente. Philip Ingram les acompa al embarcadero de los Blackwell donde estaba amarrado el Corsair. Dos horas despus, el forense declar: Creo que hemos dado en el clavo, teniente. Hemos encontrado manchas de sangre en la parte baja de la barandilla de estribor. Aquella tarde, el laboratorio de la Polica comprob que las manchas de sangre eran del tipo de la de George Mellis. En la comisara de Polica de Manhattan haba ms bullicio que de costumbre. Una serie de redadas nocturnas de traficantes de drogas haba llenado la jaula de presos hasta su mxima capacidad, y las celdas de detenidos estaban abarrotadas de prostitutas, borrachos y manacos sexuales. El ruido y el hedor competan en acaparar la atencin de Peter Templeton. Le acompa por entre aquella barahnda hasta el despacho del teniente Pappas. Hola, Peter. Has sido muy amable en acercarte por aqu. Por telfono, Pappas le haba dicho: Amigo, ests ocultndome algo. Ven a mi oficina a las seis en punto, o enviar un maldito equipo de SWAT para que te traiga a rastras. Cuando su acompaante sali del despacho, Peter pregunt: Por qu tanto jaleo, Nick? Qu demonios te atormenta? Te dir lo que me atormenta. Alguien que se est pasando de listo. Sabes lo que hemos conseguido? El cadver de un hombre que desapareci de una isla a la que nunca fue.

Eso no tiene sentido. Dmelo a m, compaero. El empleado del ferry y el tipo que cuida del aeropuerto, los dos juran que no vieron a George Mellis la noche que desapareci. El nico otro modo en que pudo llegar a Dark Harbor fue en una lancha motora. Hemos indagado en todos los embarcaderos de la zona. Zilch. A lo mejor es que no estuvo en Dark Harbor aquella noche. El laboratorio del forense dice lo contrario. Hallaron evidencias de que Mellis estuvo en la casa y se cambi el traje que llevaba por las ropas para navegar que vesta cuando encontraron su cadver. Lo mataron en la casa? En el yate de los Blackwell. Arrojaron el cuerpo por la borda. El que lo hizo supuso que la corriente lo arrastrara hasta la China. Cmo...? Nick Pappas alz una mano grande. Es mi turno. Mellis era paciente tuyo. Debi de hablarte de su mujer. Qu tiene que ver ella con todo esto? Todo. Ella es mi primer, segundo y tercer sospechoso. Ests loco. Eh, crea que los comecocos nunca utilizabais palabras como loco. Nick, qu te hace suponer que Alexandra Mellis pudiera matar a su marido? Ella estaba all, y tena un motivo. Lleg a la isla ms tarde aquella noche, con alguna fantstica excusa sobre que haba tardado ms porque estaba esperando a su hermana en el aeropuerto equivocado. Y qu dice su hermana? Djame respirar. Qu demonios quieres que diga su hermana? Son gemelas. Sabemos que George Mellis estuvo aquella noche en la casa, pero su' mujer jura que no le vio. Es una casa grande, Peter, pero no tan grande. Qtro punto, Mrs. M. dijo a todos los sirvientes que tenan libre el fin de semana. Cuando le pregunt el motivo, ella me respondi que haba sido idea de George. Los labios de George, naturalmente, estn sellados. Peter estaba all sentado, sumido en hondas reflexiones. Has dicho que tena un motivo, cul? Tienes muy mala memoria. T fuiste el que me puso sobre esa pista. Alexandra Mellis estaba casada con un psico cuyas expansiones sexuales exigan abusar con los puos de lo que tuviera a su alcance. Es muy probable que se sintiera ms que harta de sus golpes. Supongamos que decidi que no quera jugar ms. Pidi el divorcio. Y George le dijo que no. Por qu haba de concedrselo? El estaba muy bien. Su mujer no se atrevera a llevarle a juicio, sera un escndalo demasiado grande. No le quedaba otra salida. Tena que matarle. Se apoy hacia atrs en la silla.

Qu es lo que quieres de m? pregunt Peter. Informacin. T almorzaste con la esposa de Mellis hace unos diez das. Puls un botn del magnetfono que tena sobre su escritorio. Ahora vamos a registrarlo, Peter. Cuntame sobre ese almuerzo. Cmo se comport Alexandra Mellis? Estaba tensa? Enfadada? Histrica? Nick... nunca me he encontrado con una seora casada, ms relajada y ms feliz. Nick Pappas le mir ferozmente y desconect con rabia el aparato. No intentes darme gato por liebre, amigo mo. He ido a ver esta maana al doctor Harley. Ha estado prescribiendo medicamentos a Alexandra Mellis para evitar que se suicidara por los clavos de Cristo! John Harley se haba sentido muy inquieto por su encuentro con el teniente Pappas. El detective haba ido directamente al grano. Le ha consultado a usted Mrs. Mellis recientemente? Lo siento respondi el mdico. No estoy autorizado a hablar sobre mis pacientes. Me temo que no pueda ayudarle. Okay, doc, lo comprendo. Ustedes son viejos amigos. A usted le gustara mantener el asunto callado. Eso no va conmigo. Se puso de pie. Pero ste es un caso de homicidio. Volver dentro de una hora con un permiso para revisar sus archivos. Y cuando descubra lo que quiero averiguar, voy a dar comida a los peridicos... El doctor Harley estaba observndole. Podemos hacerlo de ese modo, o usted puede decirme ahora mismo lo que quiero saber; pero le aseguro que har todo lo que pueda para que no respire. De acuerdo? Sintese dijo el doctor Harley. Nick Pappas se sent. Alexandra ha estado sufriendo ltimamente de algunos problemas emocionales. Qu clase de problemas emocionales? Ha padecido una grave depresin. Ha estado hablando de... de suicidarse. Ha mencionado el uso de un cuchillo? No. Ha dicho que sufre frecuentes pesadillas sobre que se ahogaba. Le recet Wellbutrin. Ella volvi y me dijo que no pareca que le sirviera, y le prescrib Nomefensine. Yo... francamente no s si la ayudara o no. Nick Pappas segua sentado, callado, ordenando las cosas en su mente. Finalmente alz la mirada. Algo ms? Eso es todo, teniente. Pero haba ms, y a John Harley le aguijoneaba la conciencia. Haba callado deliberadamente el ataque brutal de George Mellis contra Eve Blackwell. Parte de su inquietud estaba en que deba haber informado a la Polica en el momento en que sucedi, pero ante todo el doctor Harley deseaba proteger a la familia Blackwell. No tena modo de saber si exista alguna relacin entre el ataque contra Eve y el asesinato de

George Mellis, pero su instinto le deca que era mejor no sacar a relucir ese asunto. Intentara hacer todo lo posible por proteger a Kate Blackwell. Quince minutos despus de haber tomado aquella decisin, su enfermera le dijo: El doctor Keith Webster est en la lnea dos, doctor. Era como si la conciencia estuviera aguijonendole. Keith Webster dijo: John, me gustara pasar por ah un momento esta tarde, y charlar contigo. Ests libre? Estar libre. A qu hora? Qu te parece a las cinco? Excelente, Keith. Ya nos veremos entonces. De modo que ese asunto no iba a quedar abandonado con tanta facilidad. A las cinco en punto, el doctor Harley haca entrar a Keith Webster en su despacho. Quieres un trago? No, gracias, John. No bebo. Perdname por entrometerme aqu de esta manera. A John Harley le pareca que cada vez que vea a Keith Webster ste peda perdn por alguna cosa. Era un hombrecillo tan suave, tan inofensivo y ansioso por complacer... un cachorro esperando que le acariciaran en la cabeza. Resultaba increble para John Harley que en aquella persona descolorida, plida que tena delante, existiera un cirujano tan brillante. Qu puedo hacer por ti, Keith? Keith Webster respir profundamente. Es sobre... sabes... sobre esa paliza que George Mellis le dio a Eve Blackwell. Qu hay sobre eso? Te das cuenta de que ella casi estuvo a punto de morir. S. Bueno, pues la Polica no lleg a saberlo. En vista de lo que ha sucedido... del asesinato de Mellis y de todo... estaba pensando si no deba contarlo a la Polica... De modo que ah lo tenamos. Pareca que no haba modo de zafarse del problema. Has de hacer lo que creas mejor, Keith. Keith Webster dijo con tristeza: Lo s. Es que francamente no soportara hacer algo que pudiera perjudicar a Eve Blackwell. Es una persona muy especial.

l doctor Harley estaba observndole con cautela. S, en efecto lo es. Keith Webster suspir. John, la nica cosa es que si ahora no cuento lo sucedido y la Polica lo descubre despus, voy a quedar en muy mal lugar. Ambos quedaremos en mal lugar, pens John Harley. Estuvo pensando en una posible salida. Dijo como por casualidad: No es muy probable que la Polica lo descubra, no crees? Eve, naturalmente, nunca lo mencionara, y t la recompusiste muy bien. Excepto esa pequea cicatriz, nadie adivinara que qued desfigurada. Keith Webster parpade. Qu pequea cicatriz? La cicatriz roja de su frente. Ella me dijo que se la quitaras dentro de uno o dos meses. El doctor Webster ahora parpadeaba mucho ms aprisa. Deba de ser una especie de tic nervioso, pens el doctor Harley. Yo no re... cundo has visto a Eve por ltima vez? Vino aqu har unos diez das a hablarme de un problema referente a su hermana. De hecho, la cicatriz era lo nico que me hizo distinguir a Eve de Alexandra. Son gemelas idnticas, sabes... Keith Webster asinti lentamente. S. He visto fotografas de la hermana de Eve en los peridicos. El parecido es asombroso. Y dices que la nica manera en que podras distinguirlas era la cicatriz en la frente de Eve a causa de la operacin que le hice? Exactamente. El doctor Webster segua all sentado, en silencio, mordindose el labio inferior. Al final dijo: A lo mejor, an no debera hablar con la Polica. Me gustara pensarlo un poco ms. Francamente, creo que eso es muy sensato, Keith. Las dos son unas chicas adorables. Los peridicos estn insinuando que la Polica cree que Alexandra mat a George. Eso es imposible. Recuerdo cuando eran pequeas... El doctor Webster haba dejado de escucharle. Cuando sali del despacho del doctor Harley, Keith Webster iba inmerso en sus pensamientos. Ciertamente, ni siquiera haba dejado la huella de una pequea cicatriz en aquella hermosa cara. Sin embargo, John Harley la haba visto. Sera posible que Eve hubiese tenido algn accidente que le dejara aquella cicatriz, pero si no por qu haba mentido? No tena sentido. Lo estuvo pensando desde todos los puntos de vista, revisando todas las diferentes posibilidades, y cuando lleg a una conclusin pens: Si estoy en lo cierto, esto va a cambiar toda mi vida... A la maana siguiente, temprano, Keith Webster llam al doctor Harley:

John comenz , perdname por molestarte. Me dijiste ayer que Eve Blackwell fue a hablar contigo sobre su hermana Alexandra? Cierto. Despus de la visita de Eve, fue tambin Alexandra a visitarte? S. De hecho, vino a mi despacho al da siguiente. Por qu? Simple curiosidad. Podras decirme para qu fue a verte la hermana de Eve? Alexandra estaba muy deprimida. Eve intentaba ayudarla. Eve haba recibido una paliza, que por poco la mata, de manos del marido de Alexandra. Y ahora aquel hombre haba sido asesinado, y se sospechaba de Alexandra por ello. Keith Webster siempre haba sabido que no era brillante. En la escuela haba tenido que trabajar muy duro, justamente para poder aprobar. El haba sido siempre el blanco de las jugarretas de sus compaeros. No era un atleta, ni era un erudito, y socialmente, un inepto. Tena todas las posibilidades de no llegar a ser alguien importante. Y nadie se sorprendi ms que su propia familia, cuando Keith Webster fue admitido en la Facultad de Medicina. Al elegir la ciruga, ni sus compaeros ni sus maestros creyeron que se convirtiera en un cirujano competente, y mucho menos que llegara a ser un gran cirujano. Pero l haba sorprendido a todo el mundo. En lo ms profundo de su ser, anidaba un talento que casi era genialidad. Keith Webster era como un escultor delicado que usaba su magia con la carne viva en vez de la arcilla, y en muy poco tiempo la fama de Keith Webster se extendi. Sin embargo, a pesar de sus xitos, Keith nunca logr sobreponerse al trauma de su infancia. Dentro de l segua viviendo el muchachito que aburra a todo el mundo, aquel chico del que se rean las jovencitas. Cuando finalmente encontr a Eve, tena las manos resbaladizas por el sudor. Ella respondi al telfono al primer timbrazo. Rory? Su voz era baja e insinuante. No. Aqu Keith Webster. Ah. Hola. Not un cambio en su voz. Cmo ests? le pregunt. Muy bien. Keith se percat de la impaciencia de Eve. A m... a m me gustara verte. No salgo con nadie. Si leyeras los peridicos, sabras que asesinaron a mi cuado. Estoy de luto. Keith se sec las manos en los pantalones. Precisamente por eso quiero verte, Eve. Tengo alguna informacin que deberas conocer.

Qu clase de informacin? Preferira no discutirlo por telfono. Casi poda percibir el cerebro de Eve en marcha. Muy bien. Cundo? Ahora, si te va bien. Lleg al apartamento de Eve treinta minutos despus. Eve le abri la puerta. Estoy muy ocupada, Keith le dijo. Para qu queras verme? Para esto le dijo Keith Webster disculpndose. Abri un sobre de papel manila que llevaba en la mano, sac una fotografa y la entreg delicadamente a Eve. Era una fotografa de Eve. Ella la mir asombrada, y dijo: Y bien? Es un retrato tuyo. Ya puedo verlo replic ella secamente. Y qu? Un retrato que te hice despus de la operacin. Y qu? No hay ninguna cicatriz en tu frente, Eve. Keith observ el cambio que se produjo en el rostro de Eve. Sintate. Webster se sent frente a ella, en el borde del sof, sin poder evitar mirarla intensamente. Haba visto muchas mujeres hermosas durante su vida profesional, pero Eve Blackwell le fascinaba por completo. Nunca haba conocido a nadie como ella. Creo que sera mejor que me contaras el asunto. Webster comenz por el principio. Le habl de su visita al doctor Harley y de la misteriosa cicatriz, y mientras Keith Webster hablaba, miraba fijamente los ojos de Eve. No tena ninguna expresin. Cuando Keith Webster acab, Eve manifest: No s lo que estars pensando, pero sea lo que fuere, ests hacindome perder el tiempo. En cuanto a la cicatriz, slo se trataba de hacerle una pequea jugarreta a mi hermana. Sencillamente eso. Y ahora, si es que ya has terminado del todo, tengo muchas cosas que hacer. Webster permaneci sentado. Siento haberte molestado. Slo pens que tena que hablar contigo antes de hacerlo con la Polica.

Pudo comprobar que ahora s haba atrado su atencin. Y por qu motivo tendras que ir a la Polica? Estoy obligado a rendir un informe del ataque de George Mellis contra ti. Despus, est ese asunto tuyo de la cicatriz. Yo no lo entiendo, pero seguramente t si podrs aclararlo ante la Polica. Eve experiment la primera punzada de temor. Aquel hombrecillo estpido, aburrido, que estaba all delante, no tena ni idea de lo que haba sucedido en realidad, pero saba lo suficiente para que la Polica comenzara a hacer preguntas. George Mellis haba sido un asiduo visitante del apartamento de Eve. La Polica probablemente encontrara testigos que le haban visto. Ella haba mentido respecto a que se encontraba en Washington la noche del asesinato de George. Careca de una autntica coartada. Haba credo que nunca la necesitara. Si la Polica se enteraba de que George casi la haba matado, esto les dara el motivo. Todo el plan comenzara a venirse abajo. Tena que silenciar a aquel hombre. Qu es lo que quieres? Dinero? No! Eve vio la indignacin en su rostro. Pues qu, entonces? El doctor Webster baj la mirada hacia la alfombra, ruborizado de vergenza. Yo... me gustas tanto, Eve. No soportara que te ocurriera nada malo... Ella se esforz en sonrer. No va a sucederme nada malo, Keith. No he hecho nada malo. Creme, nada de todo esto tiene que ver con la muerte de George Mellis. Alarg la mano y tom la de l. De verdad apreciara muchsimo que te olvidaras del asunto. De acuerdo? Keith cubri la mano de ella apretndola. Me gustara, Eve. Realmente me gustara. Pero el sbado se van a examinar las pruebas ante el Tribunal. Yo soy mdico. Temo que mi deber sea presentarme como testigo y contar todo lo que s. Keith vio que la alarma apareca en los ojos de Eve. El le acarici la mano. S, tengo que hacerlo, Eve. Es mi obligacin. Solamente hay una cosa que podra impedirme hacerlo. Observ cmo ella caa en la trampa de sus palabras. Qu es ello? Su voz era muy cariosa. No se puede obligar a un marido a prestar testimonio contra su mujer.

CAPTULO XXXV

La boda se celebr dos das antes del examen de las pruebas del forense. Se casaron ante un juez, en su despacho particular. La simple idea de estar casada con Keith Webster pona a Eve la piel de gallina, pero no le qued otra alternativa. Ese idiota se cree que seguir casada con l. Tan pronto como terminase la investigacin, ella conseguira la anulacin, y all acabara la cuestin. El teniente de detectives Nick Pappas tena un problema. Estaba seguro de conocer la identidad del asesino de George Mellis pero no poda demostrarlo. Se hallaba enfrentado a una conspiracin de silencio en torno a la familia Blackwell que no lograba penetrar. Discuti el problema con su superior, el capitn Harold Cohn, un polica formado en la calle, que haba subido desde abajo. Cohn le escuch atentamente, comentando despus: Todo es humo, Nick. No tienes ni el ms puetero pedazo de evidencia. Se reiran de nosotros en el tribunal. Lo s suspir el teniente Pappas. Pero estoy en lo cierto. Sigui sentado durante un momento, pensando, Le importara a usted que hablase con Kate Blackwell? Jess! Para qu? Ser una pequea excursin de pesca. Esa mujer gobierna esa familia. Ella podra tener alguna informacin que a lo mejor ni siquiera sospecha que posee. Tendrs que vigilar cada paso. Lo har. Y s suave con ella, Nick. Recuerda... es una anciana. El encuentro tuvo lugar aquella misma tarde en la oficina de Kate Blackwell. Nick Pappas adivin que Kate tena ya ochenta y tantos aos, pero los sobrellevaba muy bien. Mostraba muy poco de la tensin que el detective saba deba de estar experimentado la anciana. Kate Blackwell era una persona muy reservada, y se haba visto obligada a vigilar que el nombre Blackwell no se convirtiera en una fuente de especulacin y escndalo pblicos. Mi secretaria me ha dicho que quera usted verme sobre un asunto de urgencia, teniente. S, ma'am. Maana se celebrar la vista del informe del forense sobre la muerte de George Mellis. Tengo razones para suponer que su nieta est implicada en esa muerte. Kate se puso completamente rgida. No lo creo. Por favor, esccheme, Mrs. Blackwell. Cualquier investigacin policial comienza con la bsqueda del motivo. George Mellis era un cazador de fortunas, y un sdico vicioso. Se cas con su nieta y pronto se encontr con una gran fortuna en sus manos. Me imagino que pegaba a Alexandra con demasiada frecuencia y, cuando ella le pidi el divorcio, l se neg. El nico medio de librarse de l era matndole. Kate estaba mirndole fijamente, con la cara plida.

Comenc a buscar pruebas que apoyaran mi teora. Supimos que George Mellis estuvo en la casa de Cedar Hill antes de desaparecer. nicamente hay dos medios para llegar a Dark Harbor desde el continente: avin o ferry. Segn la Polica de Lincolnville, George Mellis no utiliz ninguno de los dos medios. Yo no creo en milagros, y supuse, adems, que Mellis no era el tipo de hombre que pudiera caminar sobre el agua. La nica posibilidad que quedaba era que tomase un bote desde algn lugar de la costa. Realic comprobaciones en los lugares donde alquilaban botes, y di con el punto en Gilkey Harbor. A las cuatro de la tarde del da en que George Mellis fue asesinado, una mujer alquil una lancha motora y dijo que un amigo la recogera ms tarde. Pag al contado, pero tuvo que firmar el recibo de alquiler. Utiliz el nombre de Solange Dunas. Le recuerda algo ese nombre? S. Era... era la institutriz que cuid de las gemelas cuando eran nias. Volvi a Francia hace muchos aos. Pappas asinti, con una expresin satisfecha en su rostro. Algo ms al norte de la costa, la misma mujer alquil un segundo bote. Se lo llev, devolvindolo tres horas ms tarde. Firm otra vez como Solange Dunas. Mostr a los dos empleados una fotografa de Alexandra. Ambos la reconocieron, pero no podan estar absolutamente seguros porque la mujer que alquil los botes tena el pelo castao. Y eso le hace pensar a usted...? Que era una peluca. Kate manifest rgidamente: No creo que Alexandra matase a su marido. Tampoco lo creo yo, Mrs. Blackwell repuso el teniente Pappas. Fue su hermana, Eve. Kate Blackwell estaba tan inmvil como una roca. Alexandra no pudo hacerlo. Comprob sus movimientos el da del asesinato. Pas la primera parte del da en Nueva York, con usted, y despus viaj directamente en avin desde Nueva York a la isla. No tuvo oportunidad de alquilar aquellas dos embarcaciones. Se inclin hacia adelante. De modo que me qued con la persona parecida a Alexandra, y que firmaba con el nombre de Solange Dunas. Tena que ser Eve. Comenc a investigar si haba algn motivo. Mostr una fotografa de George Mellis a los inquilinos de la casa de apartamentos donde vive Eve, y result que Mellis era un visitante frecuente de la casa. El conserje del edificio me dijo que una noche, mientras Mellis estaba all, Eve recibi una paliza que por poco la mata. Sabe usted eso? No. La voz de Kate era un susurro. Mellis lo hizo. Encaja en su modelo. Y se era el motivo de Eve... venganza. Ella lo atrajo a Dark Harbor y lo asesin. Mir a Kate, y experiment una sensacin de culpabilidad al aprovecharse de la anciana . La coartada de Eve es que estaba en Washington D. C. aquel da. Dio al taxista que la llev al aeropuerto un billete de cien dlares para que l la recordara con toda seguridad, y cre un gran alboroto sobre haber perdido el avin de Washington. Pero no creo que fuese a Washington. Creo que ella se puso una peluca morena, y tom un avin comercial a Maine, donde alquil esos botes. Mat a Mellis, arroj su cuerpo por la borda, amarr despus el yate y remolc la otra lancha motora al muelle de alquiler que entonces estaba cerrado. Kate le estuvo mirando un buen rato. Despus dijo lentamente:

Toda la evidencia que usted posee es circunstancial, no es as? S. Pappas estaba dispuesto a hacer el ltimo movimiento para la caza. Necesito pruebas concretas para la vista del forense. Cualquier cosa que pudiera declarar puede serme til. Kate sigui sentada, en silencio, como ordenando sus pensamientos. Finalmente dijo: Creo que puedo darle alguna informacin para esa vista. El corazn de Nick Pappas comenz a latir ms de prisa. Se haba arriesgado, pero el resultado era bueno. La anciana responda. Inconscientemente, Pappas se inclin hacia adelante: Y bien, Mrs. Blackwell? Kate habl lenta y claramente: El da que George Mellis fue asesinado, teniente, mi nieta Eve y yo estbamos en Washington D. C., juntas. Kate vio la expresin de sorpresa en el rostro de Pappas. Solemne bobo, pens Kate Blackwell. Has credo realmente que te ofrecera una Blackwell como sacrificio? Que yo permitira a la Prensa que celebrase una orga con el nombre Blackwell? No. Yo castigar a Eve a mi manera. El veredicto del jurado fue de muerte a manos de uno o varios asaltantes desconocidos. Ante la gratitud y sorpresa de Alexandra, Peter Templeton estuvo presente en la vista, en Lincolnville. Justo, nada ms que para prestar apoyo moral le dijo l. Peter pens que Alexandra estaba soportndolo bastante bien, pero en su rostro y en sus ojos se vea la tensin. Durante un descanso, la llev a almorzar a Lobster Pot, un pequeo restaurante de cara a la baha. Cuando esto termine dijo Peter, creo que le convendra hacer un viaje, alejarse por algn tiempo. S. Eve me ha pedido que me vaya con ella. Los ojos de Alexandra estaban llenos de dolor. Todava no puedo creer que George haya muerto. S lo que ha sucedido, pero... todava me parece irreal. Es el modo que la Naturaleza emplea para amortiguar el golpe hasta que el dolor se hace ms soportable. Todo est tan falto de sentido. Era un hombre tan maravilloso. Mir a Peter y aadi : Usted pas un tiempo con l. El habl con usted. No era un hombre maravilloso? S contest Peter. S, lo era. Quiero la anulacin de nuestro matrimonio, Keith dijo Eve. Keith Webster parpade al mirar sorprendido a su esposa. Y por qu vas a pedir la anulacin? Oh, vamos, Keith. No creeras realmente que iba a seguir casada contigo, verdad? Naturalmente. Eres mi esposa, Eve. Detrs de qu ibas t? Del dinero de los Blackwell?

Yo no necesito dinero, cario. Me gano la vida esplndidamente. Puedo darte cualquier cosa que te apetezca. Ya te he dicho lo que me apetece. La anulacin. Keith sacudi la cabeza con tristeza. Creo que eso no puedo concedrtelo. En ese caso voy a pedir el divorcio. No creo que fuese aconsejable. Sabes, nada ha cambiado realmente, Eve. La Polica no ha encontrado todava al que mat a tu cuado, de modo que el caso sigue abierto. No tienen plazo de prescripcin en los casos de asesinato. Si te divorciaras de m, me vera obligado a... _alz las manos en un gesto de impotencia. Ests hablando como si yo le hubiera matado. Y as fue, Eve. La voz de Eve era despreciativa. Cmo demonios lo sabes t? Es la nica razn por la que te has casado conmigo. Ella le mir, llena de odio. Bastardo miserable! Cmo puedes hacerme esto? Es muy sencillo. Te amo. Y yo te odio. Lo entiendes? Te desprecio! Keith sonri tristemente. Yo te quiero tanto... El viaje con Alexandra qued anulado. Me voy a Barbados en luna de miel dijo Eve a Alexandra. Barbados haba sido idea de Keith. No ir le haba replicado Eve secamente. La idea de una luna de miel con l era algo nauseabundo. Parecer raro si no tenemos luna de miel le dijo l tmidamente. Y no queremos que la gente comience a hacernos preguntas embarazosas, verdad, ngel mo? Alexandra comenz a encontrarse con Peter Templeton para almorzar juntos una vez por semana. Al principio, era porque ella quera hablar de George, y no haba nadie ms con quien pudiera hacerlo. Pero al cabo de algunos meses, Alexandra tuvo que admitir ante s misma que disfrutaba enormemente con la compaa de Peter Templeton. Le inspiraba una confianza que ella necesitaba desesperadamente. Peter Templeton se mostraba sensible a sus estados de nimo, y, adems, era inteligente y la distraa.

Cuando yo era interno le cont a Alexandra, sal para mi primera visita a la casa de un enfermo, en pleno invierno. El paciente era un anciano delicado, que estaba en cama con una terrible tos. Yo iba a auscultarle el pecho con mi estetoscopio, pero no quera causarle impresin, de modo que decid calentar primero el aparatito. Lo puse en el radiador mientras le examinaba la garganta y los ojos. Entonces cog el estetoscopio y lo coloqu en su pecho. El viejo salt de la cama como un gato escaldado. Desapareci la tos, pero tard dos semanas en curarse de la quemadura. Alexandra rea. Era la primera vez que se rea desde haca mucho tiempo. Podemos repetirlo la semana prxima? pregunt Peter. S, por favor. La luna de miel de Eve result mucho mejor de lo que ella haba anticipado. Keith, a causa de su piel plida, sensible, tema exponerse al sol, de modo que Eve se iba sola a la playa todos los das. Pero nunca estaba sola mucho rato. La rodeaban salvavidas amorosos, vagabundos de la playa, importantes hombres de negocios y playboys. Era como hartarse en un maravilloso bufete, y Eve escoga un plato diferente todos los das. Disfrutaba doblemente de sus escapadas sexuales porque su marido estaba arriba, en su suite, esperndola. Nunca crea hacer bastante por ella. Estaba pendiente de ella como un pequeo perro faldero, y la serva a manos llenas. Si Eve expresaba un deseo, lo cumpla inmediatamente. Eve haca todo lo imaginable para insultarle, irritarle, provocarle contra ella para que l la dejara marchar, pero el amor de Keith era indestructible. La idea de permitir que Keith le hiciera el amor, pona enferma a Eve, y se senta agradecida porque Keith tena una libido dbil. Los ojos comienzan a sentir el peso, pens Kate Blackwell. Haban sido tantos los aos, y tan plenos y tan ricos. KrugerBrent International necesitaba una mano fuerte al timn. Necesitaba alguien con sangre de los Blackwell. No hay nadie que se haga cargo cuando yo me haya marchado, pensaba Kate. Tanto trabajo y tanta lucha para la Compaa. Y para qu? Para que pase a manos extraas cualquier da. Maldita sea! No puedo permitir que eso suceda. Una semana despus de regresar de su luna de miel, Keith dijo con tristeza: Creo que tendr que volver al trabajo, amor mo. Tengo en lista un montn de operaciones. Estars bien durante el da, aunque yo no est? A Eve le cost trabajo mantener la cara seria. Lo intentar. Keith estaba en pie y sala de la casa temprano todas las maanas, mucho antes de que Eve se despertara, y cuando ella iba a la cocina encontraba que l haba preparado caf y todas las cosas del desayuno a punto para ella. Abri una generosa cuenta bancaria a nombre de Eve y la mantena siempre repleta de fondos. Ella gastaba el dinero sin descanso. Mientras ella se divirtiera, Keith se senta feliz. Eve compr joyas para Rory, con quien pasaba casi todas las tardes. No puedo aceptar cualquier papel le dijo a Eve. Eso daara mi imagen. Lo entiendo, querido. Realmente? Y qu sabrs t de cmo funciona el jodido negocio del espectculo? T naciste con una cucharilla de plata en el trasero.

Y Eve le compraba un bonito regalo extra para calmarle. Pagaba el alquiler del apartamento de Rory y le compraba ropa nueva para las entrevistas, y pagaba sus cenas en restaurantes caros en donde pudiera ser visto por importantes productores. Ella hubiera querido estar junto a l las veinticuatro horas del da, pero estaba all su marido. Eve llegaba a casa a las siete o a las ocho de la noche, y Keith estaba en la cocina preparando la cena para ella en su delantal Besa al cocinero. Nunca le pregunt de dnde vena. Durante el ao siguiente, Alexandra y Peter Templeton se vieron cada vez con ms frecuencia. Cada uno se haba convertido en parte importante de la vida del otro. Peter acompaaba a Alexandra cuando ella iba a visitar a su padre a la clnica psiquitrica, y, de alguna manera, compartir esas visitas las haca menos penosas. Una noche, cuando Peter vino a recoger a Alexandra, se encontr con Kate: As que usted es mdico, eh? Yo he enterrado una docena de mdicos, y todava sigo con vida. Sabe usted algo sobre los negocios? No demasiado, Mrs. Blackwell. Forma parte de una corporacin? pregunt Kate. No. Ella hizo un gesto despectivo. Demonios! No sabe usted nada.