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Feudalismo y Edad media

La expresin "Edad Media" ha sido empleada por la civilizacin occidental para definir el periodo de 1000 aos de historia europea entre el 500 y 1500 d. C. EL inicio de la Edad Media est sealado por la cada del Imperio Romano Occidental, generalmente tomado como el fin de la historia clsica antigua. El inicio del Renacimiento (de Europa) marca el final de la Edad Media. Entre los acontecimientos que determinaron el final de este periodo destacan la cada de Constantinopla en 1453; la utilizacin por primera vez de la imprenta en 1456; el descubrimiento de Amrica en 1492; la Reforma Protestante iniciada por Lutero en 1517, y el florecimiento de las artes en Italia. La Edad Media se sita, por lo tanto, entre lo que conocemos como historia antigua e historia moderna.
Razn de ser del feudalismo en Europa

Fue un sistema social y poltico que surgi a principios de la Edad Media y se instal en Europa durante varios siglos (siglos altomedievales), aunque en constante evolucin. Como ocurre con todas las formas sociales nuevas, el feudalismo se desarroll adoptando muchos aspectos del orden antiguo, ajustndolos a las necesidades de la poca. Esta nueva sociedad surgi en respuesta a presiones exteriores e interiores que actuaban sobre el sistema anterior. Los procesos de esta ndole rara vez son el resultado de decisiones formales, sino la solucin que los hombres dan a unas circunstancias ambientales cambiantes, lo que es particularmente cierto en el caso del feudalismo, al que dio paso el decadente sistema romano en su ltima fase. Para entender la implantacin del feudalismo hay que recordar la evolucin de los ltimos siglos del Imperio Romano. El fuerte y centralizado poder estatal del alto imperio y la sociedad urbana romana dej paso a un progresivo debilitamiento de la autoridad y una ruralizacin en aumento de la poblacin. En este contexto, la necesidad de la sociedad tardorromana y de la de los primeros tiempos medievales era la proteccin: proteccin contra los invasores brbaros, los bandidos y los campesinos en rebelin. El aparato estatal, antes poderoso, era ahora demasiado dbil para cumplir con sus obligaciones; en su decadencia, se vea incapaz de hacer justicia y proporcionar paz y

proteccin a los ciudadanos. En tales circunstancias, el pueblo se vio obligado a establecer por si mismo la forma de organizarse y generar un sistema donde la seguridad fuese el elemento prioritario.
El feudo

La antigua tradicin romana del patrocinio era una relacin entre dos hombres libres. Mediante el acto de la encomendacin, un hombre libre se colocaba bajo la proteccin de un seor, a quien el encomendado deba servir y respetar a cambio de sostenimiento y proteccin. Esta situacin dio lugar ms tarde a contratos escritos que regulaban el grado de compromiso de ambas partes. Ante la existencia de peligros reales, la encomendacin se convirti en feudo o cesin. El hombre libre ceda sus tierras y su libertad a un noble con recursos para la guerra, a cambio de proteccin; en otras palabras cambiaba su libertad por seguridad. Los deberes ms importantes eran comnmente: el servicio militar (normalmente limitado a 40 das al ao), reclutar soldados para el ejrcito de su seor y proveerlo de ingresos. Por su parte, el seor se comprometa a dar proteccin militar a su vasallo y a proporcionarle los medios de subsistencia. Con ese fin, el vasallo reciba el control de un feudo que normalmente consista en una gran extensin de tierra, aunque tambin poda tratarse de funciones lucrativas y de responsabilidad, como recaudador de impuestos, acuador de moneda o agente de aduanas. De ese modo, un seor con muchos vasallos dispona de fuentes seguras de ingresos adems de un ejrcito. El contrato feudal era de por vida. El seor poda arrebatarle el feudo a su vasallo si ste incumpla sus obligaciones. En cambio, para el vasallo, dejar a su seor era tarea ms ardua. Al principio los feudos no eran hereditarios, lo que constitua una gran ventaja para el seor. Cuantos ms feudos tena un seor para repartir, ms duramente haban de trabajar los vasallos para ganrselos. Con el transcurso de la Edad Media, los vasallos encontraron oportunidades para convertir sus feudos en hereditarios, dejando a sus seores un nmero menor de los que disponer como recompensa. Las malas comunicaciones, los caminos casi intransitables, contribuyeron al aislamiento y a la divisin de las comunidades medievales europeas. Aunque seguan existiendo residuos del antiguo poder central en forma de monarquas, las rdenes de los reyes no iban ms all de

los muros de palacio. Europa era literalmente un conglomerado de miles de campamentos armados semiindependientes. Estas divisiones no podan durar por tiempo indefinido. Todo el Occidente europeo viva en una amenaza constante. Al sur, los musulmanes representaban un grave peligro; al este ocurra lo mismo con los ejrcitos hunos, mongoles y eslavos. Los vikingos saqueaban prcticamente sin oposicin las costas del norte en los siglos IX y X. Ofrecer proteccin ante tan intensos peligros era algo que sobrepasaba la capacidad incluso de los ms poderosos seores feudales. Para hacer frente a tales amenazas surgi una compleja red de relaciones, en la que todos prestaban fidelidad y obediencia a alguien ms poderoso, hasta llegar al monarca, que lo haca ante Dios. Como contrapartida por la ayuda recibida, exista el compromiso de ofrecer un determinado nmero de hombres para servicios militares, siempre que se les requiriese para ello.
Ventajas y desventajas del Feudalismo

La mala prensa que en los tiempos contemporneos ha tenido el feudalismo (paradigma de la tirana de los poderosos sobre los humildes) se debe a que la produccin agrcola fue en muchos casos insuficientes para ser til al sistema, lo que provoc hambruna. La rudimentaria agricultura de la poca y el ineficiente sistema de cultivo no permitan la acumulacin de reservas, Si las cosechas fallaban, lo que ocurra a menudo, el hambre haca en seguida su aparicin. Y es que si bien los campesinos tenan tierras como parte del contrato feudal, su primera responsabilidad era ocuparse del ganado y de las cosechas de su seor. Si la tormenta o el fuego las amenazaban, la primera que haba que poner a salvo era la del seor. Por ello el agricultor tena que esforzarse denodadamente en producir lo suficiente para mantener a su familia y adems asegurar el alimento de la nobleza y al clero, que no eran productores. Esto no siempre se consegua, generando la citada pobreza y hambre entre la poblacin base de la sociedad.