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Universidad de Guanajuato

Ensayo Neuronas espejo: Qu son y cul es su relacin con el aprendizaje social y los trastornos autistas

El presente ensayo tiene como objetivo comprender qu son las neuronas espejo y su o sus funciones, para despus enfocarse en conocer su relacin con en el aprendizaje social, la empata y el trastorno autista. Para responder a las preguntas anteriores, me he apoyado en artculos y libros que cuentan con investigaciones previas, tanto del funcionamiento y origen de las neuronas espejo como de su relacin con el espectro autista. Se han encontrado en la corteza parietal y premotora de monos, neuronas con la capacidad de activarse de igual forma ante acciones observadas y acciones ejecutadas (Fogassi et al., 2005, Gallesse et al, 1996), existe tambin evidencia de un sistema similar en el cerebro humano (Gazzola and Keysers, 2009; Iacoboni et al., 1999). A este sistema se le ha nombrado sistema de neuronas espejo. La neuronas espejo fueron descubiertas por Gicomo Rizzolatti en 1991, durante un experimento en el cual se implantaron electrodos a monos Rhesus para observar que neuronas se activaban al mover la mano. Al estar realizando el experimento not que las mismas neuronas que se activaban cuando el mono mova la mano se activaban antes de que realizara dicho movimiento, es decir, al momento que el experimentador le enseaba que movimiento deba hacer. Los debates sobre el origen de las neuronas espejo han desembocado en dos teoras principales. Por un lado, est la teora adaptativa, segn la cual las neuronas espejo son producto de un proceso evolutivo para la comprensin de lo que otros hacen; por otro lado, se encuentra la teora asociacionista, segn la cul las neuronas espejo son causa de aprendizaje sensorio motriz, que proviene de la interaccin con otros, por consiguiente, las neuronas espejo seran un producto de la interaccin social. A pesar de que no existe evidencia contundente que confirme alguna de las dos teoras, la teora asociacionista cuenta con tres ventajas. La primera, es que cuenta con una explicacin comprobable de las diferencias entre los monos y los humanos que ha llevado a investigadores a cuestionarse la existencia de un sistema de neuronas espejo en humanos. Segundo, es consistente con la evidencia que muestra que las neuronas espejo contribuyen a algunas

funciones del aprendizaje social, pero no juegan un papel dominante en la comprensin de las acciones de otros. Por ultimo, esta teora est apoyada por datos recientes que muestran que an en la adultez, las neuronas espejo pueden modificarse por medio de aprendizaje sensorio motriz. Una pregunta que resulta indispensable responder antes de comenzar a hablar de autismo, es existe un sistema de neuronas espejo en el ser humano? Si lo hay, qu evidencia sustenta dicha existencia? Y qu funciones cumple? Investigaciones utilizando estimulacin magntica transcraneal (TMS, por sus siglas en ingls) y resonancia magntica funcional (fMRI) evidencian que los humanos tambin cuentan con un sistema de neuronas espejo. Los estudios con TMS muestran que la observacin de ciertos movimientos resultan en la activacin de las mismas neuronas que se activan cuando se produce el movimiento observado (Aziz-Zadeh et al., 2002; Catmur et al., 2007; Fadiga et al., 1995; Gangitano et al., 2001, 2004; Strafella and Paus, 2000). Marco Iacoboni y colaboradores, realizaron tambin un experimento de

neuroimagen en el que primero, se pona a un grupo de individuos a observar e imitar ciertas acciones, luego con TMS se les provocaba una lesin temporal para inhabilitar el rea de Broca, bajo estas condiciones, los sujetos no fueron capaces de imitar. Marco Iacoboni y su equipo interpretaron esto como evidencia contundente de que existen neuronas espejo en los humanos, ms an de que existe una fuerte relacin entre las neuronas espejo y la imitacin. El sistema de neuronas espejo en humanos es ms complejo que en otros animales, pues los humanos recibimos mucha ms informacin relacionada con la experiencia de observar y ejecutar acciones similares. Existe adems, evidencia que prueba que, no solo el rea premotora y la corteza parietal forman parte del sistema de neuronas espejo. Por ejemplo, existen regiones de neuronas espejo que conectan, con la amgdala, de la cual una funcin es el reconocimiento facial, esto explica la empata y el hecho de que sintamos lo que el otro siente, funciona as: al ver una accin las neuronas espejo la imitan y envan seales al sistema lmbico, as se 3

siente lo mismo que el actor est sintiendo. De manera muy parecida, las neuronas espejo juegan un papal importante en el lenguaje, para empezar, todo el tiempo utilizamos lenguaje corporal al hablar, como ya se dijo antes, las neuronas espejo son importantes para descodificar el movimiento corporal de otros, as de igual forma que al ver expresiones faciales, las neuronas espejo se activan al ver el movimiento (lenguaje) corporal y envan seales a las reas relacionadas con la produccin del lenguaje, que, curiosamente, son las mismas que se activan al escuchar a otros (Marco Iacoboni et al.). Catmur y colaboradores aseguran que en humanos, cualquier rea relacionada con procesos sensoriales y/o motores tiene el potencial para actuar como neurona espejo si se le entrena por aprendizaje sensorio motriz. Neuronas espejo y autismo El trastorno autista se caracteriza por una dificultad para relacionarse, patrones de conducta repetitivos y restringidos, un desarrollo lento y anormal del lenguaje y una dificultad para realizar funciones ejecutivas, como planear u organizar. El trastorno comienza antes de los 3 aos de edad y suele ser identificado por una desarrollo retrasado y anormal del lenguaje. Baron Cohen et al, demostraron que los nios con autismo tienen

dificultades para comprender las creencias y sentimientos de otros, es decir, no poseen teora de la mente (capacidad para ponerse en los zapatos del otro, es decir, recrear mentalmente lo que el otro hace, siente o piensa) . Investigadores de la Universidad de California realizaron un experimento para descubrir la relacin entre las neuronas espejo y el autismo. Para dicho experimento se utilizaron diez nios con sndrome de autismo y diez nios con desarrollo normal. Se les presentaron imgenes de rostros expresando diferentes emociones. Durante la imitacin emocional, los nios con desarrollo normal mostraron actividad neural en las cortezas motora y premotora, estructuras lmbicas, el cerebelo y reas clave del sistema de neuronas espejo. El grupo con autismo mostr una activacin en las cortezas visual, motora y premotora y la amgdala, sin embargo, las reas relacionadas con las neuronas espejo, no se activaron. Esto prueba la teora

de que existen afecciones en el sistema de neuronas espejo de individuos que padecen autismo, ms an, explica por qu los individuos con autismo no pueden ser empticos. Discusin El descubrimiento de las neuronas espejo, resulta potencialmente til para la comprensin y manipulacin del comportamiento social basado en la imitacin, es decir, la influencia que tienen los medios de comunicacin y/u otros en la forma de vestir, la percepcin de uno mismo y de los dems, entre otros, adems de una comprensin mucho ms cientfica de la adquisicin del lenguaje y el establecimiento de la comunicacin entre individuos, as como el desarrollo de la empata y el aprendizaje motor. No solo eso, el descubrimiento de su afeccin en el trastorno autista, cuenta con todo el potencial se servir a investigadores para buscar nuevas formas de tratamiento de este trastorno, aunque para ello sea necesario realizar ms investigaciones para tener un conocimiento mucho ms contundente y profundo respecto a las reas afectadas y como se pueden rehabilitar.

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doi:10.1016/j.tics.2007.01.001. Dapretto, Mirella; Davies, Marie S; Pfeifer, Jennifer H; Scott, Ashley A; Sigman, Marian; Bookheimer, Susan Y; Iacoboni, Marco.

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http://www.dailymotion.com/video/xd1t25_marco-iacoboni-neuronasespejo_school#.UL5fLo7tglc