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Actas VIII Congreso de la Sociedad Espaola de Historia de las Ciencias y de las Tcnicas

LA TECNOLOGA ALEMANA EN LA MINERA VIRREINAL


MERVYN LANG
University of Salford, Inglaterra
Resumen
El papel de los alemanes en la minera hispanoamerica fue importantsimo, no slo
como practicantes de la tecnologa minera, sino tambin como estudiosos de la
mineraloga y de la metalurgia as como divulgadores de la ciencia minera.
Esta historia est erizada de nombres alemanes clave, tales como Johan Weysler,
Ignaz von Born, Friedereich Sonneschmidt y Alejandro von Humboldt, nombres que
representan un fuerte lazo entre la tecnologa minera americana y la centroeuropea.
Se propone en esta ponencia explicar la naturaleza de este lazo, cmo funcionaba,
qu valor tena, en qu medida se nutra, o en cambio se obstaculizaba, por las posturas
polticas de la Corona espaola, organismo que dispona el marco administrativo y
jurdico dentro del cual tena que funcionar la minera colonial.
Se sabe que el lazo se estableci en tiempos de Carlos V y que se volvi a
promocionar en tiempos de Carlos III. En el lapso intermedio del siglo XVII, por las
circunstancias de la poltica monopolista de los Austrias menores, adems de la
realidad de la enemistad con el mundo germano a raz del papel de Espaa en la
Contrarreforma, se supone atascado el flujo hacia Amrica de la tecnologa alemana.
Como consecuencia, se produjo un bajn de la produccin de metales preciosos en el
continente americano.
Se propone repasar el curso de los contactos con la tecnologa alemana, en el
contexto del temario del intercambio de tecnologa a nivel intercontinental.
Especialmente se prestar atencin a temas controvertidos como los sistemas de
beneficio y de laboreo, adems de llegar a un juicio sobre si el auge minero del siglo
XVIII se debi a la contribucin tecnolgica extranjera o bien si se debi ms bien a
iniciativas mineras criollas apoyadas tanto en las nuevas posturas de la Ilustracin
espaola como en las reformas fiscales que se efectuaron en aquel siglo.
Los alemanes en la tecnologa minera
Se reconoce que la tecnologa minera sudamericana se derivaba de tres fuentes: la
espaola de la Conquista, la tecnologa indgena precolombina, y, a travs de la
Pennsula, la tecnologa centroeuropea. En diferentes momentos variaba la aportacin
de cada una de estas fuentes con respecto a las dems. En conjunto fue una tecnologa
mixta, mestiza.
El papel de los alemanes en la minera hispanoamericana ha sido importantsimo 1)
como practicantes destacados de la tecnologa minera, 2) como estudiosos de la
mineraloga y divulgadores de la ciencia minera, 3) como enseantes-tutores de
metalurgistas espaoles, 4) como estudiosos de la minera americana y divulgadores de
su desarrollo y caractersticas.
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Primero, es preciso definir el trmino alemn en contexto minero hispnico. Es
una voz sumamente vaga, representaba el gran rea centroeuropea, de estructura
poltica bastante diferente de la de hoy. Equivala ms bien al imperio austraco, por lo
tanto se refiere a centros mineros de lo que fue la Bundesreupublik, ms la DDR,
Austria, Hungra, Checoslovaquia, e incluso Holanda, el Tirol, en el caso de Idria,
territorios que lindaban con Italia. En la documentacin de la poca las voces alemn,
germano, y tudesco pueden aplicarse a flamencos, nerlandeses, austracos, noruegos,
suecos a veces incluso a franceses e incluso a ingleses. En la perspectiva americana,
era toda Europa no latina. Pero sobretodo se refera a los centros mineros ms
importantes del Erzgebirge, zona minera alrededor de Dresden y Freiberg, que ejerca
la tecnologa minero-metalrgica ms al da.
Freiberg en Sajonia, Goslar en el Harz, Schemnitz tambin en Sajonia, de gran
tradicin minera, eran centros no no slo de produccin de plata sino de cobre, de
plomo etc. De gran fama cientfica, la minera alemana desde el siglo XV representaba
la vanguardia de la metalurgia mundial. Sobre todo la famosa academia de Freiberg,
donde en 1765 se fund una escuela de minas que integraba los adelantos qumicos,
fsicos, y geolgicos de la Ilustracin, actuaba como gran centro de investigacin y
aprendizaje minero en la segunda mitad del siglo XVIII, atrayendo a investigadores y
peritos extranjeros.
La historia de la minera hispanoamericana est erizada de nombres alemanes.
Destaca sobretodo el de Alejandro von Humboldt (l769-1859), gran gegrafo y
naturalista, cuya inmensa obra incluye el mejor estudio panormico hasta entonces de
la minera hispanoamericana (HUMBOLDT, 1991, 314-445). En el mbito prctico,
destacan las misiones mineras a la Nueva Espaa y al Per, a partir de 1790, integradas
mayormente por mineros sajones.
Otros nombres alemanes que marcan la minera hispanoamericana incluyen en el
siglo XVII a Johann Weysler y los grandes empresarios mineros ausburgeses los
Fcares, muy activos en la Espaa imperial, y en el siglo XVIII toda una dinasta de
administradores, tcnicos, y investigadores como Friedrich Storr, Ignaz von Born,
Friederich Sonneschmidt, Thaddeus von Nordenflicht, Ludwig Lindner, y muchsimos
ms. Estas grandes figuras en la segunda mitad del siglo XVIII giraban alrededor de la
Academia de Minas de Freiberg, donde estudiaron tambin los grandes metalurgistas
espaoles de la poca, Fausto y Juan Jos de Elhuyar, figuras destacadas en las
reformas mineras de finales del siglo. (IZQUIERDO, 1958, 27-33)
Adems de Freiberg, Goslar en el Harz, y Schemnitz tambin en Sajonia eran de
gran tradicin minera, no slo de plata sino de cobre, de plomo etc. De gran fama
cientfica, la minera alemana desde el siglo XV representaba la vanguardia de la
metalurgia mundial.
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Los contactos entre la minera hispnica y la alemana, regulares o ocasionales, eran
importantes. Pero siempre hay que tener en cuenta el talante autctono de la minera
hispana, con races en la Iberia romana y en la metalurgia rabe. En Amrica, como se
est revelando en la investigacin de hoy, exista una minera precolombina que leg
tcnicas a la minera colonial.
Etapas de los contactos con alemania
1. El Renacimiento, coincidiendo primero con el descubrimiento de Amrica y
luego con la unin de las dinastas espaola y germana en la figura de Carlos V (1517-
58). Carlos V iba acompaado por consejeros alemanes. Hablaba alemn, y tena
grandes intereses comerciales e industriales en los territorios germanos.
2. Contacto fsico, tecnolgico, y comercial. Se presencian peritos alamenanes en
las minas de Guadalcanal y de Almadn. (SNCHEZ GMEZ, 1989, 167-196) Este
contacto fue propiciado adems por el intercambio comercial, centrado en Sevilla. El
apellido Alemn/Alamn se hace bastante comn en la minera americana y al costado
de la Catedral aparece la Calle Alemanes.
3. La imprenta, inventada a finales del siglo XV, da a conocer la experiencia
prctica de autores como Biringuccio (BIRINGUCCIO, 1540), que haba trabajado en
Schemnitz, Bauer, conocedor de la minas de Saxonia (BAUER, l550), y Lazarus Erker
(ERKER, 1574). En los Probierbcher (principios siglo XVI) se explicaban tcnicas
usadas en la minas de las montaas del Harz, incluyendo el uso del azogue para la
extraccin de oro de antiguas monedas.
4. Contactos financieros. Unas dcadas despus del descubrimiento de Amrica,
hacia mediados del siglo XVI, Espaa estaba en una etapa de renovacin minera a
consecuencia de los intereses de los Fcares (Die Fuegger), no slo banqueros de
Augusburgo que aviaban la tesorera de Carlos V sino grandes empresarios mineros
centroeuropeos. Se les concedi la explotacin de diferentes minas, incluyendo
Almadn y las de Guadalcanal en la Sierra Morena, descubiertas en l555, como
garanta de los crditos que prestaban al emperador. Con su representante Johann
Schedler, contrat el emperador en l553 el envo de unos 200 tcnicos alemanes a
Espaa para racionalizar y desaguar las principales minas de la pennsula. (SNCHEZ
GMEZ, 167-196)
5. Misiones mineras a Amrica. En los 1520 un grupo de tcnicos alemanes lleg a
las Antillas, luego en 1536 a Sultepec, en la Nueva Espaa. Se supone que sentaron las
bases para la explotacin minera que empezaba a radiar por todo el continente desde
esos sitios.
6. Almadn, gran mina de azogue peninsular, impulsada en los 1560 por la
demanda de azogue desde Amrica, se convierte en foco de la vanguardia de
tecnologa minera, filtro por donde pasa la tecnologa alemana a Amrica. No se puede
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subestimar el gran papel de la mina de azogue de Almadn en este sentido, ya que, a
travs de toda la poca colonial, la direccin tencolgica de la minera americana por
parte de la Corona se realiza a travs de consultas diarias con la direccin de Almadn.
7. El mayor invento colonial fue el beneficio de patio, sistema de amalgamacin
inventada por Bartolom de Medina en Pachuca en 1555. (CASTILLO MARTOS,
2001) Pero se supone que sus ideas derivaron de contactos con alemanes en Sevilla.
Parece incluso que Medina quiso invitar a Pachuca a un perito alemn, a quien la Casa
de la Contratacin neg licencia. (HARING, 1979, 199)
Contrarreforma y siglo XVII
Durante el reinado de Felipe II sobreviene una etapa de introversin cultural y
tecnolgica. Desaparece el asesoramiento tcnico alemn, por distintos motivos:
1) La muerte de Carlos V, l558, rompe la ligazn dinstica con el centro de Europa.
2) El recelo religioso cultural frente a los pases de la Reforma, fuente de la hereja.
Un tcnico alemn de Guadalcanal es mandado a la hoguera en Llerena en l558. Los
alemanes ya no tienen aliciente para ir a Espaa. Una cdula de Felipe II prohbe a los
espaoles el estudio en el extranjero.
3) La poltica econmica mercantalista resulta en la exclusin de los extranjeros de
la economa americana, cuyo eje fue precisamente la minera. Esto en realidad se
extiende cada vez ms a los peritos y cientficos espaoles, de modo que el
asesoramiento se realiza cada vez ms indirectamente mediante consultas por escrito
con Almadn.
4) La actividad de la Inquisicin, con prohibicin de lecturas extranjeras, diluye el
impacto divulgador de la etapa anterior. Posteriormente, los peritos alemanes enviados
a finales del siglo XVIII tienen problemas precisamente con la Inquisicin.
5) A raz del auge de la plata americana, aument tambin la autoconfianza en la
habilidad tecnolgica autctona hispanoamericana. Siempre se haba pensado en la
contribucin de los alemanes como transitoria, hasta que Espaa adquiriera el know
how adecuado.
6) Casi permanente estado blico del siglo XVII, en el que Espaa quedaba
enemistada con Centroeuropa.
7) Desde l646, con la retirada de los Fcares, Almadn, que sigue representando la
vanguardia e inspiracin de toda la tecnologa minera hispana, deja de ser un filtro por
donde pasa la tecnologa centroeuropea hacia Amrica. Almadn entra en un ciclo
secular de decadencia, mal dotado, que afecta su habilidad tecnolgica, con efecto
negativo sobre la minera americana.
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8) Deterioro de los lazos martimos. El contacto con Espaa se reduce a plazos
bianuales. En la Guerra de Sucesin de principios del siglo XVIII esos plazos pueden
ser trianuales. (LANG 1998, 119-287)
Siglo XVII
As, a travs del siglo XVII, en pleno contraste con el siglo anterior, destaca la falta
de prestacin tcnica alemana. Lstima, porque precisamente a mediados del siglo
XVII fue cuando se realiz una gran expansin y adelanto tecnolgico en la minera
alemana. (BARGALL, 1955)
1. Concretamente, por ejemplo, en los repetidos y frustrados intentos de fomentar la
minera de mercurio en Mxico, nunca se concibe la posibilidad de pedir un
asesoramiento extranjero. Se consulta exclusivamente con Almadn. En 'Alemania' la
minera de azogue segua pujante en Idria (Eslovenia), sin ningn contacto de tipo
tecnolgico.
2. Espaa depende ya de sus propios recursos de tecnologa inventiva, que por
cierto tenan su aspecto positivo. Cito por ejemplo la valiosa obra investigadora
inventora del ingeniero Jernimo de Arganz a principios del siglo, colaborador del
platero Juan de Arfe, quien propuso un sistema de desage a base de calderas de vapor.
3. Auge de la tecnologa criolla. Compensando el hueco dejado por los extranjeros,
destaca especialmente en esta poca la autonoma de la tecnologa americana, por
cierto muy lejos de ser negativa, como lo demuestra el invento valioso del sistema de
cazo y cocimiento del colombiano Alonso Barba, descrito en l640 en su Arte de los
Metales, el invento de los hornos de aludel en Huancavelica, introducidos en Almadn
por Juan de Bustamante en l646, y posteriormente en Idria, y el sin fin de patentes
concedidos para mecanismos de desage y ventilacin, a inventores americanos. Esta
tecnologa flua a travs del Atlntico a Espaa, donde siempre se integraban indianos
a las comisiones mineras. Sobre todo Potos y Huancavelica vienen a figurar como
fuentes de renovacin tcnica. En Espaa, en la tcnica minera, ya desde finales del
siglo XVI se habla de metalrgicos de escuela alemanista y otros de escuela
americanista.
Ahora bien, se sabe que el siglo XVII fue un siglo de estancamiento cuando no de
recesin en la minera de plata americana. Disminuye espectacularmente el valor del
tesoro enviado a Espaa. As se plantea la pregunta del efecto nocivo de esta ruptura
con la tecnologa europea, concretamente: en qu medida se puede achacar los
problemas productores del siglo XVII a este factor? Es un tema fascinante que merece
una mayor investigacin. A corto plazo se puede afirmar que en la problemtica del
siglo XVII pesan ms otros factores. La tecnologa minera, no obstante el apartamiento
de Centroeuropa, no pierde en absoluto su dinmica. Se supone adems que aunque no
se presencian extranjeros tcnicos ni en Espaa ni en Amrica, los contactos
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tecnolgicos se mantienen en cierta medida mediante los viajes de militares, marinos,
diplomticos y comerciantes con el norte de Europa.
Siglo XVIII
En el siglo XVIII se renuevan los contactos con Centroeuropa a raz de la nueva
dinasta francoborbnica que enmarca Espaa en la dinmica cultural y cientfica de la
Ilustracin francoeuropea, culminando con la esclarecida dinasta de Carlos III (1759-
1788), que da gran mpetu el tema minero.
Desde mediados del siglo XVIII, despus de dcadas de asesoramientos, en parte
extranjeros (Jussieu, Bowles), en parte nacionales (Jorge Juan, Antonio de Ulloa) se
produce una gran renovacin de los contactos con la tecnologa centroeuropea. Los
resultados son positivos, aunque la medida precisa de esta aportacin alemana resulta
controvertida. Para los hispanoamericanos, la recuperacin y auge de la Edad de la
Plata se debe mucho ms a los mritos de la tecnologa autctona, favorecida en el
siglo XVIII por reformas fiscales y administrativas.
Almadn
El caso de Almadn ofrece el aspecto ms positivo. Desde 1754 se encarga
Almadn a una serie de directores alemanes, primero Koelher y luego Heinrich
Cristofer Storr hasta 1785, luego Juan Martn Hoppensack hasta 1794. Este renovado
contacto estrecho con la minera alemana, concentrada en tcnicas de excavacin,
consigue grandes mejoras. Los alemanes eran expertsimos en entibacin con madera y
herrera. Racionalizaron el mtodo de labor, poniendo al da la tcnica extractiva,
especialmente en lo que refiere a sistemas de desage y de refuerzo (MATILLA
TASCN, 1987, vol. 2, 161) Los conflictos religiosos entorpecieron la obra de los
alemanes pero no impidieron que fuera un xito.
En el sentido de que el xito de la minera mexicana, e incluso la peruana a finales
del siglo XVIII, dependa del buen suministro de azogue procedente de Almadn,
entonces cabe juzgar como altamente positiva la gestin alemana. Tambin ayud este
asesoramiento en el desarrollo de las minas de Guadalcanal. En un momento se
nombr a uno de los alemanes, Andrs Cristian Helling, para fomentar las minas de
azogue de la Nueva Espaa. Igualmente se fund en Almadn una Academia de
Minas, que luego sirvi de modelo para la Escuela de Minas de la Ciudad de Mxico.
El Per
La gran misin minera al Per en 1788 fue encabezada por el sueco Thaddeus von
Nordenflicht, con todo un equipo de asesores tcnicos alemanes. En trminos
generales, se considera esta misin un fracaso: 1) no logr adaptar a la minera peruana
el nuevo sistema de amalgamacin de procedencia hngara (barriles de Von Born) 2)
desat amargas pendencias con las autoridades virreinales, 3) no logr remediar las
funestas consecuencias del espectacular derrumbe de las grandes minas de
Huancavelica en l786, 4) fracas el banco minero que fund, 5) a diferencia de
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Mxico, la misin minera no tuvo el acierto de fundar un Colegio de Minas.
(WHITAKER, 1945, 5)
Mxico
La misin minera a Mxico se considera a grandes rasgos un gran xito, por los
historiadores, aunque en su tiempo el virrey la calific como un fracaso. Se racionaliz
la labor de las minas, se fund un gran colegio minero, adems de un banco minero de
labor positiva. Pero tampoco se logr en el propsito de renovar la metalurgia
mediante el sistema de Born. Adems hubo una importante diferencia con la misin al
Per, ya que la misin mexicana era una misin mixta hispanogermana, encabezada
incluso por un espaol, el qumico Fausto de Elhuyar, adiestrado en la tecnologa
metalrgica centroeuropea. El vicedirector Friederich Sonneschmidt, quien se qued
varias dcadas en Mxico, tuvo a la postre que confesar que ninguna tcnica europea
poda superar la tcnica natural de la amalgamacin mexicana elaborada a travs de los
siglos. (HOWE, 1949, 6)
Uno de los rasgos destacados de las reformas mineras en Mxico fue la fundacin
en 1792 de la famosa Escuela de Minas, cuya plantilla de profesores inclua al alemn
Ludwig Linder.
El resultado de las misiones fue controvertido. El sistema alemn de barriles no se
pudo adpatar, desprestigiando la metalurgia alemana. Pero las tcnicas de excavacin
alemanas, a base de la geometra subterrnea, puso al da este importante aspecto de la
minera, empezando a acabar con el viejo sistema del rato. La obra de Friederich
Sonneschmidt, publicada 1825, dio a conocer en el mundo el sistema de patio, fue un
reconocimiento de los valores tecnolgicos autctonos de la minera americana.
(SONNESCHMIDT, 1805)
Alejandro Von Humboldt
El gran naturalista alemn se presenci en los primeros aos del siglo XIX en
Sudamrica y en Mxico, estudiando detalladamente la minera, entre otras cosas. El
resultado de este viaje, el famoso Ensayo, fue la primera obra panormica de la minera
americana. Publicado en Pars en 1825, dio a conocer por primera vez, en divulacin
mundial, la realidad de la minera americana, comentando su grandeza, sus logros, y
sus defectos. Humboldt inform sobre la minera americana con una postura altamente
positiva, aunque tuvo crticas por el bajo nivel de mecanizacin y la direccin algo
relajada por parte de la Corona.
Conclusin
El debate actual se preocupa del valor de la transferencia de tecnologa alemana a
Amrica. En qu medida fue beneficioso, y en qu medida fracas (patio). Se pregunta
si se tiende a exagerar la transferencia de tecnologa desde Europa, cuando en realidad
Amrica estaba desarrollando una tecnologa autctona, conforme con el
medioamiente fsico de aquel continente.
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1. La aportacin alemana fue valiossima, por inspiracin, ejemplo, consejo, y
comunicacin escrita ms que por contacto directo. Pero la problemtica de la minera
hispanoamericana, especialmente en sus aos crisis de mediados del siglo XVII, no se
puede explicar slo por un innegable aislamiento frente a la tecnologa centroeuropea.
2. La medida exacta de este aislamiento es dudosa, ya que a pesar de una ausencia
de presencia fsica extranjera, la labor de cientficos estudiosos como Jernimo de
Arganz demuestra un saber tecnolgico que rebasa las fronteras del mundo puramente
hispano. Se supone entonces que a pesar de la exclusin de extranjeros de territorios
hispanos, se adelantaba la tecnologa espaola a travs de los contactos comerciales,
militares y martimos con el Norte de Europa. En Amrica, la cantidad de patentes y la
obra de Barba y Saavedra demuestran el desarollo de una tecnologa autctona.
3. El auge del siglo XVIII se produca antes de la llegada de los alemanes. Se deba
a un nuevo rgimen fiscal, la liberalizacin del comercio, un sistema poltico
reformado. En Amrica los nacionalistas se empean en el criollismo de este auge.
Pero el auge mximo se produjo en 1800-1808 cuando las misiones llevaban ms de
15 aos en Amrica, as que habra que agradecerles algo. Huelga tener en cuenta
tambin que el director de la minera mexicana en esa poca, Fausto de Elhuyar,
logros, era muy alemn en sus simpatas y enfoques cientficos.
En el siglo XVIII, que se supone el gran siglo de beneficio tecnolgico europeo
para America Latina, no resulta muy seguro que los auges de la minera
hispanoamericana se debieran a la tecnologa extranjera, a no ser que se acepte a
Almadn como nica fuente y origen de toda la produccin argentfera. Mi propuesta
es que ms importante que la tecnologa extranjera fueron las reformas de orden
administrativo: saneamiento del sistema de flotas, distribucin ms equitativa del
azogue, aumento de su suministro conjuntamente con una baja de su precio,
concesiones fiscales a los mineros, y reorganizacin poltica (Intendencias).
Por otra parte existen buenos indicios de que la tecnologa flua al revs, es decir
desde Amrica hasta Europa; esto lo constata el mismo Von Born, inspirado en la
tecnologa de Barba y dems metalrgicos europeos del siglo XVIII que descubran
por primera vez un mtodo que funcionaba en Amrica desde haca dos siglos.
En fin, resumiendo, quisiera destacar mi fuerte impresin de que la prestigiosa serie
de nombres alemanes como Humbodlt, Nordenflicht, Sonneschmidt, Helms, muy
asociados con la minera americana y sobretodo con la idea de su atraso y necesidad
de reforma, disfraza la realidad de una valiosa estructura tecnolgica hispanoamerica
que, con todos los reparos que se le pudiera hacer, hizo de Hispanoamrica a travs de
tres siglos el mayor productor de metales preciosos que haya conocido el mundo hasta
la fecha. Es decir, que la tecnologa hispanoamericana se autosubestima; es muy
aleccionadora en este sentido la afirmacin de Bowles hablando del mtodo de patio en
su introduccin a la historia natural de Espaa (p. 53) al afirmar que cualquier otra
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nacin se enorgullecera mucho ms de haber realizado un descubrimiento tan
importante. Lo que vale, desde luego, para toda la tecnologa minera
hispanoamericana.
Bibliografa
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