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5.4.2.1.

4 Mesas concentradoras
Las mesas concentradoras son aparatos de concentracin gravimtrica con flujo laminar sobre una superficie inclinada. Aqu se habla principalmente de los tipos con movimiento longitudinal vibratorio, donde las partculas de mineral se diferencian formando bandas en abanico (cejas), segn su peso especfico (y la granulometra). Otros tipos de mesas (mesas de banda, mesas basculantes, mesas de pao sin fin, mesas redondas, etc.) son raramente usadas en la pequea minera y por esto no se describen aqu en detalle (74). La mesa con movimiento longitudinal vibratorio (mesa vibradora) est muy difundida principalmente en la minera del estao, wolframio y oro. Existen de diferentes tipos y marcas. En la minera aurfera se usan especialmente los tipos Wilfley y Deister (ver foto 32). Las diferencias entre unas y otras son mnimas, principalmente en el mecanismo del cabezal, la geometra del tablero y el tipo de enriflado. Para el ltimo paso de limpieza de concentrados, p. ej. antes de la fundicin directa, se encuentra en algunas minas tambin mesas tipo "Gemini". De acuerdo a su modelo y tamao, las mesas se utilizan para concentrar minerales finos y ultrafinos con una capacidad hasta un mximo de 1,5 t/h por unidad. Las mesas vibradoras permiten una amplia variacin en sus parmetros operativos y, de esta forma, se pueden adaptar al material de alimentacin correspondiente. Debido a que el proceso de concentracin se lleva a cabo a la vista sobre el tablero de la mesa, cualquier cambio en los parmetros (inclinacin longitudinal y transversal, cantidad de agua, etc.) resulta en cambios en el comportamiento del material, que pueden ser visualizados inmediatamente. Se pueden tomar muestras directamente durante la operacin, utilizando bateas para oro, por ejemplo. Por lo tanto, la optimizacin de esta operacin se lleva a cabo de una manera simple y puede ser realizada por operadores aprendices. Debido a la distribucin del material en forma de un abanico sobre la tabla de la mesa, uno puede obtener bandas especficas de mineral de una manera selectiva (algo que no ocurre en las espirales, donde las bandas se sobreponen parcialmente unas sobre otras). De esta manera, uno puede separar, al realizar la regulacin correspondiente, un concentrado de oro libre de alta riqueza as como un concentrado de sulfuros, por ejemplo, que contiene oro diseminado, para su posterior tratamiento. Esto implica, por otro lado, que es muy fcil robar el concentrado de alta ley cuando se utilizan las mesas para la fase de limpieza de los minerales. La efectividad de todas las mesas depende de la homogeneidad del material de alimentacin y de la densidad de pulpa -particularmente de la densidad- ya que cualquier fluctuacin altera las condiciones de transporte del agua hacia afuera de la corriente.

Ventajas:

descarga continua de productos permite obtener toda una gama de productos (concentrados, mixtos, colas) comportamiento visible del material sobre el tablero costo relativamente bajo (de produccin local) gran flexibilidad manejo y supervisin relativamente simple (t/h) posibilidad de recuperar otros minerales valiosos acompaantes alta seguridad en las condiciones de trabajo buena recuperacin y un alto ndice de enriquecimiento, poco uso de agua y energa posibilidad de su produccin en pases en desarrollo.

Desventajas:

precio relativamente alto (en relacin a su capacidad) requiere alimentacin constante (si no, la posicin de las cejas varan demasiado sobre el tablero) requiere supervisin continua requiere motor

Variables de operacin
Entre las ms importantes se mencionan:

granulometra de la alimentacin longitud de golpe (amplitud) frecuencia de golpe inclinacin de la mesa cantidad de agua de lavado posicin de los cortadores de productos.

Explicaciones detalladas sobre la operacin de mesas concentradoras se encuentran en la literatura pertinente (75).

Posibilidades de aplicacin
Principalmente se puede usar en la minera aurfera filoniana (vetas), para la recuperacin de oro fino y muchas veces para la recuperacin de piritas aurferas como subproducto comerciable. Este ltimo constituye adems un contaminante cuando se descarta en las colas a los ros y lagunas; su separacin o recuperacin significa una valiosa contribucin a los propsitos de mitigacin de este impacto ambiental y un ingreso adicional. Las mesas sirven tambin para enriquecer preconcentrados gravimtricos obtenidos por otros equipos (canaletas, espirales, etc.) y para producir concentrados de alta ley (que en algunos casos se pueden fundir directamente). Las mesas se pueden fabricar localmente en talleres metal-mecnicos (mecanismo) y de carpintera (tableros).

Foto 32. Mesa concentradora (Coop. Cotapata, Bolivia)

5.4.2.1.6 Concentradores centrfugos


Los concentradores centrfugos constituyen la principal innovacin realizada a los implementos de concentracin gravimtrica de oro. En un tiempo muy corto, han ganado gran aceptacin para la recuperacin gravimtrica de oro en minas grandes; frecuentemente en los circuitos de molienda para separar oro libre y

evitar sobremolienda y antes de plantas de cianuracin o flotacin para recuperar el oro grueso (76). Tambin existen muchas aplicaciones en plantas industriales en la minera aurfera aluvial. Otra aplicacin especial para los concentradores centrfugos es la recuperacin del oro como un producto secundario, por ejemplo en canteras de grava. Todos los concentradores centrfugos operan con el mismo principio: bsicamente, un recipiente que rota efecta la separacin gravitacional de la carga en un campo centrfugo.
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Los tipos de concentradores centrfugos ms utilizados estn basados en el mismo principio pero difieren en su diseo tcnico. Se encuentran los concentradores Knelson, Knudsen y Falcon y algunos de fabricacin local (especialmente en Brasil). Existen dos tipos principales de centrfugas:

centrfugas sin inyeccin de agua en contracorriente (Knudsen, algunos modelos de Falcon) centrfugas con inyeccin de agua en contracorriente (Knelon, algunos modelos de Falcon).

Como promedio, el tamao de las partculas aptas para este proceso vara entre 30 mm y 1-4 mm, dependiendo del tipo y modelo de centrifugadora utilizada. La recuperacin de oro libre puede ser buena bajo las siguientes condiciones:

cuando la alimentacin est clasificada en rangos de tamao bien delimitados presencia de pocos minerales pesados acompaantes gruesos.

Las centrfugas ofrecen buena seguridad contra robos y ahorran fuerza de trabajo significativamente (lo cual puede ser una desventaja en la pequea minera). Con las centrfugas se pueden lograr altos radios de enriquecimiento. Para la posibilidad de fundicin directa, pero a menudo se necesita otro equipo ms (p.ej. una mesa concentradora). En los circuitos de molienda, los concentradores centrfugos son utilizados efectivamente para recuperar el oro liberado. Una desventaja de las centrfugas actuales es que este equipo por lo general no trabaja verdaderamente de manera continua, es decir, la operacin debe ser peridicamente interrumpida para descargar el concentrado retenido en el lecho del cono del concentrador. Esto implica una paralizacin en las actividades de aproximadamente 5 minutos y es posible solamente cuando la planta dispone de otra mquina de apoyo. De otra manera, esto causara prdidas significativas, debido a que el material tendra que ser desviado durante la descarga del concentrado o se tendra que utilizar otra centrifugadora como "stand-by".

Los intervalos de tiempo para la descarga deben ser determinados experimentalmente. Incrementar el tiempo de operacin implica una elevacin del factor de enriquecimiento en el concentrado, pero disminuye la recuperacin total, porque las partculas de oro fino tambin se pierden progresivamente durante el lavado. Recientemente han sido desarrollados los concentradores centrfugos de efusin semi-continua o continua (los nuevos equipos de Falcon y Knelson) pero, hasta el momento, no se encuentran disponibles muchos datos sobre su rendimiento en la prctica.

Ventajas

buena recuperacin (en ciertas condiciones, ver arriba) alta capacidad equipo muy compacto alto factor de enriquecimiento alta seguridad contra robo

Una desventaja de las centrfugas con agua a inyeccin es su alta demanda de agua limpia (el agua de inyeccin en contracorriente). En las instalaciones de diferentes plantas de beneficio de pequea minera se demostr que muchas veces resulta muy difcil proveer agua en la cantidad y con la presin necesaria. Especialmente para alcanzar la presin de agua requerida, muchas veces se tiene que utilizar una bomba, lo cual implica una inversin adicional. Es posible reciclar agua, pero esto requiere de instalaciones adicionales para su purificacin. Otros problemas con las centrfugas son los siguientes:

Posibilidad mnima de recuperar minerales pesados acompaantes . Si el concentrador centrfugo es utilizado para la preconcentracin (como equipo nico), todos o casi todos los minerales acompaantes valiosos se perderan. Este es el caso de las minas primarias, donde se encuentran presentes sulfuros valiosos. Aqu disminuye la recuperacin total de oro utilizando centrfugas en la preconcentracin, ya que cierta cantidad de oro se presenta diseminada en los sulfuros. Operacin sin posibilidades de supervisin . La mayora de las centrfugas en operacin estn completamente cerradas, y los disturbios en su interior son difciles de detectar (en contraste con la mesa concentradora y las espirales). Un ajuste incorrecto del concentrador centrfugo (presin de agua inyectada irregular o modificada debido a una falla en el bombeo) puede llevar a una recuperacin nula (igual a cero), sin que el operador lo note. En la mayora de los casos, slo en el momento en que el recipiente de concentrado es vaciado se puede observar qu tan exitosa ha sido la operacin con la centrfuga.

Propensin a alteraciones en la operacin . A causa de alteraciones en la operacin, como un corte de luz, el concentrado reunido durante horas de operacin podra perderse en segundos. Esto no ocurre en artefactos donde el concentrado se obtiene continuamente (mesas, espirales), ya que el concentrado producido es seguro, es decir, se lo encuentra en un recipiente externo de recoleccin. Este riesgo podra ser reducido, condicionalmente, con la operacin de sistemas de emergencia (generador, vlvulas automticas que cortan el agua y la alimentacin, etc.). En cuanto a otros factores, a travs de una interrupcin en la inyeccin de agua debido a fuertes fluctuaciones de la misma, pueden llevarse a cabo grandes prdidas en la recuperacin del mineral por la anulacin del efecto de separacin. En la minera aluvial, la alimentacin a la centrfuga tiene que ser bien fina (p.ej. < 1mm) para recuperar bien el oro fino. Una alimentacin p.ej. con material < 6mm (como est descrito en el manual del concentrador Knelson) con la presencia de minerales pesados gruesos requiere una alta presin del agua de inyeccin en contracorriente , para que no se compacten los minerales pesados acompaantes en el cono. Esto causa altas prdidas de oro fino. La alta exigencia de clasificacin requerida es difcil de realizar en la pequea minera aluvial. Problemas similares se presentan en la minera primaria con la presencia de muchos sulfuros o sulfuros pesados (p.ej. galena). Los concentradores centrfugos, debido a razones tecnolgicas y a derechos de patentes, no pueden ser fabricados en los pases en desarrollo en versiones de buena calidad . Esto genera, entre otras cosas, su alto precio y causa dificultades en su reparacin y adquisicin de repuestos.

Estos puntos de vista deberan ser tomados en cuenta antes de comprar e introducir el concentrador centrfugo. En Sudamrica, debido a las desventajas arriba sealadas, las centrfugas han encontrado poca aplicacin en la pequea minera aurfera de la regin como equipo para la concentracin gravimtrica. Lamentablemente, se encuentra frecuentemente concentradores centrfugos de fabricacin local usados como amalgamador en flujo abierto (ver subttulo 5.3.2.1) (77).

5.4.2.1.7 Otros equipos de (pre-) concentracin gravimtrica


En seguida se presentan otros equipos de concentracin gravimtrica, que en algunas regiones o con ciertos materiales aurferos han dado buenos resultados. Canaletas oscilantes (Rockers) Las canaletas oscilantes o "rockers" sirven para la concentracin de oro aluvial, sobre todo en regiones relativamente secas, por su bajo consumo de agua. Bsicamente, una canaleta oscilante consiste de un clasificador y una canaleta. El clasificador es un cajn tipo tolva que recibe la carga de mineral.
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Por debajo del cajn emerge una canaleta inclinada de madera con rejillas, cuya gradiente vara de acuerdo al tamao del material alimentado. El material arcilloso alimentado requiere menos gradiente que la que podra necesitarse para un material ms grueso. El total de la unidad se monta en patines semicirculares (los "osciladores"), para que toda la seccin superior pueda ser mecida de un lado a otro con la ayuda de una palanca. Debido a que el material de carga y el agua de lavado deben ser agregados manualmente, se requieren varias personas para aprovechar la capacidad de una criba oscilante: una para extraer el mineral bruto, otra para transportarlo a la criba oscilante y descargarlo a una tolva, una para sacudir la criba oscilante, y otra para aadir el agua (pero tambin se puede utilizar una manguera) (29). La criba oscilante tpica puede manejar entre 3 y 5m3 de carga en un turno de 10 horas. Los preconcentrados de las cribas oscilantes requieren seguidamente un proceso de separacin con bateas. De 3 a 5m3 de agua son consumidos durante el turno de trabajo promedio. Las principales ventajas de las cribas de lavado son su poco consumo de agua, construccin liviana, que no necesita, un motor, y su fcil manufactura local - haciendo que su uso sea apropiado como mecanismo de concentracin porttil (78). Sin embargo, se puede usar tambin canaletas "normales" con poca agua y buenos resultados. Trampas hidrulicas Las trampas hidrulicas se utilizan en la minera aluvial para separar previamente las partculas de oro grueso (pepas, granos, etc.) antes de la clasificacin para no descartarlas junto con el material grueso. Otro uso es en la minera primaria directamente despus de la salida del molino. Existen varios diseos que trabajan con un flujo de agua ascendente que mantiene partculas livianas en suspensin, mientras el oro se hunde y puede ser retirado ya sea continuamente o a intervalos. En otro tipo de trampas hidrulicas, la pulpa se introduce a travs de una caera de entrada y es forzada a cambiar de direccin un cierto nmero de veces antes de escapar (trampas en laberinto). El oro se deposita en el fondo. Este tipo de trampas se encuentran a veces en la descarga de planchas amalgamadoras. Cuando la carga tiene una variacin grande de tamaos de grano, estas trampas en laberinto se llenan rpido, recuperan muy poco oro fino y muy poco de "mercurio atomizado", el cual es generalmente vaciado en las colas (ver subttulo 5.5.2). Separadores en seco Por analoga a la separacin mecnica en agua, donde sta se utiliza como un medio separador, se han desarrollado artefactos similares para la concentracin de minerales, que utilizan aire en vez de agua como medio separador, para su uso en regiones ridas. Se realizan las siguientes diferenciaciones entre los siguientes tipos bsicos de equipo separador de oro en seco:

Canaletas de aire. En este procedimiento el alimento pasa por una canaleta con rejillas, que tiene como fondo una malla fina. Un fuelle ubicado debajo del cajn sopla aire a travs del fondo del cajn. El aire entrante mantiene las partculas en un lecho fluidizado. Debido a la inclinacin de la canaleta, el material en suspensin fluye hacia la salida de la misma, pasando por las corrugaciones que retienen el material pesado, mientras que las colas livianas pasan por encima de las corrugaciones y salen de la canaleta. Lavadores en seco. Los lavadores en seco son similares a las canaletas de aire, pero sin su permanente fluidez, y son tambin utilizados para la separacin en seco. En vez de generar un lecho fluidizado, el material es sacudido para efectuar la separacin gravimtrica. Las lavadoras en seco logran una selectividad y recuperacin menor a las de las canaletas de aire. Mesas neumticas. En muchas regiones ridas, las mesas de aire o mesas neumticas son utilizadas para el procesamiento de arena con contenido aurfero. Una mesa neumtica consiste de una plataforma cubierta de un material poroso sobre una cmara desde la cual se sopla el aire a travs de la plataforma inclinable. El lecho fluidizado se divide en zonas de material pesado y material liviano respectivamente, debido al ngulo de inclinacin de la plataforma y ayudado por sacudidas laterales. Aventamiento. Tambin conocido como secado por aire, el aventamiento es un mtodo popular para la separacin en seco. El alimento cae a travs de un chorro de aire que separa las partculas pesadas de las partculas livianas, debido a que estas ltimas tienen una relacin ms alta de volumen a peso. En su caso ms simple, el flujo de aire es el viento. En las mquinas de aventamiento se pueden utilizar partidores para separar los flujos de los componentes. El aventamiento debera reservarse solamente para alimento fino, totalmente seco y muy cuidadosamente clasificado. Canaletas acuadas, con lechos fluidizados neumticamente. El aire soplado a travs de una plataforma de tela genera un lecho fluidizado para el material de alimentacin, y la separacin se efecta de manera muy similar a la de una canaleta acuada hidrodinmica. Las canaletas acuadas en seco se utilizan principalmente para obtener preconcentrados.

Todos los equipos de concentracin gravimtrica en seco se caracterizan por la emisin excesiva de polvo (la carga tiene que estar muy seca). En procesos manuales (lavadores en seco, aventamiento manual) esta es menor, mientras que resulta muy notoria en los procesos que utilizan ventiladores (mesas neumticas, canaletas de aire mecanizadas). La emisin extrema de polvo de este sistema constituye no slo un grave problema para el medio ambiente, sino tambin para la salud ocupacional. Se la puede minimizar mediante un flujo de aire en un circuito cerrado, con el uso de un extractor de polvo dentro de una cmara desempolvadora, o con un lavador de aire en hmedo

("scrubber"). Esto tambin aumentara substancialmente el costo de la operacin. La recuperacin, especialmente del oro fino, es generalmente mucho ms baja en comparacin a equipos que trabajan con agua (74).

5.5 Optimizacin del proceso de amalgamacin


Como se ha visto anteriormente, para la pequea minera aurfera la amalgamacin todava es en la mayora de los casos un proceso indispensable para recuperar el oro de concentrados gravimtricos. En lo que sigue, no se hablar mas de amalgamacin en circuito abierto (ver subttulo 5.3.2). Esto no vale optimizar, porque simplemente se debe eliminar. Si se habla aqu de un mejoramiento del proceso de amalgamacin, se habla de la amalgamacin de concentrados en circuito cerrado. Existen alternativas simples (fundicin directa) o de tecnologa ms complicada (como cianuracin, flotacin). Mientras la fundicin directa funciona solo en el caso de concentrados muy ricos, el uso de la flotacin o cianuracin significa mayor inversin y requiere mucho conocimiento tcnico para que resulten efectivas; tambin es indispensable controlar sus efectos negativos sobre el medio ambiente, que pueden ser graves. Ya que es tan difcil evitar por completo la amalgamacin, es absolutamente necesario optimizar la forma y el uso que se le est dando. Se justifica solamente cuando el proceso aprovecha todas las opciones tcnicas para recuperar el mercurio y la amalgama a medida que minimiza las prdidas de mercurio. La amalgamacin en un circuito abierto debe ser evitada a toda costa . La amalgamacin in situ, la amalgamacin realizada en canaletas, la amalgamacin realizada en el molino a bolas, de pisones o en el molino chileno, y el uso de planchas de amalgamacin en circuito abierto, no deben ser tolerados debido a su excesiva prdida de mercurio dispersado en las colas y, consecuentemente, echado a los ros con el serio impacto al medio ambiente. Esto implica que la nica forma aceptable de amalgamacin es la amalgamacin de concentrados. Ya hemos visto que para este propsito se utilizan varios mtodos como ser:

la amalgamacin manual los conos de amalgamacin los tambores de amalgamacin otros

Es importante notar que en general no existe un mtodo nico de amalgamacin, que sea adecuado para todo tipo de concentrados. Esto se debe a que las caractersticas del oro y de los minerales acompaantes pueden ser muy diferentes y, por lo general, requieren un mtodo de amalgamacin especialmente diseado y optimizado.

El objetivo de la optimizacin del proceso de amalgamacin debe ser:


recuperacin mxima de oro mnimas prdidas de mercurio (especialmente de "harina de mercurio" )


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alta seguridad y bajos riesgos de salud para el operador

5.5.1 Reduccin de la "harina de mercurio" producida


La "harina de mercurio", o mercurio molido (atomizado), conocido tambin como "floured mercury", es la principal forma en que se pierde mercurio y se emite este elemento al medio ambiente en la pequea minera, adems de las prdidas de mercurio en la quema de la amalgama y al derramar mercurio. Como se ha descrito anteriormente, el primer paso para reducir estas prdidas es: no utilizar el mercurio en circuitos abiertos de molienda y concentracin. El segundo paso a tomar para reducir las prdidas de mercurio es optimizar el proceso de amalgamacin en un circuito cerrado. Lamentablemente, el llamado "circuito cerrado" muchas veces tiene escapes o fugas de mercurio. Generalmente, la deposicin de colas de amalgamacin, no importa cun pequea sea la cantidad de dichas colas, no es adecuada, y el contenido de mercurio de estas colas se introduce al medio ambiente. En muchos casos, las colas de amalgamacin son lixiviadas para obtener el oro restante, y a menudo los concentrados de sulfuros son tostados para su posterior lixiviacin. Durante este proceso de tostado, el mercurio generalmente es emitido a la atmsfera. Si bien existen mtodos para limpiar estas colas y eliminar el mercurio contenido (ver subttulo 5.5.3.2), es aconsejable seguir el principio: evitar la contaminacin antes que limpiarla. Es importante hacer notar que en cada proceso de amalgamacin se producir un cierto porcentaje de harina de mercurio. Se debe reducir este porcentaje. La produccin de harina de mercurio est influenciada por dos factores:

formacin mecnica de perlas ultrafinas de mercurio (esto depende del equipo de amalgamacin, y del ajuste de los parmetros de operacin; como tiempo de amalgamacin , etc.) alteracin de la superficie del mercurio (esto depende de las caractersticas de la carga)

La formacin de pequeas perlas de mercurio durante la amalgamacin es deseable para obtener una gran superficie de mercurio para su contacto con las partculas de oro. Hasta qu punto el batido o molido del mercurio lquido produce mercurio atomizado depende de las caractersticas mecnicas del mtodo empleado. Generalmente, las esferas pequeas se unen a las esferas ms gran-des. Este es el caso cuando la superficie del mercurio es limpia. La contaminacin del mercurio altera la superficie y lleva al incremento de produccin de esferas de

mercurio ultrafinas, o sea, de harina de mercurio. El mercurio se contamina durante la amalgamacin en contacto con la pulpa. Los minerales, metales y sustancias que ensucian el mercurio y favorecen la formacin de harina de mercurio son descritas en el subttulo 5.3.1. La harina de mercurio est constituida generalmente por finsimas bolitas de tamao entre 20 y 50 mm (ver foto 26).

Foto 26. Harina de mercurio (escala: papel milimetrado)