Вы находитесь на странице: 1из 21

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

Daniel Segura, Ral Noguez y Guadalupe Espn

Dimensin del problema de los desechos plsticos


La palabra plstico se refiere a ciertos tipos de materiales sintticos obtenidos mediante fe- nmenos de polimerizacin o multiplicacin artificial de los tomos de carbono en largas cadenas moleculares de compuestos orgni- cos. En general, son derivados del petrleo, aunque algunos se pueden obtener a partir de otras sustancias naturales. Algunas de las propiedades de estos compuestos que los han hecho tan ampliamente usados son: la facilidad con que pueden ser trabajados o moldeados, su impermeabilidad, su baja densidad (pesan poco con relacin a su volumen), su baja conductividad elctrica, su resistencia a la corrosin y a la intemperie, su resistencia a diversos factores qumicos y biol- gicos y, en buena medida, su bajo costo. Sin em- bargo, algunas de estas propiedades, que son favorables desde el punto de vista de las apli- caciones que los plsticos pueden tener, han resultado inconvenientes para el manejo de los desechos que se generan con el uso creciente de estos materiales. La basura generada por las actividades humanas hasta mediados del siglo XX consista principalmente en desechos biodegradables o reciclables. Al incorporarse el

plstico a la vida cotidiana, una parte conside- rable de los desechos producidos comenz a acumularse en el ambiente, precisamente por la resistencia de los plsticos a la corrosin, la intemperie y la degradacin por microorganismos (biodegradacin). Anualmente se produ- cen varios millones de toneladas de plsticos en el mundo. En Mxico, el consumo anual de plsticos por habitante en 2005 se estimaba en 49 kilogramos. Del total consumido, ms de un milln de toneladas por ao se convierten en desecho. La degradacin de los plsticos sintticos es muy lenta. Como ejemplo, la descomposicin de productos orgnicos tarda 3 4 semanas, la de telas de algodn 5 meses, mientras que la del plstico puede tardar 500 aos. Adems, en buena medida la degradacin de estos plsticos simplemente genera partculas de pls- tico ms pequeas que, a pesar de ya no ser evidentes, se acumulan en los ecosistemas. Al respecto, estudios recientes sobre la presencia de microplsticos o fragmentos de plstico de tamao inferior a 5 milmetros, muchos de ellos de origen desconocido pero que probablemente provienen de la fragmentacin de objetos de plstico ms grandes, han demostrado que stos se estn acumulando de forma

361

Biotecnologia V14 CS3.indd 361

11/14/07 5:04:27 PM

362

| Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

considerable en los mares. En arena de playas y estuarios son muy abundantes los microfrag- mentos de acrlico, polipropileno, polietileno, poliamida (nylon), polister, polimetacrilato, etc. La presencia de estos plsticos en los ma- res es variable, pero hay reportes de abundan- cia de 3 a 5 kg/km2, con registros de hasta 30 kg/km2. Lo que s es seguro es que esa cantidad aumenta considerablemente cada ao. En el norte del ocano Pacfico se ha determinado que la cantidad de microplsticos se ha tripli- cado en la ltima dcada, y cerca de la costa de Japn la cantidad se multiplica por diez cada 2 o 3 aos. La existencia de residuos plsticos en los mares es ms que un problema esttico, pues representa un peligro para los organismos marinos que sufren daos por ingestin y atra- gantamiento. Se calculan en cientos de miles las muertes de mamferos marinos al ao por esta causa. En aves se determin que 82 de 144 especies estudiadas contenan fragmentos de plstico en sus estmagos y en algunas espe- cies hasta el 80% de los individuos los presentan. Adems, se ha demostrado que los plsticos acumulan compuestos qumicos txicos como los bifenilos policlorados, el diclorodifenil dicloroeteno y los nonifenoles, que no son muy solubles en agua y por esta razn se adhieren y se acumulan en los plsticos. As, los fragmen- tos de plstico funcionan como transporte de contaminantes a los mares. Se ha demostrado que organismos marinos planctnicos, anima- les filtradores y aquellos que se alimentan de detritos, ingieren estos plsticos y en muchos casos stos quedan atrapados en sus tejidos. An no se ha determinado si de esta manera es posible que compuestos txicos contami- nantes se bio-acumulen y entren en la cadena alimenticia, pero se piensa que es factible.

como el incremento de CO2 en la atmsfera y la liberacin de compuestos qumicos muy peligrosos, como las dioxinas, el cloruro y el cianu- ro de hidrgeno. Otra estrategia es el reciclaje. ste consiste en la recoleccin, acopio, reproce- samiento y remercadeo de productos plsticos que podran ser considerados desecho. Algunos de los inconvenientes de esta alter- nativa son que para su reciclamiento los plsti- cos deben ser manejados adecuadamente, no slo en su recoleccin y procesamiento, sino en la limpieza, seleccin y separacin adecuada de los materiales a reciclar, y esto no se da en muchos casos. Adems, los artculos plsticos no pueden ser reciclados indefinidamente, slo se pueden reciclar tantas veces como lo permi- tan las condiciones fsicas y qumicas en las que queda el material despus de su procesamien- to. Adicionalmente, no todos los plsticos son reciclables. Los termoplsticos en general s los son, mientras que los plsticos termoestables (aquellos que al ser moldeados sufren modificaciones irreversibles) no. Otra parte de la problemtica consiste en que una gran cantidad de basura, incluyendo los plsticos, es desechada en barrancas, ros, calles, etc. Algunas estimaciones hablan has- ta de un 30%. En Mxico se estima que de los plsticos que son desechados se colecta nica- mente el 12%.

Plsticos degradables
La problemtica generada por el uso indiscri- minado de plsticos sintticos y su persistencia en el ambiente ha estimulado la investigacin para el desarrollo de nuevos materiales y mto- dos de produccin que permitan generar pls- ticos que presenten las mismas propiedades pero que tengan un periodo de degradacin ms corto. Se han desarrollado cuatro tipos de plsticos degradables: los fotodegradables, los semibiodegradables, los biodegradables sintticos y los completamente biodegradables naturales. Los plsticos fotodegradables tienen grupos sensibles a la luz incorporados directa- mente al esqueleto del polmero. Despus de

El reciclamiento de plsticos
Una de las estrategias que se ha venido utili- zando para deshacerse de los plsticos deriva- dos del petrleo es la incineracin, pero la que- ma de plsticos es altamente contaminante y causa efectos negativos en el ambiente, tales

Biotecnologia V14 CS3.indd 362

11/14/07 5:04:27 PM

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables | 363

su exposicin a la luz ultravioleta (en varias se- manas o meses) la estructura polimrica puede desintegrarse en una estructura abierta que le permite ser descompuesta a partculas de pls- tico ms pequeas, que en algunos casos son susceptibles de degradacin por bacterias. no obstante, en los rellenos sanitarios, la ausencia de luz hace que permanezcan como material no degradable. Los plsticos semibiodegradables, tienen azcares unidos a fragmentos cortos de polietileno. Una vez en los rellenos sanitarios, las bacterias degradan los azcares, liberando el polietileno. Sin embargo, ste ltimo perma- nece como material no degradable. Reciente- mente se ha desarrollado otro tipo de plstico sinttico que es degradable. Este es un plstico basado en polietenol o alcohol polivinlico con estructura parecida el polietileno. La presencia de grupos hidroxilo (-OH) en este polmero lo hacen hidroflico y, por lo tanto, soluble en agua. Por ltimo, el cuarto tipo de plsticos son los completamente degradables naturales, en- tre los que se encuentran los cidos polilcti- dos, los polisteres alifticos, los polisacridos y copolmeros derivados de ellos, y los polihi- droxialcanoatos (PHA).

Qu son los polihidroxialcanoatos (PHA)?


Los PHA son polmeros naturales producidos por bacterias. Son polisteres conformados por unidades o monmeros de hidroxiacilos polimerizados en forma lineal (figura 1). Las bacterias que los producen los utilizan como reserva de nutrientes. Por ser biodegradables, por sus propiedades fsicas semejantes a las de los plsticos derivados del petrleo (ya que es- tos polmeros presentan propiedades que van desde plsticos rgidos y quebradizos, hasta los semejantes al hule) y por ser producidos a par- tir de recursos renovables, los PHA han grande- mente atrado la atencin. El primer polister descrito de esta familia de compuestos, desde la dcada de los veinte, fue el polihidroxibutira- to (PHB), pero su existencia pas desapercibida para la mayora de la comunidad cientfica has-

ta 30 aos despus, cuando se propuso su em- pleo como termoplstico biodegradable para resolver el problema de los desechos plsticos. En 1982 la compaa Imperial Chemical Indus- tries Ltd. (ICI), en Inglaterra, comenz el desa- rrollo de un polister termoplstico completamente biodegradable que poda ser fundido para la produccin de pelculas plsticas, fibras, etc. Este polmero comenz a producirse a gran escala mediante un proceso de fermentacin semejante a la produccin de bebidas fermen- tadas como la cerveza o el vino, es decir, en tan- ques agitados conteniendo un medio lquido adecuado para la multiplicacin (crecimiento) de las bacterias productoras de PHA. El pol- mero se acumula en el interior de las bacterias, que en este primer proceso eran de la especie Alcaligenes eutrophus (llamado actualmente Wautersia eutropha). El producto obtenido se llam comercialmente BiopolTM, un copoliester de hidroxibutirato e hidroxivalerato (figura 1). Este PHA presenta mejores caractersticas fsi- cas que el PHB, pues es ms flexible y resisten- te. Las compaas Zeneca y Monsanto tambin comenzaron a producir Biopol. Posteriormente, Metabolix inici la produccin de diversos PHA de bacterias y de plantas transgnicas, y Proc- ter & Gamble y la empresa japonesa Kaneka Corporation desarrollaron nuevos PHA que son producidos con el nombre de nodaxTM.

Quines producen PHA y cmo?


Desde que Maurice Lemoigne descubri en 1926 que la bacteria Bacillus megaterium pro- duce el PHA denominado polihidroxibutirato (PHB), se han reportado ms de 300 bacterias capaces de producir PHA. Estas bacterias los producen a partir de sustratos orgnicos, como carbohidratos (glucosa, sacarosa), aceites, al- coholes, cidos orgnicos, hidrocarburos, y los acumulan en grandes cantidades dentro de la clula bacteriana en forma de grnulos (figura 2), llegando a constituir hasta 90% de la biomasa. Las bacterias productoras los usan como material de reserva que puede ser utilizado posteriormente, bajo condiciones de

limitacin

Biotecnologia V14 CS3.indd 363

11/14/07 5:04:27 PM

364

| Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

|Y_Ze ) #^_Zhen_Xkjh_Ye
>E 9>) E E>

feb_#)#^_Zhen_Xkj_hWje
>E E E E E E>

9>) E

9>) E

9>) E

9>) E

9>)

|Y_Ze )#^_Zhen_lWbh_Ye
>E E> 9>) E >E E E

feb_#)#^_Zhen_Xkj_hWje#9E#)#^_Zhen_lWb[hWje
E 9>) E E 9>) E E 9>) E 9>) E E>

|Y_Ze ) #^_Zhen_Xkjh_Ye
>E E> 9>) E

9>)

|Y_Ze )#^_Zhen_#*#f[dj[de_Ye|Y_Ze )#\ [den_#)#^_Zhen_Xkjh_Ye |Y_Ze )#^_Zhen_ ^[nWZ[YWde_Ye


E> >E E> E E 9>( E E >E >E E>

|Y_Ze )#^_Zhen_#,#Ybehe ^[nWde_Ye |Y_Ze )#^_Zhen_fhef_d_Ye


>E E> >E E 9>) E E E 9>(9b E> E

E 9>( E

E E

E E

E E 9>(9b

9>
)

Figura 1.

Ejemplos de polihidroxialcanoatos. Arriba: polihidroxibutirato. Al centro: copolmero polihidroxibutirato-hidroxivalerato (Biopol). Abajo: PHA hipottico que ilustra diversos monmeros encontrados en bacterias.

Biotecnologia V14 CS3.indd 364

11/14/07 5:04:28 PM

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables | 365

de nutrientes, para mantener su metabolismo. La cantidad de polmero producido y acumula- do depende de la especie de bacteria y de las condiciones en las que se cultiva. Los PHA se acumulan de manera un tanto similar a la acu- mulacin de grasas de reserva en los animales, bajo ciertas condiciones nutricionales. En ge- neral, condiciones de desbalance de nutrimen- tos en el caldo o medio usado para cultivar a la bacteria favorecen una alta produccin. Para producir PHA son especialmente favorables condiciones de cultivo en las que hay una con- centracin alta de fuente de carbono (que la bacteria utilizar como materia prima para sin- tetizar el PHA), por ejemplo sacarosa, pero ade- ms existe una limitacin para el crecimiento, como niveles de oxgeno bajos o escasez de otros nutrientes. Es decir, cuando se da de co- mer en exceso a la bacteria pero en forma des- balanceada, la bacteria, en vez de multiplicarse, engorda produciendo PHA de reserva.

Tipos de PHA producidos por bacterias


En el caso de los PHA, los monmeros o unida- des que se enlazan para formar la cadena del polmero son molculas de diversos hidroxial- canoatos. Todos los PHA forman la misma es- tructura bsica de polister con unidades de tres carbonos formando el esqueleto del po- lmero, pero difieren en el tipo de grupo alqui- lo que se encuentra unido al carbono nmero 3 de cada monmero (figura 1). A la fecha se han descubierto ms de 100 monmeros di- ferentes en los PHA producidos por bacterias, aunque slo unos cuantos se han producido en grandes cantidades y se han caracterizado. Como consecuencia, se sabe poco sobre las ca- ractersticas qumicas y mecnicas de muchos de los polmeros que las bacterias pueden pro- ducir. Se han encontrado PHA con monmeros rectos, ramificados, con o sin dobles enlaces y tambin con anillos aromticos (figura 1). Son especialmente interesantes los PHA que contienen grupos qumicos funcionales en las cadenas laterales y que permiten llevar a cabo modificaciones qumicas posteriores,

pues esto posibilita la sntesis de nuevos pol- meros no naturales o semisintticos con nue- vas propiedades que permitan nuevas aplica- ciones de los PHA, conservando en la mayora de los casos su biodegradabilidad. Los PHA pueden clasificarse en tres tipos: de cadena lateral de monmero corta (de 3 a 5 tomos de carbono), de cadena media (de 6 a 14 tomos de carbono) y de cadena larga (con ms de 14 tomos de carbono). Esta longitud se refiere al tamao de la cadena lateral de cada monmero y no al tamao del polmero, el cual puede llegar a ser tpicamente de 200 000 a 3 000 000 de daltones. La longitud de la cadena lateral y el grupo funcional tienen una influencia considerable sobre las propiedades del polmero, como son, el punto de fusin y la cristalinidad del biopls- tico, y por lo tanto determinan el tipo de proce- samiento que se requiere y la aplicacin final que ste puede tener. La especie de bacteria empleada y las con- diciones bajo las cuales se le cultiva, determi- nan la composicin qumica del PHA producido (tipo de polmero). Dentro de esas condiciones de cultivo, la fuente de carbono presente en el caldo de cultivo es muy importante en la de- terminacin de la composicin del polmero, es decir, el tipo de polmero depende tambin de qu se le da de comer a la bacteria.

Aplicaciones de los PHA


Se han encontrado aplicaciones diversas para los PHA a partir de que el Biopol se comercializ en 1982. ste fue usado para la fabricacin de botellas, fibras, rastrillos desechables y varios productos de empaquetamiento de alimentos, de aceite para motores, de shampoo y cosm- ticos (figura 3), cuyo principal atractivo es el de ser ambientalmente mas amigables. La mayor parte de las investigaciones sobre PHA se ha hecho con la intencin de introducir- los en el mercado de los plsticos industriales de gran demanda. Sin embargo, los PHA, ade- ms de ser biodegradables y renovables, tienen caractersticas adicionales que tambin los

ha-

Biotecnologia V14 CS3.indd 365

11/14/07 5:04:28 PM

366

| Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

Figura 2.
Artculos producidos con el bioplstico biodegradable Biopol.

Biotecnologia V14 CS3.indd 366

11/14/07 5:04:33 PM

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables | 367

cen interesantes. Una de ellas es que no causan efectos txicos, son biocompatibles. Esto per- mite utilizarlos en la produccin de materiales para aplicaciones mdicas, como por ejem- plo en la generacin de implantes, que con el tiempo pueden ser eliminados del cuerpo es- pontneamente por degradacin, o implantes con frmacos encapsulados para su liberacin controlada, o bien en la obtencin de telas he- chas con fibras de PHA para el tratamiento de heridas. Adicionalmente se han investigado aplicaciones de los PHA en un rea nueva de la medicina, la ingeniera de tejidos. La idea es generar tejidos, y potencialmente rganos, en cultivos sumergidos de clulas troncales totipotencia- les que creceran sobre estructuras de PHA preformadas que funcionaran como moldes al ser recubiertos con factores de crecimiento y morfgenos. En la agricultura los PHA tambin pueden tener aplicaciones. Un ejemplo sera el de los dispositivos en los que la degradacin natural de los PHA permite la liberacin de compuestos qumicos de manera dosificada, para aplicacin de fertilizantes, fungicidas, herbicidas, etc.

Biodegradacin de PHA
Una diferencia importante entre los plsticos obtenidos a partir de polmeros naturales y los de origen sinttico es su degradabilidad. Los plsticos naturales, debido a que son produci- dos por seres vivos mediante reacciones enzi- mticas, tambin son susceptibles de degrada- cin por sistemas biolgicos, ya que han estado presentes en el ambiente desde hace mucho tiempo, y as como han evolucionado organis- mos capaces de producirlos, tambin lo han hecho organismos con capacidad para aprovecharlos degradndolos para obtener energa y nutrientes. De hecho, las mismas bacterias que los producen como reserva de alimento, deben ser capaces de degradarlos eventualmente para utilizarlos, o la capacidad de sintetizarlos como material de reserva no hubiera evolucionado. Los PHA son completamente degradables, pro-

duciendo en este proceso agua y bixido de carbono (se puede producir metano bajo ciertas condiciones), sin dejar residuos indeseables. El polmero es degradado usando primero una enzima llamada depolimerasa, que lo rompe liberando los monmeros (hidroxialcanoatos), que son molculas que las bacterias pueden asimilar en su metabolismo. As como son abundantes en la naturaleza los organismos capaces de producir PHA, tambin lo son aquellos capaces de degradarlos. Los grupos de organismos con representantes ca- paces de comer PHA son las bacterias (Gram positivas, Gram negativas, actinobacterias) y los hongos. Estos comedores de PHA pueden obtener energa y nutrientes al degradarlos. Para esto, utilizan una enzima depolimerasa similar a la que tienen las bacterias que produ- cen PHA, slo que la degradacin del polmero se da fuera de la clula. As, estos microorganis- mos pueden utilizar los PHA que las bacterias productoras liberan al morir, o los que provengan de desechos de artculos producidos con bioplsticos. Las especies de microorganismos capaces de descomponer estos plsticos no slo son diversas, sino que adems son muy abundan- tes en nmero en los ambientes en donde se encuentran. Por ejemplo, algunas estimaciones tpicas de la cantidad de bacterias comedoras de PHA presentes en una muestra de suelo de jardn estn en el rango de 300 000 a 500 000 por gramo de suelo. Adems, estos organismos se han encontrado en ambientes muy diversos tales como suelos, compostas, lagos, ambien- tes marinos, lodos de plantas de tratamiento de aguas residuales, etc. Los organismos degra- dadores de bioplsticos no slo se encuentran en esos ambientes, sino que algunos estudios han demostrado que la biodegradacin ocurre en varios ecosistemas: sedimentos de lagos, agua de lagos, ambientes marinos, lodos de plantas de tratamiento de aguas residuales y suelo. Desde luego que los factores que influyen en la velocidad con que los bioplsticos son degradados son diversos. Entre ellos los parmetros fisicoqumicos del ambiente (pH,

Biotecnologia V14 CS3.indd 367

11/14/07 5:04:33 PM

368

| Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

temperatura, salinidad, cantidad de oxgeno), la composicin del bioplstico (tipo de PHA que contiene), el procesamiento aplicado al biopls- tico, y la abundancia y tipo de microorganismos degradadores presentes. Para dar una idea de la velocidad con que pueden ser degradados estos materiales, una botella de plstico en- terrada en suelo o en una composta tardara unos tres meses en degradarse. La degradacin de PHA por composteo no slo ofrece una alternativa adicional para el manejo de residuos slidos, especialmente para situaciones en las que el reciclamiento no es una opcin viable por razones tcnicas, econmicas o ambientales, sino que puede tam- bin generar un producto til como fertilizante orgnico derivado de la composta.

Reciclamiento de PHA
Otra ventaja de los plsticos producidos a par- tir de PHA consiste en que, adems de poder ser sujetos a la biodegradacin por compos- teo (reciclamiento orgnico), el material que los compone puede ser sujeto a reciclamiento mediante tratamiento trmico. Adems, la pre- sencia de PHA en mezclas con termoplsticos derivados del petrleo no afecta el proceso de reciclamiento de esos materiales, por lo que el uso ms amplio de los PHA no es probable que afecte las iniciativas de reciclamiento de otros plsticos que existen actualmente

Desventajas de los PHA


Aunque ya estn siendo producidos industrial- mente, uno de los problemas para el desarro- llo de los polmeros biodegradables naturales como sustitutos de los plsticos convencionales, es que los plsticos derivados del petrleo son muy baratos, lo que hace que los procesos de produccin de plsticos biodegradables no sean competitivos desde un punto de vista meramen- te econmico. Para la produccin de PHA se re- quieren grandes inversiones para los procesos de fermentacin y recuperacin o purificacin del producto a gran escala, y los sustratos o fuentes

de nutrientes para que las bacterias produzcan PHA no son suficientemente baratos. Esto ha limitado el uso ms amplio de los nuevos pls- ticos, al menos por el momento. Lo anterior ha impulsado el estudio de mtodos que permitan abaratar los costos de produccin de los PHA. Dentro de stos se encuentran la modificacin gentica de cepas bacterianas, el mejoramiento de la tecnologa de fermentacin, la separacin del producto, la utilizacin de materias primas ms baratas y la obtencin de plantas transgni- cas que sintetizan PHA. En 1996 Zeneca Biopro- ducts y otros fabricantes, calculaban que el costo de produccin de Biopol era de 16 dlares por Kg. Sin embargo, el precio de los PHA es demasiado alto comparado con un dlar por Kg de los pls- ticos derivados del petrleo. Para 1998 se calcu- laba que reduciendo los costos de produccin de 2 a 5 dlares, el precio en el mercado sera de 8 dlares por Kg., produciendo unas 5000 tonela- das por ao. La modificacin gentica de las bac- terias productoras de PHA tambin puede con- tribuir a disminuir costos. Al respecto, los genes que contienen la informacin gentica para la produccin de PHA fueron aislados de Wautersia eutropha en 1988. Esos genes se han introducido en otras bacterias que no producen PHA, como Escherichia coli, volvindolas productoras. En la actualidad los genes involucrados en la sntesis de PHA de numerosas bacterias ya han sido ais- lados y estudiados, y esto ha ayudado a entender mejor cmo es que las bacterias producen estos polmeros. En otra aplicacin de la ingeniera ge- ntica a la produccin de PHA, los genes de W. eutropha se introdujeron a una pequea planta llamada Arabidopsis thaliana, y esta planta trans- gnica produjo PHA en sus clulas hasta un 14% de su peso seco. Para produccin de PHA por agricultura se est intentando generar otras es- pecies de plantas transgnicas, como la canola, que almacena cantidades importantes de acei- tes y que potencialmente sera capaz de hacer una gran cantidad de PHA en su lugar, ya que los precursores de los aceites y de los PHA son los mismos. Las plantas transgnicas que sintetizan PHA podran incrementar la produccin en orden de varios millones de toneladas (acumulando

de

Biotecnologia V14 CS3.indd 368

11/14/07 5:04:33 PM

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables | 369

Figura 3.
Izquierda: grnulos de PHB (color claro) en cepa no mutante de la bacteria Azotobacter vinelandii. Derecha: cepa mutante (sin actividad piruvato carboxilasa) de la misma bacteria. Se produce ms PHB (grnulos ms grandes), provocando que las bacterias aumenten de tamao.

Biotecnologia V14 CS3.indd 369

11/14/07 5:04:39 PM

370

| Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables

20 a 40% de su peso seco), comparadas con las cientos de toneladas que se pueden producir por fermentacin bacteriana. Los costos de produc- cin potencialmente pueden ser bajados hasta 0.20 dlares, entonces sera posible competir con los plsticos derivados del petrleo. Otra rea de investigacin que se est desarrollando es la modificacin del metabolismo de las bacterias para hacerlas mejores produc- toras, para lograr que produzcan polmeros di- ferentes, o para hacer que puedan utilizar como materia prima algunos compuestos ms bara- tos, como son algunos desechos agroindustria- les (melazas, peptona de pescado, desechos de crianza de animales, etc.). Actualmente, son varias las industrias que producen estos plsticos utilizando bacterias modificadas genticamente. Esto habla de que los PHA ya son productos comercialmente via- bles y eventualmente alcanzarn un uso ms amplio.

la cantidad y tipo de nutrientes que la bacteria encuentra en el medio de cultivo para reprodu- cirse y sintetizar PHA. Otro factor importante comprende los mecanismos de control presen- tes en Azotobacter que le permiten producir una cantidad adecuada de PHA, desde el punto de vista de su fisiologa; y un tercer factor es la capacidad metablica de la bacteria para uti- lizar los nutrientes en la sntesis del polmero. nosotros hemos estudiado principalmente los dos ltimos.

El control gentico de la sntesis de PHA en A. vinelandii


Hemos estudiado los mecanismos que de A. vinelandii tiene para controlar la expresin de la informacin gentica que le permite produ- cir PHA, ya que aunque este microorganismo los sintetiza bajo muy diversas condiciones, la cantidad producida es muy variable, es decir, aunque la informacin gentica para la produc- cin de bioplstico est presente, sta slo se manifiesta bajo ciertas condiciones. Tres pasos enzimticos permiten a la bacteria convertir en PHB a un metabolito comn (acetil-coenzima A) presente en todos los seres vivos. Los genes de esta bacteria que tienen la informacin para producir estas enzimas fueron aislados y estu- diados en nuestro laboratorio. Adicionalmente, identificamos un gene que produce una prote- na denominada PhbR que est encargada de activar o prender la expresin de los genes de sntesis y de esta manera prende la produc- cin de PHB. En estos estudios tambin hemos identificado otros genes que intervienen en el control de la cantidad de PHB que la bacteria produce. Entre ellos estn los genes de un sis- tema de control, denominado PTSntr, que est formado por varias protenas y al parecer est encargado de monitorear el estado metablico de la bacteria, y cuando determina que hay sustratos en abundancia, permite la sntesis de PHB al activar la expresin de la protena PhbR, que al estar presente prende los genes de sn- tesis, provocando as que la bacteria produzca y acumule PHB. Mediante la manipulacin ge-

Azotobacter vinelandii: una bacteria productora de PHA


Entre las ms de 300 bacterias productoras de PHA descritas, slo algunas se han usado para producirlos. Entre las que han sido usadas es- tn W. eutropha, Alcaligenes latus, Pseudomo- nas oleovorans y Azotobacter vinelandii. Estas bacterias han sido propuestas porque pueden ser cultivadas eficientemente y acumulan una gran cantidad de PHA. A. vinelandii presenta algunas caracters- ticas interesantes para la produccin de PHA. Esta bacteria puede acumular PHB hasta un 90% de su peso seco. Adems de producir PHB, es capaz de sintetizar otros PHA ms interesan- tes, como es el copolmero de hidroxibutirato e hidroxivalerato. Otra caracterstica interesante es su capacidad para producir PHA utilizando sustratos de bajo costo, como son algunos de- sechos agroindustriales: melazas de caa, de remolacha, peptona de pescado y desechos de la crianza de cerdos. La cantidad de PHA que A. vinelandii produce depende de diversos factores. Uno sera

Biotecnologia V14 CS3.indd 370

11/14/07 5:04:40 PM

Contaminacin ambiental y bacterias productoras de plsticos biodegradables | 371

ntica de estos sistemas de control que tiene la bacteria, es posible mejorar genticamente la produccin de PHA, como lo ilustra el caso de una mutante que construimos y que carece de una protena del sistema PTSntr, la protena IIAntr, la cual produce una mayor cantidad de polmero.

Modificaciones metablicas que afectan la produccin de PHA en A. vinelandii


Azotobacter, adems de producir PHA, sintetiza otro polmero de inters industrial, el polisac- rido alginato. Si bien la produccin de alginato resulta interesante en s misma, es inconve- niente cuando se piensa en la produccin de PHA. El alginato, adems de dificultar la sepa- racin de las clulas para obtener los PHA, pues hace viscosos y espesos los cultivos, compite con la sntesis de PHA por el sustrato que se suministra al medio. Esto afecta el rendimien- to de bioplstico que se obtiene. Mediante la modificacin gentica de la bacteria, generan- do mutantes incapaces de producir alginato, se logr incrementar considerablemente la pro- duccin de PHA. Otro ejemplo que ilustra cmo la modificacin del metabolismo de Azotobacter puede permitir una mayor disponibilidad del sustrato para la produccin de PHA, se encuentra en una cepa obtenida tambin mediante modificacin gentica, y en la que se inactiv el gene de la pi- ruvato carboxilasa. Esta enzima interviene en el metabolismo de Azotobacter, produciendo una molcula llamada oxaloacetato, que es capaz de reaccionar posteriormente con acetil-coenzima A. El acetil-coenzima A es la molcula que la bacteria utliza para producir PHA, de modo que en la mutante, al producirse una menor cantidad de oxaloacetato, se tiene disponible una mayor cantidad de molculas de acetil- coenzima A para hacer PHA. En la figura 2 se observa la diferencia en la capacidad de acu- mulacin de PHA (grnulos) entre la mutante y la cepa original, lo que incluso afecta el tamao de las clulas de la bacteria modificada.

Como se ve, el conocimiento de la forma en que la sntesis de PHB est relacionada con otros aspectos del metabolismo, la manera en que Azotobacter controla la cantidad de PHA producida, as como el momento en que lo hace, pueden ayudar a disear estrategias para lograr que esta bacteria sea una mejor produc- tora de PHA. Adicionalmente, la informacin generada puede tener aplicacin para el mejoramiento de otras bacterias productoras de PHA, con el objetivo de hacer la produccin de bioplsticos ms factible.

Bibliografa
Aldor, I. S. y J. D. Keasling, Process design for microbial plas- tic factories: metabolic engineering of polhyhydroxya- lkanoates, en Current Opinion in Biotechnology, 14, 2003. Choi, J. y S. Y. Lee, Factors affecting the economics of polyhydroxyalkanoate production by bacterial fermentation, en Appl. Microbiol. Biotechnol., 51, 1999. Cristn-Fras, A., I. Ize-Lema y A. Gaviln-Garca, La situacin de los envases de plstico en Mxico, en Gaceta Ecolgica, 69, 2003. Lenz, R. W. y R. H. Marchessault, Bacterial polyesters: bios- ynthesis, biodegradable plastics and biotechnology, en Biomacromolecules, 6, 2005. Moore, C. J. et al., A comparison of plastic and plankton in the north pacific central gyre, en Marine Pollution Bulletin, 42, 2001. Song, C. et al., The biodegradation of poly(3-hydroxybutyrate-co-3hydroxivalerato) (PHB/V) and (PHB/V)-degrading microorganisms in soil, en Polym. Adv Technol., 14, 2003.

Biotecnologia V14 CS3.indd 371

11/14/07 5:04:40 PM

Biotecnologia V14 CS3.indd 372

11/14/07 5:04:40 PM

Похожие интересы