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GIGANTE SIN AGUA

El apabullante ascenso de China est construyndose a costa de la degradacin ecolgica, sobre todo de sus ros y lagos. Mientras las industrias contaminan con total impunidad, cientos de millones de chinos beben agua insalubre. La polucin empieza a pasar factura a Pekn. La Meseta de Loess es una de las regiones ms pobres e inhspitas de China. No obstante, en esa zona del noroeste del gigante asitico viven ms de cincuenta millones de personas, la mayora agricultores, cuyas caras enjutas y arrugadas reflejan la suerte de este campo adusto, azotado durante siglos por los elementos. Por su costado norte, donde la deforestacin y el pastoreo han acelerado la erosin del campo, el desierto del Gobi amenaza con engullir pueblos enteros. Para paliar la sequa y arrancar unos brotes de vida a este erial, los campesinos dependen de acuferos subterrneos que estn agotndose.

Vista area de la presa de las Tres Gargantas en el ro Yangts: su color refleja las toneladas de aguas residuales y vertidos txicos precipitados sin control durante las ltimas dcadas.

Durante siglos, esta planicie a caballo entre el cauce superior y el medio del ro Amarillo fue un oasis de fertilidad. Hoy, el mtico Huang He, como lo llaman en mandarn, agoniza. Donde corran lmpidos aluviones, hoy fluyen ms de 4.500 millones de toneladas de aguas residuales. El drama de este ro que ha perdido un 75% de su caudal desde los 50, y el de su meseta, es uno de los ejemplos ms claros de la crisis del agua en China, que amenaza con ralentizar el crecimiento econmico y desencadenar una ola de descontento en un pas donde el principal objetivo poltico es la estabilidad social. La superacin de esta crisis, derivada de la contaminacin, la mala gestin del agua y la explosin de la demanda, es el mayor desafo poltico para sus dirigentes en las prximas dcadas, segn Ma Jun, autor de la obra ms completa sobre este problema hasta el momento, Chinas Water Crisis (La crisis del agua en China).

El agua, y no el petrleo, es el recurso ms estratgico en la Repblica Popular. A fin de cuentas, el oro negro es sustituible, mientras que el agua no. La demografa juega en contra del pas asitico, que aunque posee las sextas reservas hdricas del mundo, tiene que repartirlas entre ms de 1.300 millones de habitantes. Esto significa que cada persona recibe 2.000 metros cbicos al ao, es decir, una cuarta parte del consumo medio per cpita mundial. En otras palabras, China, con el 20% de la poblacin del planeta, posee slo el 7% de sus recursos hdricos. Las sequas constantes y la aceleracin de la desertificacin que muchos cientficos atribuyen al cambio climtico agravan el problema. En el norte y noroeste, 27 millones de hectreas de terreno cultivable sufren sequa, y la desertificacin afecta a unos 300 millones de hectreas de praderas y pastos. La agricultura engulle an el 63% del agua, mientras el sector industrial consume un 24% y el domstico, el 13% restante. Desde 1980 la proporcin del sector agrario ha disminuido 17 puntos gracias a las mejoras en las tcnicas de riego, mientras la industrializacin, la explosin demogrfica y la urbanizacin se han convertido en los principales motores de la demanda, lo que obliga a los agricultores a producir ms con menos recursos. Por ello el agua es, sin duda, el factor ms limitador para el cultivo, especialmente de cereales, cuyo consumo en China est aumentando rpidamente a rebufo del crecimiento econmico y del nivel de vida. En 2006 alcanz los 500 millones de toneladas, es decir, 386 kilogramos por habitante, cuando para producir una tonelada se necesitan 1.000 metros cbicos de agua (equivalentes a 1.000 toneladas). Por si fuera poco, la poltica de autosuficiencia agrcola que mantiene Pekn le obliga a acumular reservas de arroz, trigo, maz, soja y colza en cantidades que siguen siendo secreto de Estado.

'CEREALES INSOSTENIBLES' El norte del pas, el granero chino, genera ms de la mitad de la produccin nacional de trigo y una gran parte del maz, a pesar de que es all donde el agua escasea ms. Desde el punto de vista econmico, el cultivo de cereales en esa zona es un despilfarro y, adems, resulta insostenible, incluso mejorando las tcnicas de riego. Las autoridades, no obstante, temen poner en peligro el medio de vida de millones de agricultores. Tampoco se fan de los mercados mundiales donde se negocian los cereales bsicos de la dieta china. Pero si se agotan los acuferos de los que dependen 200 millones de personas, ser imposible cultivar el campo ni suministrar a las fbricas ni dar de beber a la poblacin. Por tanto, la cuestin no es si China reducir el rea de cultivo de cereales, sino a qu ritmo. Si decidiera hacerlo de forma brusca, se vera obligada a importar como ya hace en el caso de la soja, que compra sobre todo a Brasil y a EE UU, lo que provocara un alza en los precios globales de los cereales en beneficio de los grandes productores, pero quizs en perjuicio de los pases ms pobres. La contaminacin industrial aade una dimensin ecolgica alarmante al problema de escasez, cuyo impacto socioeconmico es uno de los principales quebraderos de cabeza para los dirigentes comunistas. Un 90% del agua subterrnea no cumple la normativa sanitaria, segn el viceministro de la Agencia China de Medio Ambiente, Pan Yue. Unos 700 millones de chinos la beben contaminada por desechos animales y humanos. Desde 2006, la calidad del agua potable ha descendido cinco puntos en las ciudades ms importantes del pas, y slo 66 urbes cumplen la legislacin nacional. En el campo, la

situacin es an peor. En realidad, el 30% de los recursos hdricos es demasiado txico incluso para la agricultura, lo que pone en peligro la sostenibilidad de la cadena alimentaria y el modo de vida de millones de campesinos.

LA 'ECOBIBLIA' CHINA La situacin de los ros es tal vez lo ms alarmante de la crisis. El Amarillo no es el nico que muere: el 26% del agua de los siete ros principales se encuentra tan deteriorada que ya no desempea funcin ecolgica alguna, segn Pan Yue. El Yangts, el ms largo del pas, acumula catstrofes medioambientales, entre ellas el vertido, en 2006, de 26.000 millones de toneladas de desechos, el 40% de las aguas residuales sin tratar de toda China. Como consecuencia, ms de una dcima parte de su curso se encuentra en situacin crtica y un 30% de sus afluyentes estn altamente contaminados por amoniaco, nitrgeno y fosfatos. No es de extraar que el volumen de pesca en el Yangts haya cado de medio milln de toneladas a menos de 100.000 desde mediados del siglo xx, como sostiene el Ministerio de Recursos Hidrolgicos. Las instalaciones industriales, con sus vertidos txicos, son en gran parte las responsables de esta tragedia: solamente en las orillas del Yangts se ubican ms de 9.000 plantas qumicas. Y por si fuera poco, la construccin de la presa de las Tres Gargantas, en el centro de China, ha reducido la velocidad media del flujo de 2 a 0,2 metros por segundo, acelerando la acumulacin de sedimentos y la proliferacin de algas en varios tramos del ro, al impedir que el agua fluya con la suficiente rapidez para arrastrar la suciedad. Adems, tras la crecida del embalse se han registrado numerosos corrimientos del terreno. En total, el ro se ha tragado ms de 36 kilmetros de tierra. En China existe una relacin entre Para paliar la crisis, las la contaminacin y la creciente autoridades abogan por una indicencia del cncer: el de hgado doble estrategia: mejorar la se ha duplicado en los ltimos eficiencia del uso del agua y quince aos reducir el nivel de contaminacin. La buena noticia es que el potencial para optimizar la conservacin acufera en China es enorme, debido a la gran distancia que la separa de los pases industrializados, cuya productividad en el empleo del lquido elemento es 10 veces mayor. El undcimo plan quinquenal de Pekn, al que denominan la biblia de la economa china, tiene como propsito fomentar la utilizacin racional del lquido elemento, y se plantea los siguientes propsitos: recortar el consumo en un 30% antes de 2011, reducir los vertidos en un 10% durante los prximos 10 aos, conseguir que el 80% del agua potable en el 80% de las ciudades cumpla la normativa e incrementar la tasa de tratamiento de aguas residuales del 51% al 60%. Son objetivos loables pero prcticamente inalcanzables. A principios de 2007, el Gobierno tuvo que rebajar el objetivo de disminucin del consumo a un 20%, y aun as parece poco realista a la vista del ritmo de crecimiento econmico. Una orden administrativa de este tipo, quiz eficaz en otro contexto, es matar moscas a caonazos en la lucha contra la contaminacin del

agua. Otras herramientas resultan ms tiles a la hora de racionalizar el consumo, por ejemplo, la poltica de tarificacin. Pekn ha asumido que debe poner precio al agua, pero lo har de forma progresiva, para no perjudicar a los agricultores ni a los sectores ms desfavorecidos. Sin embargo, cobrar por el suministro es una herramienta para reducir el consumo, no una panacea para resolver el problema de fondo. Adems, su aplicacin tiene lmites. Por ejemplo, el sector industrial es mucho ms sensible al alza de precios que el sector agrcola, donde la demanda es ms inelstica. A largo plazo, la poltica de tarificacin es una condicin necesaria pero no suficiente para fomentar el uso sostenible de los recursos hdricos. Desde un punto de vista global, se necesita una reorientacin de la produccin hacia actividades que utilicen el agua de manera ms eficiente. Otras voces abogan por enviar agua desde las zonas ms hmedas a las ms secas por medio del trasvase Norte-Sur, para equilibrar, al menos, el acceso a este recurso. Este proyecto faranico, que debera completarse en 2050, pretende canalizar 45.000 millones de metros cbicos anuales del ro Yangts hacia la zona de Pekn. El coste sera de 62.000 millones de dlares (unos 43.000 millones de euros), y contara con un plan integrado de tratamiento de aguas contaminadas.

LA OTRA CARA DEL 'MILAGRO CHINO' Este negro panorama acarrea un coste econmico que roza el 2,3% del PIB del gigante asitico, segn Andrs Liebenthal, experto del Banco Mundial. Pero las consecuencias polticas no son menos alarmantes. De hecho, la contaminacin de las fuentes de abastecimiento en zonas rurales es el origen de muchas de las 90.000 manifestaciones anuales que se producen de promedio, segn fuentes oficiales. Por ejemplo, en abril de 2005, unos 10.000 agricultores protagonizaron un altercado con la polica en el pueblo de Huaxi, en la provincia de Zhejiang, despus de sus protestas contra las autoridades pblicas por su negligencia al permitir vertidos txicos en el ro de la localidad. Segn los campesinos, la contaminacin est ligada al incremento de las enfermedades congnitas y malformaciones de nacimiento en la zona. Por todo el pas existe una correlacin entre la degradacin medioambiental y alimentaria y la creciente incidencia del cncer en las dos ltimas dcadas. El de hgado, relacionado con la insalubridad del agua, se ha duplicado en los ltimos quince aos. Mientras, los medios locales denuncian la existencia de pueblos del cncer, como Liukuai Zhuang, cerca de la ciudad de Tianjin, donde su frecuencia es 25 veces mayor que la

En botella: reparto de agua envasada a los habitantes de Harbin (Heilonggjian) tras un vertido txico en el ro local, en 2005.

media nacional. Incluso las autoridades reconocen la relacin entre esta tendencia y la presencia de sustancias txicas en el agua. Los costes de esta contaminacin en la salud pblica representan un 0,5% del PIB. Por qu le resulta tan difcil a Pekn controlar la polucin cuando el primer ministro Wen Jiabao ha hecho de la proteccin medioambiental, y en especial del agua, uno de los objetivos principales de su poltica de desarrollo cientfico, que debe conducir a China hasta la sociedad armnica? Los siguientes factores representan los principales obstculos. En primer lugar, las varias agencias responsables de los recursos hdricos apenas se comunican entre s. El resultado es un entramado bizantino de leyes y organismos pblicos que pasan ms tiempo en rias que velando por la limpieza del agua. Hay que recordar que no existen mecanismos verticales entre el centro y las regiones ni entre unas y otras regiones para asegurarse de que las normas de proteccin medioambiental se cumplan. China es un Estado bastante ms descentralizado y con una estructura poltica ms compleja de lo que se piensa, y Pekn no puede imponerse a los barones regionales a base de decretazos. Le suena? En segundo lugar, se encuentra la escasez de incentivos para respetar el medio ambiente. El sistema poltico premia mucho ms el crecimiento econmico que las actitudes verdes. Las multas por delitos ecolgicos son tan pequeas que resulta ms rentable pagarlas que invertir en tecnologas de tratamiento de aguas, y eso cuando las autoridades no hacen la vista gorda. En tercer lugar, los lderes comunistas hacen demasiado hincapi en polticas de carcter administrativo en detrimento de otros mecanismos de participacin pblica en la gestin medioambiental. En este sentido, se echa en falta una mayor participacin del sector privado y de la sociedad civil, un factor este ltimo que pone de manifiesto las limitaciones del modelo de gobernabilidad chino. Aunque dispone de los recursos materiales, China carece de los instrumentos institucionales para luchar eficazmente contra la degradacin ecolgica, sostiene Ma Jun. Le faltan contrapesos, como un poder judicial y medios independientes. Las ONG, que ejercen una labor de investigacin importante sobre los efectos de la polucin, malviven en un limbo burocrtico. Sin un marco institucional adecuado, aquellos que ensucian, as como los funcionarios que les protegen, continan contaminando con impunidad. Es ms, los ecologistas corren peligro, sobre todo si denuncian a las autoridades por los desastres medioambientales. No se salvan ni los ms famosos, como Wu Lihong, el activista al que Pekn concedi un premio en 2005 por su labor en la conservacin del lago Tai, el tercero ms grande del pas, que fue arrestado en junio pasado.Mientras las autoridades locales, a quienes Wu acus en numerosas ocasiones de negligencia, se preparaban para llevarle a juicio, un tremendo brote de algas apareci en el lago, dejndolo de un color verde fluorescente. Este desastre, que caus cortes durante das en el suministro en una zona de casi ocho millones de habitantes, se atribuy a los altos niveles de toxicidad del agua. En apariencia, el primer ministro convoc una reunin de emergencia para atajar el problema. Sin embargo, a los lderes chinos les resulta ms sencillo realizar proezas de ingeniera en este caso, la desviacin del curso del Yangts para facilitar la limpieza

del lago que trabajar con la sociedad civil para solucionar la cuestin de fondo. Les cuesta dar mayor rienda suelta al mecanismo de mercado a la hora de gestionar los recursos hdricos nacionales. Para hacer frente a la crisis del agua con mayor eficacia, los dirigentes chinos tienen que aprender a confiar parte de su trabajo al mercado y a la sociedad civil, tarea que les cuesta bastante debido a su desconfianza de origen leninista por estas instituciones liberales. Ms les vale desprenderse de su bagaje, porque, a medida que China se enriquece, sus ciudadanos toleran menos que sus hijos crezcan rodeados de una toxicidad que permea el ambiente. En octubre pasado, el presidente Hu Jintao, ingeniero hidrolgico de formacin, fue reelegido para dirigir el pas durante un nuevo mandato quinquenal. Mostrar la flexibilidad y el coraje poltico necesarios para experimentar con nuevos modelos de colaboracin entre las autoridades y la sociedad civil? De no ser as, a China le espera un futuro sediento y txico.

Ma Jun ha examinado con detalle el problema del agua en China en su obra Chinas Water Crisis (Eastbridge, Norwalk, Connecticut, EE UU, 2004 ). La web de la fundacin que dirige el Instituto de Asuntos Pblicos y Medioambientales, con sede en Pekn, elabora de forma regular un mapa que recoge informacin detallada sobre la contaminacin del agua por todo el territorio del gigante asitico (www.ipe.org.cn/english/index.jsp [1]). El informe China Water Quality Management: Policy and Institutional Considerations (Banco Mundial, septiembre, 2006) revela que frente al descenso de la contaminacin industrial aumenta la polucin provocada por la creciente urbanizacin. En The River Runs Black: The Environmental Challenge to China's Future (Cornell University Press, Ithaca, Nueva York, 2005), Elizabeth Economy describe el impacto socioeconmico de la contaminacin medioambiental, y concluye que la degradacin ecolgica se ha convertido en una de las mayores amenazas para su estabilidad poltica.