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U N A

F A C E T A D E S C O N O C I D A E I N S T E I N

D E

Autor: ELIEZER BRAUN

http://bibliotecadigital.ilce.edu.mx/sites/ciencia/menu.htm

Compilacin y armado: Sergio Pellizza dto. Apoyatura Acadmica I.S.E.S.

COMIT DE SELECCIN EDICIONES INTRODUCCIN I. ALGO SOBRE LA TERMODINMICA. II. PRIMERAS MEDICIONES DEL CALOR ESPECFICO III. QU NOS DICE LA TEORA CINTICA ? IV. OTRAS EXPERIENCIAS Y RESULTADOS ....AL INVENTARSE LOS PRIMEROS REFRIGERADORES V. EL TRABAJO DE NERNST. LA TERCERA LEY ....DE LA TERMODINMICA VI. RESUMEN DE LA SITUACIN A PRINCIPIOS ....DEL SIGLO XX VII. ALGUNAS CONSIDERACIONES SOBRE ....LA NATURALEZA DE LA LUZ VIII. OTRA VERTIENTE. PLANCK Y LA TEORA ....CUNTICA IX. EINSTEIN Y EL EFECTO FOTOELCTRICO X. EINSTEIN DA LA LUZ AL ENIGMA DE LOS CALORES ESPECFICOS XI. REPERCUSIONES EN EL DESARROLLO CONCEPTUAL DE LA TEORA CUNTICA XII. LAS SIGUIENTES ETAPAS DE LA HISTORIA CONTRAPORTADA

C O M I T

D E

S E L E C C I N

Dr. Antonio Alonso Dr. Gerardo Cabaas Dr. Juan Ramn de la Fuente Dr. Jorge Flores Valds Dr. Leopoldo Garca-Coln Scherer Dr. Toms Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Ral Herrera Dr. Jaime Martuscelli Dr. Hctor Nava Jaimes Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan Jos Rivaud Dr. Julio Rubio Oca Dr. Jos Sarukhn Dr. Guillermo Sobern

Coordinadora: Mara del Carmen Faras

E D I C I O N E S

Primera edicin (La Ciencia desde Mxico), 1986 Tercera reimpresin,1995 Segunda edicin (La Ciencia para Todos), 1997 La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Secretara de Educacin Pblica y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa. D.R, 1986 FONDO DE CULTURA ECONMICA, S.A. DE C.V. D.R. 1997 FONDO DE CULTURA ECONMICA Carretera Picacho-Ajusco 227, 14200 Mxico, D.F. ISBN 968-16-5261-4 Impreso en Mxico

I N T R O D U C C I N

Se presenta en este libro un aspecto poco conocido de la obra cientfica de Albert Einstein (l879-l955). La mayora de la gente asocia el nombre de Einstein con la teora de la relatividad. Efectivamente esta teora, cuya primera parte la teora de la relatividad especial fue presentada en 1905, constituy un hito en la historia de la fsica que coloc a Einstein a la altura de Isaac Newton (1642-727) y de James Clerk Maxwell (1831-1879). Newton puso los fundamentos de la mecnica y Maxwell sintetiz genialmente la teora del electromagnetismo. Hacia fines del siglo pasado se crea que, en esencia, la fsica ya estaba hecha. Esto se puede ilustrar con una ancdota en la que interviene Max Planck, de quien hablaremos en este libro, cuando de joven, en 1874, se informaba sobre los estudios universitarios de fsica en la Universidad de Munich, Alemania. El representante de la institucin trat de convencerlo de que escogiera otros estudios con el argumento de que "en la fsica ya estaba investigado todo lo esencial y que solamente quedaban por rellenar algunos huecos". Es en este ambiente que Einstein revolucion las ideas de la fsica publicando en 1905 la teora de la relatividad. En este mismo ao

apareci, tambin bajo su firma, un trabajo sobre la naturaleza cuntica de la luz y, por si esto fuera poco, public adems su famoso trabajo sobre el movimiento browniano. Con la segunda publicacin mencionada, Einstein inici, de hecho, como se ver en este libro, otra revolucin con la teora cuntica. A diferencia de lo que ocurri con la relatividad, el conjunto de ideas de Einstein sobre los "cuanta" no fue fcilmente aceptado por sus colegas. Durante mucho tiempo Einstein estuvo solo. A pesar de eso, no se rindi sino que con grandes bros public otro notable trabajo en 1907 en el que present la teora cuntica de los calores especficos, generalizando las ideas ya expresadas en 1905 para aplicarlas tambin a la materia. Posteriormente, en 1909, fue el primero en hablar de la dualidad partcula-onda que presenta la naturaleza de la luz. En 1924 volvi a contribuir sobre este tema, pero ahora haciendo ver que tambin en la materia se da esta dualidad. Fue Einstein quien, de hecho, formul algunas de las ideas esenciales de la teora cuntica. Una caracterstica del enfoque que haca Einstein al intentar resolver algn problema fue su inters, no tanto en los detalles muy particulares del sistema con el que estaba trabajando, sino en descubrir hechos generales y fundamentales. As, al estudiar las caractersticas de la luz no se interes particularmente en el efecto fotoelctrico, sino en lo que podra descubrir sobre la naturaleza fundamental de la luz. Asimismo, al estudiar en 1907 el calor especfico de sustancias a bajas temperaturas, no se interes slo en el comportamiento particular de esta cantidad, quiso ver si era posible pensar que tambin las sustancias materiales en general participaban de la llamada cuantizacin. De manera muy caracterstica, trat modelos fsicos bastante sencillos y de ellos sac consecuencias muy generales. De manera similar a lo que ocurre con la relatividad, con la teora cuntica se enfrenta uno a efectos completamente extraos a nuestra experiencia cotidiana. Sin embargo, estos efectos los presenta la naturaleza y cualquiera que desee hacer una descripcin de ella tendr que confrontarlos. Fue Einstein el que tuvo la mente abierta para destacar los prejuicios mentales que tenemos y hacer ver que no se pueden aplicar a toda la gama de fenmenos que ocurren en la naturaleza. Cuestion, adems, lo que se suele llamar "el sentido comn". Hoy en da, a pesar de que todava nos parecen muy extraas algunas de las ideas de la fsica cuntica, se la ha aplicado a tantos campos que ya no existe la menor duda de su validez. Es ms, existe un buen nmero de aplicaciones prcticas que usamos cotidianamente que tienen su base en fenmenos cunticos, entre las que podemos mencionar el lser, los transistores y chips de estado slido que han dado un notable impulso a la microelectrnica, etctera. En este libro, al hablar de la contribucin de Einstein a la fsica cuntica, estaremos reseando en realidad el desarrollo de este campo desde sus inicios en 1900 hasta la culminacin de su

formulacin final en 1926, periodo que forma uno de los captulos ms brillantes del pensamiento humano. Para poder apreciar las ideas con las que se trabaja es necesario exponer sus antecedentes. En la formulacin de la teora cuntica, se dieron dos caminos completamente alejados uno del otro que, con el tiempo, Einstein hizo que convergieran. Uno, el de las propiedades termodinmicas de las sustancias, como por ejemplo el calor especfico. El otro, completamente aparte del anterior, el de la radiacin de luz y sus propiedades trmicas. Cada uno de estos campos se desarroll en forma independiente, sin que se sospechara que los problemas irresolubles que se presentaban en cada uno de ellos tenan una causa comn. Fue Einstein quien pudo aclarar estas cuestiones. En vista de lo anterior y como una orientacin, se revisarn algunos de los desarrollos histricos de ambos temas. Asimismo, se intentar explicar, de manera simple, los conceptos fsicos involucrados, sin utilizar para nada las matemticas. En el captulo I se presentan algunos conceptos de la termodinmica, como el calor especfico que tendr un papel importante en el desarrollo del relato. En el II se habla sobre las primeras mediciones que se hicieron de los calores especficos para algunas sustancias. Los resultados que as se obtuvieron intentaron ser fundamentados posteriormente en trminos microscpicos por medio de la teora cintica, tema que se trata en el captulo III. Hacia mediados del siglo pasado no haba manera de disminuir apreciablemente la temperatura ya que todava no existan los refrigeradores. Con el desarrollo de la termodinmica se pudieron disear y construir estos aparatos que, una vez disponibles, hicieron posible medir las propiedades termodinmicas de las sustancias a bajas temperaturas, y como se ver en el captulo IV se encontraron contradicciones con las predicciones de la teora cintica entonces conocida. Los resultados de estas mediciones fueron el fundamento de la formulacin de la tercera ley de la termodinmica, tema que se trata en el captulo V. En el VI se resume la situacin que imperaba en este campo de la fsica hacia fines del siglo XIX. Independientemente de lo anterior, otro campo de la fsica que se haba estado desarrollando era el de la ptica en el que, entre otras cosas, se intent entender la naturaleza de la luz. En el captulo VII revisaremos algunas de las ideas ms importantes al respecto, y en el VIII se tratan algunos fenmenos relacionados con la luz, como la radiacin. Es justamente cuando trataba de explicar el comportamiento trmico de esta radiacin que Max Planck se vio en la necesidad de formular una hiptesis, la cuantizacin de la energa, con la que se inici la fsica cuntica. En el captulo IX se presenta la contribucin de Einstein a lo que despus se denomin explicacin del electo fotoelctrico. Con este trabajo se da por primera vez realidad fsica a la cuantizacin de la energa. En el

captulo X hablamos sobre la otra contribucin fundamental de Einstein al hacer ver que una consecuencia de suponer que tambin la materia se cuantiza es el comportamiento experimental que muestra el calor especfico de las sustancias a bajas temperaturas. El captulo XI resea las repercusiones que tuvo el pensamiento de Einstein al irse convenciendo sus colegas de la bondad de sus ideas. El captulo XII detalla las subsecuentes etapas del desarrollo de la fsica cuntica, en las que Einstein tuvo un papel muy importante, tanto contribuyendo con novedosas ideas, como erigindose en crtico muy severo de las ideas presentadas por otros cientficos.

I . A L G O S O B R E L A T E R M O D I N M I C A . Q U E S C A L O R E S P E C F I C O ?

E L

UNA experiencia muy comn ocurre cuando ponemos al fuego una olla que contiene agua: despus de cierto tiempo, el agua se calienta. Esto quiere decir que su temperatura aumenta. Se puede verificar fcilmente esta afirmacin poniendo dentro del agua un termmetro. Nos daremos cuenta de que, efectivamente, la temperatura aumenta. Tambin sabemos, de nuestra experiencia, que mientras ms tiempo dejemos el agua sobre la llama, ms aumentar su temperatura. Cmo se puede describir este experimento que nos es tan familiar? En este caso hay una transferencia de calor de la llama al agua. Esto significa que la llama transfiere energa al agua. Claramente, mientras ms tiempo dejemos el agua sobre la llama, ms energa se transferir, es decir, habr mayor transferencia de calor. En estas circunstancias, el agua absorbe esta energa y como consecuencia, responde aumentando su temperatura. Supngase ahora que hacemos lo siguiente. Tomemos la misma cantidad, por ejemplo, un kilogramo, de dos sustancias distintas, digamos agua y aluminio (figura 1); las colocamos sobre una llama el mismo intervalo de tiempo, digamos quince minutos y ponemos cada una de las sustancias en contacto con un termmetro. Al principio ambas sustancias tienen la misma temperatura, por ejemplo, la ambiente (figura 1(a)). Al finalizar el intervalo de tiempo leemos los termmetros (figura (b)) y observamos dos cosas:

Figura 1. Distintas sustancias tienen distintas capacidades de absorber calor.

i) Las dos sustancias aumentaron sus temperaturas. ii) Los aumentos que experimentaron cada una de las sustancias no fueron los mismos. As, por ejemplo, el agua habra aumentado su temperatura en 12C, mientras que el aluminio en 55C. Lo anterior nos indica que el agua y el aluminio absorbieron el calor que les transfiri la correspondiente llama. La cantidad de calor absorbida por cada una de las sustancias fue la misma, ya que estuvieron colocadas de la misma forma sobre llamas idnticas y durante los mismos intervalos de tiempo. La segunda conclusin nos indica que cada una de las sustancias respondi de manera diferente a la misma cantidad de calor transferida. Una de ellas, el aluminio, experiment un cambio de temperatura mayor que la otra sustancia, el agua. La experiencia anterior nos hace ver que las sustancias tienen, entonces, una propiedad que es la de cambiar su temperatura a causa de una absorcin de calor. Esta propiedad se mide por medio de la capacidad calorfica. Por tanto, la capacidad calorfica del agua es distinta a la del aluminio. Por otro lado, nos damos cuenta que si colocamos en estufas idnticas, durante el mismo intervalo de tiempo, dos cantidades distintas de la misma sustancia, por ejemplo agua, cada una de las muestras aumentar su temperatura en cantidades distintas. As por ejemplo, si colocamos en la misma estufa de antes 1 kg de agua y en la otra, 20 kg de agua, despus de quince minutos la primera muestra habr aumentado su temperatura en 12C, mientras que la Otra habr aumentado solamente 0.6C. Esto es

claro, pues las mismas cantidades de calor fueron transferidas a cantidades distintas de agua. A pesar de haber encontrado dos aumentos de temperatura distintos, no podramos decir en este caso que las dos muestras de agua tienen distintas capacidades de absorber calor, pues ambas estn formadas de la misma sustancia. Para poder hablar, sin riesgo de confusin, sobre la propiedad de absorber calor que tiene una sustancia se define el calor especfico como la cantidad de calor que es necesario que absorba un gramo de una sustancia para aumentar su temperatura en 1C. De lo anterior se puede afirmar que cada sustancia tiene un calor especfico bien determinado. Los valores numricos del calor especfico de distintas sustancias son distintos. As, por ejemplo, el calor especfico del agua es

Calor especfico del agua = 1calora / gramo (C)


Esto quiere decir que para que un gramo de agua aumente su temperatura un grado centgrado es necesario transferirle una calora de energa trmica. El calor especfico del aluminio es 0.219 calora/gramo (*C), o sea, que para que un gramo de aluminio aumente su temperatura en 1C se tienen que transferir 0.219 caloras. De manera anloga, cada sustancia tiene un valor particular del calor especfico. Hasta este punto hemos hablado solamente del caso en que se transfiere calor de una fuente, como por ejemplo una llama, a una sustancia. En este caso la sustancia absorbe calor. Tambin puede ocurrir que una sustancia transfiera calor a otra, por ejemplo, si se tiene un vaso con agua caliente y lo dejamos a la intemperie, sabemos que el agua se enfra. Es decir, el agua disminuye su temperatura. En este caso, el agua transfiere calor a la atmsfera. Se dice que el agua emiti calor. Al igual que en el caso de la absorcin, se puede llegar al concepto de calor especfico para la emisin, que sera el calor necesario que debe emitir un gramo de una sustancia para disminuir su temperatura en 1C. Pues resulta que los calores especficos tanto de absorcin como de emisin de una sustancia son iguales. En consecuencia solamente se habla de calor especfico sin especificar si es de absorcin o de emisin.

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P R I M E R A S M E D I C I O N E S C A L O R E S P E C F I C O

D E L

EL FSICO y qumico ingls Joseph Black (1728-1799) fue quien adelant el concepto de calor especfico. En el transcurso de sus investigaciones se dio cuenta de que diferentes cuerpos, de masas iguales, requeran de diferentes cantidades de calor para elevarlos a

la misma temperatura. As es como alrededor de 1760 invent el concepto de calor especfico. A pesar de que su trabajo no fue publicado sino hasta despus de su muerte, en 1803, en sus clases de qumica en Edimburgo, durante el ltimo tercio del siglo XVIII, ense la utilidad de su descubrimiento. Un buen nmero de cientficos britnicos recibieron parte de sus educacin en Edimburgo y fue de esta manera que pudo propagar sus ideas al respecto. Hacia fines del siglo XVIII, el cientfico francs Antoine Lavoisier (1743-1794) hizo los primeros intentos de medir el calor especfico de algunos gases. Emple mtodos calorimtricos que proporcionaron resultados muy inciertos. Joseph Gay-Lussac (17781850) dise un interesante mtodo para comparar calores especficos entre gases, cuyos resultados, sin embargo, malinterpret. Concluy errneamente de sus experimentos que volmenes iguales de gases tenan el mismo calor especfico. Fue Gay-Lussac quien posteriormente, usando otro mtodo, concluy que volmenes iguales de hidrgeno, bixido de carbono, aire, oxgeno y nitrgeno tenan el mismo valor de sus calores especficos. Sin embargo, no pudo dar el valor numrico. Estos resultados son correctos, excepto para el bixido de carbono. Casi simultneamente con los hechos anteriores, F. Delaroche y J. E. Brard hicieron determinaciones directas de los calores especficos del aire, oxgeno, hidrgeno, monxido de carbono, xido nitroso y etileno a la temperatura de 100C, usando un calormetro mucho ms refinado que los entonces conocidos y proveyeron los primeros resultados confiables. Efectivamente, encontraron que volmenes iguales de los entonces llamados gases permanentes (aire, oxgeno y monxido de carbono) tenan los mismos calores especficos. Lo que no pudieron establecer era cmo variaba el calor especfico al cambiar la temperatura del gas. En el ao de 1819 P. L. Dulong y A. T. Petit publicaron el trabajo titulado Los tomos de todos los cuerpos simples tienen exactamente la misma capacidad para el calor. En este trabajo presentaron extensivos resultados experimentales hechos en sustancias monoatmicas, haciendo ver que si se define adecuadamente el calor especfico, todas ellas tienen el mismo valor. La forma en que ellos definieron el calor especfico fue algo distinta a la definicin que presentamos en el captulo anterior. En efecto, arriba se dijo que se tom un gramo de la sustancia y se vio cunto calor haba que transferirle para aumentarle su temperatura en 1C. Sin embargo, hablando en lenguaje moderno, si se toma un gramo de dos sustancias distintas, cada una de ellas tiene un nmero distinto de tomos. Por tanto, la comparacin entre los valores de sus calores especficos no se est haciendo en igualdad de condiciones. Fueron Dulong y Petit quienes se dieron cuenta de esto y obtuvieron, a partir de sus resultados experimentales, que si en lugar de un gramo se toman muestras de cuerpos distintos que tengan el mismo numero de tomos, entonces los calores

especficos de todos ellos son iguales. A este resultado se le ha conocido como la ley de Dulong-Petit. Es claro que dos muestras de sustancias distintas que contienen el mismo nmero de tomos tienen masas distintas, ya que los tomos de cada muestra tienen masas distintas. As, por ejemplo 32 g de oxgeno tienen el mismo nmero de partculas que 2 g de hidrgeno. En el lenguaje de la qumica actual diramos que se escogen muestras que tengan el mismo nmero de moles. Por tanto, el calor especfico que mencionan Dulong y Petit es el referido al mismo nmero de moles y no a la misma masa. En consecuencia, se puede expresar la ley de Dulong y Petit como sigue: "Los calores especficos molares de todas las sustancias son iguales." Esto es equivalente a decir que el calor por partcula que es necesario dar a un cuerpo para incrementar su temperatura en 1C es el mismo para todas las sustancias. Posteriormente, en los aos de 1840 y 1841, V. Regnault realiz una serie extensiva de mediciones ms precisas de los calores especficos molares de muchas sustancias confirmando la ley de Dulong-Petit. Nadie pareci dudar de que esta ley era correcta para un buen nmero de sustancias. Sin embargo, en esas pocas se saba ya que existen sustancias, como el bixido de carbono, para las cuales la ley de Dulong-Petit no predice el valor correcto del calor especfico. Curiosamente a estas discrepancias no se les prest mayor atencin durante mucho tiempo. Todos los resultados arriba mencionados fueron encontrados teniendo las sustancias temperaturas iguales a la ambiente o superiores, pues en esas pocas stas eran las nicas temperaturas que se podan alcanzar en un laboratorio. Era relativamente fcil aumentar la temperatura de un cuerpo, pero lo que era difcil era bajarla mucho, ya que no existan entonces medios para ello. sta era la situacin experimental hacia mediados del siglo pasado. La explicacin que se dio a la ley de Dulong-Petit fue proporcionada con el desarrollo concurrente de la teora cintica que se estaba dando en ese entonces.

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Q U

N O S D I C E L A C I N T I C A ?

T E O R A

AL EXPRESAR la ley de Dulong-Petit, como resumen de un nmero importante de resultados experimentales, no se ha hecho ninguna consideracin especfica sobre la estructura microscpica de las sustancias que estn bajo estudio. Es decir, tal como se han presentado las cosas, no ha tenido ninguna relevancia que las sustancias estn formadas por tomos o no. Se dice que estos

resultados son macroscpicos. Sin embargo, por otro lado se sabe que efectivamente las sustancias estn formadas por tomos, por lo que uno podra preguntarse lo siguiente: qu efecto en las propiedades macroscpicas de las sustancias tiene este hecho? Con ms precisin, si uno supone que las partculas microscpicas se mueven siguiendo las leyes de la mecnica de Newton, entonces es el comportamiento microscpico compatible con las leyes macroscpicas que rigen el comportamiento de las sustancias? La parte de la fsica que ha estudiado esta pregunta es la teora cintica. Hagamos un breve parntesis para presentar el contexto histrico a mediados del siglo pasado. Desde la antigedad griega muchos pensadores elucubraron acerca de la composicin de la materia. Diversas hiptesis se propusieron, sin que, en general, tuvieran verdaderas bases cientficas. Adems, estas hiptesis tampoco tuvieron aceptacin general. Fue de hecho hasta principios del siglo XIX que con los trabajos de John Dalton (1766-1844) se empezaron a dar los primeros pasos serios en el estudio de la estructura atmica de la materia. Posteriormente tambin contribuyeron de manera muy importantes personas como Gay-Lussac, Amedeo Avogadro (1766-1856) y Jns Jacob Berzelius (1779-1848). As, hacia mediados del siglo pasado ya se tena un adecuado, aunque no completo, cuerpo de teora que implicaba que la materia estaba compuesta de partculas microscpicas, llamadas tomos. Es de mencionar que en esa poca esta hiptesis no fue aceptada, de ninguna manera, por la mayora de los cientficos. Fueron relativamente pocos los que la aceptaron. Hacia mediados del siglo XIX se presentaba la siguiente situacin. Por un lado se haban planteado las leyes de la termodinmica, que se refieren a aspectos macroscpicos del comportamiento de las sustancias, y por el otro se vislumbraba cada vez con mayor claridad que la materia estaba compuesta de tomos. Surge entonces la pregunta de cmo conciliar estas dos posiciones. Dicho en otras palabras, la cuestin es: si la materia, en efecto, est compuesta de partculas microscpicas, entonces qu consecuencias macroscpicas tiene el comportamiento microscpico de una sustancia? Este problema ya se haba planteado desde el siglo XVII, entre otros por Robert Boyle (1627-1691). En el siglo XVIIl continuaron trabajando en l Leonhard Euler (1707-1783) y Daniel Bernoulli (1700-1782). Estos estudiosos obtuvieron algunas consecuencias a las que, sin embargo, no se les prest la debida atencin a causa de que, por un lado, no se aceptaba la hiptesis atmica y por el otro, porque muchos de los conceptos utilizados eran bastante oscuros. Fue la primera mitad del siglo XIX cuando se empezaron a dar los primeros pasos en firme. Varios trabajos de J. Herapath presentados alrededor de 1820 y de J. J. Waterston alrededor de 1845 volvan a tomar la cuestin. Sin embargo, fue hasta casi

mediados de siglo que este tipo de teoras tuvo un feliz renacimiento. En efecto, entre 1850 y 1875 August Krnig (18221879), Rudolph Clausius (1822-1888), James C. Maxwell y Ludwig Boltzmann (1844-1906) desarrollaron las bases de la moderna teora cintica de la materia. Supusieron que las sustancias estaban compuestas de tomos y a partir de su comportamiento microscpico pudieron obtener como consecuencia algunas propiedades macroscpicas. En particular pudieron explicar diversos fenmenos, as como fundamentar varios resultados que ya se conocan en la termodinmica. Se pudieron calcular, por ejemplo, propiedades tales como el calor especfico, la conductividad trmica, la viscosidad de gases poco densos en trminos de las propiedades de los tomos que los constituyen. Asimismo, hemos de mencionar que, entre otras cosas, Maxwell obtuvo, tambin como resultado de estos trabajos, la distribucin de las velocidades de los tomos en un gas en equilibrio. Esta cantidad indica cuntos tomos de un gas tienen cierto valor de la velocidad. As, se puede saber cul es la velocidad que tiene la mayora de los tomos. Maxwell encontr cmo depende esta distribucin de la temperatura del gas, de la masa del tomo, etc. A esta distribucin se le llama maxwelliana. En la figura 2 se muestra una grfica de esta distribucin a una temperatura fija. Con este resultado, Maxwell pudo obtener las magnitudes de las velocidades que tienen las partculas en un gas. Por ejemplo, encontr que a temperatura ambiente (t = 30C) la velocidad Vm (figura 2) que tienen la mayora de lo tomos en un gas de nitrgeno es aproximadamente igual a 600 m/s, o sea, 2 160 km/h.

Figura 2. Forma de la distribucin de las velocidades de las partculas de un gas en equilibrio. Las partculas no tienen la

misma velocidad. Esta distribucin se llama maxwelliana, en honor de su descubridor.

El mismo Maxwell realiz varios experimentos en los que verific algunas de las predicciones tericas hechas para la conductividad y la viscosidad de un gas poco denso. Aos despus se verific experimentalmente que un gas en equilibrio efectivamente tiene la distribucin de velocidades predicha por Maxwell. Si se conoce cmo estn distribuidas las velocidades de las partculas de un gas, uno puede encontrar entonces el promedio de la energa cintica de cada una de las partculas. Esto lo hizo por primera vez Maxwell en 1859, encontrando lo siguiente. Si el gas est en equilibrio a una temperatura absoluta T, 1 entonces cada partcula que compone el gas tiene una energa igual a (3kT/2). Aqu k es una cantidad constante, llamada la constante de Boltzmann 2 . Este resultado significa que, en promedio la energa del gas se distribuye de manera uniforme entre las partculas que lo componen. A esto se le llama el principio de equiparticin de la energa. Posteriormente, en 1868, Boltzmann generaliz este teorema al caso en que las partculas del gas no fueran rgidas que es una suposicin que haba hecho Maxwell, sino que tambin tuvieran movimientos internos. Veamos este principio con un poco ms de detalle. De hecho, de la forma expresada arriba, solamente es vlido para gases compuestos de partculas que solamente tienen un tomo, por ejemplo, nen o argn. En este caso cada uno de ellos solamente tiene posibilidad de movimiento traslacional, y dado que se puede mover en tres dimensiones se dice que tiene tres grados de libertad. El principio de equiparticin de la energa dice, con ms precisin, que la energa se reparte de manera tal que cada grado de libertad tiene asociada una energa igual a (kT/2). Como un tomo tiene tres grados de libertad, en total tiene asociada una energa igual a 3 x (kT/2) = (3kT/2), que es el valor predicho por Maxwell. Una vez conocida la energa de un gas monoatmico (de un solo tomo) se puede encontrar su calor especfico. Se encuentra como consecuencia del principio de equiparticin de la energa que cada grado de libertad contribuye con (k/2), o sea que el calor especfico por cada tomo es entonces igual a (3k/2). Ntese que esta cantidad no depende de la temperatura, es decir, es una cantidad constante. Adems, este valor corresponde justamente al que se encuentra de las mediciones experimentales. Como se recordar, ste es precisamente el enunciado de la ley de Dulong-Petit.

De esta manera se pudo fundamentar, a partir de las propiedades microscpicas de las sustancias, la ley macroscpica de DulongPetit, por lo menos para gases monoatmicos. Una vez encontrado el principio de equiparticin de la energa se aplic a otros gases distintos a los monoatmicos. El siguiente paso es considerar gases formados de molculas constituidas por dos tomos, es decir, gases diatmicos. En este caso, el nmero de grados de libertad de cada una de estas partculas es 6, ya que tres de ellos corresponden al centro de masa de la molcula (que corresponde al movimiento traslacional de la molcula como un todo); dos ms corresponden a los ngulos necesarios para dar la orientacin en el espacio de la lnea que une a los tomos, por ejemplo y de la figura 3; uno ms corresponde a la distancia entre los tomos. Aplicando el principio de equiparticin de la energa se obtiene que el calor especfico de este tipo de gas sera 6*(k/2)=3k. Si ahora se compara este valor con el medido experimentalmente, resulta que ya no hay concordancias. El valor medido es menor que esta prediccin.

Figura 3. La direccin de la lnea que une a los dos tomos de una molcula diatmica queda completamente especificada si se dan los ngulos y mostrados.

De manera anloga, al aplicar el principio de equiparticin de la energa al caso de gases compuestos de molculas con ms de dos tomos, es decir, poliatmicas, resulta que se encuentra para el calor especfico un valor constante que no concuerda con lo que se mide experimentalmente. Otro sistema al que se aplic el principio de equiparticin de la energa fue a los slidos. Aqu las partculas que componen el slido se encuentran localizadas en un arreglo geomtrico regular que se llama la red cristalina. En la figura 4 se muestra esquemticamente una red cristalina en dos dimensiones. Las partculas pueden oscilar

alrededor de estos puntos. En este caso se encuentra, aplicando el principio de equiparticin de la energa, que el calor especfico por cada partcula es igual a 3k, que concordaba muy bien con los valores medidos en muchos slidos.

Figura 4. Esquema de una red o malla cristalina en dos dimensiones.

Por tanto, la teora cintica predeca valores de calores especficos que, por lo menos en algunos sistemas fsicos, concuerdan muy bien con los valores medidos experimentalmente. Solamente los casos de los gases diatmicos y poliatmicos no pudieron ser explicados por la teora cintica entonces existente. Hay que notar que son justamente estas sustancias sobre las que haba ya discrepancias entre el enunciado de la ley de Dulong-Petit y los valores medidos (ver final del captulo II). NOTAS 1 La temperatura T en la escala absoluta (medida en grados Kelvin, K) est relacionada con la temperatura t (medida en grados centgrados, C) de la escala de Celsius, que nos es familiar, por medio de la frmula T= 273 + t. 2 El valor de k es 1.38 x 10-23 joule / K

I V . O T R A S E X P E R I E N C I A S Y R E S U L T A D O S A L I N V E N T A R S E L O S P R I M E R O S R E F R I G E R A D O R E S

LOS hechos descritos en los captulos anteriores exhiben la situacin que exista alrededor de los aos de 1860. En particular, las mediciones que se haban llevado a cabo eran a temperaturas

ambientes o mayores, ya que en ese entonces no exista manera de disminuir la temperatura. Hacia 1870 las cosas empezaron a cambiar. En ese ao el ingeniero alemn Carl von Linde (1842-1934) conoci un trabajo cientfico que trataba del retiro de calor de una sustancia por medios mecnicos. En 1876 sac su primera patente de un refrigerador de amoniaco. Es as que se inici la era de los aparatos con los que se poda disminuir la temperatura. Poco a poco se logr obtener temperaturas cada vez ms bajas. Ya en el ao de l895 usando un efecto termodinmico, el Joule-Thomson, se pudo enfriar una muestra de aire y llegar a formar aire lquido. Esto ocurre a una temperatura de alrededor de 196C bajo cero. Una vez disponiendo de aparatos con los que se poda disminuir la temperatura se empezaron a medir diferentes propiedades termodinmicas de las sustancias a temperaturas cada vez menores. En particular, se empezaron a medir calores especficos a temperaturas menores que la ambiente. En 1872 F. H. Weber, en Alemania, hizo mediciones del calor especfico del carbn a una temperatura de 50C bajo cero. Encontr que el calor especfico no tena, a esta temperatura, el mismo valor que tena a temperatura ambiente. Encontr que el valor del calor especfico disminuye al disminuir la temperatura. Esto significa que el valor del calor especfico vara al cambiar la temperatura. Este hecho contradice la ley de Dulong-Petit que es consecuencia del principio de equiparticin de la energa, que nos dice que el valor del calor especfico debe ser siempre el mismo, sin importar a qu temperatura se encuentre la sustancia. Posteriormente, en 1886, L. Pebal y H. Jahn midieron el calor especfico del antimonio y, en 1892, L. Schuz lo midi en varias amalgamas, encontrando discrepancias con la ley de Dulong-Petit. Ms adelante, existiendo ya mquinas refrigeradoras con las que se alcanzaban temperaturas mucho ms bajas, se lograron medir los calores especficos de muchas y variadas sustancias a bajas temperaturas. De hecho, a principios del siglo XX se llegaron a hacer mediciones a temperaturas no muy lejanas del llamado cero absoluto,1 que corresponde a 273C bajo cero.

Figura 5. Valores experimentales de los calores especficos de la plata , el cobre (X) y el aluminio (

),

distintas

temperaturas. Ntese que a bajas temperaturas estos valores no son constantes. Solamente a altas temperaturas tienden a tener un valor constante.

Los resultados de todos estos experimentos indicaban que a medida que la temperatura de una sustancia disminuye, tambin lo hace su calor especfico. En la figura 5 se muestran algunos resultados experimentales obtenidos con la plata, el cobre y el aluminio.

En 1898 U. Behn resumi la situacin como sigue: "La representacin grfica del decrecimiento del calor especfico con la temperatura parece sugerir que los calores especficos en la cercana del cero absoluto tienen el mismo valor, extremadamente pequeo (0?)." Como nos podemos dar cuenta, estos resultados contradicen directamente las predicciones hechas por la teora cintica desarrollada por Maxwell y Boltzmann. En particular, se ve que una de sus predicciones, a saber, el principio de equiparticin de la energa, no se sostiene al compararlo con resultados experimentales. NOTAS 1 Esta es la mnima temperatura que se puede lograr.

V .

E L

T R A B A J O D E N E R N S T . T E R C E R A L E Y D E L A T E R M O D I N M I C A

L A

DURANTE los primeros setenta y cinco aos del siglo XIX los principales desarrollos en el rea de la qumica ocurrieron en los campos de la qumica inorgnica y orgnica. Tanto la qumica como la fsica se desarrollaron en el mencionado siglo a paso veloz. Hay que hacer notar que hubo muy poco contacto entre los cientficos que trabajaban en estas dos disciplinas. Sin embargo, los desarrollos que ocurrieron en la termodinmica, relacionados con la energa y su conservacin, llamaron la atencin de algunos qumicos que trabajaban con la afinidad y las velocidades de reaccin. Fueron estos estudios los que dieron lugar, con el tiempo, al establecimiento de la fisicoqumica. As, en 1850 el qumico Ludwig Wilhelmy mostr que la velocidad de la hidrlisis del azcar de caa se poda calcular usando una ecuacin matemtica, siendo sta la primera ocasin en que se usaba una frmula matemtica para expresar un proceso qumico. Casi simultneamente, las ideas sobre la termodinmica desarrolladas por los fsicos empezaron a tener cabida en la qumica. A esto contribuyeron los trabajos hechos alrededor de 1850 por G. H. Hess en Rusia, Pierre Engene Berthelot en Francia y Julius Thomsen en Dinamarca sobre los calores de reaccin. Fue A. F. Horstmann el primero que us en 1869 la segunda ley de la termodinmica en los fenmenos qumicos. El trabajo de Josiah Willard Gibbs en Estados Unidos, realizado en 1876-1878, sobre las condiciones de equilibrio de mezclas de sustancias fue aplicado en la qumica unos veinte aos despus.

Estos trabajos y otros ms representaron un inters creciente en las propiedades fsicas de los compuestos qumicos. El qumico Wilhelm Ostwald escribi en 1888 el primer libro de texto de fisicoqumica en el que organiz esta rama de la qumica. Adems, Ostwald junto con J. vant' Hoff y Svante Arrhenius establecieron en 1887 la primera revista de investigacin en este campo, el Zeitschriff fr physicalische Chemie. De esta manera, la fisicoqumica se elev al mismo nivel que las otras ramas de la qumica como la inorgnica. Fue en el mismo ao de 1887 que Walther Hermann Nernst (18641941) empez a trabajar como asistente de Ostwald en la Universidad de Leipzig. Lo hizo justamente en la poca en que se desarrollaban las interesantes discusiones sobre la fisicoqumica. El ambiente en que trabaj lo estimul mucho y empez su trabajo de inmediato. Inici su trabajo en la teora de celdas galvnicas. Posteriormente, una vez inventado el refrigerador, comenz un largo proyecto de investigacin para medir los calores especficos de diferentes sustancias a bajas temperaturas. Su inters inicial fue hacer ms precisas las ideas en boga entre los qumicos sobre las condiciones de equilibrio en muchas reacciones qumicas, que no haban tomado en cuenta los efectos de la temperatura. As es como encontr que, de manera sistemtica, al disminuir la temperatura y acercarse al cero absoluto, el calor especfico de las sustancias disminuye continuamente. Claramente, al llegar a estas temperaturas las sustancias estn en la fase slida. No existe ninguna sustancia que a estas temperaturas sea gas o lquido.1 De estos resultados Nernst formul en 1906 la tercera ley de la termodinmica, que se refiere a las propiedades termodinmicas de las sustancias en la cercana del cero absoluto de temperatura. Una consecuencia de la tercera ley es que el calor especfico de todas las sustancias se anula al llegar su temperatura a ser cero grados absolutos, es decir a -273C. El trabajo de Nernst tuvo gran importancia terica en el desarrollo de la termodinmica. Adems, tambin tuvo importantes aplicaciones prcticas. Por ejemplo, fue muy til en la formulacin de los diversos clculos que se necesitaron para hacer la sntesis del amoniaco. Nernst obtuvo el premio Nobel de Qumica en 1920 por sus trabajos en termoqumica y es justamente considerado como uno de los fundadores de la fisicoqumica moderna. El trabajo que desemboc en la formulacin de la tercera ley de la termodinmica fue puramente macroscpico, de manera anloga a como se encontraron las otras dos leyes. En ningn momento se utiliz hiptesis alguna acerca de la estructura microscpica que pudieran tener las sustancias. NOTAS

1 Una excepcin es el helio que contina siendo lquido hasta temperaturas de alrededor 2K, o sea de -271C. Sin embargo, Nernst no trabaj con helio

V I .

R E S U M E N D E L A P R I N C I P I O S D E L

S I T U A C I N S I G L O X X

AL INICIARSE este siglo ya se tena evidencia muy clara de que los calores especficos de las sustancias no seguan la ley de DulongPetit. Slo algunos gases, y eso a la temperatura ambiente, es decir, sobre 0C. Otros gases, como el bixido de carbono tenan un calor especfico que variaba con la temperatura aun a la temperatura ambiente. Adems, si sta disminua mucho y se acercaba al cero absoluto entonces el calor especfico de tales gases tambin disminua y alcanzaba un valor muy pequeo, que finalmente era nulo. Por otro lado, la nica explicacin microscpica en ese entonces la provea la teora cintica, que segn el teorema de equiparticin de la energa predeca que el calor especfico debera ser una cantidad constante, que no deba variar al cambiar la temperatura. Claramente exista entonces una contradiccin entre la prediccin de la teora y las mediciones experimentales. Es decir, a pesar de que la teora cintica predijo otros resultados que s concordaban con la experiencia, la comunidad cientfica se encontraba ante una falla muy seria. Sin embargo, a pesar de que un buen nmero de cientficos de la poca estaba consciente de que la teora no poda reproducir el comportamiento real de las sustancias en lo que al calor especfico se refiere, no hubo ningn intento serio de generar una explicacin. Se tom la actitud de pensar que se trataba de un hecho que no tendra mayores consecuencias y que con el tiempo llegara a haber una explicacin congruente, dentro del esquema terico existente. ste es un ejemplo de que no siempre que se presentan contradicciones entre las predicciones de una teora y los experimentos se decide abandonar la teora. De hecho, en otros aspectos se sigui usando la teora cintica entonces conocida. Durante mucho tiempo la cuestin de los calores especficos permaneci como uno de los problemas no resueltos de la fsica. La solucin al problema tom un camino que entonces no se poda advertir. Fue yendo por un camino insospechado que Albert Einstein resolvi este problema de manera satisfactoria. Para poder apreciar esta solucin dedicaremos los siguientes captulos a analizar otro tipo de problemas que, aun sin estar relacionados con nuestro tema, dieron la clave de la solucin.

V I I . A L G U N A S C O N S I D E R A C I O N E S S O B R E L A N A T U R A L E Z A D E L A L U Z

DESDE la antigedad, los hombres se preguntaron qu es la luz. Esta cuestin dio lugar, con el transcurso del tiempo, a la formulacin de una serie de problemas muy sutiles. Galileo Galilei (1564-1642) ya se haba dado cuenta de que la luz se propaga en lnea recta y adems, de que si su velocidad es finita debera ser muy grande. En 1675 el dans Olaf Roemer, al observar los eclipses de las lunas del planeta Jpiter hizo la primera medicin de la velocidad de la luz. En esa poca tambin se conocan otros fenmenos que experimentaba la luz: la reflexin y la refraccin. La reflexin ocurre cuando un rayo de luz llega a una superficie que est pulida y se regresa. Si i es el ngulo con que incide el rayo sobre la superficie, como se muestra en la figura 6, entonces resulta que el rayo reflejado forma un ngulo r de reflexin igual al incidente i. Este resultado se llama la ley de la reflexin. Un ejemplo bien conocido de la reflexin es el que se da en un espejo.

Figura 6. Una propiedad que tiene la luz es la de reflejarse al incidir sobre una superficie pulida.

Un rayo de luz experimenta refraccin al pasar de un medio a otro. Por ejemplo, un rayo de luz, al encontrar una superficie de agua, transmite parte de l al agua. Sin embargo, el rayo dentro del agua cambia la direccin de su propagacin. Este fenmeno constituye la refraccin. Esto significa que los ngulos de incidencia i, y de refraccin j (figura 7) no son iguales. La relacin entre estos

ngulos depende de las caractersticas de las dos sustancias en que se propagan los rayos. La ley de Snell explica el comportamiento del rayo transmitido, en trminos del rayo incidente y de propiedades de los medios.

Figura 7. Una propiedad que tiene la luz al pasar de un medio a otro es la de cambiar su direccin de propagacin.

En el siglo XVII los principales fenmenos conocidos de la luz eran la reflexin y la refraccin. Newton propuso un modelo para explicar el comportamiento de la luz. Supuso que la luz estaba compuesta de corpsculos minsculos que se movan con cierta velocidad. As pudo explicar la reflexin, simplemente como un rebote de las pequesimas partculas al chocar con una superficie que separa a dos medios. Adems, usando la hiptesis corpuscular de la luz, pudo dar argumentos que explicaban por qu la luz cambia su direccin, haciendo ver que al pasar los corpsculos de un medio a otro alteran su velocidad. Una propiedad muy importante de la luz es el color. Newton encontr que la luz blanca estaba compuesta de varios colores. Hizo un sencillo experimento con un prisma (figura 8) en el que la luz blanca, por ejemplo la del Sol, se haca pasar a travs de un prisma. Encontr que la luz que emerga del otro lado del prisma estaba compuesta de rayos que tenan los colores del arco iris, es decir, todos los colores visibles. As encontr que cada color se refracta de manera distinta a la de otro color.

Figura 8. Por medio de un prisma se puede demostrar que la luz blanca est compuesta por todos los colores visibles.

Otro fenmeno que estudi Newton fue el siguiente. Cuando un haz de luz blanca incide sobre una burbuja de jabn resulta que se forman regiones oscuras intercaladas con regiones iluminadas. Esto mismo ocurre cuando un haz incide sobre un vidrio esfrico que se coloca sobre una placa plana de vidrio dejando una capa de aire muy delgada entre ellos (figura 9). Se forma un patrn de luz como el mostrado en la figura 10. Newton hizo mediciones muy precisas en las que relacion los anchos de las regiones tanto iluminadas como oscuras con la curvatura del vidrio. Encontr que para cada color se tena una regin iluminada con un ancho distinto. Newton lleg a la conclusin de que, hablando en terminologa moderna, haba algo peridico en el comportamiento de la luz.

Figura 9. Arreglo para obtener anillos de Newton.

Figura 10. Anillos de Newton.

Hubo otro fenmeno luminoso que Newton lleg a conocer, la llamada difraccin de la luz, descubierta en 1665 por el italiano F. M. Grimaldi. ste hizo una pequesima perforacin en la persiana de su ventana, que daba al Sol. En la trayectoria de la luz que pas coloc un pequeo objeto y observ la sombra que proyectaba (figura 11). Encontr que el extremo de la sombra no era ntido sino difuso, y que adems se formaban bandas de color en que regiones iluminadas se alternaban con regiones oscuras (figura 12). De otras observaciones que hizo Grimaldi lleg a la conclusin de que la luz "se voltea" alrededor de los bordes de obstculos opacos iluminados por una fuente muy pequea de luz.

Figura 11. Esquema de un arreglo para estudiar la sombra que forma un objeto.

Figura 12. Patrn de difraccin que se forma por una orilla recta. Las flechas indican el extremo de la sombra geomtrica.

La difraccin fue otro fenmeno que reforz la idea newtoniana de que haba algo peridico en el comportamiento de la luz. Sin embargo, estas periodicidades no le hicieron cambiar su opinin de que la luz estaba compuesta de corpsculos, pues crey que las periodicidades eran efectos secundarios causados por los distintos medios con los que la luz entra en contacto, ms que una propiedad intrnseca de la luz. El prestigio inmenso que goz Newton hizo que el modelo corpuscular de la luz fuera el que los cientficos de todo el siglo XVIII aceptaran. A principios del siglo XIX el fsico ingls Thomas Young (1773-1829) inici un trabajo de anlisis y experimentacin muy amplio con los rayos de luz. Lleg a la conclusin de que todos los fenmenos conocidos se podan explicar suponiendo que la luz estaba formada de ondas. Pudo explicar que los anillos de Newton se formaban por la interferencia de ondas. As, explic que la banda oscura se deba a que en ese lugar dos ondas se componan destructivamente: una onda tena un signo y otra tena el signo inverso (figura 13), mientras que en otro lugar ocurra que las dos ondas tenan los mismos signos, o sea se componan constructivamente y daban lugar a una zona muy iluminada (figura 14). Comprob sus ideas haciendo diversos experimentos. Uno de los ms notables fue el de la interferencia con dos rendijas. Este consiste en hacer incidir un haz de luz sobre una pantalla opaca (figura 15) con una rendija. La luz que pasa por esta rendija se hace incidir sobre otra pantalla que tiene dos rendijas. En una tercera pantalla se forma un patrn como

el mostrado en la figura 16. ste consiste en bandas iluminadas alternndose con bandas oscuras. La explicacin dada con respecto a las figuras 13 y 14 es la que se aplica a este patrn observado.

Figura 13. Dos ondas fuera de fase interfieren destructivamente, creando zonas oscuras.

Figura 14. Dos ondas de fase interfieren constructivamente, creando zonas iluminadas.

Figura 15. Arreglo experimental diseado por Young para estudiar la interferencia de la luz que pasa por las dos rendijas e incide sobre la pantalla.

Figura 16. Patrn de interferencia obtenido por Young usando el arreglo de la figura 15.

Sin embargo, Young no pudo explicar satisfactoriamente fenmeno de difraccin con base en la hiptesis ondulatoria.

el

Las ideas de Young fueron muy atacadas y no se les hizo caso durante ms de una dcada. Fueron retomadas en Francia por Augustin Fresnel (1788-1827), quien mejor la concepcin ondulatoria de la luz y pudo explicar el fenmeno de la difraccin.

En Francia se gener una controversia muy viva sobre esta hiptesis. El famoso cientfico S. D. Poisson, con su gran dominio de las matemticas, hizo diversos clculos basados en la teora ondulatoria y concluy que la teora de Fresnel tena una consecuencia que le pareci absurda. Poisson calcul que, en ciertas circunstancias bien determinadas, una consecuencia de la teora ondulatoria era que en el centro de la sombra de un disco opaco circular deba haber una zona iluminada! (figura 17). Esto no era posible ya que iba contra el sentido comn. Preocupado, Fresnel realiz un experimento en las mismas condiciones de los clculos de Poisson y observ que efectivamente en el centro de la sombra se formaba una regin iluminada! Esto se muestra en la figura 18.

Figura 17. Poisson hizo ver que, segn la teora ondulatoria de la luz, debe haber una zona iluminada en el centro de la sombra de un disco opaco.

Figura 18. Resultado del experimento de Fresnel. En el centro de la sombras s hay una regin iluminada. Ntese en esta fotografa otras dos cosas: tambin hay una zona iluminada en el centro de la sombra del alambre que sostiene al disco. Se percibe, adems, el patrn de difraccin en los bordes de la sombra.

Este resultado caus sensacin y tuvo como consecuencia que los principales cientficos aceptaran la hiptesis ondulatoria de la luz. Posteriormente se encontraron otro tipo de fenmenos, como la polarizacin y la dispersin, que solamente se pudieron explicar con base en esta hiptesis. Hacia los aos de 1830, la hiptesis de Newton sobre la naturaleza corpuscular de la luz ya haba sido prcticamente abandonada en favor de la ondulatoria. Fue mucho tiempo ms adelante, en 1873, que el gran fsico britnico, James Clerk Maxwell public sus investigaciones sobre electricidad y magnetismo en donde present una gran sntesis de resultados experimentales obtenidos con anterioridad por cientficos como H. C. Oersted, A. M. Ampere, M. Faraday, etctera. Como consecuencia de su trabajo, Maxwell predijo que en la naturaleza deberan existir ondas electromagnticas. Adems, hizo ver que la luz es una onda electromagntica. De esta manera descubri que la luz tena origen electromagntico. Fue aos despus, en 1886, cuando Maxwell ya haba muerto, que Heinrich Hertz demostr en el laboratorio la existencia real de las ondas electromagnticas, confirmando brillantemente la teora electromagntica de la luz. Son justamente estas ondas las que se utilizan para las transmisiones de radio y televisin. Una caracterstica de las ondas es su frecuencia. Resulta que dentro de cierto intervalo de frecuencias, el ojo humano es sensible a las ondas electromagnticas y las registra como luz visible. Fuera de este intervalo el ojo humano no las registra y stas nos parecen invisibles. Las ondas ultravioleta e infrarrojas, por ejemplo, son ondas electromagnticas que no podemos ver. La teora de Maxwell, que visualizaba a la luz como onda electromagntica continua, tuvo muchos xitos al explicar un buen nmero de fenmenos a escala macroscpica. Sin embargo, hubo fenmenos que quedaron fuera de su alcance. En general, aquellos en que la radiacin interaccionaba con la materia a escala microscpica. Mencionamos como ejemplos el fenmeno de la fluorescencia y el efecto fotoelctrico. Se ha observado que al hacer incidir radiacin sobre ciertas sustancias, stas transforman la luz emitiendo luz que tiene una frecuencia distinta a la incidente. Invariablemente, la luz emitida

tiene una frecuencia menor. As, hacia los aos de 1850 el cientfico ingls George Stokes demostr que al hacer incidir luz azulosa sobre un trozo de mineral de fluorspar, se absorba e instantneamente emita luz de otro color, que es amarillo.1 Este fenmeno no se pudo explicar por medio de la teora de Maxwell. Otro fenmeno que tampoco se poda explicar fue el siguiente. Al hacer incidir radiacin sobre ciertos metales, se observa que stos despiden electrones (figura 19). ste es el efecto fotoelctrico. El primer informe sobre este fenmeno lo hizo E. Becquerel en 1893. Al iluminar una placa de una pareja metlica que se encontraba en una solucin, se dio cuenta de que se modificaba el voltaje entre ellas. Posteriormente Hertz y W. Hallwachs encontraron que una placa metlica con carga elctrica negativa poda perder su carga al ser iluminada con radiacin ultravioleta. Fue Philipp Lenard quien, en 1902, demostr que estos fenmenos se deban a la expulsin de electrones del metal bajo el estmulo de la radiacin. Resulta que los metales eran ms sensibles bajo la accin de la radiacin ultravioleta que bajo la accin de luz visible.2

Figura 19. Al incidir radiacin electromagntica sobre la superficie de un metal se expulsan electrones. Este es el efecto fotoelctrico.

En particular, se encontr que por muy alta que fuera la intensidad de la radiacin, si la frecuencia de la onda incidente es suficientemente pequea no se despiden electrones. No hay emisin a menos que la frecuencia de la radiacin tenga un valor mayor a un valor bien determinado, llamado frecuencia umbral. El valor de la frecuencia umbral es distinto para metales diferentes. Este resultado es muy extrao, ya que si se toma en cuenta que en la teora de Maxwell la intensidad est relacionada con la energa de la onda, de manera que a mayor intensidad mayor es la energa, entonces uno esperara que mientras ms energtica fuera la onda que incide sobre el metal, ms electrones saldran. Sin embargo esto no es cierto. Asimismo, tambin se observa que si la frecuencia de la onda incidente es suficientemente alta, entonces se despiden electrones aunque su intensidad sea muy baja. En particular, resulta que la

mxima energa que logran tener los electrones no depende de la intensidad de la onda, sino de su frecuencia. Este resultado tampoco se puede entender claramente. La teora de Maxwell no pudo explicar el efecto fotoelctrico. Al igual que en el caso de la termodinmica y de la teora cintica, vemos que en la teora electromagntica tambin existieron algunos problemas que no se pudieron aclarar. Sin embargo, dados los espectaculares xitos de la teora de Maxwell, estas discrepancias no molestaron a los cientficos de finales del siglo pasado. Al principio del siglo XX se consider la teora electromagntica de Maxwell al mismo nivel que la mecnica de Newton entre las leyes fundamentales de la fsica. NOTAS 1 La frecuencia del color azul es mayor que la del amarillo. 2 La radiacin ultravioleta tiene frecuencias mayores que la luz visible.

V I I I .

O T R A V E R T I E N T E . P L A N C K L A T E O R A C U N T I C A

EN ESTE captulo haremos una breve descripcin de otros desarrollos que se estaban llevando a cabo de manera paralela a los sucesos que narramos anteriormente, y se refieren a la teora de radiacin trmica. Nuestra historia se remonta al ao de 1859 cuando el fsico alemn Gustav Kirchhoff present un trabajo a la Academia de Ciencias de Berln que trataba de la emisin y absorcin de calor y luz. Kirchhoff demostr, como consecuencia de investigaciones sobre las propiedades de la luz que nos llega del Sol, que si rayos de luz de frecuencia fija inciden sobre un cuerpo, ste absorbe parte del haz incidente. La fraccin absorbida por el cuerpo se llama poder de absorcin. Cada cuerpo, dependiendo de los materiales de que est compuesto tendr su valor particular del poder de absorcin. Distintos cuerpos tienen, en general, distintos valores de esta cantidad. Adems, el poder de absorcin de un cuerpo tiene distintos valores para distintas frecuencias de las ondas de luz que incidan sobre l. Por otro lado, un cuerpo dado que est a cierta temperatura fija emite luz. La mayor parte de ella invisible al ojo humano, luz que tiene ondas de muchas frecuencias (figura 20). La fraccin de la energa emitida a una frecuencia fija se llama poder de emisin. Al

igual que con el poder de absorcin, el poder de emisin de un cuerpo, a una frecuencia dada, depende de las caractersticas del cuerpo. Distintos cuerpos tienen distintos poderes de emisin, y para un mismo cuerpo, sus poderes de emisin son distintos para distintas frecuencias de la luz.

Figura 20. Un cuerpo a una temperatura fija emite radiacin electromagntica de diferentes frecuencias.

Sean af y ef los poderes de absorcin y emisin de un cuerpo a la frecuencia f, respectivamente. Kirchhoff demostr en su trabajo de 1859 que el cociente de estas dos cantidades, o sea, ef /af tiene el mismo valor para todos los cuerpos que estn en equilibrio a la misma temperatura. Esto significa que si tenemos dos cuerpos a la misma temperatura, pero hechos de distintos materiales y de distintas formas, entonces el cociente arriba indicado (a la frecuencia f) para cada uno de ellos tiene un valor. Kirchhoff demostr que estos valores numricos son iguales. Adems, el valor del cociente mencionado solamente depende de la frecuencia y de la temperatura. A causa de que este cociente es el mismo para todas las sustancias, es una cantidad universal. A este resultado se le llama la ley de Kirchhoff. En tiempos de Kirchhoff se conoca solamente la luz visible. Sin embargo, existen otras ondas que tienen frecuencias que no son visibles al ojo humano. Esta radiacin es la llamada invisible y consiste en ondas ultravioleta, infrarroja, etctera. Se ha podido demostrar que la ley de Kirchhoff es tambin vlida para las ondas de la radiacin invisible.

Consideremos ahora un cuerpo muy particular que es el llamado cuerpo negro. ste es un absorbedor perfecto de radiacin tanto visible como invisible, a cualquier temperatura. Se usa la palabra negro para denotar a una sustancia que absorbe toda la luz que le llega y no refleja nada de ella, como por ejemplo el carbn. Del trabajo de Kirchhoff se concluye que si un cuerpo es un absorbedor perfecto de radiacin a cualquier temperatura, entonces tambin ser un perfecto emisor de radiacin. Apliquemos ahora la ley de Kirchhoff a un cuerpo negro. En este caso, como el cuerpo absorbe toda la radiacin que le llega, el poder de absorcin es af = 1. En consecuencia, el cociente arriba mencionado es igual a ef . Por lo tanto, el poder de emisin de un cuerpo negro es precisamente la cantidad universal arriba citada. Es justamente por este motivo que se usa el cuerpo negro. Si se tratara de obtener esta cantidad universal usando cualquier otro cuerpo, se tendran que obtener dos propiedades: los poderes de emisin y de absorcin. Para un cuerpo negro esta ltima es igual a 1. Un ejemplo de cuerpo negro es el formado por una cavidad (figura 21) cuyas paredes se encuentran a una temperatura fija. Las paredes interiores de la cavidad son negras. Este cuerpo tiene un pequesima abertura. Cualquier radiacin que pueda entrar por la abertura es dispersada en el interior y absorbida por reflexiones repetidas, con la consecuencia de que prcticamente nada de ella puede volver a salir. Es decir, esta cavidad absorbi toda la radiacin incidente, con lo cual es un perfecto absorbedor, y por tanto, un cuerpo negro. En consecuencia uno intentara encontrar el poder de emisin de esta cavidad. Esta cantidad solamente depende de la frecuencia y de la temperatura.

Figura 21 una cavidad puede ser un cuerpo negro.

Si ahora sumamos todas las energas que corresponden a cada una de las frecuencias de la radiacin que est dentro de la cavidad se obtendr la energa total. De acuerdo con la ley de Kirchhoff, la energa total contenida dentro de la cavidad que se encuentra a una

temperatura fija solamente depender de la temperatura y ser independiente de la naturaleza de la pared. En 1865, John Tyndall, en Inglaterra, llev a cabo una serie de mediciones sobre la emisin total de energa de un alambre de platino a distintas temperaturas, al hacerle pasar una corriente elctrica. Al calentarse el alambre emite radiacin. Se puede considerar esta radiacin como de cuerpo negro. Tyndall encontr que a 1 200C (=1 473K) el platino emita 11.7 veces ms energa que cuando estaba a la temperatura de 525C (= 798 K).1 En Viena, Josef Stefan conoci estos resultados y se dio cuenta que el cociente de 1,473 entre 798 elevado a la cuarta potencia es aproximadamente 11.7, es decir,

En 1879 concluy que la energa total de la radiacin es proporcional a la cuarta potencia de la temperatura absoluta T. Una verificacin independiente de esta conclusin la hizo L. Graetz en Estrasburgo, Francia, en 1880. Experimentos posteriores hechos entre 1897 y 1899 por F. Paschen, O. Lummer y E. Pringsheim, C. E. Mendenhall y F. A. Saunders para diversas temperaturas confirmaron esta dependencia en la temperatura. Fue Ludwig Boltzmann quien present en 1884 una justificacin terica del resultado de Stefan. Boltzmann hizo la demostracin con ayuda solamente de razonamientos termodinmicos. A este resultado se le llama la ley de Stefan-Boltzmann. Ntese que la energa a la que se refiere la ley de Stefan-Boltzmann es la total que emite el cuerpo. En particular, hay que darse cuenta de que la ley de Stefan-Boltzmann no dice nada acerca de las propiedades de la radiacin para distintas frecuencias. Por otro lado, en la ltima parte del siglo pasado se desarroll una intensa actividad de investigacin experimental de las propiedades de la radiacin del cuerpo negro, como se le llam. En 1880, S. P. Langley, en Estados Unidos, en el curso de investigaciones sobre la radiacin solar, invent el bolmetro, aparato con el que se lograron muy altas sensibilidades en las mediciones de la radiacin. Por otro lado, en 1895 Otto Lummer y Willy Wien construyeron por primera vez una cavidad que sirvi de fuente de radiacin de cuerpo negro. Desde 1884 se haba formado un grupo experimental de investigacin en el Instituto Fsico-Tcnico de Berln donde adems de Lummer tambin trabajaron E. Pringsheim, H. Rubens, F.Kurlbaum y otros ms.

En el ao de 1896 W. Wien public un trabajo en el que obtuvo la distribucin de la energa en la radiacin de cuerpo negro, es decir, la energa segn la frecuencia de la radiacin y de su temperatura. Para ello us una sugerencia propuesta en 1887 por el fsico norteamericano V. A. Michelson que utiliz la distribucin de velocidades que haba obtenido Maxwell. As, Wien obtuvo los resultados mostrados en la figura 22. Aqu se muestran varias distribuciones para distintas temperaturas. Ntese que estas curvas tienen la forma general de una campana. Posteriormente, entre 1879 y 1899, Max Planck present una derivacin ms rigurosa de los resultados de Wien.

Figura 22. Distribucin de Wien para distintas temperaturas. A medida que la temperatura aumenta, el mximo se desplaza hacia mayores valores. Ntense los cambios de escala para la frecuencia.

F. Paschen y H. Wanner hicieron una serie de experimentos muy metdicos que confirmaron los resultados obtenidos por Wien para las frecuencias que corresponden a la luz visible y para temperaturas de hasta 4 000C. El valor de la frecuencia fm para el cual la distribucin adquiere un mximo es distinto para distintas temperaturas. Vemos que al aumentar la temperatura aumenta este valor mximo de fm. Esto constituye lo que se llama la ley de desplazamiento de Wien. En 1879 Lummer y Pringsheim confirmaron experimentalmente este desplazamiento para temperaturas del cuerpo negro entre 100C y 1 300C. Hacia fines de siglo, se realizaron experimentos para valores de las frecuencias mucho menores que las visibles y se concluy que la ley de radiacin de Wien dejaba de ser vlida en esos rangos. De hecho, para frecuencias muy bajas haba discrepancias muy fuertes con los resultados experimentales.

En junio de 1900 apareci publicado un trabajo del notable fsico ingls lord Rayleigh en el que aplicaba el teorema de equiparticin de la energa de la teora cintica a la radiacin electromagntica. Su argumento fue muy sencillo: calcul el nmero de ondas que haba en un intervalo muy pequeo de frecuencias y, de acuerdo con el teorema de equiparticin de la energa, a cada una de ellas le asign la misma energa. As obtuvo una distribucin de frecuencias. En la figura 23 se muestran algunas de estas distribuciones para diferentes temperaturas. A esta ley se le ha llamado la ley de radiacin de Rayleigh-Jeans. Al comparar con resultados experimentales resulta que la ley de Rayleigh concuerda en la regin de muy bajas frecuencias, justamente donde la ley de Wien falla. En las altas frecuencias, es la ley de Rayleigh la que entra en falta ya que la distribucin crece sin cesar, hecho que no es aceptable. Pero es en la regin de altas frecuencias en donde la ley de Wien concuerda con la realidad. Como resumen de lo anterior podemos decir que hacia la ltima mitad de 1900 se saba que las leyes de Wien y de Rayleigh no podan describir los resultados experimentales obtenidos para la distribucin de la radiacin de cuerpo negro. Se ve que, en cierto modo, son complementarias. Lo que haca falta era una ley que para frecuencias grandes concordara con la de Wien, mientras que a bajas frecuencias concordara con la de Rayleigh.

Figura 23. Distribucin de Rayleigh para distintas temperaturas. Estas distribuciones no tienen mximo. Ntense los cambios de escala para la frecuencia.

Max Planck (1858-1947) fue alumno de Kirchhoff y trabaj durante mucho tiempo en la teora de la termodinmica. Los trabajos de R. Clausius, uno de los cientficos que desarrollaron esta disciplina, tuvieron una influencia muy grande sobre su trabajo posterior. En particular, Planck elabor con mucha precisin la segunda ley de la termodinmica que haba formulado Clausius. Durante gran parte

de la primera mitad de su vida cientfica, Planck se mostr hostil hacia la teora atmica. Desarroll trabajos, por ejemplo sobre transiciones de fase, como la evaporacin, en los que enfatiz que no haba hecho ninguna suposicin sobre la constitucin atmica de la materia. Sostena que al desarrollar una teora se debera ir tan lejos como fuera posible con la termodinmica antes de introducir suposiciones sobre la estructura interna de las sustancias. Se interes en particular en los problemas de la radiacin de cuerpo negro porque crey que aplicando las leyes tanto de la termodinmica como del electromagnetismo 2 a este sistema se podra llegar a entender cuestiones fundamentales de la fsica. En el ao de 1889 Planck fue nombrado sucesor de Kirchhoff en la ctedra de fsica de la Universidad de Berln. All tuvo oportunidad de entrar en contacto cotidiano con los fsicos experimentales Rubens y Kurlbaum, que entonces estaban dedicados a medir propiedades de la radiacin del cuerpo negro. Planck se dedic estos aos a estudiar procesos irreversibles relacionados con la radiacin de cuerpo negro. La Academia de Ciencias de Berln haba programado una reunin para octubre de 1900 en la que Rubens y Kurlbaum iban a presentar un informe de sus resultados experimentales en el que establecan, sin lugar a dudas, que la distribucin de Wien no se ajustaba a la realidad para las frecuencias bajas. Mostraron el informe a Planck unos das antes de la reunin. Planck se convenci de que se tena que revisar la deduccin hecha de la frmula de Wien. Planck se meti de lleno a este arduo trabajo. Dados los antecedentes de su trabajo en termodinmica, decidi ver hasta dnde se poda llegar sin hacer suposiciones microscpicas. Para ello utiliz magistralmente la segunda ley de la termodinmica y con ella busc la forma que deba tener una propiedad termodinmica particular, la entropa. Esta cantidad queda determinada por la distribucin de frecuencias. Lo que hizo Planck fue calcular primero la entropa, suponiendo la distribucin de Wien y luego volvi a calcular la entropa tomando la distribucin de Rayleigh. Naturalmente que las dos formas que encontr eran diferentes. En seguida lo que hizo fue lo que en matemticas se llama una interpolacin; es decir, busc un puente, por decirlo as, entre estas dos expresiones. As propuso una expresin que en un extremo se reduce a la correspondiente de Wien, mientras que la misma expresin se reduce, en el otro extremo a la correspondiente de Rayleigh. En la figura 24 se muestra la distribucin, a distintas temperaturas, que as obtuvo Planck. En la figura 25 se comparan, a una temperatura fija, las distribuciones de Planck con las de Wien y Rayleigh. Se notar que a bajas frecuencias la distribucin de Rayleigh coincide con la de Planck, mientras que a altas frecuencias la de Wien se confunde con la de Planck. A frecuencias intermedias las distribuciones de Rayleigh y de Wien no coinciden con la de Planck.

Planck expuso su resultado en la reunin mencionada de la Academia, como comentario despus de la presentacin del trabajo de Rubens y Kurlbaum. En la misma noche, Rubens hizo algunos experimentos y confirm que el acuerdo entre la distribucin de Planck y las mediciones que acababa de obtener eran excelentes. Posteriormente Lummer y Prigsheim tambin verificaron experimentalmente la frmula de Planck.

Figura 24. Distribucin de Planck para distintas temperaturas. El mximo tambin se desplaza al aumentar la temperatura.

Ntense los cambios de escala para la frecuencia.

Esta interpolacin fue una de las contribuciones ms significativas e importantes jams hechas en la historia de la fsica. Sin embargo, el mismo Planck fue el primero en estar consciente de que la interpolacin que haba hecho era completamente emprica. No tena ninguna justificacin terica para su proceder. Lo que s pareca, que era correcta. En la misma sesin Planck la llam una feliz adivinanza.

Figura 25. Comparacin de las distribuciones de Wien, Rayleigh y Planck a la misma temperatura.

Planck decidi intentar transformar este estado de cosas y poder justificar su interpolacin de manera que fuera "una afirmacin de significado fsico real" como l mismo lo expres. Para ello no tuvo ms remedio que abandonar el manejo termodinmico macroscpico y usar una descripcin microscpica de la entropa. Boltzmann ya haba trabajado aos antes en este tema en el contexto de la teora cintica, habiendo expresado la entropa en trminos de las posibles distribuciones de configuracin y de velocidad del sistema compatibles con su energa. Esto ltimo significa lo siguiente. Consideremos un gas de partculas (figura 26 a): supngase que la partcula 1 tiene una velocidad, digamos v1; que la partcula 2 tiene una velocidad v2, etc. Una vez conocidos estos valores de las velocidades, se puede calcular la energa total del gas. Se puede uno imaginar ahora otro gas (figura 26 b) compuesto de las mismas partculas, pero ahora con la partcula 1 teniendo la velocidad v1, distinta a v1que tena la partcula 1 en el primer gas. De la misma forma, ahora la partcula 2 tiene velocidad v'2, etc. Calculando ahora la energa total de este segundo gas, puede ocurrir que esta energa total sea igual a la energa total del primer gas. Esto quiere decir que cada partcula de un gas tiene una energa distinta a la correspondiente en otro gas, pero la suma de todas las energas da el mismo valor. Decimos que se tienen dos distribuciones microscpicas de las velocidades de las partculas compatibles con el mismo valor de la energa total. Habida cuenta de que el nmero de partculas en un gas es muy grande (1020 [un uno seguido de veinte ceros] partculas en un centmetro cbico de gas) es claro que hay un nmero muy grande de distribuciones distintas todas compatibles con el mismo valor de la energa.

Figura 26. Dos gases pueden tener distintas distribuciones de velocidad, pero la misma energa total.

En general, Boltzmann encontr que la entropa de un sistema est relacionada con el nmero total de distribuciones microscpicas que puede tener el sistema que sean compatibles con el mismo valor de la energa total. Este es el resultado que Planck se vio forzado a usar. Planck us el siguiente modelo para tratar la radiacin de cuerpo negro producida por una cavidad. Como consecuencia de la ley de Kirchhoff, la naturaleza de la pared no tiene ninguna relevancia, lo nico que se requiere es que est en equilibrio a una temperatura fija. Por tanto, podra usar como modelo para las paredes de la cavidad el que fuera ms conveniente. Planck tom un caso que ya se haba estudiado. Supuso que los radiadores de la pared que producen la radiacin de cuerpo negro eran lo que se denomina osciladores armnicos, cuyas propiedades ya se conocan. Supuso que por cada frecuencia que estuviese presente en la radiacin haba en la pared por lo menos un oscilador de la misma frecuencia. El siguiente paso fue determinar el nmero de distribuciones posibles de los osciladores de cierta frecuencia compatibles con la energa de la radiacin a esa misma frecuencia. Aqu se vio en la necesidad de hacer una suposicin. Segn la mecnica un oscilador puede tener cualquier valor de su energa, es decir, puede tener una magnitud continua. Pero si se usa esta concepcin tradicional no se podra seguir un procedimiento combinatorio para determinar el nmero de distribuciones totales. Como l mismo lo manifest:
Ahora tenemos que considerar la distribucin de la energa, digamos U, correspondiente a cierta frecuencia entre todos

los osciladores que tienen la misma frecuencia. Si U se pudiera considerar como una cantidad divisible infinitamente, la distribucin se podra hacer en un nmero infinito de maneras. Nosotros consideraremos, sin embargo y este es el punto cardinal de todo el clculo a U como si estuviese compuesto de un nmero finito de partes discretas iguales[...] la energa de cada uno de estos elementos es igual al producto de una constante h por la frecuencia del oscilador.

En consecuencia, Planck se vio forzado a suponer que la energa total era la suma de un nmero entero de lo que llam "elementos de energa" o "cuantos de energa" para poder utilizar distintas distribuciones de la energa. Con las suposiciones anteriores, Planck encontr que la distribucin de la radiacin de cuerpo negro era efectivamente la que haba encontrado empricamente y que se muestra en la figura 24. Asimismo, comparando sus clculos con los resultados experimentales de Rubens y colaboradores obtuvo el valor numrico de la constante h.3 A esta constante se le ha llamado la constante de Planck. Como Planck describi su trabajo al recibir el premio Nobel de Fsica en 1920: "Despus de varias semanas 4 del trabajo ms arduo de mi vida, la oscuridad se levant y un paisaje inesperado empez a aparecer." En la reunin de la Sociedad Alemana de Fsica, el 14 de diciembre de 1900, Planck present estos resultados bajo el ttulo "Sobre la teora de la ley de distribucin de energa del espectro normal". Es as como naci la mecnica cuntica. En este momento queremos subrayar algunos puntos. En primer lugar, en ningn lugar de su trabajo Planck destac la hiptesis que haba hecho de que la energa de cada oscilador (o sea de cada partcula que compone a la pared) fuera un mltiplo entero de una energa caracterstica, relacionada con su frecuencia, o sea que la energa solamente se puede dar en "paquetes". As como se relat arriba, Planck consider que la "discretizacin" de la energa era solamente un artificio matemtico que se haba visto forzado a usar para poder aplicar las ideas de Boltzmann. Recordamos que solamente se puede tener un nmero finito de distribuciones cuando se tiene un nmero finito de elementos, en este caso, de "paquetes" de energa. Planck no le adscribi ninguna realidad fsica a esta cuantizacin de la energa. Ms adelante, en l931, Planck describi en una carta el estado en que se encontraba al hacer la hiptesis de la cuantizacin: "Fue un acto de desesperacin que hice porque se tena que dar una explicacin terica a toda costa, cualquiera que fuera el precio." Sin embargo, l mismo no estuvo satisfecho, ya que esta suposicin era contraria a los principios de la mecnica de Newton en la cual la energa era una cantidad continua; no haba forma de que, sin ms, fuera discreta. El fsico holands H. A. Lorentz aclar que la nica consecuencia de la mecnica de Newton era la ley de distribucin de Rayleigh, que

utilizaba el teorema de equiparticin de la energa. Por tanto, la distribucin de Planck era contraria a los principios de la mecnica de Newton. En los aos siguientes al trabajo de Planck, prcticamente nadie le puso atencin. Se pens que su hiptesis no tena mayores consecuencias fsicas. De hecho, de manera inconsciente se esperaba que alguien justificara de manera satisfactoria la distribucin obtenida, pero en forma congruente con los principios de la mecnica de Newton. Lo que s se hizo fue un intenso trabajo experimental para verificar la distribucin de Planck en un amplio rango de frecuencias. As, la distribucin de Planck fue confirmada en experimentos realizados por L. Holborn y S. Valentiner hasta temperaturas de 1 600C, por W. W. Coblentz para frecuencias altas, por E. Warburg y un grupo de colaboradores en distintas condiciones, etctera. Todos ellos llegaron a la conclusin de que la distribucin obtenida por Planck describa perfectamente bien la realidad. En vista de la confirmacin experimental de las conclusiones del trabajo de Planck, se intent justificarlo tericamente sin abandonar la mecnica de Newton. Lorentz admiti: "No podemos decir que al mecanismo de estos fenmenos Planck le ha quitado el velo y debemos admitir que es difcil ver la razn de esta particin de la energa en porciones finitas, que ni siquiera son iguales una a otra, sino que varan de un oscilador a otro, ya que sus frecuencias varan". NOTAS 1 A la temperatura de 525C el platino adquiere una coloracin rojiza mientras que a 1 200C es completamente blanco. 2 Para la poca en que Planck trabajaba ya se haba establecido que la luz era una parte de las ondas electromagnticas. 3 El valor de la constante de Plank es 6.63 x 10-34 joule seg. 4 Fueron 8 semanas.

I X .

E I N S T E I N Y E L E F E C T O F O T O E L C T R I C O

DURANTE varios aos despus de la publicacin del trabajo de Planck no se hizo nada con respecto a la hiptesis de la cuantizacin que haba introducido. En 1905, Albert Einstein public un trabajo llamado "Sobre un punto de vista heurstico concerniente a la produccin y transformacin de luz", ms conocido como el trabajo sobre el efecto fotoelctrico. Fue en este mismo ao que Einstein public sus otros dos celebrados trabajos: uno en el que present la teora de la relatividad especial y otro en el que trat acerca del movimiento browniano. Planck haba considerado que la energa de las partculas que forman las paredes de la cavidad que produce la radiacin de cuerpo negro solamente poda ser emitida o absorbida en mltiplos enteros de un cuanto o elemento de energa. Es ms, lleg a esta hiptesis como una argucia matemtica, sin mayor realidad fsica, para poder obtener la distribucin que ya haba encontrado usando argumentos empricos de naturaleza puramente termodinmica. Fue Einstein el primero que, con su trabajo de 1905, dio significado fsico a la hiptesis de la cuantizacin de la energa. A Planck nunca se le ocurri la idea de extender la hiptesis de la cuantizacin a la radiacin, es decir, no se le ocurri suponer que la radiacin electromagntica tena carcter discreto. La idea de que la luz (y ms generalmente la radiacin electromagntica) estuviera compuesta por un conjunto de partculas haba sido propuesta por Newton, como se vio en el captulo V. Sin embargo, como tambin se vio, existen en la naturaleza fenmenos como la interferencia y la difraccin que solamente se pueden explicar si la radiacin es de naturaleza ondulatoria. Einstein en su trabajo sugiri que la suposicin de que la luz est formada de cuantos discretos de energa poda ser aplicada a algunos fenmenos que la teora ondulatoria de la luz no poda explicar, como por ejemplo, la fluorescencia y el efecto fotoelctrico. Con respecto a la fluorescencia, Einstein sugiri la explicacin siguiente. Cada cuanto de radiacin o fotn al ser absorbido por los tomos de la sustancia fluorescente (figura 27) estimula la emisin de uno o ms fotones. La suma de las energas de los fotones emitidos tiene que ser igual a la energa del fotn absorbido, ya que la energa se debe conservar. Por tanto, si por ejemplo se reemiten dos fotones, stos deben compartir sus energas de tal manera que su suma sea igual a la del fotn absorbido. Lo cual significa que la energa de cada fotn emitido es menor que la del absorbido. Tomando en cuenta que la energa de un fotn es proporcional a su frecuencia, lo anterior significa entonces que la frecuencia de la radiacin emitida ser menor que la de la radiacin absorbida. ste es justamente el resultado experimental que ya se haba obtenido

anteriormente, en particular por Stokes, y que no se haba podido explicar con base en la teora de Maxwell.

Figura 27. As explica Einstein la fluorescencia. Un tomo absorbe un fotn y luego emite dos o ms fotones. De este modo, la energa que absorbi (la del fotn incidente) la comparten los dos fotones emitidos.

Este acuerdo apoya el modelo de Einstein en el cual los cuantos de luz, o fotones, se absorben o emiten en unidades enteras. Con respecto al efecto fotoelctrico, Einstein escribi en su trabajo:
La concepcin usual, de que la luz est distribuida continuamente en el espacio en el que se propaga, encuentra dificultades muy serias cuando uno intenta explicar los fenmenos fotoelctricos, tal como los apunt Lenard en su trabajo pionero. De acuerdo con el concepto de que la luz incidente consiste de cuantos de energa de magnitud igual al producto de la constante de Planck h por la frecuencia de la luz, sin embargo, uno puede concebir la expulsin de electrones por la luz de la manera siguiente. Cuantos de luz penetran la capa superficial del cuerpo (figura 28) y su energa se transforma, por lo menos en parte, en energa cintica de los electrones. La manera ms sencilla de imaginar esto es que un cuanto de luz entrega toda su energa a un solo electrn; supondremos que esto es lo que sucede[...] Un electrn al que se le ha impartido energa cintica dentro del cuerpo habr perdido parte de esta energa al tiempo que llegue a la superficie. Adems, supondremos que para poder escapar del metal electrn tiene que hacer una determinada cantidad de trabajo, caracterstico de la sustancia en cuestin.

Figura 28. Explicacin de Einstein del efecto fotoelctrico. Un fotn de la radiacin es absorbido por un electrn de un tomo y como consecuencia es despedido.

Einstein explic este fenmeno como la colisin de dos partculas: el fotn y el electrn del tomo. Einstein predijo de esta manera que la energa cintica mxima que debe tener un electrn emitido por un metal debe aumentar al aumentar la frecuencia de la radiacin incidente. Este hecho se muestra en la grfica de la figura 29. La lnea 1 corresponde al metal 1, y as sucesivamente. Consideremos, por ejemplo, el metal 3. Para frecuencias menores que f03 no se emite ningn electrn del metal. Al aumentar la frecuencia de la radiacin incidente, el electrn va adquiriendo cada vez ms energa cintica ya que habr chocado con fotones ms energticos y stos le transfieren su energa. Notamos que la mnima frecuencia f0 es caracterstica de cada metal, y como lo sugiri Einstein est relacionada con el trabajo necesario para que el electrn abandone su superficie. Observamos que en esta descripcin la intensidad de la radiacin no interviene para nada.

Figura 29. Prediccin de Einstein del comportamiento de la energa cintica de los fotones despedidos por varios metales. Las lneas son rectas y todas tienen la misma inclinacin, que est relacionada con la constante de Planck.

La prediccin adems nos indica que para cada metal la lnea correspondiente tiene que ser precisamente una lnea recta. Es ms, las rectas que corresponden a distintos metales deben ser paralelas. Einstein encontr que la inclinacin de estas rectas es universal, o sea la misma para todas las sustancias y est relacionada con la constante de Planck. Einstein dice:

De lo que me puedo cerciorar, no hay contradiccin entre estas concepciones y las propiedades del efecto fotoelctrico observadas (experimentalmente) por Lenard. Si cada cuanto de energa de la luz incidente, independientemente de todo lo dems, entrega toda su energa a un solo electrn, entonces la distribucin de la energa cintica de los electrones expulsados ser independiente de la intensidad de la luz incidente.

Estas predicciones hechas por Einstein son justamente las que se haban encontrado anteriormente de resultados experimentales (vase el captulo VII) y sugieren una explicacin de todas las observaciones que parecan ser paradjicas en el contexto de la teora de Maxwell. Los datos experimentales disponibles en 1905 solamente sugirieron que las conclusiones de Einstein eran correctas, pero para 1916 la validez de la relacin de Einstein entre la mxima energa cintica

de los electrones y la frecuencia de la radiacin absorbida se haba confirmado plenamente. E. Ladenburg demostr experimentalmente en 1903 que la energa de los electrones expulsados es independiente de la intensidad de la luz, pero proporcional a su frecuencia. Posteriormente, en 1912, A. L. Hughes midi la mxima energa cintica de los electrones emitidos por un buen nmero de elementos: potasio, calcio, magnesio, cadmio, cinc, plomo, bismuto y arsnico. Encontr, en primer lugar que efectivamente la energa cintica de los electrones daba una lnea recta al cambiar la frecuencia de la luz. Adems encontr que la inclinacin de estas rectas, para todas las sustancias con las que trabaj, era igual, es decir, era una inclinacin universal (ver figura 29). Fue Robert Millikan quien, en una brillante serie de experimentos muy detallados, elimin cualquier duda acerca de la validez de las conclusiones obtenidas por Einstein. Al recibir el premio Nobel de Fsica en 1923 por su trabajo, Millikan dijo:
Despus de diez aos de probar, cambiar, aprender y a veces equivocarse, todos los esfuerzos, habiendo estado dirigidos desde el principio a la medicin experimental precisa de las energas de emisin de los fotoelectrones, ora como funcin de la temperatura, ora de la frecuencia, ora del material, este trabajo result, contradiciendo mis propias esperanzas, en la primera prueba experimental directa en 1914 de la validez exacta, dentro de muy estrechos lmites de errores experimentales, de la ecuacin de Einstein, y de la primera determinacin fotoelctrica directa de la constante h de Planck.

Esta ltima determinacin a la que se refiere Millikan result a partir de la inclinacin de las rectas, que como vimos arriba, est relacionada con la constante de Planck. El efecto fotoelctrico presentaba otra gran dificultad para la teora de la radiacin de Maxwell. En 1916, lord Rayleigh estim que de acuerdo con la teora de Maxwell a un electrn dentro de un metal le debera de llevar un periodo de varias horas absorber la energa suficiente de un haz de radiacin para poder escapar. Sin embargo, como ya lo haban notado J. Elster y H. Geitel en 1900, la aparicin de fotoelectrones ocurre prcticamente en forma simultnea con la iluminacin de la superficie del metal. En 1928, E. O. Lawrence y J. W. Beams encontraron que el intervalo entre la incidencia de la radiacin la aparicin de los electrones era menor que 3 X 10-9 segundos. En 1955, A. T. Forrester y colaboradores establecieron, al trabajar con mayor precisin, que este intervalo debera ser menor que l0-10 segundos. La explicacin de este hecho es muy sencilla de acuerdo con las ideas de Einstein. Si el efecto fotoelctrico se debe a la colisin entre un fotn y un electrn dentro del metal, entonces la transferencia de la energa es prcticamente instantnea.

Es as como el trabajo de Einstein pudo explicar algunos fenmenos que no se podan explicar con la teora de la radiacin de Maxwell. Sin embargo, se presentaba una gran contradiccin. Por un lado existan fenmenos en la naturaleza, como por ejemplo la interferencia y la difraccin, que se explicaban solamente con una teora ondulatoria, mientras que por otro lado haba otros fenmenos, como el efecto fotoelctrico, que solamente se podan explicar suponiendo que la luz estaba compuesta de corpsculos Entonces qu era la luz, onda o partcula? Nos adelantaremos un poco en este relato para continuar el tema del desarrollo conceptual de la naturaleza de la luz. El mismo Planck se mostr renuente a aceptar la extensin de Einstein a la radiacin electromagntica. En 1910 Planck escribi: "Si el concepto de fotn se aceptara, la teora de la luz regresara por siglos a la poca en la que los seguidores de Newton y Huygens disputaban sobre la cuestin de partcula contra la teora ondulatoria de la luz. Todos los frutos del gran trabajo de Maxwell estaran amenazados por unas cuantas especulaciones ms bien dudosas". Las ideas de Einstein desafiaban de manera fundamental toda la teora electromagntica entonces conocida. Se presentaron las siguientes cuestiones: a) Por medio de qu proceso se absorben y se emiten los fotones?; b) los fotones no tienen la permanencia que tienen las partculas materiales. De las ideas de Einstein parecera que los fotones se pueden destruir y crear, de una manera que no ocurre con otras partculas; c) cmo se puede asociar una periodicidad a los fotones, si son partculas?; d) si la luz esta compuesta de fotones, cmo puede entonces dar lugar a fenmenos como la interferencia y la difraccin? En 1909, Einstein public un trabajo con el que se inici la ardua comprensin profunda de la naturaleza de la luz. Consider la radiacin contenida en un volumen dado, y calcul las fluctuaciones en los valores de la energa, con respecto a su valor promedio. Encontr un resultado muy sorprendente. Estas fluctuaciones son iguales a la suma de dos trminos: uno de ellos es igual al que se obtendra con base en la teora ondulatoria de Mawell; el otro trmino es igual al que se obtendra de acuerdo con la teora corpuscular de la luz. Es decir, Einstein encontr el resultado de que las fluctuaciones de la radiacin son la suma de un trmino correspondiente a las fluctuaciones de ondas y de otro que corresponde a las fluctuaciones de partculas. Al analizar con cuidado las caractersticas de los trminos obtenidos por Einstein se encuentra uno con lo siguiente: para frecuencias muy grandes el trmino que domina es el correspondiente a las partculas, mientras que para frecuencias muy pequeas, el que domina es el correspondiente a ondas. Sin embargo, con las frecuencias cuyos valores no son ni altos ni bajos, los dos trminos son comparables, por lo que ambos contribuyen simultneamente. Esto significa que la radiacin se comporta al mismo tiempo como

si fuera onda y partcula! Es decir, que hay una dualidad ondacorpsculo. Teora ondulatoria o teora corpuscular de la luz? Todos los fsicos de esa poca, a excepcin de uno, seguan convencidos de la naturaleza ondulatoria de la luz. Slo Johannes Stark crea en las partculas de Einstein. Pero para todos, incluido Stark, rega el principio de "o lo uno o lo otro". Sin embargo, Einstein se haba dado cuenta de que tena que ser "tanto lo uno como lo otro". Efectivamente era un prejuicio creer que todo ente fsico tena que ser o bien partcula o bien onda, y por cierto, un prejuicio firmemente establecido en la mente de todo el mundo. De hecho la mecnica de Newton se haba desarrollado tomando en cuenta las partculas, mientras que el electromagnetismo de Maxwell las ondas. No exista, ni se conceba entonces, una teora para entes que fueran "tanto lo uno como lo otro". Con ello Einstein se adelant a sus colegas. Se encuentra uno ahora ante una situacin aparentemente paradjica en la cual parece que la naturaleza de la radiacin electromagntica es tal que dos comportamientos irreconciliables, el ondulatorio y el corpuscular, se aplican a diferentes dominios. En ciertas condiciones experimentales la radiacin se comporta como si fuera una onda, mientras que en otras condiciones experimentales se comporta como si fuera una partcula. As, para los fenmenos macroscpicos de reflexin, refraccin, interferencia, difraccin la radiacin se comporta como si fuera onda, mientras que para otros fenmenos, microscpicos, en que se ven involucradas interacciones entre la radiacin y los tomos de sustancias, la radiacin se comporta como si fuera un corpsculo. La luz es entonces de naturaleza dual. En el mismo ao de 1909 Einstein present este ltimo trabajo en un congreso que se llev a cabo en Salzburgo, Austria, el primero al que asisti. Al terminar Einstein de presentar sus conclusiones Planck, como director de debates, hizo uso de la palabra. Con valor oficial, por ser la gran autoridad de la fsica, Planck neg su aprobacin a la hiptesis de los cuanta de luz. No obstante, qued patente pblicamente la alta consideracin que Planck tribut al joven Einstein. La ponencia de Einstein ante el foro de cientficos y la respuesta de Planck fueron una demostracin de un duelo entre caballeros. Einstein fue recibido, a la vista de todos, entre los primeros fsicos del momento. "Debo confesar deca Fritz Reiche, asistente de Planck, que estuvo presente en el debateque me qued impresionado cuando en la frmula de las fluctuaciones que demostr Einstein apareci ese segundo trmino [el correspondiente a la naturaleza corpuscular]. Pero naturalmente eso fue slo una prueba muy indirecta de la existencia de los fotones. Recuerdo que la gente estaba muy en contra, e intentaron buscar otra fundamentacin."

Einstein ya estaba destacando de una manera muy singular. No se le poda medir con criterios normales. Haba puesto en marcha haca ya cuatro aos el derrumbamiento de la imagen que del mundo a nuestro alrededor se tena en la fsica. Pero en contraste con las revoluciones polticas que arman mucho ruido, esta subversin cientfica lleg muy silenciosa. Pocos fsicos que escucharon a Einstein en Salzburgo se dieron cuenta de que estaban en medio de una revolucin.

X .

E I N S T E I N D A L A D E L O S C A L O R E S

L U Z A L E N I G M A E S P E C F I C O S

INCLUSO despus de la publicacin del trabajo de Einstein sobre el efecto fotoelctrico, en 1905, la situacin de la teora de Planck se poda considerar, desde el punto de vista macroscpico, como el resultado de una interpolacin matemtica y desde el punto de vista microscpico como el de una suposicin matemtica de que las energas que poda absorber o emitir una partcula en interaccin con la radiacin electromagntica tenan que ser unidades discretas, llamados "cuantos" de energa. Para Planck ste fue un simple artificio para poder llegar al mismo resultado que el obtenido por su interpolacin. En el trabajo de 1905, Einstein argument por primera vez sobre la realidad fsica de la cuantizacin de la energa de la radiacin electromagntica. Como vimos en el captulo anterior, con ello pudo explicar varios fenmenos que parecan contradictorios con las ideas que entonces se tenan. Sin embargo, esta aplicacin, por muy importante que fuese, segua estando dentro del dominio de la radiacin electromagntica. Hasta este momento el resto de la comunidad cientfica consideraba que los trabajos de Planck y de Einstein eran ad-hoc, es decir, construidos solamente para explicar la interaccin de la radiacin electromagntica con la materia y que no eran relevantes ni importantes para otros fenmenos fsicos. Aqu cabe ahora un comentario de mucha importancia. Una teora fsica es significativa si, adems de explicar los fenmenos fsicos para los que ha sido construida, puede tambin explicar otros fenmenos fuera de su dominio original. En 1907, Einstein public un trabajo titulado "La teora de la radiacin de Planck y la teora de los calores especficos", con el que dio a la teora de Planck relevancia fsica en el sentido acabado de mencionar, y de hecho abri las compuertas de la teora cuntica. En este trabajo, Einstein aplic los conceptos cunticos, que l mismo haba utilizado para la radiacin electromagntica, a fenmenos termodinmicos en sistemas materiales que no incluan radiacin electromagntica. Es as como mostr que las ideas de la cuantizacin, aplicadas fuera del rea de la radiacin, podan resolver inconsistencias y paradojas

que se presentaban en el rea de la teora cintica, por ejemplo en el caso de los calores especficos de diversas sustancias como los slidos a bajas temperaturas. Como se vio en secciones anteriores, la teora cintica desarrollada por Maxwell, basada en la mecnica de Newton, predeca resultados que contradecan las mediciones experimentales para el calor especfico. En efecto, la teora cintica predeca el teorema de la equiparticin de la energa, con el que se conclua que el calor especfico de una sustancia, por cada grado de libertad, debera ser una cantidad constante al variar la temperatura. A temperaturas suficientemente altas, esto era lo que efectivamente suceda, y queda englobado en la ley de Dulong-Petit. Sin embargo, al disminuir la temperatura de las sustancias y medir sus calores especficos se encontraron dos cosas: a) que el calor especfico variaba al cambiar la temperatura y b) al disminuir la temperatura el calor especfico disminua, de tal suerte que al acercarse al cero absoluto (es decir a 273C bajo cero) el calor especfico tenda a anularse. La teora cintica entonces conocida no poda explicar estos resultados. Refirindose a la hiptesis de Planck de que durante el proceso de absorcin o emisin de energa en la radiacin, los valores de la energa solamente podan variar en mltiplos del producto de la constante de Planck h multiplicada por la frecuencia del oscilador, Einstein mencion lo siguiente en su trabajo de 1907:
No deberamos estar satisfechos, yo creo, con esta conclusin ya que la siguiente cuestin llega a nuestra mente: si es que efectivamente es cierto que las oscilaciones elementales que se usan en la teora de la transferencia de energa entre radiacin electromagntica y la materia no se pueden interpretar en trminos de la teora cintica molecular que actualmente conocemos, no deberamos tambin modificar nuestra teora para otras oscilaciones que se usan en la teora del calor? En mi opinin no hay duda sobre la respuesta. Si la teora de Planck realmente llega a la esencia de este asunto, entonces uno debera esperar que las contradicciones que existen en otras reas de la teora del calor entre la teora cintica molecular actual y la experiencia, pudieran ser resueltas por medio del mtodo acabado de proponer.

Las otras oscilaciones a las que Einstein se refiere son las siguientes. En los modelos de slidos se supone que las molculas que los componen se encuentran localizadas en ciertos puntos del espacio distribuidos en forma regular, formando un cristal (figura 4). Estos puntos se llaman los puntos de la red o malla cristalina. Las partculas que componen el cristal pueden oscilar alrededor de

estos puntos de la red, con amplitudes muy pequeas. Es claro que si las amplitudes son grandes, entonces ya no tiene mucho sentido hablar de partculas localizadas y, por lo tanto, de un cristal. Einstein demostr en su trabajo que la disminucin del valor del calor especfico de los slidos al disminuir la temperatura poda explicarse tomando como base las ideas cunticas de Planck. Para simplificar su tratamiento matemtico, supuso que todos los tomos del slido oscilaban con la misma frecuencia y encontr entonces una expresin para su calor especfico cuya grfica como funcin de la temperatura se muestra en figura 30. Las caractersticas de este resultado son:

Figura 30. Comportamiento del calor especfico de un slido, obtenido por Einstein basado en la hiptesis cuntica.

a) Para altas temperaturas (vase punto b), el calor especfico adquiere el valor dado por la ley de Dulong -Petit. b) Einstein encontr que existe una temperatura caracterstica TE del slido, relacionada con la frecuencia con que oscilan las partculas. Es con respecto a este valor que se puede hablar de altas o bajas temperaturas. As, altas temperaturas significan valores de la temperatura mucho mayores que la temperatura caracterstica TE. c) Al disminuir el valor de la temperatura y acercarse al de la temperatura caracterstica TE el calor especfico del slido cambia con la temperatura. De hecho disminuye, como puede verse experimentalmente.

d )Al acercarse al cero absoluto de la temperatura, el valor del calor especfico se hace cada vez ms y ms pequeo. Einstein encontr que en el cero absoluto, el calor especfico se anula. De esta manera Einstein explic que el hecho de que el calor especfico de una sustancia vare el cambiar su temperatura es una manifestacin macroscpica de efectos cunticos! Comparando las figuras 5 y 30 vemos que hay concordancia cualitativa entre la prediccin de Einstein y los valores experimentales para el calor especfico. Sin embargo, al hacer una comparacin cuantitativa detallada, se encuentra que a bajas temperaturas no hay concordancia. Einstein predijo que el valor del calor especfico debe disminuir mucho ms rpidamente de lo que en realidad lo hace. De hecho, hablando en lenguaje matemtico, Einstein predijo una disminucin exponencial, mientras que experimentalmente la disminucin va como la temperatura absoluta T elevada a la tercera potencia, la llamada ley T. Es claro que uno no debera esperar de un modelo tan simplificado como el de Einstein una concordancia cuantitativa. En los slidos reales no todas sus partculas oscilan con la misma frecuencia. En realidad hay un nmero muy grande de frecuencias distintas, es decir, hay una distribucin de frecuencias. Sin embargo, esto no es lo importante en este momento, sino el hecho de poder extraer la conclusin de que los efectos cunticos son los responsables de la disminucin del valor del calor especfico. Aqu tambin Einstein demostr su genio especial, al poder disear modelos lo suficientemente sencillos para poder hacer conclusiones fundamentales. Ms adelante, en 1912, Peter Debye refin este modelo de Einstein tomando en cuenta justamente el hecho de que las frecuencias con las que vibran las partculas de un cristal son muchsimas y pudo predecir que a bajas temperaturas el comportamiento es como T, todo basado en las ideas cunticas de Einstein.

X I . R E P E R C U S I O N E S E N E L D E S A R R O L L O C O N C E P T U A L D E T E O R A C U N T I C A

L A

EL TRABAJO de Einstein de 1907 sobre los calores especficos a bajas temperaturas tuvo muchas consecuencias importantes para el desarrollo posterior de la fsica. Solamente hablaremos de algunas de ellas. En primer lugar, extendi la aplicacin de la teora cuntica a sistemas para los cuales no haba sido construida, es decir a sistemas materiales y no radiactivos, dando explicaciones a resultados experimentales que no eran consistentes con las teoras existentes. Este trabajo tuvo como consecuencia un impulso importante en el estudio de la fsica del estado slido, pues a bajas temperaturas, casi todas las sustancias estn en dicho estado

termodinmico. Adems, este trabajo fue el que abri una nueva rama de la fsica, que despus recibira el nombre de mecnica estadstica cuntica. Este campo estudia, a partir de una base microscpica, las propiedades termodinmicas de las sustancias a bajas temperaturas. Sin embargo, stas no fueron las nicas consecuencias del trabajo de Einstein. Hubo otra consecuencia, que a largo plazo fue de importancia decisiva. Como ya se ha dicho anteriormente la comunidad cientfica de esos aos no crea en la realidad fsica de la teora de Planck. Por ejemplo, un cientfico de mucho renombre en esa poca, Walther Nernst, no acept inicialmente la teora cuntica diciendo que "no era ms que una frmula de interpolacin". Con esto se refera al trabajo emprico de Planck de 1900. Posteriormente, cuando le llam la atencin la determinacin de los calores especficos a bajas temperaturas, en relacin con su descubrimiento de la tercera ley de la termodinmica, y al empezar a vislumbrar que justamente esta ley tena origen cuntico, y cuando sus propios experimentos y los de sus colaboradores como Eucken concordaron con las predicciones de Einstein, cambi de parecer y se refiri a la teora de Planck como "una teora ingeniosa y fructfera". Al igual que Nernst, muchos cientficos empezaron, poco a poco, a darse cuenta de que haba "algo" real en las ideas de la cuantizacin. Nernst pens que se debera organizar un congreso internacional de cientficos prominentes con el fin de discutir los problemas bsicos de las ideas cunticas propuestas por Planck y desarrolladas por Einstein. En un trabajo presentado en enero de 1911 ante la Academia de Ciencias de Berln, Nernst declar: "En la actualidad, la teora cuntica es esencialmente una regla para hacer clculos, de naturaleza muy extraa, se podra decir grotesca; pero ha resultado ser tan fructfera, debido al trabajo de Planck, en lo que a la radiacin concierne, y por el trabajo de Einstein, en lo que a la mecnica molecular concierne [...], que es el deber de la ciencia tomarla en serio y sujetarla a investigaciones cuidadosas." Nernst logr que el industrial belga Ernest Solvay patrocinara un congreso, que fue el primero de los famosos Congresos Solvay que se han efectuado desde 1911 en Bruselas, Blgica. Este congreso result muy importante en la historia de la fsica, asistieron gentes notables como A. H. Lorentz, J. Jeans, H. Kamerlingh Onnes, E. Rutherford, W. Wien, L. Brillouin y A. Sommerfeld, as como, naturalmente, Nernst, Planck y Einstein. Y en su transcurso fue donde se renunci explcitamente a la validez universal de la fsica desarrollada hasta fines del siglo XIX. Esta cuestin fue de fundamental importancia. Aqu vale la pena mencionar que el edificio conceptual que se tena a fines del siglo pasado estaba, en esencia, sostenido por la mecnica desarrollada por Newton y la teora electromagntica, desarrollada por Maxwell. Hemos de mencionar que Einstein, en 1905, ya haba demostrado al proponer la teora de la relatividad especial, que la mecnica de

Newton no tena validez universal; demostr que si los cuerpos se mueven con velocidades comparables a la de la luz, entonces la mecnica de Newton no puede describir los fenmenos correspondientes. La teora de la relatividad es una generalizacin de la teora newtoniana, que ampla su dominio de aplicacin. Si en la teora de la relatividad se consideran fenmenos en los cuales la velocidad de los cuerpos es mucho menor que la de la luz, como son la mayora de los fenmenos cotidianos, entonces se recupera la mecnica de Newton. Es decir, la teora newtoniana es un caso particular de la relativista, para velocidades muy pequeas. Desde este punto de vista Einstein ya haba sealado antes una limitacin de la fsica entonces existente. Con las ideas cunticas, se seal otra limitacin de naturaleza distinta. Al estudiar fenmenos en los que se ven involucrados entes atmicos, como por ejemplo, la interaccin de la radiacin con la materia, o sea con los tomos o las consecuencias de los movimientos microscpicos de los tomos que componen una sustancia en las propiedades macroscpicas, entonces la fsica de Newton y de Maxwell deja de describir la realidad fsica. Se expres esta limitacin por primera vez en el Congreso Solvay de 1911. As, la fsica que se conoca entonces, la de Newton y la de Maxwell, result ser vlida solamente en la descripcin de fenmenos macroscpicos. Para los microscpicos fue necesario recurrir a las ideas de la cuantizacin. Se empez entonces a llamar a la fsica conocida a finales del siglo XIX, la mecnica de Newton y el electromagnetismo de Maxwell, fsica clsica. Se puede decir entonces que la fsica clsica coincide con la nueva fsica cuntica para el caso en que se traten fenmenos macroscpicos. Destacaremos el hecho de que fue Einstein quien, con sus trabajos en relatividad y en teora cuntica, hizo ver la limitacin que tena la fsica clsica. Conceptualmente, este hecho fue devastador entre muchos cientficos de la poca. Hacia fines del siglo pasado, a pesar de las inconsistencias que ya hemos mencionado, se crea que se haba edificado la teora fsica definitiva de la naturaleza. Se pensaba que estas inconsistencias eran detalles que poco a poco se iban a resolver dentro del marco de las ideas establecidas. Es interesante mencionar, como ejemplo de la actitud que tena mucha gente al respecto, dos declaraciones hechas a fines del siglo pasado. En 1894 el fsico norteamericano Albert Michelson declar: "Un eminente fsico ha sealado que las verdades futuras de la ciencia fsica se debern buscar en la sexta cifra decimal." El eminente fsico al que se refera Michelson era lord Kelvin, quien haba dicho lo anterior en 1884. El otro caso corresponde a un comentario pblico hecho por Maxwell, en 1871, en su discurso introductorio sobre fsica experimental en la Universidad de Cambridge, Inglaterra: "La caracterstica de los experimentos modernos de que consisten principalmente de mediciones es tan prominente, que la opinin parece haberse extendido, que en

unos cuantos aos todas las constantes fsicas habrn sido estimadas aproximadamente, y que la nica ocupacin que quedar a los hombres de ciencia ser llevar a cabo estas mediciones hasta otra cifra decimal." El primer Congreso Solvay tuvo importantes repercusiones indirectas en el desarrollo posterior de la fsica cuntica. Es digno de mencionar la influencia que tuvo sobre el dans Niels Bohr y sobre el francs Louis de Broglie. Ninguno de estos dos jvenes cientficos en 1911 asisti al Congreso, mas Bohr obtuvo una descripcin por boca de Rutherford cuando lo vio en Manchester, Inglaterra, a poco del regreso de este ltimo de Bruselas y qued vivamente impresionado. Esto estimul a Bohr para realizar su famoso trabajo, publicado en 1913, sobre la estructura del tomo de hidrgeno, en el que us conceptos cunticos. As pudo demostrar que los espectros de rayas que se conocan experimentalmente, pero que no se haban podido explicar, tenan origen cuntico. Bohr recibi el premio Nobel de Fsica en 1922. Maurice de Broglie fue uno de los secretarios cientficos del Congreso y en tal calidad edit las discusiones para su publicacin. De regreso a Francia, su hermano Louis tuvo oportunidad de estudiarlas y se entusiasm tanto con lo que lea que "decidi dedicar todos sus esfuerzos a investigar la naturaleza real de los cuantos misteriosos que Planck haba introducido en la fsica terica diez aos antes". Este esfuerzo culmin con la publicacin de su tesis doctoral en 1924, presentada a la Universidad de Pars, en la que abri una nueva dimensin sobre los problemas cunticos, como veremos en el prximo captulo. Esta contribucin le vali el premio Nobel de Fsica en 1929. La obra de Albert Einstein no fue solamente la primera aplicacin de las ideas cunticas a los fenmenos de radiacin electromagntica y a los sistemas materiales, con su respectiva confirmacin experimental; tambin desencaden una serie de actividades que lograron convencer a prominentes cientficos de la bondad de las ideas cunticas y a estimular a los jvenes fsicos a desarrollar lo que culmin con lo que ahora conocemos como la fsica cuntica. El primer Congreso Solvay se puede considerar como el primer acto en el desarrollo conceptual de la teora cuntica. En l, Einstein demostr su grandeza al tratar de manera muy simple fenmenos especficos que le ayudaron a penetrar en los secretos de la naturaleza. sta fue una de sus caractersticas geniales. La teora cuntica tuvo otras dos fases en su desarrollo. Una que va, aproximadamente, de 1913 a 1924 y la otra de 1924 a 1926, en la que se estableci la teora definitiva. De manera breve researemos algunos de sus aspectos ms prominentes, en los que Einstein, nuevamente, desempe un papel importante.

X I I .

L A S

S I G U I E N T E S E T A P A S L A H I S T O R I A

D E

AL FINALIZAR el primer Congreso Solvay, en 1911, termina la etapa inicial de la historia de la teora cuntica, en la que gran parte de la comunidad cientfica ha reconocido que en la suposicin de Planck hay "algo" real. Fueron los trabajos de Einstein ya mencionados donde por primera vez se aplicaron estas ideas. Los modelos en que se usaron estas ideas fueron esencialmente de osciladores armnicos. Las ideas cunticas no se haban aplicado a otro tipo de sistemas, ni se saba cmo hacerlo. Sin embargo, las aplicaciones hechas fueron suficientes para concluir que la fsica clsica era limitada. El problema entonces sera cmo desarrollar una teora consistente. En 1913 se inicia la segunda etapa del desarrollo de la fsica cuntica, al publicar Niels Bohr su notable trabajo Sobre la constitucin de tomos y molculas, en el cual aplic las ideas cunticas a la estructura del tomo de hidrgeno. Para apreciar esta contribucin haremos un breve parntesis. En 1666 Newton inici el estudio de la luz por medios espectroscpicos al hacer incidir un haz luminoso sobre un prisma y descubrir que, debido a la refraccin, se separaban las componentes de las que estaba formado el haz (figura 8). En particular, descubri de esta manera que la luz blanca que nos llega del Sol est compuesta por todos los colores, formando un continuo. Esto significa que al fijarnos en los colores que salen del prisma, se pasa de un color a otro de manera continua, imperceptible. Esta descomposicin nos es familiar, pues basta recordar el arco iris que forma no un prisma sino las gotas de agua de la lluvia. Posteriormente se aplic este mtodo para estudiar la luz que emiten diversas sustancias. Esto se hizo calentndolas y haciendo incidir la luz que emiten sobre un espectroscopio. ste es un aparato (figura 31) que tiene un prisma para analizar la luz. De esta forma se descubri que la luz que emiten las sustancias no est formada, en general, por un continuo de colores, sino que solamente estn presentes ciertos colores. Por ejemplo, en los gases slo se observan rayas o lneas de ciertos colores. A este conjunto de colores se le llama el espectro de la sustancia. As, en la figura 32 se muestran algunos espectros de gases como nen, mercurio, sodio. Cada una de estas lneas tiene un color bien preciso. Por ejemplo, la lnea del sodio es amarilla. Empricamente se pudieron encontrar las frecuencias de las lneas que aparecan en los espectros de muchas sustancias, en particular de elementos qumicos. Es importante mencionar que los espectros son caractersticos de cada sustancia. Como se ve en la figura 32, distintas sustancias tienen espectros distintos. De hecho, el

espectro ha servido para identificar sustancias, utilizando algo as como su huella digital. De este modo, estudiando espectroscpicamente la luz que llega de los planetas, las estrellas y dems cuerpos estelares se ha podido determinar de qu sustancias estn compuestos.

Figura 31. Esquema de un espectroscopio que se usa para analizar las componentes de un haz de luz emitido por cualquier sustancia.

Figura 32. Espectros del nen, mercurio y sodio obtenidos con un espectroscopio. Cada lnea corresponde a un color (frecuencia) bien determinado. La lnea marcada del sodio tiene color amarillo.

Hacia fines del siglo pasado ya se haban estudiado con mucho detalle los espectros de muchas sustancias. Se pudo determinar tambin que eran las partculas que forman a los cuerpos las que emiten las lneas caracterstica del espectro. Se crey que las diferencias entre los espectros y la complejidad de algunos de ellos (en algunos espectros hay miles de lneas) tena algo que ver con la estructura de las partculas mismas. Se presentaba la cuestin de cules eran los procesos por medio de los cuales las partculas que componen un cuerpo reciben energa (por ejemplo, del calentamiento) y la emiten en forma de luz (o ms bien, de ondas electromagnticas) de frecuencias bien definidas. Al aplicar la fsica clsica no se haba podido explicar la causa de que los espectros fueran discretos. Por otro lado, hacia finales del siglo pasado se haban empezado a formular los primeros modelos de la estructura de los tomos. Sin entrar en detalles, solamente mencionaremos que de todas las propuestas la que result relevante fue la hecha por Ernest Rutherford. En 1911 present un trabajo que result clsico La dispersin de partculas y por materia y la estructura del tomo, en el que mostr una serie de resultados de sus experimentos en los que conclua que el tomo debera tener una estructura anloga al sistema planetario solar, esto es, formado por un ncleo de carga elctrica positiva, de mucha masa, en su centro y a su alrededor un conjunto de electrones, de carga elctrica negativa, girando alrededor del ncleo (figura 33). Posterior a su publicacin, este modelo fue verificado en diversas situaciones con el resultado de que era satisfactorio.

Figura 33. Modelo del tomo sugerido por Rutherford como consecuencia de sus experimentos.

En 1912, Niels Bohr se uni al grupo de Rutherford en Manchester, Inglaterra. Bohr lleg justo en un momento importante, cuando se investigaban las consecuencias del modelo atmico de Rutherford. Un problema al que de inmediato se dedic Bohr fue el de la estabilidad del tomo propuesto. Como es natural, lo primero que hizo fue aplicar la fsica clsica a esta cuestin, dndose cuenta de que se llegaba a una inmensa contradiccin; se dio cuenta de que la estabilidad del tomo, segn el modelo de Rutherford, no poda reconciliarse con los fundamentos de la mecnica de Newton y el electromagnetismo de Maxwell. La teora electromagntica desarrollada por Maxwell requiere que si una partcula con carga elctrica, como el electrn, se acelera, tiene que radiar energa electromagntica. En particular, un electrn girando alrededor de un ncleo se acelera, pues se trata de un movimiento que no es uniforme rectilneo. Dado que las dimensiones de la rbita que recorre el electrn alrededor del ncleo dependen de la energa que tenga y que al radiar energa la va perdiendo, como consecuencia las dimensiones de la rbita tienen que disminuir. Segn esto el electrn debera seguir una trayectoria en espiral (figura 34).

Figura 34. Segn la mecnica clsica, un electrn en un tomo debe seguir una trayectoria espiral. Por tanto, este tomo no es estable, contrario a la experiencia.

Esto tiene dos consecuencias. La primera es que la radiacin as emitida, segn la teora clsica, debe ser de frecuencias continuas; por lo tanto el espectro de tal tomo debera ser continuo. En segundo lugar, despus de cierto tiempo, la rbita del electrn ser tan pequea que chocara con el ncleo y, por tanto, desaparecera el tomo. Es decir, al aplicar la fsica clsica al modelo de Rutherford predice que la materia no es estable!. Como dijo Bohr en su trabajo:
El electrn se acercar al ncleo, describiendo rbitas de dimensiones menores y menores y girar con frecuencias mayores y mayores [...]. El proceso continuar hasta que las dimensiones de la rbita sean del mismo orden de magnitud que las dimensiones del electrn o las del ncleo. Un clculo sencillo muestra que la energa radiada durante el proceso considerado ser enormemente grande comparada con la radiada durante los procesos moleculares ordinarios.

Es obvio que el comportamiento de tal sistema ser muy distinto al de un sistema atmico que ocurre en la naturaleza. En primer lugar los tomos reales en su estado permanente parecen tener dimensiones y frecuencias absolutamente fijas. Adems, si consideramos cualquier proceso molecular, los resultados siempre parecen ser que, despus de que cierta cantidad de energa caracterstica del sistema en cuestin es radiada, el sistema se acomodar otra vez en un estado de equilibrio estable, en el cual las distancias entre las partculas son del mismo orden de

magnitud

que

tenan

antes

del

proceso.

Sin embargo, la forma de considerar un problema de este tipo ha experimentado alteraciones esenciales en los ltimos aos debido al desarrollo de la [teora cuntica de la] radiacin electromagntica, y la afirmacin directa de las nuevas suposiciones introducidas en esta teora, encontrada por experimentos en muy diversos fenmenos tales como calores especficos, efecto fotoelctrico. El resultado de la discusin de estas cuestiones parece ser el acuerdo general de que el electromagnetismo clsico es inadecuado para describir el comportamiento de sistemas de tamaos atmicos. Cualquiera que sea la alteracin en las leyes de movimiento de los electrones, parece ser necesario introducir en las leyes en cuestin una cantidad extraa al electromagnetismo clsico, es decir, la constante de Planck. Introduciendo esta cantidad, la cuestin de la configuracin estable de los electrones en los tomos cambia esencialmente.

Motivado por lo anterior, Bohr sugiri una aplicacin directa de la hiptesis del fotn de Einstein como sigue: a) Abandonar la teora electromagntica clsica en la medida de suponer que, en rdenes de magnitudes atmicas, los electrones pueden girar en rbitas estables sin radiar continuamente energa en forma de ondas electromagnticas, como lo requerira la teora clsica. As, la energa de un electrn depende de las dimensiones de su rbita. Al pasar el electrn de una rbita estable a otra, y en vista de que estas rbitas tienen dimensiones distintas, entonces el electrn tendr otra energa. De esta manera el electrn cambia de energa solamente al transferirse de una rbita a otra. Mientras permanezca en su rbita el electrn tendr la misma energa. Dependiendo de si la rbita final tiene un tamao mayor o menor, el electrn absorber o emitir energa, es decir, radiar ondas electromagnticas. Aqu Bohr, de hecho, supuso la existencia de un conjunto discreto de rbitas estacionarias. b) En seguida, Bohr usa el modelo de Einstein. La energa absorbida o emitida por un electrn al cambiar de rbita est asociada con la absorcin o emisin de fotones individuales o cuantos de energa. La frecuencia de estos fotones multiplicada por la constante de Planck, o sea su energa, es igual a la diferencia de energa del electrn al pasar de una rbita a otra. Esto quiere decir que el cambio de energa que experimenta el electrn es justamente la energa del fotn absorbido o emitido. En particular, si un electrn pasa de una rbita grande a otra pequea (figura 35) disminuye su energa, por lo que emite un fotn que tiene justamente esta energa, y por tanto una frecuencia bien determinada.

Figura 35. Segn Bohr, un electrn al pasar de una rbita grande a una ms pequea emite un fotn.

c) Para proceder en la aplicacin de la cuantizacin, Bohr hizo lo siguiente. Se dio cuenta que la constante de Planck era una cantidad que tena las mismas dimensiones que otra con la que se trabaja mucho en mecnica, a saber, el momento angular. Hizo la suposicin de que el momento angular del electrn solamente puede tener valores iguales a mltiplos de la constante de Planck. Bohr trabaj con el tomo ms sencillo posible, el de hidrgeno, ya que solamente tiene un electrn. Con las suposiciones anteriores Bohr encontr los valores de las frecuencias que debera tener la radiacin emitida por el electrn. Result que estos valores que obtuvo concordaban, en un buen grado de precisin, con los valores experimentales que ya se conocan desde haca mucho tiempo. Adems, encontr, en trminos de la masa del electrn, de las cargas elctricas del electrn y del ncleo y de la constante de Planck, una cantidad que se haba obtenido empricamente, en relacin a los espectros de los tomos, que es la llamada constante de Rydberg. Asimismo, Bohr predijo la existencia de otras lneas del espectro que no caan en la regin visible, sino en el ultravioleta extremo y en el infrarrojo extremo. Parte de estas predicciones fueron verificadas experimentalmente por T. Lyman en 1914, otra parte por F. Brackett en 1922 y otra parte ms por A. H. Pfund en 1924. El trabajo de Bohr fue recibido, en general, en forma favorable. Einstein se dio cuenta de la importancia de este trabajo. Se refiri a l como un "logro enorme" y como "uno de los ms grandes descubrimientos". En esa poca Einstein trabajaba en Zurich, donde semanalmente se llevaba a cabo un coloquio de fsica. En uno de los coloquios se present la teora de Bohr. Al final de la discusin el

notable fsico Max von Laue explot: "Son tonteras. La teora de Maxwell es vlida en todas las circunstancias." A lo que Einstein contest: "Muy notable. Debe haber algo atrs de esto. No creo que la derivacin del valor de la constante de Rydberg sea puramente fortuita.'' En Inglaterra el trabajo de Bohr caus sensacin. As el fsico James Jeans declar "los resultados obtenidos son muy notables para descartarlos como puramente accidentales". The Times public una nota con el encabezado "La ingeniosa explicacin del Dr. Bohr del espectro del hidrgeno". A pesar del gran xito que obtuvo Bohr con el tomo de hidrgeno, al intentar extender la teora a otros tomos aparecieron dificultades importantes. En los aos siguientes fueron Planck (ya ms convencido de que la teora cuntica tena realidad fsica) y Arnold Sommerfeld quienes estuvieron muy activos en el desarrollo de la teora. Arnold Sommerfeld generaliz la aplicacin de las condiciones de cuantizacin para casos ms complicados. En particular, us la condicin de la cuantizacin del momento angular no con la mecnica de Newton como lo haba hecho Bohr sino con la mecnica relativista que haba desarrollado Einstein. En 1916 encontr que cada una de las lneas que haba obtenido Bohr se divida en varias lneas muy cercanas entre s (figura 36). Este efecto, llamado de estructura fina, ya lo haba descubierto A. Michelson en 1891 al medir con muchsima precisin las lneas espectrales del hidrgeno y debe aadirse que es extremadamente pequeo y que durante mucho tiempo no fue tomado en cuenta por los cientficos. Posteriormente, F. Paschen lo midi con muy alta precisin en el espectro del helio ionizado 1 obteniendo una extraordinaria concordancia cuantitativa con la prediccin de Sommerfeld.

Figura 36. Al analizar muy detenidamente cada lnea del espectro, resulta que est formada por varias lneas muy juntas entre s.

Con base en la generalizacin de Sommerfeld, se desarroll todo un cuerpo de teora sobre la estructura atmica y los espectros correspondientes. Por otro lado, en 1916, despus de haber terminado de formular la teora de la relatividad general, Einstein volvi a tomar el problema de la radiacin electromagntica y deriv de una manera ms general la distribucin que Planck haba obtenido en 1900. Para ello analiz con detenimiento el mecanismo de las transiciones que ocurren al pasar el electrn de una rbita a otra, o sea de un estado a otro. Einstein hizo la suposicin de que estas transiciones estn gobernadas por una probabilidad de ocurrencia. Para encontrar la distribucin consider primero la probabilidad de la absorcin de un fotn al pasar un electrn de un estado de baja energa a otro de mayor energa. Naturalmente, el tomo absorbe esta energa de la radiacin presente en la que se encuentra. Adems, consider la probabilidad de que un electrn pase de un estado de energa alta a otro de energa ms baja. De esta manera emite un fotn. Sin embargo, para poder llegar a la distribucin de Planck, Einstein descubri que la emisin puede ocurrir por medio de dos mecanismos distintos: uno es la emisin espontnea, proceso que se da al estar el electrn en un estado de alta energa y, sin que medie factor externo o conocido alguno, de pronto emite un fotn y el electrn pasa a un estado de energa ms baja. Este proceso de emisin ocurre aun cuando el tomo no se encuentre en presencia de radiacin. Este mecanismo es el que se esperara que ocurriera, ya que, en general, un sistema tiende a alcanzar, espontneamente, su estado de energa ms bajo. Sin embargo, Einstein descubri que es necesario que tambin ocurra otro proceso de emisin, que l denomin emisin inducida o estimulada. Esto significa que, en presencia de radiacin, este campo externo estimula al tomo a que el electrn pase de un estado de alta energa a otro de baja energa. En la teora electromagntica clsica no se da este ltimo proceso. Es tomando en cuenta tambin el proceso de emisin estimulada que Einstein obtuvo la distribucin de Planck. Si no se tomara en cuenta este nuevo mecanismo se obtendra la distribucin de Wien. Es importante mencionar que es precisamente este ltimo mecanismo el que se utiliza en el lser. 2 Una cosa muy importante ocurri con este trabajo de Einstein. En l no se preocup de dilucidar las causas detalladas de las transiciones, motivo por el cual us probabilidades. Einstein afirm que un tomo podra pasar de un estado a otro de energa ms baja "sin excitacin por una causa externa", afirmacin que Bohr interpret y posteriormente us como un proceso sin causa. De esta manera, por primera vez se habl en la fsica cuntica de procesos

acausales, a los que solamente se les asigna una probabilidad de ocurrencia. Ms adelante hablaremos ms sobre este asunto. Aunque las ideas cunticas, y en particular la teora de Bohr acerca de la estructura atmica, tuvieron muchos triunfos, al transcurrir el tiempo, a principios de la dcada de 1920, cada vez era ms claro que la teora conocida no era la adecuada. Por un lado exista todava un buen nmero de fenmenos que no se haban podido explicar porque no se saba como cuantizar" su descripcin y en algunos casos en que s se haba cuantizado, los resultados obtenidos no concordaban completamente con las mediciones experimentales. Por otro lado, un vistazo a lo que se haba desarrollado hasta ese entonces mostraba que la manera en que se haban obtenido los resultados era muy poco satisfactoria. En efecto, lo que se haba hecho en gran medida era modificar, sin justificacin bsica, de manera ad-hoc, algunos de los principios de la mecnica de Newton y del electromagnetismo de Maxwell y aadir artificialmente condiciones de cuantizacin. En esencia, lo que se tena era una doctrina inconsistente en lo interno. Ya en 1901 Einstein haba llamado la atencin sobre esta situacin. En el caso de la derivacin que haba hecho Planck de la distribucin de radiacin de cuerpo negro, coment que haba una inconsistencia lgica ya que se trabajaba en algo basado en un simultneo rechazo y aceptacin del electromagnetismo clsico. Lo que se necesitaba era una fsica cuntica racional y autoconsistente que partiera de fundamentos lgicos bien claros. Esto se descubri en 1926. No entraremos en los detalles del desarrollo de esta formidable teora, sino que solamente haremos algunos breves comentarios. En noviembre de 1924, Louis de Broglie present en la Universidad de Pars su tesis doctoral "Investigaciones sobre la teora de los cuanta". Al llevar a cabo este trabajo, De Broglie estuvo muy influenciado, entre otras cosas, por el trabajo de Einstein de 1905 sobre los cuantos de radiacin (fotones) as como por algunas ideas de su teora de la relatividad especial. Hasta ese momento se haba aceptado, aunque no entendido muy bien, el carcter dual de la radiacin: en ciertas circunstancias la luz se comportaba como onda y en otras, como partcula. L. de Broglie avanz un paso al llegar a la idea de que, al igual que la luz, la materia tambin debera tener este comportamiento dual. Desarroll la teora en la que estableci el paralelismo entre el movimiento de una partcula y la propagacin de la onda con la que est asociado. Al final de su tesis dice: "La presente teora debe ser considerada como un esquema formal cuyo contenido fsico no est an completamente determinado." El jurado examinador reconoci la originalidad del trabajo, pero no crey en la realidad fsica de las ondas acabadas de proponer. Al preguntarle uno de los miembros del jurado, Jean Perrin, si la existencia de estas ondas se podra verificar experimentalmente, De Broglie contest que esto debera ser posible por medio de experimentos de difraccin por cristales. Se

recordar que el fenmeno de difraccin est asociado al carcter ondulatorio de lo que se difracta. De hecho, De Broglie haba propuesto hacer un experimento al respecto a Alexandre Dauvillier, uno de los colaboradores de su hermano Maurice, pero estaba muy ocupado experimentando con televisin. En el verano de 1924, Einstein recibi una carta, acompaando un trabajo en ingls, de Sayandra Nath Bose de la Universidad de Dacca en la India que empezaba as:
Respetado seor, me he atrevido a enviarle el artculo que se acompaa para su lectura y opinin. Estoy ansioso de saber lo que Ud. piensa de l. Podr apreciar que trat de encontrar la ley de Planck independientemente de la electrodinmica clsica. No s suficiente alemn para traducir el trabajo. Si Ud. cree que el trabajo amerita su publicacin le estar agradecido si pudiera disponer su publicacin en el Zeitschrift fr Physik. Aunque soy un completo extrao para Ud. no vacilo en hacerle tal peticin, porque todos somos sus discpulos aunque beneficindonos de sus enseanzas solamente a travs de sus escritos.

Einstein reconoci inmediatamente la importancia del trabajo, lo tradujo al alemn y lo envi a su publicacin, que apareci ese mismo ao. Sin embargo, Einstein hizo ms que eso. Aplic el enfoque de Bose a un gas compuesto de partculas monoatmicas y encontr que se poda establecer "una relacin formal de gran alcance entre radiacin y gas". Einstein calcul otra vez, al igual que lo haba hecho en 1909, pero ahora para el gas de partculas, las fluctuaciones en los valores de la energa, con respecto a su promedio. Volvi a encontrar (vase el captulo IX) que estas fluctuaciones estn compuestas de la suma de dos trminos: uno que corresponde al que se obtendra de la teora cintica de Maxwell-Boltzmann para partculas y el otro, que se obtendra con base en una teora ondulatoria. Es decir, Einstein encontr que en las partculas materiales tambin se da una dualidad anloga a la que se presenta en el caso de la radiacin electromagntica. Einstein public este trabajo en septiembre de 1924. Louis de Broglie le envi una copia de su tesis a Einstein. Posteriormente, en febrero de 1925, Einstein public un trabajo ms sobre esta cuestin en la que discuti esta interpretacin de la dualidad partcula-onda en la materia con mayor detalle ya que "creo que involucra ms que una mera analoga". En 1927, C. J. Davisson y L. H. Germer en Estados Unidos por un lado y G. P. Thomson en Inglaterra por el otro demostraron experimentalmente que un haz de electrones que se hace incidir sobre un cristal se difracta. Aqu el cristal desempea el papel de

rejilla de difraccin. Esta fue una confirmacin experimental de que efectivamente los electrones, que se haban considerado como partculas, tambin tienen un comportamiento ondulatorio. En una reunin cientfica en 1928 Davisson dijo: "Durante los ltimos aos hemos llegado a reconocer que hay circunstancias en las cuales es conveniente, si no es que necesario, considerar a los electrones como ondas, ms que partculas, y cada vez ms y ms frecuentemente hacemos uso de trminos tales como difraccin, refraccin, reflexin y dispersin en la descripcin de su comportamiento." En 1929 se otorg el premio Nobel de Fsica a De Broglie y posteriormente, en 1937 lo recibieron Davisson y Thomson.3 En 1925 Werner Heisenberg public un trabajo con el que se inici un nuevo enfoque de la fsica cuntica. Aqu Heisenberg tom la posicin de dejar de utilizar los trminos con los que se haca la descripcin de los sistemas atmicos (o para el caso, de los sistemas microscpicos) en la fsica clsica. En particular, insisti en usar solamente cantidades que pudieran ser observables. Es as que rechaz las nociones clsicas de posicin, velocidad, rbita, etctera de un electrn en un tomo ya que nadie las haba medido directamente. Se bas en dos consideraciones empricas para tomar este paso: la imposibilidad experimental de medir dichas cantidades directamente y el fracaso prctico de una teora (la clsica) que las supona observables. Entonces, con qu cantidades se va a hacer la descripcin? Propuso usar cantidades como frecuencias, intensidades de radiacin, etctera, que s son observables. Heisenberg desarroll as una teora completamente consistente, en la que tuvo que usar cantidades matemticas llamadas matrices. Por ello se le llam la teora matricial de la mecnica cuntica. A este trabajo siguieron varios ms, en colaboracin con Max Born y Pascual Jordan, que constituyen la primera exposicin completa de los fundamentos de la mecnica cuntica moderna en su formulacin matricial. Por otro lado, Erwin Schrdinger, basado en el trabajo de De Broglie sobre las ondas materiales, desarroll en 1926 una teora en la que obtuvo la famosa ecuacin, que lleva su nombre. As es como desarroll lo que se llama la teora ondulatoria de la mecnica cuntica. A primera vista las dos teoras as desarrolladas pareceran ser dos cosas distintas. En el mismo ao de 1926, Carl Eckart demostr que ambas teoras eran, en efecto, equivalentes. Ms adelante Wolfgang Pauli demostr la equivalencia matemtica entre las dos teoras. As, resulta que ambos trabajos son formulaciones distintas de la misma cosa. Una caracterstica de esta teora es que indica cmo aplicarla sistemticamente a distintas situaciones fsicas. sta es una de las cosas que faltaban en las formulaciones anteriores.

Esta nueva teora se aplic, en sus dos formulaciones, a distintos sistemas fsicos. En particular, al aplicarla al tomo de hidrgeno result que en forma automtica se obtienen como consecuencia de la teora los resultados que haba obtenido Bohr en 1913 en forma muy artificial. En general, con esta nueva teora cuntica, bien fundamentada ahora, se recuperaron los resultados que antes se haban obtenido como parches a la mecnica clsica. Adems, con esta teora se pudieron resolver muchas cuestiones que haban quedado pendientes. En el transcurso de los aos se ha aplicado esta teora a un sinnmero de situaciones encontrando resultados que al compararse con mediciones experimentales han sido satisfactorios. Asimismo, se pudo demostrar que en ciertas condiciones, por ejemplo, para sistemas macroscpicos como el movimiento de la Tierra alrededor del Sol, la descripcin hecha con la mecnica cuntica coincide con la descripcin hecha con ayuda de la mecnica de Newton. Desde este punto de vista, se puede considerar a la teora clsica como un caso particular al que se reduce la teora cuntica en situaciones bien definidas. Para otros casos, fuera de los anteriores, la descripcin que se ajusta a la realidad es la cuntica. En lo que respecta al problema con el que iniciamos este libro, a saber, el del calor especfico, hay que mencionar lo siguiente. Una vez establecida la nueva mecnica cuntica, se desarroll la mecnica estadstica cuntica con la que se fundamenta la termodinmica, generalizando a los dominios microscpicos la teora cintica. Se ha podido predecir diversas propiedades termodinmicas de las sustancias, entre ellas el calor especfico. Para ste se obtienen expresiones que efectivamente concuerdan con las obtenidas experimentalmente, es decir, con las mostradas en la figura 5. Esto es, concuerdan esencialmente con la prediccin de Einstein. El hecho de que el calor especfico cambia de valor al cambiar la temperatura de la sustancia es una manifestacin cuntica. Adems, se pudo explicar satisfactoriamente, en trminos de ideas cunticas, el comportamiento del calor especfico para sustancias formadas de molculas poliatmicas. Por otro lado, se present un importante problema, digamos filosfico, en el que Einstein se vio involucrado, y que corresponde a la interpretacin de varios resultados obtenidos como consecuencia de la teora. No entraremos en el anlisis profundo de esta cuestin. Solamente diremos una breves palabras. Una consecuencia obtenida por Heisenberg de la nueva mecnica cuntica fue su famoso principio de incertidumbre, el cual nos dice que si en un experimento uno mide con precisin, la posicin de una partcula por ejemplo, entonces no se puede, en principio, determinar al mismo tiempo con precisin su velocidad y viceversa. Esto claramente va contra las ideas clsicas que se tenan de que era posible, por lo menos en principio, determinar simultneamente todas las cantidades dinmicas asociadas al movimiento de una

partcula. Es ms, se concluy que la teora cuntica tiene carcter estadstico y no determinista como la teora clsica. Esta interpretacin fue trabajada por Max Born, Bohr y muchos otros, y lleg a conocerse como la interpretacin de Copenhague, ya que el instituto de Bohr se haba vuelto, de hecho, un lugar de reunin de la gente que trabajaba en la frontera de la fsica, y all se dilucid en muchos aspectos esta interpretacin. En consecuencia, la conclusin que se obtuvo fue de que la nueva teora cuntica era no-determinista. Lo ms que se podra obtener era una probabilidad de ocurrencia de alguna situacin fsica. As se pierde de la descripcin de los fenmenos naturales, en principio, la nocin de determinismo. Einstein no estuvo de acuerdo con estas nociones. En 1926 escribi una carta a Paul Ehrenfest en la que deca:" Veo a la nueva mecnica cuntica con admiracin y con sospecha." En particular, al leer el trabajo de Heisenberg sobre el principio de incertidumbre intent demostrar que no era correcto por medio de contraejemplos. En 1927 se convoc al quinto Congreso Solvay en Bruselas, donde estaran presentes los principales fsicos de la poca. Einstein pens que era una buena oportunidad para intercambiar opiniones sobre esta cuestin y posiblemente llegar a una conclusin final. En su presentacin, Born y Heisenberg declararon:
La nueva mecnica cuntica nos lleva a resultados precisos con respecto a valores promedio, pero no da informacin sobre los detalles de actos individuales. El determinismo que hasta ahora se ha considerado como la base de las ciencias exactas debe desecharse. Cada avance adicional de nuestro entendimiento de las frmulas ha mostrado que una interpretacin consistente del formalismo de la mecnica cuntica es posible solamente bajo la suposicin de un indeterminismo fundamental. El principio de incertidumbre constituye un indeterminismo inherente en las leyes de la naturaleza debido a la dualidad partcula-onda. Mantenemos que la mecnica cuntica es una teora completa; sus bases fsicas y sus hiptesis matemticas no son susceptibles de modificaciones adicionales.

Lo notable del Congreso no residi tanto en los trabajos presentados, sino en las discusiones tanto formales como informales, principalmente entre Einstein y Bohr. Einstein expres su oposicin al rechazo del principio de la descripcin determinista de la ciencia, y ret a Bohr con "experimentos pensados" muy ingeniosos, con los que trat de mostrar que s era posible el determinismo. Estas discusiones se volvieron famosas. Einstein

propona uno de estos experimentos y, despus de pensarlo, Bohr refutaba el argumento indicando una falacia en el tren de ideas de Einstein. Este debate lo continuaron tres aos despus, en el siguiente Congreso Solvay. Algunas de las objeciones propuestas por Einstein ayudaron a aclarar algunos conceptos de la nueva teora. Sin embargo, una interpretacin consistente del formalismo de la nueva mecnica cuntica hace inevitable la conclusin del indeterminismo. Aun Einstein, derrotado pero no convencido, tuvo que admitir que desde el punto de vista lgico la teora y su interpretacin forman un sistema consistente de pensamiento. A partir de 1927 la interpretacin de Copenhague de la mecnica cuntica fue la aceptada por la mayora de los fsicos. Einstein nunca dud que la nueva mecnica cuntica diera resultados correctos, sin embargo, siempre crey que su formulacin no era completa. Tuvo la esperanza de que se desarrollara una teora completa, que englobara a la mecnica cuntica, en la cual la causalidad y el determinismo fueran su parte fundamental. Es de justicia decir que se han hecho variados intentos a lo largo de esta lneas, sin embargo, hasta hoy no se ha logrado construir una teora completamente consistente. La mecnica cuntica formulada por Heisenberg, Schrdinger, Born y otros es la que actualmente se utiliza para la solucin de un gran nmero de problemas fsicos, qumicos y hasta biolgicos. Vemos as que Albert Einstein fue el que desde el inicio desarroll las ideas cunticas. En particular, l crey y demostr que la cuantizacin era algo real; fue el motor del avance de la mecnica cuntica. Sin embargo, al exponerse en forma coherente la nueva teora no estuvo de acuerdo con las conclusiones bsicas acerca de la indeterminacin. Alguna vez hizo el comentario que ilustra su posicin: "Yo creo que Dios no juega a los dados." Para finalizar, quisiramos destacar un hecho que es importante: la actitud que tom Einstein al atacar algn problema fsico. Trabaj en temas muy concretos que no haban tenido solucin satisfactoria, como el efecto fotoelctrico o el de los calores especficos, pero no tanto para resolver especficamente esas cuestiones pendientes, sino como herramienta que le ayud a esclarecer ideas y principios fundamentales, mucho ms generales que los del problema especfico que estaba tratando. As, cuando trabaj en el efecto fotoelctrico no fue tanto para sacar del impasse una situacin que no tena entonces explicacin, sino que resolvi este problema como parte de una idea ms general, el carcter corpuscular de la luz. Asimismo, resolvi el problema del calor especfico a bajas temperaturas, haciendo ver que esto era una manifestacin de un fenmeno mucho ms general. Esta forma de proceder fue una caracterstica muy singular de Einstein. Se puede decir que su inters primordial fueron los principios bsicos y no tanto los detalles del efecto fotoelctrico o del calor especfico.

El papel fundamental de Albert Einstein en la concepcin y desarrollo de la mecnica cuntica no es muy conocido entre el gran pblico. Una razn de ello es el enorme prestigio que tuvo por haber desarrollado la teora de la relatividad tanto especial como general. Esta fama simplemente enmascar sus otras actividades que fueron esenciales en la construccin de la fsica moderna.

Figura 1. Einstein y su primera esposa, Mileva Maric, en 1911, poco despus de cumplir ambos los 30 aos (en Zurich).

Figura 2. Einstein con Ehrenfest y su hijo en Leyden. Junio de 1920.

Figura 3. Einstein a los 50 aos con Elsa su segunda esposa, y su hijastra Margot, en su casa de Berln.

Figura 4. Einstein con Irene Joliot-Curie, hija de madame Curie.

Figura 5. Einstein en su estudio de la Universidad de Princeton, EUA.

Figura 6. Un hermoso estudio fotogrfico de Einstein.

Figura 7. Einstein tocando el violn. Fotografa sin fecha, supuestamente tomada a bordo del barco que lo llev a los Estados Unidos en 1930.

Figura 8. Einstein en la torre del telescopio solar del observatorio de Mount Wilson, California, en 1930. Al extremo derecho est el

doctor St. John, director del observatorio. Se cree que la persona del centro, probablemente su intrprete, era su ayudante, el doctor Meyer.

NOTAS 1 Un tomo est ionizado si, de alguna forma, se le han unido algunos de sus electrones. El helio ionizado es un tomo que tiene un ncleo con dos cargas positivas y un solo electrn a su alrededor. 2 La palabra "lser" es un acrnimo en ingls de amplificacin de luz por emisin estimulada de radiacin. 3 G.P. Thomson fue hijo nico de J. J. Thomson (ms conocido como J. J.) quien descubri en 1897 la partcula que llam electrn y luego recibi el premio Nobel de Fsica en 1906.

C O N T R A P O R T A D A

"Albert Einstein nos dice el doctor Eliezer Braun es probablemente el cientfico ms conocido de nuestro siglo y el que ms ha cautivado la imaginacin popular". En efecto, su imagen es la del sabio distrado de las caricaturas; su manera de vestir descuidada y su actitud ante la vida la de un hombre comprometido profundamente con las mejores causas de la humanidad. Si a lo anterior sumamos la importancia de su contribucin a la ciencia moderna, no es difcil deducir las causas de su popularidad, si bien sus teoras y su aportacin a la ciencia sean todava para la mayor parte de la gente bastante oscuras. En la vida de Einstein es ya legendario el ao de 1905, cuando public tres trabajos extraordinarios: uno de ellos sobre el efecto fotoelctrico, que seala el inicio de la mecnica cuntica como motor de la fsica moderna en campos tan variados como la termodinmica, la teora cintica, la teora acerca de la naturaleza de la luz. Fue Einstein quien plante la idea revolucionaria de que la luz es un ente que a veces parece ser una onda y en otras ocasiones se comporta como si estuviera constituida por partculas. Cabe aadir que los otros dos trabajos de Einstein publicados en 1905 fueron uno sobre el movimiento browniano y otro, sobre la famosa teora de la relatividad. Aunque fue Max Planck el primero que plante la teora de los cuanta (1900) lo hizo ms para dar solucin a problemas que le

parecan insolubles, y ni siquiera l crea en su teora. As, durante mucho tiempo Einstein fue un alma solitaria en su creencia en la realidad fsica de los extraos fenmenos cunticos. El profesor Braun es egresado de la Facultad de ciencias de la UNAM y realiz su doctorado en la Universidad de Leiden, Holanda. Actualmente desarrolla labores docentes y de investigacin cientfica en la UAM lztapalapa. Con el presente libro nos conduce por el camino, que en un principio se pens laberntico, de la fsica cuntica que es, afirma, "en esencia la historia de una parte fundamental de la fsica moderna". Diseo: Carlos Haces/ Fotografa: Carlos Franco.