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Annotation

El comisario Bernal, de la Polica Judicial madrilea, y su beata esposa Eugenia estn pasando la Semana Santa en Cdiz, donde ella medita sobre el divorcio que le ha solicitado su marido al tiempo que hace ejercicios espirituales en un convento. Aunque su visita a Cdiz obedece a motivos personales, Bernal se ve obligado a intervenir en la investigacin policial a que da lugar el hallazgo del cadver de un submarinista en unas redes de pesca.

Pero si el submarinista no se ha ahogado cosa que demuestra la autopsia, cmo se produjo su muerte? Quin lo mat? Y qu estaba haciendo en aquella estratgica zona de la baha compartida por espaoles y norteamericanos...? Las originales tramas de David Serafn, sus vividas descripciones de la idiosincrasia espaola y su meticulosa exposicin de los mtodos policiales y forenses le han valido el aplauso unnime de crtica y pblico, ejemplificado en la popularidad del protagonista de la

serie: el comisario Bernal.

2 DE ABRIL, VIERNES 3 DE ABRIL, SBADO 4 DE ABRIL, DOMINGO 5 DE ABRIL, LUNES 6 DE ABRIL, MARTES 7 DE ABRIL, MIRCOLES 8 DE ABRIL, JUEVES 9 DE ABRIL, VIERNES 10 DE ABRIL, SBADO notes

David Serafn Incidente en la Baha


Grijalbo

Ttulo original THE BODY IN CADIZ BAY Traducido por ANTONIO SAMONS de la 1. edicin de William Collins Sons & Co. Ltd., Londres, 1985 1985, DAVID SERAFN 1985, EDICIONES GRIJALBO, S. A Aragn, 385 Barcelona Segunda edicin (primera en esta coleccin) Reservados todos los derechos ISBN: 84-253-1869-6

Depsito legal: B. 28.515-1986 Impreso en I.G. Credograf, Ripollet

A Jos Antonio y Loli, agradecindoles su hospitalidad San Fernando (Cdiz)

Los personajes que aparecen en esta novela son enteramente imaginarios, si bien sus actos, asimismo ficticios, tienen por marco hechos reales ocurridos en Cdiz en abril de 1982. D. S.

Nobly, nobly, Cape Saint Vincent to the North-west died away; Sunset ran, one glorious blood-red, reeking into Cadiz Bay; Bluish mid the burning water, full in face Trafalgar lay;

In the dimmest North-east distance dawned Gibraltar grand and gray.[1]

ROBERT BROWNING, Home Thoughts from the Sea

2 DE ABRIL, VIERNES
Al socaire de la Batera de la Candelaria, el antiguo emplazamiento artillero situado en el extremo ms septentrional de la ciudad de los tres mil aos, dos marineros de la base naval de La Carraca, de permiso en tierra, llevaban un rato tratando de encender su mataquintos. Cuando uno de ellos consigui por fin que la llama prendiera en el pitillo que, un tanto deforme, se deshebraba por la punta, se lo pas a su compaero,

hecho lo cual la atencin de ambos volvi a centrarse, aunque sin mucho mtodo, en la hilera de pacientes pescadores encaramados en una cornisilla rociada por la espuma de las olas, unos quince metros ms abajo. El muralln que se elevaba abruptamente desde los bajos escollos protega a Cdiz del recio flujo y reflujo de las mareas, producto del choque del Atlntico con las aguas ms tranquilas que colaba el Mediterrneo por el lado norte del Estrecho. Pues, que yo vea, no han

pescado maldita la cosa en toda la tarde, Pepe dijo el ms alto de ambos marineros. Bastante me sorprendera, con el levante que tenemos. Siempre trae mal tiempo a la baha, y a veces dura das enteros mascull Pepe, que hablaba con el cerrado acento de la regin, lleno de consonantes aspiradas. Esperemos que el viento cambie para la Semana Santa dijo su acompaante, dando una chupada al cigarrillo, todava a medio encender.

Como no vire al sudoeste dijo el gaditano, bajo y moreno, no habr quien tome el sol en la playa de la Victoria. Y qu ms da replic su compaero de a bordo, que era de La Corua y no contaba con baos de sol a principios de abril. Habr que contentarse con la discoteca del puerto. Segn iban por la cima del rompeolas hacia el parque Genovs, Pepe hizo un nuevo alto y, sealando con la mano el centro de la ancha baha, a esa hora teida de rojo vivo

por el sol poniente, observ: Parece que aquellas dos barcas estn en apuros. Como si las redes se les hubieran enganchado entre los escollos. Formando visera con la mano, a fin de protegerse los ojos del resol, Pepe fij su experta mirada de navegante en la escena que se desarrollaba dos kilmetros ms all, hacia el nornoroeste, por el lado de Rota. Esas rocas son Los Cochinos y Las Puercas, un peligro del infierno para los barcos que entran a puerto.

Pero no me parece a m que esas barcas corran peligro dijo. Y advirtiendo una mancha ms oscura que el rojo de las aguas, entre los famosos escollos, agreg: Lo que ocurre es que traen las redes a reventar. Por eso vocean y se hacen seas. Los pescadores de la estrecha cornisa tambin accionaban vivamente, atentos, con sbito entusiasmo, al manchn que el otro haba sealado. A favor de la fuerte brisa de levante, las dos pesqueras estaban maniobrando para acercar la

larga jbega tendida entre ambas, aunque sin tratar de embarcarla, mientras avanzaban rumbo al oeste, hacia la punta de Santa Catalina. Para m que intentan atracar en La Caleta, detrs del Castillo opin Pepe. Con el viento en contra, la drsena pesquera no les conviene. Vamos a acercarnos a ver qu traen. Mucho antes de que las dos barcas hubieran rodeado la punta, el gallego y el gaditano, dejando atrs el hotel Atlntico y atajando por la avenida del Duque de Njera, haban

alcanzado la playita de La Caleta, con sus destartalados baos de principios de siglo alzndose, desiertos, sobre podridos pilares de madera, en medio de la marea alta. Entretanto, un tropel de gente congregado junto al castillo de Santa Catalina sealaba hacia la baha. De pronto, y cuando los dos marineros empezaban ya a cansarse de la larga espera, las dos embarcaciones, que sus sudorosos y exaltados tripulantes seguan manteniendo separadas a una distancia de unos diez metros, entraron en la pequea ensenada en

forma de U y, arrastrando tras de s la hinchada jbega cabeceante, enfilaron entre las olas hacia la playa. Seguidamente, tan pronto como se abri la amplia red, la arena, animada por miles y miles de peces negros y plateados, empez a bullir de vida. Pepe y su amigo retrocedieron asombrados, y uno de los pescadores de ms edad exclam: Nunca habamos tenido una pesca como sta! No me explico cmo ha aguantado la red. Es un milagro como el que dicen los curas

que hizo Cristo! Y, a la vista del portentoso espectculo, se persign. Otro de los tripulantes, ms joven, salt a tierra y, dirigindose a los dos marineros, grit: Despus de esta pesca, podremos pasarnos unos pocos de das sin tocaros el taco, por lo de la suerte! Pero qu demonio traen ah? le pregunt a Pepe el gallego. Mojarras y herreras casi todo. Slo que nunca los haba visto en una cantidad as. Debe de haber miles de kilos en ese montn.

Mientras el enorme disco solar se hunda, muy a lo lejos, detrs del cabo de San Vicente, la tripulacin se aplic afanosa a cargar el pescado en las banastas en que lo transportaban sobre la cabeza a los camiones que permanecan a la espera. Ante la evidencia de que iba a costarles Dios y ayuda trajinarlo todo antes de que se les viniera encima la noche, los humildes pobladores de las calles prximas se acercaron para echarles una mano y, de paso, beneficiarse en lo que pudieran.

Anda, Pepe dijo a su compaero el gallego, aburrido ya de contemplar el ir y venir de los pescadores, vamos a comernos unas hamburguesas antes de ir a la discoteca. En ese preciso momento, uno de los ciudadanos que se haban acercado a ayudar voce: Mirad ah! Si trais un tiburn en el fondo de la red! Mi madre, claro que pesaba! ponder el ms joven de los pescadores. De tiburn, nada: es un atn

grande asever uno de los tripulantes de ms edad, mientras, retirando el resto del pescado, dejaba a la vista la masa negra y reluciente que yaca sin vida junto a la orilla. Nunca haba visto un atn todo negro con esa forma coment Pepe el gaditano, esforzndose en atisbar sobre la lnea de cabezas de los que, cargando recipientes de todas clases, aspiraban a volverse a casa con la cena solucionada. Santo Dios, si no es ningn pescado! exclam el patrn de una

de las barcas, que se haba inclinado para echar un vistazo bajo la menguante luz. Es un submarinista muerto! Y debe de llevar varios das en el agua. Los peces se le han merendado los ojos. El joven pescador que haba hablado antes se dio la vuelta y se puso a vomitar sobre el agua de la orilla. Ve a telefonear a la Guardia Civil le dijo el patrn. Que avisen a la Comandancia de Marina. Cuando cinco minutos ms tarde apareci el jeep color caqui en que

viajaban dos guardias civiles de la Vigilancia de Costas, seguido poco ms tarde por un Seat, 131 que, conducido por un chfer, traa al comandante, los que haban llegado en busca de comida gratis desaparecieron como por arte de magia entre las sombras del rpido crepsculo, llevndose su mal adquirida carga, camino de las mseras callejas que se abran detrs del Campo del Sur, mientras que los dos marineros, los tripulantes de las barcas y cierto nmero de curiosos asistan a la inspeccin oficial del

cadver. Llame a la Comandancia por la radio del jeep dijo el superior a uno de los guardias civiles y que enven al forense y al juez de instruccin. Y que manden tambin el furgn del depsito. A ver si podemos trasladar el cadver antes de que cierre la noche. Luis Bernal permaneca nerviosamente en pie junto a su pequea maleta bajo la alta bveda de hierro forjado de la estacin de Atocha, no lejos del letrero

anunciador del tren nocturno de Sevilla, Huelva y Cdiz, que sala a las 22.30 de la va 5. Ech una ansiosa ojeada a su reloj: Consuelo estaba apurando mucho el tiempo; pero como se haba empeado en que la esperase en la estacin, con los billetes, en lugar de recogerla en su piso de Quevedo... Mi madre no te conoce, Luchi, ni sabe nada de lo nuestro. Y a su edad, no quiero darle un disgusto. Bastante preocupada est ya con lo de mi traslado por seis meses a la sucursal del banco en Gran Canaria.

Y que no ha sido fcil conseguir que se fuese a vivir con mi hermano. Ya sabes lo mal que se lleva con su nuera. De modo que l haba accedido a retirar de las oficinas de la Renfe los billetes y las reservas del coche cama y reunirse con ella en Atocha. Luis Bernal se pregunt por ensima vez si estaba procediendo acertadamente. Eugenia, su mujer, se haba mostrado tan espantada como poco comprensiva cuando, tres semanas atrs, l abord el tema de la separacin.

Pero t has perdido el juicio, Luis. Llevamos treinta y siete aos de casados y tenemos hijos mayores. Cmo vamos a separarnos ahora? Por de pronto concluy tajante, va en contra de Dios y de los mandamientos de la Iglesia. Y cuando, insistiendo unos das ms tarde, dej caer l la palabra divorcio, ella contraatac con virulencia: Lo tuyo es una chaladura de viejo, Luis. No hay bobo ms grande que un viejo bobo. Si todo eso va en serio, lo que tienes que hacer es

venirte conmigo y hablarlo con el padre Anselmo, nuestro confesor. Esas ideas locas te las ha metido a ti en la cabeza lo de la nueva democracia y todo el politiqueo de ahora! Y de pronto, sbitamente intuitiva, agreg: No irs a decirme, verdad, que a tu edad quieres liarte con una nia pindonga que te deje a pan pedir? No se haba atrevido a contarle a su esposa lo de sus relaciones con Consuelo Lozano, que duraban ya

casi cinco aos, ni lo del pisito que compartan a ratos robados en la calle Barcel. Pero estando ya Consuelo en el quinto mes de embarazo del hijo que esperaba de l, haba llegado la hora de la verdad. Y los chicos, Luis? Qu van a pensar de nosotros? fue la andanada con que le despidi Eugenia. A Bernal le importaba poco lo que pudiera pensar su hijo mayor, Santiago, un mojigato que haba vivido siempre esclavizado por la

beatera de su madre; sin contar con que estaba casado, era padre a su vez y tena otro hijo en camino. Y en cuanto a Diego, el menor, se haba convertido, a sus treinta aos y con las reliquias de dos carreras dispersas a su espalda Medicina y Biolgicas, en el eterno estudiante. El pasado enero Bernal le haba expedido hacia Santiago de Compostela, donde le esperaban unos estudios menos exigentes y una ciudad con menos locales nocturnos que Madrid. Con su historial, no encontrara tantos motivos de crtica

en los asuntos conyugales de sus padres. Ni siquiera a un observador imparcial le parecera demasiado chocante el que un superpolica (como le llamaban los peridicos) de sesenta y un aos quisiera divorciarse de su esposa santurrona con la cual no haba tenido relaciones maritales en los ltimos veinte aos, sin que tampoco le cupiese decir que las habidas en los diecisiete anteriores le hubieran procurado placer alguno. Mejor an comprendera el caso el observador

en cuestin si tuviese noticia de la total avenencia tanto mental como fsica a que haba llegado Bernal con aquella empleada de banca que, casi treinta aos menor que l, rebosaba de contento ante la idea de darle nueva descendencia. Bernal encendi nerviosamente otro Kiser y de nuevo consult su reloj. Ya no tenan tiempo de facturar el equipaje. Consuelo iba a perder el tren: eso era un hecho. Con lo cual perdera tambin su pasaje del da siguiente en el barco Cdiz-Las Palmas de la Transatlntica. Por qu

no poda, como todo el mundo, tomar un vuelo regular de Iberia? No quiero correr riesgos con nuestro hijo, Luchi le haba explicado. Adems, ya sabes que no aguanto los aviones. Aunque personalmente consideraba que diez horas de tren, ms una travesa de treinta y seis, podan resultar mucho ms nocivos para el nio, se guard de exteriorizar esa inquietud. Haba aprendido a no discutir con Consuelo por pequeeces. El caso tena un lado bueno,

pens; le permitira, al menos as lo esperaba, matar dos pjaros de un tiro: despedir a Consuelo en el barco y visitar a Eugenia con miras a un ltimo intento de conseguir que se aviniera a una separacin pactada en Cdiz, en el instituto religioso, recomendado por el archiconservador padre Anselmo, donde haba ella emprendido, con su misteriosa y acostumbrada presciencia, un retiro espiritual, sin duda para rogar por el retorno de su esposo al sano juicio y a la vereda de la vida conyugal.

El desasosiego de Bernal ante la perspectiva de perder el expreso nocturno de Cdiz iba en aumento, pues la Renfe se estaba esforzando por que sus servicios salieran puntualmente, aun cuando mostrase menos empeo en lo referente a la exactitud de las llegadas. En ese momento avist a Consuelo, radiante, que se abra paso entre el pblico, ya menos numeroso, bajo el reloj de la estacin, de cudruple esfera, que indicaba las 10.26. Tras ella, un maletero tiraba sudoroso de un

carrito de dos ruedas cargado con cinco voluminosas maletas de piel de cerdo. Menos mal, Luchi, que se me ocurri anticiparme y mandar el bal al barco le dijo, al tiempo que le abrazaba. Bernal repar por primera vez en que la inclinacin de los hombros y su paso torpe empezaban a delatar su embarazo clandestino. Ya no alcanzamos a llevar el equipaje al furgn, Chelo. Tendr que dejrtelo en el compartimento. Le haba conseguido una cama

en el coche nmero 051, en primera clase, que iba a tener que compartir y eso le divirti a l con tres monjas. Bernal, por su parte, habra de probar suerte en una litera de un compartimento de seis. Amontonado ya en lugar seguro el equipaje causa de asombro para las religiosas que desde luego viajaban con muy poca impedimenta, Bernal se llev a Consuelo al vagn restaurante, a fin de tomar una cena ligera. En ese preciso momento la mquina emiti tres agudos silbidos, y el tren nocturno de Cdiz sali de la

estacin de Atocha. En mi caso va a ser repeticin, Luchi: mi hermano y su mujer no me dejaron salir de su casa sin haber comido. Mi madre, aunque parece que se encuentre mal con ellos, ya haba empezado a refunfuar. No comprende, dice, que me haya avenido a ese traslado de seis meses a la sucursal de Las Palmas. Mientras despachaban sendos cocteles de gambas, regados con una botella de Marqus de Murrieta, Bernal se refiri a los viejos tiempos

anteriores a la democracia, cuando no hubiesen podido permitirse que les vieran viajar juntos. Luchi, t crees que Eugenia llegar a consentir en lo del divorcio? Ya sabes que si se niega, a m no me importa. No lo s, Chelo. Antes de salir de Madrid, se opona por completo, pero en Cdiz, como habr tenido tiempo para meditarlo, lo volver a intentar. En todo caso, y aunque se resista, yo puedo presentar la demanda. Slo que el trmite es ms largo, y me gustara que el nio

venga al mundo con todos sus derechos legales, aunque sea canario. Qu te hace pensar que ha de ser otro varn? brome ella. Por qu no puede ser una grancanarita?

3 DE ABRIL, SBADO
A la maana siguiente un Bernal de fatigado aspecto y una Consuelo Lozano ms animada desayunaban, ya algo tarde, en la terraza del bar Los Patricios. Menos mal que hemos facturado el equipaje en la agencia, Luchi. Dudo que hubiera podido llevarlo a cuestas despus de la noche que me han dado esas monjas, que estuvieron pasando el rosario y rezando avemaras y padrenuestros

por lo menos hasta Sevilla, donde se dividi el tren, y la ms vieja, que dorma en la litera de encima de la ma, se pas el resto del viaje tirndose pedos. Peor fue lo mo, cario, con cuatro soldados jugando toda la noche al tute en el pasillo, en una improvisada mesa de bolsas de viaje y cada vez ms jaraneros y borrachos a fuerza de chinchn barato. A qu hora sale el J. J. Sister? A las siete y media. Llega a Las Palmas el lunes, a las nueve de la maana.

Bernal ech una ojeada a los titulares de la edicin matutina del Diario de Cdiz. Inmediatamente llam su atencin el dramtico relato de la extraordinaria pesca llegada a La Caleta y del cadver del hombre rana descubierto en el fondo de la red. Gracias a Dios que estoy aqu en viaje particular, Chelo, que si no, seguro que me endilgaban esto coment, sealndole la noticia. Justo lo que te convendra para olvidarte de problemas personales, Luchi... y para evitar que

hagas de las tuyas mientras yo estoy fuera. Parece un caso para la Comandancia de Marina coment l. El tipo ese deba ser un espa de algn submarino extranjero. A lo mejor aciertas. Despus de todo seal Consuelo, la base americana de Rota est al otro lado de la baha. La corriente pudo haber arrastrado el cadver desde all. Mediada la tarde Bernal acompa a Consuelo a su camarote

de primera clase, donde ella se instal lo ms cmodamente posible y se despidieron por ltima vez. Luego, ya en el muelle, y segn el hermoso buque pintado de blanco, largadas las amarras, se iba alejando de la costa bajo el vuelo de las gaviotas, dijo adis con el pauelo a su amante. Cuando el J. J. Sister hubo salido del puerto y se perdi de vista, Bernal tom un taxi que le llev a su hotel de la plaza de Calvo Sotelo a travs de las callejas que suban de la drsena. Mientras el

taxista daba un rodeo cuesta arriba hacia el casco antiguo de la ciudad, Bernal repar en las ltimas reliquias de las seales que, mostrando un coche de caballos, indicaban antiguamente la direccin que haba de seguir el trfico: Cdiz haba sido una pionera europea no slo en promulgar su Constitucin liberal de 1812, sino tambin en la invencin de las calles de sentido nico. El Hotel de Francia y Pars, situado en la parte ms alta y nortea de la ciudad, era un edificio

modernista, adornado de azulejos blancos y de color verde botella, con todas sus ventanas protegidas por toldos cuyo vivo color naranja realzaba el de la fruta de los naranjos alrededor del tringulo irregular que formaba la plaza de Calvo Sotelo. Haban pasado nada menos que veinte aos, reflexion Bernal, desde su ltima y breve estancia en el antiguo hotel, antes de emprender viaje a Madrid con un sospechoso cuya custodia le haban encomendado. El hbil remozado que el establecimiento haba conocido

entretanto le sorprendi agradablemente. Deshecho ya el equipaje, encendi un Kiser y reley la nota deslavazada que Eugenia le haba dejado en el piso de Madrid: Luis: Pasar la Semana Santa en Cdiz, de ejercicios espirituales en el Convento de la Palma, calle de la Concepcin, s/n. Medita las cosas como te ped. Eugenia

Aunque de mala gana, decidi hacerle una visita antes de que empezasen en serio las procesiones. Bernal sali de la pequea plaza y, entornados los ojos para resguardarlos del intenso resol del ocaso, trat de orientarse con ayuda del plano del casco antiguo, obsequio de la simptica recepcionista. Completamente extraviado al cabo de poco tiempo, se encontr en la plaza del To de la Tiza, orlada de macetas de geranios e invadida por el tufo de las

parrilladas de pescado de la baha, hechas con lea. Habiendo conseguido atraer la atencin de un atareado camarero que le dio indicaciones muy imprecisas, volvi a perderse en el laberinto de callejas. Aquella parte inferior de la ciudad, de una calma casi inquietante, daba la impresin de estar incmodamente a caballo entre el bienestar de los barrios norteos y la relativa pobreza del Campo del Sur. Localizada finalmente la calle Sacramento, no tard Luis en

encontrar la estrecha bocacalle de la Concepcin. Despus de echar una ojeada un tanto inquieta a la desierta calleja crecientemente oscura, se detuvo al pie de un farol mural de mortecina luz y volvi a consultar la nota de Eugenia: Convento de la Palma, calle de la Concepcin, sin nmero. Aunque no vea ningn edificio de aspecto eclesial, por ltimo repar en un grueso llamador de hierro, empotrado en la pared, junto a un alto portn coronado por puntas de lanza. Tiene que ser aqu, pens; no hay en toda la calle otra

casa que pueda ser un convento. Tir de la manija, y tras un largo tintineo metlico, oy sonar un timbre muy a lo lejos, en las entraas del edificio. Y eso fue todo. Luego de esperar unos cuantos minutos en la calle, y preguntndose si todas las inquilinas de la santa casa estaran entregadas a sus devociones, Bernal volvi a tirar del macizo llamador, que de nuevo tintine en la lejana. Transcurrieron otros dos o tres minutos de silencio, despus de lo cual se oy ruido de cerrojos descorridos y se abri un

postigo en el alto portn. La sorpresa de Bernal fue no poca al ver a un eclesistico tonsurado y con vestiduras de obispo, que se asom malhumoradamente. Qu quiere usted? Llega antes de tiempo. Todava estamos ocupadsimos. Bernal se qued estupefacto. Cmo podan estar al corriente de su visita? Antes de tiempo? repiti, perplejo. Pues claro. Nadie tiene que presentarse antes de las completas.

Y dnde tiene el sambenito y la capucha? O acaso no sabe que a la vigilia hay que venir con el hbito puesto? Debe haber alguna confusin dijo Bernal con creciente estupor . No es ste el Convento de la Palma? S, s dijo enojado el religioso. Por supuesto. No viene usted de penitente? Yo pensaba que haba monjas aqu continu Bernal, un tanto incmodo. Y las hay. Pero qu quiere

usted de las santas hermanas? indag el otro, cada vez ms receloso. No es a ellas a quienes quiero ver, sino a mi esposa. Una monja no puede ser esposa suya replic incrdulo el presunto obispo, haciendo ademn de cerrar la puerta y dejar en la calle a aquel loco manifiesto. Mi esposa es la seora Bernal, Eugenia Carrero de Bernal dijo el visitante, desesperado ya. Pero, hombre, comisario, por ah tena que haber empezado!

exclam el eclesistico, con un sbito cambio de tono. Entre, entre usted. Yo soy el obispo Nicasio. Le llevar junto a su esposa, que est en el patio principal, me parece, ayudando a adornar el paso de maana, que como ya sabr, es nuestro gran da. Aunque Bernal lo ignoraba, incmodo como se senta por la confusin inicial, decidi dejar para ms tarde las preguntas que le suscitaba aquel extrao retiro mixto de su mujer. Cruzando el fresco zagun

decorado con azulejos, dejaron atrs un claustro bordeado de grandes macetas de cerosos lirios de San Jos y de amarilis de enormes flores escarlata, a Bernal le sorprendi ver paseando bajo las talludas palmas a otros tres eclesisticos con atuendo episcopal. Iban en compaa de un almirante de blanco uniforme. Sin poderse contener, pregunt a su gua: Es que celebran ustedes una convencin de obispos, padre? No, no, comisario: todos ellos pertenecen a la orden. El almirante es uno de nuestros

adheridos legos. Bernal se senta ms perplejo que nunca. Qu clase de orden era aqulla, con obispos entre sus componentes? Su pasmo se hizo mayor todava cuando, en el amplio corredor que comunicaba el claustro con la capilla, vio en otras tantas hornacinas, con cirios encendidos, pequeos jarrones de flores a su pie, tres imgenes de un cuarto del tamao natural, en una de las cuales, segn cruzaba guiado a paso vivo por el eclesistico, le pareci reconocer a Jos Antonio Primo de

Rivera. No tuvo ocasin, sin embargo, de mirar de cerca las otras dos. Salieron de improviso, bajo la cegadora luz de potentes focos, a un extenso patio rodeado de altas palmeras datileras. En su parte central, pavimentada, haba cinco pasos con imgenes de la Virgen y de Jesucristo, de tamao mayor que el natural, en escenas de la Pasin. En el que quedaba ms cerca de la puerta de doble hoja, a todas luces destinado a salir en primer lugar durante los actos de la Semana Santa,

Bernal distingui a tres monjas aplicadas a prender centenares de flores amarillas y moradas en la red que serva de suelo a la escena de la Entrada en Jerusaln. Detrs de la gran imagen del Cristo montado en el borriquillo estaba Eugenia, vestida con un ancho hbito castao y plantando palmones alrededor de la plataforma. Doa Eugenia, est aqu su esposo anunci el hipottico obispo que haba hecho de cicerone. Luis! Qu oportuno! exclam ella. Por qu no me vas

acercando palmones de ese montn? Tenemos que terminar el paso antes de completas, cuando lleguen los penitentes para la vigilia. Pero yo quera hablar contigo en privado, Geita... Luego, cuando terminemos. Con muchas manos, el trabajo es menos. Anda, qutate la chaqueta y arremngate. Antes de que dieran las nueve, Bernal estaba ya sudando por todos los poros de su cuerpo, a causa del duro ejercicio que le haba impuesto Eugenia.

Mejor te sientas a descansar un poco en ese silln de mimbre, Luis dijo ella. Y muy satisfecha, aadi: Por fin est listo el paso. No ha quedado magnfico? Las imgenes fueron talladas especialmente para la Orden de la Palma por un artista de San Fernando que emple maderas preciosas de cinco clases distintas. Verdad que estn hechas una maravilla, y pintadas con muchsimo gusto? Bernal, secndose la frente, pregunt si poda fumar. No me parece muy apropiado

en un convento, Luis dijo ella con aspereza. Pero la monja de ms edad intervino: Djele usted que eche un pitillo, doa Eugenia. Los hombres tienen sus pequeos vicios sentenci, provocando las risitas de las otras dos religiosas. Yo voy a buscarle una limonada fra. Luis mir beatficamente a sor Encarnacin. Qu amable y caritativa es usted, hermana. Una limonada me vendr de perilla. No podra

aadirle unas gotas de algo ms fuerte? Luis, reprtate le amonest Eugenia. Has olvidado que estamos en Cuaresma? Sin embargo, cuando la monja apareci con el vaso y tom l el primer sorbo del lquido deliciosamente fro, Bernal hubiera jurado que tena algo de licor, aunque no habra sabido decir cul. Sor Encarnacin le hizo un guio desde detrs de una palmera. Vamos, Luis, tenemos el tiempo justo, antes de completas,

para esa charla que queras. Como es natural, asistirs al servicio religioso. Al fin y al cabo, ests de vacaciones, no? Pero es que tendra que pasar por la comisara, Geita, por simple atencin se excus Bernal mientras apuraba, ms de prisa de lo que hubiera querido, el agradable refresco. No podramos hablar maana? Como quieras, Luis. Pero recuerda que es Domingo de Ramos y que a partir de las once estar en la procesin. Por cierto que esta noche

tendras que confesar, para que ests en gracia de Dios. En el hospital Mora el anciano forense de la polica y el joven patlogo del establecimiento miraban con fijeza el cadver que, descubierto en la playa de La Caleta, reposaba en ese instante en la losa del depsito. Cunto tiempo dira usted que ha pasado en el agua? indag el ms joven de los mdicos mientras volva las mutiladas manos del muerto, para examinarle las palmas . Los peces han hecho papilla las

partes expuestas. Primero quitmosle el traje de inmersin. Aydame a descalzarle. Uf, la descomposicin anda muy avanzada. Echmosle un poco de formol. Todava no: antes hay que retirar los rganos dijo el forense haciendo un alto para enjugarse la frente con la manga de la blanca bata . Esto es lo que ms desagradable resulta siempre. Al alcanzar el torso, notaron que la negra goma del traje se

resista a la altura del pectoral izquierdo. Vaya, aqu hay una herida o algo observ el patlogo. La goma tiene una muesca y est pegada al cuerpo. Echemos un vistazo. Pues s: tiene como un pinchazo en forma de estrella, justo por encima del corazn, y se ha soldado con la carne. Una herida de bala? No estoy seguro repuso el forense. Habr que sondear y ver si tiene salida. De momento,

cortemos alrededor de la obstruccin. Una vez retirado el traje de submarinista, el casco, tambin de goma negra, las botas y el cinturn del mismo material, ste con acoplamientos y bolsillos especiales, todos ellos vacos, metieron los distintos objetos en bolsas individuales, de plstico transparente, y las rotularon con esmero, para proceder a su posterior examen tcnico. Ahora dmosle la vuelta y veamos si hay seales o heridas en la

espalda pidi el forense. Ah, hay marcas de lividez... Es curioso: despus de la muerte tendra que haber flotado un rato boca arriba... Y aparte de eso, no veo ms seales. Ni yo tampoco convino el joven patlogo. El color verde del abdomen indica que el proceso de putrefaccin interna est muy adelantado. Y mire: las venas mayores estn jaspeadas. De cunto datar la muerte, dira usted? Seis o siete das? Mucho ms, creo yo. A lo largo de los aos he visto no pocos

cuerpos rescatados del mar, y la descomposicin se produce al aire libre dos veces ms de prisa que en el agua, y ocho veces ms rpido que en el interior de tierra seca. Dada la estacin, la temperatura media del agua del mar no poda estar a ms de diez o doce grados, y el traje ha protegido la mayor parte de las superficies corporales del ataque de la fauna marina. A primera vista yo dira que lleva muerto entre once y doce das. Tanto? No se habra desprendido la epidermis de las

manos? Y as ha sido dictamin el ms experto de los dos hombres. Slo queda la dermis, y los peces hicieron de las suyas ah. A falta incluso de huellas drmicas en condiciones, va a ser muy difcil la identificacin de este cadver. Tiene un tatuaje azul en la parte superior del brazo; pero a causa de la hipstasis no se distingue bien. Lo fotografiaremos con la lmpara ultravioleta. Eso har que resalte.

Estatura ms bien baja, pelo oscuro, piel blanca..., de qu nacionalidad le hara usted? No estoy seguro de que la piel sea blanca discrep el forense . Se ve muy cetrina, aun en las zonas protegidas. Yo dira que hubo gente de color entre sus antepasados. Aunque tambin podra ser eslavo; fjese en el abombamiento de los arcos ciliares. Sacaremos fotos de la cabeza desde distintos ngulos. Y qu edad? Muy joven. Veintitantos aos, o menos, dira yo. Tenemos que ver

en qu estado se encuentra el timo, y radiografiar las placas craneales. La edad se puede apreciar por el grado de fusin de las placas frontales. Que pase primero el fotgrafo, y luego abrimos, y determinamos las causas de la muerte. Pero no est claro que se ahog? dijo el patlogo, no sin cierta sorpresa. Andando de por medio la Armada o el Ejrcito, yo no dara nada por sentado. Tendra que haber estado usted aqu cuando la segunda guerra mundial: se nos presentaron

casos bien curiosos. Por de pronto, hay que diseccionar esa herida del pecho. Estando tan avanzada la descomposicin, es fcil pasar por alto una herida de bala. Los facultativos concluyeron con la clasificacin de las muestras orgnicas que deban ser enviadas al laboratorio de patologa para su examen pericial. Antes de coser el cadver del submarinista, volvieron a observar, con ayuda de una potente lupa, la herida localizada sobre el corazn. Veo que la penetracin en la

carne no es mucha coment el mdico ms joven. Podra ser una ligera incisin de un objeto pequeo y puntiagudo. A m no me parece una herida incisa; ms bien el orificio de una bala dijo el forense. Y sin embargo, no hay ni proyectil ni entrada del mismo. Es la primera vez que veo un caso as. Como no hay indicios vitales en la zona de la herida, hay que suponer que se produjo en el momento de la muerte o poco despus de que sta sobreviniera, pero no antes. Y no

obstante, no puede haber sido sa la causa del fallecimiento, porque no se advierten lesiones ni en el corazn ni en ningn otro rgano. Lo ms desconcertante es que no se ahog dijo el joven especialista. Hay agua en la trquea, pero no en los pulmones, y muy poca en los bronquios. No hay petequias en las superficies pulmonares y sas siempre las hay en casos de ahogo o asfixia. Por los ojos, destruidos como estn, no se puede saber nada, claro. No fue anegacin; eso, seguro

dictamin el forense; pero ya nos lo confirmar el tcnico del laboratorio, viendo si hay diatomeas en la sangre. Ya sabe lo tiles que resultan esas minsculas algas en casos de ahogamiento. Pero qu ponemos en el informe, como causa de la muerte? Paro cardaco? Eso sera ya como ltimo recurso. Vamos a decir la verdad: que las causas de la muerte no pueden determinarse en tanto no se disponga de pruebas de laboratorio, si bien el fallecimiento no se produjo

por anegacin. El comandante Jurez, presente cuando se retiraba el cadver de la playa de La Caleta el viernes por la noche, ley con cierta sorpresa el informe preliminar de los patlogos. Si el submarinista no se haba ahogado, de qu haba muerto? Tendra que esperar a los anlisis del laboratorio. Una duda ms importante subsista: quin era aquel hombre y qu estaba haciendo cuando le sobrevino la muerte? Examin Jurez la lista de prendas

que llevaba el cadver: no haba marcas de ninguna clase. Ese hecho le pareci curioso. Si el muerto era un turista aficionado a la exploracin o a la pesca submarina, pareca casi obligado que alguna pieza de su equipo tuviese una etiqueta comercial o una indicacin de origen. Y sin embargo, no las haba. Por otra parte, qu haba sido de las gafas, la botella de oxgeno y la mscara que sin duda llevaba? Tambin era extrao que los bolsillos del cinturn estuviesen vacos por completo.

Y luego estaba la cuestin de la procedencia: el cadver poda haber llegado flotando hasta las rocas, a dos kilmetros al este del puerto, desde prcticamente cualquier punto: hacia el noroeste desde la base naval espaola de La Carraca, empujado por el levante, que predominaba en toda la zona, o tambin poda proceder del este, del Puerto de Santa Mara, pues la desembocadura del Guadalete creaba all una corriente de direccin oeste. El forense opinaba, sin embargo, que el cuerpo haba pasado entre once y

doce das en el agua. Tendra que investigar el rgimen de vientos correspondientes a todo ese perodo. No poda descartarse la posibilidad de que el submarinista hubiese llegado flotando en direccin sursudeste desde la base norteamericana de Rota. Al comandante le pareca menos verosmil que el cadver hubiese atravesado todo el Estrecho desde Tnger; tampoco era probable que procediera de las Columnas de Hrcules y la base britnica de Gibraltar, o de la plaza espaola de Ceuta.

Decidi enviar un informe urgente al Servicio de Informacin Naval de San Fernando, y a Madrid, al Ministerio de Marina. Aquel caso no estaba nada claro, y seguramente las autoridades enviaran a investigarlo a un profesional de ms rango. Bernal crey preferible atenerse a su palabra y girar una visita de cortesa al inspector responsable de la polica local. El inspector Fragela se mostr encantado de conocer al famoso comisario de la Direccin de

Seguridad del Estado (DSE) de Madrid, e inmediatamente le invit a cenar. Iremos al mejor restaurante marinero de la ciudad, comisario: El Faro. Queda cerca de La Caleta, en el barrio de la Via. No es all donde apareci anoche esa pesca extraordinaria? Veo que est usted al corriente de las noticias locales. Le gustara conocer ms detalles del caso? Acabo de recibir el informe inicial del comandante de Marina. No, ni mucho menos!

exclam Bernal, pese a la curiosidad que senta. Estoy aqu visitando a mi esposa y tena previsto alejarme del trabajo durante el fin de semana. Ya en el distinguido restaurante, decorado con azulejos al estilo tradicional andaluz, Bernal y Fragela estudiaron la extensa carta. Tendr usted que decirme qu pescados son estos, Fragela. Con los nombres que les dan ustedes, para m es como si estuviera en chino. Djeme que le recomiende un par de platos tpicos de aqu, comisario. Tiene usted el lucio,

asado a la sal y servido en una caja de madera: las escamas se desprenden con la sal, y se toma con mayonesa o con vinagreta. Y luego est la parrillada Costa de la Luz, de pescado y marisco, que es una especialidad de la casa. Bernal consider con recelo ambas sugerencias. Creo que mi estmago encontrara demasiado agresivos esos platos, como dice mi mdico. Tengo una antigua lcera cicatrizada, y debo cuidarme. Bien, pues tome el lenguado

al To Pepe, que viene en filetes, con una salsa al jerez y unos cuantos erizos de mar. Aunque este ltimo pormenor le hizo atragantarse, Bernal decidi probar suerte con ese plato, regndolo con un rioja blanco. Al llegar al postre, consistente en naranjas al kirsch, el inspector Fragela pas finalmente a la cuestin. La muerte de ese submarinista desconocido es un autntico misterio, comisario, porque los forenses de aqu no han

conseguido determinar las causas. Estoy seguro de que a nuestro doctor Pelez le interesara. Es la primera autoridad del pas, en cuestin de medicina forense. Pero tendra usted que presentar una solicitud oficial a Madrid, y ello causara demoras. Creo que la cursar, a pesar de todo, e intentaremos que venga lo antes posible. Si no quiere que el doctor Pelez se le enfade, cudese de que conserven el cadver en condiciones ptimas de refrigeracin.

Me encargar de ello. Qu nos aconsejara usted, comisario, para identificarlo? Supongo que ya habrn echado mano de los procedimientos normales: huellas dactilares, denticin, archivo de personas desaparecidas... Fragela asinti. Por ese lado, nada que hacer. No tena dientes suyos, y la dentadura postiza ha desaparecido. Pero eso es muy significativo coment. Por qu motivo habra alguien de hacer inmersin sin

ponerse la dentadura? Supongo que Pelez, si consiguen que se ocupe del caso, sacar radiografas de la cavidad bucal y de los senos maxilares. En ocasiones, una enfermedad o una operacin previas ayudan a establecer la identidad a base de los expedientes mdicos. Los peces terminaron por completo con las yemas de los dedos, de modo que no podemos sacar huellas dactilares ni drmicas. Como ltimo recurso, podran orientarse por un grfico hemtico, por cicatrices o por

deformaciones profesionales. Estn seguros de que era espaol? No, no tenemos manera de saberlo. A juzgar por la forma de la cabeza, la tez y la constitucin, podra ser latino o eslavo. Le aconsejo que deje la decisin a Pelez; en cabezas, es un genio.

4 DE ABRIL, DOMINGO
Cuando a la maana siguiente regres a la calle de la Concepcin para acudir a la cita con su mujer, al comisario Bernal le sorprendi ver una largusima cola de mujeres, unas jvenes y otras ya maduras, que en su mayor parte vestan el morado de los penitentes y lucan colgados del cuello escapularios con marco de plata; todas ellas llevaban en la mano

una vaca botella de agua. Segn se acercaba, no sin cierta aprensin, a la cabecera de la fila, Bernal advirti que era objeto de atencin y comentarios crecientes. Y qued atnito ante la variedad de los rostros vueltos hacia l: tartesios, fenicios, cartagineses, romanos, bereberes, eslavos..., todas esas razas estaban all representadas. Los de ms llamativa belleza pertenecan a las descendientes de las puellae gaditanae, tan apreciadas en la antigua Roma, de negro pelo que daba marco a un rostro franco,

sensual, en forma de pera, con grandes ojos de almendra bajo el arco de altas cejas separados ampliamente por una nariz ancha, chata y respingona, de aletas sensitivas, puesta sobre una boca de labios carnosos, de generosa curva, con dientes menudos y blanqusimos. Pero el autntico efecto tartesio proceda de la gran copia de adornos personales: una de aquellas atezadas bellezas exhiba largos pendientes de filigrana de oro, dos collares de dientes de tiburn torneados de plata, cinco ajorcas de oro en la mueca

derecha, siete de plata y coral en la izquierda y todo un muestrario de sortijas, dos o tres en cada dedo. La joven meca lentamente el cuerpo al ritmo de un antiguo tanguillo que tarareaba a la espera de que les dieran acceso al santuario. La mujer que encabezaba la cola era una rubia alta, de huesos grandes y ojos de color avellana que fulgan tras unas gafas en forma, de mariposa. Mirando de arriba abajo a Bernal con expresin irnica, dijo descarada: Se equivoca usted de tienda,

seor mo. Esta cola es slo para las hermanas de la Adoracin Diurna. Las que estaban detrs soltaron la carcajada ante el desconcierto de l, cada vez mayor. Me esperan, seora; mi esposa reside aqu temporalmente. Que le esperan! ri la otra estrepitosamente. Pues pngase en la cola, con todas las que bien quisiramos estar esperando...! Compartiendo su hilaridad, las dems mujeres de la cola blandieron sus botellas ante el comisario. Me permite llamar? se

dirigi Bernal a la alta, que hablaba con marcado acento cataln. Llame cuanto quiera! Pero no dejarn entrar a nadie hasta la marea alta, cuando brote el agua de la roca, as lo esperamos. Pero que quede claro quin ha usado el timbre, eh? Porque, si no, sor Serena me echar a m la culpa, por impaciente. Ms perplejo que nunca despus de esa conversacin, Bernal tir del llamador, habiendo convenido en reconocer, cuando abriesen, que era l quien lo haba utilizado. Las de la cola tendieron el odo a la espera del

lejano tintineo. Suerte tendr si le dejan entrar dijo la catalana. Sera el primer hombre que veo poner los pies en el convento durante la Adoracin Diurna. Se abri el postigo del portn y apareci una monja que, asomndose, exclam malhumorada: Y ahora quin es la impaciente? El flujo no ha empezado todava pero en ese momento reconoci a Bernal, de su visita de la vspera. Ah, es usted, comisario. Tenga la bondad de entrar. Su esposa

est ocupada con los arreglos de la procesin, pero confo que encontrar unos minutos para atenderle. En el anchuroso claustro Bernal vio a dos obispos charlando con un oficial del ejrcito. No dieron la impresin de reparar en l segn segua por la arcada que llevaba al patio trasero. Llegado all, advirti que el paso de la Entrada en Jerusaln estaba ya listo para los actos del da, si bien no se vea por all a ninguno de los costaleros que deban transportarlo.

En tanto cruzaban frente a las hornacinas de los sospechosos santos, aprovech para preguntar a sor Serena acerca de la cola que haba encontrado formada a la puerta. Son mujeres que vienen casi a diario para la Adoracin Diurna en la Santa Cueva, que est debajo del altar mayor. A menudo el manantial sagrado da agua dulce con la marea alta, aunque a veces slo un hilillo. Pero esa agua tiene propiedades especiales, hermana? Desde luego! Por eso acuden

tantas mujeres. Si tienen fe, el agua les ayuda a concebir, incluso despus de muchos aos de esterilidad. Bernal comprendi entonces los comentarios de las que esperaban en la calle. Es la primera noticia que tengo de ese manantial, ni saba que Cdiz tuviese agua dulce propia. Hace mucho que se conocen las propiedades de esas aguas? Eso tendr que preguntrselo al obispo Sanandrs. Hizo muchas investigaciones histricas antes de que la orden comprase esta casa, y a

l se deben las excavaciones y el descubrimiento de la Santa Cueva. A lo mejor le gustara a usted visitarla antes de marcharse. Ya lo creo. Es un asunto apasionante. Mucho ms que apasionante, comisario replic sor Serena en tono de censura. Es milagroso. Saba usted que el obispo Sanandrs est estigmatizado? concluy, persignndose al pronunciar la ltima palabra. No, no lo saba repuso Bernal mientras se preguntaba en qu

clase de convento se haba metido su mujer. Est el obispo de la dicesis al tanto de todo esto? Nunca nos visita, comisario. Pero no hay duda de que el obispo ser beatificado, y hasta es posible que algn da le canonicen. Es un hombre maravilloso, con poderes enormes. La monja le introdujo en el locutorio, de donde sali diciendo que iba en busca de su esposa. Sentado en una incomodsima silla de respaldo recto, Bernal se dedic a mirar con disgusto las catorce

escenas decimonnicas del viacrucis, de colodrillo chilln, que adornaban las parees enjalbegadas. Pens en la portentosa facultad de Eugenia de situarse, en cuanto se planteaba una discusin matrimonial, en el terreno ms ventajoso. Cmo poda l defender en aquel ambiente su propuesta de divorcio? Le hubiera gustado tener el coraje de encender un Kiser, cruzar los pies sobre la mesa y decirles al obispo Sanandrs y a sor Serena que se fueran a frer esprragos. Al ver entrar a Eugenia en el

locutorio vestida an con el hbito castao de novicia, tuvo una sbita inspiracin. Siento volver a interrumpirte, Geita, cuando se te ve tan ocupada todava con los preparativos. Puedo dedicarte un cuarto de hora, Luis repuso ella con cierto recelo. El manantial an no ha empezado a fluir. Segn me ha dicho el obispo, tarda por lo menos una hora en hacerlo, a partir de la marea alta, y aun as no siempre brota el agua sagrada. A veces tiene que intervenir l con oraciones

especiales. En su habitual desconfianza hacia los curas, Bernal se pregunt qu otras intervenciones requerira el fenmeno. Y les hace tanto bien a esas pobres mujeres, Luis, ayudndolas a concebir! La de casos que se han resuelto, donde la medicina moderna nada poda! Si la mujer estril tiene fe, viene para la Adoracin Diurna y se beneficia del agua sagrada. Luego, tomando una porcin de ella todos los das durante un mes, se opera el milagro y concibe.

Sin ayuda ninguna del marido? pregunt Bernal incrdulamente. No seas ordinario, Luis. Pues claro est que ha de ayudar, pero sin la mediacin del agua de la cueva, de nada servira. Bien agreg tajante qu queras decirme antes de tu regreso a Madrid? Bernal hizo acopio de fuerzas. En los ltimos dos aos, Geita, vengo observando que se te ve mucho ms feliz aqu, o en sitios como ste, que en casa. Ahora que los chicos son mayores y se han

marchado, y pasando yo tantas horas en el trabajo, te debes aburrir muchsimo en el piso de Madrid sola. Has considerado la posibilidad de hacerte novicia y entrar en una orden? No tiene por qu ser sta precisamente, claro est. Eugenia le dedic una fra mirada. Eso es de todo punto imposible para una mujer casada y con dos hijos, Luis. Debes haber perdido el juicio. Pero podramos pedir la anulacin del matrimonio, Geita, y

eso allanara el terreno. No te molestes en continuar, Luis. Reconozco que si me quedara viuda, que Dios no lo quiera Bernal la mir con aprensin, podra estudiarlo. Pero segn estn las cosas, no hay base ninguna para conseguir la anulacin, y una separacin legal, como bien sabes, no le basta a la Iglesia. Qu estado sera el mo a los ojos de Dios? Lo que no puede remediarse ha de sufrirse. Tendrs que hacerte a la idea de que ests unido a m por todos los aos que Dios nos d de

vida. Y ahora concluy en tono vivo, djame seguir con los preparativos. Vuelves en seguida a Madrid? Maana, quiz, si puedo conseguir plaza en el Talgo. Mientras cruzaba de nuevo el patio con sor Serena, Bernal le pidi que le mostrase la Santa Cueva. No faltara ms, comisario; pero si quiere ver el propio manantial, tendr que bajar solo: la escalerilla es demasiado empinada para m. A Bernal le impresionaron las

proporciones de la baslica construida sobre la Santa Cueva y la riqueza de las seudobarrocas ornamentaciones de plata y oro. La monja le indic una puerta visible junto al altar, y el comisario baj con precaucin la escalerilla de hierro forjado. A continuacin se encontr en una gruta natural, cuya bveda apareca cubierta de conchas fosilizadas de ostra que trazaban hileras entre formaciones de caliza. En mitad de la cueva se abra un pozo a cuya boca se acerc, sin que no obstante alcanzara a ver nada en

la oscuridad de lo que supuso una chimenea natural. S advirti, en cambio, grandes huellas hmedas de lo que parecan pies de pato y que, avanzando hacia el agujero, se alejaban luego de l en sentido inverso. Siguindolas, Bernal lleg a una puerta metlica instalada en el fondo de la cavidad y la abri sin hacer ruido. Detrs de ella encontr lo que pareca un pequeo vestuario, y en su interior, colgado de la pared, un chorreante traje negro de inmersin. Est usted bien, comisario?

son la voz de sor Serena en lo alto de la escalerilla metlica. S. Enseguida voy. Ha empezado a subir el agua en el pozo? No, no he visto nada. Ay, a lo mejor no se produce hoy el milagro exclam ella. No ocurre todos los das, sabe? Bernal no le mencion para nada su pequeo descubrimiento al despedirse en la puerta. Ya de vuelta en el Hotel de Francia y Pars, habiendo pedido que

le subieran un jarro de caf y el peridico de la maana, el calor le invitaba a echar una canniga. Lanz una ojeada a los titulares del Diario de Cdiz: CONTINA EL MISTERIO DEL HOMBRE RANA: DESCONCIERTO DE LA POLICA, proclamaban con gran lujo tipogrfico. Y abajo, en caracteres menores: Tres pasos recorrern las calles de Cdiz el Domingo de Ramos, tras lo cual se detallaban los itinerarios y las iglesias participantes. En una pgina interior, la crnica de sucesos locales daba

cuenta de una serie de robos y atracos cometidos la vspera en las calles de la capital y aada una relacin de coches sustrados o violentados. A Bernal nunca dejaba de sorprenderle la cantidad de dinero y valores que llevaban encima los particulares o que los conductores dejaban encerrados en el maletero del coche. Segua un largo artculo acerca de los conflictos pesqueros entre los profesionales espaoles y las autoridades marroques, y la noticia del apresamiento de tres barcas del

Puerto de Santa Mara, que haban sido conducidas a Tnger. A modo de protesta, los pescadores del Puerto haban amarrado sus barcos y se negaban a faenar. Estaba ya adormecindose cuando son el telfono en la mesilla de noche. Comisario Bernal? pregunt una joven voz femenina. Aqu la centralita del hotel. Acaba de llegar un mensajero que le trae un sobre de la Comandancia de Marina. Le hago subir? Dice que ha de entregrselo en mano.

S, supongo que ser mejor repuso Bernal, intuyendo que algo estaba ocurriendo. Una perentoria llamada a la puerta le sac de la cama. Despus de saludar, el motorista de la Comandancia le pidi ver su placa de la DSE. Gracias, seor comisario. Tenga la bondad de firmarme el acuse de recibo dijo el mensajero, que tras un nuevo saludo marcial se alej pasillo abajo. Bernal se llev el gran sobre blanco a la mesa situada junto a la

ventana y examin el lacre rojo con el sello de la Armada. Abajo apareca el epgrafe azul de la Capitana General de Marina de San Fernando. Abierta la solapa con un cortaplumas, advirti que el mensaje llevaba el encabezamiento de Secreto. MINISTERIO DE MARINA SECCIN SEGUNDA BIS Mensaje en clave recibido a las 6.00 horas del da 4 de abril, de la Subsecretara del Ministerio del

Interior, Madrid. Texto descifrado: Comisario Luis Bernal. Tenga la bondad de permanecer en Cdiz a fin de hacerse cargo de la investigacin relativa a la muerte del submarinista no identificado, colaborando plenamente a tal efecto con el inspector Fragela de la Polica Judicial de Cdiz y consultando con el Departamento de Seguridad Naval y con la Seccin Segunda Bis de la Capitana General de Marina de San Fernando. La orden emana de la Presidencia del Gobierno y del

CESID, Ministerio de Defensa. Se pondr a su disposicin todo el personal y medios materiales que pueda necesitar. Sigue autorizacin personal por escrito. Fin del mensaje. Bernal ponder largo rato el contenido del comunicado. La emocin se mezclaba en su nimo con el desaliento. Emocin por el hecho de que le encargaran ocuparse de un caso que prometa ser apasionante; y desaliento ante la perspectiva de tener que operar fuera

del territorio que mejor conoca: Madrid. Nacido y criado en ella, conoca la capital como la palma de la mano. En Cdiz, en cambio, tendra que trabajar en un puerto de ciento treinta mil habitantes de una singular idiosincrasia, tpicamente andaluza, que no era la suya ni l comprenda del todo. El terreno era complejo: una vieja ciudad estilo plaza fuerte, de blanqueadas calles y construida sobre un promontorio de caliza, unida a una parte ms moderna y amplia, que inclua rascacielos y ocupaba el istmo y la

tierra ganada al mar en la baha, detrs de la Puerta de Tierra, que antao marcaran el lmite sur del antiguo puerto. Ms hacia el sudeste, al otro lado del puente Suazo, estaba San Fernando, base naval de la Armada espaola, cuyos ochenta y cinco mil habitantes reciban de los gaditanos el nombre de caallas, ello por cierto caracol de mar que se daba en gran abundancia en su isla de Len. Ms all, hacia el este y el nordeste, ya fuera del istmo, se encontraban la baha de Cdiz y las pequeas ciudades que la rodeaban:

Puerto Real, el Puerto de Santa Mara (desde principios de los aos setenta comunicado con Cdiz por un moderno puente levadizo) y Rota, donde se encontraba la base aeronaval conjunta hispanonorteamericana. Aquel caso del submarinista muerto poda tener ramificaciones en el espionaje naval, en el que Bernal no tena experiencia alguna. Por otra parte los cadveres de desconocidos, muertos en circunstancias no aclaradas, atraan poderosamente sus notables dotes detectivescas y

aquella firme voluntad suya de descubrir la verdad y lograr que, en lo posible, se hiciera justicia. Nunca saba resistirse a una tentacin semejante, que por lo dems, en aquel caso, se le presentaba en forma de orden directa del Gobierno: Tenga la bondad de permanecer..., un mandato corts donde los hubiera, pero mandato al fin. El otro aspecto de la cuestin lo constituan la plena autoridad y todos los medios que le brindaban. Empezara por eso: como mnimo pedira una sala de operaciones en la jefatura de Cdiz,

dotada de enlaces directos con la DSE y con el Ministerio de Marina de Madrid, y por otro lado con la Capitana General de San Fernando. Tambin necesitara un coche con chfer y medios de transporte para sus subordinados. Pensando en los que formaban su equipo, se pregunt a cules iba a necesitar, suponiendo que pudieran localizarles en sus respectivos lugares de descanso. En primer lugar al inspector Navarro, su principal colaborador, que cuidara de organizar la sala de operaciones y el

control de datos. Seguramente Navarro continuaba en Madrid: con esposa y diez hijos, no deba de haberse ido de vacaciones a ninguna parte, y su conciencia profesional le habra llevado a darse una vuelta por el despacho casi a diario, para echar un vistazo al correo y a los informes nocturnos. A los otros componentes de su equipo, Bernal los supona fuera de la ciudad: la inspectora Elena Fernndez estara con sus padres en algn elegante lugar de vacaciones; el inspector ngel Gallardo,

probablemente con una de sus muchas novias, en alguna estacin playera, ms popular y famosa por el sol, la diversin y el pecado, como Torremolinos, Benidorm, Palma de Mallorca o Ibiza. En cuanto a sus dos colaboradores de ms edad, Miranda y Lista, era posible que continuaran en Madrid, que dejaran slo para realizar excursiones de un da con la familia. Decidi llamar inmediatamente a Navarro, que en ese preciso momento se dedicaba a cargar a sus muchos hijos en la ranchera.

Navarro? Aqu Bernal. Nos ha salido un trabajo urgente. Dile a tu esposa que siento estropearle las vacaciones, y trata de mandarme a Cdiz a toda la gente que puedas localizar del grupo. No te preocupes, jefe. Aqu hace fro y est empezando a llover, de modo que no perdemos nada suspendiendo la excursin. Comenzar la ronda de llamadas. Qu se sabe de Varga? pregunt Bernal al darse cuenta de que iba a necesitar al mejor tcnico que pudiera conseguir de la Brigada

Criminal. Sigue en Madrid? S, jefe. Est terminando un trabajo para el Grupo Antidrogas. Ya sabes, Navarro, que nosotros tenemos prioridad sobre todos, y vamos a usarla para conseguir a quien nos haga falta. Dile que rena su material y que salga hacia aqu por carretera en cuanto le sea posible. Vale, jefe. Lo peor del problema ser dar con Elena y ngel, pero ver qu puedo hacer. Es ms importante que me localices a Pelez. Necesito una

segunda autopsia del cadver que pescaron aqu el viernes, en la baha. Los patlogos locales no aciertan a determinar las causas de la muerte. Yo me cuido de reservarle habitacin a todo el mundo. El comisario de aqu es muy servicial. Vamos a trabajar con l y con las autoridades de Marina. Se llama Fragela. El inspector Fragela, que acababa de recibir rdenes del Ministerio del Interior, recibi a Bernal calurosamente y mostr

mucha diligencia en disponer lo necesario para montar la sala de operaciones y un laboratorio tcnico provisional. Dndose cuenta de que su joven colega haca lo posible por disimular la frustracin que le haban causado quitndole de las manos la investigacin, Bernal se extrem en resultar conciliador. Las autoridades consideran que este caso tiene aspectos ocultos, Fragela, y est claro que han aprovechado el hecho de que estuviera yo aqu, en visita particular, para confirmelo. Como

ni usted ni yo podemos hacer nada al respecto, tendremos que esmerarnos en colaborar. Qu tal sus relaciones con los de Seguridad Naval de San Fernando? Muy buenas, comisario. El contraalmirante Soto y yo somos viejos amigos; fuimos al mismo colegio e hicimos la mili juntos, en Marina. Eso representa una gran ventaja para nosotros, Fragela. Ignoraba que fuese usted marino. Los isleos lo llevamos en la masa de la sangre, comisario: la

mayora convertimos el mar en profesin. No necesito decirle lo mucho que me alegra trabajar a sus rdenes. Estoy seguro de que nos entenderemos de maravilla. Voy a necesitar de usted en todo lo tocante a informacin local. Si quiere usted acompaarme a San Fernando, Soto nos recibir en seguida. Es preferible que vea en la Comandancia todo lo referente acerca de la organizacin naval de la baha. Vayamos en seguida. Leer

por el camino su detallado informe acerca del submarinista. Mientras el Super Mirafiori 124 avanzaba sorteando el trfico por la Nacional VI, que discurre entre la lnea frrea Madrid-Cdiz y las dunas de la playa de Cortadura, en ese momento baada por la luz intensamente blanca que filtraban las nubes empujadas hacia el oeste por el viento de levante, Bernal examinaba el informe sobre el hallazgo, treinta y seis horas antes, del cadver del hombre rana en la

playa de La Caleta. Cuando lea, con cierto detenimiento, los resultados de la autopsia, llam su atencin la herida pectoral que al principio los peritos haban tomado por un orificio de bala, y la opinin de stos de que no era de gravedad bastante para justificar la muerte. Tendra que pedirle a Pelez que inspeccionase aquello a fondo. Luego, al echar una ojeada a la relacin de efectos que llevaba consigo el submarinista, repar en la parquedad de su equipo. Sacando un paquete de Kiser, Bernal se lo

ofreci a Fragela, quien rehus cortsmente, diciendo que prefera el rubio; y cuando el otro ech mano de su cajetilla de Winston, el comisario advirti que el precinto no era el de Tabacalera, de color pardo, sino azul y al parecer de comiso, procedente, a buen seguro, de uno de los buques de la Marina. No ha encontrado nada extrao en esta lista, Fragela? S: que el submarinista apenas llevase equipo del que se utiliza en inmersin. Exacto. Hace pensar en un

intento deliberado de quitarle al cadver cualquier cosa que pudiera facilitar la identificacin. As pues, habr que enfocarlo desde el principio como homicidio. Es posible que despus de efectuar Pelez la segunda autopsia, conozcamos mejor las causas de la muerte y eso nos lleve a los autores dijo Bernal, cerrando la carpeta de los informes. Y vuelto una vez ms hacia Fragela, indag: Qu sabe acerca del Convento de la Palma, el de la calle de la Concepcin? Fragela puso cara de sorpresa.

Muy poco, aparte de que se trata de una institucin relativamente nueva, construida sobre los cimientos de un edificio muy anterior del casco viejo. El padre Sanandrs, su director, profes en otra orden, pero ms tarde se relacion con una de las cofradas que organizan las procesiones de Semana Santa, y poco a poco fue reuniendo fondos para ese nuevo establecimiento. Tengo yo la impresin de que el obispo diocesano no aprueba lo que ocurre all; no tienen en cuenta para nada las reformas eclesisticas, y todos los

oficios se hacen en latn. Adems de ser un convento mixto, cosa nada comn desde la Edad Media precis Bernal. Y reparando en la extraeza de Fragela, explic: Es que mi mujer, religiosa hasta el fanatismo, pasa all una semana de ejercicios espirituales por recomendacin del cura prroco, que es su confesor en Madrid, un hombre muy de derechas en todo. Pero no es eso lo que me preocupa, sino que esta maana vi all a un oficial del ejrcito, hablando en el claustro con un grupo de curas, y

anoche haba un almirante con uniforme de gala. Me gustara aadi despus de una pausa que cuando se le presente la oportunidad, indagara usted muy discretamente quin es ese almirante y qu se le ha perdido en el convento. Cree que puede guardar alguna relacin con el caso que estamos investigando? pregunt Fragela con no poca sorpresa. Es casi seguro que no... Slo que en la cueva que hay debajo del altar vi un traje de submarinista que haba sido usado recientemente. Y

digo yo: para qu demonios necesitan eso en un convento? El coche se detuvo por fin frente a la imponente columnata de la Capitana General de Marina, y un alfrez de elegante porte condujo a los dos policas a las oficinas de la Seguridad Naval. El contraalmirante Soto result ser un hombre robusto, cuyas cortas piernas parecan hechas ms para pisar fuerte en un castillo de proa que para colgar de una silla de despacho. Bernal estim que tendra de cuarenta a cincuenta aos de edad.

Es un honor tenerle aqu, comisario dijo al recibirles con cierta brusquedad que no dejaba de ser cordial, hablando en cortas frases casi ininteligibles, con el cerrado acento de San Fernando. El Ministerio nos ha dado instrucciones de colaborar estrechamente con ustedes en este asunto. Se lo agradezco mucho, contraalmirante. Me temo que buena parte del trabajo recaer en usted y en Fragela y sus hombres, al menos hasta que llegue mi equipo. Podra indicarme en su mapa mural en qu

punto exacto atraparon los pescadores el viernes el cadver del hombre rana? Tomando un puntero y acercndose al gran mapa de operaciones que representaba la zona de la baha de Cdiz, Soto seal los dos grupitos de escollos situados al este del promontorio que ocupaba la ciudad. Estas rocas, llamadas Los Cochinos y Las Puercas, suelen quedar cubiertas con la marea alta, comisario, pero existen unos postes indicadores que se levantan entre tres

y cuatro metros sobre el mximo nivel del agua, y al este hay boyas rojas, que se encienden por la noche, para indicar la principal va martima de entrada al puerto. Ese canal discurre a unos doscientos cincuenta metros al este de las rocas, accesibles, con precaucin, a las pequeas barcas de pesca. La gente de por aqu las conoce bien porque sirven de cobijo a los peces. El lugar es peligroso, a causa de las contracorrientes y de las aristas de la caliza, que pueden destrozar un casco de madera en cuestin de un

momento. El canal principal se draga peridicamente, para que tenga suficiente calado para los transatlnticos y los grandes buques de la Armada que lo cruzan con la marea alta. Bernal pregunt si haba all mucho trfico martimo. Actualmente se ha reducido mucho, comisario, si descontamos los cuatro o cinco mercantes que entran a diario en el puerto y los cruceros y fragatas de la base que han de rodear esos escollos, para fondear en Los Puntales, cerca de la

ciudad, o entrar en la drsena interior, pasando a travs del nuevo puente, camino de Bazn y de La Carraca, que estn cerca de aqu. Si el cadver lo pescaron ah, entre las rocas dijo Bernal, de dnde cree que pudo llegar? Difcil pregunta, comisario. No sabemos si flotaba libremente o haba quedado atrapado entre las rocas. Cuando lo encontraron faltaban slo dos horas para la marea alta; quiere decirse que el agua cubra casi los escollos. Si fue la subida de la marea lo que liber el

cuerpo de donde estuviera encallado, es imposible saber qu corrientes lo llevaron hasta all o cunto tiempo pas en ese lugar antes de ser descubierto. Aunque la corriente principal viene del este-nordeste, de la desembocadura del Guadalete, hay otras menores, procedentes de los tres riachuelos que van a parar a la baha interior, y con la marea alta las corrientes forman remolinos y tienden a invertir su curso al entrar por el noroeste las aguas del Atlntico. Alrededor de los dos grupos de rocas, hay resacas muy

peligrosas, que los pescadores entienden mucho mejor que nosotros. Y luego est el problema del cambio de direccin de los vientos. Examinando atentamente el mapa mural, Bernal observ las profundidades, indicadas en metros, las vas seguras y las balizas. Partamos del supuesto, contraalmirante, de que el cadver no quedara atrapado en las rocas. El examen del traje de inmersin no indica ningn dao debido a obstculos submarinos. Cunto pudo tardar el cadver en flotar hasta all

desde los distintos puntos de la baha? No es fcil decirlo repuso Soto. El viento cambi el jueves de oeste a este, y otro factor determinante es el peso del cuerpo. Aunque dejndola a la posterior confirmacin de Pelez, Bernal record la opinin que los patlogos locales reflejaban en su informe, de que el cadver llevaba entre once y doce das en el agua. Supongamos que el cuerpo entrara en la baha unos once das antes del hallazgo del viernes,

digamos que el veintiuno de marzo, despus de anochecer. El contraalmirante consult tablas de mareas y un anuario meteorolgico e hizo unos rpidos clculos en una libreta. Muy bien, comisario; vamos a partir del supuesto de que sali de La Carraca, el arsenal que tenemos en la zona sudeste de la drsena interior. La marea alta del veintiuno de marzo fue a las veintids horas y doce minutos. De flotar el cuerpo libremente, el reflujo lo hubiera arrastrado hacia el noroeste, hacia el

puente nuevo y la baha exterior, pero soplaba un viento del oeste de unos quince nudos, cosa que retardara su avance. Pongamos que se habra desplazado medio kilmetro en direccin norte. En tal caso, la marea de la maana lo habra trado de regreso, no es as? pregunt Bernal. En particular si el viento segua siendo de poniente. Eso depende de la hora exacta en que el cadver hubiera entrado en el agua la vspera. Adems hemos de tener en cuenta los

pequeos cursos de agua que desembocan en la baha interior, cerca de La Carraca, y crean una cierta corriente de direccin noroeste. Dnde lo situara usted para la noche del veintids, despus de otra marea nocturna y soplando todava la brisa del oeste? El contraalmirante Soto hizo algunos clculos, despus de lo cual tom medidas en el mapa mural con una larga regla de madera. Aproximadamente aqu respondi, a unos setecientos

metros al noroeste. Esto teniendo en cuenta slo las corrientes superficiales. Muy bien dijo Bernal. El cuerpo desde luego deba flotar boca abajo, en cierta medida boyado por los pulmones, ya que los patlogos no encontraron agua en ellos. La muerte no se produjo por anegacin. En tales condiciones, no ofrecera mucha resistencia al viento, no cree? El argumento en contra es que, estando tan en la superficie, no poda afectarle demasiado la corriente submarina.

La suposicin me parece correcta, comisario. Adems, el viento fue del oeste toda la semana, y no cambi a un fuerte levante de treinta y cinco nudos hasta diecisis horas antes de que se encontrara el cadver, que en principio habra empujado el cuerpo hacia el noroeste, camino de la baha exterior. Pero, conforme a la direccin que ha determinado usted para los dos primeros das objet Bernal , no hay duda de que el viento lo hubiese arrojado a la costa por el

lado oeste de la baha interior. De ningn modo podra haber dejado atrs el puente Jos Len de Carranza y derivado diez kilmetros hacia Rota. De acuerdo dijo Soto. Y hay algo ms. Cmo se explica que no lo vieran? Son muchos los barcos de todos los calados que cruzan y recruzan a diario la drsena interior. Los vigas lo habran avistado casi con toda seguridad. Ensayemos entonces una segunda teora propuso Bernal, mirando el mapa. Y si el cuerpo

hubiera salido de la misma ciudad de Cdiz? Eso es lo primero que pens yo, comisario. A menudo he visto submarinistas aficionados pescando al pie del rompeolas, por la Batera de la Candelaria, durante los meses de verano. Pero todava es temprano para eso: el agua est demasiado fra dijo su interlocutor mientras revolva entre los informes. Y habiendo encontrado el que le interesaba, precis: El agua del mar tena una temperatura de seis grados a las seis de la maana del

da veintiuno. Tendra que ser muy hombre el que hiciera una inmersin en un da tan fro con un traje tan delgado. Qu barcos estaban fondeados en el puerto comercial aquella noche? quiso saber el comisario. Slo dos. Un crucero sovitico que haba desembarcado a un grupo de turistas, y el J. J. Sister, que zarp a las ocho y media en su travesa bisemanal a Tenerife y las Palmas. Yo tambin dudo que nuestro

desconocido submarinista estuviera pescando dijo Bernal. Despus de todo, no se le encontr encima el equipo habitual. Pero s podra haberle interesado el barco sovitico. Tratemos de determinar si, partiendo de ese punto, pudo haber ido a parar a dos kilmetros y medio hacia el nordeste. Soto sacudi la cabeza. Muy poco probable. Las mareas le habran arrastrado en un eje nordeste-suroeste, eso suponiendo que hubiera conseguido salir del puerto. Debido a los muchos

obstculos, y en este caso al rompeolas que se extiende hacia la Punta de San Felipe, es muy difcil que un cadver salga flotando de un puerto comercial. En mi opinin, habra ido a parar al rompeolas, donde los pescadores de caa, que son muchos all, lo hubieran avistado. Y si por casualidad resulta que el mar barri el cadver hasta hacerlo llegar a la baha exterior, contraalmirante? En tal caso, la combinacin de viento y corriente le habra

llevado en principio hacia el noroeste, hacia el Atlntico, en especial despus de haber cambiado el viento. Bien dijo Bernal sin dar muestra alguna de impaciencia, entonces podemos considerar bastante seguro que el cadver del hombre rana no parti de ninguno de los lugares que ya hemos estudiado, en vista de eso, nos quedan el Puerto de Santa Mara, al nordeste del lugar donde fue encontrado, y Rota, al norte. En ese punto terci el inspector

Fragela. Es poco probable que nadie se dedicase a hacer inmersin en el Puerto, comisario dijo en un tono andaluz muy corts. All las playas son largas y arenosas y tienen mucho limo del que vierte en la baha el Guadalete. Y en la actualidad tampoco tiene trfico martimo apenas: todo el jerez y la manzanilla se envan ahora por carretera. El contraalmirante aprob con la cabeza. Es mucho ms verosmil que fuera la base hispano-norteamericana

de Rota, en particular si se trata de un caso de espionaje. Tratemos pues de establecer la trayectoria que pudo seguir desde Rota dijo Bernal. Sera bueno que me indicase usted las corrientes. El contraalmirante tom el largo puntero y seal la desembocadura del Guadalquivir en Chipiona, situada al norte. El flujo de salida del Guadalquivir es mucho ms fuerte que el del Guadalete; claro est que el ro es navegable hasta Sevilla para buques de mediano calado dijo. Y

sealando un saliente que formaba la costa justo al oeste de Rota, continu : Las aguas que desemboca el Guadalquivir forman una poderosa corriente sur aqu, hasta Punta Candor, y luego tuercen en el faro de Rota y entran en la baha de Cdiz. Con la marea baja se aprecia muy claramente. As pues, si el cadver hubiera salido de Rota con la marea alta del veintiuno, en qu direccin cree que habra derivado? indag Bernal. Probablemente en direccin

suroeste en un principio, hacia el Puerto de Santa Mara. Y luego, con la marea baja de primeras horas del veintids? En direccin suroeste, hacia alta mar, o incluso hacia el sur, aunque despacio, debido a la ligera brisa de poniente. Ms tarde, la nueva marea, sumada a la corriente del Guadalquivir, lo habra empujado de nuevo hacia el nordeste. Contine pidi el comisario. Sigamos su ruta, de marea en marea, hasta el punto en que fue descubierto.

Fragela y Bernal observaron con todo inters los movimientos indicados por Soto, que desplazando una roja banderilla por la superficie del mapa, de plstico transparente, anotaba a trechos, con un rotulador negro, fechas y horas. Gradualmente fue apareciendo un zigzag que, iniciado en la base naval de Rota, cruzaba el exterior de la baha de Cdiz. Hacia la tarde del pasado jueves poda encontrarse aqu, comisario declar Soto; pero tenga presente que no podemos saber

con certeza qu distancias recorri con cada marea. Yo he considerado una media de cuatrocientos metros concluy, indicando un punto situado bastante al noroeste de los escollos donde se haba producido el hallazgo del cadver. Qu altura alcanz la marea nocturna del jueves? quiso saber Bernal. Ah est la cosa. Como era muy alta, de primavera, bien pudo arrastrar a su submarinista hacia el noroeste, bastante lejos de las rocas. Pero qu me dice de la

corriente del Guadalete? insisti Bernal. No es lgico que empezara a dejarse sentir en ese punto? Quiz concedi Soto. Si tomamos eso en cuenta, podra haber derivado un poco hacia el suroeste dijo, aunque todava sin convencimiento. Y est el cambio de vientos del viernes por la maana apunt Bernal. No ha dicho usted que sopl de levante, a unos treinta y cinco nudos? se es el factor principal

convino Soto, suponiendo que el cuerpo no estuviese sumergido a ras de agua, sino que ofreciese todava cierta resistencia al viento. Pero de eso se trata precisamente! exclam Bernal. Los patlogos sealan que la descomposicin estaba muy avanzada. Quiere decir que los gases internos aadiran flotabilidad al cadver. Siendo as, le doy a usted la razn: soplando con tanta fuerza, el levante debi empujarlo hacia las rocas.

Mientras Bernal encenda otro Kiser, Soto se acerc a un armario del que extrajo una botella de Johnny Walker Etiqueta Negra y tres vasos altos. De comiso observ Bernal , como el Winston: conseguido a bajo precio en los almacenes de la Armada. Pese a lo mucho que generales y almirantes se quejaban de lo bajo de sus retribuciones, vivan reflexion mucho mejor que la Polica Judicial. Mientras despachaba el whisky que el contraalmirante le haba servido en generosa medida, Bernal

le pidi informacin sobre las instalaciones de Rota. Me han autorizado oficialmente a exponerles a usted y a Fragela las defensas militares de la baha. Mi duda est, comisario en si piensa pasar esa informacin, cuando aparezcan, a los componentes de su equipo. Slo les comunicar lo estrictamente necesario para la investigacin. Son, de la primera a la ltima, personas dignas de toda confianza; pero si fuese conveniente tratara el tema con el subsecretario

del Ministerio. De acuerdo, pues. Lo que ms le interesa, supongo, es la base de Rota. Fue construida por la Marina de los Estados Unidos como resultado del acuerdo bilateral de 1953, segn el cual los norteamericanos dispondran de tres bases areas, las de Zaragoza, Torrejn y Morn, y una naval, para submarinos, en Rota, adems de una serie de instalaciones de radar en varios puntos de nuestro territorio. De resultas primero del accidente nuclear ocurrido en Palomares en

1963, y luego de los cambios polticos suscitados por la muerte de Franco, en 1976, a la renegociacin del acuerdo, se convino que todas las bases norteamericanas quedaran desnuclearizadas para finales de 1979, y este ao, en la renovacin del convenio, se ha acordado que todas las bases sern dirigidas conjuntamente por las fuerzas armadas de los Estados Unidos y las nuestras. Como consecuencia de ello, estamos en vas de integrar el mando de Rota, y en la base ondean actualmente las banderas de los dos

pases. Estaba claro que al contraalmirante le complaca la nueva situacin. Si Rota ha sido desnuclearizada, no acabo de ver de qu les sirve a los americanos seal Bernal. Supongo que tendremos derecho de inspeccin... Claro que lo tendremos, no le quepa la menor duda. Sin embargo, la prohibicin se refiere a armas nucleares, no a submarinos movidos por energa nuclear. Y debe recordar que si bien todava no hemos

integrado nuestras fuerzas con las de la OTAN, acabamos de ingresar en el Consejo del Atlntico Norte y formamos parte del sistema de alarma del SACEUR, el mando sur de la OTAN, con sede en Npoles, y que el de Rota es el eslabn ms importante de la cadena de bases que se extiende entre las Baleares y las Canarias. Adems, es el punto de origen del antiguo oleoducto que los americanos construyeron a travs de la. Pennsula hasta Zaragoza. Y qu defensas tiene la base de Rota? pregunt Bernal, mirando

con aire crtico el mapa. Parece de fcil acceso desde la baha. A partir de 1963 se ampli mucho la superficie de la base, y hubo que desviar la comarcal que une el Puerto con Chipiona. El permetro terrestre tiene dos vallas, la interior electrificada, y se patrulla constantemente con helicpteros. Y las defensas martimas? Eso, como bien comprender usted, comisario, es informacin clasificada. Los norteamericanos tendieron a travs de la boca del puerto una doble lnea de sonar

pasivo, instalada en el lecho marino, y nosotros hemos contribuido con hidrfonos que cruzan la baha exterior a intervalos regulares, desde la Punta Candor hasta el castillo de San Sebastin, en Cdiz dijo el contraalmirante. Y, desenrollando un segundo mapa mural, agreg: Aqu tienen un plano de su situacin. Como vern, esos sistemas permiten detectar a cualquier hora, sea cual sea el estado del tiempo, tanto submarinos como embarcaciones de superficie que atraviesen estas lneas. Los americanos tambin han

instalado de uno a otro lado de la boca del puerto de Rota redes antisubmarino que se levantan al sonar la Alerta Amarilla. Pero y toda la zona costera que se extiende al oeste del puerto? quiso saber Bernal. Tiene ms de cinco kilmetros de largo. Tiene defensas, tanto terrestres como martimas, y patrullas regulares. Si nuestro hombre rana hubiera intentado atravesar esas defensas, para situarse entre los submarinos y los barcos de

abastecimiento norteamericanos, qu tal nos hubiera ido? Ah, eso habr que preguntrselo a nuestros colegas norteamericanos. Supongo que para llegar hasta all, necesitara algn tipo de embarcacin, y el sonar la hubiese detectado. Y si hubiese echado mano de una barca de pesca? Hay cantidad de ellas en la baha, algunas no mayores que un bote de remos. Las patrullas costeras de la base deben estar acostumbradas a verlas... Sirvindose de una pequea

barca de madera y sin motor, podra haber cruzado reconoci Soto. Creo que conviene entrevistarse cuanto antes con su colega de Rota concluy Bernal. Puede usted gestionar eso? Me pondr al habla con l inmediatamente; pero no est de ms que le diga, comisario, que es un yanqui que apenas habla espaol y que slo tiene el grado de comandante. Ellos no disponen de tantos almirantes como nosotros brome. Siempre supuse que nosotros

tenemos ms almirantes que barcos respondi Bernal, asintiendo con una sonrisa. Despus de una larga conferencia con Rota, result que el comandante Weintraub, jefe de los Servicios de Seguridad norteamericanos de la base, se encontraba en un partido de bisbol, si bien esperaban que volviese a su despacho a las cinco y media. Est bien apunt el comisario. Dgale que estaremos all a las seis menos cuarto, si esa hora le acomoda a usted,

contraalmirante. Bernal se someti, con toda la dignidad que pudo poner en juego, a la pequea humillacin de tener que sacar un pase de Seguridad Naval, a sabiendas de que, con la psima fotogenia que le daban sus anchas facciones, saldra fatal en la fotografa en color: casi siempre le representaban como al general Franco en los aos cincuenta, con el bigote entrecano, y con muy poco pelo sobre la ancha frente. Mientras el joven marinero encargado de fotografiarle ajustaba los focos y se

acercaba al trpode, el comisario adopt la ms severa de sus expresiones. La pequea localidad pesquera de Rota, de anchas playas de blanca arena dominadas por unos pocos hoteles de pequeo tamao, haba aspirado en otro tiempo a convertirse en una estacin martima parecida al Puerto de Santa Mara, distante doce kilmetros hacia el este, pero la aparicin de las tropas norteamericanas en los aos cincuenta suscit una decadencia

comercial, exceptuando los beneficios obtenidos por los propietarios de tierras que consiguieron explotar la presencia de los militares. El puerto pesquero continuaba animado, observ Bernal mientras el Seat 124 Super Mirafiori les conduca a la entrada de la base, donde la bandera estadounidense ondeaba en el poste de la izquierda, acompaada ya por la rojigualda, que lo haca orgullosamente en el de la derecha, con centinelas de los respectivos pases montando guardia al pie de ambos estandartes.

Despus de inspeccionados los pases por los soldados de servicio de los dos puestos, y tras una llamada telefnica a Seguridad Central, les franquearon prontamente la entrada y se les indic el camino hacia las oficinas navales. El comandante Weintraub les recibi tocado todava con su gorra de bisbol, pese a lo cual el comisario no consigui sacar en claro si haba jugado con el equipo de la Marina estadounidense o asistido slo como hincha. Cortando con los dientes la punta de un cigarro

puro de buen tamao, el comandante les estrech con fuerza la mano a los tres espaoles, mientras un joven intrprete de la Marina estadounidense se pegaba nerviosamente a su hombro. Una vez explicado el propsito de la visita, Soto dej que Bernal hiciera las preguntas. Se han registrado ltimamente actividades sospechosas en la base o en sus inmediaciones, comandante? Dej que el intrprete desempease sus funciones, y luego

sinti no entender las nasalizadas manifestaciones del jefe de Seguridad americano, que hablaba por una esquina de la boca, con el puro entremedio. La respuesta fue inequvoca: Ninguna actividad, salvo las de algn que otro pesquero sovitico, que llevan ms aparatos de intercepcin radiofnica que redes, tratando de escuchar las comunicaciones locales de la base. Cundo se dio por ltima vez uno de esos casos de espionaje, comandante?

Weintraub consult un registro que tena encima de la mesa. El lunes pasado, entre las nueve y las doce de la noche, y el jueves, desde la una treinta a las cuatro de la madrugada. Los pesqueros pasan con una regularidad de reloj, comisario apunt el contraalmirante Soto, con un cabeceo de aprobacin por parte del norteamericano. Se acercan mucho a la costa? fue la prxima pregunta de Bernal. Por lo regular permanecen

fuera del antiguo lmite internacional de las tres millas; cuando no es as, enviamos una corbeta a expulsarlos. Tienen en la base hombres entrenados en combate submarino? S, por supuesto. Tenemos grupos de entrenamiento mixtos hispano-norteamericanos que, en caso de sabotaje o de accin enemiga subrepticia, inspeccionan los barcos que tenemos fondeados en el puerto. Estn completos sus equipos? No tenemos noticia de que se haya perdido nadie.

Podra usted hacer que nos mostrasen uno de los trajes de inmersin y el equipo ordinario que utilizan esas unidades submarinas, comandante? Al momento respondi Weintraub. Dir a uno de nuestros muchachos que se ponga el equipo y descolgando el telfono, y todava con el cigarro entre los labios, algo mojado por cierto, dio unas rpidas rdenes. Podemos bajar dentro de diez minutos. Slo me queda una ltima pregunta, por el momento dijo

Bernal, algo intimidado por el aspecto de extraordinaria eficiencia del comandante. Si las defensas electrnicas que tienen instaladas fuera del puerto militar dieran cuenta de una intrusin, pongamos que de hombres rana que se acercan a la base al amparo de la oscuridad, cmo se les opondran? Recurriramos al Plan 221, comisario. Habra una Alerta Roja, la dotacin de todos los barcos entrara en guardia de emergencia, se levantaran las redes antisubmarino y los barcos de patrulla registraran el

puerto usando sistemas de deteccin por infrarrojos y sonar. Una vez localizados los intrusos, enviaramos uno de nuestros equipos de submarinos. Qu armas llevaran? Las corrientes: fusiles y arpones submarinos de contraataque. Podra mostrarme tambin esas armas? El comandante guard un momento de silencio. S, no veo inconveniente. Pero Bernal tuvo la impresin de que acoga con menos gusto esa

solicitud. El comandante puso mucho empeo en aclarar que, en los tres aos que llevaba en la base, no haban hecho, salvo para entrenamientos, semejantes despliegues. Ya en las instalaciones submarinas del puerto, Bernal examin con inters el traje de inmersin que exhiba el infante de Marina, y advirti que era de diseo mucho ms avanzado que el del hombre rana muerto. Repar tambin en los pies de pato, de larga pala, que el cadver no llevaba. El

cinturn del infante de Marina estaba unido a dos correas que le cruzaban en aspa pecho y espalda y sustentaban dos botellas de oxgeno, y tena prendido un buen nmero de accesorios especiales. Inspeccion asimismo el fusil submarino, la potente linterna, alimentada por pilas alojadas en el cinto, el cuchillo y la pequea hilera de bombas de mano. Comandante, cmo se disparan esas granadas bajo el agua? Con esta pistola de aire comprimido, comisario repuso el jefe de Seguridad, sealando el

artefacto, de corto can y boca muy ancha, que el submarinista llevaba a la cintura en una funda. Sirven para aturdir al adversario y tienen un alcance de entre diez y doce metros. Su nico inconveniente es que son engorrosas de cargar. Podran prestarnos por unos das un juego completo de traje y armas? Me gustara que nuestro patlogo lo examinara. El comandante dio en seguida su conformidad y, segn se despedan, tuvo Bernal la neta impresin de que Weintraub se senta aliviado. Sera

que no le haba hecho preguntas apropiadas? Estaba Soto dicindole a Bernal que se quedara un rato ms en la base, para despachar unos asuntos de rutina, cuando el chfer del Super Mirafiori se les acerc con el aviso de que queran transmitirle un mensaje a Bernal por la radio del coche. La telefonista de la jefatura de Cdiz le ley el texto al comisario: Inspector Navarro y doctor Pelez han salido de Madrid-Barajas en vuelo Aviaco AO 223 que tiene su

llegada a Jerez a las 21.45. Pueden ir a recibirles? Encantado por la noticia, Bernal confirm que asistira personalmente a la llegada de sus dos colaboradores, los primeros en acudir. Nos da tiempo de tomar un bocado antes de que aterrice el avin, Fragela. Dnde propone que lo hagamos? En el Puerto hay toda una serie de buenos restaurantes, comisario, y nos coge de camino.

El inspector Fragela mand al chfer que parara en la Venta de Sanmilln, situada frente a la nueva planta embotelladora de las bodegas Terry, y manifest a Bernal que all era posible cenar temprano. En el espaciossimo local encontraron un rincn agradable donde charlar mientras despachaban sendos gintonics y una racin de ostiones, las ostras gigantes que son especialidad de la baha. Qu impresin ha sacado de nuestra entrevista con Weintraub? indag Bernal.

Me cuesta concretar una impresin, a causa del problema de idioma. Es extrao que los americanos no hayan puesto un jefe de Seguridad con cierto dominio del espaol. Tampoco parece que tengamos nosotros en San Fernando nadie que hable bien el ingls. Pero en los Estados Unidos tienen grandes zonas bilinges objet Fragela: Bien deben producir algunos oficiales de Marina... Yo tuve la impresin de que

los americanos se callaban algo. Contestaron a todas nuestras preguntas, pero, se dio usted cuenta?, no ofrecieron ninguna informacin por su parte. A lo mejor sern ms explcitos a solas con el contraalmirante Soto. Bien mirado, lo del control bilateral acaba de empezar, y de momento deben de estar tanteando el terreno. Bernal se enfrasc en la carta, con cierto desaliento: desde luego era el sueo de un gourmet, pero... habra algo all que su lcera

aceptase? El Seat 124 Super Mirafiori avanz rpida y silenciosamente por la vieja Nacional VI hasta alcanzar las afueras de Jerez. Una vez all, enfilaron la carretera de ronda que discurre hacia el noroeste, y pronto llegaron al pequeo aeropuerto militar, abierto al trfico comercial slo desde principios de los aos setenta, coincidiendo prcticamente con la inauguracin del puente Jos Len de Carranza, en la baha. Con eso, Cdiz dispona ya de un

aeropuerto distante slo treinta kilmetros hacia el norte, por ms que los vuelos fueran pocos y en su totalidad nacionales. Mientras aguardaban sentados en la pequea sala de espera, recientemente restaurada, Bernal seal los cuatro reactores Mirage visibles ante el hangar militar, a cierta distancia de la terminal de vuelos civiles. Son sos los nuevos Mirage III, Fragela? Creo que s. Acabamos de recibir una nueva partida. Nuestros

pilotos se entrenan aqu en su manejo. Reparando entonces en un grupito de avionetas particulares estacionadas en la zona norte del aerdromo, Bernal agreg: Y aqullas son deportivas o comerciales? Las ms grandes pertenecen a las bodegas jerezanas, que las tienen para el uso de sus directivos. Algunas de las que ve ah son extranjeras, con distintivos argelinos o marroques. Esa gente trata mucho en textiles, que expiden a Mlaga o

Cdiz. Conforme se pona el sol con la rapidez propia de las zonas subtropicales, apenas sin crepsculo, se encendieron las luces de la pista, rojas y azules, y los altavoces crepitaron y cobraron vida: Aviaco anuncia la llegada de su vuelo AO 223 de Madrid-Barajas, prevista para las 21.55. Diez minutos de retraso suspir Bernal. Pero peor podra ser. Supongo que Navarro y Pelez querrn comer algo. Les llevamos directamente a Cdiz, y que se

apaen con lo que encuentren. Pronto avistaron el rugiente DC 8, que tom tierra apurando toda la longitud de la corta pista y, habiendo girado, rod lentamente hacia la pequea torre de mando. Segn bajaban los pasajeros por la escalerilla, Bernal pens que deban ser muy numerosos los que llegaban de vacaciones, aprovechando la Semana Santa, aun cuando no fueran ms de una docena los viajeros que se disponan a tomar el vuelo de regreso a Madrid. Momentos ms tarde divis la alta figura de

Navarro, que cruzaba la pista, y detrs de l, la reluciente calva y las gafas de Pelez, de cristales como culos de vaso. Los dos guardias civiles que estaban en la puerta reconocieron a Fragela y le saludaron. Bernal present los recin llegados a su colega gaditano. Tenas que ser t el que me chafara la Semana Santa, Bernal se quej Pelez. Qu pensabas hacer? Irte a la sierra? No, qu va. Terminarle a la

editorial el manual de autopsias que estoy preparando, y comprobar las fotos de las ilustraciones. Te das cuenta de que hasta ahora nuestros estudiantes de patologa han tenido que echar mano de manuales extranjeros? Mi magnum opus me dar renombre internacional, sobre todo con los extraordinarios casos que me preparas, Luis. A ver, hblame de ese submarinista muerto. Lete en el coche el informe de los patlogos, Pelez. Como vers, no han conseguido determinar las causas de la muerte.

Espero que me tengas bien conservado el fiambre, Bernal. Aunque supongo que esa gente me lo habr abollado con sus chapuzas. Te lo tenemos en hielo en el hospital Mora. Mientras el chfer oficial les devolva a Cdiz por la nueva autopista casi desierta, sin duda a causa del precio del peaje, Bernal puso a Navarro al corriente del estado en que la investigacin se encontraba en ese momento. Poco ms tarde cruzaban el nuevo puente de la baha y enfilaban la larga

avenida que conduca a la Puerta de Tierra. Toparon casi en seguida con una procesin, pero el chfer, gaditano, se las ingeni para evitar las calles estrechas y por fin los deposit en la plaza Calvo Sotelo, rebautizada hada poco con el nombre de San Francisco. Cuando Navarro y Pelez se hubieron registrado en el Hotel de Francia y Pars y descargaron su equipaje, Fragela se despidi, no sin antes haberles recomendado un par de restaurantes. Yo me estoy recuperando

todava de las ostras gigantes que tom ayer en el Puerto explic Bernal a sus colegas madrileos, pero os acompaar. Cuando se disponan a dejar el elegante vestbulo, el recepcionista, corts y de buena presencia, se acerc a Bernal. El contraalmirante Soto est al telfono, comisario. Le paso la llamada a la cabina del pasillo? Nada ms descolgar el aparato en el cuartito revestido de caoba, Bernal record a Soto que la lnea era semipblica.

Slo para informarle, comisario, que se han detectado ciertas actividades en la costa. Mi gente y la Vigilancia de Costas estn investigando. Podra tratarse de simples contrabandistas del otro lado del Estrecho. Le tendr al tanto. Muy bien, Soto. Puede decirme de qu actividades se trata? Seales luminosas dirigidas a tierra, frente al cabo Roche. He enviado una lancha rpida, y las estaciones costeras de radar se mantienen al acecho, por si hubiera movimientos sospechosos.

5 DE ABRIL, LUNES
A las ocho y media de la maana, Bernal se dedicaba a leer la edicin provincial de la Hoja del Lunes en tanto terminaba de desayunar. El doctor Pelez haba salido hacia el hospital Mora a las ocho, para efectuar la segunda autopsia del submarinista muerto, secundado por patlogos locales que no haban conseguido sentar las causas del fallecimiento. Navarro por su parte haba acompaado a

Fragela, a fin de organizar en jefatura la sala provisional de operaciones, y Bernal se haba ofrecido a esperar a Lista y Miranda, sus otros dos inspectores, que no tardaran en llegar en el expreso nocturno de Madrid. Segua sin noticia alguna de ngel Gallardo, el benjamn de su equipo, a quien haba cursado un telegrama al hotel de Benidorm donde estaba pasando la Semana Santa, y tampoco las tena de Elena Fernndez, la nica mujer del grupo, a quien supona con sus padres en su lujoso chalet de Sotogrande. Como,

por desgracia, no disponan de telfono all, la comisara de Algeciras iba a cuidar de transmitirle el mensaje de la DSE madrilea. Vio Bernal en el peridico que slo en Cdiz haba cuatro procesiones previstas para el da. Aunque partiran de iglesias distintas siguiendo itinerarios diferentes, todas ellas atravesaran el Palillero, en el casco antiguo de la ciudad, donde iba a celebrarse una competicin de saetas en el balcn del cine Municipal a cargo de cantantes profesionales.

Bernal empezaba a dudar de la oportunidad de tener la sala de operaciones en la parte vieja de la ciudad en plena Semana Santa: sus estrechas callejas se vean interceptadas con frecuencia por los pasos, cada uno de los cuales agrupaba entre veinte y treinta penitentes descalzos, vestidos con el hbito de las respectivas cofradas, de colores que variaban de una a otra, con la cabeza y los hombros ocultos por los altos capirotes, sin ms aberturas que las rendijas para los ojos, y amenazadores en su

aspecto inquisitorial. Preceda a los penitentes un maestro de ceremonias portador de un largo bculo con el cual golpeaba el suelo para marcar el lento ritmo de la marcha, seguido por un ayudante, que, armado con un corto bazn o maza, golpeaba a trechos la plataforma, conforme a una clave que indicaba a los costaleros (invisibles debajo del paso) cundo alzar su enorme carga y seguir el avance y cundo torcer a derecha o izquierda. Aunque no hubiese ninguna procesin a la vista, las callejuelas aparecan atestadas de

espectadores, algunos ocupando las hileras de sillas plegables instaladas por el Ayuntamiento. Bernal se dio cuenta de que la vida normal de la ciudad haba quedado paralizada por ocho das, en un bache que no concluira hasta el Domingo de Pascua, despus de la Gran Procesin, de diecisis pasos, restablecida en fechas recientes. El comisario vio por la ventana del hotel un taxi que desembarcaba a Lista y Miranda bajo la anaranjada marquesina del hotel, y sali a recibirles.

Siento haberos aguado los planes de Semana Santa dijo a sus colegas despus de haberles estrechado la mano. Tenamos mal tiempo en Madrid, jefe repuso Lista jovialmente. Ser estupendo dejarlo atrs y ver algo de las procesiones de aqu. Son precisamente las procesiones lo que me preocupa, Lista replic Bernal. Hacen que los desplazamientos resulten casi imposibles. En cuanto os hayis inscrito en el hotel, nos vamos en

busca de Fragela, el comisario de aqu, a ver si puede conseguirnos una oficina mejor, cerca de la carretera principal. Tan pronto como el coche oficial les hubo llevado a la central de la Polica Judicial de la avenida de Andaluca, situada justo detrs de la Puerta de Tierra, comprendieron que no haba all dificultades de trfico, estando el problema en los desplazamientos de ida y vuelta al hotel. Lista y yo podramos

trasladarnos al hotel de la Renfe, jefe; queda ms cerca de la oficina y sera menos gravoso para los presupuestos... No son los gastos lo que me preocupa, Miranda. Cuento con que la Presidencia o el Ministerio de Defensa corran con el coste de la investigacin. Lo que ocurre es que no ser fcil cambiar de hotel en plena Semana Santa. Veremos si Fragela puede presionar un poco. Al llegar a los despachos que haban puesto a su disposicin, encontraron al contraalmirante Soto

esperndoles. Pens que convendra informarle sobre esas actividades nocturnas, comisario dijo el contraalmirante, antes de volverse hacia el gran mapa mural y tomar unas cuantas chinchetas amarillas. Nuestros guardacostas advirtieron seales luminosas que partan del mar. El primer informe de Vigilancia de Costas del cabo Roche lleg a las once cuarenta y dos. Hay en el cabo un antiguo fuerte situado sobre un pequeo puerto que estn convirtiendo en caladero de yates. En

la pineda que bordea el litoral entre Chiclana y el cabo Roche, han construido una elegante urbanizacin donde han comprado chalets algunos polticos destacados. La Guardia Civil, que patrulla regularmente la zona, tiene una caseta al extremo del acantilado que domina la cala Roche. A qu distancia de la costa se hicieron las seales, contraalmirante? pregunt Bernal. Los guardias civiles calcularon que a un poco ms de dos millas martimas hacia el sur, entre su puesto de observacin y el cabo

Trafalgar. Al principio pensaron que el faro de Trafalgar tena una avera, pero luego repararon en unos destellos ms dbiles, emitidos desde un barco. Avisaron por radio a su unidad de San Fernando, para que enviasen una patrullera que lo investigara. No vio nada el farero del cabo Trafalgar? Ese faro es automtico, comisario. Su funcionamiento se comprueba a diario, como es natural, pero nadie vive all explic Soto. Y clavando al noroeste del cabo de

Trafalgar la primera banderita amarilla donde antes haba escrito la fecha y la hora de lo observado, aadi: El segundo informe lo recibimos poco despus de la medianoche de Torre Bermeja, que est cerca de La Barrosa, una playa muy popular, prxima a Chiclana. Los guardias civiles que montan guardia all dieron cuenta de haber visto seales luminosas dirigidas desde el sur a un punto de la costa situado aproximadamente a una milla martima de donde estaban ellos. Aunque conocen algo de Morse,

ninguno de los dos consigui interpretar el mensaje. Y estuvieron observando atentamente la costa, pero no distinguieron seales de respuesta. Claro est que si las hubieran emitido desde una cala abrigada o desde un escondrijo entre los acantilados, tampoco las hubieran visto... Eso sin contar con que pueden utilizarse lmparas de infrarrojos. He dado instrucciones de que a partir de hoy se les procuren prismticos para infrarrojos a los guardias costeros, que tienen orden de observar cuidadosamente esta

noche. Y los guardias del cabo Roche? pregunt Bernal. Vieron alguna seal luminosa en la costa? No, ninguna, comisario. Qu me dice de la patrullera? Desde el mar tendran mayores posibilidades de divisarlas. Es que, como tienen la base en Torre Gorda, tardaron algn tiempo en llegar a destino explic el contraalmirante. El ltimo informe se recibi a las doce de la noche, de un sargento retirado de la

seccin de Vigilancia de Costas. Ahora vigila el viejo muelle del puerto de Sancti Petri, prximo a la boca del canal de ese mismo nombre, al sudoeste de San Fernando. Aunque no estaba de servicio, dice que algo le molest y al levantarse y acercarse a la ventana de su caseta, vio hacia el sudoeste, ms all de la isla de Sancti Petri, que queda en frente de la embocadura del canal, una serie de destellos. Se dio cuenta de que se trataba de una seal en Morse, pero no pudo descifrarla. No le fue posible leer

ninguna letra? pregunt Bernal. Slo una M, una L, una K y una T, seguidas por una rpida serie de otras, que se le escaparon. He pedido al Departamento de Codificacin que lo investiguen. De modo que la embarcacin misteriosa coment Bernal, que estaba estudiando atentamente las banderillas del mapa mural navegaba a un par de millas de la costa rumbo a Cdiz, procedente del sudeste. La capt el radar costero? S, nuestros hombres siguieron su trayectoria hasta detrs

de la isla de Sancti Petri, y luego desapareci de las pantallas. Que desapareci? repuso Bernal. Entonces, era un submarino? Eso es lo que nos intriga, comisario. La seal era demasiado dbil para tratarse de un submarino emergido de los que empleamos tanto nosotros como la OTAN, y tampoco tenemos noticia de que hubiera ninguno en los alrededores en ese momento. El monitor del radar, que tiene mucha experiencia en la interpretacin de seales, opina que

era o un yate o una lancha grande. De ser as, cmo pudo desaparecer? se extra Bernal. Creo que debemos ir a Sancti Petri y entrevistar a ese sargento retirado. Parece un tipo despierto. Ms vale que nos acompae usted, Lista, mientras Miranda ayuda a Navarro a instalar aqu la sala de operaciones. Habiendo dejado sin dificultad el Cdiz moderno, siguieron velozmente la va Augusta Julia hasta San Fernando, donde el chfer, para evitar las procesiones, utiliz calles

secundarias. Al dejar atrs las salinas, que a la blanca y viva luz filtrada por un fino celaje aparecan como desnudas, se unieron a la lenta caravana que de ordinario se forma en la Nacional 340 camino de Chiclana. Bernal ofreci en ronda su paquete de Kiser. Todos seguan con impaciencia las maniobras del chfer, que salvando las tortuosas calles de la pequea ciudad, de prspero aspecto, tom la comarcal que llevaba hacia El Molino de Almaza y Sancti Petri. Yo hice aqu mi servicio

militar, jefe coment Lista. En el campamento de Sancti Petri. Hombre, que casualidad! se sorprendi Bernal. Tus conocimientos de la zona pueden resultarnos tiles. El campamento fue clausurado inform el contraalmirante, y los barracones estn en ruinas. El guardia civil retirado vigila las instalaciones, y a los lugareos que pescan en el muelle. Existe an, contraalmirante, la antigua Almadrabera Espaola que

estaba en la otra orilla del canal, aguas arriba? pregunt Lista. No, tambin la cerraron. No es increble que, por lo visto a causa del auge industrial y de la prosperidad reciente, hayan desaparecido en los ltimos veinte aos esas viejas industrias que venan funcionando haca siglos, quiz milenios? Eso despus de haber sobrevivido al siglo diecisiete y al dieciocho, cuando Cdiz reciba plata del Nuevo Mundo por miles de toneladas todos los aos. En aquel entonces era el puerto ms rico de

Europa. Sera por eso, no?, que le llamaban la Tacita de Plata apunt Bernal. Lo malo es que se nos ha convertido, ms bien, en la Tasita de Surrapa sese el contraalmirante. Aunque l no hubiese tolerado que un forastero diese semejante calificativo a su ciudad natal, quiz fuera cierto que la que fue patena de Occidente haba perdido parte de su antigua pulcritud. En El Molino de Almaza torcieron a la derecha por el camino

que, cruzando las antiguas salinas, llevaba al abandonado pueblo de Sancti Petri, y pronto alcanzaron los vacos cuarteles, donde las rotas contraventanas golpeteaban desoladamente a impulsos de la viva brisa marina, y apenas se lean ya en las agrietadas paredes las pintadas que haban dejado largo tiempo atrs los ltimos reclutas. Estacionando el coche junto al destartalado embarcadero, salieron en busca del guardia civil retirado. El levante soplaba en desagradables rfagas desde Chiclana, al otro lado

del canal. Bernal distingui entre el celaje las ruinas del castillo de Sancti Petri, visibles en mitad de la alargada isla en forma de cucharn, a cosa de media milla martima al oeste de donde estaban ellos. El contraalmirante aporre la puerta de la caseta, pero no hubo respuesta del guardia civil. Entre las barcas de pesca y las redes puestas a secar en el embarcadero, divisaron a un chiquillo de ocho o nueve aos, que estaba tallando un pito con un cortaplumas. Has visto al guarda,

pequeo? pregunt Soto. No, seor; esta maana, no. Cre que don Pedro estaba durmiendo todava, pero a lo mejor ha ido de compras a Chiclana. Desde que llegu, a las diez, no le he visto. Y t de dnde eres, muchacho? le pregunt Bernal amablemente. El chiquillo seal hacia El Molino de Almaza. Mi padre tiene una finquilla ah, pero cuando no he de ir a la escuela, me deja venir a hablar con don Pedro, que me ensea a hacer

nudos marineros y a tallar cosas en madera explic, mostrando, orgulloso, el silbato casi terminado. Gracias, pequeo le dijo el contraalmirante. Le esperaremos aqu. Cuando llevaban ms de media hora aguardando el regreso del guardacostas, Bernal propuso al inspector Fragela que llamase por la radio del coche a la Guardia Civil de Chiclana, para ver si podan localizar a su hombre. Bernal haba estado mirando pensativo la boca del canal de Sancti

Petri, que en aquel punto tena ms de cien metros de anchura. Le pregunt a Soto qu profundidad alcanzaba. No es navegable para los barcos modernos, comisario. Aqu, en su parte ms ancha, slo tiene dos metros y medio de calado en el mismo centro, pero adems, segn se adentra uno en tierra hacia San Fernando, hay mucho cieno. Y en la entrada, a la altura de la isla, tiene un arrecife de conchas fsiles. Slo lo pueden transitar las embarcaciones de muy poca quilla, en su mayor

parte, como ve, las de recreo y las pesqueras pequeas. Hay en la boca del canal alguna instalacin de sonar pasivo? quiso saber Bernal. Qu va, por Dios! No hay calado bastante para los submarinos, se atascaran en el cieno. Pero el canal rodea todo San Fernando, hasta los talleres de reparacin naval de La Carraca, no? As es, y de all pasa a la baha. No se trata de un verdadero canal, sabe?, sino de lo que llamamos un can: un brazo de

mar, que forma la isla de Len. Durante el siglo diecisiete lo ensancharon en varios puntos, y en aquella poca lo utilizaban mucho los veleros de la Armada, porque, gracias a la direccin del viento, o por razones tcticas, permita a nuestras carabelas navegar hacia Trafalgar y sorprender a una flota extranjera, apareciendo de pronto por detrs de la isla de Sancti Petri, y no en la baha, como fuera de esperar. En todo caso, y para salvar la barra, tendran que hacerse al agua con la marea alta.

Y los barcos de hoy no podran hacer eso? Ni en sueos. Se quedaran atascados en el limo, o tropezaran con uno de los modernos puentes de carretera, mucho antes de llegar hasta aqu. Como es natural, dragamos el corto tramo que va de Bazn y La Carraca a la baha, de modo que hasta un navo de desembarco del tamao del Velasco puede atracar all. Y precisamente ahora se encuentra en los astilleros, en reparacin. Qu otros buques hay en el

puerto? pregunt Bernal. Tres fragatas, fondeadas en Los Puntales, justo a la salida del puente nuevo de la baha, y un crucero ligero, en la drsena interior. Mientras Bernal sopesaba esa informacin, lleg junto a ellos un jeep con dos guardias civiles, uno de ellos un capitn, que salt del vehculo y salud. El contraalmirante Soto? dijo. Capitn Barba, a sus rdenes. Para informarle de que Pedro Ramos, el guardia civil retirado que est aqu de vigilante de costas, no ha sido

visto hoy en Chiclana. Hemos preguntado en todos los sitios que suele frecuentar, y tampoco en la ciudad se ve estacionado por ninguna parte su velomotor. Y aqu, Sabe usted dnde lo guardaba, capitn? indag Bernal. Ah, fuera, junto a la caseta. Fragela y los guardias civiles se pusieron a buscar el vehculo por el muelle, pero no encontraron ni rastro de l. Bernal, cuyo malestar iba en aumento, escudri por la ventana el interior de la vivienda.

Creo que habr que forzar la puerta y ver qu hay dentro le dijo a Fragela. Podemos abrir el candado? Es una pena que Varga no haya llegado todava. Sacando una ganza, Lista se ofreci a intentarlo. En ese momento oyeron la voz del nio con quien haban hablado antes, que estaba sentado al otro extremo del embarcadero, balanceando las piernas en el aire. Seores, vengan a ver! Bernal y Fragela salieron presurosos hacia all, y al llegar

junto al muchacho, miraron en la direccin que les sealaba con insistencia. Ha bajado la marea, y la bici de don Pedro est ah, en el agua! Los guardias civiles saltaron a un bote amarrado en el fondeadero y remaron, contorneando el muelle, hacia el lugar que indicaba el chiquillo. Ayudndose con un garfio, consiguieron sacar el vehculo del cieno y arrastrarlo lentamente hacia la arena gris que se extenda ms all del muelle. Es la bicicleta de don Pedro,

seguro dijo excitado el muchacho . A veces me lleva en ella a casa. Reunido con Fragela y el contraalmirante donde los dems no pudieran orles, Bernal dijo: Mejor ser que haga registrar toda la zona, Fragela. Lista le echar una mano. Pido refuerzos? Es preferible avisar a Miranda. Valen ms tres investigadores expertos, que todo un ejrcito de guardias mal entrenados, que nos pisotearan todos los indicios repuso Bernal. Y con

creciente inquietud, aadi: Temo que le haya ocurrido algo a Ramos. Las seales luminosas que vio anoche, cmo las comunicara? Por telfono o por radio? Tiene un pequeo receptor que le permite comunicarse con el puesto de la Guardia Civil de Chiclana. Desde que cerraron el campamento militar, no hay telfono aqu, comisario. Como ve, el pueblo est desierto. Y habr que registrar todos esos edificios vacos agreg Bernal. Interceptaran su mensaje

los que emitan las seales? Puede que captaran la frecuencia de la guardia costera... El doctor Pelez estaba efectuando la segunda autopsia del submarinista muerto. Lo haca con su viveza habitual, hablando ante un micrfono que llevaba bajo la barbilla, y que ms tarde permitira a una fonomecangrafa extender un borrador del informe. Pelez haba detestado siempre el papeleo que llevaba aparejada la labor de los forenses. Los dos patlogos locales, entretanto, le observaban admirados.

Incisin inicial realizada con gran destreza... rganos retirados en forma conveniente dict Pelez ante el micrfono, mientras el ms joven de sus colegas se sonrojaba detrs de la mscara. Vaya, qu es esto...? y tom una lupa, para examinar ms detenidamente la regin cordial. Tuvimos que diseccionar una pequea herida dijo el mayor de los dos facultativos locales. Encargu una diapositiva de la muestra. Al principio pensamos que era el orificio de entrada de una bala.

Hmm, extraa herida coment Pelez speramente. Es la primera que veo de esta clase. A qu la atribuiran ustedes? Electrocucin? Un electrodo insertado en la carne? Pero si hubiera sufrido una lesin semejante estando vivo todava, habra indicios vitales, no le parece? objet, muy corts, el joven patlogo. Encontraron una lesin correspondiente en el corazn, detrs de la herida? Seales de electrocucin?

No, doctor; aunque fue en eso en lo primero que pens. El corazn se vea perfectamente normal. Pero se par, no? dijo Pelez. Qu le hizo pararse? Tal vez una inhibicin del nervio vago? Habr que averiguarlo dijo, antes de diseccionar ampliamente toda la zona del esternn y extraer a trechos regulares muestras destinadas a nuevas diapositivas. Aqu, en los labios exteriores de la herida, hay indicios de intensa quemadura. Qu coo la puede haber causado? exclam, olvidando

momentneamente el micrfono y la posterior reaccin de la mecangrafa . Y sera sta la herida fatal? Nada indica que alcanzase el corazn, verdad? apunt el forense local. Pero si anda usted en lo cierto y no hay otras causas evidentes de la muerte, esto tiene que guardar, por fuerza, alguna relacin. Qu provoca un colapso cardaco? La asfixia? Sin embargo, no hay indicios ni de anegamiento ni de ahogo ni de estrangulacin ni de embolismo. Y tampoco se ven rastros de

enfermedad cardaca o arterial, ni de fallos renales o hepticos, ni de abuso de drogas o de alcohol. Veo que comprobaron todas esas posibilidades y las descartaron. En breve, que hemos de considerar plausibles la inhibicin vagal o la electrocucin. Y ustedes diseccionaron cuidadosamente el corazn y no encontraron seal alguna de electrocucin, no es as? pregunt Pelez incisivo. As es repuso el patlogo de ms edad. Entonces hay que tomar en

cuenta la inhibicin del nervio vago en el cuello determin Pelez. Pensamos en eso como ltimo recurso expuso el mdico joven, pero no pudimos encontrar ningn indicio de constriccin. Pelez ponder ms detenidamente el problema. Me gustara examinar a fondo el tejido cardaco, y examinar los daos que tiene en el pecho el traje de inmersin. Podra utilizar su laboratorio? Naturalmente, doctor Pelez. Para nosotros es un gran honor el que

trabaje usted aqu. Gracias respondi Pelez con la magnanimidad propia de quien est a la cabeza de una profesin. Bernal tambin necesita datos acerca de las principales caractersticas del difunto: raza, edad aproximada, ocupacin, etctera. Disponen de una buena instalacin radiogrfica? Como sabrn, he hecho un estudio de los tipos craneanos. Seguimos en las revistas sus artculos sobre el tema, doctor. Y s: el equipo del hospital est muy al da. Pero si algo nos falta,

probablemente podramos conseguirlo en el Hospital Naval. Mandaron analizar las muestras del agua encontrada en la trquea? En caso de que contenga diatomeas, es posible, comparndolas con muestras tomadas en distintas zonas de la baha, determinar la procedencia del cadver. Encargamos el anlisis, doctor, y esperamos tener los resultados durante el da de hoy. Una hora ms tarde, Pelez, que

haba estado utilizando el potente microscopio del laboratorio patolgico del hospital, apart de l la mirada, radiante de satisfaccin, y sali en busca de sus dos colegas. Ya lo tengo! Creo saber cmo muri el hombre rana. Tena cocida la vlvula principal del corazn. Cocida? exclam el forense gaditano. Le aseguro que nosotros no aplicamos ningn tipo de calor. Pelez rechaz con impaciencia esa justificacin.

El tejido cardaco sufri una irradiacin sbita y muy intensa, como las que emiten las microondas o un haz luminoso de altsima frecuencia, bastante para inmovilizar la vlvula. Un haz luminoso? se extra el mdico joven. Qu clase de haz podra conseguir eso? Aunque no estoy completamente seguro, uno de tipo lser. No he visto ningn caso mortal producido por ese medio, pero s he conocido un par de lesionados por quemaduras de lser ocurridas en el

laboratorio de ingeniera de la Ciudad Universitaria de Madrid. No me extraa que estuvieran ustedes desconcertados! Que yo sepa, es la primera muerte que se da en Espaa por irradiacin de lser. Ni que decir tiene, esto ha de salir en mis memorias! Pero cmo pudieron aplicarlo? quiso saber el joven patlogo. Y por qu no se fundi completamente el traje de inmersin en ese punto? Los rayos lser son de una gran precisin direccional explic

Pelez. Slo una nfima regin queda afectada por su contacto. Mi hiptesis es que el submarinista estaba parcialmente sumergido cuando le dirigieron la pistola lser al pecho. De tal forma, consigui alcanzar el corazn penetrando en un haz muy delgado, mientras que el agua del mar enfriara rpidamente los bordes del orificio de entrada. La muerte debi de sobrevenir muy de prisa, porque no se aprecia reaccin vital en torno a la herida. Quin puede disponer de una pistola de sas? pregunt el

patlogo de ms edad. Eso tendr que descubrirlo Bernal. En ese preciso momento entr una auxiliar de laboratorio con un sobre amarillo de gran tamao, que el veterano de los forenses rasg. Los resultados del anlisis del agua encontrada en la trquea le dijo a Pelez, antes de pasar a la ltima pgina del informe. Han comparado las diatomeas con las de muestras obtenidas en distintos puntos de la baha. La conclusin es que coincide mayormente con la

muestra extrada en Punta Candor, no lejos de la desembocadura del Guadalete. Dnde queda eso, exactamente? Un poco al oeste de Rota. Ah, eso le resultar muy til a Bernal. Echemos ahora un vistazo a las radiografas del crneo. El comisario quiere conocer las caractersticas raciales del cadver. Veo que comprobaron ustedes las placas craneanas. Situaran su edad entre los veinticinco y los veintiocho aos?

Eso pensamos. Estoy de acuerdo con ustedes. Ahora compararemos el perfil del crneo con mi muestrario bsico de tipos raciales y sacando de un abultado maletn una serie de placas radiogrficas, las prendi en una pantalla luminosa de observacin. Sus colegas siguieron la operacin con el mayor inters. Naturalmente dijo Pelez , es de vital importancia disponer de autnticas radiografas. Como vern, tengo doce muestras de los principales tipos craneanos: varios

europeos, asiticos, negros, norteafricanos, etctera; y tres hombres y otras tantas mujeres de cada grupo de edad de los distintos tipos, con tomas frontales y de perfil para cada individuo. Cuando hubo expuesto la radiografa correspondiente al submarinista muerto, pidi a sus colegas gaditanos que estableciesen comparaciones. Mientras ustedes sacan una impresin visual, yo voy a medir la cabeza de nuestro hombre. Es importante conocer la longitud,

anchura y altura del crneo y los ngulos de los planos occipital y frontal. Pelez estuvo haciendo clculos en una libreta por espacio de unos minutos, transcurridos los cuales pregunt: Y bien? Alguna conclusin? Desde luego no es ni europeo ni negro respondi el forense local , pero podra ser eslavo o norteafricano. Yo creo que lo ltimo dijo el patlogo joven. Aunque el

crneo se parece al del segundo asitico que tiene usted aqu, la nariz es bastante ms ancha. Vaya, creo que ha dado usted con la solucin declar Pelez. Segn mis clculos, se trata de un norteafricano. Veamos, pues, algunos de los subtipos de esta carpeta y sac de su maletn otro sobre pardo de grandes dimensiones. Tengo aqu una gama que va de egipcios y sudaneses a rabes y bereberes. Cmo consigui todo ese material? quiso saber el mdico veterano. No puede proceder

nicamente de su Instituto de Madrid. La mayor parte me la procur un buen amigo que trabaja en el Departamento de Cobaltoterapia del Gran Hospital. Es especialista en tumores cerebrales y, por supuesto, saca muchsimas radiografas con su nuevo escner. Otra procede de discpulos mos que ahora ejercen en Ceuta, Melilla, El Ain y El Cairo. En Madrid tengo una enorme coleccin, pero slo he trado los tipos bsicos, para la identificacin inicial. Pelez retir la primera serie de

placas y expuso la segunda, correspondiente a los subtipos norteafricanos. Los patlogos gaditanos compararon las nuevas placas con la radiografa craneal del cadver por identificar. Se les vea muy interesados. Parece de tipo bereber dijo el mayor. Lo mismo opino convino su joven compaero. Su sistema resulta impresionante, doctor. Las tablas de clculo son tiles comenz Pelez, pero

nada ofrece la exactitud del comparar con prototipos reales. Creo que podemos decir con bastante seguridad que nuestro hombre es un bereber del norte de frica. Lstima que falte toda la dentadura. Como vern, le extrajeron todas las piezas, exceptuando un tercer molar sin salir y los raigones de dos segundos molares. Es curioso que no llevara prtesis cuando lo encontraron. Es seguro que usaba dentadura postiza, porque observ indicios de friccin en las encas, que aparecan aplanadas. Con qu fin se tomaran

la molestia de quitarle las prtesis al cadver? Quiz para evitar una posible identificacin? Y en cuanto a la profesin apunt el mdico joven, podemos determinar algo? Examinemos las radiografas de las tibias dijo Pelez, en tanto colocaba otras dos placas en la pantalla. Ven esas seales de presin en la parte inferior? Significan que tena costumbre de acuclillarse, que es como suelen sentarse en el norte de frica. Y me parece que poco ms podemos

deducir, salvo que estaba en excelente forma fsica, con una musculatura bien desarrollada. No hay duda de que era un individuo activo, que haca vida al aire libre... ven el curtido de la piel en los hombros? Un militar? aventur el mdico veterano. Muy bien podra ser repuso Pelez. Repararon en el aplanamiento de los pies? Probablemente debido a las marchas o a las guardias. Y tambin lleva muy corto el pelo, cosa que respalda la

hiptesis. Y ese tatuaje en la parte de arriba del brazo izquierdo? pregunt el patlogo joven. A causa del contacto con el agua y de la putrefaccin, que lo desdibujaban, no pudimos sacar nada en claro. Bien, pues lo probaremos de nuevo dijo Pelez. Pueden llamar otra vez al fotgrafo? Supongo que dominar la fotografa de infrarrojos y ultravioleta. Inyectando glicerina bajo la piel, har que resalte el dibujo.

A las doce menos cuarto de aquella maana, Pelez y los dos patlogos gaditanos se dedicaban a examinar perplejos las fotografas de infrarrojos recin reveladas. Un dibujo que no dice nada, verdad? coment el mdico joven, con la mirada fija en la foto del tatuaje que el cadver exhiba en el brazo izquierdo. No reconoci su paisano . Y no se trata ni de una frase ni de una palabra..., slo hay unos cuantos palotes. Pelez le dio la vuelta a la

instantnea. Creo que lo estamos mirando boca abajo. Comparemos la posicin con el original y, tirando del cajn del refrigerador, levant, a la altura del torso, la sbana que cubra el cadver. Ven la mancha hiposttica que tiene debajo del codo? Pues la foto hay que mirarla por este lado. Yo sigo sin verle significado alguno declar el patlogo joven. Me parece que est en rabe exclam Pelez. Se dira que hay cinco caracteres. Aunque no he

estudiado esa lengua, la he visto escrita a menudo. Vamos a necesitar los servicios de un arabista. Hay alguno en la ciudad? En la universidad, sin duda dijo el gaditano de ms edad. Por lo menos, esto confirma su opinin de que el muerto es bereber. Le pasar estas fotos a Bernal tan pronto como la mecangrafa haya terminado el informe manifest Pelez, y que l estudie con el arabista el significado del tatuaje. Nosotros hemos hecho cuanto podamos.

A medioda el levante soplaba con renovada fuerza, barriendo el embarcadero de tablas de Sancti Petri y levantando desagradables remolinos de polvo en las callejas del pueblo, envueltas en una neblina trmula y caliginosa. Interrumpiendo su registro un tanto desordenado de la zona del embarcadero, Bernal fue a reunirse con el contraalmirante Soto, que esperaba, abatido, en el asiento trasero del coche oficial. En cuanto llegue Miranda, le

pondr al frente de las pesquisas y, camino de Cdiz, le dejar a usted en San Fernando, contraalmirante. Tengo que averiguar a qu hora llega Varga, porque necesitamos un profesional experimentado y un tcnico en huellas que examine la caseta. Si es preciso, comisario, puedo mandarle unos cuantos hombres de la Segunda Bis de San Carlos. Muy amable por su parte, pero confo que no nos hagan falta. Lo que no entiendo es por qu se

retrasa nuestro equipo tcnico. Salieron de Madrid ayer, en coche. En tanto deca eso, vieron un furgn color castao que se acercaba, precedido por un Seat 131 negro, por el polvoriento camino que vena de El Molino de Almaza. Vaya, si parece que ah llegan exclam Bernal animadamente. Y les acompaa Miranda. Al recibir el mensaje radiofnico que enviamos, habr comprendido que necesitamos inmediatamente el equipo tcnico. Varga salt del furgn en el

momento en que ste se detena junto al fondeadero y se acerc a Bernal. El vehculo se nos averi en las afueras de Jan, jefe, pero con ayuda de un mecnico de la zona, conseguimos arreglarlo para salir del paso. Qu ocurre por aqu? Estamos buscando a un guardia civil retirado, un sargento de Vigilancia de Costas que se llama Pedro Ramos y ha desaparecido. Vive en esa caseta. Fragela, que est al frente de la jefatura de Cdiz, el capitn Barba, Lista y yo hemos hecho un primer registro de esos

barracones vacos. Lo que ve ah es el velomotor del desaparecido; lo hemos sacado del canal, por el lado este del muelle. Pero de l, ni rastro. Y este condenado viento est levantando una polvareda del demonio y es imposible dar con ninguna huella. Han mirado debajo del embarcadero, jefe? Todava no, Varga. La marea est muy alta an, y el contraalmirante dice que tardar cuatro horas y media en bajar. La moto estaba hundida en el cieno de la

orilla. Quiere que le saque huellas en la caseta, jefe? S, por favor. Y regstrala a fondo. Seguramente la Guardia Civil tendr las huellas de Ramos en sus archivos de Chiclana. A continuacin fue Miranda quien se acerc, procedente del Seat oficial, a cuyo chfer haba estado dando instrucciones. Ya que ahora tenemos un coche ms, jefe, usted puede volverse en l a Cdiz y dejarnos a nosotros este furgn. Navarro me

manda decirle que espera en breve la llegada de Elena y de ngel. Estupendo, Miranda. Tengo interesantes planes para los dos. Quieres quedarte a dirigir las pesquisas en colaboracin con Fragela y el capitn Barba? Yo entretanto regresar para organizar las cosas con Navarro. Nos cuidaremos de que os enven provisiones y bebida. No anochece hasta las siete y media. Por las provisiones no se preocupe, jefe. En Cdiz, en jefatura, nos han cargado de comida, ms que

nada pescado frito, y han aadido dos cajas de cerveza Cruzcampo. Pues aprovchala t, Miranda. Yo sigo un poco indispuesto por las ostras gigantes de ayer. Y adems, conviene que llegue a tiempo de hablar con el obispo sufragneo. El obispo? pregunt Miranda con cierto estupor. Anda la Iglesia metida en esto? Espero que no, pero nunca se sabe. Al llegar a los modernos

locales que tena la Polica Judicial a la salida de la Puerta de Tierra, Bernal comprob que Navarro haba organizado esplndidamente la oficina y montado una mesa de trabajo y un sistema de archivo para lo referente al submarinista muerto. A lo mejor tendrs que abrir otro archivo para el guardia civil retirado, Paco. Temo que le haya ocurrido algo malo. Encontramos su velomotor hundido en el canal de Sancti Petri. Ya he pedido una copia de su ficha al puesto de Chiclana, jefe.

Han empezado Miranda y Varga la bsqueda? S, pero con la polvareda que est organizando all el levante, lo tienen muy difcil. Ha trado ya Pelez su informe de la autopsia? No, jefe, pero la ha prometido para la tarde. En ese momento entr briosamente ngel Gallardo, vestido muy a su aire safari, camiseta y tejanos y portando una bolsa de viaje. El ms joven de los colaboradores masculinos de Bernal tena todo el desenfado del tpico

madrileo. No me importa nada que me haya llamado para trabajar, jefe. Las dos nias que me llev de vacaciones a Benidorm se me enzarzaron en una pelea en el autocar antes de que llegsemos a Albacete, y luego result que el hotel estaba a medio construir, en un solar lleno de barro y en la otra punta de la baha, a tres kilmetros largos de los locales nocturnos. Un plan fatal, se lo aseguro. Pero cmo se te ocurri llevarte a dos chicas, ngel?

pregunt estupefacto Paco Navarro, a quien, tmido por naturaleza, le haba costado dos aos de noviazgo pedirle a Remedios que se casara con l, y que, claro, no dejaba de admirarse de la audacia de la joven generacin. Otras veces me haba salido la mar de bien respondi ngel animadamente. Si hay un poco de competencia, se andan con ms cuidado. Hablando de cuidado, ngel intervino Bernal en tono severo, tengo para ti una misin encubierta

que lo requiere, y quiero que salgas zumbando en cuanto Navarro te haya puesto al corriente de este caso del submarinista no identificado. Tomo habitacin en un hotel de aqu? No, de eso se trata precisamente. Quiero que sigas con esa ropa y des la imagen de un turista con poco dinero. Te vas a Rota, al otro lado de la baha, en el coche de lnea, y te hospedas en una pensin barata. Luego, tratas de buscar conversacin con los pescadores de all y con la gente que est de

servicio en la base, y te mantienes alerta. A ver qu descubres acerca de operaciones navales sospechosas, o barcos extraos o seales luminosas que se hayan podido ver, particularmente de noche. Y no te me les con ninguna rotea, por ms seductoras que puedan ser. Bernal saba bien que todo el xito de ngel Gallardo en la Brigada Criminal proceda de su habilidad para introducirse en los ambientes sociales de clase media y baja y obtener informacin sin suscitar sospechas.

Vale, jefe; cuente con ello. Cmo me comunico con ustedes? Telefonea a Navarro a este nmero una vez por da, digamos a las doce, o inmediatamente si descubres algo de inters. Y no te pases de las dietas normales. En un puerto pesquero como Rota, basta y sobra. Mientras Navarro informaba a Gallardo de lo referente al hombre rana y al sargento desaparecido de Sancti Petri, Bernal ech mano de la gua telefnica de Madrid y abri el tomo correspondiente a las calles.

Habiendo dado con el nmero que le interesaba, en la de Lagasca, un momento ms tarde estaba al habla con el padre Anselmo, el confesor de su mujer, el cual le prometi enviarle aquella misma tarde, por correo urgente, lo que le peda. Miranda y Lista, los dos restantes inspectores del equipo de Bernal, estaban con el inspector Fragela y con el capitn Barba de la Guardia Civil comiendo en la parte trasera del furgn bocadillos de calamares y de tortilla de gambas,

regados con generosos tragos de vino del pas, procedente de una bota. Con sus torbellinos de polvo, el levante haba eliminado toda posibilidad de encontrar huella alguna en las calles del abandonado campamento, llenas de rodadas, y no haba ni el menor rastro del desaparecido sargento. La marea baja no se producira hasta las 19.34, hora en que tenan prevista una bsqueda bajo la tablazn del muelle; con ese fin, el capitn Barba haba mandado a Chiclana por cinco pares de botas de goma. Varga, entretanto, estaba

terminando su examen tcnico de la caseta del sargento retirado, y su ayudante haba fotografiado las huellas descubiertas en los escasos muebles, que en ese momento aparecan cubiertos del polvillo gris que previamente les haban aplicado con un pequeo fuelle. Con la mirada puesta en las ruinas del castillo de la isla de Sancti Petri, Miranda interrog a Fragela sobre la torre visible en el extremo sur. Es un faro, inspector; uno de los muchos que jalonan la costa

desde el cabo de San Vicente hasta Tarifa. Emite, a intervalos de diecisis segundos, una luz blanca con un alcance de hasta doce millas martimas. Lo revisa peridicamente un equipo que los guardafaros envan en lancha. Sabe usted si vive alguien en la isla? pregunt Miranda. No; actualmente, nadie. El castillo lo construyeron, al parecer, en el siglo dieciocho, para proteger la entrada del canal. Segn dicen por aqu, se edific sobre las ruinas del templo de Hrcules Tirio, donde se

levantaba una de las grandes columnas. La antigua historia oficial de Cdiz asegura que la otra estaba al oeste de la ciudad, cerca de La Caleta, donde hoy se encuentra el fuerte de Santa Catalina. Segn los historiadores romanos y rabes, la columna de aqu estaba coronada por una enorme estatua de oro que representaba a Hrcules con una maza en una mano y un manojo de llaves en la otra y, a sus pies, la inscripcin Non plus ultra. La isla se llamaba, por aquel entonces, Heracleum.

Y cmo acab con el nombre de Sancti Petri? quiso saber Miranda. Dicen que por las llaves que la estatua de Hrcules tena en la mano. Una orden religiosa que se estableci en las ruinas del templo pagano le identific con San Pedro. Y cundo derruyeron las columnas? pregunt Lista. Aseguran que en el tiempo de las incursiones vikingas por estas costas. Haban servido de hitos por los que se orientaban sus naves. Veo que es usted un erudito

en historia local, Fragela coment Miranda. Mi esposa sonri l, que este invierno me llev a rastras a una serie de conferencias que daban en la universidad. Varga, que acababa de llegar, rechaz cortsmente el bocadillo que quedaba, consistente en una gran cua de tortilla apresada en un cuarto de barra de las llamadas pistolas. Creo que la marea ha bajado ya lo bastante para ponernos en marcha le dijo a Miranda. El barro de la orilla ya no tiene agua.

Despus de calzarse las altas botas de goma, que les llegaban a los muslos, inspectores de polica y guardias civiles se encaminaron a la playita de arena gris que se extenda al este del embarcadero, dispuestos a alcanzar la tablazn inferior. El sol pareca ponerse tras las veloces nubes de un blanco sucio, y Varga march en cabeza empuando una potente linterna cuyo haz enfoc hacia la primera fila de pilares, los ms prximos al agua barrosa del canal. En stos no hay nada grit

a los otros segn avanzaba hacia la segunda hilera, donde la luz natural penetraba en proporcin mucho menor. La concienzuda bsqueda se revelaba, una vez ms, infructuosa, hasta que al internarse en la tercera y ltima fila de podridos postes de madera, festoneados de algas y cubiertos de lapas y de bgaros, el pequeo equipo tropez con un macabro espectculo. De uno de los altos travesaos penda un cadver cuyos pies, enfundados en recias botas, aparecan recogidos hacia

atrs a ms de un metro del arenoso fondo, y con la ropa rezumando agua en un lento chorreo. Como la soga ascenda desde el cuello hasta una elevada viga, donde inverta su trayectoria hasta los tobillos del muerto, que amarraba fuertemente, el cuerpo se balanceaba hacia delante en un agudo ngulo. Torcida grotescamente a la izquierda, la cabeza tapaba en parte el nudo del grueso lazo ceido al cuello, y los ojos, desorbitados, contribuan a formar una mueca espantosa en el rostro del cadver.

Mientras el pequeo grupo de policas contemplaba aterrado el cuadro, Varga tendi un brazo para palpar la mueca derecha del ahorcado. Lleva muchas horas muerto dijo. Inspector, quiere pedirle a mi ayudante que traiga la cmara de trpode? Propongo seguir el procedimiento habitual y dejarlo como est, a la espera de que lleguen el jefe y el doctor Pelez. Le reconoce usted? pregunt Miranda al capitn Barba, a todas luces muy impresionado por lo

que estaba viendo. S: es Ramos, seguro. Era un excelente sargento, inspector. Mi padre sirvi a sus rdenes en Conil, all por los aos treinta. Espero que consigamos echarles el guante a los mal nacidos que le han hecho esto. Entonces, no cree que pueda tratarse de un suicidio? le pregunt Lista. Suicidio? Ramos? De ningn modo! Era un tipo demasiado duro y bregado para ceder a esas cosas. Aun as, deba sentirse muy

solo aqu, en Sancti Petri apunt Lista. Pero si era eso lo que le gustaba dijo Barba. Al morir su mujer, pidi este destino. Se dedicaba a estudiar los movimientos de las aves migratorias que se detienen en estas salinas camino de frica y al regreso. Vi unos cuantos libros de ornitologa en el estante de la caseta confirm Miranda. Deca que este lugar es ideal para observar a las aves marinas continu el capitn. Era la persona

menos indicada para deprimirse por el hecho de pasar en soledad la mayor parte del tiempo. Era independiente a ms no poder, pero iba a Chiclana tres veces semanalmente, para jugar al tute con sus amiguetes en la parte trasera del bar Alameda. No tendramos que descolgarlo antes de que vuelva a subir la marea? Lo haremos a su tiempo dijo Miranda. Lista ha ido a cursar un mensaje al comisario Bernal por la radio del coche, y l querr verlo todo exactamente como lo

encontramos. Cunto tardar la marea alta? le pregunt a Fragela. Hasta llegar aqu, ms de cuatro horas; y al comisario le costar unos treinta minutos el camino. Si bien, al regresar de su entrevista con el obispo sufragneo, Bernal se senta un poco mejor informado acerca de la Casa de la Palma y de las extraas actividades que all se desarrollaban, su interlocutor no haba podido aclararle nada acerca del pozo escondido en la Santa Cueva ni de

las curiosas propiedades del agua que manaba de l peridicamente. El prelado le facilit, por si le interesara consultar sobre el particular, las seas de un arquelogo de la localidad. En la sala de operaciones se encontr a la inspectora Elena Fernndez, recin llegada. Vesta, como de costumbre con un gusto exquisito, un modelo de Courrges de lana de tono pastel. Mi padre me ha trado en coche desde Sotogrande, jefe explic al saludarle. Resulta

agradable volver al trabajo. All el tiempo estaba fro y desapacible, y mi madre se pasa el da y la noche jugando al bingo con sus amigas ricas en el hotel de lujo que hay en la carretera, al pie de nuestro chalet. Demasiado aburrido para m. Navarro te har una sntesis de este caso, Elena, pero yo tengo un trabajillo para ti. Te gustara meterte en un convento por unos pocos das, la Semana Santa nada ms, y averiguar qu ocurre all? Pese a su expresin de asombro, Elena dijo que le atraa esa nueva

experiencia. Te conoce mi mujer? Personalmente, no, jefe; pero hablamos una vez por telfono, hace meses. Como conversacin, no fue gran cosa estaba claro que aquella pregunta le intrigaba. Te pondr al tanto de lo que hay: mi esposa est haciendo ejercidos espirituales en un convento raro que se llama la Casa de la Palma, en la calle de la Concepcin, que queda en la parte vieja, y han ocurrido all cosas extraas. Creo que podramos arriesgarnos a que te

presentases con tu nombre, junto con una carta de recomendacin del padre Anselmo, de Madrid. La carta la espero con el primer correo de maana. Aunque no debes revelar tu ocupacin a nadie en el convento, no hay inconveniente en que hables de tus padres y de tu ambiente familiar. En caso de emergencia, podras recurrir a mi esposa, si bien confo en conseguirte un contacto entre las mujeres que visitan a diario el convento para la vigilia. De acuerdo, jefe, lo har. Voy a necesitar otra ropa?

No: as das perfectamente el tipo. Esperarn que vistas bien. Te dar nuevas instrucciones maana, antes de que te persones all. En ese momento lleg del hospital Mora el doctor Pelez, que traa su informe sobre la autopsia del submarinista y las fotografas de infrarrojos del tatuaje descubierto en el brazo derecho del cadver. Se trata, sin duda alguna, de un bereber, Luis; y el tatuaje est en rabe, y no s qu significa. Lo ms singular son las causas de la muerte Bernal aguz el odo. El paro

cardaco fue ocasionado por un haz luminoso de alta frecuencia, probablemente lser. He ledo un artculo sobre lesiones producidas en laboratorios por irradiacin de lser; se consideraba que el principal efecto era de sobrecalentamiento, pero ahora se ha comprobado que pueden darse cambios biolgicos de otros tres tipos: fotoqumico, termoacstico y elctrico. La lesin que nos ocupa recuerda las de tipo termoacstico, causadas por ondas de choque procedentes de un concentradsimo punto luminoso

capaz de romper el tejido. Os dejo a ti y a Varga la tarea de averiguar quin dispone de armas de esa naturaleza. Supongo que los americanos de Rota dijo Bernal. Me di perfecta cuenta de que el comandante de la base callaba algo durante la entrevista que celebramos. Navarro entr corriendo, procedente del despacho exterior. Un mensaje de Lista, jefe. Han encontrado al guardia civil retirado. Estaba bajo el embarcadero de Sancti Petri. Ahorcado.

Salimos inmediatamente hacia all repuso Bernal. Recoge el maletn de tus trastos, Pelez. Los focos que haban instalado Varga y los guardias civiles sirvindose del pequeo generador existente en el furgn de los tcnicos hicieron que a su llegada, avanzado ya el crepsculo, Bernal y Pelez encontraran el fondeadero de Sancti Petri y su tablazn inferior iluminados por una cruda luz blanca. Despus de una concienzuda

inspeccin, el comisario convoc a los dems en la caseta del sargento muerto, de modo que el patlogo y el tcnico dispusieran de amplio espacio para realizar su trabajo. Si necesitan ayuda, nos avisarn dijo Bernal a Miranda. Habr que retirar pronto el cadver, antes de que empiece a subir la marea. Bernal interrog detalladamente al capitn Barba acerca de las costumbres del difunto y de su posible estado de nimo. A tenor de lo que usted dice,

Barba, parece muy poco probable que se quitase la vida, aunque la mayor parte de estos casos terminan resultando de suicidio. Ha notado que existe un travesao ms bajo donde pudo encaramarse para lanzar la soga sobre la viga superior antes de atrsela a los tobillos? Pero sa parece una forma muy rara y complicada de colgarse, comisario objet el capitn. Admito que son pocos los casos de ahorcamiento que he visto aqu, pero ninguno se le pareca. Quiz tenga razn. Sin

embargo, la viga superior, la que sirvi de soporte a la soga, est demasiado alta para que pudiese alcanzarla sin ayuda de una escalera, y no he visto ninguna por aqu. No hubiera tenido ms remedio para subir al travesao, lanzar la cuerda por encima de la viga y recuperarla por el otro extremo. Hecho eso, dnde poda sujetar el cabo contrario, como no fuera en sus propios tobillos? Quiz en el travesao, donde se haba encaramado apunt Lista . Aunque puede que con eso

corriera el riesgo de que la cuerda quedara floja. Ah est la cosa precisamente intervino Miranda. O bien la cada sera demasiado poca, con lo cual no consegua el fin deseado, o bien sera demasiada, y los pies le tocaran el suelo. El caso est muy en funcin de si la muerte se produjo por estrangulamiento, con lo cual pudo durar horas dijo Bernal, que advirti al momento la desazonada expresin del capitn ante sus palabras, o fue por una rpida

fractura de las vrtebras cervicales y de la espina dorsal. Volvindose hacia Barba, le propuso que fuera a llamar a Chiclana, para saber si el juez de instruccin estaba ya en camino. Tendremos que darnos prisa en descolgarle, jefe dijo Miranda. Ser interesante ver qu descubre Varga en cuanto a las fibras de la soga coment Bernal. Al menos podr decimos en qu longitud se desliz sobre la viga al caer el cuerpo. Qu peso le daras t? Era muy robusto y con una

gran panza... reflexion Lista. Alrededor de noventa kilos. Y en cunto calcularas la cada? Algo ms de dos metros, jefe. Bernal sac un pequeo bolgrafo chapado en oro e hizo unos clculos en su cuaderno. Al cabo de un momento alz una mirada perpleja. Si aciertas en cuanto al peso de Ramos y la distancia de la cada dijo, tendra que haberse arrancado la cabeza. Me da una fuerza de golpe formidable: casi mil

ochocientos kilos. Varga y Pelez comprobarn ms tarde peso y distancia, claro, y buscarn la equivalencia en la tabla de cadas. Pelez nos podr decir tambin si hubo fractura de vrtebras por dislocacin, como me parece inevitable en este caso. Varga, que en ese momento regresaba del lugar de los hechos, pregunt a Bernal si, en vista de la inminente marea, podan descolgar el cadver. He puesto seales en distintos puntos de la soga, jefe, y

hemos fotografiado los nudos, que dejaremos como estn. La cuerda es de camo y nailon, y muy gruesa, de modo que voy a necesitar la cizalla que tengo en la furgoneta. Esperemos otros diez minutos, Varga. Si el juez no ha llegado entretanto, autorizar el levantamiento. Plantado en el umbral de la caseta, Bernal, estremecido por la fuerte brisa vespertina que soplaba del este, celebr haber llevado consigo su abrigo de pelo de camello. Formando una copa con las

manos, encendi un Kiser y se puso a meditar en los dos casos que le ocupaban. Tena la certeza de que estaban relacionados entre s. El submarinista norteafricano no poda haber emprendido sin respaldo su desastrosa incursin en el puerto de Rota. Si en la noche del veintiuno de marzo, o en otra inmediata, penetr en la base naval por mar, como pareca lo ms verosmil, forzosamente tuvo que hacerlo apoyado por un equipo. Con las defensas que hubiese llegado a nado, fuese de uno de los baos pblicos

de la playa de la Vieja, al oeste del puerto, fuese de la propia drsena de pescadores, pues ambas se encontraban demasiado distantes. Ahora bien, segn el contraalmirante Soto, el sonar pasivo instalado en la entrada del puerto de Rota habra detectado el paso de cualquier embarcacin de casco metlico, fuese de superficie o submarina. Slo una de madera o de fibra de vidrio tena posibilidades de burlar aquella defensa electrnica. Aunque quiz el razonamiento de Soto fuese errado: si el submarinista

formaba parte de un equipo especial de hombres rana de la Marina de un pas norteafricano, sin duda habra llegado a bordo de alguna unidad naval lo ptimo sera un pequeo submarino, pens Bernal que depositndole lo ms cerca posible de la costa, esperase su regreso o tuviera previsto recogerle a una hora determinada. Pero el submarinista no haba vuelto, lo cual poda significar que, detectada por los americanos la operacin clandestina, stos haban tomado las oportunas medidas defensivas.

Cul de los tres pases del Magreb poda tener inters en montar una operacin semejante, y medios para realizarla? Record Bernal haber ledo en la prensa que Marruecos, Argelia y Tnez haban celebrado en fechas recientes una cumbre con miras a una futura federacin del Magreb, reunin destinada consideraban los comentaristas a molestar a sus vecinos, en particular a Libia, situada al este, y a Mauritania, que se encontraba al sur. En noviembre de 1975, estando Franco en su lecho de

muerte, el Consejo de Regencia, enfrentado a la amenaza de la Marcha Verde, se haba apresurado a cederle el Sahara espaol a Marruecos, y desde entonces las relaciones existentes entre ambos pases haban sido bastante cordiales a pesar de las peridicas reivindicaciones marroques sobre los enclaves de Ceuta y Melilla. Era notable la sincronizacin de esas demandas con momentos de inquietud interna de aquel pas; de igual forma se haba servido el Caudillo del tema de

Gibraltar para distraer la atencin pblica cuando la situacin poltica as lo requera. Y bien, se pregunt Bernal, qu inters podan tener los marroques en la base de Rota? La Unin Sovitica y los pases del Pacto de Varsovia s lo tenan, y muy vivo, y el comandante norteamericano haba hecho alusin a las frecuentes actividades de espionaje de aquellas potencias. Marruecos, en cambio, haba firmado recientemente con los Estados Unidos un ventajoso pacto de defensa mutua: qu razn, pues,

poda moverle a espiar en la base conjunta que su nuevo aliado tena al otro lado del Estrecho? Sera cuestin de tratar a fondo el asunto con Soto y con los asesores polticos de la base naval de San Fernando. Pese a todo, estaba convencido de que la muerte del submarinista significaba que las defensas de Rota haban sido vulneradas, aunque sin xito, puesto que, por medios an por aclarar, se haba neutralizado la incursin. Querra el Ministerio de Defensa espaol que descubriese l cules fueron esos medios?

Estaba luego la cuestin del guardia civil ahorcado que en esos momentos se balanceaba macabramente a corta distancia de all. Habiendo visto ciertas enigmticas seales luminosas cerca de la isla de Sancti Petri y reconocido parte de las letras del alfabeto Morse utilizadas, aquel hombre haba transmitido el hecho a su puesto de mando. A la maana siguiente desapareca, y aquella tarde le encontraban ahorcado. Cuando Pelez terminase la autopsia y Varga hubiera examinado las pruebas

forenses, conocera las causas de la muerte y aproximadamente a qu hora se haba producido. El ltimo contacto con Ramos se fijaba a la una y doce minutos de la madrugada anterior, hora de su comunicado. Algo le deca a Bernal que no era aqul un caso de suicidio: la hora de su observacin de las misteriosas seales y la de su muerte estaban demasiado sincronizadas. Habran interceptado su mensaje de radio y tomado medidas inmediatas para silenciarle? Consternado, Bernal se

preguntaba qu habra ocurrido en aquel destartalado muelle de madera en medio de la desolada oscuridad y del fuerte viento de la noche. Miranda y sus acompaantes no haban encontrado indicio alguno de lucha ni en la caseta ni en sus alrededores. Qu ms habra visto Ramos que no tuviese tiempo de comunicar y que exigiera, quiz, su eliminacin? Los intrusos no pensaran, claro est, que el puesto iba a quedar sin vigilancia una vez descubierta la desaparicin o el aparente suicidio del guardia civil...

O s lo crean posible? En tal caso, sus actividades tenan que estar relacionadas con Sancti Petri, que era, por as decirlo, la puerta trasera del arsenal de La Carraca. Sin embargo, el contraalmirante haba dicho que el canal no era navegable para embarcaciones de ms calado que una pequea lancha. Y aun ese tipo de nave correra el riesgo de ser avistada canal adentro, en los puentes viarios, o por los marineros de guardia en los astilleros Bazn y en el propio arsenal de La Carraca. Por otra parte, qu motivo podan

tener los norteafricanos intrusos para penetrar clandestinamente en las bases espaolas? Comprobar sus defensas? Costaba imaginar que alguno de los pases del Magreb buscase atacar las bases peninsulares espaolas o dispusiera de recursos para ello. Las meditaciones del comisario se vieron interrumpidas en ese punto por la llegada del coche oficial que traa al juez de instruccin del partido de Chiclana y del furgn del depsito de cadveres. El capitn Barba present a Bernal el

magistrado local, hombre de mirada viva, que habiendo escuchado un rpido resumen de lo ocurrido, ley con gesto de solemne gravedad las credenciales libradas por el ministerio al comisario, hecho lo cual autoriz la retirada del cadver y su traslado al depsito del hospital de Cdiz, a fin de que se procediese a la autopsia oficial. Los guardias civiles ayudaron al equipo de Bernal a tender el cadver en una camilla, todava con el lazo ceido al cuello y los tobillos amarrados, que seguidamente fue

introducido en un cilindro de fibra de vidrio, que Pelez cerr. Antes de salir hacia Cdiz, Bernal le dijo al capitn Barba: Podra situar unos cuantos hombres que vigilen noche y da la caseta? Conviene que lleven suficiente armamento. Descuide, comisario. Organizar turnos de cuatro horas. El primero pueden atenderlo los hombres que estn aqu, y mandar relevos a las once. Pdales que vigilen el canal y los accesos a la isla, por si

apareciesen embarcaciones de cualquier tipo, y si disponen ustedes de ellos, procreles prismticos de infrarrojos. Que estn atentos a posibles seales desde el mar y a cualquier respuesta desde tierra. Habra manera de establecer una lnea de comunicacin telefnica con Chiclana? Es preferible que no confen los mensajes a la radio, por si los interceptan. Ver qu se puede hacer, comisario. Quiz puedan echarnos una mano los de Marina.

6 DE ABRIL, MARTES
A primera hora del Martes Santo, Bernal y Navarro se encontraban en la improvisada sala de operaciones, examinando las fotografas del tatuaje hallado en el brazo del hombre rana, a la espera de que llegase el arabista de la universidad. A qu hora dijo que estara aqu, Fragela? pregunt Bernal al jefe de polica gaditano. A las nueve, comisario.

Mientras aguardamos, por qu no llama al comandante del puerto y al jefe de la aduana y les pide informacin sobre movimiento de navos y mercantes del norte de frica? Intntelo tambin en el aeropuerto de Jerez, Fragela. Recuerdo haber visto all un par de aviones con distintivos marroques. En Inmigracin tendrn las fichas cumplimentadas por los pasajeros que desembarcan en Cdiz, comisario observ Fragela. Le digo que desentierren las de todos los visitantes norteafricanos?

Pueden hacerlo fcilmente? Ahora funcionamos por ordenadores, y creo que las entradas estarn registradas en el banco de datos de aqu. A continuacin el ordenador puede compararlas con los archivos centrales de Madrid, que nos darn la lista de los que desarrollan actividades ilegales. Sera intil comprobar las entradas y salidas correspondientes, pongamos, a los ltimos quince das, de visitantes marroques, argelinos y tunecinos. El aeropuerto de Jerez no

presentar dificultades, comisario. All funciona todo por ordenador. Es extraordinario lo que ha avanzado en unos pocos aos el Registro coment Bernal. Cuando yo era joven, tenamos que revisar con mil penas los montones de fichas que recibamos de los puertos, y que no conservbamos ms de seis meses. Lo de ahora da un carcter enteramente distinto al trabajo de investigacin, y vamos a necesitar hombres con una preparacin distinta de la que reciban los de mi poca. En realidad

se trata de dar un nuevo planteamiento a nuestra forma de investigar, en especial a causa de la rapidez con que pueden cotejarse millares de fichas y de informes. Quiz tendra que solicitar el retiro anticipado. No diga eso, jefe protest Navarro. De nada serviran todos los ordenadores del mundo si no hubiera alguien capaz de formular las preguntas apropiadas y de interpretar inteligentemente las respuestas obtenidas. Lo que usted quiera, pero yo

sigo pensando que si pretendo continuar en la profesin, necesito formarme en las posibilidades aportadas por los ordenadores a la labor policiaca. Desde luego pueden ahorrar mucho trabajo de piernas, comisario apunt Fragela, como me lo han demostrado aqu una serie de casos recientes. Sin embargo objet Bernal , a la hora de captar la atmsfera de un caso, no hay nada como examinar el escenario del crimen y pasearse por las calles de una ciudad

o por el campo. As es como he trabajado yo siempre. La gente lo llama intuicin, pero en realidad se trata de observacin pasiva. Aunque uno no registra de forma consciente cada uno de los pequeos detalles que se ofrecen a la vista, ni todos los rostros que ve, ni todo conjunto de objetos que examina, no es extrao que ms adelante la memoria pasiva reaccione con algn nuevo y urgente elemento informativo que le conduzca a la solucin. Son el telfono, y Navarro descolg.

Es para ti, jefe. El doctor Pelez, que llama desde el depsito. Qu tal va eso, Pelez? quiso saber Bernal. Y escuch durante un rato con expresin grave . Ya. Algo as me esperaba. Demasiada coincidencia. Espero con inters el informe completo. Colg el auricular y se volvi hacia sus colegas con aire de creciente agitacin. Fue asesinato, como sospechaba. Pelez dice que el sargento Ramos fue estrangulado con una delgada cuerda por un asaltante

que le atac por la espalda, y que luego, para simular que se haba colgado l mismo, le ataron una soga al cuello. Cree que Varga y el equipo tcnico podrn confirmar sus conclusiones basndose en el estado de la soga. En cuanto a la hora en que se produjo la muerte, dice que aunque es difcil precisarla, por el agua de mar que impregn el cadver al subir la marea, el reloj de pulsera que llevaba el difunto se haba parado a las cinco y treinta y siete. A qu hora fue la pleamar esta maana en Sancti Petri, Fragela?

ste consult una tabla de mareas. A las siete y cincuenta y seis, comisario. Hmm. Varga tendr que establecer la relacin entre la crecida del agua y las posiciones relativas del cadver y de su mueca derecha. De todas formas, creo que podemos partir de la hiptesis de que mataron a Ramos en el curso de las cuatro horas posteriores a su ltimo mensaje de la una y doce. Eso hace pensar que el barco autor de las seales que l haba

visto fonde en el muelle de Sancti Petri dijo Navarro, puesto que desaparecera de las pantallas de radar poco despus de cursar Ramos su aviso. Pero, de ser as objet Bernal, por qu no reapareci ms tarde, despus de que liquidaran a Ramos? Puede significar que esa misteriosa embarcacin intercept el mensaje del sargento al puesto de Chiclana y curs otro a sus cmplices de tierra a fin de que fueran a Sancti Petri y diesen cuenta de l. Hecho lo cual la embarcacin

sale a alta mar, o quiz se sumerge incluso, si era un submarino. No olvidemos que sus tripulantes, con propsitos que todava no conocemos, dirigan seales a una o varias personas situadas en la costa. Justo en el momento en que les entraban el caf, lleg de la facultad el arabista. Fragela hizo las presentaciones. El profesor Castro es famoso por sus conferencias sobre historia de Cdiz, comisario, y bisnieto del clebre historiador de nuestra ciudad.

Tengo entendido que conoce usted el rabe, profesor le dijo cortsmente Bernal. Mayormente el clsico, comisario, a mi pesar. Me gradu en Estudios Orientales por la Universidad de Granada. Usa el rabe moderno una escritura distinta? No, pero pueden aparecer palabras que yo desconozca. Se trata slo de unas pocas letras. Tiene la bondad de examinar esta fotografa? Aunque no es muy clara, nuestro fotgrafo hizo cuanto

pudo. Castro examin atentamente la ampliacin que mostraba el tatuaje del submarinista muerto. Desde luego son caracteres rabes, pero estn algo borrosos... Por el tono azulado, parecen parte de un tatuaje alz una inquisitiva mirada hacia el comisario Bernal. Es usted muy observador, profesor dijo l. Y bien, qu significan? Nada que me resulte evidente, comisario. Son cinco consonantes sin puntos diacrticos,

de modo que tendremos que deducir las vocales que faltan. La primera equivale a la m latina; sigue una l, y luego una kh gutural, o una q sigui estudiando perplejo la desdibujada fotografa. No se me ocurre ninguna raz rabe, de las obvias y habituales, que contenga esas tres letras aadi despacio. Las dos ltimas parecen una r y una t volvi a levantar la mirada. Podra tratarse de un nombre propio? La gente suele taturselos a menudo. De todas formas, no se me ocurre nada, de momento. Hay

inconveniente en que me lleve la fotografa, para consultarlo en algunos diccionarios de rabe moderno? Ninguno, profesor. Celebrara mucho que pudiese desvelarnos algo de este misterio. Nos ayudara a identificar a la persona de quien se trata. Guardar reserva sobre su investigacin, verdad? Sobre todo sera imprudente tratar el asunto con gente que tenga el rabe por lengua materna. Descuide. Y me gustara

poder ayudarles en alguna medida. Una vez se hubo retirado el profesor Castro, de encorvada figura y aspecto de erudito, Bernal encendi un Kiser. Se le vea serenamente satisfecho. Al cabo de un momento, se volvi hacia Navarro y Fragela y les dijo: Creo que estamos avanzando. De veras, jefe? repuso Navarro, un tanto perplejo. Por lo menos tenemos una neta relacin entre ambas muertes, no se da cuenta? Ese pequeo eslabn, aunque no sepamos todava

qu significa, dar forma a toda la investigacin. Sentada en el borde del incmodo catre, en su celda del piso alto de la Casa de la Palma, la inspectora Elena Fernndez pensaba en lo extrao de los lugares a que le conduca su trabajo. Le caba por lo menos el consuelo de que la ventanita enrejada diese a la calle a que abra sus puertas el convento. De lo dicho por la amable sor Encarnacin mientras le mostraba el camino hacia la celda, deduca que

aquel piso estaba reservado a las ejercitantes seglares. Mirando el austero hbito de lana color castao que colgaba de la puerta del armario, Elena hizo una mueca: no iba a resultar muy adecuado para una persona con sus ideas de la moda. Sin embargo, en el curso de la corta entrevista que haba mantenido con l a su llegada, el padre Sanandrs haba dado a entender la conveniencia de que durante su estancia, y mientras realizaban sus ejercicios espirituales, las seglares adoptasen

el humilde vestido de novicia. Despus de aceptar sin reparos su carta de presentacin, y pese a que Elena estaba segura de que no se conocan, Sanandrs se haba interesado cortsmente por la salud de su padre. Sera simplemente, pens Elena, porque en vista de las referencias procuradas por Bernal en el sentido de que se trataba de un magnate de la industria de la construccin, el padre Sanandrs abrigaba la esperanza de obtener algn sustancioso donativo para su curiosa orden.

Aquel prior por nombramiento propio y extraamente vestido de obispo, le haba dado la impresin de un fantico de mucho cuidado. Luego de despotricar contra el Vaticano II y las nuevas reformas introducidas en la Iglesia, haba criticado con encono los peligros de la moderna vida secular. Elena lleg a la conclusin de que, en lo religioso, era un seguidor del cardenal Lefvre y, en poltica, le situaba bastante a la derecha del desaparecido general Franco. Al preguntarle ella por la Orden de la

Palma, declar que no pasaba de ser una nueva fundacin que haba existido antao en el mismo lugar, y que su rito se basaba en el de los premonstratenses. Se dedic, en el recogimiento de la celda, a estudiar el folleto de orientaciones destinado a los ejercitantes laicos, por el cual supo que contaban con que asistiese siete veces al da, en la capilla, en compaa de los hermanos y hermanas del convento, a la celebracin de las horas cannicas. Las comidas se serviran en el

refectorio despus de prima, sexta y completas, y no habra platos de carne durante la Semana Santa, hasta el Domingo de Pascua. Poda intervenir a diario, si as era su deseo y se consideraba en el debido estado de contricin, a las procesiones penitenciales. El propio padre Sanandrs la confesara, igualmente si as lo deseaba. El resto de sus horas libres poda dedicarlo a la contemplacin, aunque quiz le gustara ayudar de vez en cuando a las hermanas en sus labores domsticas y otras tareas.

Elena se puso en pie y, asomndose a la ventanita enrejada, mir hacia la estrecha calle de la Concepcin. Se preguntaba si encontrara la manera de establecer un medio de comunicacin seguro con la sala policial de operaciones de la avenida de Andaluca. El comisario Bernal le haba pedido que cuidase de estar disponible cuando llegaran por las tardes las mujeres de la Adoracin Diurna: tratara de organizarle un contacto por medio de una de ellas. Su nica alternativa era participar en las

procesiones como penitente descalza cuando los pasos salieran del convento y, una vez en la calle, buscar un telfono. Despojndose de su costoso vestido de Courrges, lo colg con pesar en el minsculo armario. El hbito castao tena un tacto spero y desagradable ms prximo, pens, a la arpillera que a la lana de merino , pero se lo puso rpidamente y se lo ajust con el cinturn de camo, tras lo cual se calz las alpargatas, de color azul. Viendo que dispona de una hora hasta la tercia, sali

silenciosamente al corredor, cuyas ventanas daban al mayor de los dos patios rectangulares. Abajo, a considerable distancia, vio al padre Sanandrs, vestido como antes con sus galas de obispo, hablando muy serio con dos oficiales del ejrcito: un coronel y un capitn, le pareci, por las estrellas que lucan en sus gorras caqui. Aunque sus voces resonaban en la quietud del claustro lleno de palmas, la altura era mucha para poder or lo que decan. Decidi trasladarse a la planta baja, a fin de estar ms cerca de ellos.

El inspector ngel Gallardo, que ya haba encontrado alojamiento en una limpia pensin prxima al puerto de pescadores de Rota, se encontraba en su ambiente favorito: un caf de los muelles, lleno de humo. El largo mostrador cubierto de cristal exhiba una enorme variedad de mariscos y pescados de la zona, as como de tapas a base de carne y hortalizas. El suelo apareca sembrado, casi hasta la altura de los tobillos, de pieles de gamba, huesos de aceituna, mojadas colillas de

puros y de cigarrillos, manchadas y rotas servilletas de papel y rasgados cromos o boletos fallidos. El ruido de las speras voces de los pescadores era ensordecedor. Radiante de satisfaccin, ngel haba invitado a una ronda de copitas de manzanilla a un grupo de cinco pescadores, que aceptaron gustosos la hospitalidad del locuaz turista madrileo y daban suelta a su descontento por los mtodos de las autoridades marroques y a su desdn por la falta de redaos que mostraba el gabinete de Calvo Sotelo en la

negociacin de un acuerdo pesquero que les permitiese faenar en condiciones ms ventajosas en la costa africana. Llevaban cuatro das sin hacerse a la mar, debido al apresamiento en Tnger de una de las embarcaciones de sus amigos. Mientras les alentaba en su parloteo, ngel encarg una racin de ostras rebozadas y empez a desviar lentamente la conversacin hacia el tema de los arrastreros soviticos. Uno de sus interlocutores menos jvenes y ms curtidos, cuya musculatura realzaba un ajustado

niqui a rayas azules y blancas, acogi con sonora risa la pregunta del simptico madrileo. Los vemos casi todas las noches, por lo regular en parejas, y le aseguro a usted que, de pescar, nada. sos no nos hacen la competencia. Con todas las antenas que llevan montadas en las jarcias, es otra pesca la que persiguen. Muy simpticos, cuando nos acercamos: a veces nos echan una botella de vodka ruso, del mejor. Pero si ellos se acercan demasiado, los americanos les envan una corbeta y los echan.

Y qu me dices, Eusebio, del submarino que estuvo a punto de volcar al Estrella del Mar? Te acuerdas de eso? intervino uno de los jvenes. ngel aguz el odo. Un asunto raro, aqul. Hace unas semanas, un sbado por la noche era, estbamos pescando con el Estrella frente al cabo Espartel, al oeste de Tnger. Los dos habamos hecho buenas capturas. Nos alejamos de la costa marroqu antes de que sus patrulleras nos localizaran y salimos zumbando hacia casa. Fuera ya de las

aguas africanas, encendimos las luces, y cuando nos acercbamos a la baha de aqu, el Estrella , que iba a trescientos metros detrs de nosotros, de pronto se vio levantado del agua por lo que creyeron una ballena. Fue una suerte del demonio que no llevaran tendidas las redes, porque se les hubieran enganchado de mala manera. Y qu era? pregunt el ms joven de los marineros. El submarino ese, quiero decir. No pudimos enterarnos. Una cosa negra, de entre cuatro y cinco

metros de largo y uno y medio de ancho, que sali a la superficie justo debajo del Estrella y a punto de ponerlo culo arriba. Se alej aguas adentro a toda mquina... treinta nudos, calcul Joselito que llevara. Era tan pequeo, que no poda tener ms de cuatro o cinco tripulantes. Pero la potencia del cacharro aquel era una cosa fantstica. Los americanos han debido estar probndolo en la baha, aunque yo nunca he visto un trasto de sos en superficie con luz del da. La conversacin pas de forma

natural a la base norteamericana y a lo mucho que la vida haba cambiado en Rota desde la llegada de los yanquis en 1953. Hay que reconocer que ha trado mucho dinero a la ciudad apunt uno de los jvenes. Pero la pesca no ha vuelto a ser lo que era objet Eusebio, el de ms edad. La mejor poca fue en los aos cuarenta y cincuenta, cuando escaseaba la comida y sacbamos buenos precios por las capturas. Ahora, con todos esos aparatos de sonar y todas esas redes

antisubmarino, los peces se asustan, y a nosotros nos complican el entrar y salir del puerto, por no decir nada, cuando por fin hemos salido, de los condenados marroques. Ese comentario les hizo volver a sus preocupaciones cotidianas. No obstante, ngel consider que se haba hecho con una informacin muy interesante para Bernal. Escudada por una talluda datilera, al lado norte del claustro principal de la Casa de la Palma, Elena Fernndez se haba sentado en

un banco de mrmol y, con un rosario entre los dedos, finga leer un misalito de tapas de pergamino blanco. Iba acostumbrndose ya a la aspereza del hbito, e incluso apreciaba la proteccin que le ofreca frente al helado asiento, donde quedaba oculta por una serie de grandes macetas de azucenas y amarilis carmes cuyo intenso perfume la tena algo mareada. Rompa nicamente el silencio el argentino murmullo de una fuente en la que la estatua de un ngel sostena ante la boca una trompeta de

la cual brotaba el fino chorrillo intermitente. El suave eco del agua apenas permita a Elena captar la atenuada voz del padre Sanandrs y de los dos oficiales, que mantenan una conversacin ambulante, de modo que confi en que orientasen sus pasos hacia donde ella estaba. Distingua claramente ambos extremos de la arcada norte del claustro, al parecer menos frecuentada por los religiosos de la casa que su lado sur, el que una el vestbulo principal con la capilla. A medida que se acercaban las

voces masculinas, se acurruc en un rincn del banco, fingindose todava ms absorta en sus devociones. Alcanz entonces a or unas cuantas palabras: ... castillo de Santa Catalina... operacin nocturna... lugar seguro..., y ms tarde frases completas, que atribuy al oficial de ms edad, el coronel: Desde luego, todo ese asunto ha sido un escndalo. El jefe de la JUJEM no tendra que haberse inmiscuido. Y la actitud de la polica fue una pura traicin. Elena capt los murmullos

desaprobadores del padre Sanandrs. Bien, padre, encontramos que el mejor momento sera el sbado por la noche, cuando la guarnicin estar menos protegida, a causa de los permisos de fin de semana. Pero no bloquearn en seguida las carreteras? oy Elena que preguntaba el oficial joven. Naturalmente, por eso hay que engaarles permaneciendo en la ciudad por lo menos durante una semana. Qu me dice, padre? Se refiere a quedarse aqu? Pero eso sera peligrossimo! el

prior le pareci a Elena muy alarmado. Recibimos frecuentes visitas, y tenemos hospedados a algunos seglares hasta por lo menos el prximo lunes. Entre ellos, la esposa de un comisario de Madrid. Pero nuestros chicos pasaran por otros dos visitantes seglares, como los dems arguy zalamero el coronel. No habra problema alguno. Desde lo del juicio, son caras conocidas objet el padre Sanandrs. Se les ha visto en la televisin, y los peridicos han

publicado fotografas suyas. Podran encerrarse en sus celdas durante esa semana, y luego los sacaramos por mar. La secreta conversacin, tan fascinante para los odos de Elena, empez a desvanecerse cuando los tres contertulios se volvieron de espaldas al punto donde ella se encontraba medio agazapada y, para gran desencanto suyo, abandonaron el claustro en direccin al cuarto del prior. Despus de consultar el reloj, decidi que dispona de tiempo para subir a su celda y redactar un breve y

urgente informe para el comisario Bernal, antes de que la llamasen a la capilla para nona. Sin que nadie lo advirtiera en apariencia, Elena lleg hasta su cuartito, entr y ech el cerrojo a la puerta tras de s. Al abrir el armario, para sacar su maleta, tuvo la vaga impresin de que sus ropas no estaban colgadas como las haba dejado. Acercndose a la cmoda, examin los cajones donde antes haba distribuido sus prendas interiores. Nuevos indicios de desorden. Habran registrado sus

cosas mientras estaba en el claustro? Regresando inquieta al armario, sac su equipaje y lo puso encima del catre. Abierta la maleta, a primera vista vaca, inspeccion cuidadosamente el forro. Insertando una segunda llave en la base del asa, tir entonces de las cinchas de seda cosidas al forro, y la parte central del fondo se abri con un chasquido. Suspir aliviada: el intruso no haba dado con aquel compartimento secreto de la maleta proporcionada por Bernal, que contena sobres y papel de cartas, una pequea pistola

Derringer, una potente linterna, un dispositivo electrnico que permita escuchar a travs de las paredes, unos prismticos para uso nocturno, un magnetfono en miniatura y una cmara Rolleiflex tan pequea que caba en un puo. Despus de extraer una cuartilla y un sobre, Elena cerr el falso fondo, ech la llave y devolvi la maleta al armario. Sentada a la mesita dispuesta bajo la ventana, se sinti animada por el bullicio que llegaba de la calle a medida que las tiendas abran sus puertas a las cinco

y media, despus de la siesta. Absorta en seguida en la redaccin del informe, no oy la bien engrasada mirilla que se abra por el lado del corredor ni percibi la fra observacin de que era objeto. El comisario Bernal y el inspector Lista estaban sentados en el interior del Renault 4, de color verde y sin distintivos, que haban estacionado en la parte alta y ms ancha de la calle de Jess Nazareno, desde donde podan observar el Convento de la Palma. Bernal

suspir impaciente: Ya no pueden tardar, Lista. El sbado las vi aqu a esta hora. Es urgente que le organicemos un contacto a Elena. La mujer en que vengo pensando, si puedo localizarla antes de que llegue a la puerta del convento, pasar inadvertida para todos. La considera de fiar, jefe? Espero que lo sea. Durante el rato que habl con ella el otro da, me dio la impresin de una mujer juiciosa, que lo ser ms si le ofrecemos pagarle sus servicios.

En ese mismo momento apareci a lo lejos una alta figura femenina de recia osamenta, que caminaba en direccin a ellos, procedente de la parte baja de la ciudad, y tambin la ms humilde. Es ella, Lista. Baja y hblale. Le enseas la placa y te la traes hacia el coche. Seguro que me reconocer. Bernal vio a Lista conversando animadamente con la corpulenta mujer, que le mostraba la botella vaca que tena en la mano. Luego, acercndose al coche con manifiesto

recelo, la mujer mir a Bernal por la abierta ventanilla. Vaya, es usted! De qu va todo esto? vibraba en su voz el acento de la clase trabajadora barcelonesa. Yo no he hecho nada. Porque usted es un polica, eh? Ya le preguntar a sor Serena, que nos dice quines son todas esas visitas de fuera. Aquella seora grande que nos mangonea a todas debe ser su esposa, oi? S, todo muy exacto. Y que yo sepa no ha hecho usted nada malo. Se trata de un pequeo trabajo que

quera encargarle, que es del todo legal y le ser bien pagado. La catalana mostr mayor inters, y su actitud cambi al momento. Bueno, y por qu no empezaba por eso? Qu tengo que hasert? En primer lugar, guardar silencio sobre esto. Ni una palabra a nadie, entendido? Vale, se lo prometo. Qu hago yo? Sacar del convento, sin que nadie lo vea, una carta que le

entregarn de vez en cuando. Eso es todo? Cunto me pagar? Bernal calcul una suma ni tan alta que despertara las sospechas de la mujer, ni tan baja que la indujera a traicionarle. Mil pesetas por entrega. A dnde hay que llevarla? Las suelas estn caras, sabe? Dnde vive usted? pregunt Bernal. All abajo, en La Via, en la calle San Flix. Tiene telfono en casa?

Debe estar de broma! ri ella estrepitosamente. De dnde va a sacar la mujer de un pescador pobre para pagar telfono? Calle San Flix, dice? reflexion Bernal en voz alta. No queda por all el restaurante El Faro? Y tan: un poco ms abajo, en la misma calle. Estupendo. Cuando tenga alguna carta para m, vuelva a su barrio como si tal cosa al salir del convento y telefonenos a este nmero desde una cabina o desde un bar del contorno le anot el

nmero en un pedazo de papel. Pregunte por el inspector Navarro. l le dir a qu hora debe ir al restaurante El Faro, donde le entregar la carta al inspector Lista, mi acompaante. l le pagar entonces las mil pesetas. Vale, trato hecho. La carta me la dar su mujer, supongo. No, no lo creo. Ser una joven, la seorita Fernndez le mostr una fotografa de Elena. Cuide de que nadie la vea hablando con ella o recogiendo la nota que le d.

Y en qu anda metida esa gente ah dentro, eh? pregunt a Bernal hincndole sugerentemente el codo. No tendrn montada una casa de citas, verdad? Siempre me ha parecido raro ese revoltijo de curas, monjas y obispos. Pero mi marido dice: Qu se pierde por probar? T siempre quisiste tener chiquillos. Mi hermana qued en estado despus de beber el agua del viejo manantial, cuando an no haban abierto el convento de ahora. O sea que, por qu no intentarlo? Aunque, no crea se encogi,

resignada, de hombros, poco bien me ha hecho hasta ahora. Claro que, con el marido en el mar todo el tiempo, mal poda hacerlo, oi? y largndole a Bernal un nuevo codazo, ri estrepitosamente. En fin, si me da a ganar mil pesetillas de vez en cuando, yo sigo con el agua de los monjes, tenga lo que tenga dijo. Y recordando algo, agreg: Cmo sabr esa seorita que yo soy su cartero? Le ped que esta tarde estuviera pendiente de usted repuso Bernal.

Conque saba que iba a decirle que s, eh? Deb pedirle el doble. Mientras ella se alejaba calle arriba con andar hombruno, Lista la contempl con cierto recelo. Est seguro, jefe, de que no nos har un pan como unas hostias yndose de la lengua con las otras mujeres o con las monjas? sa? Ni hablar! repuso Bernal con convencimiento. Tendra que ser que el padre Sanandrs le ofreciese ms, y con un poco de suerte, no se enterar de lo

que nos traemos entre manos. Habiendo dinero de por medio, los catalanes no sueltan prenda. Saldr que ni bordado, ya vers. Al salir del bar de pescadores que daba frente al puerto de Rota, el inspector ngel Gallardo se dirigi hacia una cabina telefnica, a fin de comunicarse con su colega Paco Navarro. Estaba todava en eso cuando, vuelto hacia los cristales, vio un voluminoso Cadillac de matrcula rabe que se detena a la puerta de un elegante hotel del otro lado de la plaza. Cuatro hombres de

chilaba se apearon del automvil y se encaminaron a la alfombrada escalinata que daba acceso al establecimiento. No quera el jefe, Paco, que se siguiesen los movimientos de todos los rabes? pregunt. Pues bien, cuatro de ellos acaban de bajar de un cochazo delante de un hotel de cuatro estrellas de la plaza principal de aqu. No estar de ms que te enteres de quines son, ngel, y qu estn haciendo ah. Lstima que no disponga de

un coche sin distintivo. Podra ser que se trasladasen a otro sitio. Si necesitas respaldo, vuelve a llamarme. Yo voy a hablar con Fragela, el inspector de aqu, a ver cmo estn de coches K en Cdiz. ngel entr con naturalidad en el vestbulo del hotel y se encamin al casi desierto bar situado a la derecha de la recepcin. Resolviendo que convena mantener despejada la cabeza, pidi un San Francisco y se puso a charlar con el joven camarero. De los cuatro rabes no se vea ni rastro; probablemente

haban subido a sus habitaciones. Despus de intercambiar unas cuantas bromas, en particular concernientes a las dos chicas de la recepcin, ngel se interes, como quien no quiere la cosa, por el nmero de huspedes que reciba el hotel durante la Semana Santa. Ya no es lo de antes dijo el mozo, aunque se hospedan algunos oficiales norteamericanos cuando les llega de visita la mujer. Dan unas propinas fenomenales. Para m, que no acaban de aclararse con nuestro dinero. Casi siempre pagan en

dlares. Y los rabes? indag ngel. Sueltan buenas propinas? Qu va, ni por equivocacin. No pisan el bar. Se dice que no toman bebidas alcohlicas en pblico, pero que en el transbordador las compran, libres de impuestos, para su consumo dijo el camarero, algo escandalizado. A m no me dan ni un duro, y a las camareras, tampoco. Y qu hacen aqu? Porque no parecen turistas, verdad? Son hombres de negocios?

Segn Marif, la de recepcin, no. Marif es la bonitilla, la que llena las fichas; y como los pasaportes vienen en rabe y ella no lo entiende, como tampoco el francs, puestos a eso, les tiene que preguntar la profesin. Dice que son peces gordos de Rabat. Y siempre se hospedan aqu los mismos? No sabra decirle. A m, con esas barbas y esos albornoces, me parecen todos iguales. Dios sabe qu harn, todo el da encerrados en la habitacin.

No salen mucho? Slo al casino del Puerto. Segn los chferes, son grandes jugadores, aunque por aqu no se les pierden los dirhams. Dndose cuenta de que no podra inspeccionar ni las fichas de registro ni los pasaportes de los rabes del hotel sin romper el incgnito de que se beneficiaba, mientras que la polica local s poda llevar a cabo una verificacin de rutina, Gallardo decidi telefonear de nuevo a Navarro desde la cabina de antes, por si acaso la

recepcionista del hotel intervena la llamada. El comisario Bernal estaba leyendo con vivo inters el informe que ngel Gallardo haba cursado por telfono acerca de su conversacin con los pescadores. Habr que entrevistarse de nuevo con el comandante de Seguridad de la base de Rota, Paco coment. No slo resulta que los norteamericanos disponen, al parecer, de un nuevo tipo de arma de neutralizacin de personas que

funciona a base de rayos lser, sino que adems, y por las trazas, ahora tienen un submarino enano del que no se ha informado a nuestra Armada. Mejor ser que llames al contraalmirante Soto a San Fernando y le pidas que nos concierte una cita. De acuerdo, jefe; ahora le llamo. Qu hago con los rabes de ngel? l cree que, si se desplazan de ese hotel de Rota, necesitar apoyo. Mira a ver qu puede conseguirnos Fragela en materia de coches K. Me temo que ese asunto

resulte trabajo perdido. Segn los primeros anlisis de datos que ha trado Fragela, hay una apreciable afluencia de comerciantes norteafricanos que pasan por Algeciras, muchos de ellos hacia Cdiz y Jerez, en viaje de negocios, pero en su mayora son gente de poca monta. Ese Cadillac de que habla ngel, de matrcula marroqu, parece algo ms prometedor. No perdemos nada dejando que los siga y prestndole un poco de ayuda. No se me ocurri que pudiera tener que desplazarse. Ha llegado ya algn

mensaje de Elena? Nada todava, jefe; pero Lista est al acecho, para establecer contacto cuando llame la catalana. Elena Fernndez se haba escondido en la manga de su hbito de novicia el sobre cerrado que contena su mensaje para Bernal, y cuando la campana llam a vsperas, se encamin al corredor que conduca a la capilla. Sabiendo que el comisario tena previsto organizarle un contacto por mediacin de una de las mujeres que

visitaban el convento diariamente a la cada de la tarde, se rezag, con no poca impaciencia, lejos de las puertas del oratorio. El padre Sanandrs le dedic una solemne inclinacin de cabeza al pasar por el claustro precediendo a la pequea asamblea de monjes, y las monjas le pidieron entre susurros que esperase con los dems seglares y se sentara a la derecha de la nave central, detrs de las religiosas. Reparando en una mujer de envarada espalda, que vesta un hbito idntico al suyo y tena la nariz aguilea y la

expresin altanera parecidas a las de doa Carmen Polo, seora de Meirs, comprendi que deba tratarse de Eugenia Bernal, la mujer de su jefe. Sor Serena fue a abrir el postigo de la puerta principal, para dar paso al grupo de ruidosas mujeres que aguardaban empuando sus vacos recipientes de cristal. Vamos, un poco de respeto vituper la monja. No sabemos si el agua fluir hoy, y como no tengis ms tiento, seguramente no lo har.

Elena escrut ansiosamente los rostros de las recin llegadas, preguntndose cul de ellas intentara establecer contacto. Le inquietaba el que la inexperta aficionada lo hiciese de forma tan ostensible que llamase la atencin del padre Sanandrs o de alguna de las monjas. Pero como sor Serena la mandase entrar en la capilla por delante de las asiduas visitadoras, tuvo que situarse de mala gana a la misma espalda de la que crea esposa de Bernal. Iniciado el oficio, Elena lanz subrepticias miradas a las mujeres

que tena detrs, pero ninguna de ellas pareca interesarse en absoluto en su persona. Elena sigui el oficio de vsperas maquinalmente, sin apenas mirar el misal, y a medida que el padre Sanandrs atacaba las palabras finales, fue invadindola una sensacin de desesperanza, mientras que la carta destinada a Bernal pareca quemarle la carne bajo la manga. Concluido el servicio, las mujeres congregadas a su espalda se levantaron de golpe y se encaminaron al altar. Adelantndose, estiraban el

cuello detrs del padre Sanandrs, y fijaban la atenta mirada en un panel de cristal engastado en el suelo, frente al altar. Por encima de ellas descollaba muy alta una majestuosa imagen de Nuestra Seora de la Palma, de tamao mayor que el natural, de brazos acogedoramente abiertos, pero con esa fra expresin facial, ajena a lo humano, que los imagineros andaluces suelen imponer a sus creaciones. Las dos mujeres ms prximas al ara forzaron el avance, mirando, ansiosas, al oficiante.

Mana el agua, padre? Tendremos milagro? El extrao personaje de purpreas vestiduras episcopales permaneca frente a ellas esttico, desplegados los brazos y ladeada la cabeza en actitud de oracin. Parece un santo de El Greco, pens Elena. La embargaba una extraa sensacin, casi como de estar presenciando un misterio pagano, que se vio acrecentada cuando una de las seglares, una mujer alta, de huesos grandes y melena color castao, exclam con un grito tosco:

Ah est, chicas! Empieza a manar. Algunas de sus compaeras empezaron a proferir voces de aliento, hasta que el padre Sanandrs, abriendo por fin los ojos, baj la mirada. El milagro se ha operado una vez ms! exclam con voz sepulcral. He aqu el agua de la vida, fluyendo de la roca viva! A una seal suya, un aclito baj los empinados peldaos que conducan a la cueva situada bajo el altar, de donde reapareci poco ms

tarde, portando un gran cliz de plata. Apiadas con avidez a su alrededor, las mujeres destaparon sus botellas. Luego de pronunciar una bendicin sobre la copa, el prior procedi a verter porciones del cristalino lquido en los recipientes que le tendan. Aprovechando que todas las miradas se hallaban pendientes de la inslita ceremonia, Elena se escabull del bando y encaminse hacia la salida. Al cabo de un instante, la mujer alta se separ del apiamiento y enfil el pasillo con

andar desenvuelto. Al igualarse, dijo con voz susurrada pero muy audible: O sea que es usted la seorita Fernndez? Elena asinti mudamente y la sigui a paso rpido hacia el claustro. Tiene algo para m, verdat? Elena le desliz el sobre y, al hacerlo, le apret suavemente la mano, en expresin de gracias, tras lo cual, y con la mayor discrecin posible, regres a los bancos traseros de la capilla. Nadie pareca haberse percatado de su breve

ausencia. Despus de su tercera llamada a Paco Navarro, para prevenirle de que los rabes podan trasladarse al nuevo casino instalado al norte del Puerto de Santa Mara, ngel, sentado en un alto taburete de un modesto bar que daba frente al hotel de los rabes, permaneca al acecho, mientras esperaba el coche K que haba de procurarle el inspector Fragela: un pequeo Seat 600 de color rojo. Mientras Gallardo vigilaba la

entrada del hotel, se haba presentado en la recepcin un sargento de paisano, de la comisara de Rota, con el aparente fin de someter a una comprobacin rutinaria las fichas de registro de los clientes llegados con motivo de la Semana Santa. La recepcionista, que le conoca de esas revisiones peridicas, le hizo pasar al despacho del gerente y le entreg un montoncito de tarjetas blancas y, con ellas, cuatro pasaportes. Las fichas correspondientes a stos no las tengo llenas todava le

dijo. Con los pasaportes rabes, nunca me aclaro. Como el sargento le pidiera permiso para utilizar la fotocopiadora, la muchacha conect la mquina y le dej aplicado a su tarea. Siguiendo las instrucciones recibidas de Fragela, fotocopi inmediatamente los pasaportes de los cuatros huspedes marroques. ngel, que segua instalado en un taburete junto a la ventana del bar de enfrente, apenas dirigi una mirada al sargento de paisano cuando abandon ste el hotel, ignorante de

que aquella discreta visita iba a procurarle en breve las seas personales de los africanos sospechosos. Transcurrido casi un cuarto de hora, vio detenerse en la calle secundaria que quedaba junto al bar, el coche K, el pequeo Seat rojo. Pag los tres cafs que haba tomado, dobl su ejemplar de El Pas, que acababa de llegar de Madrid en el tren de la tarde, y sali. Acercndose al conductor del coche K, le mostr por la abierta ventanilla su placa de la DSE, que sujetaba desdoblada dentro del peridico. El

gaditano salud a su colega madrileo y le abri la portezuela del lado derecho. No tiene esto mucha potencia, no?, si tenemos que perseguir a un Cadillac coment ngel al chfer de la polica gaditana, que como l, iba de niqui y vaqueros. Parecer de poca potencia, pero lleva un motor trucado. Cuando nos metamos en autopista, tendrs que agarrarte a las gafas de sol dijo, al tiempo que le tenda el sobre que le haban mandado recoger en la comisara de Rota.

ngel examin las fotocopias de los pasaportes de los cuatro visitantes marroques, que por cierto no haban salido todava del hotel, y se las tendi a su colega. Aunque las fotos han salido mal, son stos los sospechosos. Qu tal ests de francs? S un poco, porque pas cuatro aos destinado en Ceuta. Entonces tambin sabrs algo de rabe exclam ngel. Los pasaportes estn en estos dos idiomas. Lo malo es que no lo leo

confes el polica gaditano: nunca consegu descifrar esos garabatos. Pero a lo mejor me desenvuelvo con el francs. La profesin que dan estos dos, marchand de vins, es comerciante en vinos? S, eso mismo. Y no te parece una ocupacin un poco rara, tratndose de musulmanes? Pues no sabra decirte... En Ceuta se importaba mucho vino, y los espaoles de all no se lo beban todo.

Qu dices de ste? pregunt ngel, sealando la tercera fotocopia. No es piloto de las Fuerzas Areas marroques? S, exacto confirm el conductor. A lo mejor es l quien ha trado a los otros en avin. Como vers, los sellos de entrada son del aeropuerto de Jerez y tienen fecha de hoy. No hay vuelos internacionales con Jerez, as que han venido en un aparato particular. Y el cuarto hombre comercia, al parecer, en artculos generales coment ngel. Cmo se explica

que un oficial de las Fuerzas Areas haga de piloto de dos comerciantes en vinos y un hombre de negocios? A lo mejor es pariente de uno de ellos sugiri el gaditano. Por los nombres, desde luego, no se puede saber, debido al curioso sistema de patronmicos que usa esa gente. Se llaman hijo de fulano, sin ms, o incluso nieto de mengano. Cuando estaba all, llegu a pensar que todos eran familia. En ese preciso momento advirtieron que el portero del hotel haca seas al chfer del voluminoso

Cadillac estacionado en el aparcamiento, entre las palmeras que le daban sombra, y los cuatro rabes de chilaba aparecieron bajo la marquesina de la puerta. En marcha dijo ngel. Ya puedes ir arrancando. El comisario Luis Bernal lea con expresin grave el primer y breve mensaje de Elena Fernndez, sacado subrepticiamente del convento. Quieres llamar a Fragela, Paco? pidi a Navarro. Quiz

pueda l aclarar un poco este asunto. Mientras aguardaba la llegada del inspector local, y estudiando el gran plano mural de la ciudad, Bernal advirti que el castillo de Santa Catalina formaba una estrella de cinco puntas, tres de las cuales sobresalan de un pequeo promontorio situado al oeste de la ciudad vieja, junto a los desiertos baos de La Caleta, y a no ms de medio kilmetro, o entre siete y ocho travesas, del Convento de la Palma. Cuando lleg Fragela, Bernal les invit a l y a Navarro a

acompaarle a su despachito interior, cuya puerta cerr. Vamos a ver, Fragela; cuntenos lo que sepa sobre la guarnicin del castillo de Santa Catalina. Es numerosa? Ni mucho menos. Diez oficiales y treinta y cinco hombres, como mximo. La mayor parte de la guarnicin militar se aloja en los antiguos cuarteles en la calle del Doctor Gmez Ulla, frente al Parque Genovs y seal en el mapa mural los edificios en cuestin. Y quin est preso ah, en el

castillo, quiero decir? pregunt Bernal. Dos de los oficiales convictos en el consejo de guerra por la abortada intentona militar del ao pasado. Pero, como comprender, se trata de informacin reservada. El ministerio ha repartido a los sentenciados por las distintas regiones militares, y los va trasladando de una a otra peridicamente. Para impedir nuevas conjuras, supongo coment Bernal . No estar de ms, Fragela, que

lea este informe que acabamos de recibir de la agente que tenemos situada en el Convento de la Palma. Como ver, sorprendi la conversacin de dos oficiales, un coronel y un capitn, que al parecer proyectan un asalto al castillo de Santa Catalina el sbado por la noche. Los conspiradores, que se proponen liberar a esos prisioneros, le proponan al padre Sanandrs usar el convento como casa franca. El inspector Fragela ley con detenimiento el informe. No lo tendran fcil

coment escptico. El fuerte tiene una sola puerta de acceso, y las almenas estn guardadas da y noche por centinelas armados. Y por mar no pueden intentarlo de ninguna manera: cualquier embarcacin que usasen acabara destrozada contra los escollos, que son formaciones de conchas fosilizadas y caliza. Pero cuentan con que el sbado por la noche, con el comienzo de los actos de Semana Santa, la guarnicin estar ligera de hombres, y en todo caso pueden tener cmplices en el interior. Si

consiguieran sacar a los presos, cul sera su mejor ruta de escape? Bernal volvi frente al plano mural, acompaado por Fragela y Navarro. Si no se declarara la alarma inmediatamente dijo Fragela, tendran buenas posibilidades, yendo en coche, de seguir el Campo del Sur hasta la Puerta de Tierra, y desde all, por esta ancha avenida, hacia la va Augusta Julia, o hacia el puente Jos Len de Carranza, para cruzar la baha. Pero si recibiramos aviso rpidamente, podramos poner en

marcha el plan previsto para estos casos, consistente en interceptar los accesos a este lado de la Puerta de Tierra, con lo cual quedan virtualmente cerradas las salidas de la ciudad vieja, y situar otro control en este lado de La Cortadura, que equivale a aislar a Cdiz-2 de la baha. Pero la operacin nos llevara probablemente unos cinco o diez minutos. Conociendo la velocidad con que solan moverse los andaluces, se pregunt Bernal si los clculos de Fragela no pecaran de cierto

optimismo. As pues, la idea de llevar a los excarcelados a una casa franca cercana no es tan mala, despus de todo, no? tante. En especial si mantienen all a los evadidos durante cosa de una semana, a la espera de que se hayan aquietado los nimos. Fragela reconoci que el plan poda dar muy buenos resultados. El nico riesgo est en que les viesen entrar en el convento. Pero los vecinos de esa calle estn acostumbrados a las idas y venidas de los oficiales que lo

visitan. Y la ciudad estar en fiestas esa noche dijo Bernal. Tras un momento de reflexin, aadi: Quiero que indague de forma discreta la identidad del coronel y el capitn que visitan al padre Sanandrs. Yo entretanto hablar con el Ministerio de Defensa por el telfono con selector de frecuencias. El sol poniente tea de rojo sangre las aguas de la baha de Cdiz en tanto ngel Gallardo y el chfer de paisano, en su Seat 600 rojo, seguan a discreta distancia, por la

comarcal que sale de Rota hacia el este, el Cadillac de matrcula marroqu. En las estrechas calles del Puerto de Santa Mara se vieron retenidos a causa de una procesin: la de la Cofrada de Mara Santsima del Desconsuelo, cuya Virgen, de cerosos rasgos e impasible mirada fija en el infinito, avanzaba cabeceante, baada en el fulgor amarillo de sus cirios de talladas pantallas de cristal, sobre la plataforma espesamente alfombrada de claveles rojos y blancos, impelida su enorme carga por los costaleros

penitentes bajo el rpido avance de las sombras. Cuando el Cadillac, que haba conseguido escabullirse por travesas secundarias, entr en la anchurosa Nacional VI, bordeada por las famosas bodegas de Terry y las de otros exportadores de vino, el chfer moro pis el acelerador, con lo que el resplandeciente turismo casi se perdi de vista. Como no le des un poco de caa a tu famoso motor trucado le dijo ngel a su acompaante, los perdemos.

En cuanto entraron en la serie de cerradas curvas que forma la Nacional VI entre las colinas, al este del Puerto, el pequeo Seat empez a acortar distancias, y al cabo de cinco kilmetros alcanzaron la bien sealizada variante que da acceso al nuevo casino, producto, como todos los dems, de la liberalizacin posfranquista. Acorta un poco pidi ngel; no es cuestin de entrar en el establecimiento pegados al trasero de ellos. La pequea carretera serpeaba

un corto trecho entre altozanos con vistas a la baha ya en sombras, hasta que repentinamente divisaron el iluminadsimo edificio de dos plantas que, metido en un hondn y con sus enjalbegados muros, era la viva estampa de un dar tetuan. Sus sencillos arcos, de verdes celosas, que cubran en ambas plantas su fachada desprovista de autnticas ventanas, le daban, en efecto, el aire de una mansin rabe. Habiendo estacionado el coche K, los dos policas entraron en el vestbulo, donde las arcadas se

repetan en constante motivo decorativo de audaces colores primarios en tomo a una escalera central, de caracol, adornada en su hueco axial por lo que pareca ser un olivo seco. Crees que nos dejarn entrar con este trapo? le pregunt ngel al gaditano. No siendo noche de gala, por supuesto. A los turistas no les exigen chaqueta y corbata. Pero no sera mejor que hablases con el jefe de seguridad? Es un antiguo polica. ngel ech un vistazo a la cola

de los que sacaban entrada. Ni rastro de los cuatro marroques. Repar en los precios de los billetes: cuatrocientas pesetas por una sola visita; dos mil por el abono semanal, cuatro mil por el mensual y diez mil por todo el ao. Pensando en lo rpidamente que haban entrado los moros, dedujo que tenan abonos. El recepcionista dedic a ambos policas una mirada de supremo desdn, a todas luces disconforme con su atuendo. El jefe de seguridad vendr en seguida. Quieren pasar por aqu,

por favor? y les mostr el camino hacia un cuarto situado a la derecha del acceso a la sala de juego. ngel se sent en la mesa que haba en mitad de la habitacin y encendi un Marlboro. Un momento ms tarde apareca el responsable de la seguridad, de chaqueta negra y pantalones a rayas. El inspector Gallardo? pregunt con cierto titubeo. Soy yo dijo ngel, al tiempo que le mostraba la plateada placa, de grueso relieve y funda de cuero. ste es el sargento Prez,

de Cdiz. En qu puedo servirle, inspector? Tenemos discretamente vigilados a cuatro marroques que acaban de entrar en el casino. Aqu tiene las fotocopias de sus pasaportes. Querra consultar el archivo y decirme con qu frecuencia les visitan? Desde luego, inspector. Con el ordenador, tendremos la informacin en unos minutos. Esperarn aqu? Preferiramos esperar en la

sala, para ver qu hacen. Sganme por aqu. En seguida les traer los datos. Mejor ser que nos veamos en el bar, dentro de diez minutos repuso ngel. Le impresionaron el tamao y la elegancia de la sala de juego principal, con sus hileras de mesas de ruleta francesa y americana y, a los extremos, las pequeas consolas para el black-jack. Tambin all se insista en los paneles de colores primarios y en el motivo decorativo de los arcos simples. Dado lo

temprano de la hora, slo cuatro mesas de ruleta estaban abiertas, pero la despierta mirada de ngel repar en una serie de seoras de aspecto acomodado, maduras pero bien conservadas, que jugando simultneamente en dos o tres mquinas tragaperras, no prestaban atencin alguna al juego de las danzantes ruedecillas ni se dignaban tan siquiera ocuparse de sus ganancias, ms fija su atencin en los jvenes que ms prometan de entre los presentes en la sala. Con su entrada, l y el sargento haban

causado cierto revuelo entre aquellas aburridas frecuentadoras de la sala de juego. Por cubrir las apariencias, ngel se acerc a la ms prxima mesa de ruleta y entreg al croupier un billete de cinco mil pesetas, para que se lo cambiase por fichas. Aunque vio a un par de rabes de albornoz blanco, al fondo de la sala, en las mesas donde las apuestas mnimas eran ms altas, se daba cuenta de que no le convena demostrar demasiado su inters. l y su acompaante empezaron a apostar,

el sargento a base de fichas de a cien pesetas, a rojo o a negro, y l, como la mayora de los jugadores, a plenos elegidos al azar. Cuando, pasados cerca de diez minutos, Prez haba gastado ya todas sus fichas, ngel le hizo una sea y, recogiendo sus considerables ganancias, lanz una propina al croupier , que rastrillndola hbilmente, la meti en la caja de las gratificaciones, instalada en una esquina de la mesa. Camino del bar, vieron que los dos rabes seguan junto a la mesa de boule.

Ests seguro de que son de los nuestros? pregunt ngel. A m todos me parecen iguales. Pidi una cerveza Skol y pag con dos fichas de sus ganancias. El jefe de seguridad apareci en una puerta lateral, y como le hiciera una sea, ngel se le acerc con naturalidad, llevando consigo el vaso. Aqu estn las fichas de asistencia de dos de sus marroques, que tienen abono anual. Como ver, son clientes muy estimados. El piloto y el otro no haban estado aqu con

anterioridad. A los dos primeros el director suele invitarlos a la sala privada, donde no hay lmite ni de apuestas ni de ganancias, y pueden jugar al chemin de fer, que es su juego favorito. Lo haba en la sala principal, pero lo retiramos hace poco, porque traa ms problemas que ganancias. Y es ah donde estn ahora quiso saber ngel, en la sala privada? S, y los otros dos se reunirn con ellos despus de haber echado un vistazo por aqu abajo, aunque no

creemos que sean jugadores serios. Habra manera de que observsemos la sala privada sin ser vistos? Tendr que consultar con el director respondi el jefe de seguridad, vacilando. A ver si me lo consigue pidi ngel. Le espero en el bar. Gallardo encontr all al sargento Prez, a quien puso al tanto de la situacin. Minutos ms tarde les invitaron, con una nueva sea, a cruzar la puerta de antes, donde encontraron a la impresionante

persona del director, de chaqu y corbata blanca. Tengo entendido, inspector, que se trata de un asunto de la mayor importancia. Cuestin de seguridad estatal repuso ngel con firmeza. En tal caso le llevar a un punto de observacin, en la confianza de que no le dir a nadie que existe ese lugar. Slo a mi superior, el comisario Bernal. Perfectamente. Sganme. Precedidos por su gua, ngel y

el sargento salvaron un corto tramo de escaleras y se internaron en un corredor de techo muy bajo, donde se perciba clarsimamente el zumbido de los climatizadores. El director les hizo entrar en un cuartito y se llev un dedo a los labios. Ahora, cuidado con hacer ruido. Apret un botn y en el suelo se descorri un panel que permita ver desde arriba a los croupiers y jugadores congregados en la salle prive. Vio ngel que adems de los dos marroques haba otros tres

jugadores, stos con el uniforme blanco de la Marina estadounidense. Quines son los otros tres? le susurr al director. Oficiales de la base de Rota bisbise aqul. Har que le traigan copias de sus documentos de identidad. Puede orse la conversacin? Apretando este pulsador. Hay micrfonos debajo de la mesa de juego. Si le interesa grabar algo, el jefe de seguridad le indicar cmo. Todo el casino tiene

instalaciones como sta? pregunt ngel, curioso. Slo en la medida necesaria para garantizar nuestra seguridad y la de los clientes. El comisario Bernal no consigui dormir ms que a ratos en su confortable cama del Hotel de Francia y Pars: no dejaba de darle vueltas a la decisin del Ministerio de Defensa de no intervenir en la conjura para la liberacin de los tres militares recluidos en el castillo de Santa Catalina. Sus nicas medidas

seran reforzar la guardia el sbado por la tarde y vigilar estrechamente a los conspiradores, una vez conocida su identidad. Aunque la decisin le pareca arriesgada, Bernal no dejaba de reconocer la conveniencia de dejar, antes de lanzarse sobre ellos, que los propios confabulados se comprometieran. Pero la causa de su preocupacin y de su inquieto insomnio era la posibilidad de que existiese una relacin entre aquel complot de poltica interna y la muerte del submarinista y del antiguo guardia civil ahorcado en Sancti

Petri, aun cuando l no viera vinculaciones obvias. Por otra parte, qu conexiones reales haba conseguido establecer entre ambos asesinatos, prescindiendo de las enigmticas seales luminosas y del submarino enano y las dems embarcaciones que haban desaparecido de la pantalla de radar? Una sola palabra: Melkart, o Melqart, o incluso Melkhart, presente en el tatuaje del submarinista muerto y en el mensaje en Morse de que diera cuenta el vigilante de costas poco antes de ser eliminado. Era

indispensable que averiguara su significado, pues aquella palabra constitua su nico punto de partida. Estaba adormecindose por fin, cuando el telfono de la mesilla son con agudo timbrazo. Se incorpor en la cama, encendi el aplique que haba sobre ella en la pared y mientras se llevaba el auricular al odo, encendi un Kiser. Aqu Bernal. Diga? Soto? Qu hora es? Las dos menos veinte? Qu ocurre? y escuch con creciente atencin. Y luego desapareci de la pantalla de radar,

como la ltima vez? Qu deca el mensaje radiado? tomando un cuaderno, anot el texto que el contraalmirante le dictaba. Melkart a Eritrea: Cita en baha Ballena a las 23-30 horas del diez. Confirmen con seal luminosa previa al desembarco. Tras consultar su agenda, Bernal coment: El diez de abril es el prximo sbado, Soto. Dnde est Baha Ballena? Que no aparece en el mapa ningn lugar con ese nombre? Pues ser cosa de que sus chicos del

Servicio Secreto rebusquen con paciencia en los ndices geogrficos. Muy bien, Soto. Nos veremos por la maana, a eso de las ocho y media, y seguidamente nos iremos a visitar otra vez al comandante norteamericano. Hasta maana. Bernal se qued despierto en la cama, dndole vueltas a aquel ltimo texto interceptado. Ech mano de un mapa plegable de la Costa de la Luz. Aparecan en l numerosas bahas y calas, pero ninguna cuyo nombre tuviese que ver con ballenas. Consult nuevamente su libreta. El

diez, Sbado Santo, era precisamente la fecha prevista por los militares para sacar a los dos presos del fuerte de Santa Catalina. Habra en definitiva entre ambos casos una relacin que se le escapaba? Mientras lo cavilaba febrilmente, se despidi de dormir ya aquella noche. El remedio era slo uno: echarse al coleto un libro tediosamente tcnico, hasta que la pesadez del texto le rindiese. Siempre haba encontrado en aquellos volmenes, con su carga de informacin intil, mejor cura contra el insomnio que en ningn

somnfero, y tal era el efecto que normalmente consegua con su coleccin de obras referentes a la antigua historia de Madrid. Tom pues el abultado tomo de la Historia de Cdiz y su provincia , de Adolfo de Castro, publicada en 1858, y se lo asent en el abdomen, distendido sobre el descompuesto estmago. Pronto se qued atascado en una prolija disquisicin a propsito de los distintos nombres que los clsicos haban dado a las tres islas principales que comprendieran antao Cdiz y San Fernando, y en

los intentos de don Adolfo, un tanto oscuros, de vincular las arcaicas referencias con la realidad geogrfica actual. A punto ya de adormecerse, se le vino a los ojos la palabra Eritrea , nombre en otro tiempo de Cdiz. Dnde haba odo aquello, y haca poco? Su cansado cerebro se dio por vencido, y Bernal se abandon por fin al sueo. A las dos de la madrugada ngel Gallardo sala no poco satisfecho del casino: llevaba en el

bolsillo una cinta con la breve pero vehemente conversacin que los visitantes marroques haban mantenido en ingls con los tres oficiales de Marina americanos. Junto al tapete verde de la salle prive, era poco lo que se haba hablado: justo lo que el juego requera. ngel observ que todos los presentes consuman generosas cantidades de Glenmorangie, un whisky de malta de diez aos, y que las apuestas, a juzgar por los fajos de dlares que los jugadores canjeaban de vez en cuando por fichas, eran

enormes. Pero cuando sirvieron la esplndida cena fra, se interrumpi el juego, y en ese momento se inici la conversacin particular. Haba sido una suerte que el sistema de vigilancia del casino fuese tan eficaz. Provistos por los camareros de platos donde se amontonaban la langosta, los cangrejos y diversos mariscos, los componentes del grupito se retiraron a una espaciosa mesa de superficie de cristal, adornada con un haz de secas ramas de avellano en torno a una lmpara ultramoderna, que contena un

micrfono, y ngel grab cuanto all se dijo. La nica dificultad estaba en que ni l ni su acompaante, el sargento de paisano, saban bastante ingls para seguir la conversacin, pese a lo cual ngel capt una serie de nombres y lugares: Alhucemas, Ceuta, Melilla y, aunque no estaba seguro, tal vez Melkart. No le haba pedido Bernal que mantuviese atentos los odos ante la posible aparicin de esa misteriosa palabra o nombre en clave? Al regresar los jugadores junto al tapete, el jefe de seguridad les

haba servido a l y a su compaero unos excelentes emparedados que regaron con cerveza, y as abordaron una nueva y tediosa espera. Era ms de la una y media cuando, habiendo cesado abajo, en el cabaret, los ecos de la voz extraamente aguda de La Penca en su ltimo chotis, los jugadores recogieron sus fichas y abandonaron la sala privada. Sentados en el interior del pequeo Seat junto a la salida del estacionamiento, ngel y su acompaante vieron avanzar el resplandeciente Cadillac hasta el pie

del prtico del casino. Tambin repararon en el automvil de la Marina estadounidense, estacionado, con su chfer al volante, bajo una palmera. ngel anot el nmero de la matrcula, sin duda correspondiente a los transportes navales estadounidenses para la oficialidad. Afortunadamente haba conseguido copias de las fichas de registro del casino. A buen seguro Bernal querra que los Servicios de Informacin de la Marina investigasen la identidad de los tres interesados.

7 DE ABRIL, MIRCOLES
Bernal haba salido de su hotel a las ocho menos cuarto de la maana, en compaa de Lista, a fin de reunirse con Navarro en la sala de operaciones antes de acudir a la cita que tena con el contraalmirante en San Fernando. Aunque le dio tiempo de escuchar la grabacin enviada por ngel Gallardo, la comprendi todava menos que su joven

inspector. Necesitaban con urgencia una traduccin completa. En la Capitana General, en San Fernando, y despus de recibirle con su habitual afabilidad, Soto le puso al tanto de los acontecimientos de la noche anterior. Aunque esta vez no hubo ninguna seal luminosa, comisario, en las pantallas de radar se han registrado unos misteriosos movimientos entre el cabo Trafalgar y la isla de Sancti Petri. Como aquello no estaba justificado, mand hacia all a dos patrulleras, pero no

han visto nada. Y luego interceptamos el mensaje de radio, el que le le por telfono. Hubo respuesta a ese mensaje? No, y eso es lo extrao. La transmisin de Melkart se repiti dos veces, y luego, silencio. Es posible que los destinatarios contestasen utilizando una frecuencia que nuestros radionavegantes no consiguieron localizar, aunque lo intentaron. Qu significa Eritrea para usted?

Nada, como Melkart. Bien, yo he encontrado, algo es algo, una referencia a Eritrea en la historia de Cdiz de Alfonso de Castro. En la pgina trece. Le he trado una fotocopia. Como ver, no es mucho lo que he avanzado en esa pesada lectura, pero le he dejado el libro a Navarro, para que mis inspectores lo revisen y vean si tambin sale Melkart. Y qu significa Eritrea, comisario? Como podr comprobar, se considera un antiguo nombre de la

isla donde construyeron la primitiva Cdiz. As pues, cree que han sacado de la historia antigua esos nombres cifrados? Es posible, aunque me parecera un gran descuido por parte de ellos, porque una vez descifrado el primero, se pueden conseguir todos los dems. Un sistema bobo y completamente cado en desuso. Advertira usted que la fecha que cita el mensaje es el prximo sbado, da diez. Pues bien, una agente que tengo en Cdiz ha descubierto una

operacin prevista para esa misma noche, en el fuerte militar de Santa Catalina. Le he trado copia del informe. Y tambin quiero advertirle que lo he hecho llegar a la JUJEM, en Madrid, que est tomando ciertas medidas al respecto. Soto, preocupado, ley el informe de Elena. El problema que se nos plantea, contraalmirante, es el siguiente continu Bernal: existe alguna relacin entre el complot de Santa Catalina y el caso Melkart? Este ltimo,

indudablemente, tiene que ver con el submarinista muerto y con el asesinato del sargento de la Guardia Civil. A primera vista parece improbable. El caso Melkart ha sido enteramente naval hasta ahora, mientras que este otro asunto Soto blandi el informe de Elena, por las trazas, est relacionado con el ejrcito, quiz con oficiales disidentes, de esos que an tienen cuentas por saldar. Hemos de hablar otra vez con los americanos y obligarles a poner

las cartas sobre la mesa dijo Bernal, no sin energa. Acabo de leer en la jefatura de Cdiz el informe cursado por el agente que tengo en Rota, que sigui hasta el casino del Puerto a unos visitantes marroques que se reunieron all, en una sala privada, con tres oficiales de la Marina estadounidense. Lo que ms me interesa es cierta grabacin de lo que hablaron. La he estado escuchando, pero no la comprendo. Cuentan aqu con algn intrprete que la pueda traducir? S, dar instrucciones

inmediatamente. Estupendo. Aunque eso no se lo vamos a decir de momento al comandante americano, tengo fotocopias de la documentacin de esos tres oficiales de la Marina estadounidense. Podramos preguntarle a Weintraub qu funcin desempean en Rota. Si no otra cosa, nos dar una base de negociacin. El tiempo iba mejorando cuando, saliendo de Capitana, tomaron la Nacional VI en direccin a Rota: ya no soplaba el levante, y el

sol calentaba. Al salir del Puerto de Santa Mara por la comarcal, Bernal se qued asombrado al ver la cantidad de flores que haban surgido como por arte de magia al borde de los campos, entre las piedras, y en los viedos. El Super Mirafiori se detuvo suavemente a la puerta de la base naval, donde los guardias de ambas Marinas examinaron los pases de los visitantes. El coche se puso en marcha de nuevo y les dej frente al edificio de Seguridad. El comandante Weintraub les recibi debidamente uniformado en

esa ocasin; le acompaaban dos ayudantes y el mismo intrprete de la primera visita. Soto dej que hablase el comisario, el cual pas directamente a la ofensiva. Creo que el otro da no acab usted de ser franco con nosotros, comandante, y nos hemos visto obligados a descubrir cosas por el camino menos fcil. Aunque es posible que en aquel momento no dispusiera usted de la informacin que nos interesaba, lo cierto es que han surgido novedades y ahora tenemos otra muerte por esclarecer:

la de un sargento de la Guardia Civil asesinado en Sancti Petri, hecho que de momento hemos callado a la prensa. El comandante, que fue ponindose serio segn escuchaba la traduccin, se dign quitarse el mojado puro de la boca, para decir cunto lamentaba aquella desgracia, si bien no vea en qu forma poda ayudarle al comisario la Marina de los Estados Unidos. Dejndonos examinar sus armas secretas de contraofensiva replic Bernal. En particular la

que funciona a base de rayos lser. Traducido eso, Weintraub mir con cierto desaliento a sus ayudantes. Bien, comisario, es posible que exista ese tipo de armas, pero qu le hace pensar que dispongamos aqu de ellas? El informe de mi forense sobre la autopsia del submarinista. No deja duda al respecto, y nuestra Marina no dispone de armas de ese tipo. No negar que se hayan entregado armas contraofensivas de esas caractersticas a nuestros

hombres, con fines de adiestramiento, pero no se han empleado en accin, comisario. Bernal escuch con aire solemne la versin que daba el intrprete de las palabras de Weintraub. Se us una, en la persona del hombre rana identificado, y le caus la muerte repuso con firmeza. Estoy seguro de que su oficial de mando debe tener constancia de ese incidente, ocurrido hace casi dos semanas. No tengo autoridad para

tratar ese asunto con usted, comisario contest el comandante. Como le pareci advertir menos seguridad en su tono, Bernal decidi presionar a su oponente. De ser se el caso, tendr que pedir a Madrid que evace la consulta sobre esta cuestin a un nivel mucho ms alto. El comandante palideci ante esa rplica. Alto el carro, comisario, alto el carro. En primer lugar, no reconocemos que se haya producido incidente alguno en relacin con el

empleo de esa nueva arma contraofensiva. Como al or esa traduccin Bernal hiciera ademn de levantarse y marcharse, Weintraub le pidi con una sea que volviese a su asiento. Es posible, sin embargo aadi entonces, que ocurriese un accidente en el curso de un ejercicio secreto de entrenamiento que se efectu la noche del veintiuno de marzo, de resultas del cual un desconocido pudo recibir heridas graves. Ninguno de nuestros hombres result lesionado ni ha desaparecido.

Y tanto la Marina como el Gobierno de los Estados Unidos rechazan toda responsabilidad en relacin con este asunto. Bernal se dio cuenta de que el comandante haba ledo la primera parte de una declaracin preparada exprofeso. Podra proporcionarnos una copia de ese documento, comandante? pregunt. Slo a efectos oficiales, ya me entiende. Weintraub consult con la mirada a sus ayudantes. De acuerdo, comisario. Se lo

tenemos traducido al espaol. Bernal cambi una mirada con Soto: o sea que los americanos tenan previsto que las cosas llegaran a eso... Bien, por lo menos tendra algo que enviar a Madrid en relacin con el submarinista muerto. Como dando por concluido el aspecto formal de la reunin, el comandante se puso en pie, encendi un nuevo puro e indic con un ademn una bandeja con botellas de bourbon y agua de seltz. Una ltima cosa dijo Bernal en tono suave. Quisiramos

informacin sobre cierto tipo de submarino de bolsillo que ha sido visto en la baha. Nuestra Marina no tiene noticia de que hayan entrado aqu en servicio embarcaciones de esas caractersticas. El comandante se dej caer en su silln y mordi furiosamente su cigarro. Ni tampoco la tenemos nosotros, comisario. Los nicos submarinos que existen aqu son los que ya conoce su Gobierno. Advirtiendo la sorpresa de Soto ante su pregunta, y la rpida mirada

que dirigi Weintraub a sus auxiliares, Bernal dijo: Muy bien, comandante, le creo. Si entrase en la baha algn submarino de ese tipo, sin duda perteneciente a alguna potencia extranjera, y se enteraran ustedes de ello, le agradecera que se lo comunicasen inmediatamente al contraalmirante Soto. Despus de que l y Soto hubieran rechazado cortsmente las copas que les ofrecan, so pretexto de que andaban faltos de tiempo, Bernal volvi sobre sus pasos y le

entreg una lista al jefe de Seguridad. Tambin le agradecera, comandante, que nos hiciese llegar una relacin de las actividades de estos oficiales destacados en su base. Weintraub examin el papel con una expresin perpleja. - Okay, comisario, me encargar de ello. De qu se acusa a estos hombres? Por el momento, de nada, pero me gusta adelantarme a los acontecimientos fue la andanada que le larg Bernal al americano

como despedida. Mientras salan de la base, el contraalmirante le pregunt a Bernal en qu estaban metidos, segn l, los tres oficiales americanos. No lo s, pero vale la pena sondear un poco. A propsito, cree que podra conseguir que su jefe de relaciones polticas cenase hoy o almorzara maana con nosotros dos? Esta vez invito yo. Le parece que probemos El Anteojo, en la Alameda de Apodaca? Organizar la cosa, comisario. Pero los gaditanos no

dejamos pagar a nuestros visitantes. Espero no tener que librar con usted las mismas batallas que con mis colegas madrileos suspir Bernal. Dicho esto, creo que es buen momento para darse un paseo en barco, sobre todo con un da tan caluroso. Qu le parece, podra conseguir que una de sus patrulleras nos llevase? Naturalmente. Nuestros medios estn a su disposicin. A dnde quiere ir? Slo hasta el cabo Trafalgar, costeando, y volver. Quedamos a

las cuatro y media? A Elena Fernndez la vida religiosa le estaba resultando penossima. Trat de romper la monotona ayudando a sor Encarnacin en la cocina durante buena parte de la maana, y eso le dio no slo la oportunidad de hablar con la bondadosa y anciana monja, aprendiendo mucho de aquellas charlas, sino adems de vigilar la puerta del despacho del padre Sanandrs por la ventana lateral, que daba al lado sur del claustro.

Despus de ayudarlas a ella y a la cocinera en la preparacin de tres docenas de las pescadillas que llamaban herreras, presentadas a la manera tpica de Cdiz, en pequeas bandejas para el horno y envueltas en sal gruesa, Elena oy el anticuado timbre de la entrada y vio que sor Serena, la portera, sala a abrir. Los visitantes eran el coronel y el capitn cuya conversacin haba sorprendido la vspera, y eso hizo que el pulso, de emocin, se le acelerara. Dijo a sor Encarnacin que se

retiraba, para meditar antes de sexta, y enfil la escalera hacia su celda, en busca del devocionario. Aprovech la ocasin para sacar del compartimento secreto de su maleta la Rolleiflex miniatura y volvi presurosa al claustro. Aunque tuvo la desilusin de encontrarlo desierto, se sent en el banco de mrmol del que ya era asidua, al lado norte del claustro, y fingi estar absorta en sus oraciones. Al cabo de un rato oy que se abra la puerta del despacho del prior, a quien vio salir acompaado

de ambos oficiales. Despus de comprobar que no hubiera nadie ms en el claustro, Elena sac la diminuta cmara y la acomod entre los dos macetones que reposaban en el repecho del arco, confiando en que el tro se acercase lo bastante para la toma. Pero se qued chasqueada al ver que partan en direccin inversa, hacia la capilla. Deba arriesgarse a seguirles? Bien mirado, nada tena de sospechoso el que entrase all a orar. Con sbita decisin se guard la cmara en el bolsillo del hbito y se encamin, llena de audacia, a la

puerta del oratorio. Detenindose junto a la pila del agua bendita, en la entrada, examin el terreno. El templo, al parecer, estaba desierto. Dnde se habran metido aqullos? Seguramente el prior les habra llevado a la sacrista. Avanz por el pasillo y se detuvo ante la hornacina de Nuestra Seora de la Palma, a la derecha del altar mayor. Habiendo encendido un cirio, se arrodill como en actitud de orar, pero con el odo aguzado, al acecho de voces. No oy nada. Se le ocurri entonces asomarse al panel de cristal

existente al pie del altar, donde percibi un resplandor de luz artificial procedente de la cueva donde brotaba el manantial milagroso coincidiendo empezaba a deducir con el flujo de las mareas, como as lo sugeran las diarias variaciones del horario que rega aquella curiosa ceremonia de la Adoracin Diurna. A fuerza de adelantar la cabeza entre los jarrones de azucenas y gladiolos colocados a ambos lados del altar, alcanz a ver la superficie de las gorras de plato de los

militares y la calva del padre Sanandrs. Qu estaran tramando? Buscando con la mirada un escondite, repar en el confesionario de pulido roble situado a la derecha del templo. Despus de cerciorarse de que nadie la observaba, se desliz al interior del compartimento reservado al confesor, que ofreca mejor cobijo, y preguntndose si estara cometiendo un sacrilegio, cerr la puerta. La celosa de madera le permita dominar el altar y la puerta que llevaba a la sacrista y a la gruta inferior. Varga, el tcnico, le

haba asegurado que la cmara resultara efectiva aun con luz muy pobre, en especial por la pelcula en blanco y negro y muy rpida que l haba cargado. Al comprobar si se ajustaba a los rombos del enrejado, vio, por el minsculo visor, que abarcaba una considerable porcin del muro contrario. Ajust la lente zoom, y se sent a esperar. En la penumbra del confesionario, Elena consult con cierto desasosiego su reloj. Qu haran tanto tiempo en la caverna el

padre Sanandrs y los dos oficiales? Como tardaran mucho en salir, llamaran a sexta, y si sor Serena reparaba en su ausencia del oficio de medioda, ella se vera en serias dificultades. En cuanto a la posibilidad de que la descubrieran sentada en el confesionario, donde el cura, hara un papel ridculo. Faltaban poco ms de diez minutos para las doce; pronto sonara la campana y los religiosos y religiosas de la orden iran a congregarse no lejos de donde estaba ella agazapada. Recobr la

esperanza al or que se abra una puerta, y enfoc la cmara hacia el otro lado, el de la sacrista, pero no apareci nadie. Torciendo la vista por el entramado de la celosa, advirti consternada que la seora de Bernal acababa de entrar en la capilla y se encaminaba hacia la imagen de Nuestra Seora de la Palma, ante la cual encendi una vela y se arrodill en oracin. Percibi entonces Elena un murmullo de voces masculinas, y a continuacin la puerta de la sacrista se abri inesperadamente. Viendo

aparecer en el visor al coronel y al capitn, se puso a tomar fotos, en la esperanza de que alguna resultase aprovechable... y de que no se percibiese el leve chasquido que produca la palanca al pasar la pelcula. El prior y sus acompaantes se pararon en seco al ver a Eugenia Bernal arrodillada ante el altar de la Virgen, y como los otros le dirigieran una mirada inquisitiva, el padre Sanandrs les tranquiliz con un cabeceo, para, luego, al cruzar junto a Eugenia, saludarla con otra inclinacin. En cuanto les vio salir,

Elena, advirtiendo que la seora de Bernal segua vuelta de espaldas a ella, se arm de coraje y, abriendo la puerta del confesionario, sali tan rpida y silenciosamente como pudo. Crea ya haberse escabullido con xito, cuando la puerta, por haberla abierto ms de la cuenta, chirri de una forma espantosa, a lo cual Eugenia volvi vivamente la cabeza y se puso en pie. Pero, querida, no confiesan hasta la tarde... Acaso no te lo han dicho las hermanas? Hay una hora destinada a eso...

No pareca extraarle el que hubiera salido del confesionario por el lado reservado al cura. Gracias por la informacin repuso Elena. Deb leer mal el folleto. De nada, querida. Quieres que recemos juntas hasta el toque de sexta? Con mucho gusto, seora. A lo mejor te apetece ayudarnos esta tarde a decorar el paso para la procesin de maana... Ser un honor. Qu pensara Bernal, se dijo

Elena para s, si la viese arrodillada con la tragasantos de su esposa ante la recargada imagen de Nuestra Seora de la Palma, cuyos ropajes, entretejidos de oro y plata, resplandecan a la clida luz de las velas? En su recogimiento, ninguna de ambas mujeres repar en la recelosa y severa observacin de que les haca objeto sor Serena tras el enrejado de la galera existente sobre la entrada de la capilla. Concluida su visita a la base de Rota, Bernal, de regreso hacia la sala

de operaciones gaditana, dej al contraalmirante Soto en San Fernando. Al llegar el comisario a su destino, Navarro le salud con un parte de las noticias recibidas. ngel ha llamado desde Jerez para decir que los cuatro marroques han salido en una avioneta; segn las autoridades del aeropuerto, con destino a Rabat. Haz venir a ngel, Paco. Quiero que proteja a Elena en el convento. No me gustan los riesgos que correra si los conjurados descubriesen su misin.

Y cmo le metemos all, jefe? Con qu pretexto? De momento, bscale hospedaje en una casa que d frente al convento, desde donde pueda seguir las idas y venidas del coronel y el capitn confabulados con el prior, y a ser posible, fotografiarles. Hay que descubrir quines son, y vigilarles discretamente. Vale, jefe. Qued en llamarme dentro de un rato, desde Rota, para recibir instrucciones. La otra noticia es que Miranda y Lista han encontrado una referencia a

Melkart en esa vieja historia de Cdiz. Como por desgracia el libro no lleva ndice, tuvieron que tragarse todo el texto. Lista se fue luego a la biblioteca de la facultad para consultar la Espasa. Que entren, Paco. Estoy impaciente por conocer el resultado. No s por qu presiento, jefe, que no nos va a servir de mucho. Miranda, hombre de aspecto estudioso, y tmido por lo regular, entr con un fajo de notas, seguido por Lista, que llevaba los dos ejemplares que haban conseguido

del libro de Castro. Aqu tienes lo que hemos podido sacar en claro hasta ahora, jefe dijo Miranda. Melqart, que al parecer significaba rey de la ciudad, fue un dios que los sirios de Tiro adoraron en el siglo sptimo antes de Jesucristo. Ms tarde se le relacion con el hroe griego Heracles, y los cartagineses, convirtindole en el Hrcules Tirio, le levantaron templos, uno de ellos situado aqu, en Cdiz, donde, segn la leyenda, le rindieron culto tanto Alejandro el Magno como Julio

Csar. Y se sabe, Miranda, dnde se encontraba ese templo? En la isla de Sancti Petri, que en la poca romana se llam Heradeum. Eritrea, o Euriteia, era el nombre de la isla o promontorio que ocupa hoy el casco antiguo de Cdiz. Los griegos la llamaron tambin Afrodisia, y dedicaron un templo a Venus. Durante el imperio romano hubo otro, consagrado a Juno. No veo a dnde nos conduce todo esto coment Navarro. A lo mejor Melkart es un anagrama

que nada tiene que ver con el Hrcules Tirio. Son demasiadas coincidencias, Paco objet Bernal , en particular teniendo en cuenta que el mensaje interceptado tambin mencionaba una Eritrea. Mira a ver si puedes ponerme al habla con el inspector Ibez, del Registro Central de Madrid. Mientras aguardaba la comunicacin, Bernal sigui sopesando el contenido de las notas de Miranda y Lista. Como el primero le pidiese nuevas instrucciones, dijo:

Llgate a ver a ese arabista de la facultad, el biznieto del historiador Castro. Tiene que haber descubierto algo a estas alturas. Lo primero que Bernal le pregunt a Ibez, cuando Navarro le pas la llamada, fue qu hacia trabajando en Semana Santa. Tengo previsto escaparme unos das a partir del jueves. Luis, pero es que estos nuevos programas del ordenador nos traen locos. Aunque va a resultar un gran sistema, cuando le cojamos el tranquillo. Quera pedirte un favor,

Esteban: que me consultases en tu pantalla el nombre de Melkart se lo deletre. La K tambin podra ser una Q. No s si se trata de un anagrama, de un nombre cifrado o de un cdigo de llamada. Pero algo me dice que es de origen norteafricano, probablemente marroqu. Podra ser una organizacin del estilo del Frente Polisario. En el mismo radiomensaje que interceptamos apareca la palabra Eritrea, o Euriteia. Quieres consultarla en la seccin internacional? Muy agradecido y

le dio el nmero de telfono de la sala de operaciones de Cdiz. Volvindose entonces hacia Navarro, le dijo: Si te apetece una excursin martima esta tarde, Paco, Soto y yo vamos a dar un paseo en una patrullera. No, gracias, jefe: soy un mal marino. Pero no hay inconveniente en que te acompae Lista. Esperemos que se le d bien el localizar ballenas respondi Bernal enigmticamente. Por suerte el mar est tranquilo

y luce el sol, pens Bernal mientras suba con Lista a la patrullera que el contraalmirante Soto haba puesto a su disposicin. Soto se present al teniente que mandaba el navo, y en seguida desatracaron del pequeo muelle que tena la base en Torre Gorda. Acababa de producirse la pleamar de la tarde, y el comisario se pregunt si el sagrado flujo se habra materializado a tiempo en el Convento de la Palma. Decidi consultar a los expertos locales a propsito de aquel extrao fenmeno.

Soto haba ordenado que en la caseta del timn instalasen, en un trpode, unos potentes prismticos que permitiran a Bernal reconocer la costa. Le haban procurado asimismo una carta de bajos y corrientes, junto con mapas del Instituto Geogrfico y Catastral correspondientes a la zona costera que iba de Chipiona a la desembocadura del Guadalquivir, por el noroeste y, en la direccin opuesta, hasta el Pen de Gibraltar. Cuando enfilemos hacia el sur, contraalmirante, me gustara pasar entre la isla de Sancti Petri y la

boca del canal. Se lo dir as al teniente. Y cuando quiera reducir la marcha o pararse para examinar ms despacio la costa, avseme. Podra esta patrullera remontar el canal, o es demasiado poco el calado? Si lo desea, podemos navegarlo hasta San Fernando y La Carraca. Vamos a entrar slo un poco: digamos, hasta la antigua almadraba, la pesquera de atn. Slo quiero sacar una impresin del acceso por

mar. El barco, capaz de desarrollar una velocidad de casi veinte nudos, coste raudamente, siguiendo las dunas que desde Torre Gorda se extendan, hacia el sudeste, hasta Sancti Petri. No vieron nada de inters hasta alcanzar la punta septentrional de la isla, donde Bernal pidi que redujesen la marcha e inspeccion sus contornos con ayuda de los prismticos fijos, mientras Lista y el contraalmirante escudriaban la rocosa costa sirvindose de gemelos corrientes.

Localizaron las ruinas del castillo y el faro automtico que se levantaba detrs. Poco ms tarde alcanzaron la entrada del canal, que discurra en arco hacia San Fernando, y la patrullera enfil con precaucin la estrecha boca. Avistaron, a la derecha, los desiertos barracones militares y el embarcadero bajo cuyas tablas haba aparecido ahorcado el sargento Ramos. Saludaron con la mano a la pareja de la Guardia Civil que estaba de vigilancia all, y penetraron en el

canal. Bernal advirti en seguida el cambio que registraba el panorama en las salinas, donde se tornaba desolado y amenazador. Las extensiones de barro gris se vean interrumpidas tan slo por algn que otro caaveral poblado de aves marinas, que incomodadas por el paso de la embarcacin, trocaron en agudos gritos de protesta las voces con que llamaban a los compaeros. Recorridos los primeros trescientos cincuenta metros, divisaron la mole de la abandonada almadraba, en que

se haban preparado durante siglos las capturas de atn. Ms all, donde se estrechaba el curso de agua, Bernal vio, hacia el norte, un edificio que coronaba una elevacin. Sealndolo, pregunt: Qu es aquello, Soto? La ermita del Cerro, aunque reconozco que cerro es mucho decir. Nadie la visita ya. Entretanto haban dejado atrs, a estribor, la Isleta, un brazo de tierra que se internaba en las estriles marismas salitrosas. Divisaron, al frente, las casas de San

Fernando. Creo que ya hemos entrado bastante, Soto. Si sus hombres pueden virar por aqu, me gustara recorrer un trecho de costa por el otro lado. Cuando, rebasado de nuevo el fondeadero, abandonaron el canal de Sancti Petri y salieron a mar abierto, Bernal percibi el suave cabeceo que la corriente imprima a la embarcacin al doblar hacia el sur. Vio que haba pblico en la cercana playa, sin duda atrado a ella por lo soleado del da, e incluso repar en

un par de animosas almas que se baaban. Al fondo se extenda una hilera de los chiringuitos en los que en temporada se vendan fritos y refrescos, y que en ese momento, al parecer, continuaban en cierre invernal. La Barrosa coment Soto . Una playa muy visitada por la gente de Chiclana y San Fernando, a pesar de que ahonda mucho y ofrece peligro para los baistas. Mientras seguan rumbo al sur, Bernal, Lista y el contraalmirante escrutaban minuciosamente el litoral,

que en aquel momento se elevaba formando acantilados de cierta importancia, mezcla de arenisca roja y caliza con conchas, grandes porciones de los cuales haban cado a la playa y al propio mar en distintos lugares. Rebasada otra atalaya, la Torre del Puerco, alcanzaron el cabo Roche, detrs del cual el riachuelo del mismo nombre daba al mar por una hondonada. Diga, contraalmirante pregunt Bernal, ha visto algo digno de llamarse Baha Ballena? Por esta costa no conozco

nada que justifique ese nombre. Ms all de la hermosa poblacin de Conil, cuyas enjalbegadas casas resplandecan bajo el intenso sol, los acantilados se prolongaban hasta Torre Nueva, donde empezaban a perder altura y el perfil de la costa iba tornndose forestado y muy pantanoso al sudeste de Zahora. Al frente, en una baja y arenosa punta, distinguieron el faro de Trafalgar. Lo que dara uno, Soto, por haber estado aqu el 21 de octubre de 1805 y haber visto la gran batalla

entre los barcos britnicos y la flota conjunta hispanofrancesa... Pues yo, comisario, celebro no haber asistido: quiz me hubiera tocado el mando de uno de aquellos viejos buques de alto bordo dijo el contraalmirante. Y al apartarse Bernal de los prismticos, agreg: Me gustara que nos llegsemos hasta Los Caos de Meca, para que los vea usted. Estn justo a la vuelta del cabo. Una increble serie de cavernas, aparentemente naturales, aunque los cuentos de viejas afirman que son los restos de una antigua

ciudad que cay al mar. Como ocurre en Cdiz, los pescadores sacan all de vez en cuando monedas griegas y cartaginesas. Vaya, eso explica el origen del hombre de Trafalgar. Una de las informaciones ms abstrusas que he sacado leyendo a Adolfo de Castro, es que procede del rabe Taraf alAgar, que significa promontorio de las Cuevas. No podremos acercarnos mucho, comisario, porque las rocas submarinas son muy peligrosas, pero de todas formas, las ver bien.

Recorriendo las rocosas cavernas con los prismticos, Bernal dio en pensar en lo mucho que se parecan a fantsticos palacios orientales batidos por las procelosas aguas que aun en un da de mar tan tranquilo rompan contra ellas. La patrullera describi por ltimo un amplio crculo hacia alta mar, donde las aguas del Atlntico se unan con las del Estrecho. Mucho ms perceptible all, el oleaje hizo que Bernal sintiera un desagradable vaco en el estmago. Consigui orientar los prismticos hacia el

nordeste, donde capt una gran mole que se perfilaba sobre la lmpida luz de poniente. Eso es Gibraltar, no? S, seor respondi el contraalmirante. Y si mira hacia el sudeste, distinguir Ceuta, la otra Columna de Hrcules. Cuando hubieron virado, Bernal se encamin a la puerta de la cabina y encendi un Kiser al socaire del viento. Estaban pasando de nuevo frente a Conil de la Frontera, y el comisario volvi a cubierta para

examinar la costa, en ese momento ms visible gracias al reflujo. El vivo sol de la tarde sembraba de intensas sombras los speros acantilados. Lista, que no dejaba de escudriar las playas, llam a Bernal de improviso. Jefe, delante de esa cala parece que hay una pequea embarcacin negra. Acercndose a los prismticos fijos, Bernal inspeccion el punto que indicaba Lista, justo detrs del cabo Roche. Podramos aproximarnos,

contraalmirante? Sea lo que fuere, vale la pena echar un vistazo. A medida que la patrullera se acercaba a la caleta, apreciaron que slo era accesible por tierra siguiendo un empinadsimo sendero abierto en el acantilado, en cuyo extremo superior haba un pequeo puesto de viga. En el confn noroccidental de la minscula baha, destacaba lo que pareca ser una pequea embarcacin en forma de submarino que luchara con el espumeante aguaje. Cuando se encontraban a menos de doscientos

metros de all, Lista grit: Si es como una pequea ballena negra! Toda la tripulacin, menos el timonel, se haba asomado a la borda y tenda la vista hacia la extraa nave. Cuidado con embarrancarnos advirti el teniente al timonel. Descuide usted voce el otro. Conozco esta playa. Profundiza mucho, pero por el lado norte hay rocas sumergidas. No me acercar demasiado. Vaya por Dios! exclam

Lista. Lo siento, jefe: no es ms que una roca de forma caprichosa. Hubiera jurado que se trataba de alguna especie de embarcacin metida entre los rompientes. No deja de ser interesante, Lista observ Bernal. Por qu no reparamos en esa roca en el viaje de ida? Porque la marea estaba alta explic el contraalmirante. Es curioso su parecido con una ballena pequea o un delfn, verdad? Descollante sobre un pedestal natural, de caliza y conchas color

crema, la alargada roca negra se hubiera dicho una pieza de estatuaria, acentuado su extraordinario aspecto por el contraste de la base con el rojo de los acantilados que se alzaban ms all. Aunque la parte de la cola resultaba mucho ms real que la correspondiente al morro, el orificio que ste tena en la punta, que filtraba de continuo el agua de los rompientes y pareca un ojo de cetceo, le imprima vida y movimiento. Lo siento, jefe repiti Lista apesadumbrado. Le he hecho

perder el tiempo. Al contrario, Lista repuso Bernal, no te disculpes. Creo que has encontrado Baha Ballena. Entremos a consultar las cartas de navegacin. Bernal examin cuidadosamente el mapa del Instituto Geogrfico y Catastral. Un lugar ideal para un desembarco clandestino o para un encuentro secreto coment. Hay una carreterita que lo comunica con la Nacional 340 en Barrio Nuevo, diez kilmetros al sudeste de

Chiclana. Es el punto que yo mismo elegira reconoci Soto. Haremos que Vigilancia de Costas monte un servicio determin Bernal. De regreso, podramos atracar en la isla de Sancti Petri? En el lado sudeste hay un pequeo fondeadero. Se puede intentar una breve visita antes de la marea baja. Al acercarse la patrullera a la extraa isla, las aves que anidaban entre las rocas bajas se alzaron

profiriendo agudos gritos de protesta y se quedaron volando en crculo en lo alto. El pequeo muelle de piedra tena grandes argollas, oxidadas, que se destinaban al amarre de pequeas embarcaciones. Unos peldaos cubiertos de algas conducan a las ruinas del castillo. Tengo la clara sensacin de haber estado antes aqu, quiz en sueos declar Bernal. Es como si lo conociera de siempre. Uno de los ltimos que vivieron en estas ruinas fue Manuel de Falla, cuando compona su gran

cantata La Atlntida, que no lleg a terminar dijo Soto. Segn l, el batir de las olas y la antigedad del paraje se metan en su msica y le embargaban. No me extraa repuso Bernal. Si esto fue realmente Herakleion, donde se levantaba el templo de Melkart, el Hrcules Tirio, que tantos griegos, cartagineses y romanos visitaron asombrados por las enormes mareas, un fenmeno desconocido en el Mediterrneo, hay que comprender que aqu se creyesen en el peligroso extremo occidental de

su mundo. La fra brisa de la tarde se haba levantado ya, y Bernal se estremeci como si le azotasen los espectros de participantes en antiguos y atroces ritos. Hagamos una rpida inspeccin, contraalmirante, y volvamos a Cdiz. No encontraron indicio alguno de presencia humana en el castillo en ruinas y sin techumbre, batido de tan antiguo por los vendavales del Atlntico y deteriorado por gruesos depsitos de guano. La desolacin

del paraje pareca afectarles a todos. Al llegar al extremo occidental del bajo acantilado, percibieron un sordo retumbar bajo los pies. Hay alguna gruta debajo de estas rocas, Soto? S, una especie de cavidad que forma una chimenea por donde se cuela, detrs de los muros del castillo, el agua de la marea. Vi algo parecido en Cascais, al oeste de Lisboa coment Bernal , un lugar que llaman A Boca do Inferno. Acercndose al punto indicado

por el contraalmirante, se asom a una profunda sima de la cual slo alcanz a ver el arenoso fondo y el fluir y refluir de las olas. Pero luego repar con sorpresa en dos profundos surcos paralelos en el lecho de grava, y en una escala de cuerda, manifiestamente nueva, que colgaba a menos de media distancia de la base del pozo. De vuelta en su celda despus del almuerzo de cuaresma, celebrado despus de sexta y que haba consistido en pescadilla al horno y

una ensalada, Elena Fernndez extrajo la pelcula de la cmara en miniatura. Sellado cuidadosamente el minsculo carrete, lo guard en un cartucho de plstico negro. Redact un breve informe que uni a la pelcula en un grueso sobre dirigido al comisario Bernal. Todo estaba listo ya para la visita vespertina de las seglares que asistan a la Adoracin Diurna. Tendida en el estrecho catre, se pregunt qu otra cosa poda interesarle a Bernal que hiciera. Estaba claro que deba inspeccionar

la sacrista y la Santa Cueva en la primera oportunidad que se le presentase. Tena que descubrir qu se traan entre manos all abajo el padre Sanandrs y los dos oficiales. Entretanto lo nico til que poda hacer era observarles en sus visitas al convento, que parecan producirse slo por las maanas. Como la tarde era agradablemente calurosa, decidi bajar al soleado claustro. Encontr all a sor Encarnacin, que le propuso ir a ayudar a la seora de Bernal en el patio trasero. El paso

del Jueves Santo representara el Huerto de Getseman, por lo cual Eugenia estaba ocupada en desprender de su tallo centenares de lirios azules y blancos que prenda en una red tendida sobre el piso de la plataforma. Esas flores deben de haber costado una fortuna coment Elena. Los hermanos de la cofrada han estado ahorrando todo el ao y han organizado muchos actos sociales, para reunir dinero suficiente repuso la bondadosa y

anciana monja. Hacen una labor magnfica. Slo las flores del Jueves Santo han costado ms de cien mil pesetas. Y prenderlas en esta red nos va a llevar casi dos das dijo Eugenia Bernal. Estuvieron trabajando casi hasta el toque de nona, momento en que la seora de Bernal se encamin a la iglesia. Sor Encarnacin retuvo a Elena y le dijo en un premioso susurro: Podra hablar un momento a solas con usted, seorita? S que su

padre es una persona importante, y quiz pueda intervenir. Estoy muy preocupada a cuenta de esos oficiales que vienen aqu a diario. Temo que sean una mala influencia para el pobre padre Sanandrs. A veces se deja llevar por el entusiasmo. Es algo que he observado a menudo en los que practicamos la vida contemplativa: cuando se nos ofrece la oportunidad de actuar, solemos llevar demasiado lejos las cosas. Y sor Serena, que es una fantica de derechas, le tiene dominado. Es una mujer muy

peligrosa la anciana monja se persign. Ayudar gustosa en lo que sea, hermana respondi Elena, tratando de disimular su avidez. Tambin prometi usted ensearme la Santa Cueva. S que lo hice exclam sor Encarnacin. Voy perdiendo la memoria. Pero esta tarde no podr ser, porque la marea no habr bajado lo bastante. Podemos quedar en vernos all maana, despus de prima. Desde luego estos viejos huesos no me dejarn bajar con

usted, pero le ensear el secreto. Y de paso tendremos ocasin de hablar en privado. Oyeron la campanilla de la puerta principal, y luego la campana grande toc a Adoracin Diurna. Elena se palp el bolsillo del tosco hbito, para cerciorarse de que el grueso sobre con la pelcula segua all. Le tranquiliz observar que la catalana alta estaba, como de costumbre, con las dems seglares, y que no trataba de atraer la atencin de ella. Terminado el oficio con la

ceremonia del agua milagrosa, Elena se escabull al claustro y aguard en su lado sur. Pronto apareci la catalana, que al cruzarse con ella la salud con un Hola, seorita. Elena le entreg el sobre y sonri agradecida. Al darse la vuelta, vio en la puerta de la iglesia a sor Serena mirndola con profundo recelo. No estaba usted en la ceremonia, seorita? S, s, pero como cre que ya terminaba, estaba esperando a la seora Bernal para ayudarla a decorar el paso.

Muy atento por su parte, seorita respondi framente la monja de prietos labios. Espero que estos das de retiro le sean de beneficio espiritual. La habra visto entregando el sobre? se pregunt inquieta Elena. Sor Serena pareca estar siempre al acecho, y surga como por ensalmo dondequiera que uno fuese, como si actuara de ojos y odos del padre Sanandrs de un lado a otro del convento. Elena pas el resto de la tarde ayudando a Eugenia Bernal en la

colocacin de las flores bajo la severa direccin de sor Serena. A la bondadosa sor Encarnacin no la vio para nada. Bernal pidi al teniente que fuese a buscar a la patrullera dos rollos de cuerda a fin de que Lista bajase al pozo e inspeccionara la escala y los extraos surcos visibles en la arena del fondo. No hay que entretenerse demasiado, comisario le advirti el contraalmirante, o nos sorprender la bajamar y no

podremos zarpar. Adems, va a anochecer. De cunto tiempo disponemos? Una hora, aproximadamente dijo Soto, consultando su reloj Por qu no enviamos abajo a uno de los marineros con el inspector? Cuantos menos sean los que pisen esas marcas, mejor. Lista tiene experiencia en ese trabajo. Dos de los tripulantes fueron bajando lentamente a Lista hasta que tuvo a su alcance la escala de cuerda, que estaba atada a un puntal hundido

en la roca. Despus de comprobar su resistencia, descendi por ella, a partir de ah con ms facilidad, sirvindose de una pequea linterna para inspeccionar las paredes de la chimenea segn bajaba. Es natural ese pozo? pregunt el comisario a Soto. As lo creo. Es el mar, que erosiona la caliza en los puntos ms dbiles. Tenemos varios de estas caractersticas a lo largo de la costa. Los hay bajo el propio Cdiz. Alcanzado el fondo, Lista se puso a inspeccionar los amplios

surcos paralelos que hendan el guijarroso suelo. Esto se ensancha y forma una cavidad ms grande, jefe grit hacia lo alto. Queda debajo del castillo. Y este pasadizo lleva al mar. Lista desapareci un momento. Al regresar, Bernal le pregunt con voz que retumbaba en las paredes del pozo: Qu son esas marcas, Lista? De alguna clase de embarcacin. Siguen hasta la playita que hay a la salida de la cueva. Y se

paran justo en la entrada de la caverna grande. Si me manda la cmara y el flash de pistola, tomar unas fotos. Fueron a buscar el aparato a la patrullera y se lo bajaron atado a una segunda cuerda. La operacin le llev poco tiempo, y Bernal le pidi que volviese arriba. Qu clase de embarcacin pudo dejar esos surcos paralelos, contraalmirante? Tambin a m me intriga, comisario. No puede tratarse de un barco corriente. Quiz un

catamarn? Cuando haya subido Lista, haremos un rpido reconocimiento del castillo. No lo retrasen mucho: la marea est menguando de prisa. Bernal y Lista procedieron a una presta inspeccin de las ruinas pasando de una a otra destechada estancia, sin encontrar indicio alguno de ocupacin humana, si bien varias aves marinas alzaron el vuelo a su paso, profiriendo gritos airados. No disponemos de tiempo para un registro concienzudo, Lista.

Tendrs que volver maana con Varga, en cuanto lo permita la marea. Cuando regresaban hacia el muelle, Lista se inclin para enfocar el suelo con la linterna. Aqu hay algo, jefe y sacndose unas pinzas del bolsillo, recogi una colilla. No es de ninguno de nosotros, verdad? Parece bastante nueva. Puedes ver la marca? El inspector le dio la vuelta lentamente. Creo que es Gauloise dijo, y la puso en una bolsita de plstico

destinada al laboratorio, forense. Interesante observ Bernal . Una marca francesa. Por lo menos sigue encajando en mi teora inicial.

8 DE ABRIL, JUEVES
A primera hora de la maana del Jueves Santo, ngel Gallardo, asomado a la ventana de su desnudo cuarto del hostal, contemplaba la calle de la Concepcin. Haba pedido que le alojasen en el segundo piso porque desde all se dominaba mejor la calle y la entrada del Convento de la Palma, situado enfrente. Su precaucin previa, de rodear la manzana, le haba confirmado que el convento no tena

otro acceso. Observando las ventanitas enrejadas del sombro edificio, se preguntaba si la celda de Elena dara a la calle, tan angosta, que casi hubieran podido estrecharse las manos de un lado al otro. Pero aparte de la mortecina luz visible en algunas de ellas, la noche anterior no haba percibido ni la menor seal de vida en las celdas. Y hasta ese momento nadie haba atravesado ni en un sentido ni en otro la puerta principal. Se tom el frugal desayuno una taza de caf tibio teido de leche

y un pedazo de pan duro que la malcarada propietaria le haba subido refunfuando, para luego asegurar que por ningn otro cliente se habra tragado ella dos pisos de escaleras. Sin olvidarse de la Pentax con lente zoom, que ya tena preparada en el alfizar, ngel asista al lento despertar de la calle al primer sol de la maana. A las siete y media se abri en el convento el postigo del portn de doble hoja y apareci en la calle una monja de severo semblante que

llevaba un vaco cesto de mimbre. ngel la fotografi segn se alejaba ella calle arriba. No hubo ninguna otra novedad hasta que la misma monja regres, diez minutos ms tarde, esa vez con el cesto cargado de pistolas recin hechas. ngel solt un suspiro mientras se acomodaba con vistas a una larga espera. Ese mismo da y aproximadamente a la misma hora, Bernal congregaba a su equipo exceptuados Elena y ngel, de servicio en el Convento de la Palma

en la jefatura de la parte nueva de Cdiz. A esa reunin informativa asistieron tambin Fragela, el inspector local, el doctor Pelez, el patlogo, y Varga, el tcnico. Creo que no estara de ms revisar el actual estado del caso empez Bernal, pues nos encontramos, en mi opinin con una conspiracin principal y con un complot secundario pero no relacionado con ella tom una carpeta de tapas azules. En primer lugar tenemos el cadver del submarinista no identificado que

apareci el pasado viernes en aguas de la baha, un norteafricano, probablemente marroqu y miembro de una organizacin que llamaremos Melkart. A juzgar por su constitucin, es muy posible que se tratase de un componente de algn servicio de operaciones especiales. En el curso de la maana espero recibir del inspector Ibez, del Registro Central, algn informe sobre esa organizacin clandestina Bernal abri por fin la carpeta. Consideremos lo que probablemente ocurri. Parece que el propsito del

hombre rana era atravesar por mar las defensas de la base de Rota. Eso significa probablemente que lo introdujeron en la baha de Cdiz en un submarino. Posiblemente uno de nuevo modelo, un submarino de bolsillo. Semanas atrs, unos pescadores de Rota se encontraron por la noche con una embarcacin de esas caractersticas, que estuvo a punto de volcarles la pesquera. Aunque se desconoce ese tipo de naves, el contraalmirante Soto est investigando la cuestin. Y una embarcacin tan

pequea pudo atravesar desde la costa marroqu? pregunt Navarro. La Armada considera muy poco probable que pudiese cargar el combustible necesario repuso Bernal. Creen ms verosmil que lo botaran desde un barco mayor en algn lugar del Estrecho. Bien, nuestro primer problema consiste en determinar cundo pudo producirse esa intrusin. El comandante Weintraub, jefe de Seguridad de la base de Rota, me dio una declaracin escrita acerca de un presunto incidente ocurrido la noche del

veintiuno de marzo, del cual pudo resultar con graves heridas un desconocido. En ese incidente intervino una nueva arma contraofensiva que funciona a base de rayos lser. Me satisface mucho esa confirmacin, Bernal coment el doctor Pelez. Como sabes, fue lo que saqu en claro de la segunda autopsia del submarinista. Es una modalidad de homicidio totalmente nueva, sin precedentes en los textos especializados. Demostraste una gran

sagacidad con ese descubrimiento, Pelez, y te aseguro que los americanos se quedaron de una pieza. El problema estriba en que t y los patlogos locales habis estimado que el cadver llevaba once o doce das en el mar, mientras que, a tenor de la declaracin de los americanos, slo haban transcurrido ocho... Cmo explicar esa discrepancia? Podra ser la clave de una serie de factores que no han dejado de preocuparme, Bernal. Me intrigaba que el cadver presentase

en la espalda unas manchas hipostticas, o de lividez. Llevaba eso a pensar que despus de la muerte haba estado flotando boca arriba, cuando lo corriente es que un cadver lo haga en la posicin inversa. No vayas a creer, los mdicos de aqu no se equivocaban al situar en once o doce das atrs, por el grado de putrefaccin interna, la fecha de la muerte. Entonces, cul es la solucin? insisti el comisario Bernal. Pelez se quit las gafas y se

puso a limpiar sus gruesos cristales mientras hablaba. Si antes de arrojarlo al agua el cadver estuvo expuesto al aire, el proceso de putrefaccin pudo sufrir serias alteraciones se volvi a poner las gafas y sonri a su apasionado auditorio. Supongamos que el submarino de bolsillo deposit al hombre rana en la boca del puerto de Rota la noche del veinticinco de marzo. Nuestro hombre consigue atravesar las defensas pero no tarda en ser detectado, y estando todava en el

agua, le disparan con una de las pistolas lser. La muerte es rpida, y le sacan a tierra, donde le dejan tendido boca arriba. Eso ocurrira mientras le despojaban de su equipo tcnico y de ciertas otras cosas que deseaban examinar a fin de establecer su procedencia y propsitos apunt Bernal. Tambin le quitaron la dentadura postiza, para impedir la identificacin. Y durante todo este tiempo seal Pelez, el cuerpo permanece en posicin de decbito

supino, lo que da lugar a que debajo se forme hipstasis, al vaciarse, por la fuerza de la gravedad, la sangre de los vasos superiores. En esa posicin debi permanecer por espacio de cuarenta y ocho horas o ms, y entretanto el proceso de putrefaccin se desarrollara a un ritmo dos veces ms rpido del que habra seguido en agua fra y salada. Es posible que ese tiempo se consumiera en consultas oficiales acerca de cmo deshacerse del cadver coment Bernal. E incluso cabe que lo examinara un

cirujano y dictaminase que no sera fcil determinar las causas de la muerte. Quiz decidieran entonces presentarlo como accidente de submarinismo, evacuasen el cuerpo por la noche y lo arrojasen a la baha. Eso habra reducido, a causa del agua salada, el ritmo de la descomposicin dijo Pelez, pero al mismo tiempo los peces se cebaron en la cabeza y las extremidades, imposibilitndonos la identificacin. De ser as, todos los clculos

que nos hizo el contraalmirante sobre la deriva del cadver a favor de las marcas y las corrientes fueron una prdida de tiempo ironiz Bernal. No enteramente dijo Pelez . Por lo menos te permitieron conjeturar que el cuerpo haba partido de la base de Rota, y sin duda los americanos no hicieron ms que lanzarlo al agua desde una patrullera, tres o cuatro fechas ms tarde de lo que haba pensado, a un par de kilmetros de la base, con lo cual le ayudaran a llegar al lugar donde fue pescado. En todo caso, el

anlisis de las diatomeas presentes en el agua que contena la trquea, confirma que fue arrojado al mar en ese lado de la baha. Nunca sabremos con exactitud lo que ocurri aquella noche concluy Bernal. Aun as, podemos informar a Madrid que se trata de un incidente militar. La pregunta inmediata es: por qu habra de enviar una organizacin marroqu, a un hombre rana a la base conjunta de Rota? A fin de cuentas, los marroques son ahora aliados de los Estados Unidos, al igual que

nosotros. En vista de eso, y aunque no se puede excluir, parece improbable que el intruso se propusiera sabotear los barcos fondeados en el puerto. Lo curioso, jefe intervino Navarro, es que los americanos tienen que saber, por el equipo que le encontraron, qu se propona ese hombre, aunque quiz sigan ignorando quin era y de dnde vena. Mientras que nosotros nos encontramos en el caso opuesto replic Bernal. Irnico, verdad?

Y no cabra pactar un intercambio de informacin? propuso Miranda. Eso no es tarea nuestra, ni tenemos autoridad para emprenderla dijo Bernal, pero lo someter a la consideracin de Madrid. Y qu hay del submarino de bolsillo? pregunt Navarro. Saben los americanos algo al respecto? Cuando lo indagu me aseguraron que no dijo Bernal, de modo que la duda subsiste. A propsito de eso, Varga nos va a

proyectar las fotos que Lista tom ayer en la isla de Sancti Petri, donde se aprecian unos profundos surcos que descubrimos en el fondo de un pozo, una especie de respiradero natural situado al pie de las ruinas del castillo que hay all. Como veris, las marcas indican que en ese punto atrac recientemente una extraa embarcacin. Ah las tenis. La separacin es casi de un metro. La Armada est investigando qu clase de nave pudo dejar esas huellas. Soto apunt como primera posibilidad un pequeo catamarn.

Estarn utilizando la isla como base temporal de operaciones? pregunt Lista. Podra ser muy bien repuso Bernal. Por eso quiero que volvis all con Varga a no tardar y hagis una inspeccin a fondo. Segn Soto, la marea permitir atracar a partir de las diez y media indic, antes de tomar una segunda carpeta azul. A continuacin nos queda la segunda muerte, la del sargento Pedro Ramos, ocurrida en el pueblo de Sancti Petri, a la entrada del canal que lleva a nuestros astilleros de La Carraca y

de Bazn. Como recordaris, el domingo por la noche observ unas seales luminosas y tom parte de un mensaje en Morse que notific por radio al puesto de Chiclana. En l se mencionaba la palabra Melkart, que se descifr tambin en el tatuaje del submarinista. A la maana siguiente Ramos apareca ahorcado bajo la tablazn del muelle, con todas las caractersticas de un suicidio simulado. Antes le estrangularon con un cordel fino, un mtodo por s mismo sugerente, por ser comn en los pases rabes y

orientales. Mi hiptesis inicial es que su aviso fue interceptado por intrusos situados en la isla de Sancti Petri, o cerca de ella, que cayeron sobre l de improviso, le dieron muerte y trataron de simular un suicidio. Y por qu tenan que estar esos intrusos en la isla, jefe? pregunt Navarro. Porque fue en sus aguas donde desapareci por dos veces una embarcacin no identificada que haban detectado las pantallas de radar de la base naval de San

Fernando. Y qu hay sobre esa Baha Ballena que mencionaba el radiomensaje interceptado? dijo Miranda. Creo que eso nos lo ha resuelto Lista dijo Bernal. Se trata probablemente de una pequea cala situada junto al cabo Roche, donde est prevista una cita el prximo sbado, a las once y media de la noche. Lista descubri en esa recndita ensenada una roca negra en forma de ballena. Mi principal preocupacin es sta: en qu

consiste ese plan de los marroques que afecta a nuestra costa prcticamente desde el cabo Trafalgar a Rota? Al principio pens que poda tratarse de un desembarco, pero por lo visto, esa idea es descabellada. Segn Soto, su Armada es muy pequea, y mayormente la componen barcos de proteccin pesquera. Aunque en estos ltimos tiempos han conseguido otros, adems de armas, de su acuerdo con los americanos, ste consiste principalmente en ayuda econmica y artculos de

alimentacin; a cambio de lo cual los Estados Unidos consiguen una tercera lnea de defensas sobre las que ya tienen en la OTAN y en su tratado bilateral con nosotros. Y los manejos que se traen en el convento, tienen algo que ver con todo ese asunto? pregunt Fragela. En eso sigo viendo una cuestin interna y secundaria repuso Bernal. Un grupo de oficiales de nuestro ejrcito, disidentes y extremistas, proyecta liberar el sbado, aprovechando los actos religiosos que se celebrarn

ese da en la ciudad, a dos presos encarcelados en el fuerte de Santa Catalina. Reconozco que la hora es una coincidencia, pero slo eso. Elena consigui sacar del convento una pelcula que se est revelando y que seguramente nos proporcionar fotos de un coronel y un capitn implicados en la trama. Con ayuda de ellas, tendramos que identificarlos sin ninguna dificultad. Querris encargaros t y Fragela de eso esta maana, Paco? No faltara ms, comisario repuso Fragela.

He puesto el caso en conocimiento del Ministerio de Defensa, y la JUJEM est tomando medidas. Creo que por el momento basta con mantener a Elena Fernndez y a Gallardo en el convento, de modo que observen las idas y venidas de los conspiradores. Si necesitan respaldo, nos lo harn saber. Y ahora continu Bernal, mientras abra una tercera carpeta azul, y volviendo al asunto Melkart, he estado devanndome los sesos acerca de qu otros planes podran traerse los marroques entre

manos. Quiz haya una clave en lo que ngel Gallardo grab en el casino del Puerto. Aunque la conversacin se celebr en ingls, hemos recibido ya una transcripcin completa y una traduccin oficial de la Armada, de San Fernando. Esto deja claro que tres de los visitantes marroques no eran, como constaba en sus pasaportes, comerciantes, sino oficiales de la Marina que haban llegado a Jerez en un avin particular pilotado por un oficial de sus Fuerzas Areas. Y parece ser que estaban sondeando a los tres

oficiales americanos en relacin con inminentes movimientos navales en Rota y con las defensas de su puerto, por lo visto a cambio de sobornos con que cancelar sus enormes deudas de juego. Soto y yo estamos evacuando consultas con nuestro Ministerio de Defensa acerca de lo que conviene hacer: es posible que el ministro decida informar al Gobierno de los Estados Unidos sobre esa grave amenaza para la seguridad de la base conjunta. Y qu nos puede usted decir de los lugares que se mencionaron a

lo largo de esa conversacin? terci Navarro. Nuestros enclaves del norte de frica salieron a colacin de pasada, por lo que suponan de afrenta al orgullo marroqu. Tambin se habl de la Organizacin Melkart, pero sin indicar a qu se refiere Bernal tom un sorbo del vaso de agua que tena delante. La conclusin que saco de todo esto es que Melkart se propone atacar o neutralizar los barcos que corrientemente tenemos fondeados en la baha y los submarinos americanos

de Rota. Esta maana voy a celebrar una conferencia con Soto, su almirante y su oficial de relaciones polticas. Personalmente opino que habramos de tomar precauciones inmediatas, poner en Alerta Roja a todas nuestras unidades navales y recomendar a los americanos que hagan lo mismo. Pero por qu habran de actuar as los marroques? quiso saber Miranda. Mi hiptesis es que estn planeando algo en Marruecos, y que antes quieren neutralizar toda posible

intervencin desde este lado del Estrecho. Creo que todos estaris al tanto, por la televisin y por la prensa, de lo que est ocurriendo en las Malvinas entre Argentina y Gran Bretaa. Las autoridades britnicas de Gibraltar estn entregadas de lleno a aprovisionar con nuevos barcos de apoyo a las fuerzas enviadas al Atlntico Sur. En consecuencia, los efectivos navales de la OTAN se encuentran muy menguados, y no hay la menor posibilidad de que, aun querindolo, los britnicos pudieran intervenir en

un conflicto en el norte de frica. Y qu propone usted que hagamos, jefe? pregunt Navarro. Dedicarnos hoy a la isla de Sancti Petri. Esta tarde, despus de que haya hablado con Soto y sus colegas, celebraremos otra conferencia. Terminado el oficio de prima, Elena Fernndez se sent en el claustro a la espera de que los componentes de la orden saliesen de la capilla y se dirigieran a sus respectivos quehaceres. Aunque le

sorprendi no ver a sor Encarnacin en su lugar de costumbre, supuso que le habran asignado alguna tarea en la cocina, pese a lo muy inslito que resultaba el que cualquiera de las monjas faltase a un oficio cannico. Cuando todo le pareci en calma, Elena volvi a la capilla y se cercior de que estaba vaca. Recorri el pasillo central y abri la puerta de la sacrista. Al no ver a nadie all, tante la puerta metlica que exista a la derecha y que, supuso, daba acceso a la caverna inferior. La desilusion encontrarla

cerrada. Mirando su reloj, vio que eran ms de las ocho. Qu poda haberle ocurrido a la bondadosa y anciana monja? Pensando que era imprudente permanecer all, vacilaba. Quiz no tardara en aparecer sor Encarnacin con las llaves para ensearle la sagrada cueva. El nerviosismo de Elena aumentaba a medida que transcurra el tiempo: cinco minutos, diez... Y entonces, cuando ya se dispona a retirarse y salir al encuentro de la cocinera, para preguntarle si haba

visto a la anciana religiosa aquella maana, oy voces masculinas en la iglesia. Santo Dios, y si entraban en la sacrista? La mirada que lanz con desespero a su alrededor, top con una hilera de casullas y albas colgadas en un armario entreabierto. Armndose de sbita resolucin, se escondi lo mejor que pudo detrs de ellas. En ese momento entr el padre Sanandrs, acompaado por el coronel y el capitn de los dos das anteriores. Elena contuvo el aliento, confiada en que no asomase su ropa.

Llevaba en el bolsillo derecho el magnetfono japons en miniatura. Sacndolo con sigilo, orient hacia los recin llegados su potente micrfono direccional. Pero tiene usted que ayudarnos, padre estaba diciendo el coronel; es su deber para con Dios y con Espaa, y tambin en memoria del difunto Caudillo. Se dan cuenta del gravsimo peligro que correran mis hermanos y hermanas de la orden si fueran ustedes descubiertos? arguy el prior en tono quejumbroso. En m,

como es natural, no pienso. No hay ningn riesgo, en absoluto dijo con firmeza el joven capitn. Usted ya sabe que el almirante est de acuerdo en hacerles salir antes de veinticuatro horas. Est seguro de que resultar? insisti nervioso el padre Sanandrs. Claro que resultar. Usted nos ha indicado la manera de hacerlo. Pero puede haber espas entre nosotros, entre los seglares, que se percaten de lo que est ocurriendo.

Por no hablar de una de las hermanas, que podra ser un eslabn dbil. Por eso hemos decidido adelantarlo un da y actuar maana por la noche, aprovechando la Procesin del Silencio dijo con brusquedad el coronel. Es la ocasin ideal. Su gente estar o en la calle o acostada, de modo que podremos entrar en el convento con nuestros hombres cuando la ciudad quede a oscuras. Nadie nos ver. Y usted no tiene por qu verse comprometido para nada,

padre le anim el capitn joven. Lo nico que le pedimos es que nos facilite la llave de la reja y la de esta puerta. Lo mejor es que usted se una a la procesin de medianoche, padre, como estaba previsto orden el coronel. Con eso tendr una coartada perfecta. Estaba claro que el prior titubeaba. Vamos ya dijo el coronel , no tiene ms que indicarnos cmo funciona el mecanismo, su truco de la cueva.

Est bien dijo por fin el padre Sanandrs con la mayor desgana, pero que Dios me ayude. l nos ayudar a todos, padre. Esto se hace en su nombre le record el coronel. Se oy un rechino, al abrir el prior la pesada puerta metlica, y a continuacin los tres hombres bajaron a la cueva, cerrando a su espalda. Emocionadsima por lo que acababa de or, Elena sali sigilosamente de su escondrijo y tante la puerta de la cueva. Haban

cerrado con llave. Resolvi que lo primordial era transmitir a Bernal la nueva informacin, y que no deba emprender nada que comprometiese ese objetivo. Se asom a la puerta de la sacrista y vio que no haba nadie en la iglesia. Sali sin hacer ruido, y sin percatarse de la mirada que, fruncido el ceo, le diriga sor Serena tras el enrejado de la galera. ngel, que vigilaba la puerta del convento desde la pensin de enfrente, vio llegar a los dos militares poco antes de las ocho, y

les fotografi mientras esperaban a que les abriese la tornera. Estaba al tanto de que Bernal haba dispuesto lo necesario para enviarle a Elena aquella tarde, por mediacin de la catalana, un mensaje en el que, tras indicarle que tena vigilado el cenobio, le peda, en caso de necesitar ayuda, que hiciese por la ventana una seal con un pauelo blanco. Cuando los dos oficiales reaparecieron al cabo de media hora, ngel tuvo ocasin de fotografiarles mejor, de frente. Ningn otro

movimiento se produjo hasta las nueve, cuando una mujer de negro, de pelo oscuro y corta estatura, sali con unas bolsas al brazo. Aunque pens que deba de ser la cocinera, que iba de compras al mercado, ngel tom una instantnea de ella, por lo que pudiera ser. El resto de la maana no trajo ms novedades que el retorno de la presunta pitancera, cargada de fruta y hortalizas. ngel esperaba con ansia su relevo a la una, por uno de los hombres de Fragela, con lo cual podra llevar la pelcula al

laboratorio, a fin de que la revelasen. Lista, Miranda y Varga atracaron en la isla de Sancti Petri a las once menos cuarto, en una lancha de la guardia costera y acompaados por tres nmeros de la Guardia Civil. Persista el buen tiempo, y el sol quemaba en la cabeza mientras suban los peldaos de piedra que llevaban a las ruinas del castillo. La marea est demasiado alta para meterse en la cueva, Carlos dijo Lista a su colega al indicarle el pozo natural.

Empecemos por registrar concienzudamente el castillo propuso Varga, mientras que los guardias civiles inspeccionan el resto de la isla. La maana, fatigante e infructuosa, se les fue en hurgar en el cascote acumulado entre los muros de aquel castillo del siglo dieciocho, donde se vieron sorprendidos con frecuencia por las aves marinas, alarmadas al pasar la expedicin junto a sus ocultos nidos, y Miranda sufri el ataque de un alcatraz airado. El sargento de la Guardia Civil

se present a la una, para dar cuenta de que l y su grupo no haban encontrado nada de inters aparte de una serie de desechos procedentes de naves, los cuales, atrapados entre las rocas bajas, no parecan sin embargo guardar relacin alguna con la operacin clandestina Melkart. Lista, que se haba asomado al pozo, distingui por fin algo de luz natural procedente del extremo que daba al mar, debajo del castillo. Entretanto, Varga conect una potente lmpara de arco cuyo foco orient hacia el interior del respiradero.

Ahora consigo ver la arena del fondo dijo. Pronto podremos bajar. An se distinguen aquellos dos surcos en el guijo. La marea no los ha borrado del todo. Tambin Miranda se asom para poder echar una ojeada. Como en tus fotos de ayer, Juan, estaban muy hundidos, no es eso prueba de que eran recientes? S, tienes razn. Seguramente de ayer por la maana, despus de la pleamar. En tal caso, conviene que vayamos con cuidado y no bajemos

sin armas. Por qu no almorzamos ya? As damos tiempo a que menge la marea. Cuando por fin regresaron al pozo, Lista dijo: No es necesario que vayamos los tres, Carlos. Varga y yo podemos encargarnos del trabajo mientras t coordinas la operacin desde aqu arriba. Miranda, que ni era muy atltico ni soportaba demasiado bien las alturas, acept al momento. Los guardias civiles tendieron

cuerdas para bajar a Varga y a Lista. Vieron que la escala del da anterior segua en su sitio, pero, de forma inexplicable, slo salvaba menos de la mitad del ascenso. Como ya he bajado, yo ir primero ofreci Lista. Cinco minutos ms tarde, alcanz el fondo, y se qued esperando a que Varga se reuniese con l. ste, ms pesado y menos seguro del camino, no baj con tanta rapidez. A la luz de la maana, que entraba a raudales por el rocoso pasaje comunicante con el mar,

inspector y tcnico advirtieron que los surcos tenan an alrededor de quince centmetros de profundidad y se prolongaban unos ciento cincuenta metros por un pasillo de alto techo, hasta la misma orilla, al lado occidental de la isla. Encontraron all una playita de guijarros bordeada a afiladas rocas. Un lugar muy peligroso para entrar embarcaciones, no te parece? coment Varga. Sobre todo, de noche dijo Lista. Tendra que ser de pequeo tamao, y llevar muy buena luz.

Observaron que los dos surcos paralelos se hundan en la arena al borde de la orilla. Al volverse ambos para inspeccionar el extremo interior del pasaje rocoso, Varga levant la vista hacia las empinadas vertientes del acantilado, cubiertas de guano. Por ah, desde luego, no se puede subir sin equipo de escalada observ. Pero fjate: la boca de la cueva tiene pintada una seal encima. Entre el guano blanco grisceo de la roca destacaban, en efecto,

unos garabatos trazados con pintura de un verde claro y mate. Me parece que son letras rabes dijo Lista. No son fciles de ver enseguida. Y si las fotografiases? Hecho eso, Varga pidi a su compaero que le ayudara a trepar hasta la inscripcin. Para facilitar el ascenso, lanzaron una cuerda alrededor de una roca alta. Una vez arriba, Varga desprendi, con ayuda de un cortaplumas, una muestra de pintura que introdujo en un sobre de plstico transparente.

Estoy casi seguro de que es pintura luminosa coment mientras bajaba. Lo veremos nada ms entrar. En tanto desandaban el camino por el largo pasaje rocoso, examinaron centmetro a centmetro paredes y techo, que aparecan cubiertos de grandes conchas fosilizadas entre pequeas porciones de caliza. Al llegar a la base de la chimenea, vocearon, para que Miranda les oyese, que iban a inspeccionar el interior de la cueva. Apaga pidi Varga, que

veamos si es pintura luminosa. Las partculas de pintura arrojaban un plido resplandor verdoso en el oscuro seno de la gruta. Quiere decir que cuando llegan de noche, se orientan por la seal fosforescente seal Lista . De todas formas, deben tener una vista muy aguda. Probablemente se conocen esta isla como la palma de la mano repuso Varga, al tiempo que encenda de nuevo la potente linterna . El letrero no pasar de ser una

ayuda ms. Echemos una ojeada a la parte de dentro. La linterna que traa ayer no daba bastante luz. Si tienen algo almacenado aqu, ha de estar en el fondo, por encima del nivel de la marea. El pasadizo, que en ese punto tendra unos tres metros de anchura, se prolongaba por espacio de otros cincuenta, para, de pronto, desembocar en una amplia cavidad, de suelo cubierto de rocas irregulares y alto techo con largas estalactitas.

Esto por lo menos est seco dijo Varga mientras recorra la bveda con el haz luminoso. Al bajar el foco, descubrieron con asombro un grupo de siluetas humanas tumbadas entre las rocas en posturas de borracho. Dios mo, si parece un templo pagano exclam Lista con un suave silbido. Aproximndose a la primera figura, la examinaron de cerca. Era claramente de factura humana, tallada en mrmol blanco, pero la accin de las mareas de muchos siglos haba

borrado los contornos y picado la superficie, hasta privarla curiosamente de rasgos. Varga pas la mano por la cabeza de la estatua. Creo que estamos en presencia de lo que queda del templo de Melkart dijo Lista en tono reverente. Qu pena que el mar haya erosionado estas figuras. En otro estado de conservacin, habra sido un monumento nacional. Varga enfoc la linterna hacia el fondo de la gruta, donde captaron un sbito movimiento sobre una de las

estatuas mayores, a lo cual Lista desenfund su pistola reglamentaria y la amartill. Avanzaron cautelosamente hacia la escultura, que daba la impresin de tener una abundante melena negra azulada, en la cual algo pareca agitarse. Varga rompi a rer. No es ms que una estrella de mar, que nos saluda moviendo los brazos. Pero y lo que parece una cabellera? pregunt Lista sobrecogido. Varga se acerc ms a la estatua

y examin la cabeza. Est cuajada de mejillones, y la estrella de mar se los est comiendo. No hay nadie aqu. Lista, que contemplaba con horrorizada fascinacin el repugnante animal, dijo: Y si debajo de esos mejillones estuviera la cabeza del propio Melkart, el Hrcules tirio? Podra ser. Dejemos que lo resuelvan los arquelogos. Si esto llega a su conocimiento, bajarn aqu en manada. Aunque registraron a fondo la

amplia caverna, no encontraron nada de inters militar. Veamos, si tuvieras que usar este sitio como base provisional, dnde guardaras t el equipo y los pertrechos? pregunt Lista a su compaero. Varga reflexion. Donde estuviera bien resguardado de la pleamar dijo. Pero el nico lugar que ofrece aqu esa condicin es el techo, y como puedes ver, no hay nada ah arriba. La escala de cuerda! exclam Lista con sbita lucidez.

Termina casi a media altura del pozo. Veamos por qu. Se sirvieron del flash para sacar fotos de la cmara interior y de las erosionadas estatuas, tras lo cual volvieron a la base de la chimenea. Varga ascendi en primer lugar por la escala, examinando con especial cuidado las paredes del pozo natural. Aqu hay una marca de la pleamar voce en direccin a su acompaante, mientras Miranda les observaba desde arriba. Est a unos doce metros de altura. Si esconden algo aqu, tiene que ser por

encima de este nivel. Estaba a punto de alcanzar el extremo superior de la escala, cuando dijo en voz alta: Aqu hay una grieta ancha. Es lo suficientemente grande como para que podamos entrar? indag Lista. No creo; pero el brazo s puedo meterlo enfoc con la linterna el interior de la fisura. Hay unas cajas aqu. Espera, que subo grit Lista. Poco a poco, con ayuda del

cesto que Miranda y los guardias civiles les haban bajado prendido de una cuerda, fueron vaciando el escondrijo, cuyo contenido fue izado a la superficie. El alijo consista en ocho cajas de municiones, rotuladas en francs. En su interior descubrieron dos docenas de granadas submarinas, diez pequeas minas adhesivas, cierta cantidad de explosivo y dos fusiles de arpn. Aviso por radio a Comandancia y les pido instrucciones? pregunt el sargento de la Guardia Civil.

No, no lo haga repuso Miranda: podran interceptar el mensaje. Habr que discurrir lo que Bernal querra que hicisemos. En mi opinin dijo Lista, hay que retirar este material y dejar desarmado al enemigo. Estoy de acuerdo repuso Miranda. Como es natural, se darn cuenta de que hemos estado aqu, pero eso es preferible a que utilicen estas municiones para volar los barcos que tenemos en el puerto. Es posible que no regresen hasta el momento previsto para la

operacin dijo Lista, y entonces ser demasiado tarde para conseguir repuestos. Cargumoslo en la patrullera dijo Varga, cuidando de no dejar rastros de nuestra visita. Antes de salir hacia la conferencia de seguridad, Bernal recibi una llamada del inspector Ibez, del Registro Central de Madrid. Te he localizado unos cuantos datos sobre Melkart, Luis. Se trata de un grupo de oficiales marroques y

argelinos, fundamentalistas musulmanes, resueltos a unificar el Magreb bajo el estricto dictado de la ley cornica. Parece ser que han conspirado para echar a Hassan II del trono, y que la organizacin se extiende por todas las fuerzas armadas marroques. Una informacin muy valiosa, Esteban. Podras enviarme el contenido de ese expediente? Te lo mando con el primer avin que salga de Barajas. Bernal pidi a Fragela que le acompaase a la reunin oficial

sobre seguridad que iba a celebrarse en Capitana. Previamente haba telefoneado al Ministerio de Defensa a fin de conseguir que fuese autorizada a ttulo extraordinario la presencia del comisario gaditano, que consideraba indispensable para la buena marcha de la investigacin. El contraalmirante Soto sali a recibirles al vestbulo y les llev a su despacho. Quiero explicarle cmo se ha organizado la reunin, comisario. Van a asistir a ella el capitn general del Estrecho, que la presidir, y tres

vicealmirantes, encargados respectivamente de los movimientos, el personal y el aprovisionamiento de la flota. Tambin contaremos con el asesoramiento del comodoro que lleva las relaciones polticas. Hemos invitado adems al gobernador militar de Cdiz y al jefe de la Guardia Civil. Qu orden se va a observar, contraalmirante? Despus de hacer las presentaciones, el capitn general le pedir a usted una sntesis de los casos del submarinista muerto y del

asesinato del sargento Ramos. Seguidamente se aunarn informaciones, y de ah pasaremos a resolver sobre la adopcin de contramedidas. Muy bien. Hemos trado los expedientes actualizados. Mientras suban la elegante escalera de mrmol que llevaba a la sala de conferencias de Capitana, Bernal repar en un grupo de jefes de Marina que aguardaban en el rellano. Detenindose de improviso, hizo retroceder al contraalmirante. Quin es ese que est a la

izquierda, Soto? pregunt en tono premioso. Pues... el vicealmirante responsable de los suministros. Estoy seguro de que es el mismo que vi el sbado en el Convento de la Palma, hablando con el padre Sanandrs dijo con la mirada puesta en Soto y Fragela y obligndose a pensar de prisa. Propongo que no mencionemos para nada ni los sucesos del convento ni el complot para liberar a los dos oficiales del fuerte de Santa Catalina. Podra ser muy bien que ese

vicealmirante estuviese complicado en el asunto. Sabe si es de ideas extremistas, Soto? La gente de izquierdas dira que la mayora lo somos, comisario respondi irnico el contraalmirante. Y que es algo que se nos inculca con la formacin. Pero ese hombre es ms extremista que la mayor parte de nosotros. Tendr que ver usted qu hace con l despus de la reunin dijo Bernal. Recuerde que la JUJEM ha decidido dejar, bajo discreta vigilancia, que los militares

lleven a trmino su plan, a fin de disponer de pruebas incriminatorias suficientes para llevar a los conspiradores ante un tribunal militar. Convengo en que es preferible no decir nada asinti Soto en tono grave. Muy bien, de acuerdo. Pues entremos en el foso de los leones. Despus de saludar a los asistentes con desmaada cortesa, el capitn general pidi a cada cual que se presentase a los dems, y seguidamente solicit a Bernal una

sucinta exposicin de los incidentes registrados en la baha. Los presentes atendieron con vivo inters a su conciso relato, en especial en lo referente a las entrevistas con el americano responsable de la seguridad de Rota. Al concluir Bernal su intervencin, el capitn general le pregunt si se haba encontrado algo en la isla de Sancti Petri. En ese momento mis hombres estn llevando a cabo una minuciosa exploracin junto con un destacamento de la Guardia Civil.

Les he pedido que si descubren algo, me cursen un aviso urgente. Yo tengo una noticia que puede ser de inters intervino el jefe de la Guardia Civil. Un equipo nuestro ha detenido esta maana en una pensin de Algeciras a dos oficiales argentinos que se hacan pasar por turistas. Se trata de agentes que llegaron a Espaa hace una semana, por Madrid-Barajas, y desde entonces han sido seguidos continuamente por hombres de los servicios secretos del CESID. Llevaban consigo grandes sumas de

dinero en dlares americanos, y compraron municiones en dos armeras de la capital. Luego alquilaron un automvil tipo ranchera en el que se trasladaron a Algeciras, donde compraron una lancha neumtica con motor fuera borda. Anoche intentaron una incursin de prueba en Gibraltar, cruzando la baha al amparo de la oscuridad, y consiguieron atravesar parcialmente las defensas britnicas. Durante su ausencia, mis hombres registraron su alojamiento, donde encontraron cierta cantidad de minas adhesivas,

explosivos y dos metralletas. Aunque est claro que su objetivo era un ataque a las instalaciones britnicas, el jefe del CESID considera que una accin semejante hubiera supuesto un grave peligro tanto para nuestros ciudadanos como para los llanitos de Gibraltar. Consultado el presidente del Gobierno, se determin ordenar su captura y deportacin a la Argentina en la sala cundieron murmullos que Bernal interpret como de desaprobacin. El presidente continu el jefe de la Guardia Civil decidi asimismo

informar al embajador britnico. El Gobierno opina que sera embarazoso verse mezclado en el conflicto de las Malvinas. Lo considero un ultraje protest el vicealmirante que Bernal recordaba haber visto en su visita al convento. Debi permitirse a los argentinos llevar adelante su empresa y volar la base britnica. De esta forma, habramos tomado el Pen, o lo que quedara de l mir en ronda a los reunidos, como buscando su adhesin. Si nuestro difunto Caudillo no

encontr en cuarenta aos un solo momento adecuado para dar ese paso coment con exquisita irona el capitn general, mal lo tiene nuestro actual Gobierno, con tan corta existencia previsible, para llevarse ese gato al agua. El vicealmirante le dedic una mirada furibunda, antes de clavar los dientes en su cigarro canario. Tampoco se nos present nunca una oportunidad como sta farfull. Permtame que le recuerde, vicealmirante, que durante la segunda

guerra mundial se presentaron toda una serie de oportunidades, pese a lo cual nunca se juzg propicio el momento. En ese instante intervino el oficial de relaciones polticas. La verdad es que los britnicos no se muestran ingratos con nosotros. Acabo de recibir un aviso de mi colega gibraltareo, en el sentido de que se han detectado movimientos de tropas al norte de Tetun, al oeste de Axdir y al norte de Nador. Tambin se han observado actividades navales de menor

importancia al sur de la isla de Alborn, que, como todos ustedes saben, nos pertenece. Cmo han conseguido esa informacin? quiso saber el capitn general. Los movimientos de tropas fueron localizados por fotos de satlite corrientes, y la actividad naval la detect el radar britnico. Todos volvieron la mirada hacia el gran mapa mural del Estrecho. Advertirn que esos movimientos de tropas tienen lugar

cerca de nuestras posesiones de Ceuta, Alhucemas, el Pen de Alhucemas y Melilla seal el comodoro. He transmitido esa informacin a Madrid y al gobernador militar de nuestros territorios africanos. Lo que me intriga a m dijo el capitn general es esto: qu andan buscando realmente esos marroques en este lado del Estrecho? Qu se propone la Organizacin Melkart? Bernal aguard por si alguien apuntaba sugerencias. Como nadie

interviniese, dijo por fin: Esta maana he recibido cierta informacin del Registro Central. Al parecer, Melkart es el nombre de un grupo elitista de oficiales consagrado a unificacin del Magreb y a reinstauracin de la ley musulmana rigurosa. Su objetivo podra ser muy bien dos golpes de Estado simultneos, en Rabat y en Argel, y tambin podran estar planeando con sus colegas tunecinos el poner fin al largo gobierno de Burguiba. No debiera sorprendemos que se propusiesen recuperar Ceuta y

Melilla y los dems enclaves que tenemos en su territorio. Recuperar? resopl el vicealmirante extremista. Esos territorios jams fueron suyos! Pero se dan cuenta ustedes de la cantidad de sangre espaola que se ha derramado a lo largo de los siglos para defender nuestras posesiones del norte de frica? Marruecos y Argelia no son ms que Estados fantoches que los contendientes sacaron del desierto despus de la segunda guerra mundial. De Gaulle hizo cuanto pudo por aferrarse a las

posesiones francesas, pero al final se vio traicionado, como nuestro extinto Caudillo (que en gloria eterna est) cuando cedimos a Hassan el Shara espaol. Yo no he propuesto que les entreguemos nuestros enclaves, vicealmirante replic Bernal. Me limito a conjeturar los propsitos de esa organizacin clandestina. Cree usted seguro, comisario, que estn planeando un ataque a nuestros territorios de all? pregunt el capitn general. Estoy convencido de ello. La

probable finalidad de sus actividades en la baha de Cdiz es la de neutralizar nuestra flota, y deben de tener mucho inters en que no intervengan los norteamericanos. Nuestra flota se encuentra ya en Alerta Amarilla, comisario declar el capitn general. Cree usted que deberamos pasar a la Alerta Roja? Sin duda alguna, y eso es lo que he recomendado esta maana a mis superiores de Madrid respondi Bernal con firmeza. Pero se percata usted de lo

que supone eso en cuanto al coste y movimiento de fuerzas? le interpel el vicealmirante responsable del personal. Habra que anular hasta el ltimo permiso y embarcar a toda la oficialidad y la marinera. Eso supongo repuso Bernal . Es ms: yo recomendara desatracar la flota. Desatracar la flota? exclam el tercer vicealmirante. Le advierto que una parte de los barcos estn en dique, en reparaciones; ponerlos a punto

llevara das. Han de estarlo el sbado como ms tarde, si quieren evitar el riesgo de perderlos en puerto por sabotaje, y de paso, perder nuestras posesiones del norte de frica el comisario indic el mapa mural. Propongo desatracar toda la flota de Cdiz y Cartagena, y reforzarla con unidades procedentes de El Ferrol. Las del sur deberan dirigirse a Ceuta, Alhucemas y Melilla, con tropas para reforzar esas guarniciones. Como estallara una oleada de

murmullos, el capitn general llam al orden a los reunidos. Caballeros, caballeros, un poco de calma. Hay que sopesar reflexivamente las recomendaciones del comisario. En ese dramtico momento entr en la sala un teniente con un mensaje para el capitn general, que ste ley de inmediato. Una urgente llamada telefnica para usted, comisario le dijo a Bernal. Si quiere, puede atenderla en el despacho contiguo. El teniente le indicar el camino.

Bernal abandon la estancia con la sensacin de haber abierto la caja de Pandora. Y estaba sobrecogido por lo que sala de ella. Era Paco Navarro, que telefoneaba desde Cdiz. Lista acaba de llamar desde Torre Gorda, jefe. l y Varga han encontrado armas escondidas en el pozo de Sancti Petri, debajo del castillo, en una extraordinaria gruta que podra ser lo que queda del templo de Melkart. Dices que han retirado esas armas y las han llevado a tierra?

S, jefe. Pensaron que querras neutralizar al enemigo. Magnfico. Pero podran tener reservas escondidas en otra parte. De qu se compona sa? Navarro le ley la lista, que Bernal anot en un cuaderno. Y dices que el rotulado de las cajas estaba en francs? S, jefe, pero no haba marca del fabricante. Varga est examinando en ese momento las municiones con el armero naval de Torre Gorda. Seguramente sern belgas, de

las que suelen suministrar los traficantes internacionales. Qu tal la reunin, jefe? De momento, tempestuosa; pero creo que tarde o temprano entrarn en razn. Al regresar Bernal a su asiento de la sala de conferencias, los presentes volvieron a guardar silencio. Ante la significativa mirada que le dirigi Fragela, supo que tena, en l cuando menos, un aliado que le pondra al corriente de lo sucedido durante su ausencia. El capitn general se volvi hacia l

con aire expectante. Y bien, comisario? Alguna noticia? Se ha descubierto una considerable reserva de armas escondida en la isla de Sancti Petri y ley la relacin de minas adhesivas, explosivo, granadas submarinas y metralletas. Todo ese material se encuentra ahora en la base naval de Torre Gorda, de modo que hemos conseguido arrancarle unos cuantos dientes a Melkart encendi un Kiser y le dio una chupada. Creo, almirante, que

hemos de sacar la conclusin de que se proponen atacar sus barcos, y a m me parece que estaran mucho ms a salvo en el mar que diseminados por la baha. Pero ahora el peligro es mucho menor arguy el vicealmirante responsable de las operaciones navales. Adems, nuestras defensas electrnicas detectaran al agresor antes de que alcanzase los barcos. Me permito sealar, que no tienen defensas de ese tipo en la boca del canal de Sancti Petri, que es un

acceso directo a La Carraca y Bazn. Deben de tener previsto entrar por ah. Eso es innavegable replic el vicealmirante en tono de rechazo . No tiene calado suficiente para un submarino, y cualquier embarcacin de superficie sera descubierta mucho antes de que llegase a nuestros barcos. Olvida usted el misterioso submarino de bolsillo repuso Bernal con calma. Todava no han descubierto de qu clase de nave puede tratarse, no es as?

Reconocieron que no disponan an de informacin alguna. Entonces, por qu exponer dos navos de los mayores y tres destructores a semejante peligro? Squenlos a la mar y ocpenlos en algo importante: por ejemplo, reforzar nuestras guarniciones de Ceuta y Melilla. Qu barcos tienen situados all ahora? El vicealmirante a cargo de las operaciones puso cara de malestar. Una fragata en Melilla y dos en Ceuta confes. Y qu cantidad de hombres?

pregunt Bernal al gobernador provincial. Aunque no lo s con certeza, comisario, deben de ser unos dos mil quinientos en Ceuta, y la mitad de eso en Melilla, si bien muchos podran estar de permiso con motivo de la Semana Santa. Resistiran esos efectivos un ataque terrestre en toda regla? Depende, claro est, de las proporciones de la ofensiva. Si interviniese en ella todo el Ejrcito marroqu... Entonces, qu se pierde

reforzando las guarniciones? Supondra debilitar las defensas de aqu seal serenamente el capitn general. Cunto se tardara en traer barcos de refuerzo de la flota nortea? indag Bernal. Por lo menos cuarenta y ocho horas. Bien, entonces an hay tiempo: disponemos de dos das. Y supongo que podran enviarse tropas de Sevilla y Jerez para proteger las instalaciones de Cdiz. No olvidemos que Melkart tiene situados

aqu, en este momento, colaboradores que no sabemos dnde se encuentran. Cmo puede estar tan seguro de eso? pregunt el capitn general. Porque enviaron seales a la costa, slo que no sabemos a quin. Pero organizndolo con cuidado, tenemos la posibilidad de capturarlos el sbado a ltima hora, cuando se renan cerca del cabo Roche. Se prolong la discusin. Mientras que Soto, el oficial de

relaciones polticas y el gobernador militar secundaban las medidas recomendadas por Bernal, los tres vicealmirantes eran contrarios a ellas. El comisario sac la neta impresin de que el capitn general se decantaba en favor de l cuando dijo: Seores, no creo que esta maana podamos hacer mucho ms que poner nuestra flota en estado de Alarma Roja. Habr que hacer regresar a todos los oficiales y tripulantes que se encuentran de permiso y activar las reparaciones,

de forma que, en caso necesario, todas las unidades estn dispuestas para hacerse a la mar. En cuanto hayamos terminado la reunin, pondr en conocimiento del jefe de la JUJEM las dems sugerencias del comisario, sobre la conveniencia de reforzar nuestros enclaves del norte de frica. Entretanto confo en que colaborarn con el comisario y sus colegas en la adopcin de contramedidas precisas, especialmente en lo que se refiere a la captura de los componentes de la Organizacin Melkart tanto en

nuestras costas como en nuestras aguas territoriales. Vigilancia, sigilo y firmeza en la actuacin: que sean sas, seores, nuestras consignas. Elena Fernndez pas la maana del jueves presa de una febril agitacin. Redact un informe en el que expona al comisario Bernal las circunstancias en que haba grabado la conversacin del prior con los militares conjurados. Seal tambin su decisin de explorar la sagrada cueva en cuanto se le presentase la oportunidad. Y

mencion brevemente la entrevista personal solicitada por sor Encarnacin, que no haba acudido a la cita. Introdujo informe y grabacin en un sobre de papel manila que, cerrado y dirigido al comisario, se guard en el hondo bolsillo del hbito, antes de dirigirse hacia la cocina. Se ofreci all a colaborar en la preparacin del sencillo almuerzo, consistente en un estofado de lentejas, precedido por un plato de acelgas. El postre, representado por un buen surtido de fruta, no dejara

de ser una compensacin. Elena dio por sentado que las colaciones se haran an ms frugales conforme se acercara el Viernes Santo. La cocinera era una mujer hosca y taciturna que rara vez llevaba sus respuestas ms all de un gruido, de modo que Elena lleg a preguntarse si sera subnormal. Aun as, trat de sonsacarla. No ha visto hoy a sor Encarnacin? Ngg contest la mujer de negro pelo, mientras estrujaba una lenteja entre ndice y pulgar, para ver

si la coccin era satisfactoria. Pero no ha tomado nada? No la he visto a la hora del desayuno. Se lo subi sor Serena. Eso ser. Aquello cuando menos explicara el que la anciana religiosa no hubiese acudido a la sacrista despus de prima. Viendo que no quedaba mucho ms por hacer, Elena se fue al patio trasero, donde encontr a la seora de Bernal y a sor Serena ocupadas todava en prender flores en el paso del Huerto de Getseman.

Nos acompaar en la procesin de maana por la noche, seorita? pregunt Eugenia. Como sabe, es la ms solemne de la semana. Creo que debera ir repuso Elena dubitativa, slo que no s si tendr fuerzas para caminar tanto. La distancia no es mucha dijo Eugenia: tres kilmetros nada ms; la verdadera penitencia est en la lentitud del paso. Se hacen muchos altos intervino incisiva sor Serena, y usted es joven y est llena de salud.

Le sentar bien a su alma. Elena se daba cuenta de que su deber profesional estaba en quedarse en el convento, atenta a la llegada de los conspiradores con los reclusos, en el supuesto de que coronasen con xito la operacin encaminada a liberarlos. Tendra que encontrar a ltima hora un pretexto para excusar su asistencia. Bernal y Fragela haban salido de la reunin de Capitana General y se encaminaban a Cdiz en el 124 Supermirafiori tras haber convenido

en encontrarse con el contraalmirante Soto y su oficial de relaciones polticas, para almorzar en el restaurante El Anteojo. Mientras circulaban a buena marcha por la Va Augusta Julia, el comisario le pregunt a Fragela qu se haba dicho en la sala durante su momentnea ausencia. Fue ms que nada una discusin entre los tres vicealmirantes y el gobernador militar de la provincia, que tom abiertamente partido por usted. Los otros protestaron mucho de que un

comisario de la DSE de Madrid viniese a darles lecciones, y acerca de lo caro y difcil que resultara desatracar la flota con tan poco tiempo, y de los peligros de una reaccin desproporcionada. Ya es hora de que vean un poco de accin autntica repuso Bernal framente. No son ms que una coleccin de almirantes de gabinete que nunca se han hecho a la mar en servicio efectivo. Son mentalidades burocrticas y les trastorna tener que desempear la tarea por la cual se les paga.

El oficial de relaciones polticas tambin apoyaba la opinin de usted, comisario, pero consideraba inconveniente que la salida de la flota pudiera interpretarse como una amenaza a los britnicos de Gibraltar. Propuso que se les informara en secreto del propsito de nuestros movimientos navales, y tambin a los americanos, segn lo establecido por el tratado bilateral. Tiene razn desde luego, aunque la CIA y los Servicios Secretos britnicos se enterarn antes

de que se lo digamos. Cree usted que se puede confiar en el comodoro en el otro asunto, en el de los militares conjurados? Seguro que s. Cuando el contraalmirante dice que los Servicios de Informacin de la Segunda Bis le han dado pleno acceso a materias reservadas... El coche se detuvo por fin ante las lunas del moderno restaurante de la Alameda de Apodaca, y Bernal consult su reloj. Quedamos a las dos, verdad, Fragela? el inspector asinti.

Entonces, tenemos tiempo para dar un paseo. Aprovechemos el sol subiendo por el mirador hasta la Batera de la Candelaria. El amplio paseo con vistas a la baha, estaba muy concurrido: marineros con sus lepantos, en cuyo frontal llevaban bordado el nombre de los respectivos barcos, y con el taco o cuello de gala, con motivo de la Semana Santa; elegantes seoras de negra mantilla y alhajadas peinetas firmemente prendidas en los altos peinados; y numerosas jvenes empujando cochecitos de nio.

Vuelta la vista hacia los edificios con fachada al mar, el comisario repar en una serie de enseas extranjeras. Veo que los consulados siguen estando aqu coment. Slo que, con la decadencia del puerto comercial, no hay tantos como antes, comisario. Supongo que los instalaran ah por la frescura de las casas y el magnfico panorama. Ms que nada, por lo que tenan de puesto de observacin sobre el trfico de la baha. Eso

explica tambin las torres de viga que tienen en toda la ciudad las casas de los comerciantes. Entretanto haban alcanzado las almenas de la Candelaria, con su amplia vista, que se extenda hasta alta mar. Verdad que stos son los escollos donde encontraron el cadver del submarinista? pregunt Bernal, sealando hacia el norte. S; con la marea baja, quedan al descubierto repuso Fragela, que estaba mirando hacia poniente.

Ah tiene tres barcos de guerra camino del Atlntico, comisario. Un destructor y dos fragatas. Bernal fij la vista en los tres navos, pintados de gris naval, en su resuelto curso hacia el oeste. Deben ser naves britnicas que han salido de Gibraltar rumbo al Atlntico Sur. Descendieron paseando por la alameda y se instalaron en la terraza de El Anteojo, donde encargaron sendos gintonics. Poco ms tarde se detena junto a ellos el coche oficial del contraalmirante. Al apearse, Soto

les dijo entusiasmado: Los han visto? Eran el Glamorgan y dos fragatas, armados hasta los dientes y navegando a toda mquina. Tambin su flota tendra que salir de puerto, contraalmirante replic Bernal, si no quieren que vuele en mil pedazos. Conforme a lo solicitado por Bernal, el inspector Miranda fue a visitar al profesor Castro en la Facultad de Letras. Encontr al bueno del erudito enfrascado en sus

cultos libros, al extremo de su mesa de trabajo, donde cartas y documentos se amontonaban caticamente hasta una altura de casi medio metro. Escandalizado por aquel desorden, el metdico Miranda se pregunt cuntas de aquellas cartas estaran por contestar. Estoy seguro de que tengo por aqu una nota sobre Melkart que podra servirles anunci Castro. Como bien sabr, era el Hrcules Tirio, cuyo templo se encontraba en Herakleion, que algunas autoridades

identifican con la isla de Sancti Petri. S, hasta ah ya hemos llegado repuso Miranda, y es posible que ms adelante podamos darle noticias sobre un hallazgo arqueolgico efectuado all. Magnfico. Por mucho trigo, nunca es mal ao dijo el profesor Castro mientras contemplaba reflexivamente la increble montaa de papeles. Veamos... S, fue hace unos seis meses detuvo la mano a la altura de los primeros diez centmetros del montn. Me hicieron otra consulta acerca de

Melkart. Ah, a lo mejor es esto como por ensalmo, extrajo la carta deseada entre los muchos centenares apilados sobre la mesa. S: era del gerente de un hotel prximo a Chiclana. Aqu est: el Hotel Salineta. Haba recibido de Rabat un extrao escrito, en francs, en el que le preguntaban si estara dispuesto a alquilar su hotel durante los meses de invierno, cuando el establecimiento suele cerrar, a una organizacin comercial marroqu llamada Melkart. La consulta era por si saba yo algo al respecto, pero yo no saba nada.

Y les alquil el hotel? Ah, eso no lo s. Como no poda ayudarle, no le contest. Me permitira llevarme esta carta, profesor? Por supuesto. Como ve, tengo muchas ms aqu. No las leo todas. Contemplando la carta que haba trado Miranda, Paco Navarro se pregunt si deban esperar a que Bernal regresase de su almuerzo con el contraalmirante. Pero y si los cmplices de Melkart tuviesen verdaderamente su guarida en el

Hotel Salineta? Urga averiguarlo. Decidi telefonear al capitn Barba de la Guardia Civil de Chiclana, que tan til se haba mostrado en la investigacin de la muerte del sargento Ramos. Puesto al habla con l, Barba expres su vivo deseo de cooperar. Conozco ese hotel, inspector. Antes de la guerra civil estuvo muy en boga como balneario, a causa de sus manantiales de agua sulfurosa. ltimamente lo han modernizado aadindole una piscina y pistas de tenis. Sus clientes, durante la

temporada de verano, son gente de edad, dedicada a profesiones liberales, pero no suele recibir turistas extranjeros. No podra enterarse por la gente del lugar si est abierto durante la Semana Santa? Seguro que no lo est, inspector. Aqu la temporada no empieza hasta finales de mayo, y el hotel suele cerrar durante los meses de invierno, aunque creo que se lo alquilan a una organizacin comercial. No se persone all ni

telefonee, Barba, pero averige lo que pueda por otros medios. A ser posible, nos gustara dar con el gerente o con los propietarios del hotel, para ponernos en contacto con ellos. El comisario Bernal le llamar a su regreso. Ante la ausencia de sor Encarnacin tambin durante el almuerzo, Elena decidi preguntar por ella a sor Serena. Nuestra querida hermana, seorita, est in clausura hasta el Viernes Santo respondi framente

la monja, en seversima penitencia. Quiz le convendra a usted hacer lo mismo. Mientras aguardaba en el claustro a la ceremonia de la Adoracin Diurna, Elena sigui las idas y las venidas de sor Serena, si bien al padre Sanandrs no se le vea por ninguna parte, como tampoco se produjeron nuevas visitas de los oficiales. Al sonar, a las seis menos cuarto, el timbre de la entrada, Elena se qued esperando con vivo inters la aparicin de la catalana, a fin de

entregarle el crucial mensaje destinado al comisario. En ese momento se present Eugenia Bernal para proponerle que fuesen a rezar juntas a la capilla a la espera de vsperas. Elena la sigui de mala gana, y estuvieron arrodilladas una al lado de otra, ante la imagen de Nuestra Seora de la Palma, hasta el toque del ngelus. Luego, Elena y Eugenia ocuparon sus lugares habituales detrs de los religiosos de la congregacin, y el padre Sanandrs sali de la sacrista, con semblante

que a Elena le pareci preocupado, luciendo vestiduras moradas. Al empezar el oficio, Elena lanz una ojeada hacia las seglares que se encontraban a su espalda, pero no localiz a su enlace. Impartida su bendicin final, el padre Sanandrs avanz hasta el pie del altar y mir por el panel de cristal hacia la Santa Cueva. Permaneci all durante un rato, con los brazos en cruz. Conforme pasaban los minutos, Elena fue sintiendo la presin de las mujeres situadas a su espalda, que avanzaban

ansiosas, y al poco tiempo cundieron murmuradas expresiones de desaliento. Hoy ha fallado! No brota el agua sagrada! Por fin el padre Sanandrs se volvi hacia la congregacin y levant la diestra. Parece ser que en estos das postreros de la Cuaresma, en que se nos llama a la ms rigurosa penitencia, el agua milagrosa no fluye una larga lamentacin son entre las mujeres. Maana, por ser Viernes Santo, no habr ceremonia

de Adoracin Diurna. Espero que todas nos acompais en nuestra Procesin del Silencio, siguiendo nuestro paso del Descendimiento de la Cruz. De nuevo se volvi Elena hacia las mujeres, que murmuraban desilusionadas, sin que lograra ver a su enlace. Ante la urgencia de hacer llegar el mensaje a Bernal, se escabull del banco, sali a la puerta y all se qued esperando. Sor Serena apareci de sbito. Seorita, querra ayudar a la seora de Bernal con el paso

mientras yo acompao a las mujeres a la puerta? No faltara ms. La esperar aqu. Elena examin con desespero los rostros de las seglares que iban desfilando bajo la severa mirada de sor Serena, pero estaba claro que la catalana alta no haba acudido. Estando tan cerca la monja de prietos labios, no haba manera de enviar el sobre por mediacin de alguna de las otras mujeres. Discurri premiosamente una posible solucin. Acceder al nico telfono de la casa,

que se encontraba en el despacho del padre Sanandrs, siempre bajo llave, era imposible: haba tanteado la puerta en varias ocasiones. Salir del convento y transmitir personalmente el mensaje a Navarro, por telfono? La peticin de interrumpir su retiro suscitara vivas sospechas, y era indispensable ampararse en su supuesta identidad hasta que los militares hubieran llevado a trmino su plan. Despus de que la portera hubiese acompaado a la salida a las visitantes, a quienes mand con

viento fresco, Elena se fue abatida hacia el patio trasero, donde encontr a Eugenia Bernal aplicada ya a su trabajo. Era ella su ltimo recurso: poda confiarse a la seora de Bernal y pedirle que se pusiera en contacto con su esposo. Antes de cenar, Elena subi a su celda y se asom con desaliento a la ventana enrejada. Tena algn otro medio de dar curso al mensaje? A escasos metros de donde Elena se encontraba, ngel Gallardo estaba dando vueltas intrigado a la

escena que haba visto desarrollarse, haca casi una hora, a la puerta del convento. Una monja de severo semblante haba abierto el postigo al grupo de mujeres que aguardaban con sus botellas vacas, pero a una, la ms alta, de pelo castao, le cerr el paso al alcanzar la angosta entrada. Sigui a eso una acalorada discusin, en su mayor parte inaudible para ngel, tras lo cual, y admitidas ya las dems mujeres, la proscrita se haba alejado calle abajo, a paso vivo y enojadsima. Saba ngel que Navarro tena

intencin de enviarle a Elena un mensaje urgente, para avisarle de que l estaba al acecho en el hostal de enfrente, pronto, a una seal suya, a respaldarla. Lo malo era que Gallardo no conoca a la enlace, si bien empezaba a sospechar que se tratase de la mujer a quien haban negado la entrada al convento. Y eso slo poda significar que Elena, tal vez sin que ella misma lo advirtiese, haba sido descubierta. Decidi telefonear inmediatamente a Navarro. Bernal y Fragela regresaron a la

sala de operaciones agotados por las casi tres horas invertidas en planear el programa de contramedidas frente a la operacin Melkart. Haban convenido en cercar por tierra y mar Baha Ballena, con miras al encuentro clandestino previsto all para las 23.30 horas del sbado 10 de abril, amn de solicitar que en la boca del canal de Sancti Petri, vigilada por un destacamento de guardias civiles ocultos en los viejos barracones prximos al fondeadero, se instalase una red antisubmarinos provista de detectores de sonar

pasivo. La Armada haba incrementado ya la vigilancia en sus bases, y oficiales y marinera estaban regresando en ese momento a sus puestos. Navarro empez a transmitirle a Bernal las noticias ms urgentes. Tengo una posible pista sobre el paradero de los cmplices de Melkart en tierra, jefe. El capitn Barba nos est haciendo pesquisas en Chiclana. Escuchando el informe de Miranda sobre su visita al profesor Castro y vista la carta del gerente del

Hotel Salineta, Bernal dijo: Hay que comunicrselo a Soto y, tan pronto Barba nos confirme que los marroques estn all, poner el hotel bajo vigilancia. Hemos de seguirles los pasos adondequiera que vayan, aunque supongo que no se dejarn ver hasta el sbado por la noche. El peligro est en que pueden tener en el hotel armas y municiones a punto para la operacin. Tambin se ha recibido un aviso de ngel, jefe. A la catalana le han negado esta tarde la entrada al

convento, de modo que no se ha podido establecer contacto con Elena. Gallardo teme que la hayan descubierto. Preocupado, Bernal consider posibles lneas de accin. Si sospechan de ella, Paco, puede verse en peligro. Pero si intervenimos prematuramente, frustraremos el complot de los oficiales, y la JUJEM quiere que lo lleven adelante bajo nuestra vigilancia. Djame que discurra una solucin. Elena es lista, jefe, como ya

lo ha demostrado en otras ocasiones. En caso de necesidad, sabr aparselas sola. Aun as, me resisto a dejarla sin apoyo otros dos das. Quiero que Lista hable con la catalana, y descubra qu es lo que ha fallado, y que luego me llame al hotel. Bernal encontr un recado esperndole en el Hotel de Francia y Pars. Una seora le ha llamado dos veces desde Las Palmas, comisario le anunci la recepcionista. Ha

dejado un nmero, para que le telefonee usted. Lo har desde mi habitacin dijo Bernal. Al llegar al cmodo cuarto con vistas a la placita de dorados naranjos, se descalz, se sent en la cama y encendi un Kiser. Poco ms tarde estaba al habla con Consuelo. Luchi? Dnde te habas metido? Llevo dos das llamndote a Madrid, y ahora me entero de que has vuelto a Cdiz dijo ella en tono de reproche.

Lo siento, cario. No me he movido de aqu. Pero no tena adnde llamarte. Qu tal fue el viaje? Lento pero reposado. El chalet es precioso. Est en una colina, con vistas a Las Palmas y al mar. Tiene un jardn muy agradable, y como ves, me han conectado el telfono. La chica para todo que he contratado es muy servicial. Pero lo ms importante es que esto queda slo a diez minutos del banco, en coche. Un sitio estupendo para esperar a nuestro hijo.

Confo en que pronto podr ir a visitarte, pero este caso se est presentando muy complicado, y a lo mejor lleva tiempo resolverlo. Lo del hombre rana muerto! exclam Consuelo. Me lo imaginaba. Aunque por telfono no te puedo decir mucho ms, quiz te guste saber que est aqu todo mi equipo de Madrid. Ha respirado Eugenia sobre lo de la separacin legal? Est demasiado ocupada en decorar pasos para las procesiones.

Tratar de hablar otra vez con ella antes de marcharme.

9 DE ABRIL, VIERNES
El Viernes Santo haba amanecido clido y despejado, con apenas una suave brisa del oeste. A las ocho Bernal convoc a reunin a su equipo, incluido ngel, a quien haba relevado temporalmente uno de los hombres de Fragela. La primera noticia comenz Bernal es que el capitn Barba de la Guardia Civil de Chiclana ha confirmado que, en efecto, un grupo de marroques

alquilaron el Hotel Salineta el mes pasado. Quiero que vosotros dos, Miranda y Lista, ayudis a Barba a organizar la vigilancia. Con muchsimo cuidado, tratad de averiguar qu actividades desarrollan y cuntos son. No olvidis que se trata probablemente de soldados con entrenamiento especial dijo. Y volvindose hacia Navarro, pregunt: Se ha establecido algn contacto con Elena? Ninguno, jefe. Me tiene preocupado. Hay

que encontrar la forma de entrar all. Yo podra hacerlo, so pretexto de visitar a mi esposa. Lo malo es que, creyendo que regres a Madrid el lunes, le sorprendera mucho verme aparecer, y eso podra poner en guardia al padre Sanandrs. Se ha observado alguna actividad en el convento, ngel? Desde ayer por la tarde, cuando salieron las seglares, nada. En ese momento intervino Lista. Yo fui a visitar a la catalana en su casa, y segn ella, sor Serena, la portera, le dijo que era demasiado

pecadora, y que no poda dejarla entrar a la Adoracin Diurna sin antes cumplir una severa penitencia. Lo de la Adoracin explic Bernal es cuando les entregan el agua del manantial que hay debajo de la capilla. Por lo visto, es el nico que hay, de agua dulce, en toda la ciudad. El suministro normal procede de El Puerto. En cuanto a ese pozo, pasa por ser la antigua Fuente de la Jara, que tena algo que ver con el templo de la Venus Marina. Habr que pedirle a Pelez que analice sus

propiedades, a ver si resulta que es el elixir de la vida. El factor ms importante manifest Fragela es que hemos identificado al coronel y al capitn complicados en la conjura para la liberacin de los presos. Mis hombres les siguieron anoche. El coronel y el capitn estuvieron cenando con el vicealmirante encargado de los suministros de San Fernando. Mi gente no pudo acercarse lo bastante para or la conversacin. Est colaborando la Segunda

Bis con usted y con sus hombres conforme a lo ordenado por el CESID, Fragela? S que lo hacen, comisario. Llevan algn tiempo vigilando a esos oficiales. Yo voy a entrevistarme ahora con Soto anunci Bernal, pero si se produce alguna novedad en el convento, avisdmelo en seguida. Elena Fernndez, que durmi poco la noche del jueves, haba tomado una decisin antes de que la llamaran a maitines a primera hora

del Viernes Santo: hablar con la seora de Bernal y pedirle que le llevase el sobre a su marido. Estaba claro que tanto el padre Sanandrs como sor Serena confiaban en la mujer del comisario, el cual deba estar a su vez, a ojos de ellos, fuera de toda sospecha. Hecho eso, Elena quedara en libertad de investigar lo que pudiese en la Santa Cueva y tratar de descubrir su secreto, o el mecanismo trucado, como le haba odo llamarle al coronel. Terminado el frugal desayuno, consistente en un caf flojo,

manchado de leche, y pan frito en aceite de oliva poco refinado, y habiendo comprobado que la bondadosa sor Encarnacin segua sin aparecer por el refectorio, Elena se encamin al patio trasero, donde encontr a Eugenia Bernal rociando con una regadera las flores del paseo. Al principio le fue imposible hablar en privado con la mujer de su jefe, pues sor Serena no dejaba de merodear por all, pero cuando por fin el prior llam a la monja, Elena decidi atrapar la ocasin al vuelo. Seora, podra hablar con

usted en la mayor confianza? Desde luego, querida. No sabr usted, supongo, que pertenezco al equipo de inspectores de su esposo, en Madrid. Estaba segura de eso, querida. Te reconoc la voz en cuanto llegaste. No hablamos una vez por telfono? A Elena le alarmaron esas palabras. No le habr contado a nadie que soy de la polica, verdad? dijo inquieta. Por supuesto que no.

Resolviendo que ya no tena nada que perder, Elena agreg: Tambin debera decirle que en realidad estoy aqu cumpliendo rdenes de su esposo, en un servicio especial, y me pidi que, en caso de apuro, me dirigiese a usted. Y ests en apuros, pequea? As es. Necesito hacerle llegar un mensaje, y contaba con que usted me ayudase. Lo har, naturalmente, pero l est ahora en Madrid. No, seora, no lo est. El Gobierno le orden que se quedara

en Cdiz, para conducir una importante investigacin. Aunque se qued estupefacta al or eso, Eugenia convino en hacer lo que Elena le peda. Quisiera que le entregase este sobre, pero sin que nadie se entere de ello aqu. Ver lo que puedo hacer, aunque si salgo del convento antes de que lo haga el paso, a las nueve, parecer extrao. No podra encontrar alguna excusa? dijo Elena angustiada. Es indispensable que reciba el

mensaje lo antes posible. No podra decir que sale a buscar ms flores para el paso, o algo as? Si tenemos flores de sobra, querida. Djame el sobre y ver qu se me ocurre. Dnde encontrar a mi marido? Puede dejarle mi encargo en el Hotel de Francia y Pars, que est, subiendo, en la calle principal, y pedirle al recepcionista que le telefonee urgentemente. Pero, sobre todo, que ninguna otra persona de aqu vaya a enterarse suplic mientras le deslizaba el sobre con la

grabacin y el informe. Ha comprendido? Nadie en absoluto. ngel, que haba reemprendido a las nueve menos cuarto la vigilancia del convento, no logr ver a la cocinera salir hacia el mercado ni volver de all, pero s lo consigui el hombre de Fragela, que anot marcha y regreso con sus horas exactas. Poco despus de las nueve, Gallardo observ movimiento en la ventana de una de las celdas de enfrente y vio asomar entre el enrejado una plida mano que,

avanzando cuanto se lo permitan los barrotes, dej caer un papel a la calle. Pensando que poda tratarse de Elena, que enviaba una nota al Exterior, ngel sac la cabeza por la ventana del hostal, para que ella le viese. Pero la mano se retir a toda prisa y cerraron la ventana. Gallardo baj corriendo a la calle y sali en busca del papel, que haba ido a parar al arroyo. De vuelta en el vestbulo de la pensin, desdobl la nota. Constaba de una sola palabra, socorro, trazada con temblorosa caligrafa y seguida de

una cruz. Habra Elena escrito semejante mensaje, y sobre todo, firmado con una cruz? Resolvi telefonear a Navarro de inmediato. Bernal subi al despacho de Soto, donde hall al contraalmirante esperndole. Comisario, se est haciendo todo lo preciso para que los barcos queden listos para zarpar. El nico problema lo plantea el buque de desembarco Velasco que se encuentra en reparaciones en La Carraca. Los obreros estn

trabajando de lleno para terminarlas maana, antes del medioda. Ese buque podra ser vital para el transporte de tropas coment Bernal. Es necesario que terminen a tiempo. La decisin definitiva de enviar la flota al norte de frica la tomarn la JUJEM y el Gobierno maana a primera hora. Entretanto han enviado rumbo al sur, para reforzar Cdiz, barcos de las bases de El Ferrol, Mallorca, Menorca y Cartagena. Levaron anclas esta maana.

Buena noticia replic Bernal. La JUJEM tambin ha ordenado el envo de tropas de Sevilla a San Fernando, y ha puesto a nuestra disposicin un escuadrn de los GEO. Esos chicos del Grupo Especial de Operaciones podran sernos muy tiles en el Hotel Salineta observ el comisario, que seguidamente comunic a Soto las ltimas noticias sobre los marroques escondidos en Chiclana. Tengo cierta informacin

para usted, Bernal. Eche una ojeada a este catlogo confidencial que el vicealmirante encargado de los suministros y pertrechos se dign pasarme esta maana. El folleto, que llevaba el nombre de una firma britnica, iba dirigido a empresas de suministros navales de todo el mundo y presentaba un nuevo y revolucionario modelo de embarcacin de alta velocidad, capaz, entre otras cosas, de sumergirse y estacionarse en el lecho marino, y de deslizarse, sin ser detectada, hasta un determinado

objetivo. Sus dimensiones eran slo de 5 metros de largo, por 1,5 de ancho y 1,25 de alto, y su reserva de combustible le permita transportar a cuatro tripulantes en recorridos de hasta cien millas nuticas. Su velocidad mxima en superficie era de treinta nudos, y sus dos motores elctricos la facultaban para desplazamientos de hasta seis millas nuticas en inmersin. A causa de su tamao, lograba pasar inadvertida para la mayora de detectores de radar y sensores sonar. La nueva embarcacin, accesible a las

armadas extranjeras, poda resultar un arma valiossima en la lucha contra la piratera, el contrabando y el terrorismo. Bernal pens que, de caer en malas manos, poda ser empleada precisamente para esos fines. Segn los fabricantes, Soto, las armadas extranjeras han encargado ya una serie de estas embarcaciones. Muy bien podra ser una de ellas la que vieron los pescadores en la baha. Habr advertido, supongo, que las paredes laterales se deshinchan por medio de

una bomba cuando se sumerge y que se adhieren a los costados del casco, de fibra de vidrio. Eso explicara los surcos paralelos que vimos en la arena, en la isla de Sancti Petri. Lo mismo opino, comisario. Podra ser sta la embarcacin que emplean. Habra manera de averiguar si han entregado alguna a Marruecos? Lo intentar, desde luego. Elena se sinti descargada de un peso enorme al avenirse Eugenia Bernal a llevar el mensaje a su

marido. Resuelta entonces a introducirse, si le era posible, en la cueva situada bajo el altar, entr en la iglesia, que le pareci vaca. Acercndose a la imagen de Nuestra Seora de la Palma, envuelta en un crespn negro, encendi una vela, mientras miraba sigilosa a su alrededor. Aparte del chisporroteo de los cirios, no se perciba sonido alguno. Tante la puerta de la sacrista. No estaba cerrada con llave. Una vez dentro, prob la manija de la puerta metlica, y su asombro fue grande al ver que ceda.

Trasponindola con el mayor silencio posible, aplic el odo hacia las reprimidas voces que ascendan de la sagrada cueva. Reconoci la voz spera de sor Serena y las quejumbrosas protestas del padre Sanandrs, pero no alcanz a or lo que decan en lo que era, sin duda, una discusin. No se les vea, porque estaban en un cuartito situado debajo de la sacrista, con la puerta entornada. Elena descendi los peldaos de piedra y se acerc al pozo sagrado, que tena a su alrededor un pretil de piedra,

construido sobre la caliza natural de la roca. Decidi esconderse detrs de aquel murete y sorprender cuanto pudiera de la conversacin. El padre Sanandrs y la monja salieron poco ms tarde y subieron a la sacrista sin volverse ni echar la llave a la puertecilla inferior. Cuando les hubo perdido de vista, Elena se asom al pozo, pero no consigui ver nada. Deslizndose a continuacin tras la pequea puerta, se encontr en una especie de vestuario, en cuya pared colgaba de un gancho un traje de submarinista.

Advirtiendo, al examinarlo, que estaba mojado, se llev a los labios una gota de agua: a diferencia de la que se dispensaba a diario a las mujeres, aqulla era salada. Un misterio que le pareci importante resolver. Las aletas del equipo de inmersin haban dejado en el suelo de piedra un rastro que llevaba a una pared desnuda. Al llegar a ella, palp cuidadosamente la mampostera y la golpe con los nudillos. Los ladrillos del centro, que sonaban a hueco, apuntaban claramente la existencia de una

puerta falsa. Aunque examin con detenimiento el contorno, Elena no vio ms que una pequea imagen de Nuestra Seora de la Palma, en el muro lateral, con un ramillete de flores debajo. Inspeccion de cerca la estatuilla, que palp en toda su superficie, sin descubrir nada que, conforme a lo que esperaba, actuase de palanca o de conmutador. Al tocar entonces la palma que tena la Virgen en la mano, la puerta escondida se abri sbitamente a su espalda, y una fra bocanada de aire entr

procedente de un oscuro pasadizo visible ms all. Sacando la linternita que llevaba en el bolsillo, la encendi. Al entrar en el tnel, la puerta gir sobre sus goznes y se cerr a su espalda. Despus de seguir la galera por espacio de unos veinte metros, se encontr en una caverna natural, tan grande por lo menos como la sagrada cueva, en cuyo centro advirti la boca de una ancha chimenea rocosa con una escalera metlica descendente. Asomndose al borde, distingui, distante, en el fondo de la

cavidad, el rumor del mar. Con sbita resolucin, se recogi el hbito e inici el descenso. Fue largo y difcil, y para formarse una idea de la profundidad, se dedic a contar los peldaos. A trechos se paraba, para examinar las paredes con la linterna. Pronto el ruido del mar fue cobrando volumen, y ella se pregunt si no habra acertado ponindose el traje de inmersin: pero ya era tarde. Pens que quiz estuviera prxima la marea baja, lo cual le permitira inspeccionar el fondo del pozo y descubrir el secreto de la sagrada

cueva. Cuando llevaba contados ciento treinta y cinco peldaos, y como se sintiese mareada, se detuvo un momento. De pronto distingui un tenue resplandor al fondo; confi que fuese la luz del da. Al reemprender el descenso, una de las alpargatas le resbal al pisar un alga, con lo cual perdi un par de peldaos, y como se aferrase, para no caer, a la roca de la pared, se hizo un corte en la mano con el borde de una concha de ostra fsil, afilada como una navaja. Se afianz, para vendarse los dedos con

el pauelo, y, despacio, reanud la bajada. El ruido del mar era ya muy audible, y la brisa le sacuda el pelo. Por fin sent un pie en la arena del fondo, pero habiendo tomado antes la precaucin de sumergirlo hasta la pantorrilla en el agua del mar, que aflua ya ms perezosamente, con pausas cada vez mayores entre una y otra ola. Contenta de haber dejado la escalera, cruz chapoteando hasta una amplia caverna existente detrs de la base del pozo, donde una

instalacin hidrulica ronroneaba suavemente. De modo que por eso bajaba tan a menudo el padre Sanandrs a la cueva... Vio que las tuberas de la maquinaria ascendan hasta empotrarse en el techo. Parecan muy antiguas, y supuso que tendran algo que ver con el manantial de agua dulce. Quiz explicara aquello el que el agua fluyese con tal mpetu a la sagrada cueva, bajo el altar. Se trataba, en efecto, de un mecanismo, pero que por las trazas deba datar del pasado siglo.

Sentndose en una roca, se examin la herida de la mano. La sangre que segua manando en abundancia, haba empapado el pauelo. Se arranc una tira de la combinacin y reforz con ella el vendaje. Aunque no poda, desde donde se encontraba y a la luz de la linterna, apreciar la gruta en toda su superficie, lo que vio bastaba para confirmarle que toda, o casi toda ella, deba quedar sumergida con la marea alta, a juzgar por la abundancia de mejillones y estrellas de mar.

Transcurrido un rato, se fue a reconocer la larga galera, de fuerte pendiente, que conduca al exterior. Las olas haban retrocedido mucho. Avanz con cautela, examinando las paredes segn progresaba. Lleg as a un punto desde el cual se divisaba una pequea baha con un largo espoln a la derecha. La salida del pasaje estaba cerrada por una reja de herrumbrosos barrotes entre los cuales no era posible deslizarse. Una cadena con un candado nuevo, de acero inoxidable, aseguraba el picaporte.

Pegando la cara a la verja, divis, sobre el espign, un fuerte de muros construidos en forma de estrella. Sera aqul el castillo de Santa Catalina, el que haba visto la noche de su llegada a Cdiz, antes de introducirse en el convento? De ser as, la gruta donde se encontraba deba dar a La Caleta, bajo los antiguos baos. Con sbita lucidez comprendi entonces que haba interpretado mal la conversacin del prior con los oficiales conjurados, la que grabara en la sacrista: los evadidos de la

prisin militar entraran por aquel pasaje y, salvando la escalera metlica, accederan al convento, refugio seguro hasta que el almirante pudiera sacarlos de all por mar, siguiendo la misma ruta. Tena que informar de inmediato al comisario, pues sin duda l haba ordenado que vigilasen la puerta principal del convento, con lo cual nada iba a sacar. Volvi presurosa a la base del pozo, olvidando el esfuerzo del ascenso por el ansia de regresar. En el preciso momento en que,

alcanzado el final de la escalera, apoyaba las cansadas manos en la piedra del suelo, un golpe brutal, en la cabeza, la dej sin sentido. Bernal regres satisfecho a la jefatura gaditana. Todo lo concerniente al caso Melkart pareca ir viento en popa. El tratamiento diplomtico quedaba a la discrecin de Madrid, cuyo Ministerio de Asuntos Exteriores estudiara la conveniencia de celebrar conversaciones a alto nivel, con el rey Hassan y con el presidente

Chadli Benyedid, tal vez ignorantes de lo que se tramaba. Paco Navarro le recibi con la noticia del urgente aviso cursado por ngel respecto a la nota de socorro arrojada por la ventana del convento y cuya caligrafa no era la de Elena. Que vuelvan a enviarme el coche, Paco. Voy a ver qu ocurre all. Fragela puede acompaarme, pero entrar solo, como si fuera de visita. Fragela estacion el automvil en la calle de Jess Nazareno, pasado el convento, y sigui a Bernal

con la mirada segn el comisario se acercaba al portn. Tambin ngel le observaba desde su ventana del hostal de enfrente. Bernal tir del llamador y oy sonar dentro la campanilla, pese a lo cual nadie sali a la puerta. Pasados un par de minutos repiti la operacin, con lo cual se abri la mirilla del postigo y un rostro masculino se asom a ella. Hoy no hay ceremonia, y la procesin no sale hasta las nueve. Soy el comisario Bernal. Vengo a ver a mi esposa, que pasa

aqu una semana de retiro. Ah, es usted, comisario. Yo soy el obispo Nicasio. Le recuerdo de su anterior visita el eclesistico abri la puerta. Entre, tenga la bondad, que ir a buscar a su seora. Creo que an est ocupada con el paso. Bastar con que me lleve junto a ella. No quiero distraerla de su trabajo. Encontr a Eugenia en el patio trasero, rociando con agua las flores. Me ahorras un viaje, Luis. Iba a salir en tu busca.

Echando una mirada alrededor, Bernal pregunt: Dnde podramos hablar, Geita, que estuviramos completamente en privado? En el locutorio, si quieres. No, en el locutorio, no. Vayamos al claustro grande. Se sentaron en el banco de mrmol del lado norte, donde Eugenia le entreg el sobre. Es de la seorita Fernndez. La reconoc en seguida, por la voz. Espero que no se lo hayas dicho, ni al prior ni a nadie.

No, claro que no. Me di cuenta de que algo te traas entre manos dijo con una mirada acusadora. Qu es todo esto? Djame leer la nota, y luego te lo cuento repuso Bernal, recorriendo rpidamente el informe de Elena, tras lo cual lanz una ojeada a la minscula casete incluida en el sobre. Volvindose por fin hacia su mujer, dijo en tono grave: Esos dos oficiales que vienen por aqu, buscan que el padre Sanandrs intervenga en un asunto ilegal, y mi propsito es impedrselo. De ningn

modo debes mezclarte en esto, Geita, y lo mejor sera que te trasladases a mi hotel. Pero no puedo hacerlo ahora, Luis. Iba a participar en la Procesin del Silencio. A qu hora es? Los costaleros y los cofrades empezarn a reunirse a partir de las ocho y media, y el paso sale a las nueve. No volveremos hasta la una. En cierto modo, eso me favorece, Geita. Te propongo que al terminar la procesin, te vayas a mi hotel. Lo que tengas aqu, lo puedes

retirar maana, durante el da. Toma la tarjeta de mi habitacin. Avisar en el hotel que llegars un poco despus de la una. Y ahora llvame a ver la sagrada cueva. Pero si ya la conoces, Luis. Sor Serena me dijo que te la ense. Quiero volver all. Haz como si me estuvieras mostrando el convento, como haras con cualquier visitante seglar. Eugenia le condujo a la iglesia, que estaba desierta, y luego hasta el altar mayor, por el pasillo central. Bernal se asom al rectngulo de

cristal instalado al pie del ara, pero slo pudo a ver la vaca boca del pozo. Dudo de que est abierta la puerta de la cueva, Luis. Si quieres, llamar a sor Serena. Ni se te ocurra, Eugenia replic l vivamente. Bajo ningn concepto debes hablar de este asunto a ninguna persona de aqu, Mantnte al margen, entendido? Entraron en la sacrista, y Bernal prob la manija de la puerta metlica: no tena echada la llave. Baj la escalera, mientras Eugenia

aguardaba indecisa en el umbral, y recorri la cueva con la mirada. Advirtiendo entonces que la puerta situada a un extremo de la sacrista estaba entornada, entr en el pequeo vestuario, que registr, sin encontrar el traje de submarinista que haba visto all en su primera visita. Examin el suelo. Daba la impresin de haber sido fregado haca poco. Desandando sus pasos, volvi a donde Eugenia esperaba abatida. Cundo viste a Elena Fernndez por ltima vez? le pregunt a su mujer.

Almorzamos juntas, Luis, pero luego me dijo que se iba a descansar a su celda. Y el padre Sanandrs y sor Serena? Tambin asistieron al almuerzo. Falta alguien del convento? No, Luis, nadie. Aguarda... A sor Encarnacin hace dos das que no la veo... Dice la portera que est en su celda, en rigurosa penitencia, hasta maana. Da a la calle su celda? No sabra decrtelo. Los

cuartos de las monjas son de clausura: no entro all. Mi celda est en la parte interior. Bernal se daba cuenta de que deba or cuanto antes lo grabado por Elena. Eugenia, tengo que marcharme ahora mismo. No olvides venirte al hotel tan pronto haya terminado la procesin. No vuelvas aqu. Pero voy a encargarte algo. Si no vieses a Elena Fernndez para vsperas, djamelo dicho en el Hotel de Francia y Pars. Querrs hacerme ese favor?

Desde luego. Pero ella dijo que nos acompaara en la procesin. Yo estar al acecho, Geita. Volveremos a hablar cuando salgis. No irs a ponerte uno de esos capirotes, verdad? No sea que no te reconozca... Slo los cofrades los llevan. Nosotras iremos con este hbito, y descalzas. Bernal pens que su mujer se iba a dejar los pies en el adoquinado. Los inspectores Lista y

Miranda, agazapados junto al capitn Barba en un encinar, tenan enfocados los prismticos hacia el Hotel Salineta. Antes de que ustedes llegaran, estuvieron haciendo prcticas de tiro les dijo Barba. En la cantera abandonada que hay debajo del hotel. Y ahora estn jugando al tenis coment Miranda. Cuntos son? Aunque a m todos los moros me parecen iguales, llevo contados quince, en inmejorable forma fsica.

Creo que el jefe acierta al decir que son oficiales. En la sinuosa carretera que parta de Chiclana, apareci en ese momento un largo Cadillac. Vaya, tienen visitas observ Barba. Los policas se ocultaron en la espesura al pasar el resplandeciente automvil. La matrcula es rabe apunt Miranda. El coche entr en el patio con palmeras que daba frente al hotel y fue a detenerse ante el prtico del

establecimiento. Dos rabes de chilaba se apearon del vehculo. Les abrieron inmediatamente. Voy a hacer que mis hombres anoten la matrcula y averigen si entraron por Algeciras y cundo dijo el capitn. Pero no use la radio, quiere? pidi Miranda. Deben tener intervenidas todas las comunicaciones de la Guardia Civil y la polica. Elena Fernndez volvi lentamente en s, con la impresin de

haber soado que estaba presa en una oscura cueva de rezumantes paredes bajo la cual batan las olas. Se llev una cautelosa mano a la frente, por ver si sangraba, pero la herida ya se haba secado. Le daba vueltas la cabeza, y si cerraba los ojos vea estrellas azules y blancas. Se incorpor despacio y se palp las extremidades, por si tena roto algn hueso. Advirtiendo que estaba al borde de un pozo, se apart con movimientos medidos, pero como se le iba la cabeza, se detuvo en

seguida. Debo de sufrir una conmocin, pens. Y entonces, de improviso, record dnde estaba, y que tena algo urgente que hacer. Avisar a Bernal. S: eso era. No llevaba ella una linterna? Tante a su alrededor, y dio con ella, pero al tratar de encenderla, vio que el cristal estaba roto. Trmula de fro, empez a arrastrarse por el pasaje, alejndose del pozo. El ruido del oleaje le atronaba los odos. Intent ver la hora en su reloj, de esfera luminosa, pero no consegua fijar la mirada. Sigui reptando, hasta que

las manos tropezaron con la parte baja de una puerta. Estaba slidamente cerrada. Como le pareciera or voces al otro lado, trat de pedir socorro, ms slo consigui emitir un gruido. Decidi reposar y cobrar fuerzas, pero la conmocin iba aduendose de ella, y los msculos no la obedecan. Abri los ojos y, al levantar la mirada, le pareci ver una imagen de Nuestra Seora. As pues, estaba en una iglesia? Alz la mano y, aferrndose a la pared, consigui alcanzar la estatuilla. A costa de un

supremo esfuerzo logr asir la palma que tena la Virgen en la diestra, y con eso la puerta se abri repentinamente y ella fue a desplomarse al otro lado, en una estancia iluminada. Heridos los ojos por la luz, volvi a perder el sentido, al tiempo que la puerta se cerraba tras de ella con un chasquido metlico. Nada ms salir del convento, Bernal entr en el hostal de enfrente, para hablar con ngel Gallardo. No he conseguido ver a Elena

anunci, pero mi mujer dice que se retir a su celda a las tres y media, a descansar, y que seguramente bajar a las seis, para vsperas. No he insistido en verla, para no despertar sospechas a sor Serena o al padre Sanandrs. A la anciana sor Encarnacin, que es una bella persona, hace dos das que no se la ve; oficialmente est en su celda en rigurosa penitencia; pero algo me dice que fue ella quien lanz por la ventana la nota de socorro. Le mostr a ngel el informe de Elena, del que destac la referencia a

la sagrada cueva. Hice que mi mujer me llevase all, pero no encontr nada. Slo que haban fregado haca poco el vestuario de abajo. No pierdas de vista la puerta, sobre todo si aparecen los oficiales, y si surge alguna novedad, me telefoneas inmediatamente. Vale, jefe, Me gustara saber qu ha grabado Elena en esa cinta. Lo averiguar en seguida. A su regreso a la sala de operaciones, Bernal escuch con Navarro y Fragela la grabacin

magnetofnica. Al llegar al pasaje referente a la marcha de la operacin para el rescate de los oficiales recluidos en el fuerte de Santa Catalina, el comisario dijo: Hay que organizar en seguida la vigilancia del convento y del propio castillo. Y estar atentos cuando salgan con los fugados. No habra manera, jefe, de introducir algunos hombres en el convento? Hay una intervino Fragela . Los costaleros y los componentes de la Cofrada de la Palma se

presentarn all a las ocho y media, para sacar el paso a la Procesin del Silencio. Podramos aprovecharlo para colar algunos agentes en el convento. Conozco al cofrade mayor, y estoy seguro de que no tendr reparo en procurarnos unos cuantos trajes y capirotes para que se disfracen. Excelente idea aprob Bernal. Pdale cinco: para usted, ngel Gallardo y tres de sus hombres. Supongo que podrn disimular armas debajo, no?, cuando menos la pistola

reglamentaria... S, comisario. Los hbitos que usa esa cofrada son muy largos, de color morado, y se cubren con tnicas blancas y capirotes escarlata con agujeros para los ojos. Pues haga el favor de ponerse a ello en seguida, de modo que cuando lleguen los cofrades al convento, ustedes cinco se les unan con el mismo atuendo. Una vez en el interior, se esconden hasta que haya salido el paso. Y cuando aparezcan los militares los detienen a todos. T te quedas aqu, Navarro, para

coordinar la operacin, y yo, que estar en un coche sin distintivos, al final de la cuesta del convento, me mantendr en contacto permanente. Supongo que no hay inconveniente en que llevemos transmisores porttiles, para estar en contacto. Creo que no. Dudo que, como en el caso de los marroques, esos militares nos tengan intervenidas las comunicaciones. Por lo que llevo visto, sta es una maniobra de poca monta. Pero, en todo caso, usemos un cdigo.

Busquemos algo de tipo religioso, jefe propuso Navarro. De esa forma, si nos interceptan, los mensajes pasarn por avisos sobre el movimiento y el horario de las procesiones. Muy bien pensado dijo Bernal. Estudiadlo con Fragela, a ver qu se os ocurre. Elena Fernndez temblaba violentamente cuando abri los ojos a la mortecina luz de la cueva. Trat de recordar dnde estaba y cunto tiempo llevaba all. Era como salir

de una pesadilla, en la cual se haba visto obligada a trepar por una escalera vertical, que pareca no tener fin, huyendo de olas que se arremolinaban furiosas a sus pies. Consigui incorporarse sobre un codo y fijar los ojos en su reloj. Las 7.45? De qu, de la tarde o de la maana? Al forzar la memoria, record que tena algo urgente que hacer. Sintiendo que el suelo retemblaba como por efecto de una vibracin mecnica, escuch atentamente. En el centro de la cueva

haba una roca grande coronada por el brocal de un pozo. De all pareca llegar un borboteo que iba cobrando volumen. Del pozo surgi de improviso un grueso chorro de agua que, superando el pretil, comenz a caer sobre la roca e invadir el suelo. Dios santo, iba a ahogarse! Viendo, a dos metros de distancia, un tramo de escalones de piedra, se arrastr desesperadamente hacia all araando el pavimento. Por fin alcanz el primer peldao y, con el agua lamindole ya los pies, consigui auparse a l. El ruido del

chorro haba cambiado de repente, como si algo obstruyera su salida, y volvi la cabeza en aquella direccin. Del brocal haban emergido dos piernas humanas enfundadas en medias negras y con zapatos de tacn bajo, en medio de una flotante vestidura cuyos pliegues caan sobre el cerco de piedra. Las piernas se agitaban obscenamente, como al ritmo de un acto sexual con un compaero invisible. Impulsada por la fuerza del agua, una de ellas se levant sobre el

brocal, y a continuacin apareci parte del torso. De l se desprendi entonces una prenda blanca que fue a parar a la roca de la base. Elena la reconoci: era una toca. Dios santo, lo que estaba brotando cabeza abajo en el pozo, parcialmente sustentado en aquella grotesca postura por la fuerza del agua, era el cuerpo de una monja. Salv, aterrada, los restantes peldaos y trat de alcanzar el picaporte. Pobre sor Encarnacin, solloz. De qu espantosa manera se haban deshecho de ella. Un estremecimiento sacudi a Elena

segn se desvaneca otra vez. A las ocho y cuarto de la noche Bernal asista, desde el asiento delantero derecho de un Renault 18 sin distintivos estacionado en la ancha calle de Jess Nazareno, a la llegada de los veintiocho componentes de la Cofrada de la Palma, que en ese instante suban la cuesta hacia la entrada del convento. Entre ellos iban Fragela, tres de sus hombres y ngel Gallardo, todos ellos vestidos como el resto de los cofrades, con la sola diferencia de

las pistolas y los radiotelfonos que llevaban bajo el amplio ropn. El cuadro que componan mientras avanzaban por la calle de la Concepcin resultaba siniestro, casi amenazador. Cuando hubieron entrado en el convento, Bernal pidi al polica que iba al volante, que le llevase a la plaza de Calvo Sotelo, donde se estacionaron frente a la puerta del hotel, bajo los naranjos. Con ayuda de un plano donde se sealaba el itinerario que iba a seguir, Bernal vio que la Procesin del Silencio tardara unos veinte

minutos en cubrir la distancia comprendida entre el convento y la plaza. Utiliz la radio del coche, para comunicarse con Paco Navarro, que estaba en la sala de operaciones. Me oye usted, hermano Francisco? Los cofrades y los costaleros han llegado a la hora prevista. El paso saldr en breve. Cambio. Mensaje recibido, hermano prior. Espero establecer contacto con nuestros cofrades dentro de unos minutos. Cambio y cierro. Fumando un pitillo tras otro,

Bernal observaba a la muchedumbre que se iba congregando en las aceras de la plaza, en cuyos balcones familias enteras esperaban la ms solemne de las procesiones de Semana Santa, que haba de desarrollarse en absoluto silencio. A las nueve menos cuarto se apag sbitamente el alumbrado callejero. Un fallo del fluido? pregunt Bernal al chfer. No, comisario. Ocurre todos los aos. La ciudad entera queda a oscuras hasta medianoche, por la

Procesin del Silencio. Con eso no haba contado dijo Bernal preocupado, comprendiendo que los conspiradores militares, con toda probabilidad, haban decidido llevar a trmino su plan aprovechando aquel apagn anual. La plaza se qued sin ms luz que la procedente del hotel, profusamente iluminado, y la que parta de las ventanas de las casas. Debe de ser una ocasin ideal para los carteristas. No les llueven los problemas a causa de esto?

Ya lo creo, y tambin recibimos un montn de denuncias por abusos deshonestos. Las calles se convierten en un foco de peleas, sobre todo a causa de los borrachos que salen de los bares. Al cabo de unos minutos, y como empezara a orse un sordo rumor metlico, la gente congregada en la plaza guard silencio. Precedido por una ondulante hilera de clidas luces, el paso del Descendimiento de la Cruz iba acercndose bamboleante a la plaza. Ante l marchaban una veintena de

cofrades vestidos de morado, blanco y escarlata. Al llegar a la iglesia de San Francisco, su superior, el padre Sanandrs, cubierto por sus galas de obispo, golpe el suelo con un gran bculo, a fin de que los costaleros descansasen momentneamente su agobiadora carga. Detrs del paso iban una docena de mujeres penitentes, con la cabeza descubierta y ataviadas con el hbito de arpillera color castao, los tobillos ceidos por delgadas cadenas y empuando en una mano un cirio y en la otra un pequeo azote con el que de vez en

cuando se flagelaban suavemente la espalda. Dios mo, pens Bernal, Eugenia debe de ir entre ellas. Baj del coche y se acerc a la doble hilera de mujeres, que caminaban con la cabeza baja. Entre las ltimas distingui a Eugenia, que observaba ansiosa la fachada del hotel. Por fin te encuentro, Luis, loado sea Dios. Tu inspectora no apareci a las seis, para vsperas, y despus de lo que me contaste, me tiene preocupada. No he podido salir antes, para avisarte, porque el padre

Sanandrs me pidi que ayudase a las penitentes a ponerse las cadenas. Me voy hacia el convento, Geita. Recuerda lo que te dije. No vuelvas a tu celda. Vente directamente al hotel y pide que te lleven a mi habitacin. Nada ms entrar en el convento, Fragela, ngel Gallardo y los tres hombres a las rdenes de aqul, se dirigieron, invisible la cara bajo los altos capirotes puntiagudos, al claustro principal, apenas iluminado. Cuando los costaleros que les

precedan se retiraron al patio de atrs, para sacar a la calle el pesado paso de armadura de plata, los policas se escabulleron hacia el lado norte del claustro y se escondieron detrs de las palmeras. Una vez que la procesin se hubo agrupado y salido, Fragela se lo comunic por radio a Navarro. Mejor ser que usted se quede aqu con sus hombres le susurr ngel a Fragela, y espere a que los oficiales lleguen con los fugados. Tan pronto como crucen la puerta, los detienen. Yo me voy en

busca de Elena Fernndez. Despus de salir la procesin, el convento haba quedado en completo silencio, y ngel se pregunt quin estara a cargo de la puerta. Aunque no conoca la distribucin del edificio, recordaba el croquis que Bernal haba dibujado en la pizarra de la sala de operaciones. Habiendo llegado a la puerta de la iglesia sin encontrar a nadie, se intern en el oscuro pasillo. La nica iluminacin del recinto proceda del conjunto de velas que, muy consumidas ya, ardan al pie de

la imagen de Nuestra Seora de la Palma. Le pareci or un borboteo de agua, y record entonces que la puerta de la sacrista se encontraba a la derecha del altar mayor. Al entrar, y para que el capirote no topase con el dintel, tuvo que bajar la cabeza. La estancia tena encendida la luz. Vio a la derecha una puerta metlica, de donde llegaba un sonido como de manar de agua. Abri unos centmetros y atisbo tras las ranuras que el capirote tena para los ojos. sta debe ser la cueva sagrada, pens. Su interior estaba inundado

hasta una altura de ms de un metro, pero lo que capt su atencin fue un pozo en cuya boca botaba grotescamente, invertido y zarandeado por la presin del agua, un cuerpo humano del cual slo distingui las piernas, enfundadas en medias negras. Sintiendo que algo le agarraba un pie, baj la vista. Terminada la conversacin con su mujer, Bernal volvi al Renault y le pregunt al chfer: Se ha recibido algn mensaje?

S, comisario. Del inspector Navarro, para que le llame usted urgentemente. Adelante, hermano Francisco. Aqu el prior. Qu ocurre? Cambio. Nada ms apagarse las luces, hermano prior, han desaparecido dos penitentes. Estamos tratando de localizarlos. Cambio. Pero, hermano, cmo han podido apartarse de la grey? Cambio. Por el rompeolas. Cambio. Salgo en su busca para rodearlos. Cambio y cierro

respondi Bernal. Y volvindose hacia el conductor, explic: Han sacado a los dos presos del castillo de Santa Catalina. Puede llevarme en seguida a la calle de la Concepcin? Con la procesin no ser fcil, comisario, pero lo intentar. Elena Fernndez haba conseguido arrastrarse hasta el peldao superior, justo sobre el nivel del agua. Sinti de pronto una rfaga de aire por encima de la cabeza, y viendo que la puerta metlica se

haba abierto, levant temerosa los ojos hacia el penitente encapuchado que la miraba tras las rendijas de su capirote color sangre. Aydeme dijo sin aliento. El desconocido se arranc el puntiagudo cucurucho, y a Elena le dio un vuelco el corazn al reconocer la descarada sonrisa de ngel Gallardo, reprimida por la preocupacin que le inspiraba su estado. Ests bien, Elena? pregunt inquieto mientras, levantndola, la sacaba a la sacrista.

Slo un poco magullada. Algo me golpe la cabeza en el tnel de ah abajo. La monja desaparecida es la que est en el pozo? Me temo que s. Era un encanto de anciana. Has de atraparles, ngel dijo, tratando de cobrar fuerzas. No te preocupes. Y descansa. Fragela y sus hombres vigilan la puerta para detenerles cuando entren. Pero si no lo harn por ah, ngel. Es lo que descubr antes. Traern a los presos por una caverna

que hay debajo de La Caleta. Tiene una escalera que la une con un pasaje que desemboca aqu. Primero te voy a llevar a lugar seguro. Luego ir a buscar a Fragela y llamar al jefe. Al chfer de la polica le cost casi diez minutos llevar a Bernal a la calle de Jess Nazareno, desde la cual dominaba la puerta del convento. Me resisto a entrar ahora y echar a perder la operacin dijo el comisario. Esperemos atentos. Poco ms tarde la radio emiti

la voz de Navarro. Urgente, para el hermano prior. Cambio de planes. Los penitentes han alterado su itinerario. Llegarn por debajo del paso, comprende? Por debajo del paso. Cambio. Recibido el mensaje, pero no acabo de comprenderlo. Cambio. Conviene que el hermano prior entre para recibirles. Cambio. Bernal se dio cuenta de lo que trataba de decirle Navarro: los fugados iban a ser introducidos en el convento por otra ruta, desde abajo.

Record entonces el mensaje anterior, sobre su huida por el rompeolas. Existira un pasaje subterrneo que condujese al interior del edificio? De prisa, a la entrada principal le dijo con sbita decisin al chfer. Al saltar l del coche, un penitente encapuchado abri el postigo. Bendito sea Dios, comisario, aqu est usted exclam Fragela. Hemos encontrado en la sagrada cueva a Elena Fernndez y a una

monja muerta. Est herida Elena? quiso saber Bernal. Un poco conmocionada, y con un chichn. He pedido una ambulancia. En ese momento surgieron del lado sur del claustro, sosteniendo a Elena, ngel y uno de los hombres de Fragela. Al avistar a Bernal, ella dijo sin aliento: Tiene que detenerles, jefe. Van a entrar a los presos por un pozo que une La Caleta con la cueva. Esta tarde estuve all abajo y vi una

instalacin hidrulica; por lo visto, la que hace manar el pozo. Creo que han ahogado a sor Encarnacin. Su cuerpo est all dijo. Y con voz lastimera, concluy: Le he fallado, jefe. No te preocupes, Elena. Ve a que te atiendan esa herida, que nosotros nos cuidamos del resto. Y claro que no me has fallado. Estuviste magnfica le asegur antes de encaminarse al coche en compaa del inspector Fragela. La cueva est medio inundada, comisario. No veo cmo

van a entrar por ah. Con equipos de inmersin, es posible. Habr que estar al acecho. Pdale por radio a Navarro que enve ms hombres a La Caleta, para cortarles la retirada. Elena dice que hay una entrada debajo de los antiguos baos. Y de paso que Navarro enve ms hombres aqu. Qu hacemos con la monja, comisario? Retiramos el cuerpo? Que sus hombres le ayuden, y lo tiendan en el suelo, junto al pozo. Cuando hayamos atrapado a los conspiradores, llamaremos a Pelez

y a Varga. Quiz sera mejor apostar a sus tres hombres en la sacrista, y nosotros vigilaremos la cueva por la ventana que hay al pie del altar. No creo que la cueva se inunde del todo coment Fragela . Al parecer, desagua por las grietas del suelo. Han registrado el convento? Seguimos sin encontrar a nadie. En cuanto lleguen mis hombres, lo recorreremos cuarto por cuarto. Los dos detectives llevaban media hora agazapados junto al altar

mayor, cuando observaron que el nivel del agua descenda sbitamente en la cueva al abrirse la puerta metlica que la una con el pasaje subterrneo y aparecer dos hombres con negros trajes de inmersin. A una seal de Fragela, los agentes situados en la sacrista desenfundaron las pistolas. Otros dos submarinistas aparecieron a continuacin en la cueva, desprendindose del casco. Sus comentarios ascendan por la entornada puerta. No consigo comprender de

dnde viene tanta agua. La pleamar fue hace doce horas, y sin embargo esto sigue medio inundado. Bernal reconoci en el que hablaba al joven capitn visto en una anterior visita. La prxima frase fue del coronel. Lo importante es haber sacado de la crcel a estos valientes. Que se cambien, y los llevaremos a sus celdas antes de que vuelva la procesin. Esto no es agua de mar, es agua dulce observ uno de los

huidos. El coronel la prob. Cosas de ese prior chiflado. Debe de haber puesto en marcha la instalacin, para que su supuesto milagro se produzca en el momento oportuno. Cuidado con beber demasiada agua de sta ri, que os podrais encontrar con una sorpresa. Comenzaron a subir los escalones que llevaban a la sacrista. No haban reparado en el cadver de la monja, tendido detrs del pozo. En el momento en que entraban en la

pequea estancia, Bernal y Fragela, desenfundadas las armas, se unieron a los agentes que esperaban abajo. Polica Judicial! voce el comisario. Quedan ustedes detenidos! Los policas gaditanos esposaron rpidamente a los cuatro oficiales, que parpadeaban, de puro sorprendidos. El coronel fue el primero en recobrarse. Quin es usted? exclam . Con qu autoridad se atreve a detenerme? Mostrndole su placa de

comisario de primera, con su dorada estrella de grueso relieve, Bernal replic: Por orden de la JUJEM, el Ministro de Defensa y el del Interior. Se les conducir a la jefatura de la Polica Judicial, para ser interrogados. No hemos cometido ningn delito intervino audazmente el joven capitn. Somos leales a nuestra patria, que es ms de lo que se puede decir de usted. En primer lugar respondern de la muerte de una religiosa de este

convento dijo Bernal con firmeza , cuyo cadver se encuentra en la cueva de donde acaban de salir. Los cuatro oficiales se miraron estupefactos, pero nada dijeron. Expedidos ya los conspiradores en un furgn de la polica, de color pardo y enrejadas ventanillas, Bernal se qued esperando la llegada de su patlogo y de su tcnico pericial. Habr que detener tambin al padre Sanandrs le dijo a Fragela. Y, al vicealmirante que haba de llevarse por mar a los escapados, cmo le atrapamos, comisario?

Creo preferible dejar eso en manos del contraalmirante Soto. Que la Armada tenga ocasin de limpiar sus establos de Augias. Despus de toda la ayuda que hemos recibido de ella, es lo menos que podemos hacer. El doctor Pelez lleg jadeante, sus ojos miopes centelleando. Me ha encontrado usted por chiripa, Bernal. Iba a tomar el ltimo vuelo que sale hoy para Barajas. Deb imaginar que me encontrara usted otro fiambre. Dnde lo tiene? Se trata de una monja, Pelez. Elena dice que su cadver sali del

pozo, escupido, cabeza abajo, por la presin del agua. Quiero que lo examine. Qu inslita cosa. Siempre me proporciona usted casos interesantsimos. Bajemos a echarle un vistazo. El nivel del agua ha menguado bastante dijo Bernal, pero hay que dar con el prior, para que nos diga cmo se para el mecanismo hidrulico. Parece que su marcha coincide con el nivel del mar, abajo, en La Caleta coment Fragela.

Al examinar de cerca el cadver de la monja, Bernal exclam sorprendido: Pero sta no es, como crea Elena, sor Encarnacin, la anciana que el pasado sbado me prepar aquella limonada! Es sor Serena, la portera. Que sus hombres se pongan a registrar las celdas en seguida, Fragela. Bernal dej a Pelez y a Varga entregados a su trabajo y, sentado en un banco de la iglesia, se puso a pensar en quin haba atacado a Elena Fernndez y dado muerte a sor

Serena. Primero consider la posibilidad de que hubiesen sido los dos oficiales, cuando salan a liberar a los presos; sin embargo, no haban cruzado la puerta del convento, pues ngel, que la haba tenido vigilada todo el tiempo, les hubiera visto. Que hubiesen escalado el pozo desde abajo, atacado a Elena y luego deshecho el camino, para liberar a los presos a las ocho y media, pareca improbable. No tena sentido alguno. Lo habra hecho el padre Sanandrs, antes de salir con la procesin? Absurdo! Por mucho que

quisiese neutralizar a Elena, qu inters poda tener en matar a su leal colaboradora? Bernal se dio cuenta de que no poda sacar nada en claro en tanto Pelez no le indicase las causas de la muerte de sor Serena y aproximadamente a qu hora se haba producido. Necesitaba una declaracin completa de Elena, si su estado le permita prestarla, y tambin tena que interrogar a los cuatro oficiales. Al igual que al patlogo y al tcnico, le esperaba una noche agitada.

10 DE ABRIL, SBADO
Una vez comunicadas a Madrid las detenciones, Bernal y Navarro estuvieron interrogando por separado a los oficiales hasta las cinco y media de la maana, sin conseguir informacin alguna sobre la muerte de la monja. A continuacin se dedicaron al padre Sanandrs, que tras la caminata penitencial, seguida por la larga espera insomne en la

celda policaca con que vea sustituida la que ocupaba en el monasterio, presentaba un agotado aspecto. Nervioso en extremo, pero dispuesto a hablar, explic que el viejo mecanismo hidrulico instalado en la cueva inferior actuaba por el propio movimiento de las mareas, si bien se atascaba a veces, a causa de una vlvula defectuosa, ante lo cual, y ponindose el traje de inmersin, l bajaba a subsanar la avera. En forma alguna avergonzado por instrumentar ese fraude religioso, sustentaba que el agua posea en

efecto propiedades milagrosas. Cundo vio por ltima vez a sor Serena? le pregunt Bernal. Porque no le acompa en la procesin, verdad? No: se qued en el convento, para cuidar de sor Encarnacin, que se haba excedido en su ayuno cuaresmal. Y a qu hora la vio por ltima vez? A las seis, para vsperas. A dnde fue ella despus? A la cocina, a prepararle un caldo a la enferma. Pero me

sorprendi que con todo el esfuerzo que haba dedicado a decorar el paso, no bajase a verlo salir. Por suerte, doa Eugenia me ayud con las penitentes. A quin se lo cuentas, pens Bernal. Hblenos ahora de los dos militares, el coronel y el capitn. Inicialmente el prior aleg ignorar el plan de los oficiales y se fingi escandalizado al enterarse de que los evadidos entraron bajo cuerda en el convento. Puede explicarnos cmo se

hicieron con las llaves de la verja de La Caleta y de la puerta metlica que comunica con la sacrista? le presion Bernal. Como el prior sacudiese la cabeza, Bernal hizo una sea a Navarro, que puso en marcha la cinta en que Elena haba grabado su conversacin con los conspiradores. El padre Sanandrs dej caer la cabeza, y en seguida se avino a prestar una declaracin completa, con la que Bernal se propona confrontar a los dos oficiales. Pelez lleg al amanecer, con

aspecto cansado y triunfal, y le entreg a Bernal el informe de la autopsia. Ah lo tiene. La monja se ahog. Cuando la examin, llevaba muerta entre tres horas y tres horas y media. Algn indicio de violencia? Unas magulladuras en un lado de la cabeza y en los nudillos. Probablemente ocasionadas en el momento de la muerte. La asesinaron? No lo creo. Pudo caer al pozo por un accidente. Se ahog en agua

dulce, eso es seguro. Haba perdido un tacn del zapato, que Varga ha encontrado entre las piedras del suelo, junto al pozo, y tena descosido el dobladillo del hbito. Haba unos hilos prendidos en el tacn. Es posible que se asomase al pozo, se pisara el dobladillo y cayera de cabeza. Era muy fisgona dijo Bernal. Pero aun as, necesito saber quin golpe a Elena. Yo voy ahora a la Residencia Sanitaria, a reconocerla. Pero dudo que le haga mucha gracia el que

Varga la examine con la lupa. Al despertar el sbado por la maana en su habitacin del hotel, Bernal, que haba conseguido dormir un par de horas, se encontr a su esposa sentada en la cama vecina, con los pies en un bao de mostaza y agua caliente y pasando el rosario. Como se incorporase l con un gruido, Eugenia interrumpi sus rezos y le mir. Te apetece un caf, Luis? S, gracias. Quieres pedirle a la telefonista que lo encargue?

Se sent en el borde de la cama, encendi un Kiser y se afloj el cuello de la camisa. Qu ocurri anoche, Luis? Qu hicisteis con el padre Sanandrs? Le llevamos detenido a jefatura. Ha confesado abiertamente su implicacin en el complot de los oficiales. Y sor Serena? Muerta. La encontramos ahogada en el pozo de la cueva. Eugenia se persign varias veces, con expresin aterrada, y

agit el rosario. Pasado un instante, pregunt por sor Encarnacin. Los hombres de Fragela la encontraron encerrada en su celda, con un triste mendrugo y una botella de agua. Se la llevaron a la Residencia Sanitaria. Est en el mismo pabelln que Elena Fernndez. Qu le pas a tu inspectora? Le dieron un golpe en la cabeza, y no consigo averiguar quin lo hizo. Aunque hablar mal de un difunto sea poco caritativo, no crees

que pudo ser sor Serena? apunt Eugenia, no sin persignarse una vez ms. Era una fantica y entrometida. A la seorita Fernndez la persegua por todo el convento. Sospechaba, creo yo, que era una espa. Quiz aciertes, Geita. Pero con qu la golpe? Eso es lo que me intriga. En ese preciso momento son el telfono, y Bernal cruz hacia la mesilla ms prxima a la ventana, para atender la llamada. Eugenia, a

todo eso, continuaba frotndose los lacerados pies en la jofaina de agua caliente con mostaza. Eres t, Luchi? pregunt la autora de la llamada. O sea que sigues en Cdiz? Bernal lanz una subrepticia mirada hacia su esposa, de cuya espalda, ms tiesa que un huso, slo le separaba el ancho de la cama. S, eso me temo; aunque una parte del caso ya est resuelta contest lo ms sucintamente que pudo. Yo he seguido los breves

informes que da la prensa de Canarias; y para m, por lo que he ledo entre lneas, el submarinista muerto era marroqu, y todo ese asunto tiene que ver con Ceuta y Melilla, no? Excelente, inspector; su deduccin es correcta repuso Bernal con una risa forzada. Me parece que no ests solo ah, Luchi dijo Consuelo en tono desconcertado, o no me diras esas cosas tan raras ni me llamaras inspector. Est Eugenia contigo? De nuevo acierta usted, y por

ese lado no hay novedades que sealar. Le telefonear tan pronto como regrese a Madrid. De acuerdo, Luchi. Yo slo te llamaba para decirte que ya he empezado a trabajar en el banco, y que all todos se muestran muy amables conmigo. Muchos besos. Lo mismo digo. Le llamar pronto. Colgando el auricular, Bernal alcanz maquinalmente un Kiser y abri una de las carpetas oficiales que tena amontonadas en la mesa prxima al balcn, cubierta por un

tapete de encaje de bolillos. Todava de espaldas a l, Eugenia dijo en tono seco incisivo: Luis, si la que llamaba era esa nia pindonga con quien tienes la pretensin de escaparte, espero que le hayas dicho muy clarito que no hay ni la menor posibilidad de que t y yo nos divorciemos. Haba olvidado por un momento lo agudo que tena su esposa el odo. Mira, Geita suspir, si te parece, dejemos ese asunto hasta que yo haya terminado este caso y estemos de vuelta en Madrid.

No veo llegada la hora de volver. A ver si me consigues plaza en el correo de esta noche... en tercera, claro. Ya sabes el malestar que me causan estos hoteles caros. No nos cobrarn suplemento por haber dormido yo aqu esta noche, verdad? No lo s, pero supongo que al ministerio no le importar apoquinar al menos lo de tu lavatorio de mostaza. Tirando sin poder de su cuerpo, Bernal se present a las diez en la

sala de operaciones y le pregunt al inspector Navarro, de ojos cargados de sueo, qu novedades haba. Madrid ha ordenado que les enviemos a los cuatro oficiales, con una escolta armada. El CESID se har cargo del interrogarlo. Y el padre Sanandrs? Han dicho que le retengamos aqu, jefe. Alguna noticia de Chiclana? Lista y Miranda han pasado el parte esta maana. Desde ayer, cuando aparecieron los dos rabes del Cadillac, ninguna actividad.

No estoy seguro, Paco, de que sea prudente dejar que acudan hoy a su cita del cabo Roche. Yo propondra atraparlos en su escondrijo de ahora. Tendr que acercarme a San Fernando y consultar con Soto. Camino de San Fernando por la va Augusta Julia, Bernal, viendo una fragata que cruzaba lentamente la baha interior hacia el puente nuevo, se la seal al chfer de la polica y dijo: El puente se abre al paso de

los barcos, no? S, se levanta por el medio, comisario, en dos brazos. Mira por dnde..., pens Bernal. Las calles de San Fernando bullan de marineros que se reintegraban a sus puestos, y en la Capitana General, cuando Soto les recibi, reinaba un ambiente de tiempo de guerra. Tengo una noticia que le contentar, Bernal. La JUJEM ha dado su aprobacin: la flota zarpar esta noche hacia Ceuta, y los barcos

fondeados en Cartagena saldrn hacia Melilla y Alhucemas. Maana llegarn a Cdiz barcos de refuerzo de El Ferrol. Me gustara que pusiesen un retn numeroso en el nuevo puente de la baha, Soto. En el de Jos Len de Carranza? Por qu? Los barcos de gran tamao no pueden pasar por ah sin que lo levanten, no es as? dijo Bernal. Soto asinti. En tal caso, se trata de un punto vulnerable. Hay que poner guardia en las torres de

maniobras y en los accesos. Y aconsejo que se haga lo mismo en todos los puentes prximos a San Fernando. Han colocado ya la red antisubmarinos en la boca del canal de Sancti Petri? S, pero en este momento no est tendida. Si tiene instalados los detectores sonar y son bastante sensibles para detectar uno de esos submarinos enanos, no importa. Han puesto los ms modernos; pero por lo que pueda ocurrir, levantamos la red todas las

noches, con la marea alta. Y qu actividad de tropas tenemos? Esta noche llegan refuerzos de Jerez y Sevilla. En cuanto al escuadrn de los GEO, est a nuestras rdenes, en Chiclana. Estupendo. Podramos necesitarlos. Qu se est haciendo a nivel diplomtico? Tengo entendido que el ministro de Asuntos Exteriores se entrevista maana por separado con los embajadores de Marruecos y de Argelia. Britnicos y americanos han

recibido aviso de que nos proponemos reforzar nuestras guarniciones del norte de frica. Por su parte nos estn pasando informacin, obtenida por satlite, sobre nuevos despliegues de tropas en el norte de Marruecos resumi el contraalmirante. Y sealando un ejemplar del Diario de Cdiz, aadi: Le supongo al corriente de las algaradas estudiantiles que se estn produciendo en distintas ciudades marroques... Todava no he podido ver los peridicos, pero hoy le echar una

ojeada a El Pas, que llega a la hora del almuerzo. Esos disturbios, Soto, podran haber sido organizados con el fin de distraer la atencin; lo que ustedes llaman una maniobra de diversin... Yo creo que la JUJEM se da cuenta de esa posibilidad. El sbado, a ltima hora de la maana, Varga le mostr a Bernal el tacn que haban estado inspeccionando. Tiene hilos prendidos, jefe, y son de lana color castao, como el

hbito de la difunta. Parece prueba bastante de que fue un tropezn accidental lo que la hizo caer al pozo. Y qu sabemos del instrumento contundente con que golpearon a Elena? He encontrado partculas de cuero negro alrededor de la herida. Sera una porra? Por las caractersticas de la lesin, el doctor Pelez cree que emplearon un objeto plano, de bastante filo. Cuando baje la marea, voy a volver al pozo. Con lo estrecho

y hondo que es, dragarlo ser un trabajo de todos los demonios. Tambin estoy investigando el funcionamiento de esta instalacin. Es un complicadsimo trabajo de ingeniera del siglo pasado, hecho en Francia. Y seguramente instalado por un milagrero que precedi a nuestro prior. A propsito, jefe: el laboratorio nos ha enviado el anlisis de las muestras de agua extradas de los pulmones de la muerta. Es exactamente el mismo tipo

de agua dulce que da el pozo. No hay duda de que se ahog all. Pero lo ms curioso es una cosa: el agua tiene minsculas proporciones de estrgenos naturales. Trata de decirme que esa agua remedia verdaderamente la esterilidad femenina, que ayuda a las mujeres a concebir? El doctor Pelez no lo excluye, en casos de esterilidad funcional y si las tomas se inician cinco das despus de la menstruacin. Y sostiene que esas

propiedades hormonales proceden de los ostiones que se cran en la base del pozo? Me pidi que le dijese que los clsicos griegos y romanos podan estar en lo cierto, despus de todo. La tarde del Domingo de Resurreccin, Bernal decidi trasladar su sala de operaciones a un punto ms prximo a la que iba a ser escena de la accin. El capitn Barba se haba ofrecido a acomodarles a l y a su equipo en el cuartel de la

Guardia Civil de Chiclana, que estaba en comunicacin permanente con el despacho del contraalmirante Soto en la Capitana General de San Fernando. Camino del nuevo puesto de mando, a Bernal le anim el ver dos destructores y cuatro fragatas que llegaban procedentes de El Ferrol. El Diario de Cdiz se haba hecho eco, en su primera plana, de la versin oficial del Ministerio de Defensa: iban a celebrarse en el Estrecho unas Maniobras de Primavera en las que participaran unidades navales

de El Ferrol y de los puertos militares de la zona balear. El Ejrcito enviara por su parte destacamentos especiales que iban a intervenir en ejercicios terrestres, y las Fuerza Areas probaran sus nuevos cazas a reaccin Mirage III. Se pregunt Bernal si habra calculado el Ministerio de Asuntos Exteriores que esa demostracin de fuerza disuadira toda posible intervencin de gobiernos oficiales en un ataque a los enclaves espaoles en Marruecos. En todo caso, las noticias internacionales se

vean dominadas por completo por el conflicto anglo-argentino del Atlntico Sur y las rpidas visitas del general Haig a Londres y Buenos Aires. Tal vez era sa la maniobra de diversin con que contaban los conspiradores magrebes. A medioda Miranda y Lista dieron cuenta, desde su puesto de observacin junto al Hotel Salineta, de que los ocupantes rabes haban sacado cuatro Land-Rover del garaje y estaban cargando cajas en ellos. Bernal decidi consultar al contraalmirante en San Fernando.

Me preocupa, Soto, el que esos marroques se presenten a su cita con toda esa cantidad de armas y municiones. No habra que llamar a los GEO y atacarles en el hotel? Podra hacerse tan pronto como se les vea la intencin de salir; preferiblemente, claro est, despus de anochecer. Consultar a Madrid, comisario. A las ocho se recibi la aprobacin de la JUJEM al plan de Bernal. Se estableceran puntos de control en las carreteras que

rodeaban el Hotel Salineta, y los GEO se introduciran en el recinto, listos para intervenir al primer indicio de que sus ocupantes se dispusiesen a abandonarlo. Al derramar el crepsculo su brillante luz en la baha de Cdiz, los barcos de la flota comenzaron a acumular presin en sus calderas, y cuando el extremo occidental de Europa se suma en la noche, se levant el puente nuevo y las unidades se deslizaron suavemente hacia la baha exterior, donde pusieron rumbo a alta mar. Las

pantallas de radar reflejaron su movimiento, que se seal en un gran mapa de operaciones en la base de San Fernando, al tiempo que los radionavegantes interceptaban todas las emisiones, al acecho de los intrusos norteafricanos. Las fronteras de los enclaves espaoles con Marruecos quedaron cerradas por orden del Ministerio de Asuntos Exteriores y se situaron en ellas tropas de defensa; en sus respectivos puertos destellaran a la maana siguiente los caones de la flota espaola del Sur.

A las nueve menos cuarto de esa noche se recibi un mensaje de Lista: los norteafricanos estaban abandonando el Hotel Salineta vestidos con ropa de campaa y se dedicaban a calentar los motores de los Land-Rover. Quiero acercarme all, Navarro dijo Bernal en un sbito impulso. Los GEO van a entrar en accin. Cuando el chfer de la polica hubo coronado la pendiente de la sinuosa carretera de Chiclana, Bernal

le orden que apagara los faros. Al llegar al primer puesto de control, Bernal ense su pase especial y su placa de la DSE, y les franquearon el paso. El comisario mand parar el coche en lo alto de la pendiente que dominaba el hotel, cuyo edificio iluminaban abajo los faros de los cuatro Land-Rover mientras se dirigan lentamente hacia la salida. Estallaron de repente intensos fogonazos: los GEO estaban lanzando granadas aturdidoras a los vehculos marroques, que se pararon en seco. En lo alto estallaron cohetes

luminosos a cuya luz blancoazulada cobr la escena un aspecto irreal. Se hizo audible el tableteo de metralletas que disparaban desde los flancos de los Land-Rover, seguido por el fuego de respuesta que parta de los encinares. Entonces se incendiaron dos de los vehculos, que hicieron explosin con brillantez pirotcnica y en medio de un estruendo ensordecedor. Espero que no les ocurra nada a nuestros muchachos dijo Bernal inquieto. Poco ms tarde vieron

acercarse cuesta arriba un coche del que se ape Miranda. Los tenemos rodeados, jefe dijo. Hay que descontar a los que han muerto en los dos jeeps que volaron por los aires. Y nuestros hombres? Nada ms que un par de quemaduras sin importancia. Tendra que haber visto actuar a los GEO, jefe. Son fantsticos. A las 11.25 los guardias civiles que vigilaban el cabo Roche y Baha Ballena daban cuenta de una emisin

de seales luminosas procedentes del mar. En un intento de atraer la embarcacin intrusa a la playa y tenderle all una trampa, Bernal dio instrucciones a los vigilantes de costas de responder a ellas con las letras M, L, K, R y T del alfabeto Morse. En la sala de operaciones de Chiclana se recibi una llamada telefnica de los guardias civiles: al parecer, el seuelo no haba surgido efecto, y las seales haban cesado a las 11.45. Soto dio cuenta desde San Fernando de que las pantallas de

radar haban registrado el tenue parpadeo de una pequea embarcacin que, partiendo de las aguas del cabo Roche, costeaba en direccin noroeste. Llevadme al pueblo de Sancti Petri dijo Bernal. Estoy seguro de que los intrusos marroques tratarn de atacar por el canal. El chfer de la polica parti hacia all, con l y ngel Gallardo, siguiendo la angosta carretera que cruzaba las salinas. A partir de aqu, conduzca slo con las luces piloto le pidi

Bernal. Los faros podran verlos desde el mar. Al llegar al pueblo, que permaneca en la oscuridad, nuevos guardias civiles les dieron el alto, examinaron sus pases y, tras saludar, les dejaron va libre. Bernal mand al chfer que estacionase el vehculo a cubierto, entre los abandonados barracones, y sali en busca del oficial de mando. Ha dado orden de que tendieran la red antisubmarinos? S, comisario; est tendida desde las nueve y cuarto, cuando

subi la marea. Qu calado tiene en este momento la boca del canal? Unos dos metros y medio, comisario. Probablemente les sobrar con eso coment Bernal. l y ngel Gallardo se refugiaron de la fra brisa nocturna al socaire de los barracones. Se est alzando el levante se estremeci Bernal. Corta como un cuchillo. Quiere un trago de coac, jefe?

El comisario acept el frasco que le ofrecan. Tom un breve sorbo y luego, ahuecando las manos, encendi un Kiser. Cree que vendrn a pesar de todo, jefe? Lo harn. Son hombres dispuestos a todo. Y por mi parte ardo en deseos de ver uno de esos submarinos enanos. Creo que nuestra Armada debera adquirir unos cuantos. A las 12.25 de la noche el oficial de mando se present con el parte.

No se ha registrado actividad alguna, comisario, y el radar de San Fernando da cuenta de que la pequea embarcacin no identificada desapareci de sus pantallas hace diez minutos. Es ahora cuando sus hombres tienen que aguzar la vista respondi Bernal. Que enfoquen los prismticos de infrarrojos hacia la isla de Sancti Petri. El significado de esa desaparicin es que estn en el templo de Melkart, en busca de su reserva de armas. El coronel de la Guardia Civil

mir a Bernal como si le creyera presa de una locura momentnea, pero sali a cumplir sus rdenes. Diez minutos ms tarde Bernal y ngel Gallardo percibieron el ronroneo de un motor fuera borda en aproximacin. Se acercan, ngel, a pesar de haber perdido las armas. Deben de llevar reservas a bordo. El zumbido del motor de gasoil se interrumpi de pronto, tras lo cual se oy un suave silbido, de bombas de aire, y un potente burbujeo. Seguidamente se hizo audible un leve

rumor de motores elctricos. Se han sumergido seal Bernal. Estn entrando en el canal. El coronel de la Guardia Civil lleg en busca del comisario. Mis hombres han avistado una pequea embarcacin negra que vena de la isla, pero ha desaparecido de pronto. Est en inmersin replic Bernal. Estn preparados para abrir fuego en cuanto tope con la red. Sali presuroso hacia el embarcadero, seguido de ngel. Se oy un estridente rechino,

sucedido por el chapoteo de la pequea nave al salir a la superficie. Y a continuacin los guardias civiles rompieron a disparar sobre el minsculo submarino impactado. Cuatro hombres rana saltaron de l en el momento en que estallaba envuelto en una llamarada color naranja. Los huidos trataron de escapar hacia el mar, pero los tiradores de la Guardia Civil no tardaron en neutralizarlos uno tras otro, y poco despus, cuatro cuerpos se alineaban sobre las tablas del embarcadero. Sacaron a la playita de

arena gris los restos del submarino calcinado. Por lo menos sus hombres habrn podido vengar la muerte de su compaero le dijo Bernal al coronel. Probablemente sos son los intrusos que asesinaron al sargento Ramos y colgaron su cadver bajo la tablazn del embarcadero. La tarde del Domingo de Resurreccin, y despus de haberle ofrecido un esplndido almuerzo en El Faro, el inspector Fragela y el

contraalmirante Soto acompaaron a Bernal al aeropuerto de Jerez. Al anunciar Aviaco que la salida de su vuelo hacia Madrid iba a verse retrasada en una hora, el comisario pidi a sus colegas gaditanos que no le acompaasen en la espera. Se instal en la pequea cafetera del aeropuerto, frente a un gintonic de Larios; haba comprado todos los peridicos de Madrid, y, entre sorbo y sorbo, fue leyendo lo que decan sobre la fracasada Operacin Melkart. Los diarios tenan confirmacin de que se haban

producido incidentes en las fronteras marroques de Ceuta y Melilla, casualmente en coincidencia con unas Maniobras de Primavera de la flota espaola, en visita de rutina a los puertos espaoles del norte de frica. Los Ministerios de Defensa y de Asuntos Exteriores se haban mostrado hbiles en enfocar las noticias de forma que no suscitasen repercusiones diplomticas. Segn Soto, los conspiradores de Melkart haban visto desbaratados sus planes no slo por la rpida accin

emprendida en Cdiz, sino tambin por intervencin directa del rey Hassan y del presidente de Argelia, en cuyas Fuerzas Armadas se estaba procediendo en esos momentos a una depuracin. Aunque el Ministerio de Defensa consideraba satisfactoria, por de pronto, la seguridad de los enclaves espaoles, la flota iba a continuar unos das en su actual emplazamiento, a fin de llevar a trmino las Maniobras de Primavera. Con la excepcin de Elena, que an habra de permanecer un tiempo

en el hospital, y de ngel Gallardo, que haba decidido quedarse para hacerle compaa, todo el equipo de Bernal haba abandonado Cdiz. Eugenia lo haba hecho en el expreso nocturno de Madrid, con la promesa de prepararle para la cena una paella de centollo (era una suerte, pens Bernal, que su vuelo saliese con retraso). En cuanto a Pelez, no se mostr satisfecho por los cuatro cadveres marroques que le presentaron para su autopsia: evidentes como eran las causas de la muerte de todos ellos, no suponan

aquellos casos un verdadero desafo a la sagacidad. Estaba Bernal encendiendo otro Kiser, cuando Varga apareci en la cafetera, buscndole. Ya lo he encontrado, jefe. Qu has encontrado, Varga? El instrumento contundente con que golpearon a Elena en el subterrneo del convento. Recuerda que le habl de unos minsculos rastros de cuero negro en torno a la herida? S, lo recuerdo. Me he pasado dos das

dragando el pozo de la sagrada cueva, y aqu tiene el resultado. Abriendo un recipiente de material plstico, le mostr a Bernal un voluminoso libro negro, empapado de agua. Es el misal de la capilla del convento. Entonces la cosa est clara, Varga. Lo hizo la monja.

Esta obra, publicada por EDICIONES GRIJALBO, S. A. terminse de imprimir en los talleres de I. G. Credograf, de Ripollet, el da 5 de diciembre de 1986

notes
[1] Al noroeste el cabo San

Vicente se aleja, desaparece noblemente; / el sol del ocaso se apresura, de grana se engalana esplendoroso; y en seguida, es apenas humo de recuerdo en la clida baha. / En medio de las aguas encendidas, frente a frente, se yergue azulado Trafalgar; / y ms all, en un noreste tenebroso, amanece gigante y grisceo Gibraltar... Robert Browning, En el mar, pienso en la tierra.

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