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LIXIVIACI N

En el contexto de la extraccin del oro, la lixiviacin es la disolucin de un metal o un mineral en un lquido. La reaccin de principal inters es la disolucin del oro en soluciones acuosas, las cuales requieren tanto un acomplejante como un oxidante para alcanzar velocidades de lixiviacin aceptables. Solamente un nmero limitado de ligandos orman complejos de estabilidad su icientes para su uso en los procesos de extraccin de oro. El cianuro es utilizado universalmente debido a su costo relativamente bajo, su gran e ectividad para la disolucin del oro !" plata# " su selectividad para el oro " plata en lugar de otros metales. $dem%s, a pesar del inters en la toxicidad del cianuro, este puede aplicarse con un riesgo menor en la salud " el medio ambiente. El oxidante m%s comnmente utilizado en la lixiviacin con cianuro es el oxgeno, suministrado por el aire, el cual contribu"e con el atractivo del proceso. &iversos procesos desarrollados por la lixiviacin con cianuro, inclu"endo la lixiviacin agitada, lixiviacin en pilas, cianuracin intensiva " sus aplicaciones, se resumen en el presente captulo. Los esquemas sin el uso del reactivo cianuro tienen las siguientes ventajas potenciales sobre el cianuro' Las presiones ambientales, " en algunos casos las restricciones, pueden di icultar la aplicacin del cianuro en ciertos lugares $lgunos tienen una cintica m%s r%pida de lixiviacin del oro $lgunos pueden aplicarse en medios %cidos, los cuales pueden ser m%s adecuados para el tratamiento de minerales re ractarios $lgunos son m%s selectivos que el cianuro para el oro " plata, en lugar de otros metales !p.e. el cobre#

Sin embargo, pueden tener tambin algunas desventajas signi icativas, " ninguno parece ser mu" aplicable, al menos sin ma"ores mejoras signi icativas. La lixiviacin del cloro(cloruro se aplicaba comercialmente en el siglo )*), pero su uso disminu" tras la introduccin del proceso con cianuro en +,,- !.aptulo +#. Las soluciones de tiosul ato, tiorea, tiocianato, amoniaco, sul uro alcalino " otros /alogenuros !bromuro, "oduro# /an sido investigados ex/austivamente en el laboratorio0 varios procesos potenciales /an sido desarrollados, pero ninguno /a sido aplicado comercialmente a gran escala. La qumica de dic/os esquemas con reactivos alternativos es compleja por lo cual no /a sido posible su xito comercial.

6.1 CIANURACIN
6.1.1 Qumica de las soluciones cianuradas
Las sales simples de cianuro !como el sodio, potasio, " cianuro de calcio# se disuelven " ionizan en agua para ormar los respectivos cationes de metal e iones de cianuro libres, como se muestra en' !E1 2.+#
CUADRO 6.1 Pro iedades de com onen!es sim les del cianuro "1# Com onen!e Cianuro dis oni$le %&' (olu$ilidad en a)ua a *+, C %)-1.. cc' 3a.3 45.+ 6, 7.3 68.8 48 42.4 Se descompone

La solubilidad " contenido relativo del cianuro de las diversas sales de cianuro se presentan en el .uadro 2.+. Las tres sales /an sido utilizadas e icazmente a escala comercial como uentes de cianuro para la lixiviacin. El cianuro de sodio " el cianuro de potasio son m%s %cilmente solubles que el cianuro de calcio, " por lo general est%n disponibles en una orma m%s pura, lo cual tiene ventajas para la manipulacin " distribucin del reactivo en los sistemas de lixiviacin. El cianuro de sodio lquido !es decir, en soluciones acuosas#, que est% ampliamente disponible en algunas regiones del mundo, evita la necesidad de disolver el reactivo in situ, reduciendo as los requerimientos del proceso. &e esta manera, la eleccin del tipo de cianuro depende del mtodo de aplicacin, costo " su disponibilidad. Los iones de cianuro se /idrolizan en agua para ormar iones moleculares de cianuro de /idrgeno !9.3# e /idroxilo ! #, con el correspondiente incremento en p9' !E1 2.:# El cianuro de /idrgeno es un acido dbil que no se disocia por completo en agua de la siguiente manera ;:<' !E1 2.5# &onde

La =igura 2.+ muestra el alcance de dic/a reaccin de disociacin en equilibrio como una uncin del p9. En una escala aproximada de p9 -.5, la mitad del cianuro total existe como cianuro de /idrgeno, " la otra mitad, como iones de cianuro libre. $ un p9 +8.:, >-8? del cianuro total est% presente como cianuro libre ! #, mientras que a p9 ,.6, >-8? existe como cianuro de /idrgeno. Esto es importante debido a que el cianuro de /idrgeno tiene una presin de vapor relativamente alta !+88 @Aa a :2B. ;5<#0 por consiguiente, se volatiliza m%s %cil en la super icie lquida en condiciones ambientales, causando una prdida de cianuro de la solucin. La velocidad de volatilizacin depende de la concentracin de cianuro de /idrgeno !una uncin de la concentracin de cianuro total " p9#, %rea de la super icie " pro undidad del lquido, la temperatura, " el enmeno de trans erencia asociado con la

mezcla ;5<. .omo resultado, la ma"ora de sistemas de lixiviacin con cianuro se operan a un p9 que minimice la prdida de cianuro, por lo general, por encima de p9 +80 aunque los e ectos adversos pueden causar un p9 excesivamente alto, como se seCala en la Seccin 2.+.6. Danto el cianuro de /idrgeno como el cianuro libre pueden oxidarse a cianato en presencia del oxgeno, " bajo las condiciones de oxidacin adecuadas, como se muestra en el diagrama E/Ep9 para el sistema .3E9:F, dado en la =igura 2.:. Las reacciones importantes son de la siguiente manera' !E1 2.6# !E1 2.4# &ic/as reacciones son indeseables durante la lixiviacin "a que reducen la concentracin de cianuro libre0 adem%s, las especies de cianato ormadas no disuelven el oro.

/I0URA 6.1 Dia)rama de es ecies del cianuro 1 cianuro de 2idr3)eno en soluciones acuosas como una 4unci3n del 5

/I0URA 6.* Dia)rama 627 5

ara el sis!ema CN75*O a *+, C "89#

La =igura 2.: indica que la oxidacin del cianuro a cianato debe producirse espont%neamente con oxgeno0 pero la reaccin es mu" baja ", en la pr%ctica, se requieren agentes oxidantes uertes como el ozono !F5#, perxido de /idrgeno !9:F:# o acido /ipocloroso !9F.l# para que la reaccin proceda a una velocidad considerable. En soluciones cianuradas aireadas, la reaccin es extremadamente baja, pero puede acelerarse mediante la accin de la luz ultravioleta, el calor, las bacterias " catalizadores como el dixido de titanio, xido de zinc " sul uro de cadmio ;5<. $lgunas de estas reacciones oxidantes son importantes para la destruccin o degradacin del cianuro0 estas son seCaladas a pro undidad en el .aptulo ++. El cianuro libre orma complejos con muc/as especies de metal, principalmente metales en transicin, los cuales varan ampliamente en estabilidad " solubilidad' &onde Las constantes de estabilidad de algunos de los complejos metalEcianuro m%s importantes se muestran en el .uadro 2.:. Los complejos pueden agruparse en tres categoras principales, basadas en su estabilidad ;5<' .ianuro libre !9.3, # .omplejos de cianuro disociable en %cido dbil !G$&, por sus siglas en ingls#, para los que 58 aproximadamente .omplejos uertes de cianuro, para los que 58 aproximadamente

&ic/as categoras son usadas ampliamente en el an%lisis de soluciones de proceso, debido a que a"udan a describir el comportamiento de las especies de cianuro presentes, mientras que evitan la necesidad de proporcionar in ormacin analtica detallada de cada complejo cianurado presente, simpli icando ampliamente los procedimientos analticos. Este modo de agrupar general es recuentemente til para la evaluacin " optimizacin del rendimiento metalrgico o cuando se trabaja en qumica ambiental. Ha"or in ormacin sobre la especiacin del cianuro en soluciones acuosas utilizadas para la lixiviacin est% disponible en la bibliogra a ;6, 4, 2, I<. Los complejos metalEcianuro pueden ormar sales dobles con una serie de cationes, por ejemplo de sodio, potasio, calcio, amonio, " muc/os otros iones met%licos. Aor ejemplo, el complejo cianuro de /ierro !**#, que es comn en todos los circuitos de lixiviacin del oro, orma un amplio nmero de sales de di erente solubilidad ;,<. Los productos de solubilidad para una serie de sales se enumeran en el .uadro 2.5. &e estos, la sal =e !***#, , es comnmente encontrada en los e luentes del proceso, que aparece como el precipitado J$zul de ArusiaK. La ormacin " solubilidad de dic/as sales es una consideracin importante en la disposicin " tratamiento de e luentes, como se discute en captulos posteriores.