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El paludismo se transmite principalmente por la picadura de la hembra del mosquito anopheles infectada por parsitos paldicos.

Solo la hembra pica al hombre y se alimenta con su sangre. El macho solo se alimenta de jugos vegetales y no desempean ningun papel en la transmisin de la enfermedad.

La hembra que necesita sangre como fuente de proteinas para el desarrollo y maduracin de los huevos; ha desarrollado sus rganos bucales de forma que pueda perforar la piel y los vasos sanguineos para chuparla.

Despus de la maduracin de los huevos, las hembras se dirigen desde el,lugar de su alimentacin a los estanques en que efectan la puesta de los huevos. La complejidad de los procesos que tienen lugar desde que chupan sangre, hasta que efectan la puaeta de los huevos, constituye el ciclo gonotrfico de la hembra.

Todo el ciclo de desarrollo del mosquito, desde la fecundacin, el desorrollo del huevo, de la larva y la linfa hasta la aparicin del mosquito alado, se fectua en el transcurso de 2 a 4 semanas.

El ciclo vital del plasmodium comienza con un cigote en el estmago del mosquito hembra el cigote es el resultado de la fertilizacin; as, el ciclo en el mosquito es la fase sexual. El cigote es activo y se mueve atravezando el estmago y la pared del intestino medio. El parsito en este caso es un "vermculo viajero" y se llama ooquineto. Bajo el epitelio del intestino, el ooquineto se vuelve redondeado, forma un quiste que se denomina oocisto.

El ncleo del oocisto se divide repetidamente para formar muchos ncleos, cada uno de los cuales, con el citoplasma que lo rodea, se transforma en una clula separada, alargada, y un esporozoito. En consecuencia el oocisto se agranda mucho y finalmente estalla, liberando la masa de esporozoitos en la acvidad del cuerpo. El desarrollo de estos esporozoitos se conoce con el nombre de esporogonia.

Los esporozoitos invaden al mosquito y muchos de ellos llegan a las glandulas salivales y as estan en posicin favorable para penetrar en el husped siguiente cuando el mosquito pica al hombre.

Cuando entran esporozoitos en la corriente sanguinea del hombre por la picadura del mosquito comienzan una serie de ciclos que afectan diferentes clulas y tejidos. La sangre no es infecciosa durante las primeras etapas iniciales de la infeccin. Los esporozoitos marcan el final del ciclo sexual.

Estos rapidamente penetran en diversas clulas de los tejidos, tales como las del parnquima del higado y los macrfagos fijos. Dentro de estas clulas, el parsito es al principio conocido con el nombre de criptozoito por que no se encontraba en los frontis de sangre y as estaba oculto a la vista.

Su cuerpo aumenta de tamao y su ncleo se divide varias veces. La segmentacin del ncleo es la base para el otro trmino, el esquisonte, que se refiere a la forma asexual con divisin mltiple del ncleo pero sin segmentacin de la clula parsita.

La divisin de los ncleos del esquizonte es la esquizongonia. Finalmente, la clula parsita se divide en tantas unidades como ncleos tiene y la clula husped se rompe liberando los nuevos parsitos. Estos nuevos parsitos son metacriptozoitos (llamados tambin merozoitos), los cuales penetran en otras clulas de los tejidos y repiten el ciclo equizognico. Esta repeticin al partecer no ocurre en el ciclo del Plasmodium falciparum. Hasta estos momentos los parsitos no han ebtrado en los eritrozitos; as han estado en la fase exoeritroctica.

Los metacriptozoitos llegan a la corriente sangunea y penetran en los eritrocitos y comienza la fase eritrocitica del ciclo vital. En los hematies de la sangre, en los frontis tpicamente teidos, el plasmdium muestra un ncleo teido de rojo y un citoplasma de forma anular teido de azul. Este aspecto da origen al nombre anillo de sello para el parsito en este periodo la configuracin anular est alterada cuando la clula protozoaria comienza a crecer dentro del eritrozito. En este periodo el plasmodio puede ser activo y se denomina un trofozoito. Estos parsitos intracelulares engloban porciones del citoplasma del husped.

De nuevo tiene lugar la esquizogonia. El esquizonte est caracterizado por ncleos en divisin o segmentacin, y as algunas veces se denomina un segmento. El plasmodio se segmenta en merozoitos que son comparables a los metacriptozoitos formados anteriormente en el ciclo vital.

Los merozoitos salen de los hemates de cada uno de ellos puede penetrar a otro eritrocito, o incluso el parnquima del hgado, y repetir el proceso de la esquizogonia. Es interesante observar que las fases fuera de los eritrocitos tienen un ndice metablico mucho ms alto que ocurre en el interior de otras clulas del husped.

Finalmente algunos de los merozsoitos en los hemates se transforman en formas sexuales que comienzan con cuerpos slidos pequeos y se desarrollan hasta formar elementos masculinos microgametocitos o femeninos macrogametocitos. Cuando un mosquito pica al hombre en esta fase ciclo vital los micro y macro gametocitos penetran en el estmago de insecto y all maduran transformndose en microgametos y macrogamentos. Los microgametos son: proliferaciones con flagelos de los microgametocitos. Se desprenden y se comportan como los espermatozoides en los animales superiores. Tiene lugar ahor la fertilizacin y el cigote, as transformado completa el ciclo vital.