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La Partcula Divina

Si el universo es la respuesta, cul es la pregunta?

Leon Lederman
Dick Teresi

Traduccin al espaol de Juan Pedro

ampos

rtica !ri"al#o $ondadori %arcelona

Ttulo original& T'( !)D P*+T, L( If the Universe Is the Answer, What Is the Question? 'oug-ton $i..lin ompan/, 0ueva 1ork Diseo de la coleccin / cu#ierta& (0+, ,lustraciones& $ar/ +eill/ S*T23

4 5667& Leon Lederman / Dick Teresi 4 5668 de la traduccin castellana para (spaa / *m9rica& Marzo de 2007: Obra agotada +:T, * ;!ri"al#o $ondadori, S<*<=, *rag 7>?< @>@57 %arcelona ,S%0& >ABCAD7BC?6B6 Depsito legal& %< DD<8?5B5668 ,mpreso en (spaa 5668 '2+)P(, S<L<, +ecared, D, @>@@? %arcelona

Dramatis personae................................................................................................................................................................9 1 El baln de ftbol invisible..................................................................................................................................................12 Cmo funciona el universo?........................................................................................................................................13 El principio de la ciencia...............................................................................................................................................14 en atrapado................................................................................................................................................................1! a biblioteca de la materia............................................................................................................................................19 os "uar#s $ el papa.....................................................................................................................................................2% El baln de ftbol invisible............................................................................................................................................21 a pir&mide de la ciencia..............................................................................................................................................23 E'perimentadores $ tericos( )ran*eros+ cerdos $ trufas..............................................................................................23 ,nos tipos "ue se "uedan levantados -asta tarde........................................................................................................2. /E-+ o-0+ matem&ticas...................................................................................................................................................21 El universo slo tiene unos se)undos 21%134................................................................................................................29 El cuento de las dos part5culas $ la ltima camiseta.....................................................................................................3% El misterioso se6or 7i))s..............................................................................................................................................31 a torre $ el acelerador.................................................................................................................................................32 2 El primer f5sico de part5culas..............................................................................................................................................34 8arde por la noc-e con ederman................................................................................................................................33 9irar por un calidoscopio.............................................................................................................................................1% :nterludio ; 7istoria de dos ciudades.....................................................................................................................................................12 3 En busca del &tomo( la mec&nica.........................................................................................................................................13 <alileo+ =sa =sa $ $o......................................................................................................................................................1. >olas e inclinaciones.....................................................................................................................................................1. a pluma $ la moneda...................................................................................................................................................19 a verdad de la torre.....................................................................................................................................................3% os &tomos de <alileo...................................................................................................................................................32 ;celeradores $ telescopios............................................................................................................................................33 El Carl ?a)an de 1.%%...................................................................................................................................................34 El -ombre sin nari@.......................................................................................................................................................3! El m5stico cumple..........................................................................................................................................................31 El papa a <alileo( cierra la boca....................................................................................................................................39 a espon*a solar............................................................................................................................................................9% El se6or de la Casa de la 9oneda..................................................................................................................................91 Aue la fuer@a estB con nosotros....................................................................................................................................93 a C favorita de :saac....................................................................................................................................................9. AuB empu*a -acia arriba?...........................................................................................................................................91 El misterio de las dos masas.........................................................................................................................................99 El -ombre con dos diBresis.........................................................................................................................................1%% El )ran sinteti@ador.....................................................................................................................................................1%2 El problema de la )ravedad.........................................................................................................................................1%3 :saac $ sus &tomos.......................................................................................................................................................1%4 ,na sustancia fantasma)rica....................................................................................................................................1%. El profeta d&lmata.......................................................................................................................................................1%1 4 En busca+ an+ del &tomo( "u5micos $ electricistas...........................................................................................................1%9 El -ombre "ue descubri veinticuatro cent5metros de nada.......................................................................................11% a compresin del )as..................................................................................................................................................111 El *ue)o de los nombres...............................................................................................................................................112 El pel5cano $ el )lobo...................................................................................................................................................113 De vuelta al &tomo.......................................................................................................................................................11! 8itular del Do$al En"uirer en 131!(.............................................................................................................................111 Eu)ando a las cartas con los elementos.......................................................................................................................113 Danas elBctricas...........................................................................................................................................................121 El secreto del enlace "u5mico( otra ve@ las part5culas.................................................................................................122 Conmocin en Copen-a)ue.........................................................................................................................................123 Ftro dB*G vu de cabo a cabo.........................................................................................................................................124 Helas+ motores+ dinamos.............................................................................................................................................12! Aue el campo estB conti)o...........................................................................................................................................123 ; la velocidad de la lu@................................................................................................................................................13% 7ert@+ al rescate...........................................................................................................................................................132 El im&n $ la bola..........................................................................................................................................................134 a -ora de volver a casa?...........................................................................................................................................13! a primera verdadera part5cula...................................................................................................................................131 ! El &tomo desnudo..............................................................................................................................................................142 Cuando el arco iris no basta........................................................................................................................................14! Irueba contundente nmero 1( la cat&strofe ultravioleta...........................................................................................141 Irueba contundente nmero 2( el efecto fotoelBctrico...............................................................................................1!% Irueba contundente nmero 3( a "uiBn le )usta el pudin de pasas?.........................................................................1!1 a luc-a.......................................................................................................................................................................1!. >o-r( en las alas de una mariposa...............................................................................................................................1!1

Dos minutos para la ener)5a.......................................................................................................................................1.% Entonces?..................................................................................................................................................................1.% ,n vista@o ba*o el velo.................................................................................................................................................1.3 El -ombre "ue no sab5a nada de bater5as....................................................................................................................1.! as ondas de materia $ la dama en la villa..................................................................................................................1.. a onda de probabilidad.............................................................................................................................................1.3 AuB "uiere decir esto+ o la f5sica del corte de tra*es.....................................................................................................11% ?orpresa en la cima de una monta6a...........................................................................................................................112 a incertidumbre $ esas cosas.....................................................................................................................................113 a tortura de la rendi*a doble......................................................................................................................................11! JeKton frente a ?c-rLdin)er.......................................................................................................................................111 8res cosas "ue -a$ "ue recordar sobre la mec&nica cu&ntica......................................................................................119 :nterludio > os maestros dan@antes de 9ooM?-u................................................................................................................................131 El rumor de la revolucin............................................................................................................................................191 . os aceleradores( estrellan &tomos+ no?..........................................................................................................................191 ?e le va ocurriendo a Dios todo esto sobre la marc-a?..............................................................................................199 Ior "uB tanta ener)5a?..............................................................................................................................................2%% El -ueco.......................................................................................................................................................................2%1 El ponderador.............................................................................................................................................................2%2 a catedral de 9onet+ o trece formas de mirar un protn..........................................................................................2%3 9ateria nueva( unas recetas.......................................................................................................................................2%1 as part5culas "ue salen del vac5o...............................................................................................................................2%9 a carrera....................................................................................................................................................................2%9 Emprendedor $ a)itador en California........................................................................................................................211 a <ran Ciencia $ la m5stica californiana....................................................................................................................213 El sincrotrn( tantas vueltas como uno "uiera............................................................................................................214 :#e $ los piones............................................................................................................................................................21. as se6oras de >eppo..................................................................................................................................................211 El primer -a@ e'terno( /-a)an sus apuestas0...............................................................................................................219 ,n desv5o por la ciencia social( el ori)en de la <ran Ciencia......................................................................................221 De vuelta a las m&"uinas( tres )randes avances tBcnicos...........................................................................................22! 9&s )rande es me*or?...............................................................................................................................................223 ,n cuarto )ran avance( la superconductividad..........................................................................................................229 El va"uero "ue diri)i un laboratorio.........................................................................................................................231 ,n d5a de la vida de un protn....................................................................................................................................232 Decisiones+ decisiones( protones o electrones............................................................................................................234 Colisionadores o blancos.............................................................................................................................................23! a fabricacin de antimateria.....................................................................................................................................23. ?e abre la ca*a ne)ra( los detectores...........................................................................................................................24% >urbu*as $ ale)r5a+ penas $ fati)as..............................................................................................................................242 o "ue -emos averi)uado( los aceleradores $ el pro)reso de la f5sica........................................................................24. 8res finales( la m&"uina del tiempo+ las catedrales $ el acelerador orbital.................................................................249 :nterludio C Cmo violamos la paridad en una semanaN $ descubrimos a Dios.........................................................................................................................................................2!3 El e'perimento en el espe*o........................................................................................................................................2!4 El cafB ?-an)ai............................................................................................................................................................2!! El e'perimento...........................................................................................................................................................2.% 1 OMtomo..............................................................................................................................................................................2.9 a fuer@a elBctrica........................................................................................................................................................211 Iart5culas virtuales......................................................................................................................................................212 El ma)netismo personal del mun.............................................................................................................................214 a interaccin dBbil.....................................................................................................................................................211 a simetr5a li)eramente rota+ o por "uB estamos a"u5................................................................................................219 El pe"ue6o neutro+ atrapado.......................................................................................................................................231 a ecuacin e'plosiva.................................................................................................................................................232 ;sesinato+ ?.;.+ $ el e'perimento de los dos neutrinos...............................................................................................233 a deuda brasile6a+ las minifaldas $ viceversa...........................................................................................................239 a interaccin fuerte...................................................................................................................................................291 El )rito del "uar#........................................................................................................................................................292 e$es de conservacin.................................................................................................................................................29! >olas de niobio............................................................................................................................................................29. Huelve PDut-erfordQ..................................................................................................................................................291 a Devolucin de Joviembre......................................................................................................................................3%1 ; la ca@a del c-ic-n...................................................................................................................................................3%3 ; "uB vino tanto *aleo? 2$ al)unas uvas verdes4........................................................................................................3%1 El encanto desnudo....................................................................................................................................................3%9 a tercera )eneracin..................................................................................................................................................311 Devisin de la interaccin dBbil..................................................................................................................................31. Es el momento de respirar m&s deprisa.....................................................................................................................32% 7allar el @eta cero.......................................................................................................................................................323 Devisin de la interaccin fuerte( los )luones.............................................................................................................32! El final del camino?...................................................................................................................................................329

3 a Iart5cula Divina+ por fin...............................................................................................................................................333 ,n fra)mento de la a)on5a del modelo est&ndar........................................................................................................33! a simplicidad oculta( el B'tasis del modelo est&ndar................................................................................................331 El modelo est&ndar+ 191%............................................................................................................................................333 a "uimera de la unificacin.......................................................................................................................................333 El )au)e......................................................................................................................................................................34% 7allar el R..................................................................................................................................................................342 Carlo $ el )orila...........................................................................................................................................................343 ,na vuelta en el nmero 29........................................................................................................................................34! /Hictoria0.....................................................................................................................................................................341 En la cima del modelo est&ndar..................................................................................................................................343 De "uB estamos -ablando?.......................................................................................................................................349 a bs"ueda del "uar# top..........................................................................................................................................3!2 El modelo est&ndar se mueve ba*o nuestros pies........................................................................................................3!3 Ior finN......................................................................................................................................................................3!. a crisis de la masa.....................................................................................................................................................3!1 a crisis de la unitariedad...........................................................................................................................................3.% a crisis de 7i))s........................................................................................................................................................3.1 ,na di)resin sobre nada...........................................................................................................................................3.3 /7allad el 7i))s0.........................................................................................................................................................3.4 El Desertrn................................................................................................................................................................3.! El presidente Dea)an $ el ?upercolisionador( una -istoria ver5dica...........................................................................3.. 9 Espacio interior+ espacio e'terior $ el tiempo antes del tiempo........................................................................................311 Espacio interiorSespacio e'terior................................................................................................................................313 ,n acelerador de presupuesto ilimitado.....................................................................................................................31. 7a$ teor5as $ teor5as....................................................................................................................................................311 as <,8......................................................................................................................................................................313 ?,?T...........................................................................................................................................................................33% ?upercuerdas...............................................................................................................................................................331 a planitud $ la materia oscura..................................................................................................................................333 C-arlton+ <olda $ <ut-...............................................................................................................................................33! a inflacin $ la part5cula escalar................................................................................................................................33! ;ntes de "ue empe@ase el tiempo...............................................................................................................................339 a vuelta del )rie)o.....................................................................................................................................................391 ;dis...........................................................................................................................................................................392 El final de la f5sica?...................................................................................................................................................393 El obli)atorio final feli@...............................................................................................................................................394 ;)radecimientos................................................................................................................................................................391 Jota sobre la -istoria $ las fuentes...................................................................................................................................393

A van ! "a!na

Me gustan #a teor$a de #a re#atividad ! #a %u&nti%a 'or(ue no #as entiendo, 'or(ue ha%en (ue tenga #a sensa%i)n de (ue e# es'a%io vaga %o*o un %isne (ue no 'uede estarse (uieto, (ue no (uiere (uedarse (uieto ni (ue #o *idan+ 'or(ue *e dan #a sensa%i)n de (ue e# &to*o es una %osa i*'u#siva, (ue %a*bia sie*'re de idea, D< '< L*E+(0
(

Dramatis personae

Atomos o -tomo& Partcula terica inventada por Demcrito< (l &-to*o, invisi#le e indivisi#le, es la menor unidad de la materia< 0o -a/ Fue con.undirlo con e llamado tomo Fumico, Fue slo es la menor unidad de cada elemento ;-idrgeno, car#ono, oGgeno, etc<=< Quark& )tro &-to*o< 'a/ seis Fuarks, cinco descu#iertos /a / uno tras el Fue aHn se anda#a en 5667 Isu descu#rimiento se anunci en 566?J< ada Fuark puede tener uno de tres colores< Slo dos de los seis, el u' / el down, eGisten -o/ de .orma natural en el universo< Electrn& (l primer &-to*o Fue se descu#ri, en 5>6>< omo todos los &to*os modernos, se cree Fue tiene la curiosa propiedad de un Kradio ceroL< Pertenece a la .amilia leptnica de &-to*os< Neutrino& )tro &-to*o de la .amilia leptnica< 'a/ tres tipos di.erentes< Los neutrinos no se usan para construir la materia, pero son esenciales en ciertas reacciones< (n el concurso minimalista, ganan& carga cero, radio cero / mu/ posi#lemente masa cero< Mun y tau& (stos leptones son primos del electrn, slo Fue muc-o ms pesados< Fotn, gravitn, la familia W+, W y Z0 y los gluones& Son partculas, pero no de la materia, como los Fuarks / los leptones< Transmiten, respectivamente, las .uerMas electromagn9tica, gravitatoria, d9#il / .uerte< (l gravitn es la Hnica Fue no se -a detectado todava< El vac o& La nada< Tam#i9n lo invent Demcrito< 2n lugar por el Fue los tomos pueden moverse< Los tericos de -o/ lo -an ensuciado con un popurr de partculas virtuales / otros residuos< Denominaciones modernas& vaco /, de veM en cuando, 9ter< El !ter& Lo invent ,saac 0eNton, lo volvi a inventar James lerk $aGNell< (s la sustancia Fue llena el espacio vaco del universo< Desacreditado / arrum#ado por (instein, -a/ est e.ectuando un

Dramatis personae

retorno niGoniano< (n realidad es el vaco, pero cargado de partculas tericas, .antasmales< Acelera"or& Dispositivo Fue incrementa la energa de las partculas< *%2, un acelerador -ace Fue sean ms pesadas< E#$erimenta"or& Osico Fue -ace eGperimentosP %erico& Osico Fue no -ace eGperimentos omo .

Dramatis personae

1 presentamos aP &a 'art cula (ivina Tam#i9n llamada la partcula de 'iggs, alias el #osn de 'iggs, alias el #osn escalar de 'iggs<

5 (l #aln de .Ht#ol invisi#le

/ada e0iste, e0%e'to &to*os ! es'a%io va%$o+ #o de*&s es o'ini)n, 1


M234I5O 1

A61

4A

(n el principio mismo -a#a un vaco Quna curiosa .orma de estado de vacoQ, una nada en la Fue no -a#a ni espacio, ni tiempo, ni materia, ni luM, ni sonido< Pero las le/es de la naturaleMa esta#an en su sitio, / ese curioso estado de vaco tena un potencial< omo un peasco gigantesco Fue cuelga al #orde de un acantilado vertiginosoP (sperad un minuto< *ntes de Fue caiga el peasco, tendra Fue eGplicar Fue en realidad no s9 de Fu9 esto/ -a#lando< 2na -istoria, lgicamente, empieMa por el principio< Pero este es un cuento acerca del universo, / por desgracia no ha! datos del Principio $ismo< 0inguno, cero< 0ada sa#emos del universo antes de Fue llegase a la madura edad de una mil millon9sima de una #illon9sima de segundo, es decir, nada -asta Fue -u#o pasado cierto tiempo cortsimo tras la creacin en el #ig #ang< Si le9is o escuc-is algo so#re el nacimiento del universo, es Fue alguien se lo -a inventado< (stamos en el reino de la .iloso.a< Slo Dios sa#e Fu9 pas en el Principio $ismo ;/ -asta a-ora no se le -a escapado nada=< (sto, por dnde #amos? *-, /aP omo un peasco gigantesco Fue cuelga al #orde de un acantilado vertiginoso, el eFuili#rio del vaco era tan delicado Fue slo -aca .alta un suspiro para Fue se produ"era un cam#io, un cam#io Fue crease el universo< 1 pas< La nada estall< (n su incandescencia inicial se crearon el espacio / el tiempo< De esta energa sali la materia, un plasma denso de partculas Fue se disolvan en radiacin / volvan a materialiMarse< *-ora, por lo menos, estamos mane"ando unos cuantos -ec-os / un poco de teora con"etural<= Las partculas

(l #aln de .Ht#ol invisi#le

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c-oca#an / genera#an nuevas partculas< (l espacio / el tiempo -ervan / espuma#an mientras se .orma#an / disolvan agu"eros negros< RSu9 escenaT * medida Fue el universo se eGpandi, en.ri e -iMo menos denso, las partculas se .ueron "untando unas a otras / las .uerMas se di.erenciaron< Se constitu/eron los protones / los neutrones, / luego los nHcleos / los tomos / enormes nu#es de polvo Fue, sin de"ar de eGpandirse, se condensaron aFu / all, con lo Fue se .ormaron las estrellas, las galaGias / los planetas< (n uno de estos, uno de los ms corrientes, Fue gira#a alrededor de una estrella mediocre, Quna mota en el #raMo en espiral de una galaGia normalQ los continentes en .ormacin / los revueltos oc9anos se organiMaron a s mismos< (n los oc9anos un cieno de mol9culas orgnicas -iMo reaccin / constru/ protenas< *pareci la vida< * partir de los organismos simples se desarrollaron las plantas / los animales< Por Hltimo, llegaron los seres -umanos< Los seres -umanos eran di.erentes .undamentalmente porFue no -a#a otra especie Fue sintiese tanta curiosidad por lo Fue le rodea#a< on el tiempo -u#o mutaciones, / un raro su#con"unto de personas se puso a merodear por a-< (ran arrogantes< 0o se Fueda#an satis.ec-os con dis.rutar de las magni.icencias del universo< Pregunta#an& mo? mo se cre? mo poda salir de la KpastaL de Fue esta#a -ec-o el universo la incre#le variedad de nuestro mundo& las estrellas, los planetas, las nutrias de mar, los oc9anos, el coral, la luM del Sol, el cere#ro -umano? Los mutantes -a#an planteado una pregunta Fue se poda responder, pero para ello -aca .alta un tra#a"o de milenios / una dedicacin Fue se transmitiera de maestro a discpulo durante cien generaciones< La pregunta inspir tam#i9n un gran nHmero de respuestas eFuivocadas / vergonMosas< Por suerte, estos mutantes nacieron sin el sentido de la vergUenMa< Se llama#an .sicos< 'o/, tras -a#er eGaminado durante ms de dos mil aos esta pregunta Q un mero a#rir / cerrar de o"os en la escala cosmolgica del tiempoQ, empeMamos slo a vislum#rar la -istoria entera de la creacin< (n nuestros telescopios / microscopios, en nuestros o#servatorios / la#oratorios Q/ en nuestros cuadernos de notasQ vamos /a perci#iendo los rasgos de la #elleMa / la simetra primigenias Fue go#ernaron los primeros momentos del universo< asi podemos verlos< Pero el cuadro no es todava claro, / tenemos la sensacin de Fue algo nos entur#ia la vista, una .uerMa oscura Fue di.umina, oculta, o.usca la simplicidad intrnseca de nuestro mundo<

mo .unciona el universo?
(ste li#ro trata de un solo pro#lema, Fue viene con.undiendo a la ciencia desde la *ntigUedad< ules son los componentes .undamentales con Fue se constru/e la materia? (l .ilso.o griego Demcrito llam a la menor unidad ato*os ;literalmente, KFue no se puede cortarL=< (ste &-to*o no es el tomo del Fue osteis -a#lar en las clases de ciencias del instituto, no es como el

(l #aln de .Ht#ol invisi#le

5A

-idrgeno, el -elio, el litio / as -asta el uranio / ms all, Fue son entes grandes, pesadotes, complicados con.orme a los criterios actuales ;o segHn los de Demcrito, por lo Fue a esto se re.iere=< Para un .sico, -asta para un Fumico, los tomos son verdaderos cu#os de #asura donde -a/ metidas partculas ms peFueas Qelectrones, protones / neutronesQ, / los protones / los neutrones son a su veM cu#os llenos de c-ismes aHn ms peFueos< Tenemos Fue sa#er cules son los o#"etos ms primitivos Fue -a/, / -emos de conocer las .uerMas Fue controlan su comportamiento social< (n el &-to*o de Demcrito, no en el tomo de vuestro pro.esor de Fumica, est la clave de la materia< La materia Fue vemos -o/ a nuestro alrededor es comple"a< 'a/ unos cien tomos Fumicos< Se puede calcular el nHmero de com#inaciones Htiles de los tomos, / es enorme& miles / miles de millones< La naturaleMa emplea estas com#inaciones, las mol9culas, para construir los planetas, los soles, los virus, las montaas, los c-eFues con la paga, el va#iu*, los agentes literarios / otros artculos de utilidad< 0o siempre .ue as< Durante los primeros momentos tras la creacin del universo en el #ig #ang, no -a#a la materia comple"a Fue -o/ conocemos< 0o -a#a nHcleos, ni tomos, no -a#a nada Fue estuviese -ec-o de pieMas ms peFueas< (l a#rasador calor del universo primitivo no de"a#a Fue se .ormasen o#"etos compuestos, / si, por una colisin pasa"era, llega#an a .ormarse, se descomponan instantneamente en sus constitu/entes ms elementales< SuiM no -a#a, "unto a las le/es de la .sica, ms Fue un solo tipo de partcula / una sola .uerMa Qo incluso una partculaB.uerMa uni.icadaQ< Dentro de este ente primordial se encerra#an las semillas del mundo comple"o donde evolucionaran los seres -umanos, puede Fue, #sicamente, para pensar so#re estas cosas< SuiM os pareMca a#urrido el universo primordial, pero para un .sico de partculas, Resos eran los #uenos tiemposT, esa simplicidad, esa #elleMa, por ne#linosamente Fue las vislum#remos en nuestras lucu#raciones<

(l principio de la ciencia
*ntes aun de mi -9roe Demcrito, -a#a /a .ilso.os griegos Fue se atrevieron a intentar una eGplicacin del mundo mediante argumentos racionales / eGclu/endo rigurosamente la supersticin, el mito / la intervencin de los dioses< (stos -a#an sido recursos valiosos para acomodarse a un mundo lleno de .enmenos temi#les /, aparentemente, ar#itrarios< Pero a los griegos les impresionaron tam#i9n las regularidades, la alternancia del da / la noc-e, las estaciones, la accin del .uego, del viento, del agua< *ll por el ao 8?@ a< < -a#a surgido una tecnologa .ormida#le en la cuenca mediterrnea< *ll se sa#an medir los terrenos / navegar con a/uda de las estrellasV su metalurgia era depurada / tenan un detallado conocimiento de las posiciones de las estrellas / de los planetas con el Fue -acan calendarios / variadas predicciones< onstruan -erramientas elegantes

(l #aln de .Ht#ol invisi#le

5?

/ .inos te"idos, / prepara#an / decora#an su cermica mu/ ela#oradamente< 1 en una de las colonias del imperio griego, la #ulliciosa ciudad de $ileto, en la costa occidental de lo Fue a-ora es la moderna TurFua, se articul la creencia de Fue el mundo, en apariencia comple"o, era intrnsecamente simple, / de Fue esa simplicidad poda ser desvelada mediante el raMonamiento lgico< 2nos doscientos aos despu9s, Demcrito de *#dera propuso Fue los &-to*os eran la llave de un universo simple, / empeM la #HsFueda< La .sica tuvo su g9nesis en la astronomaV los primeros .ilso.os levantaron la vista, so#recogidos, al cielo nocturno / #uscaron modelos lgicos de las con.iguraciones de las estrellas, los movimientos de los planetas, la salida / la puesta del Sol< on el tiempo, los cient.icos volvieron los o"os al suelo& los .enmenos Fue sucedan en la super.icie de la Tierra Qlas manManas se caan de los r#oles, el vuelo de una .lec-a, el movimiento regular de un p9ndulo, los vientos / las mareas dieron lugar a un con"unto de Kle/es de la .sicaL< La .sica .loreci durante el +enacimiento, / se convirti en una disciplina independiente / distingui#le alrededor de 5?@@< * medida Fue pasaron los siglos / nuestras capacidades de perci#ir se agudiMaron con el uso de microscopios, telescopios, #om#as de vaco, relo"es 1 as sucesivamente, se descu#rieron ms / ms .enmenos Fue se podan descri#ir meticulosamente apuntando nHmeros en los cuadernos de notas, constru/endo ta#las / di#u"ando gr.icos, / de cu/a con.ormidad con un comportamiento matemtico se de"a#a triun.almente constancia a continuacin< * principios del siglo WW los tomos -a#an venido a ser la .rontera de la .sicaV en los aos cuarenta, la investigacin se centr en los nHcleos< Progresivamente, ms / ms dominios pasaron a estar su"etos a o#servacin< on el desarrolla de instrumentos de un poder cada veM ma/or, miramos ms / ms de cerca a cosas cada veM menores< * las o#servaciones / mediciones les seguan inevita#lemente sntesis, sumarios compactos de nuestro conocimiento< on cada avance importante, el campo se divida& algunos cient.icos seguan el camino KreduccionistaL -acia el dominio nuclear / su#nuclearV otros, en cam#io, i#an por la senda Fue lleva#a a un me"or conocimiento de los tomos ;la .sica atmica=, las mol9culas ;la .sica molecular / la Fumica=, la .sica nuclear / dems<

Len atrapado
*l principio .ui un c-ico de mol9culas< (n el instituto / en los primeros aos de la universidad la Fumica era lo Fue me gusta#a, pero poco a poco me .ui pasando a la, .sica, Fue pareca ms limpiaV inodora, de -ec-o< $e in.lu/eron muc-o, adems, los c-icos Fue esta#an en .sicaV eran ms divertidos / "uga#an me"or al #aloncesto< (l gigante de nuestro grupo era ,saac 'alpern, -o/ en da pro.esor de .sica en la 2niversidad de Eas-ington< Deca Fue la Hnica raMn por la Fue i#a a ver sus notas cuando salan en el ta#ln era para sa#er si la * Qel so#resalienteQ, Ktena la parte de arri#a lisa o

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termina#a en puntaL< Todos lo Fueramos, claro< *dems, en el salto de longitud llega#a ms le"os Fue cualFuiera de nosotros< $e llegaron a interesar los pro#lemas de la .sica porFue su lgica era ntida / tenan consecuencias eGperimentales claras< (n mi Hltimo ao de carrera, mi me"or amigo del instituto, $artin Xlein, el -o/ eminente estudioso de (instein en 1ale, me areng acerca de los esplendores de la .sica toda una larga tarde, entre muc-as cerveMas< 'iMo e.ecto< (ntr9 en el e"9rcito de los (stados 2nidos con una licenciatura en Fumica / la determinacin, si es Fue so#reviva a la instruccin / a la segunda guerra mundial, de ser .sico< 0ac por .in al mundo de la .sica en 56A>V emprend entonces mi investigacin de doctorado tra#a"ando en el acelerador de partculas ms poderoso de aFuellos das, el sincrociclotrn de la 2niversidad de olum#ia< DNig-t (isen-oNer, su presidente, cort la cinta en la inauguracin de la mFuina en "unio de 56?@< omo -a#a a/udado a ,ke a ganar la guerra, las autoridades de olum#ia, claro, me aprecia#an muc-o, / me paga#an casi A<@@@ dlares por todo un ao de tra#a"o, noventa -oras por semana< Oueron tiempos vertiginosos< (n los aos cincuenta, el sincrociclotrn / otras mFuinas poderosas crearon la nueva disciplina de la .sica de partculas< Para Fuien es a"eno a la .sica de partculas, FuiM su caracterstica ms so#resaliente sea el eFuipamiento, los instrumentos< $e un a la #usca en el momento en Fue los aceleradores de partculas llega#an a la madureM< Dominaran la .sica durante las cuatro d9cadas siguientes< 'o/ siguen -aci9ndolo< (l primer Kmac-acador de tomosL tena slo unos centmetros de dimetro< (l acelerador ms poderoso Fue eGiste -o/ en da se encuentra en el La#oratorio 0acional del *celerador Oermi ;Oermila#=, en %atavia, ,llinois< La mFuina del Oermila#, el Tevatrn, mide ms de seis kilmetros de permetro, / lanMa protones contra antiprotones con energas sin precedentes< Por el ao D@@@ o as, el monopolio Fue tiene el Tevatrn de la .rontera de energa se -a#r roto< (l Supercolisionador Superconductor ;SS =, el padre de todos los aceleradores, Fue se est constru/endo en este momento en TeGas, medir unos >C kilmetros<5 * veces nos preguntamos& no nos -a#remos eFuivocado de camino en alguna parte? 0o nos -a#remos o#sesionado con el eFuipamiento? (s la .sica de partculas algHn tipo de arcana Kci#ercienciaL, con sus enormes grupos de investigadores / sus mFuinas ciclpeas Fue mane"an .enmenos tan a#stractos Fue ni siFuiera 3l est seguro de Fu9 ocurre cuando las partculas c-ocan a altas energas? 0uestra con.ianMa crecer, nos sentiremos ms alentados si consideramos Fue el proceso sigue un amino cronolgico Fue, verosmilmente, parte de la colonia griega de $ileto en el 8?@ a< < / lleva a una ciudad donde todo se sa#e, en la Fue los empleados de la limpieMa, e incluso el alcalde, sa#en cmo .unciona el universo< $uc-os -an seguido (l amino& Demcrito, *rFumedes, op9rnico, Xepler, !alileo, 0eNton, Oarada/, / as -asta (instein, Oermi / mis contemporneos<

El 21 de octubre de 1993+ el Con)reso de los Estados ,nidos decidi "ue no si)uiese adelante la construccin del ?upercolisionador. El tnel estaba e'cavado slo a mediasU el acelerador+ pues+ no lle)ar& a e'istir. a edicin en in)lBs lle) a las prensas antes de saberse la noticia.

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(l amino se estrec-a / ensanc-aV pasa por largos trec-os donde no -a/ nada ;como la *utopista >@ por 0e#raska= / sinuosos tramos de intensa actividad< 'a/ calles laterales Fue son una tentacin& la de la Kingeniera el9ctricaL, la KFumicaL, las KradiocomunicacionesL o la Kmateria condensadaL< Suienes las -an tomado -an cam#iado la manera en Fue se vive en este planeta< Pero Fuienes -an permanecido en (l amino ven Fue todo el rato est marcado claramente por la misma seal& K mo .unciona el universo?L< (n este amino nos encontramos los aceleradores de los aos noventa< 1o tom9 (l amino en %roadNa/ / la calle 5D@ de 0ueva 1ork< (n aFuellos das los pro#lemas cient.icos parecan mu/ claros / mu/ importantes< Tenan Fue ver con las propiedades de la llamada interaccin nuclear .uerte, / algunos predi"eron tericamente la eGistencia de unas partculas cu/o nom#re era el de mesones pi o piones< Se dise el acelerador de olum#ia para Fue produ"ese muc-os piones mediante el #om#ardeo de unos inocentes #lancos con protones< La instrumentacin era por entonces #astante simple, lo #astante pura Fue un licenciado pudiera entenderla< olum#ia era un criadero de .sica en los aos cincuenta< -arles ToNnes descu#rira pronto el lser / ganara el premio 0o#el< James +ainNater tam#i9n lo ganara por su modelo nuclear, / Eillis Lam# por medir el minHsculo desplaMamiento de las lneas espectrales del -idrgeno< (l premio 0o#el ,sadore +a#i, Fue nos inspir a todos, enca#eMa#a un eFuipo en el Fue esta#an 0orman +amse/ / Pol/karp Xusc-V a su de#ida -ora, am#os reci#iran el 0o#el< T< D< Lee lo comparti por su teora de la violacin de la paridad< La densidad de pro.esores ungidos por el santo leo sueco era a la veM estimulante / deprimente< *lgunos miem#ros "venes del claustro llev#amos en la solapa c-apas donde se lea KTodava noL< (l #ig #ang del reconocimiento pro.esional me lleg en el periodo 56?6B 568D, cuando dos de mis colegas de olum#ia / /o e.ectuamos las primeras mediciones de las colisiones de los neutrinos de alta energa< Los neutrinos son mi partcula .avorita< asi no tienen propiedades& carecen de masa ;o tienen mu/ poca=, de carga el9ctrica / de radioV /, para ms escarnio, la interaccin .uerte no los a.ecta< (l eu.emismo Fue se emplea para descri#irlos es decir Fue son K-uidiMosL< 2n neutrino apenas si es un -ec-oV puede pasar por millones de kilmetros de plomo slido sin Fue la pro#a#ilidad de Fue participe en una colisin de"e de ser n.ima< 0uestro eGperimento de 5685 proporcion la piedra angular de lo Fue llegara a conocerse en los aos setenta con el nom#re de Kmodelo estndarL de la .sica de partculas< (n 56>> .ue reconocido por la +eal *cademia Sueca de la iencia con el premio 0o#el< ;Todos preguntan por Fu9 esperaron veintisiete aos< La verdad es Fue no lo s9< * mi .amilia le da#a la eGcusa cmica de Fue la *cademia i#a a paso de tortuga porFue no eran capaces de decidir cul de mis grandes logros i#an a -onrar<= !anar el premio me produ"o, por supuesto, una gran emocin< Pero, en realidad, no se puede compararla con la incre#le eGcitacin Fue nos em#arg cuando nos dimos cuenta de Fue nuestro eGperimento -a#a tenido 9Gito<

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Los .sicos sienten -o/ las mismas emociones Fue los cient.icos -an sentido durante siglos< La vida de un cient.ico est llena de ansiedad, penas, rigores, tensin, ataFues de desesperanMa, depresin / desnimo< Pero aFu / all -a/ destellos de entusiasmo, de risa, de alegra, de eGultacin< 0o ca#e predecir los momentos en Fue esas revelaciones suceden< * menudo nacen de la comprensin sH#ita de algo nuevo e importante, algo -ermoso, Fue otro -a descu#ierto< Pero si eres, como la ma/ora de los cient.icos Fue conoMco, mortal, los momentos ms dulces, con muc-o, vienen cuando eres tH mismo Fuien descu#re un -ec-o nuevo en el universo< (s asom#roso cun a menudo pasa esto a las tres de la madrugada, a solas en el la#oratorio, cuando -as llegado a sa#er algo pro.undo / te das cuenta de Fue ni uno solo de los cinco mil millones de seres -umanos sa#e lo Fue tH en ese momento /a sa#es< ) eso esperas< Te apresurars, por supuesto, a contrselo a los dems lo antes posi#le< * eso se le llama Kpu#licarL< (ste li#ro trata de una serie de momentos in.initamente dulces Fue los cient.icos -an tenido en los Hltimos dos mil Fuinientos aos< (l conocimiento Fue -o/ tenemos de Fu9 es el universo / cmo .unciona es la suma de esos momentos dulces< Las penas / la depresin son tam#i9n parte de la -istoria< untas veces, en veM de un KR(urekaTL no se encuentra otra cosa Fue la o#stinacin, la terFuedad, lo pura mala uva de la naturaleMa< Pero el cient.ico no puede depender de los momentos de R(urekaT para estar satis.ec-o de su vida< 'a de -a#er alguna alegra en las actividades cotidianas< 1o la encuentro en disear / construir aparatos con los Fue podamos aprender en esta disciplina tan a#stracta< uando era un impresiona#le estudiante de doctorado de olum#ia, a/ud9 a un pro.esor visitante Fue vena de +oma, mundialmente .amoso a construir un contador de partculas< 1o era a- la virgen, 9l un pro.esor del pasado< Juntos le dimos .orma al tu#o de latn en el torno ;eran ms de las cinco de la tarde / /a se -a#an ido todos los mecnicos=< Soldamos las cu#iertas de los eGtremos terminadas en cristal / en-e#ramos un -ilo de oro a trav9s de la corta pa"a metlica el9ctricamente aislada, per.orando el cristal< Soldamos algunas ms< 'icimos pasar el gas especial por el contador durante unas pocas -oras, el ca#le conectado a un oscilador, protegido de una .uente de energa de 5<@@@ voltios por un condensador especial< $i amigo pro.esor Qllam9mosle !il#erto, pues ese era su nom#reQ se Fued con los o"os clavados en la lnea verde del osciloscopio mientras me alecciona#a en un ingl9s inde.ecti#lemente malo so#re la -istoria / la evolucin de los contadores de partculas< De pronto, se volvi completa, a#solutamente loco< KMa**a *ia7 4egardo in%redibi#o7 8ri*o se%ourso7L ;) algo as<= !rita#a / apunta#a con el dedo, me levant en el aire QaunFue /o era Fuince centmetros ms alto / pesa#a veinticinco kilos ms Fue 9lQ / se puso a #ailar conQ, migo por toda la sala< QSu9 -a pasado? Q#al#uce9< Q9Mufi#etto7 QcontestQ< 9Izza %ounting7 9Izza %ounting7 Qes decir, tal / como 9l pronuncia#a el ingl9s, Fue esta#a contando< (s pro#a#le Fue representase todo esto para mi recreo, pero la verdad era Fue te -a#a emocionado el Fue, con nuestros propios o"os, cere#ros / manos

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-u#i9semos construido un dispositivo Fue detecta#a el paso de partculas de ra/os csmicos / las registra#a en la .orma de peFueas alteraciones del #arrido del osciloscopio< De#a de -a#er visto este .enmeno miles de veces, pero no -a#a de"ado de estremecerle< Sue una de esas partculas -u#iese empeMado su via"e -acia la calle 5D@ / %roadNa/, d9cimo piso, aosBluM atrs en una galaGia remota era slo una parte en esa pasin< (l entusiasmo de !il#erto, Fue pareca no tener .in, era contagioso<

La #i#lioteca de la materia
uando eGplico la .sica de las partculas .undamentales, suelo tomar prestada ;adornndola= una -ermosa met.ora del poetaB.ilso.o romano Lucrecio< ,maginad Fue se nos con.a la tarea de descu#rir los elementos #sicos de una #i#lioteca< Su9 -aramos? Pensaramos en primer lugar en los li#ros, segHn los distintos temas& -istoria, ciencia, #iogra.a< @ a lo me"or los organiMaramos por su tamao& gordo, .ino, alto, peFueo< Tras tomar en cuenta muc-as de esas divisiones, vemos Fue los li#ros son o#"etos comple"os a los Fue se puede su#dividir .cilmente< *s Fue mirarnos dentro de ellos< Se desec-an enseguida los captulos, los prra.os / las oraciones porFue seran constitu/entes comple"os, carentes de elegancia< RLas pala#rasT *l llegar a- nos acordamos de Fue en una mesa cerca de la entrada -a/ un gordo catlogo de todas las pala#ras de la #i#lioteca< Las mismas pala#ras se usan una / otra veM, empalmadas unas a otras de distintas maneras< Pero -a/ tantas pala#ras< uando a-ondamos ms, nos vemos conducidos a las letrasV a las pala#ras se las puede Kcortar en troMosL< R1a lo tenemosT on veintis9is letras se pueden -acer decenas de miles de pala#ras, con las Fue a su veM ca#e -acer millones ;miles de millones?= de li#ros< *-ora tenemos Fue aadir un con"unto adicional de reglas& la ortogra.a, para restringir las com#inaciones de letras< Sin la intervencin de un crtico mu/ "oven, -a#ramos pu#licado nuestro descu#rimiento prematuramente< (l "oven crtico dira, presuntuoso sin duda& K0o te -acen .alta veintis9is letras, a#uelete< on un cero / un uno te #astaL< Los nios crecen -o/ "ugando con "uguetes digitales, / se sienten a gusto con los algoritmos de ordenador Fue convierten los ceros / los unos en letras del al.a#eto< Si sois demasiado vie"os para esto, a lo me"or lo sois lo #astante para recordar el cdigo $orse, compuesto de puntos / ra/as< (n un caso / en el otro, tenemos la secuencia @ o 5 ;o punto o ra/a= con un cdigo apropiado para -acer las veintis9is letrasV la ortogra.a para -acer todas las pala#ras del diccionarioV la gramtica para componer las pala#ras en oraciones, prra.os, captulos /, por Hltimo, li#ros< 1 los li#ros -acen la #i#lioteca< Por lo tanto, si no -a/ raMn alguna para .ragmentar el cero o el uno, -emos descu#ierto los componentes primordiales, a-t)*i%os de la #i#lioteca< (n esta met.ora, aun imper.ecta como es, el universo es la #i#lioteca, las .uerMas de la naturaleMa la gramtica, la ortogra.a el algoritmo, / el cero / el

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D@

uno lo Fue llamamos Fuarks / leptones, nuestros candidatos -o/ a ser los &to*os de Demcrito< Todos estos o#"etos, por supuesto, son invisi#les<

Los Fuarks / el papa


La seora del pH#lico era terca< K'a visto usted alguna veM un tomo?L, insista< (s comprensi#le Fue se le -aga esta pregunta, por irritante Fue le resulte, a un cient.ico Fue -a vivido desde -ace muc-o con la realidad o#"etiva de los tomos< 1o puedo visualiMar su estructura interna< Puedo -acer Fue me vengan imgenes mentales de ne#ulosas de KpresenciaL de electrn alrededor de la minHscula mota del nHcleo Fue atrae esa #ruma de la nu#e electrnica -acia s< (sta imagen mental no es nunca eGactamente la misma para dos cient.icosV cada uno constru/e la su/a a partir de las ecuaciones< (stas prescripciones escritas ni son Kamistosas con el usuarioL ni condescendientes con la necesidad -umana de tener imgenes< Sin em#argo, podemos KverL los tomos / los protones /, s, los Fuarks< uando Fuiero responder esa espinosa pregunta empieMo siempre por intentar una generaliMacin de la pala#ra KverL< KYeL esta pgina si usa ga.as? 1 si mira una copia en micro.ilm? 1 si lo Fue mira es una .otocopia ;ro#ndome, pues, mis derec-os de autor=? 1 si lee el teGto en una pantalla de ordenador? Oinalmente, desesperado, pregunto& K'a visto usted alguna veM al papa?L< KS, claroL es la respuesta usual< KLo -e visto en televisin<L R*-T, de verdad? Lo Fue -a visto es un -aM de electrones Fue da en el .s.oro pintado en el interior de la pantalla de cristal< $is prue#as del tomo, o del Fuark, son igual de #uenas< Su9 prue#as son esas? Las traMas de las partculas en una cmara de #ur#u"as< (n el acelerador del Oermila#, un detector de tres pisos de altura Fue -a costado sesenta millones de dlares capta electrnicamente los KrestosL de la colisin entre un protn / un antiprotn< *Fu la Kprue#aL, el KverL, consiste en Fue decenas de miles de sensores generen un impulso el9ctrico cuando pasa una partcula< Todos esos impulsos son llevados a procesadores electrnicos de datos a trav9s de cientos de miles de ca#les< Por Hltimo, se -ace una gra#acin en carretes de cinta magn9tica codi.icada con ceros / unos< La cinta gra#a las violentas colisiones de los protones / los antiprotones, en las Fue se generan unas setenta partculas Fue vuelan en di.erentes direcciones dentro de las varias secciones del detector< La ciencia, en especial la .sica de partculas, gana con.ianMa en sus conclusiones por duplicacinV es decir, un eGperimento en ali.ornia se con.irma mediante un acelerador de un estilo di.erente Fue .unciona en !ine#raV tam#i9n inclu/endo en cada eGperimento controles / compro#aciones Fue con.irmen Fue el eGperimento discurre con.orme a lo previsto< (s un proceso largo / comple"o, el resultado de muc-os aos de investigaciones<

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Sin em#argo, la .sica de partculas sigue resultando inescruta#le a muc-as personas< (sa terca seora del pH#lico no es la Hnica a Fuien desconcierta un pelotn de cient.icos Fue anda a la caMa de unos o#"etos peFuesimos e invisi#les< *s Fue pro#emos con otra met.oraP

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,maginad una raMa inteligente de seres procedente del planeta Penum#rio< Son ms o menos como nosotros, -a#lan como nosotros, lo -acen todo como los seres -umanos< Todo, menos una cosa< Por una casualidad, su aparato visual es tal Fue no pueden ver los o#"etos en los Fue -a/a una superposicin #rusca de #lancos / negros< 0o pueden ver las ce#ras, por e"emplo< ) las camisetas ra/adas de los r#itros de la liga de .Ht#ol norteamericano< ) los #alones de .Ht#ol< 0o es una c-iripa tan rara, dic-o sea de paso< Los terrFueos somos aHn ms eGtraos< Tenemos, literalmente, dos Monas ciegas en el centro de nuestro campo de visin< 0o los vemos porFue el cere#ro eGtrapola la in.ormacin contenida en el resto del campo visual para suponer (u: debe de -a#er en esos agu"eros, / los rellena entonces para nosotros< Los seres -umanos conducen de manera rutinaria a ciento sesenta kilmetros por -ora por una autobahn alemana, practican la ciruga cere#ral / -acen mala#arismos con antorc-as encendidas aun cuando una porcin de lo Fue ven no es ms Fue una #uena suposicin< Digamos Fue un contingente del planeta Penum#rio viene a lo Tierra en misin de #uena voluntad< Para Fue se -agan una idea de nuestra cultura, les llevamos a uno de los espectculos ms populares del planeta& un partido del campeonato del mundo de .Ht#ol< 0o sa#emos, claro esta, Fue no pueden ver el #aln #lanFuinegro< *s Fue se sientan a ver el partido con una eGpresin, aunFue cort9s, con.usa< Para los penum#rianos, un puado de personas en pantalones cortos corre arri#a / a#a"o por el campo, le pegan patadas sin sentido al aire, se dan unos a otros / caen por los suelos< * veces el r#itro sopla un sil#ato, un "ugador corre a la lnea lateral, se Fueda all de pie / eGtiende los dos #raMos por encima de la ca#eMa mientras otros "ugadores le miran< De veM en cuando Qmu/ de veM en cuandoQ, el portero cae ineGplica#lemente al suelo, se elevan unos grandes vtores / se premia con un tanto al eFuipo opuesto< Los penum#rianos se tiran unos Fuince minutos completamente perdidos< (ntonces, para pasar el tiempo, intentan comprender el "uego< 2nos usan t9cnicas de clasi.icacin< Deducen, en parte por los uni.ormes, Fue -a/ dos eFuipos Fue luc-an entre s< 'acen gr.icos con los movimientos de los "ugadores, / descu#ren Fue cada "ugador permanece ms o menos dentro de ciertas parcelas del campo< Descu#ren Fue di.erentes "ugadores eG-i#en di.erentes movimientos .sicos< Los penum#rianos, como -ara un ser -umano, aclaran su #HsFueda del signi.icado del .Ht#ol del campeonato del mundo dndoles nom#res a las di.erentes posiciones donde "uega cada .ut#olista< Las

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inclu/en en categoras, las comparan / las contrastan< Las cualidades / las limitaciones de cada posicin se listan en un diagrama gigante< 2n gran avance se produce cuando descu#ren Fue actHa una simetra< Para cada posicin del eFuipo * -a/ una posicin anloga en el eFuipo %< Para cuando Fuedan slo dos minutos de partido, los penum#rianos -an compuesto docenas de gr.icos, cientos de ta#las / de .rmulas / montones de complicadas reglas so#re los partidos de .Ht#ol< 1 aunFue puede Fue las reglas sean todas, en un sentido limitado, correctas, ninguna capta realmente la esencia del "uego< (n ese momento un "oven, un don nadie penum#riano, Fue -asta ese momento -a#a estado callado, dice lo Fue piensa< KPresupongamos Qaventura nerviosamenteQ la eGistencia de un #aln invisi#le<L KSu9 dices?L, le replican los penum#rianos talludos< $ientras sus ma/ores se dedica#an a o#servar lo Fue pareca ser el nHcleo del "uego, las idas / venidas de los distintos "ugadores / las demarcaciones del campo, el don nadie tena los o"os puestos en las cosas raras Fue pasasen< 1 encontr una< Justo antes de Fue el r#itro anunciase un tanto, / una .raccin de segundo antes de Fue el pH#lico lo .este"ara .ren9ticamente, el "oven penum#riano se percat de la momentnea aparicin de un a#om#amiento en la parte de atrs de la red de la portera< (l .Ht#ol es un deporte de tanteo cortoV se podan o#servar pocos a#om#amientos, / cada uno dura#a mu/ poco< *un as, -u#o los su.icientes casos para Fue el don nadie notase Fue cada a#ultamiento tena .orma semies.9rica< De a- su eGtravagante conclusin de Fue el "uego de .Ht#ol depende de la eGistencia de un #aln invisi#le ;invisi#le, al menos, para los penum#rianos=< (l resto de la eGpedicin de Penum#rio escuc-a esta teora /, pese a lo d9#iles Fue son los indicios empricos, tras muc-o discutir, conclu/en Fue puede Fue al c-ico no le .alte raMn< 2n portavoM maduro del grupo Qresulta Fue un .sicoQ apunta Fue unos cuantos casos raros iluminan a veces ms Fue mil corrientes< Pero lo Fue de verdad remac-a el clavo es el simple -ec-o de Fue tiene Fue -a#er un #aln< Partid de la eGistencia de un #aln, Fue por alguna raMn los penum#rianos no pueden ver, / de golpe todo .unciona< (l "uego adFuiere sentido< 1 no slo esoV todas las teoras, gr.icos / diagramas compilados a lo largo de la tarde siguen siendo vlidos< (l #aln, simplemente, da signi.icado a las reglas< (sta eGtensa met.ora lo es de muc-os de los Fue#raderos de ca#eMa de la .sica, / resulta especialmente pertinente para la .sica de partculas< 0o podemos entender las reglas ;las le/es de la naturaleMa= sin conocer los o#"etos ;el #aln=, / sin creer en un con"unto lgico de le/es nunca deduciramos la eGistencia de ninguna de las partculas<

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La pirmide de la ciencia
*Fu vamos a -a#lar de ciencia / de .sica, as Fue, antes de ponernos manos a la o#ra, de.inamos algunos t9rminos< Su9 es un .sico? 1 dnde enca"a la descripcin de su o.icio en el gran esFuema de la ciencia? Se discierne una "erarFua, pero no tiene Fue ver con el valor social, ni siFuiera con el grado de destreMa intelectual< Lo eGpuso elocuentemente Orederick Turner, -umanista de la 2niversidad de TeGas< 'a/, deca, una pirmide de la ciencia< La #ase son las matemticas, no porFue sean ms a#stractas o se .arde ms con ellas, sino porFue no descansan en o necesitan otras disciplinas, mientras Fue la .sica, el siguiente piso de la pirmide, descansa en las matemticas< So#re la .sica se asienta la Fumica, porFue reFuiere la .sicaV en esta separacin, reconocidamente simplista, la .sica no se preocupa de las le/es de la Fumica< Por e"emplo, a los Fumicos les interesa cmo se com#inan los tomos / .orman mol9culas, / cmo 9stas se comportan cuando estn mu/ "untas< Las .uerMas entre los tomos son comple"as, pero en Hltima instancia tienen Fue ver con la le/ de la atraccin / la repulsin de las partculas el9ctricamente cargadasV en otras pala#ras, con la .sica< Luego viene la #iologa, Fue se #asa tanto en la Fumica como en la .sica< Los Hltimos niveles de la pirmide van di.uminndose / siendo cada veM menos de.ini#les& cuando llegamos a la .isiologa, la medicina, la psicologa, la "erarFua antes di.ana se -ace ms con.usa< (n las transiciones estn las materias de nom#re compuesto& la .sica matemtica, la Fumica .sica, la #io.sica< Tengo Fue meter la astronoma con calMador dentro de la .sica, claro, / no s9 Fu9 -acer con la geo.sica o, por lo Fue a esto respecta, la neuro.isiologa< a#e resumir, poco respetuosamente, el signi.icado de la pirmide con un vie"o dic-o& los .sicos slo le rinden pleitesa a los matemticos, / los matemticos slo a Dios ;si #ien FuiM os costara muc-o encontrar un matemtico tan modesto=<

(Gperimentadores / tericos& gran"eros, cerdos / tru.as


Dentro de la disciplina de la .sica de partculas -a/ tericos / eGperimentadores< 1o so/ de los segundos< La .sica, en general, progresa gracias al "uego entrecruMado de esas dos categoras< (n la eterna relacin de amor / odio entre la teora / el eGperimento, -a/ una especie de marcador< untos descu#rimientos eGperimentales importantes -a predic-o la teora? untos .ueron puras sorpresas? La teora, por e"emplo, previ la eGistencia del electrn positivo ;el positrn=, como la del pin, el antiprotn / el neutrino< (l mun, el leptn tau / las partculas Hpsilon .ueron sorpresas< 2n estudio ms completo arro"a ms o menos un empate en este de#ate a#surdo< Pero Fui9n lleva la cuenta?

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DA

(Gperimentar Fuiere decir o#servar / medir< Supone la preparacin de condiciones especiales en las Fue las o#servaciones / las mediciones sean lo ms .ruct.eras Fue se pueda< Los antiguos griegos / los astrnomos modernos comparten un pro#lema comHn< 0o mane"a#an, no mane"an, los o#"etos Fue o#servan< Los griegos o no podan o no FueranV se con.orma#an con o#servar meramente< * los astrnomos les encantara -acer Fue c-ocasen dos soles Qo, me"or, dos galaGiasQ, pero aHn no -an desarrollado esta capacidad / tienen Fue contentarse con me"orar la calidad de sus o#servaciones< (n cam#io, en (spaa tenemos 5<@@7 .ormas de estudiar las propiedades de nuestras partculas< $ediante el uso de aceleradores nos es posi#le disear eGperimentos Fue #usFuen la eGistencia de nuevas partculas< Podemos organiMar las partculas de .orma Fue incidan so#re nHcleos atmicos, / leer los detalles de las consiguientes desviaciones de su ruta como los estudiosos del mic9nico leen el Lineal %& desci.rando el cdigo< Producimos partculas, / las o#servamos para ver lo larga Fue es su vida< Se predice una partcula nueva cuando de la sntesis de los datos presentes -ec-a por un terico perceptivo se desprende su eGistencia< Lo ms .recuente es Fue no eGista< (sa teora concreta se resentir< (l Fue sucum#a o no depender de la .irmeMa del terico< Lo importante es Fue se e.ectHan eGperimentos de los dos tipos& los diseados para contrastar una teora / los diseados para eGplorar un dominio nuevo< Por supuesto, suele ser muc-o ms divertido re.utar una teora< omo escri#i T-omas 'uGle/, Kla gran tragedia de la ciencia& el eGterminio de una -iptesis #ella por un -ec-o .eoL< Las teoras #uenas eGplican lo Fue /a se sa#e / predicen los resultados de nuevos eGperimentos< La interaccin de la teora / del eGperimento es una de las alegras de la .sica de partculas< De los eGperimentadores ms prominentes de la -istoria, algunos Qentre ellos !alileo, Xirc--o.., Oarada/, *mpZre, 'ertM, los T-omson ;J< J< / !< P<= / +ut-er.ordQ eran adems unos tericos mu/ competentes< (l eGperimentadorB terico es una especie en vas de eGtincin< (n nuestros tiempos una eGcepcin destacada .ue (nrico Oermi< ,< ,< +a#i eGpres su preocupacin por la #rec-a cada veM ms anc-a a#ierta entre los unos / los otrosV los eGperimentadores europeos, comenta#a, no eran capaces de sumar una columna de nHmeros / los tericos de atarse los cordones de los Mapatos< 'o/ tenemos dos grupos de .sicos Fue tienen el propsito comHn de entender el universo, pero cu/as perspectivas culturales, sus talentos / sus -#itos de tra#a"o son mu/ di.erentes< Los tericos tienden a entrar tarde / tra#a"ar, asisten a eGtenuantes simposios en las islas griegas o en las montaas miras, toman vacaciones de verdad / estn en casa para sacar .uera la #asura muc-o ms a menudo< Suele inFuietarlos el insomnio< Se dice Fue un terico .ue mu/ preocupado al m9dico del la#oratorio& KRDoctor, tiene Fue a/udarmeT Duermo #ien toda la noc-e / las maanas no son malasV pero la tarde me la paso dando vueltas en la camaL< (sta conducta da lugar a esa caracteriMacin in"usta, el o%io de #a %#ase de #os te)ri%os, por para.rasear el ttulo del .amoso li#ro de T-orstein Ye#len< Los eGperimentadores no vuelven nunca tarde a casaV no vuelven< Durante un periodo de tra#a"o intenso en el la#oratorio, el mundo eGterior se

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es.uma / la o#sesin es total< Dormir Fuiere decir acurrucarse una -ora en el suelo del acelerador< 2n .sico terico puede pasarse toda la vida sin tener Fue a.rontar el reto intelectual del tra#a"o eGperimental, sin eGperimentar ninguna de sus emociones / de sus peligros, la grHa Fue pasa so#re las ca#eMas con una carga de dieM toneladas, la placa de la calavera / los -uesos, las seales Fue dicen P(L,!+) +*D,* T,Y)< (l Hnico riesgo Fue de verdad corre un terico es el de pinc-arse a s mismo con el lpiM cuando ataca a un gaMapo Fue se -a colado en sus clculos< $i actitud -acia los tericos es una meMcla de envidia / temor, pero tam#i9n de respeto / a.ecto< Los tericos escri#en todos los li#ros cient.icos de divulgacin& 'einM Pagels, Orank EilcMek, Step-en 'aNking, +ic-ard Oe/nman / dems< 1 por Fu9 no? Tienen tanto tiempo li#re< Los tericos suelen ser arrogantes< Durante mi reinado en el Oermila# -ice una solemne advertencia contra la arrogancia a nuestro grupo terico< *l menos uno de ellos me tom en serio< 0unca olvidar9 la oracin Fue se oa salir de su despac-o& KSeor, perdname por el pecado de la arrogancia, /, Seor, por arrogancia entiendo lo siguienteP[L< Los tericos, como muc-os otros cient.icos, suelen competir con .iereMa, a#surdamente a veces< Pero algunos son personas serenas / estn por encima de las #atallas en las Fue participan los meros mortales< (nrico Oermi es un e"emplo clsico< *l menos de puertas a.uera, el gran .sico italiano nunca insinu siFuiera Fue .uese importante competir< uando el .sico corriente -a#ra dic-o KRnosotros lo -icimos primeroTL, Oermi slo -a#ra Fuerido sa#er los detalles< Sin em#argo, en una pla/a cerca del la#oratorio de %rook-aven en Long ,sland, un da de verano, le ense9 a esculpir .ormas realistas en la arena -HmedaV insisti inmediatamente en Fue compiti9semos para ver Fui9n -ara el me"or desnudo /aciente< ;Declino revelar los resultados de esa competicin aFu< Depende de si se es partidario de la escuela mediterrnea o de la escuela de la #a-a de Pel-am de esculpir desnudos<= 2na veM, en un congreso, me encontr9 en la cola del almuerMo "usto detrs de Oermi< So#recogido por estar en presencia del gran -om#re, le pregunt9 cul era N opinin acerca de unas prue#as o#servacionales so#re las Fue se nos aca#a#a de -a#lar, relativas a la eGistencia de la partcula XBceroBdos< $e mir por un momento / me di"o& KJoven, si pudiese recordar los nom#res de esas partculas -a#ra sido #otnicoL< (sta -istoria la -an contado muc-os .sicos, pero el "oven e impresiona#le investigador era !o< Los tericos pueden ser personas clidas, entusiastas, con Fuienes un eGperimentador ame conversar / aprender< 'e tenido la #uena suerte de dis.rutar de largas conversaciones con algunos de los tericos ms destacados de nuestros das& el di.unto +ic-ard Oe/nman, su colega del al Tec- $urra/ !ellB$ann, el arc-ite"ano Steven Eein#erg / mi rival cmico S-ell/ !las-oN< James %"orken, $artinus Yeltman, $ar/ !aillard / T< D< Lee son otros grandes con Fuienes -a sido un gusto estar, de Fuienes aprender -a sido un placer / a Fuienes -a sido un goMo pelliMcar< 2na parte considera#le de mis eGperimentos -a salido de los artculos de estos sa#ios / de mis discusiones con ellos< 'a/ tericos con los Fue se puede dis.rutar muc-o menosV empaa su #rillanteM una curiosa inseguridad, Fue FuiM sea un eco de cmo vea Salieri al "oven $oMart en la pelcula *madeus& KPor Fu9, Seor, -as encerrado tan trascendente compositor en el cuerpo de un tonto de capirote?L<

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Los tericos suelen llegar a su mGima altura a una edad tempranaV los "ugos creativos tienden a salir a #or#otones mu/ pronto / empieMan a secarse pasados los Fuince aos, o eso parece< 'an de sa#er lo "ustoV siendo "venes, no -an acumulado todava un #aga"e intelectual inHtil< 0i Fue decir tiene Fue lo normal es Fue los tericos reci#an una parte inde#ida del m9rito de los descu#rimientos< La secuencia Fue .orman el terico, el eGperimentador / el descu#rimiento se -a comparado alguna veM con la del gran"ero, el cerdo / la tru.a< (l gran"ero lleva al cerdo a un sitio donde podra -a#er tru.as< (l cerdo las #usca diligentemente< *l .inal descu#re una, / "usto cuando est a punto de com9rsela, el gran"ero se la Fuita delante de sus narices<

2nos tipos Fue se Fuedan levantados -asta tarde


(n los siguientes captulos me acerco a la -istoria / el .uturo de la materia vi9ndola con los o"os de los descu#ridores e insistiendo Qespero Fue no desproporcionadamenteQ en los eGperimentadores< Pienso en !alileo, "adeando -asta lo ms alto de la torre inclinada de Pisa / de"ando caer dos pesos desiguales so#re un ta#lado de madera, a ver si oa dos impactos o uno< Pienso en Oermi / sus colegas, creando #a"o el estadio de .Ht#ol norteamericano de la 2niversidad de -icago la primera reaccin en cadena sostenida< uando -a#lo de las penas / de los rigores de la vida de un cient.ico, -a#lo de algo ms Fue de una angustia eGistencial< La ,glesia conden la o#ra de !alileoV madame urie pag con su vida, vctima de una leucemia Fue contra"o por envenenamiento radiactivo< Se nos .orman cataratas a demasiados< 0inguno dormimos lo su.iciente< La ma/or parte de lo Fue sa#emos acerca del universo lo sa#emos gracias a unos tipos ;/ seoras= Fue se Fuedan levantados -asta tarde por la noc-e< La -istoria del &-to*o, claro est, inclu/e tam#i9n a los tericos< 0os a/udan a atravesar lo Fue Steven Eein#erg llama Klos oscuros tiempos entre las conFuistas eGperimentalesL, conduci9ndonos, como dice 9l, Kcasi impercepti#lemente a cam#ios en nuestras creencias previasL< *unFue a-ora est9 des.asado, el li#ro de Eein#erg Los tres primeros minutos .ue una de los me"ores eGposiciones populares del nacimiento del universo< ;Siempre -e pensado Fue se vendi tan #ien porFue la gente crea Fue era un manual seGual<= $e centrar9 en las mediciones cruciales Fue -emos -ec-o de los tomos< Pero no se puede -a#lar de los datos sin tocar la teora< Su9 signi.ican todas esas mediciones?

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DC

R(-, o-T, matemticas


Yamos a tener Fue -a#lar un poco de las matemticas< 0i siFuiera los eGperimentadores podran tirar adelante en la vida sin unos cuantos nHmeros / ecuaciones< (ludir por completo las matemticas sera -acer el papeln de un antroplogo Fue eludiese estudiar el lengua"e de la cultura Fue se est investigando o el de un especialista en S-akespeare Fue no supiese ingl9s< Las matemticas son una parte tan ineGtrica#le del te"ido de la ciencia Qde la .sica especialmenteQ Fue despreciarlas signi.icara eGcluir mu/ #uena parte de la #elleMa, de la aptitud de eGpresin, del Ktocado ritualL de la disciplina< Desde el punto de vista prctico, con las matemticas es ms .cil eGplicar el desarrollo de las ideas, el .uncionamiento de los dispositivos, la urdim#re de todo< )s sale un nHmero aFu, os sale el mismo nHmero all& a lo me"or es Fue tienen algo Fue ver< Pero no os descoraMon9is< 0o vo/ a -acer clculos< 1 al .inal no -a#r nada de matemticas< (n un curso Fue impart para estudiantes de letras en la 2niversidad de -icago ;lo llam9 K$ecnica cuntica para poetasL=, esFuiva#a el pro#lema llamando la atencin -acia las matemticas / -a#lando de ellas sin en realidad practicarlas, Dios no lo permita, delante de toda la clase< *un as, vi Fue en cuando aparecan sm#olos a#stractos en la piMarra se estimula#a automticamente el rgano Fue segrega el -umor Fue pone vidriosos los o"os< Si, por e"emplo, escri#o 0 . vt ;l9ase eFuis igual a uve veces te=, se o/e un murmullo en el aula< 0o es Fue estos #rillantes -i"os de padres Fue pagan al ao D@<@@@ dlares de matrcula no sean capaces de v9rselas con 0 . vt< Dadles nHmeros para la 0 / la t / pedidles Fue calculen la v, / al A> por 5@@ le saldr #ien, el 5? por 5@@ se negar a responder ;por conse"o de sus a#ogados / el ? por 5@@ responder KpresenteL< ;S, /a s9 Fue no suma 5@@< Pero so/ un eGperimentador, no un terico< *dems, los errores tontos le dan con.ianMa a mi clase<= Lo Fue alucina a los estudiantes es Fue sa#en Fue vo/ a -a#lar de KellasL& Fue les -a#len de las matemticas les es nuevo / suscita una ansiedad eGtrema< Para ganarme de nuevo el respeto / el a.ecto de mis alumnos cam#io inmediatamente a un tema ms .amiliar / placentero< Oi"aos en esto&

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,maginaos un marciano Fue Fuiera entender este diagrama / se Fuede mirndolo< Le corrern las lgrimas del om#ligo< Pero el a.icionado medio al .Ht#ol norteamericano, con su #ac-illerato a#andonado a la mitad, voci.era Fue KReso es el \%last\ de la goalBline de los +edskinsTL< (s esta representacin de una .ull#ack o..Btackle run muc-o ms simple Fue 0 . vt? (n realidad es igual de a#stracta / sin duda ms esot9rica< La ecuacin 0 . vt .unciona en cualFuier lugar del universo< (l "uego de pocas /ardas de los +edskins FuiM les valga un touc-doNn en Detroit o en %H.alo, pero "ams contra los %ears< *s Fue pensad Fue las ecuaciones tienen un signi.icado en el mundo real, lo mismo Fue los diagramas de las "ugadas del .Ht#ol norteamericano Qpor complicados / poco elegantes Fue seanQ tienen un signi.icado en el mundo real del estadio< La verdad es Fue no es tan importante mane"ar la ecuacin 0 . vt< (s ms importante el ser capaces de leerla, de entender Fue es un enunciado acerca del mundo donde vivimos< (ntender 0 . vt es tener poder< Podr9is predecir el .uturo / leer el pasado< (s a la veM el ta#lero de la oui"a / la piedra +osetta< Su9 signi.ica, pues? La 0 dice dnde est la cosa de Fue se trate< La cosa puede ser 'arr/ Fue circula por la interestatal en su Porsc-e o un electrn Fue sale Mum#ando de un acelerador< Sue sea 0 . ;< unidades, por e"emplo, Fuiere decir Fue 'arr/ o el electrn se encuentran a 58 unidades del lugar al Fue llamemos cero< La v dice lo deprisa Fue 'arr/ o el electrn se mueven& Fue, digamos, 'arr/ va por a- a 57@ kilmetros por -ora o Fue el electrn se mueve pereMosamente a un milln de metros por segundo< La t representa el tiempo Fue -a pasado desde Fue alguien grit KvamosL< on esto podemos predecir dnde estar la cosa en cualFuier momento, sea t . = segundos, 58 -oras o 5@@<@@@ aos& Podemos decir tam#i9n dnde esta#a, sea t . >7 segundos ;C segundos antes de t . 0= o t . > ; *i##)n de a?os< (n otras pala#ras, si 'arr/ sale de tu gara"e / conduce directamente -acia el este durante una -ora a 57@ kilmetros por -ora, est claro Fue se encontrar 57@ kilmetros al este de tu gara"e una -ora despu9s del KvamosL< +ecprocamente, se puede tam#i9n calcular dnde esta#a 'arr/ -ace una -ora ;B5 -ora=, suponiendo Fue su velocidad siempre -a sido v / Fue v es conocida< (ste supuesto es esencial, pues si a 'arr/ le gusta empinar el codo puede Fue -a/a parado en Joe]s %ar -ace una -ora< +ic-ard Oe/nman presenta la sutileMa de la ecuacin de otra .orma< (n su versin, un polica para a una mu"er Fue lleva un coc-e monovolumen, mira por la ventanilla / le espeta a la conductora& K0o sa#e Fue i#a a 57@ kilmetros por -ora?L< K0o sea ridculo Qle contesta la mu"erQ, sal de casa -ace slo Fuince minutos<L Oe/nman, Fue crea -a#er dado con una introduccin #ien -umorada al clculo di.erencial, se Fued de una pieMa cuando se le acus de ser seGista por contar una -istoria as, de modo Fue /o no la contar9< (l meollo de nuestra peFuea eGcursin por la tierra de las matemticas es Fue las ecuaciones tienen soluciones / Fue 9stas pueden compararse con el Kmundo realL de la medicin / la o#servacin< Si el resultado de esta con.rontacin es positivo, la con.ianMa Fue se tiene en la le/ original crece< De veM en cuando veremos Fue las soluciones no siempre coinciden con la

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o#servacin / la medicinV en ese caso, tras las de#idas compro#aciones / nuevas compro#aciones, la Kle/L de la Fue sali la solucin se relega al cu#o de la #asura de la -istoria< Las soluciones de las ecuaciones Fue eGpresan una le/ de la naturaleMa son, en ocasiones, completamente inesperadas / raras, / por lo tanto ponen a la teora #a"o sospec-a< Si las o#servaciones su#siguientes muestran Fue pese a todo era correcta, nos alegramos< Sea cual sea el resultado, sa#emos Fue tanto las verdades Fue a#arcan el universo como las Fue se re.ieren a un circuito el9ctrico resonante o a las vi#raciones de una viga de acero estructural se eGpresan en el lengua"e de las matemticas<

(l universo slo tiene unos segundos ;5@5>=


)tra cosa ms so#re los nHmeros< 0uestro tema pasa a menudo del mundo de lo sumamente peFueo al de lo enorme< Por lo tanto, trataremos con nHmeros Fue a menudo son mu/, mu/ grandes o mu/, mu/ peFueos< *s Fue, en su ma/ora, los escri#ir9 empleando notacin cient.ica< Por e"emplo, en veM de escri#ir un milln como 5<@@@<@@@, lo -ar9 de esta .orma& 5@ 8< (sto Fuiere decir 5@ elevado a la seGta potencia, Fue es 5 seguido de seis ceros, lo Fue viene a ser el costo aproGimado, en dlares, de la actividad del go#ierno de los (stados 2nidos durante veinte segundos< *unFue no se tenga la suerte de Fue el nHmero grande empiece por 5, aHn podremos escri#irlo con notacin cient.ica< Por e"emplo, ?<?@@<@@@ se escri#e ?,? G 5@8< on los nHmeros minHsculos, #asta con insertar un signo menos< 2na millon9sima ;5^5<@@@<@@@= se escri#e de esta .orma& 5@Q8, lo Fue Fuiere decir Fue el 5 est seis lugares a la derec-a de la coma decimal, o @,@@@<@@5< Lo importante es captar la escala de estos nHmeros< 2na de las desventa"as de la notacin cient.ica es Fue oculta la verdadera inmensidad de los nHmeros ;o su peFueeM=< (l a#anico de los tiempos de inter9s cient.ico es mareante& 5@Q5 segundos es un guio, 5@Q8 segundos la vida de la partcula mun / 5@QD7 segundos el tiempo Fue tarda un .otn, una partcula de luM, en atravesar el nHcleo< Tened presente Fue ir su#iendo potencia a potencia de dieM multiplica lo Fue est en "uego tremendamente< *s, 5@C segundos es igual a poco ms de cuatro meses / 5@6 es treinta aosV pero 5@5> es, #urdamente, la edad del universo, el tiempo transcurrido desde el #ig #ang< Los .sicos lo miden en segundosV nada ms Fue un montn de ellos< (l tiempo no es la Hnica magnitud Fue va de lo inimagina#lemente peFueo a lo intermina#le< La menor distancia Fue se tenga en cuenta -o/ da en una medicin viene a ser unos 5@Q5C centmetros, lo Fue una cosa llamada el _@ ;Meta cero= via"a antes de partir de nuestro mundo< Los tericos a veces tratan de conceptos espaciales muc-o menoresV por e"emplo, cuando -a#lan de las supercuerdas, una teora de partculas mu/ en #oga pero mu/ a#stracta e -ipot9tica, dicen Fue su tamao es de 5@ Q? centmetros, verdaderamente peFueo< (n el otro eGtremo, la ma/or distancia es el radio del universo o#serva#le, un poco por de#a"o de 5@D> centmetros<

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(l cuento de las dos partculas / la Hltima camiseta


uando tena dieM aos, cog el sarampin, / para levantarme el nimo mi padre me compr un li#ro de letra gruesa titulado @a historia de #a re#atividad, de *l#ert (instein / Leopold ,n.eld< 0unca olvidar9 el principio del li#ro de (instein e ,n.ield< 'a#la#a de -istorias de detectives, de Fue cada -istoria de detectives tiene un misterio, pistas / un detective< (l detective intenta resolver el misterio ec-ando mano de las pistas< (n la -istoria Fue sigue -a/ esencialmente dos misterios< *m#os se mani.iestan en .orma de partculas< (l primero es el desde -ace muc-o #uscado &-to*o, la partcula invisi#le e indivisi#le Fue Demcrito .ue el primero en proponer< (l &-to*o est en el centro mismo de las cuestiones #sicas de la .sica de partculas< Llevamos D<?@@ aos luc-ando por resolver este primer misterio< 'a/ miles de pistas, cada una descu#ierta con penosos es.uerMos< (n los primeros captulos, veremos cmo intentaron nuestros predecesores componer el rompeca#eMas< )s sorprender ver cuntas ideas KmodernasL se tenan /a en los siglos WY, / WY,,, e incluso siglos antes de risto< *l .inal, volveremos al presente / daremos con un segundo misterio, puede Fue aHn ma/or Fue el otro, el Fue representa la partcula Fue, segHn creo, orFuesta la sin.ona csmica< 1 ver9is a lo largo del discurrir del li#ro el parentesco natural entre un matemtico del siglo WY, Fue arro"a#a pesos de una torre en Pisa / un .sico de partculas de a-ora al Fue se le congelan los dedos en una ca#aa de la g9lida pradera de ,llinois #arrida por el viento mientras comprue#a los datos Fue manan de un acelerador enterrado #a"o el suelo -elado / Fue cuesta Fuinientos millones de dlares< *m#os se -acen las mismas preguntas& ul es la estructura #sica de la materia? mo .unciona el universo? reca en el %ronG, / sola mirar a mi -ermano ma/or mientras "uga#a durante -oras con productos Fumicos< (ra un genio< 1o -aca todos los tra#a"os de casa para Fue me de"ara mirar sus eGperimentos< 'o/ se dedica al negocio de las c-uc-eras< Yende cosas del estilo de co"ines ruidosos de #roma, matrculas con tal o cual lema / camisetas con .rases llamativas, de esas con las Fue la gente puede resumir su visin del mundo en un enunciado no ms largo Fue anc-o es su pec-o< La ciencia no de#era tener un o#"etivo menos elevado< $i am#icin es vivir para ver toda la .sica reducida a una .rmula tan elegante / simple Fue Fuepa .cilmente en el dorso de una camiseta< Se -an -ec-o progresos signi.icativos a lo largo de los siglos en dar con la camiseta de.initiva< 0eNton, por e"emplo, aport la gravedad, una .uerMa Fue eGplica un sorprendente a#anico de .enmenos dispares& las mareas, la cada de una manMana, las r#itas de los planetas / los cHmulos de galaGias< La camiseta de 0eNton dice& A . *a< Luego, $ic-ael Oarada/ / James lerk $aGNell desvelaron el misterio del espectro electromagn9tico< 'allaron Fue la electricidad, el magnetismo, la luM solar, las ondas de radio / los ra/os W eran mani.estaciones de la misma .uerMa< ualFuier #uena li#rera universitaria os vender camisetas Fue llevan las ecuaciones de $aGNell<

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'o/, muc-as partculas despu9s, tenemos el modelo estndar, Fue reduce toda la realidad a una docena o as de partculas / cuatro .uerMas< (l modelo estndar representa todos los datos Fue -an salido de todos los aceleradores desde la torre inclinada de Pisa< )rganiMa las partculas llamadas Fuarks / leptones Qseis de cadaQ en una elegante disposicin ta#ular< Se puede pintar un diagrama con el modelo estndar entero en una camiseta, pero no Fueda li#re ni un -ueco< (s una simplicidad Fue -a costado muc-o, generada por un e"9rcito de .sicos via"eros por un mismo camino< 0o o#stante, la camiseta del modelo estndar engaa< on sus doce partculas / cuatro .uerMas, es nota#lemente eGacta< Pero tam#i9n es incompleta /, de -ec-o, tiene inco-erencias internas< Para Fue en la camiseta cupiesen sucintas eGcusas de esas inco-erencias -ara .alta una talla eGtragrande, / aHn nos saldramos de la camiseta< Su9, o Fui9n, se interpone en nuestro camino / estor#a nuestra #HsFueda de la camiseta per.ecta? (sto nos devuelve a nuestro segundo misterio< *ntes de Fue podamos completar la tarea Fue emprendieron los antiguos griegos, de#emos considerar la posi#ilidad de Fue nuestra presa est9 poniendo pistas .alsas para con.undirnos< * veces, como un espa en una novela de Jo-n Le arr9, el eGperimentador de#e preparar una trampa< De#e .orMar al sospec-oso a descu#rirse a s mismo<

(l misterioso seor 'iggs


(n estos momentos los .sicos de partculas andan tendiendo una trampa as< (stamos constru/endo un tHnel de >C kilmetros de circun.erencia, Fue contendr los tu#os de -aces gemelos del Supercolisionador SuperconductorV con 9l esperamos atrapar a nuestro villano< R1 Fu9 villanoT R(l ma/or de todos los tiemposT 'a/, creemos, una presencia espectral en el universo Fue nos impide conocer la verdadera naturaleMa de la materia< (s como si algo, o alguien, Fuisiese impedirnos Fue consigui9ramos el conocimiento de.initivo< (l nom#re de esta #arrera invisi#le Fue nos impide conocer la verdad es el campo de 'iggs< Sus -elados tentculos llegan a cada rincn del universo, / sus consecuencias cient.icas / .ilos.icas levantan gruesas ampollas en la piel de los .sicos< (l campo de 'iggs e"erce su magia negra por medio de una partcula Qde Fu9 si no?BV se llama #osn de 'iggs / es una raMn primaria para construir el Supercolisionador< Slo el SS tendr la energa necesaria para producirlo / detectarlo, o eso creemos< 'asta tal punto es el centro del estado actual de la .sica, tan crucial es para nuestro conocimiento .inal de la estructura de la materia / tan esFuivo sin em#argo, Fue le -e puesto un apodo& la Partcula Divina< Por Fu9 la Partcula Divina? Por dos raMones< La primera, Fue el editor no nos de"ara llamarla la Partcula $aldita Sea, aunFue FuiM .uese un ttulo ms apropiado, dada su villana naturaleMa / el dao Fue

(l #aln de .Ht#ol invisi#le

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est causando< 1 la segunda, Fue -a/ cierta coneGin, trada por los pelos, con otro li#ro, un li#ro muc-o ms vie"oP

La torre / el acelerador
(ra la tierra toda de una sola lengua / de unas mismas pala#ras< (n su marc-a desde )riente -allaron una llanura en la tierra de Senaar / se esta#lecieron all< Di"9ronse unos a otros& Kvamos a -acer ladrillos / a cocerlos en el .uegoL< 1 se sirvieron de los ladrillos como de piedra, / el #etHn les sirvi de cementoV / di"eron& Kvamos a edi.icarnos una ciudad / una torre, cu/a cHspide toFue a los cielos / nos -aga .amosos, por si tenemos Fue dividirnos por la -aM de la tierraL< %a" 1av9 a ver la ciudad / la torre Fue esta#an -aciendo los -i"os de los -om#res, / se di"o& K'e aFu un pue#lo uno, pues tienen todos una lengua sola< Se -an propuesto esto, / nada les impedir llevarlo a ca#o< %a"emos, pues, / con.undamos su lengua, de modo Fue no se entiendan unos a otrosL< 1 los dispers de all 1av9 por todo el -aM de la tierra, / as cesaron de edi.icar la ciudad< Por eso se llam %a#el, porFue all con.undi 1av9 la lengua de la tierra toda, / de all los dispers por el -aM de toda la tierra< !9nesis, 55& 5B6 2na veM, -ace miles de aos, muc-o antes de Fue se escri#ieran esas pala#ras, la naturaleMa slo -a#la#a una lengua< (n todas partes la materia era la misma, #ella en su elegante e incandescente simetra< Pero a lo largo de los eones se -a trans.ormado, dispersa en muc-as .ormas por el universo, para con.usin de Fuienes vivimos en este planeta corriente Fue da vueltas alrededor de una estrella mediocre< 'a -a#ido 9pocas en Fue la persecucin por la -umanidad de un conocimiento racional del mundo progresa#a con rapideM, las conFuistas a#unda#an / los cient.icos re#osa#an optimismo< (n otras 9pocas reina#a la ma/or de las con.usiones< on .recuencia los periodos ms con.usos, las 9pocas de crisis intelectual e incapacidad total de comprender, .ueron los precursores de las conFuistas iluminadoras Fue vendran< (n las Hltimas d9cadas, no muc-as, -emos pasado en la .sica de partculas por un periodo de tensin intelectual tan curiosa Fue la par#ola de la torre de %a#el parece venirle a cuento< Los .sicos de partculas -an -ec-o la diseccin de las partes / procesos del universo con sus aceleradores gigantescos< (n los Hltimos tiempos -an contri#uido a la persecucin los

(l #aln de .Ht#ol invisi#le

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astrnomos / los astro.sicos, Fue, -a#lando .iguradamente, miran por sus telescopios gigantescos para rastrear los cielos / -allar las c-ispas / ceniMas residuales de una eGplosin catastr.ica Fue, estn convencidos, ocurri -ace Fuince mil millones de aos / a la Fue llaman #ig #ang< *Fu9llos / 9stos -an estado progresando -acia un modelo simple, co-erente, omnicomprensivo Fue lo eGpliFue todo& la estructura de la materia / la energa, el comportamiento de las .uerMas en entornos Fue lo mismo corresponden a los primeros momentos del universo nio, con su temperatura / densidad eGor#itantes, Fue al mundo -asta cierto punto .ro / vaco en Fue vivimos -o/< 0os i#an saliendo las cosas mu/ #ien, FuiM demasiado #ien, cuando nos topamos con una rareMa, una .uerMa Fue pareca adversa actuando en el universo< *lgo Fue parece #rotar del espacio Fue todo lo llena / donde nuestros planetas, estrellas / galaGias estn inmersos< *lgo Fue todava no podemos detectar / Fue, ca#ra decir, -a sido plantado a- para ponernos a prue#a / con.undirnos< 0os estamos acercando demasiado? 'a/ un !ran $ago de )M nervioso Fue deprisa / corriendo va cam#iando el registro arFueolgico? La cuestin es si los .sicos Fuedarn con.undidos por este rompeca#eMas o si, al contrario Fue los in.elices #a#ilonios, construirn la torre /, como deca (instein, Kconocern el pensamiento de DiosL< (ra la tierra toda de muc-as lenguas / de muc-as pala#ras< (n su marc-a desde )riente -allaron una llanura en la tierra de EaGa-ac-ie / se esta#lecieron all< Di"9ronse unos a otros& Kvamos a construir un olisionador !igante, cu/as colisiones lleguen -asta el principio del tiempoL< 1 se sirvieron de los imanes superconductores para curvar, / los protones les sirvieron para mac-acar< %a" 1av9 a ver el acelerador Fue esta#an -aciendo los -i"os de los -om#res, / se di"o& K'e aFu un pue#lo Fue est sacando de la con.usin lo Fue /o con.undL< 1 el Seor suspir / di"o& K%a"emos, pues, / d9mosles la Partcula Divina, de modo Fue puedan ver cun #ello es el universo Fue -e -ec-oL< (l 0ovsimo Testamento, 55&5

D (l primer .sico de partculas

8are%$a sor'rendido, >BCab:is en%ontrado un %u%hi##o (ue 'uede %ortar hasta (ue s)#o (uede un &to*o? >diDo>, B n este 'ueb#o? Afir*: %on #a %abeza, >Ahora *is*o 'rin%i'a# >diDe, esta*os sentados en%i*a de# nervio

3on dis%u#'as a Cunter E, 5ho*'son ualFuiera puede entrar en coc-e ;o caminando o en #icicleta= en el Oermila#, aunFue sea el la#oratorio cient.ico ms comple"o del mundo< La ma/ora de las instalaciones .ederales preservan #eligerantemente su privacidad< Pero el negocio del Oermila# es descu#rir secretos, no guardarlos< Durante los radicales aos sesenta la omisin de (nerga *tmica, la *( , le di"o a +o#ert +< Eilson, mi predecesor / el director del la#oratorio Fue a la veM .ue su .undador, Fue idease un plan para mane"ar a los estudiantes activistas en el caso de Fue llegaran a las puertas del Oermila#< (l plan de Eilson era simple< Le di"o a la *( Fue reci#ira a los estudiantes solo, con un arma nada ms& una clase de .sica< Sera tan letal, asegur a la comisin, Fue dispersara -asta a los ms #ravos ca#ecillas< 'asta el da de -o/, los directores del la#oratorio tienen a mano una clase, por si -u#iese una emergencia< +oguemos Fue nunca tengamos Fue recurrir a ella< (l Oermila# ocupa cerca de 7@ kilmetros cuadrados de campos de cereales reconvertidos, unos oc-o kilmetros al este de %atavia, ,llinois, / a alrededor de una -ora de volante al oeste de -icago< (n la entrada a los terrenos por la Pine Street -a/ una gigantesca estatua de acero de +o#ert Eilson, Fuien, adems de -a#er sido el primer director del Oermila#, .ue en mu/ #uena medida el responsa#le de su construccin, un triun.o artstico, arFuitectnico / cient.ico< La escultura, titulada Ei*etr$a rota, consiste en tres arcos Fue se curvan -acia arri#a, como si .ueran a cortarse en un punto a ms de Fuince metros del suelo< 0o lo -acen, al menos no limpiamente< Los tres

(l primer .sico de partculas

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#raMos se tocan, pero casi al aMar, como si los -u#ieran construido di.erentes contratistas Fue no se -a#lasen entre s< La escultura tiene el aire de un Ka/L por Fue sea as, en lo Fue no es mu/ distinta de nuestro universo< Si se camina a su alrededor, la enorme o#ra de acero aparece desde cada ngulo desapaci#lemente asim9trica< Pero si uno se tum#a de espaldas "usto de#a"o de ella / mira -acia arri#a, dis.rutar del Hnico punto privilegiado desde el Fue la escultura es sim9trica< La o#ra de arte de Eilson casa de maravilla con el Oermila#, pues all el tra#a"o de los .sicos consiste en #uscar las pistas de lo Fue sospec-an es una simetra oculta en un universo de apariencia mu/ asim9trica<

uando uno se adentra en los terrenos se cruMa con la estructura ms prominente del lugar< (l Eilson 'all, el edi.icio de diecis9is plantas del la#oratorio central del Oermila#, se eleva de un suelo de lo ms llano, un poco como unas manos orantes di#u"adas por Durero< (l edi.icio est inspirado en una catedral .rancesa Fue Eilson visit, la de %eauvais, empeMada en el ao 5DD?< La catedral de %eauvais tiene dos, torres separadas por un pres#iterio< (l Eilson 'all, concluido en 56CD, consta de dos torres gemelas ;las dos manos en oracin= unidas por galeras a distintas alturas / uno de los ma/ores atrios del mundo< (l rascacielos tiene a la entrada un estaFue donde se re.le"a, con un alto o#elisco en uno de sus eGtremos< (l o#elisco, con el Fue terminaron las contri#uciones artsticas de Eilson al la#oratorio, se conoce como la F#ti*a 3onstru%%i)n de Wi#son< (l Eilson 'all roMa la raison dG:tre del la#oratorio& el acelerador de partculas< (nterrado unos nueve metros #a"o la pradera, un tu#o de acero inoGida#le de unos pocos centmetros de dimetro descri#e un crculo de alrededor de seis kilmetros / medio de longitud a trav9s de un millar de imanes superconductores Fue guan a los protones por un camino circular< (l acelerador se llena de colisiones / de calor< Los protones corren por este anillo a velocidades cercanas a la de la luM -asta aniFuilarse al c-ocar .rontalmente contra sus -ermanos los antiprotones< (stas colisiones generan momentneamente temperaturas de unos dieM mil #illones ;5@58= de grados so#re el cero a#soluto, muc-simo ma/ores Fue las del nHcleo del Sol o la .uriosa eGplosin de una supernova< Los cient.icos tienen aFu ms derec-o a

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llamarse via"eros del tiempo Fue esos Fue vemos en las pelculas de ciencia .iccin< La Hltima veM Fue seme"antes temperaturas .ueron KnaturalesL -a#a pasado slo una n.ima .raccin de segundo tras el #ig #ang, el nacimiento del universo< *unFue es su#terrneo, ca#e discernir .cilmente el acelerador desde arri#a gracias al talud de tierra de unos seis metros de altura Fue se alMa en el suelo por encina del anillo< ;,maginad una rosFuilla mu/ .ina de ms de seis kilmetros de circun.erencia<= $uc-a gente supone Fue el propsito del talud es a#sor#er la radiacin del acelerador, pero si eGiste es, en realidad, porFue Eilson era un tipo inclinado a la est9tica< 2na veM terminada la construccin del acelerador se Fued mu/ .rustrado porFue no poda distinguir dnde esta#a< *s Fue cuando los tra#a"adores cavaron los -o/os de los estanFues de re.rigeracin dispuestos alrededor del acelerador, -iMo Fue apilasen la tierra de modo Fue .ormara ese inmenso crculo< Para resaltarlo, constru/ un canal de unos tres metros de anc-o Fue lo rodea e instal unas #om#as mviles Fue lanMan surtidores de agua al aire< (l canal, adems de su e.ecto visual, tiene una .uncin& lleva el agua re.rigerante del acelerador< (s eGtraa la #elleMa del con"unto< (n las .otos de sat9lites tomadas a unos ?@@ kilmetros so#re el suelo, el talud / el canal QFue desde esa altura parecen un crculo per.ectoQ son la caracterstica ms ntida del paisa"e del norte de ,llinois< Las D8C -a de tierra, ms de dos kilmetros / medio cuadrados Fue encierra el anillo del acelerador, al#ergan una curiosa recuperacin del pasado< (l la#oratorio est restaurando la pradera dentro del anillo< Se -a replantado #uena parte de la -ier#a alta de la pradera original, casi eGtinguida por las -ier#as europeas durante los Hltimos doscientos aos, gracias a varios cientos de voluntarios Fue -an ido recogiendo semillas de los restos de pradera Fue Fuedan en el rea de -icago< isnes trompeteros / gansos / grullas canadienses viven en las lagunas someras Fue salpican el interior del anillo< *l otro lado de la carretera, al norte del anillo principal, -a/ otro pro/ecto de restauracin& un pasto donde rumia una manada de cien #H.alos< La manada se compone de animales trados de olorado / Dakota del Sur / de unos pocos de la propia ,llinois, si #ien los #H.alos no -an medrado en el rea de %atavia desde -ace oc-ocientos aos< *ntes de esa .ec-a a#unda#an las manadas donde -o/ rumian los .sicos< Los arFuelogos nos dicen Fue la caMa del #H.alo so#re los terrenos Fue a-ora ocupa el Oermila# se remonta a -ace nueve mil aos, como demuestra la cantidad de ca#eMas de .lec-a encontradas en la regin< Parece Fue una tri#u de norteamericanos nativos, Fue viva "unto al cercano ro OoG, envi durante siglos a sus caMadores a lo Fue a-ora es el Oermila#V acampa#an all, caMa#an sus pieMas / volvan con ellas al asentamiento del ro< 'a/ a Fuienes los #H.alos de -o/ les de"an un tanto preocupados< 2na veM, mientras /o promova el la#oratorio en el programa de P-il Dona-ue, una seora Fue viva cerca de la instalacin tele.one< K(l doctor Lederman -ace Fue el la#oratorio pareMca #astante ino.ensivo Qse Fue"a#aQ< Si es as, por Fu9 tienen todos esos #H.alos? Todos sa#emos Fue son sumamente sensi#les al material radiactivo<L rea Fue los #H.alos eran como los canarios de las minas, slo Fue preparados para detectar radiactividad en veM de gas< $e

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imagino Fue se .igura#a Fue /o no le Fuita#a o"o a la manada desde mi o.icina del rascacielos, listo para salir corriendo -acia el aparcamiento en cuanto uno -incase la rodilla< La verdad es Fue los #H.alos, #H.alos son< 2n contador !eiger es un detector de radiactividad muc-o me"or / no come tanta -ier#a< onducid -acia el este por Pine Street, ale"ndoos del Eilson 'all, / llegar9is a varias instalaciones importantes ms, entre ellas la del detector del colisionador ;el DO=, Fue se -a diseado para sacar el ma/or partido de nuestros descu#rimientos de la materia, / el recientemente construido entro de )rdenadores +ic-ard P< Oe/nman, cu/o nom#re le viene del gran terico del al Tec- Fue muri -ace slo unos pocos aos< Seguid conduciendoV aca#ar9is llegando a (ola +oad< !irad a la derec-a / tirad adelante durante un kilmetro / pico o as, / ver9is a la iMFuierda una casa de campo de -ace ciento cincuenta aos, *- viv /o mientras .ui el director& en el 57C de (ola +oad< 0o son las seas o.iciales< (s slo el nHmero Fue decid ponerle a la casa< Oue +ic-ard Oe/nman, precisamente, Fuien sugiri Fue todos los .sicos pusiesen un cartel en sus despac-os o en sus casas Fue les recordara cunto es lo Fue no sa#emos< (n el cartel no pondra nada ms Fue esto& 57C< iento treinta / siete es el inverso de algo Fue lleva el nom#re de %onstante de estru%tura fina< (ste nHmero guarda relacin con la pro#a#ilidad de Fue un electrn emita o a#sor#a un .otn< La constante de estructura .ina responde tam#i9n al nom#re de al.a, / sale de dividir el cuadrado de la carga del electrn por el producto de la velocidad de la luM / la constante de Planck< Tanta pala#ra no signi.ica otra cosa sino Fue ese solo nHmero, 57C, encierra los meollos del electromagnetismo ;el electrn=, la relatividad ;la velocidad de la luM= / la teora cuntica ;la constante de Planck=< $enos pertur#ador sera Fue la relacin entre todos estos importantes conceptos -u#iera resultado ser un uno o un tres o FuiMs un mHltiplo de pi< Pero 57C? Lo ms nota#le de este nota#le nHmero es su adimensionalidad< La velocidad de la luM es de unos 7@@<@@@ kilmetros por segundo< *#ra-am Lincoln meda 5,6> metros< La ma/ora de los nHmeros vienen con dimensiones< Pero resulta Fue cuando uno com#ina las magnitudes Fue componen al.a, Rse #orran todas las unidadesT (l 57C est solo& se eG-i#e desnudo a donde va< (sto Fuiere decir Fue a los cient.icos de $arte, o a los del decimocuarto planeta de la estrella Sirio, aunFue usen Dios sa#e Fu9 unidades para la carga / la velocidad / Fu9 versin de la constante de Planck, tam#i9n les saldr 57C< (s un nHmero puro< Los .sicos se -an devanado los sesos con el 57C durante los Hltimos cincuenta aos< Eerner 'eisen#erg proclam una veM Fue todas las .uentes de perple"idad Fue -a/ en la mecnica cuntica se secaran en cuanto el 57C se eGplicase de.initivamente< Les digo a mis alumnos de carrera Fue, si alguna veM se encuentran en un aprieto en una gran ciudad de cualFuier parte del mundo, escri#an K57CL en un cartel / lo levanten en la esFuina de unas calles concurridas< *l .inal, un .sico aca#ar por ver Fue estn en apuros / vendr en su a/uda< ;Sue /o sepa, nadie -a puesto esto en prctica, pero de#era .uncionar<=

(l primer .sico de partculas

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2na de las -istorias maravillosas ;pero no veri.icadas= Fue en el mundillo de la .sica se cuentan destaca la importancia del 57C / a la veM ilustra la arrogancia de los tericos< SegHn este cuento, un nota#le .sico matemtico austriaco, / suiMo por eleccin, Eol.gang Pauli, .ue, se nos asegura, al cielo, /, por su eminencia como .sico, se le concedi una audiencia con Dios< 8au#i, se te 'er*ite una 'regunta, BQu: (uieres saber? 8au#i hizo in*ediata*ente #a 'regunta (ue en vano se hab$a esforzado en res'onder durante #os H#ti*os diez a?os de su vida: IB8or (u: es a#fa igua# a uno 'artido 'or %iento treinta ! siete?J, 1ios sonri), %ogi) #a tiza ! se 'uso a es%ribir e%ua%iones en #a 'izarra, 5ras unos %uantos *inutos, K# se vo#vi) a 8au#i, (ue ha%$a as'avientos, I1as ist fa#s%h7J L9 so es un %uento %hino7M Tam#i9n se cuenta una -istoria verdadera Quna -istoria veri.ica#leQ Fue pas aFu en la Tierra< Lo cierto es Fue a Pauli le o#sesiona#a el 57C, / se tir inconta#les -oras ponderando su signi.icado< uando su asistente le visit en la -a#itacin del -ospital donde se le ingres para la operacin Fue le sera .atal, el terico le pidi Fue se .i"ara cuando saliese en el nHmero de la puerta< (ra el 57C< *- viva /o& en el 57C de (ola +oad<

Tarde por la noc-e con Lederman


2na noc-e, un .in de semanaBvolva a casa tras una cena en %ataviaQ, condu"e por los terrenos del la#oratorio< (n la (ola +oad -a/ varios sitios desde los Fue se puede ver el edi.icio central elevndose en el cielo de la pradera< (l domingo, a las once / media de la noc-e, el Eilson 'all da testimonio de lo intenso Fue es el sentimiento Fue mueve a los .sicos a desvelar los misterios aHn no resueltos del universo< 'a#a luces encendidas arri#a / a#a"o por los diecis9is pisos de las torres gemelas, cada uno con su cupo de investigadores de o"os cansados en pos de eliminar las pegas de sus impenetra#les teoras so#re la materia / la energa< Por .ortuna, pude volver a casa / meterme en la cama< omo director del la#oratorio, mis o#ligaciones del turno de noc-e se -a#an reducido drsticamente< Poda dormir / de"ar los pro#lemas para la maana siguiente en veM de pasarme la noc-e tra#a"ando en ellos< $e senta .eliM esa noc-e por dormir en una cama de verdad en veM de tirado en el suelo del acelerador, a la espera de Fue salieran los datos< Sin em#argo, no para#a de dar vueltas, preocupado con los Fuarks, con !ina, con los leptones, con Sop-iaP Oinalmente, me puse a contar ove"as para sacarme la .sica de la ca#eMa& KP 57A, 57?, 578, 57CPL< 1e 'ronto sa#t: de #a %a*a+ una sensa%i)n de urgen%ia *e e*'uDaba fuera de %asa, Ea(u: #a bi%i%#eta de# granero, ! >en 'iDa*a todav$a,

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%a!:ndose*e #as *eda##as de #as so#a'as *ientras 'eda#eaba> avan%: %on 'enosa #entitud ha%ia e# edifi%io de# dete%tor de# %o#isionador, Aue frustrante, Eab$a (ue ten$a (ue atender a un nego%io *u! i*'ortante, 'ero es (ue no 'od$a ha%er (ue #a bi%i%#eta se *oviera *&s de'risa, nton%es *e a%ord: de #o (ue *e hab$a di%ho un 'si%)#ogo ha%$a 'o%o: (ue ha! un ti'o de sue?o, a# (ue ##a*an #H%ido, en e# (ue (uien sue?a sabe (ue sue?a, N en %uanto #o sabes, *e diDo e# 'si%)#ogo, 'uedes ha%er, dentro de# sue?o, #o (ue (uieras, # 'ri*er 'aso es dar %on una 'ista de (ue no est&s en #a vida rea# sino so?ando, Aue f&%i#, Eab$a %ondenada*ente bien (ue era un sue?o 'or #a %ursiva, Odio #a %ursiva, 3uesta de*asiado #eer#a, 5o*: e# %ontro# de *i sue?o, I9Auera #a %ursiva7 J, grit:, Yale< (sto est me"or< Puse el plato grande / pedale9 a la velocidad de la luM ;uno puede -acer cualFuier cosa en un sueo, no?= -acia el DO< */, demasiado deprisa& -a#a dado oc-o vueltas a la Tierra / vuelto a casa< am#i9 a un plato ms peFueo / pedale9 a doscientos agrada#les kilmetros por -ora -acia el edi.icio< 'asta las tres de la maana el aparcamiento esta#a mu/ llenoV en los la#oratorios de aceleradores los protones no paran cuando se -ace de noc-e< Sil#ando una cancioncilla .antasmal entr9 en el edi.icio del detector< (l DO es una especie de -angar industrial, donde todo est pintado de aMul / naran"a #rillante< Las o.icinas / las salas de ordenadores / de control estn a lo largo de una de las paredesV el resto del edi.icio es un espacio a#ierto, conce#ido para al#ergar el detector, un instrumento de tres pisos de alto / ?@@<@@@ toneladas de peso< * unos doscientos .sicos / el mismo nHmero de ingenieros les llev ms de oc-o aos montar este particular relo" suiMo de ?@@<@@@ arro#as< (l detector es polcromo, de diseo radial& sus componentes se eGtienden sim9tricamente a partir de un peFueo agu"ero en el centro< (l detector es la "o/a de la corona del la#oratorio< Sin 9l, no podramos KverL Fu9 pasa en el tu#o del acelerador, ni Fu9 atraviesa el centro del nHcleo del detector< Lo Fue pasa es Fue, en el puro centro del detector, se producen las colisiones .rontales de los protones / los antiprotones< Las pieMas radiales de los elementos del detector vienen ms o menos a concordar con el surtidor radial de los cientos de partculas Fue se producen en la colisin< (l detector se mueve por unos rales gracias a los cuales puede sacarse este enorme aparato del tHnel del acelerador al piso de ensam#la"e para su mantenimiento peridico< Solemos programarlo para los meses de verano, cuando las tari.as el9ctricas son ms altas ;si el reci#o de la luM pasa de los dieM millones de dlares al ao, uno -ace lo Fue puede para recortar los costes=< (sa noc-e el detector esta#a conectado< Se le -a#a devuelto al tHnel, / el pasadiMo -acia la sala de mantenimiento esta#a sellado con una puerta de acero de tres metros de grueso Fue #loFuea la radiacin< (l acelerador se -a diseado de tal .orma Fue los protones / los antiprotones c-oFuen ;en su ma/ora= en la seccin del conducto Fue pasa por el detector ;la Kregin de colisinL=< La tarea del detector, claro est, es detectar / catalogar los productos de las colisiones .rontales entre los protones / los pB#arra ;los antiprotones=<

(l primer .sico de partculas

A@

(n pi"ama todava, me encamin9 a la segunda sala de control, donde se registran continuamente los -allaMgos del detector< La sala esta#a tranFuila, tal / como ra#ia esperar de la -ora Fue era< 0o deam#ula#an por el edi.icio soldadores o tra#a"adores del tipo Fue .uese -aciendo reparaciones / otras operaciones de mantenimiento, lo Fue en el turno de da es corriente< omo es usual, las luces de la sala de control eran tenues, para ver / leer me"or el caracterstico resplandor aMulado de las docenas de monitores de ordenador< Los ordenadores de la sala de control del DO eran $acintos-, los mismos microordenadores Fue podrais comprar para llevar vuestras cuentas o "ugar al osmic )Mmo< +eci#en la in.ormacin de un inmenso ordenador K-ec-o en casaL Fue .unciona en tndem con el detector a .in de poner orden en los residuos de"ados por la colisin de los protones / los antiprotones< (se ordenador -ec-o en casa es en realidad un depurado sistema de adFuisicin de datos, o D*S, diseado por algunos de los cient.icos ms #rillantes de las Fuince universidades, ms o menos, de todo el mundo Fue cola#oraron en la construccin del monstruo DO< (l D*S se programa para Fue decida cules de las cientos o miles de colisiones Fue ocurren cada segundo son lo su.icientemente interesantes o importantes para Fue se las analice / gra#e en la cinta magn9tica< Los $acintos- controlan la gran variedad de su#sistemas Fue recogen los datos< Di un vistaMo a la sala, / me .ui .i"ando en las numerosas taMas de ca.9 vacas / en el peFueo grupo de .sicos "venes, a la veM -ipereGcitados / eG-austos, el resultado de demasiada ca.ena / demasiadas -oras de turno< * esta -ora slo se encuentra uno estudiantes graduados / "venes investigadores posdoctorales ;los Fue aca#an de sacar el doctorado=, Fue carecen de la su.iciente veterana para Fue les toFue un turno decente< (ra nota#le el nHmero de mu"eres "venes, un #ien raro en la ma/ora de los la#oratorios de .sica< (l agresivo reclutamiento del DO -a rendido sus #ene.icios, para placer / provec-o del grupo< *ll en la esFuina se senta#a un -om#re Fue no enca"a#a en a#soluto en el cuadro< (ra delgado, la #ar#a desastrada, 0o es Fue pareciese mu/ di.erente a los otros investigadores, pero, no s9 cmo, me di cuenta de Fue no era miem#ro del eFuipo< Puede Fue .uese por la toga< Tena la vista puesta en un $acintos- / una risa .lo"a< ,maginaos, Rri9ndose en la sala de control del DOT R(n uno de los ma/ores eGperimentos Fue la ciencia -a/a conce#idoT re Fue lo me"or era Fue pusiese las cosas en su sitio< L(D(+$*0& Perdneme< (s usted el nuevo matemtico Fue se supona nos i#an a mandar de la 2niversidad de -icago? (L
T,P) D( L* T)!*&

(se es mi o.icio, la ciudad no< (l nom#re es Demcrito< Yengo de *#dera, no de -icago< $e llaman el Oilso.o Fue +e<

L(D(+$*0& *#dera? D($`


+,T)&

Localidad de Tracia, en !recia propiamente dic-a<

L(D(+$*0& 0o recuerdo -a#er llamado a nadie de Tracia< 0o nos -ace .alta un .ilso.o Fue re< (n el Oermila# so/ /o Fuien cuenta todos los c-istes<

(l primer .sico de partculas

A5

D($`

+,T)&

S, -e odo -a#lar del Director Fue +e< 0o se preocupe< Dudo Fue me Fuede aFu muc-o tiempoV no, por lo menos, -a#ida cuenta de lo Fue -e visto -asta a-ora< %usco algo< *lgo mu/ peFueo< (so me -an dic-o< Llevo #uscndolo veinticuatro siglos< onoce a otro?

L(D(+$*0& (ntonces, por Fu9 est usted ocupando un sitio en la sala de control? D($` D($` D($`
+,T)&

L(D(+$*0& 'a venido al lugar apropiado< Lo peFueo es nuestra especialidad<


+,T)&

L(D(+$*0& R*-, usted es ese DemcritoT


+,T)&

L(D(+$*0& 1a s9< 2sted es como el ngel larence en Su9 #ello es vivir, enviado aFu para decirme Fue no me suicide< La verdad es Fue esta#a pensando en cortarme las muecas< 0o somos capaces de encontrar el Fuark to'< D($`
+,T)&

RSuicidarseT $e recuerda a Scrates< 0o, no so/ un ngel< (l concepto ese de inmortalidad apareci una veM muerto /oV lo -iMo popular el ca#eMa -ueca de Platn<

L(D(+$*0& Pero, si no es inmortal, cmo puede estar aFu? 2sted muri -ace ms de dos mil aos< D($`
+,T)&

'a/ ms cosas en la tierra / en el cielo, 'oracio, de las Fue se suean en tu .iloso.a< Lo -e cogido de uno Fue conoc en el siglo WY,< Pero, por responder a su pregunta, -ago lo Fue llamis un via"e por el tiempo<

L(D(+$*0& $e resulta .amiliar< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 2n via"e por el tiempo? Descu#risteis los via"es por el tiempo en el siglo Y a< <? D($`
+,T)&

(l tiempo es una masa de pan< Ya -acia adelante, va -acia atrs< 2no se monta en 9l / se #a"a, como vuestros sur.istas de ali.ornia< uesta -acerse una idea< ara/, si -asta -emos enviado a algunos de nuestros licenciados a vuestra era< 2no, Step-enius 'aNking, -a armado todo un revuelo, -e odo decir< Se especialiM a KtiempoL< Le enseamos todo lo Fue sa#e< Pu#licar? (scri# sesenta / siete li#ros / -a#ra vendido montaas, pero el editor se neg a -acerles campaas de pu#licidad< asi todo lo Fue sa#9is de m lo sa#9is gracias a los escritos de *ristteles< Pero d9"eme Fue le ponga un poco al tanto< Yia"9< -ico, R/a creo Fue via"9T u#r ms territorio Fue cualFuier otro -om#re de mi tiempo, -aciendo las ms amplias investigaciones, / vi ms climas / pases, / escuc-9 a ms -om#res .amososP

L(D(+$*0& Por Fu9 no pu#lic usted su descu#rimiento? D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

AD

L(D(+$*0& Pero Platn no poda ni verle< (s verdad Fue a 9l le gusta#an tan poco las ideas de usted Fue Fuiso Fue Fuemaran todos sus li#ros? D($`
+,T)&

S, / esa ca#ra loca vie"a / supersticiosa casi lo consigui< 1 luego ese .uego de *le"andra Fuem, literalmente, mi reputacin< Por eso los llamados modernos sa#9is tan poco de la manipulacin del tiempo< *-ora no oigo -a#lar nada ms Fue de 0eNton, (insteinP Slo Fuiero compro#ar una de mis ideas, una Fue, por desgracia, mis compatriotas a#andonaron< S, el &-to*o, la partcula Hltima, indivisi#le e invisi#le< (l ladrillo con el Fue se -ace la naturaleMa< 'e ido saltando por el tiempo adelante para ver -asta Fu9 punto se -a re.inado mi teora< R1a me est -artando, "ovenT Sa#e mu/ #ien cules son mis creencias< 0o se olvide& -e estado #rincando de siglo en siglo, decenio a decenio< S9 mu/ #ien Fue los Fumicos del siglo W,W / los .sicos del WW -an estado dndoles vueltas a mis ideas< 0o me interprete malV -icisteis #ien< Si Platn -u#iese sido tan sa#ioP onocemos su o#ra

L(D(+$*0& (ntonces, a Fu9 viene esta visita a %atavia en los aos noventa? D($`
+,T)&

L(D(+$*0& *puesto a Fue se re.iere al tomo, al atomos< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 1 su teora eraP D($`


+,T)&

L(D(+$*0& Slo Fuera orlo dic-o con sus propias pala#ras< ms Fue nada por los escritos de otros< D($`
+,T)&

$u/ #ien< Yamos all por en9sima veM< Si sueno a#urrido es porFue -ace poco le eGpliFu9 todo esto con detalle a ese tal )ppen-eimer< Por .avor, no me interrumpa con tediosas lucu#raciones so#re los paralelismos entre la .sica / el -induismo<

L(D(+$*0& Le gustara or mi teora so#re el papel de la comida c-ina en la violacin de la simetra especular? (s tan vlida como decir Fue el mundo est -ec-o de aire, tierra, .uego / agua< D($`
+,T)&

Por Fu9 no se Fueda Fuietecito / me de"a empeMar por el principio? Si9ntese cerca del $acintos-, o como se llame, / preste atencin< Para Fue entienda mi o#ra, / la de todos nosotros los atomistas, -emos de remontarnos a -ace dos mil seiscientos aos< Tenemos Fue empeMar doscientos aos antes de Fue /o naciese, con Tales< Yivi alrededor del 8@@ a< < en $ileto, una ciudad provinciana de Jonia, la tierra Fue llamis a-ora TurFua< R1 Fu9 .ilso.oT (l primer .ilso.o griego< Pero la verdad es Fue los .ilso.os de la !recia presocrtica sa#an muc-as cosas< Tales era un matemtico / un astrnomo consumado< Per.eccion su .ormacin en (gipto / $esopotmia< Sa#e Fue predi"o un

L(D(+$*0& Tales tam#i9n era .ilso.o, no? D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

A7

eclipse de Sol Fue -u#o al .inal de la guerra entre lidios / medas? +ealiM uno de los primeros almanaFues Qtengo entendido Fue -o/ les de"is esta tarea a los campesinosQ / ense a nuestros marinos a llevar un #arco por la noc-e guindose por la constelacin de la )sa $enor< Oue adems un conse"ero poltico, un avispado -om#re de negocios / un #uen ingeniero< * los .ilso.os de la !recia arcaica se les respeta#a no slo por el -ermoso la#orar de sus mentes, sino tam#i9n por sus talentos prcticos, o su ciencia aplicada, como dirais vosotros< 'a/ alguna di.erencia con los .sicos de -o/? L(D(+$*0& De veM en cuando -emos sa#ido -acer algo Htil< Pero lamento decir Fue nuestros logros suelen estar mu/ en.ocados en un punto concreto, / entre nosotros -a/ mu/ pocos Fue sepan griego< D($`
+,T)&

(ntonces es una suerte para usted Fue /o -a#le en ingl9s, a Fue s? Sea como sea, Tales, como /o mismo, se -aca una pregunta #sica& KDe Fu9 est -ec-o el mundo, / cmo .unciona?L< * nuestro alrededor vemos lo Fue parece un caos< %rotan las .lores, / mueren< Las inundaciones destru/en la tierra< Los lagos se convierten en desiertos< Los meteoritos caen del cielo< Los tornados salen no se sa#e de dnde< De tiempo en tiempo estalla una montaa< Los -om#res enve"ecen / se vuelven polvo< 'a/ algo permanente, una identidad soterrada, Fue persista a lo largo de tanto cam#io? a#e reducir todo ello a reglas tan simples Fue nuestro po#re espritu pueda entenderlas? (l agua< Tales deca Fue el agua era el elemento Hltimo / primario< 0o es una idea tan loca< 0o esto/ del todo seguro de Fu9 pensa#a Tales< Pero tenga esto en cuenta& el agua es esencial para el crecimiento, al menos para el de las plantas< Las semillas son de naturaleMa -Hmeda< Pocas cosas -a/ Fue no desprendan agua cuando se las calienta< 1 el agua es la Hnica sustancia conocida Fue puede eGistir en .orma slida, lFuida o gaseosa ;como va-o o vapor=< SuiM pensara Fue el agua podra trans.ormase en tierra si se llevara el proceso ms adelante< 0o s9< Pero Tales -iMo Fue la ciencia, como vosotros la llamis, tuviera un gran comienMo< La impresin Fue -a/ por el (geo es Fue los -istoriadores, *ristteles so#re todo, les dieron a Tales / su grupo un mal palo< * *ristteles le o#sesiona#an las .uerMas, la causacin< *penas si se puede -a#lar con 9l de nada ms, / la tom con Tales / sus amigos de $ileto< Por Fu9 el agua? 1 Fu9 .uerMa causa el cam#io del agua rgida a la et9rea? Por Fu9 -a/ tantas .ormas di.erentes de agua?

L(D(+$*0& Dio Tales una respuesta? D($` D($`


+,T)&

L(D(+$*0& mo se le ocurri?
+,T)&

L(D(+$*0& 0o esta#a mal para tratarse del primer intento< D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

AA

L(D(+$*0& (n la .sica moderna, e-P en la .sica de estos tiempos se reFuieren .uerMas adems deP D($`
+,T)&

Tales / su gente podran mu/ #ien -a#er in"ertado la nocin de causa en la naturaleMa misma de su materia #asada en el agua< RLa .uerMa / la materia uni.icadasT De"emos esto para ms tarde< Podr entonces -a#larme de esas cosas Fue llamis gluones / supersimetra /P

L(D(+$*0& Imesndose .ren9ticamente los ca#ellosJ& (stoP / Fu9 ms -iMo este genio? D($`
+,T)&

Tena algunas ideas convencionalmente msticas< rea Fue la Tierra .lota#a en agua< rea Fue los imanes tenan alma porFue pueden mover el -ierro< Pero crea tam#i9n, por muc-o Fue -a/a a nuestro alrededor una gran variedad de KcosasL, en la simplicidad, en Fue -a/ una unidad en el universo< Tales, para darle al agua un papel especial, com#ina#a una serie de argumentos racionales con todas las antiguallas mitolgicas Fue tena a mano<

L(D(+$*0& $e imagino Fue Tales crea Fue *tlas, de pie so#re una tortuga, lleva#a el mundo a cuestas< D($`
+,T)&

Au %ontraire< Tales / sus colegas cele#raron una importantsima reunin, seguramente en el reservado de un restaurante en el centro de $ileto< , -a#iendo #e#ido una cierta cantidad de vino egipcio, mandaron a *tlas al garete / adoptaron un acuerdo solemne& KDel da de -o/ en adelante, las eGplicaciones / teoras relativas a la manera en Fue el mundo .unciona se #asarn estrictamente en argumentos lgicos< 0i una supersticin ms< Sue no se invoFue ms a *tenea, _eus, '9rcules, +a, %uda, LaoB TMe< Yeamos si podemos dar con ello por nosotros solosL< SuiM sea este el acuerdo ms importante "ams adoptado< (ra el 8?@ a< <, un "ueves por la noc-e seguramenteV .ue el nacimiento de la ciencia<

L(D(+$*0& (s Fue cree Fue nos -emos li#rado /a de la supersticin? 0o conoce a nuestros creacionistas? 1 a nuestros eGtremistas de los derec-os de los animales? D($`
+,T)&

*Fu en el Oermila#?

L(D(+$*0& 0o, pero no andan demasiado le"os< Pero dgame& cundo sali la idea esa de la tierra, del aire, del .uego / del agua? D($`
+,T)&

R(c-e el .renoT *ntes de Fue lleguemos a esa teora vienen unos cuantos .ulanos< *naGimandro, por decir slo uno< (ra un compaero "oven de Tales, en $ileto< Tam#i9n *naGimandro gan sus galones -aciendo cosas prcticas, como, por e"emplo, con.eccionarles a los marinos milesios un mapa del mar 0egro< *l igual Fue Tales, anda#a tras un ladrillo primario del Fue estuviese -ec-a la materia, pero decidi Fue no poda ser el agua<

(l primer .sico de partculas

A?

L(D(+$*0& )tro gran avance del pensamiento griego, Fu9 duda ca#e< ul era su candidato, la #aklava? D($`
+,T)&

+ase< Pronto llegaremos a vuestras teoras< *naGimandro .ue otro genio prctico /, como su mentor Tales, emple su tiempo li#re en participar en el de#ate .ilos.ico< La lgica de *naGimandro era #astante sutil< onsidera#a Fue el mundo esta#a compuesto por contrarios en guerra& lo caliente / lo .ro, lo -Hmedo / lo seco< (l agua eGtingue el .uego, el sol seca el agua, etc9tera< Por lo tanto, la sustancia primaria del universo no poda ser el agua o el .uego o cualFuier cosa Fue se caracteriMase por uno de estos contrarios< (n ello no -a#ra simetra< 1 usted sa#e cunto amamos los griegos la simetra< Por e"emplo, si toda la materia era originalmente agua, como deca Tales, entonces nunca -a#ran surgido el calor o el .uego, pues el agua no genera el .uego, sino Fue aca#a con 9l< Lo Fue llamamos a'eiron, Fue signi.ica Ksin #ordesL< (l primer estado de la materia era una masa indi.erenciada de proporciones enormes, posi#lemente in.initas< (ra la KpastaL primitiva, neutra entre los contrarios< (sta idea tuvo una pro.unda in.luencia en mi propio pensamiento<

L(D(+$*0& (ntonces, (u: propuso corno sustancia primaria? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& *s Fue ese apeiron era algo por el estilo de su &-to*o, eGcepto en Fue se trata#a de una sustancia in.inita, lo contrario a una partcula in.initesimal? (so no con.unde ms las cosas? D($`
+,T)&

0oV es Fue *naGimandro no se para#a a-< (l apeiron era in.inito, tanto en el espacio como en el tiempo, pero adems careca de estructuraV no tena partes componentes< 0o era nada sino Hnica / eGclusivamente apeiron< 1 si tienes Fue escoger una sustancia primaria, lo me"or es Fue tenga esa cualidad< De -ec-o, lo Fue Fuiero es llevarle a usted a una posicin eno"osa -aci9ndole ver Fue, tras dos mil aos, vais a aca#ar por apreciar la presciencia de los mos< Lo Fue *naGimandro -iMo .ue inventar el vaco< reo Fue vuestro *< $< Dirac aca# .inalmente por darle al vaco, en los aos veinte, las propiedades Fue se mereca< (l apeiron de *naGi .ue el prototipo de mi propio KvacoL, una nada en la Fue se mueven las partculas< ,saac 0eNton / James lerk $aGNell lo llamaron 9ter< (scuc-e esto Isa%a de su toga un ro##o de 'erga*ino, ! se %ue#ga de #a nariz unas gafas Magnavisi)n 'ara #eer, de #as de 're%io redu%idoJ& *naGimandro dice& K0o del agua ni de ningHn otro de los llamados elementos, sino de una sustancia di.erente Fue carece de #ordes vienen a la eGistencia todos los cielos / los mundos Fue -a/ en ellos< Las cosas perecen volviendo a las Fue les dieron el serP los contrarios estn en el uno / son separados

L(D(+$*0& Pero Fu9 pasa con la pasta, la materia? D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

A8

de 9lL< *-ora #ien, s9 Fue los tipos del siglo WW estis siempre -a#lando de una materia / una antimateria Fue se crean en el vaco, Fue se aniFuilanP L(D(+$*0& D($`
+,T)&

laro Fue s, peroP uando *naGimandro dice Fue los contrarios esta#an en el apeiron Q llmelo usted un vaco, o llmelo 9terQ / se separaron de 9l, no se parece a algo Fue decs vosotros?

L(D(+$*0& *lgo as, pero me interesan muc-o ms las raMones por las Fue *naGimandro pensa#a esas cosas< D($`
+,T)&

0o anticip, por supuesto, la antimateria< Pero pensa#a Fue en un vaco adecuadamente dotado, los contrarios podran separarse& lo caliente / lo .ro, lo -Hmedo / lo seco, lo dulce / lo amargo< 'o/ aads lo positivo / lo negativo, el norte / el sur< uando se com#inan, sus propiedades se anulan en un apeiron neutro< 0o anda cerca?

L(D(+$*0& 1 Fu9 me dice de los demcratas / los repu#licanos? 'a#a un griego Fue se llama#a +epu#licas? D($`
+,T)&

$u/ gracioso< *naGimandro, por lo menos, intent eGplicar el mecanismo Fue crea la diversidad a partir de un elemento primario< 1 su teora condu"o a un nHmero de su#creencias, algunas de las cuales -asta podra compartir usted seguramente< *naGimandro crea, por e"emplo, Fue el -om#re evolucion a partir de animales in.eriores, Fue a su veM descendan de criaturas marinas< La ms importante de sus ideas cosmolgicas consista en li#rarse no slo de *tlas, sino -asta del oc9ano de Tales Fue sostena la Tierra< ,magnesela ;sin Fue se le -a/a dado aHn .orma es.9rica= suspendida en el espacio in.inito< 0o -a/ a dnde ir< Lo Fue estara totalmente de acuerdo con las le/es de 0eNton si, como crean estos griegos, no -u#iera nada ms< *naGimandro pensa#a tam#i9n Fue tena Fue -a#er ms de un mundo o universo< Deca Fue -a#a un nHmero ilimitado de universos, todos perecederos, uno tras otro en sucesin< !urdese sus cuas pu#licitarias< La idea de Fue -a/ innumera#les universos lleg a ser mu/ importante para nosotros, los atomistas<

L(D(+$*0& omo los universos alternativos de Star Trek? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& (spere un minuto< $e esto/ acordando de algo Fue escri#i usted / Fue, a luM de la cosmologa moderna, me da escalo.ros< 'asta me lo aprend de memoria< Yeamos& K'a/ innumera#les mundos de di.erentes tamaos< (n algunos no -a/ sol ni luna, en otros son ma/ores Fue en el nuestro, / los -a/ Fue tienen ms de un sol / ms de una lunaL< D($`
+,T)&

S, los griegos compartimos algunas ideas con vuestro capitn Xirk< Pero vestimos muc-o me"or< omparo ms #ien mi idea a los

(l primer .sico de partculas

AC

universos #ur#u"a so#re los Fue vuestros cosmlogos in.lacionistas andan pu#licando artculos en estos das< L(D(+$*0& Por eso, la verdad, me Fued9 como Fuien ve visiones< 2no de sus predecesores, no crea Fue el aire era el elemento Hltimo? D($`
+,T)&

Se re.iere a *naGmenes, "oven compaero de *naGimandro / el Hltimo del grupo de Tales< La verdad es Fue dio un paso atrs con respecto a *naGimandro / di"oV como Tales, Fue -a#a un elemento primordial comHn, slo Fue segHn 9l ese elemento era el aire, no el agua<

L(D(+$*0& De#era -a#er -ec-o caso a su mentorV entonces -a#ra descartado algo tan prosaico como el aire< D($`
+,T)&

S, pero *naGmenes dio con un inteligente mecanismo Fue eGplica#a la trans.ormacin de varias .ormas de materia a partir de esa sustancia primaria< De mis lecturas coli"o Fue usted es uno de esos eGperimentadores< $e -e dado cuenta de sus sarcasmos -acia #uena parte de la teora griega< Sospec-o Fue sus pre"uicios le vienen de Fue muc-as de esas ideas, aun cuando el mundo Fue nos rodea nos sugiera Fue son verosmiles, no se prestan a una veri.icacin eGperimental conclu/ente<

L(D(+$*0& 1ea-< Le supone a usted eso algHn pro#lema? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& (s verdad< Los eGperimentadores Fuieren entraa#lemente las ideas Fue pueden veri.icarse< *s es como nos ganamos la vida< D($`
+,T)&

Podra entonces sentir ms respeto por *naGmenesV sus creencias se #asa#an en la o#servacin< TeoriMa#a Fue los distintos elementos de la materia se separa#an del aire mediante la condensacin / la rare.accin< Se puede reducir el aire a roco / viceversa< (l calor / el .ro trans.orman el aire en sustancias di.erentes< Para ver cmo se conecta el calor con la rare.accin / el .ro con la condensacin, *naGmenes aconse"a#a Fue se realiMase el siguiente eGperimento& esprese con los la#ios casi cerradosV el aire saldr .ro< Pero si se a#re muc-o la #oca, el aliento ser ms caliente< ongreso le encantara *naGmenes< Sus eGperimentos son ms #aratos Fue los mos< 1 tanto darse aireP

L(D(+$*0& *l D($`
+,T)&

Lo -e cogido, pero Fuera disipar su idea de Fue los griegos de la *ntigUedad no -acan ningHn eGperimento< (l ma/or pro#lema de los pensadores del estilo de Tales / *naGimandro era su creencia de Fue las sustancias se podan trans.ormar& el agua poda volverse tierraV el aire, .uego< 0o puede pasar< 0adie se en.rent a esta pega de nuestra .iloso.a -asta la aparicin de dos de mis contemporneos, Parm9nides / (mp9docles<

L(D(+$*0& (mp9docles es el de la tierra, el aire, etc9tera, no? +e.r9sFueme las ideas so#re Parm9nides<

(l primer .sico de partculas

A>

D($`

+,T)&

* menudo le llaman el padre del idealismo, porFue ese necio de Platn tom #uena parte de su pensamiento, pero en realidad era un materialista de tomo / lomo< 'a#la#a muc-o del Ser, pero su Ser era material< (n esencia, Parm9nides sostena Fue el Ser no poda ni empeMar a eGistir ni desaparecer< La materia no poda andar entrando / saliendo de la eGistencia< *- est / no podemos destruirla<

L(D(+$*0& %a"emos al acelerador / le ensear9 lo eFuivocado Fue esta#a Parm9nides< $etemos materia en la eGistencia / la sacamos de ella todo el rato< D($`
+,T)&

De acuerdo, de acuerdo< Pero es una nocin importante< Parm9nides a#raMa#a una idea Fue a los griegos nos es mu/ Fuerida& la de unicidad< La totalidad< Lo Fue eGiste, eGiste< (s completo / duradero< Tengo la impresin de Fue usted / sus colegas tam#i9n a#raMan la idea de unidad<

L(D(+$*0& S, es un concepto duradero / entraa#le< 0os es.orMamos por alcanMar la unidad en nuestras creencias siempre Fue podemos< La gran uni.icacin es una de nuestras o#sesiones actuales< D($`
+,T)&

1 la verdad es Fue no pod9is -acer Fue eGista nueva materia a voluntad< reo Fue ten9is Fue aadir energa en el proceso< *s Fue, en cierta .orma, Parm9nides no anda#a tan descaminado< Si se inclu/en tanto la materia como la energa en lo Fue 9l llama#a Ser, entonces -a/ Fue darle la raMn< (l Ser, entonces, no puede empeMar a eGistir ni desaparecer, al menos no de una .orma total< 1 sin em#argo, los sentidos nos dicen otra cosa< Yemos Fue los r#oles se Fueman -asta las races< *l .uego puede destruirlo el agua< (l aire caliente del verano evapora el agua< Salen las .lores, / mueren< (mp9docles vio una .orma de evitar esta contradiccin aparente< oincida con Parm9nides en Fue la materia -a de conservarse, Fue no puede aparecer o desaparecer al aMar< Pero discrepa#a de Tales / *naGmenes por lo Fue se re.iere a Fue un tipo de materia pueda convertirse en otro< mo, entonces, ca#a eGplicar el cam#io constante Fue vemos a nuestro alrededor? 'a/ slo cuatro tipos de materia, di"o (mp9docles< Sus tierra, aire, .uego / agua .amosos< 0o se convierten en otros tipos de materiaV son las partculas inmuta#les / Hltimas Fue .orman los o#"etos concretos del mundo< Pensa#a Fue le i#a a gustar< Los o#"etos empieMan a eGistir por la meMcla de estos elementos, / de"an de serlo al separarse sus elementos<, Pero los elementos mismos Qla tierra, el aire, el agua, el .uegoQ ni empieMan a eGistir ni desaparecen, sino Fue permanecen inmuta#les< 0i Fue decir tiene Fue discrepo de 9l en

L(D(+$*0& (s verdad, / tengo la .actura de la luM para pro#arlo< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& (sto /a es otra cosa< D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

A6

cuanto a la identidad de estas partculas, pero por lo Fue se re.iere a los principios .undamentales el su/o .ue un salto intelectual importante< Slo -a/ unos pocos ingredientes #sicos en el mundo, / los o#"etos se constru/en meMclndolos de muc-simas maneras< Por e"emplo, (mp9docles di"o Fue el -ueso se compone de dos partes de tierra, dos de agua / cuatro de .uego< Por a-ora se me escapa cmo lleg a esta receta< L(D(+$*0& Pro#amos la meMcla de aireBtierraB.uegoBagua / lo Hnico Fue nos sali .ue #arro caliente con #ur#u"as< D($`
+,T)&

Pon la discusin en manos de un KmodernoL, Fue /a la degradar<

L(D(+$*0& 1 Fu9 pasa con las .uerMas? Parece Fue los griegos no os disteis cuenta de Fue adems de las partculas -acen .alta .uerMas< D($`
+,T)&

1o tengo mis dudas, pero (mp9docles estara de acuerdo< a/ en la cuenta de Fue eran necesarias .uerMas para .undir estos elementos / .ormar as otros o#"etos, / sac a colacin dos& el amor / la discordiaV el amor para Fue las cosas se "unten, la discordia para separarlas< SuiM no sea mu/ cient.ico, pero los cient.icos de su 9poca, no tienen acaso un sistema de creencias similar so#re el universo? 2nas cuantas partculas / un con"unto de .uerMas? 0o se les da a veces nom#res capric-osos?

L(D(+$*0& (n cierta .orma, s< Tenemos lo Fue llamamos el Kmodelo estndarL, segHn el cual ca#e eGplicar todo lo Fue sa#emos del universo con la interaccin de una docena de partculas / cuatro .uerMas< D($`
+,T)&

*- lo tiene< 0o parece Fue la visin del mundo de (mp9docles suene tan di.erente, no? Di"o Fue se poda eGplicar el universo con cuatro partculas / dos .uerMas< Yosotros slo -a#9is aadido unas cuantas ms, pero la estructura de am#os modelos es parecida, o no?

L(D(+$*0& Sin duda, pero no coincidimos en el contenido& .uego, tierra, discordiaP D($`
+,T)&

%ueno, supongo Fue algo tendr9is Fue ensear tras dos mil aos de tra#a"o duro< Pero, no, /o tampoco acepto el contenido de la teora de (mp9docles< R*-, a-ora entramos en materiaT La o#ra de Parm9nides / (mp9docles prepar el terreno para la ma< reo en el &-to*o, o tomo, Fue no se puede partir< (l tomo es el ladrillo de Fue est -ec-o el universo< Toda materia se compone de disposiciones diversas de tomos< (s la cosa ms peFuea Fue -a/ en el universo<

L(D(+$*0& (ntonces, en Fu9 cree usted? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& Tenais en el siglo Y a< < los instrumentos necesarios para -allar o#"etos invisi#les? D($`
+,T)&

0o eGactamente para K-allarlosL<

(l primer .sico de partculas

?@

L(D(+$*0& Para Fu9 entonces? D($`


+,T)&

SuiM Kdescu#rirL sea una pala#ra me"or< Descu#r el tomo mediante la +aMn Pura<

L(D(+$*0& Lo Fue est dici9ndome es Fue slo pens en ello< 0o se molest en -acer algHn eGperimento< D($`
+,T)&

Icon gestos se re.iere a las secciones le"anas del la#oratorioJ& *lgunos eGperimentos los -ace me"or la mente Fue los ma/ores / ms precisos instrumentos<

L(D(+$*0& Su9 le dio a usted la idea de los tomos? Oue, -e de admitirlo, una -iptesis #rillante< Pero va muc-o ms le"os Fue las ideas Fue la precedieron< D($` D($`
+,T)&

(l pan< 0o -a#lo de ese pan< Oue antes de la era de las su#venciones< $e re.iero al pan de verdad< 2n da, durante un prolongado a/uno, alguien entr en mi estudio con un pan reci9n sacado del -orno< *ntes de verlo /a sa#a Fue era pan< Pens9& una esencia invisi#le del pan -a via"ado -asta llegar a mi nariM griega< 'ice una nota so#re los olores / re.leGion9 so#re otras Kesencias via"erasL< 2n c-arco de agua se encoge / aca#a por desaparecer< Por Fu9? mo? (s posi#le Fue, como le pasa#a a mi pan caliente, salten del c-arco unas esencias invisi#les del agua / via"en largas distancias? 2n montn de peFueeces asV las ves, piensas en ellas, -a#las de ellas< $i amigo Leucipo / /o discutimos das / das, a veces -asta Fue sala el Sol / nuestras mu"eres venan con un garrote a por nosotros< *l .inal llegamos a la conclusin de Fue si todas las sustancias esta#an -ec-as de tomos, invisi#les porFue eran demasiado peFueos para el o"o -umano, tendramos demasiados tipos di.erentes& tomos de agua, tomos de -ierro, tomos de p9talos de margarita, tomos de las patas de delante de una a#e"a< 2n sistema tan .eo Fue no sera griego< (ntonces se nos ocurri una idea me"or< Ten slo unos cuantos estilos de tomos, el liso, el #asto, el redondo, el angular, / un nHmero selecto de .ormas di.erentes, pero un suministro de cada tipo in.inito< Ponlos entonces en el espacio vaco< ;R -ico, tendras Fue -a#er visto toda la cerveMa Fue tomamos para entender el espacio vacoT mo de.ines Knada en a#solutoL?= Sue esos tomos se muevan al aMar< Sue se muevan sin cesar, Fue c-oFuen ocasionalmente / a veces se peguen / "unten< (ntonces una coleccin de tomos -ar el vino, otra el vaso en Fue se sirve, el Fueso ditto .eta, la #aklava / las aceitunas< (se es su pro#lema< 0o se -a Fuedado nunca mirando las motas de polvo Fue danMan en un -aM de luM Fue entra en una -a#itacin a

L(D(+$*0& (l pan? Para ganrselo se le ocurri a usted?


+,T)&

L(D(+$*0& 0o argu/ *ristteles Fue esos tomos caeran naturalmente? D($`


+,T)&

(l primer .sico de partculas

?5

oscuras? (l polvo se mueve en todas / cada una de las direcciones, "usto como los tomos< L(D(+$*0& mo lleg a la idea de la indivisibi#idad de #os &to*os? D($`
+,T)&

(n mi ca#eMa< ,magnese un cuc-illo de #ronce pulido< Le pedimos a nuestro sirviente Fue se pase el da entero a.ilando el #orde -asta Fue pueda cortar una #riMna de -ier#a cogida por la otra punta< Satis.ec-o por .in, me pongo manos a la o#ra< o"o un troMo de FuesoP Por supuesto< Lo parto en dos con el cuc-illo< 1 as una / otra veM, -asta Fue me Fuede una piMca tan peFuea Fue no pueda cogerla< (ntonces pienso Fue si /o mismo .uera muc-o ms peFueo, la piMca me parecera muc-o ma/or / podra cogerla, / con el cuc-illo me"or a.ilado todava, podra partirla / partirla< 1 entonces tengo Fue reducirme a m mismo otra veM mentalmente, al tamao de un grano en la nariM de una -ormiga< Sigo partiendo el Fueso< Si el proceso se repite lo su.iciente, sa#e cul sera el resultado? laro, un feta-%o*'#i< IgrueJ& 'asta el Oilso.o Fue +e se Fueda sin pala#ras ante un c-iste -orri#le< Si puedo continuarP *ca#ar9 por llegar a un troMo de pasta tan duro Fue no se podr cortarlo nunca, aun cuando -u#iera tantos sirvientes como para a.ilar el cuc-illo durante cien aos< reo Fue, por necesidad, el o#"eto ms peFueo no puede partirse< (s inconce#i#le Fue podamos seguir partiendo para siempre, como dicen algunos a los Fue llaman doctos .ilso.os< *-ora tenemos el o#"eto Hltimo Fue no ca#e partir, el atomos< S, por Fu9? Son tan di.erentes vuestras ideas -o/?

L(D(+$*0& Oeta? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& D($`
+,T)&

L(D(+$*0& 1 usted plante esa idea en la !recia del siglo Y a< <? D($`
+,T)&

L(D(+$*0& %ueno, la verdad es Fue son casi las mismas< Lo Fue pasa es Fue odiamos Fue usted lo -a/a pu#licado antes< D($`
+,T)&

Pero lo Fue los cient.icos llamis tomo no es lo Fue /o tena en mente<

L(D(+$*0& *-, eso es culpa de algunos Fumicos del siglo W,W< 0o, nadie cree -o/ Fue los tomos de la ta#la peridica de los elementos Qel -idrgeno, el oGgeno, el car#n, etc9teraQ sean o#"etos indivisi#les< (sos tos corrieron demasiado< re/eron Fue -a#an encontrado los tomos en Fue usted pensa#a< Pero .alta#an todava muc-os cortes de cuc-illo antes del Fueso Hltimo< D($`
+,T)&

1 -o/ /a lo -a#9is encontrado?

L(D(+$*0& @os -a#9is encontrado< 'a/ ms de uno<

(l primer .sico de partculas

?D

D($` D($`

+,T)&

S, claro< Leucipo / /o creamos Fue -a#a muc-os< Dgaselo a la seora de Leucipo< R*-, /a s9 Fue algunos eruditos piensan Fue era un persona"e .icticioT Pero era tan real como el $acintos- este o como se llame Ida un golpe en la parte de arri#a del ordenadorJ, sea lo Fue sea< Leucipo era de $ileto, como Tales / los dems< 1 ela#oramos "untos nuestra teora atmica, as Fue cuesta recordar a Fui9n se le ocurri Fu9< Slo porFue era unos pocos aos ma/or, dicen Fue .ue mi maestro< S, de eso s me acuerdo< 'a/ un nHmero in.inito de unidades indivisi#les< Di.ieren en tamao / .orma, pero aparte de eso no tienen ninguna otra propiedad real Fue no sea la solideM, Fue no sea la impenetra#ilidad< S, es una #uena manera de eGpresarlo<

L(D(+$*0& Pensa#a Fue Leucipo no eGisti en realidad<


+,T)&

L(D(+$*0& Pero .ue usted Fuien insisti en Fue -a#a muc-os tomos< D($`
+,T)&

L(D(+$*0& Tienen .orma pero por lo dems carecen de estructura< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& *s Fue, en su modelo estndar, por as llamarlo, cmo relaciona usted las cualidades de los tomos con las de las cosas Fue .orman? D($`
+,T)&

%ueno, no es tan espec.ico< oncluimos Fue las cosas dulces, por e"emplo, esta#an -ec-as de tomos lisos / las amargas de tomos cortantes< Lo sa#emos porFue -ieren la lengua< Los lFuidos estn compuestos por tomos redondos / los tomos metlicos tienen peFueos riMos Fue los mantienen "untos< Por eso son los metales tan duros< (l .uego lo componen peFueos tomos es.9ricos, / lo mismo el alma del -om#re< omo Parm9nides / (mp9docles teoriMaron, no puede nacer ni destruirse nada Fue sea real< Los o#"etos Fue vemos alrededor cam#ian constantemente, pero eso es porFue estn -ec-os de tomos, Fue pueden ensam#larse / desensam#larse< Los tomos estn en constante movimiento< * veces, cuando tienen .ormas Fue enca"an, se com#inan, / as se crean o#"etos lo su.icientemente grandes para Fue los podamos ver& los r#oles, el agua, las do#*ades< (se movimiento constante puede -acer tam#i9n Fue los tomos se separen / engendrar el cam#io aparente de la materia Fue vemos a nuestro alrededor< 0o< (s una ilusin<

L(D(+$*0& mo ocurre ese ensam#larse / desensam#larse? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& Pero no se crea materia nueva ni se destru/e en t9rminos atmicos? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& Si toda sustancia se crea a partir de estos tomos esencialmente desprovistos de caractersticas, por Fu9 son tan di.erentes los o#"etos? Por Fu9 las rocas son duras, por e"emplo, / las ove"as #landas?

(l primer .sico de partculas

?7

D($`

+,T)&

(s .cil< Dentro de las cosas duras -a/ menos espacio vaco< Los tomos estn densamente empaFuetados< (n las cosas #landas -a/ ms espacio< Sin duda< $i compaero Leucipo / /o inventamos el tomo< Por lo tanto, necesit#amos algHn sitio donde ponerlo< Leucipo se li del todo ;/ em#orrac- un poco= tratando de de.inir el espacio vaco en el Fue pudi9ramos poner nuestros tomos< Si est vaco, no es nada, / cmo puede de.inirse nada? Parm9nides tena una prue#a acoraMada de Fue el espacio vaco no puede eGistir< *l .inal decidimos Fue su prue#a no eGista< IEe r$e entre dientesJ $enudo pro#lema< 'rtate de vino de retsina< Durante la 9poca del aireBtierraB.uegoBagua, se consider Fue el vaco era la Fuinta esencia ;Fuintaesencial es vuestra pala#ra=< Oue para nosotros un verdadero pro#lema< Los modernos, aceptis el vaco sin rec-istar?

L(D(+$*0& *s Fue los griegos acepta#ais el concepto de espacio< (l vaco< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 0o -a/ ms remedio< 0ada .unciona sin, #ueno, la nada< Pero incluso -o/ en da es un concepto di.cil / comple"o< Sin em#argo, como usted nos record, nuestra KnadaL, el vaco, siempre est lleno de conceptos tericos& el 9ter, la radiacin, un mar de energa negativa, el 'iggs< omo un cuarto trastero< 0o s9 Fu9 -aramos sin 9l< D($`
+,T)&

Puede imaginarse lo di.cil Fue era en el AD@ a< < eGplicar el vaco< Parm9nides -a#a negado la realidad del espacio vaco< Leucipo .ue el primero Fue di"o Fue no podra -a#er movimiento sin un vaco, luego el vaco -a#a de eGistir< Pero (mp9docles sac un inteligente truco Fue enga a la gente por un tiempo< Di"o Fue el movimiento poda tener lugar sin espacio vaco< Oi"aos en un peM Fue nada por el oc9ano, di"o< La ca#eMa aparta el agua, / 9sta se mueve de .orma instantnea al espacio Fue de"a en la cola el peM en movimiento< Los dos, el peM / el agua, estn siempre en contacto< )lvdense del espacio vaco< (mp9docles era un -om#re #rillante, / /a antes -a#a demolido e.icaMmente argumentos a .avor del vaco< Los pitagricos, por e"emplo Qcontemporneos de (mp9doclesQ, acepta#an el vaco por la raMn o#via de Fue las unidades -an de estar separadas< S, / en la 9poca Fue sea no es tan mala idea< )tras creencias su/as eran #anales, como Fue uno no de#a sentarse encima de un celemn o estar so#re los recortes de las uas de sus propios pies< Pero adems -icieron en matemticas / en geometra algunas cosas interesantes, como usted #ien sa#e< (n el asunto del vaco, sin em#argo, (mp9docles se la tuvo con ellos porFue

L(D(+$*0& 1 la gente se trag ese argumento? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 0o eran esos los .ilso.os Fue se nega#an a comer "udas? D($`
+,T)&

(l primer .sico de partculas

?A

decan Fue el vaco est relleno de aire< Para destruir su argumento le #ast con mostrar Fue el aire era corpreo< L(D(+$*0& (ntonces, cmo lleg usted a aceptar el vaco? 2sted respeta#a el pensamiento de (mp9docles, no? D($`
+,T)&

(n e.ecto, / este punto me tuvo .rustrado muc-o tiempo< (l vaco me crea pro#lemas< mo lo descri#o? Si de verdad no es nada, entonces cmo puede eGistir? $is manos estn tocando su escritorio< 1endo -acia 9l, mis palmas -an sentido el suave roce del aire Fue, entre m / su super.icie, rellena el vaco< Pero el aire no puede ser el vaco mismo, como (mp9docles puntualiM tan -#ilmente< mo puedo imaginar mis tomos si no puedo sentir el vaco en el Fue -an de moverse? 1, sin em#argo, si Fuiero eGplicar el mundo de alguna .orma con los tomos, -e de de.inir en primer lugar algo Fue, al carecer de propiedades, parece tan inde.ini#le<

L(D(+$*0& *s Fue, Fu9 -iMo usted? D($` D($`


+,T)

Iri:ndoseJ& Decid no preocuparme< De"9 el pro#lema en el vaco< aebcde< IPerdn<J 'a#lando en serio, resolv el pro#lema con mi cuc-illo< 0o, uno de verdad, con el Fue se parte, digamos, una manMana de verdad< La -o"a tiene Fue encontrar espacios vacos por donde pueda penetrar<

L(D(+$*0& R)i Ya/T


+,T)&

L(D(+$*0& (se imaginario Fue parte el Fueso en tomos? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 1 si la manMana est compuesta de tomos slidos, empaFuetados sin Fue Fuede un -ueco? D($`
+,T)&

(ntonces sera impenetra#le, porFue los tomos son impenetra#les< 0o, toda la materia Fue vemos / palpamos se puede partir si se tiene una -o"a lo #astante a.ilada< Luego el vaco eGiste< Pero casi siempre me deca a m mismo por aFuel entonces, / aHn lo creo, Fue uno no de#e Fuedarse estancado para siempre por culpa de los impasses lgicos< Tiramos adelante, continuamos como si se pudiera aceptar la nada< Si vamos a seguir #uscando la clave del .uncionamiento de todas las cosas, este e"ercicio ser importante para nosotros< De#emos preparamos a correr el riesgo de caer mientras tomamos nuestro camino por el .ilo de la nava"a de la lgica< Supongo Fue a vosotros, los eGperimentadores modernos, os c-ocar esta actitud< Ten9is la necesidad de pro#ar todos / cada uno de los puntos para progresar<

L(D(+$*0& 0o, su punto de vista es mu/ moderno< 0osotros -acemos lo mismo< Damos cosas por sentado, o nunca iramos a parte alguna< * veces -asta le prestamos atencin a lo Fue dicen los tericos< 1

(l primer .sico de partculas

??

se nos conoce por -a#erles dado la espalda a Fue#raderos de ca#eMa Fue de"amos para los .sicos del .uturo< D($` D($` D($`
+,T)&

1a empieMa a tener sentido lo Fue dice usted< *parte de tomos / espacio vaco, nada eGisteV lo dems es opinin< omo di"e, llevo esperando siglos ver cundo coinciden, si es Fue llega a suceder, las opiniones del -om#re con la realidad< S9 Fue mis paisanos rec-aMaron el &-to*o, la partcula Hltima< oli"o Fue en 5667 la gente no slo lo acepta, sino Fue cree Fue -an dado con 9l<

L(D(+$*0& *s Fue, en resumidas cuentas, su universo es mu/ simple<


+,T)&

L(D(+$*0& Si usted lo -a resuelto todo, por Fu9 est aFu, a .inales del siglo WW?
+,T)&

L(D(+$*0& S / no< reemos Fue -a/ una partcula Hltima, pero no, en a#soluto, como usted di"o< D($`
+,T)&

mo entonces?

L(D(+$*0& Para empeMar, si #ien usted cree Fue el &-to*o es el ladrillo esencial, en realidad cree Fue -a/ muc-os tipos de &-to*osV los &-to*os de los metales tienen riMosV los &-to*os lisos .orman el aMHcar / otras cosas dulcesV los &-to*os cortantes constitu/en los limones, las sustancias cidas< (tc9tera< D($`
+,T)&

1 adnde va a parar usted?

L(D(+$*0& * Fue es demasiado complicado< 0uestro &-to*o es muc-o ms simple< (n su modelo -a#ra una variedad eGcesiva de &-to*os< Lo mismo podra -a#er tenido uno para cada tipo de sustancia< 0uestra esperanMa es -allar un solo K&-to*oL< D($`
+,T)&

*dmiro ese ansia de simplicidad, pero cmo podra .uncionar un modelo as? mo sacis la variedad de un solo &-to*o / Fu9 es ese &-to*o?

L(D(+$*0& (n este momento tenemos un nHmero peFueo de &-to*os< * un tipo de &-to*o lo llamamos KFuarkL / a otro KleptnLV reconocemos seis .ormas de cada tipo< D($`
+,T)&

(n Fu9 se parecen a mi &-to*o?

L(D(+$*0& Son indivisi#les, slidos, carentes de estructura< Son invisi#les< SonP peFueos< D($`
+,T)&

un peFueos? reemos Fue el Fuark es puntual< 0o tiene dimensiones /, al contrario Fue su &-to*o, no tiene, por lo tanto, .orma< Sin dimensiones? 1 sin em#argo eGiste, / es slido? reemos Fue es un punto matemtico, as Fue la cuestin de su solideM es discuti#le< La solideM aparente de la materia depende de los detalles de la manera en Fue se com#inan los Fuarks unos con otros / con los leptones<

L(D(+$*0& D($`
+,T)&

L(D(+$*0&

(l primer .sico de partculas

?8

D($`

+,T)&

uesta pensar en eso< Pero d9me tiempo< (ntiendo el pro#lema terico al Fue os en.rentis aFu< reo Fue puedo aceptar el Fuark, esa sustancia sin dimensiones< Sin em#argo, cmo pod9is eGplicar la variedad del mundo Fue nos rodea Qlos r#oles, los gansos / los $acintos-Q con tan pocas partculas?

L(D(+$*0& Los Fuarks / los leptones se com#inan para .ormar cualFuier otra cosa Fue -a/a en el universo< 1 tenemos seis de cada< Podemos -acer millones / millones de cosas con slo dos Fuarks / un leptn< Por un tiempo pensamos Fue eso era todo lo Fue necesit#amos< Pero la naturaleMa Fuiere ms< D($`
+,T)&

(sto/ de acuerdo en Fue tener doce partculas es ms simple Fue mis numerosos &-to*os, pero doce no de"a de ser un nHmero grande<

L(D(+$*0& Los seis tipos de Fuarks FuiM sean mani.estaciones di.erentes de una misma cosa< Decimos Fue -a/ seis Ksa#oresL de Fuarks< !racias a esto podemos com#inar los distintos Fuarks para construir todas las .ormas de materia< Pero no -ace .alta Fue -a/a un sa#or de Fuark distinto para cada tipo de o#"eto del universo Q uno para el .uego, uno para el oGgeno, uno para el plomoQ, lo Fue s es necesario en su modelo< D($`
+,T)&

mo se com#inan esos Fuarks?

L(D(+$*0& 'a/ una interaccin .uerte entre los Fuarks, un tipo de .uerMa mu/ curioso Fue se comporta de manera mu/ di.erente Fue las .uerMas el9ctricas, Fue tam#i9n participan< D($`
+,T)&

S, conoMco el negocio de la electricidad< Tuve una #reve c-arla con ese tal Oarada/ en el siglo W,W< SuiMs, pero sus matemticas eran -orri#les< 0o -a#ra -ec-o nada en (gipto, donde /o estudi9< Pero me esto/ saliendo del tema< 2sted -a#la de una interaccin .uerte< Se re.iere a esa .uerMa gravitatoria de la Fue -e odo -a#lar?

L(D(+$*0& 2n cient.ico #rillante< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& La gravedad? Demasiado d9#il< * los Fuarks los mantienen en realidad "untos unas partculas Fue se llaman gluones< D($`
+,T)&

*-, sus gluones< *-ora -a#lamos de un tipo totalmente nuevo de partcula< rea Fue la materia la -acan los Fuarks<

L(D(+$*0& 1 la -acen< Pero no se olvide de las .uerMas< Tam#i9n son partculas, a las Fue llamamos #osones gauge< Tienen una misin< 'an de llevar de la partcula * a la % / de vuelta a la * in.ormacin so#re la .uerMa< Si no, cmo sa#ra % Fue * e"erce una .uerMa so#re ella? D($`
+,T)&

RTomaT R(urekaT RSu9 idea tan griegaT * Tales le -u#iese encantado<

L(D(+$*0& Los #osones gauge o los ve-culos de la .uerMa o, como los llamamos, los transmisores de la .uerMa tienen propiedades Qla masa, el

(l primer .sico de partculas

?C

espn, la cargaQ Fue determinan el comportamiento de la .uerMa< *s, por e"emplo, la masa de los .otones, Fue transportan la .uerMa electromagn9tica, es nula, lo Fue les de"a via"ar mu/ deprisa< (sto indica Fue la .uerMa tiene un alcance mu/ largo< La interaccin .uerte, Fue los gluones, de masa nula tam#i9n, transportan, llegan tam#i9n -asta el in.inito, pero la .uerMa es tan intensa Fue los Fuarks nunca pueden ale"arse muc-o unos de otros< Las partculas pesadas E / _, Fue transportan lo Fue llamamos .uerMa d9#il, son de corto alcance< *ctHan slo en distancias sumamente minHsculas< Tenemos una partcula para la gravedad, a la Fue le damos el nom#re de gravitn, si #ien todava -emos de ver alguna o, siFuiera sea, ela#orar una #uena teora para ella< D($` D($`
+,T)&

1 esto es lo Fue dice usted Fue es Kms simpleL Fue mi modelo? 0o las eGplicamos< Leucipo / /o sa#amos Fue los tomos tenan Fue estar en movimiento constante, / simplemente lo dimos por #ueno< 0o dimos raMn alguna por la Fue el mundo -u#iera de tener en su origen este movimiento atmico incesante, eGcepto FuiM en el sentido milesio de Fue la causa del movimiento es parte del atri#uto del tomo< (l mundo es lo Fue es, / -a/ Fue aceptar ciertas caractersticas #sicas< on todas vuestras teoras so#re las cuatro .uerMas di.erentes, pod9is discrepar de esta idea?

L(D(+$*0& mo eGplicis los atomistas las distintas .uerMas?


+,T)&

L(D(+$*0& La verdad es Fue no< Pero Fuiere esto decir Fue los atomistas crean .irmemente en el destino, o en el aMar? D($` D($`
+,T)&

Todo lo Fue eGiste en el universo es .ruto del aMar / de la necesidad< 0o o#stante, la naturaleMa o#edece a los dos< (s verdad Fue de una semilla de amapola siempre sale una amapola, nunca un cardo< *- o#ra la necesidad< Pero en el nHmero de semillas de amapola Fue las colisiones de los tomos .orman puede mu/ #ien -a#er participado muc-o el aMar<

L(D(+$*0& (l aMar / la necesidad& dos conceptos opuestos<


+,T)&

L(D(+$*0& Lo Fue usted dice es Fue la naturaleMa nos reparte una mano de pFuer concreta, Fue depende del aMar< Pero esa mano tiene consecuencias necesarias< D($`
+,T)&

2n smil vulgar, pero s, as son las cosas< Le es este, mu/ a"eno?

L(D(+$*0& 0o, lo Fue usted aca#a de descri#ir es parecido a una de las creencias .undamentales de la .sica moderna, Fue llamamos teora cuntica< D($`
+,T)&

*-, s, esos "venes turcos de los aos mil novecientos veinte / treinta< 0o me par9 muc-o tiempo en esa 9poca< Todas esas luc-as con el tal (insteinP 0unca les vi muc-o sentido<

(l primer .sico de partculas

?>

L(D(+$*0& 0o dis.rut usted con esos maravillosos de#ates entre la camarilla cuntica Q0iels %o-r, Eerner 'eisen#erg, $aG %orn / su genteQ / los .sicos como (rNin Sc-rfdinger / *l#ert (instein Fue argUan contra la idea de Fue el curso de la naturaleMa lo determina el aMar? D($`
+,T)&

0o me entienda mal< (ran -om#res #rillantes, todos ellos< Pero sus discusiones aca#a#an siempre en Fue un partido o el otro sacase el nom#re de Dios / los supuestos motivos Fue 3l pudiera tener<

L(D(+$*0& (instein di"o Fue no poda aceptar Fue Dios "ugase a los dados con el universo< D($`
+,T)&

S, siempre se saca#an de la manga la carta escondida de Dios cuando el de#ate i#a mal< r9ame, /a tuve su.iciente de eso en la !recia antigua< ,ncluso mi de.ensor *ristteles me mand a la -oguera por mi creencia en el aMar / por aceptar el movimiento como algo dado< +ecuerdo Fue me gust, /a lo creo< onoc luego a +ic-ard Oe/nman, / me con.es Fue 9l tampoco la -a#a entendido nunca< Siempre tuve pro#lemas conP R(spere un minutoT 'a cam#iado de tema< Yolvamos a esas partculas KsimplesL so#re las Fue usted #al#ucea#a< (sta#a usted eGplicando cmo se "untan los Fuarks para -acerP para -acer Fu9?

L(D(+$*0& Le gust a usted la mecnica cuntica? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& Los Fuarks son los ladrillos de una gran clase de o#"etos a los Fue llamamos -adrones< (s una pala#ra griega Fue signi.ica KpesadoL< D($`
+,T)&

R$u/ #ienT

L(D(+$*0& (s lo menos Fue podemos -acer< (l o#"eto ms .amoso -ec-o de Fuarks es el protn< 'acen .alta tres Fuarks para -acer un protn< (n realidad, -acen .alta tres Fuarks para -acer los muc-os primos -ermanos del protn Fue -a/, pero con seis -a/ muc-as com#inaciones de tres Qcreo Fue son doscientas diecis9isQ< Se -an descu#ierto la ma/ora de esos -adrones / se les -an dado letras griegas por nom#res, como lam#da ;g=, sigma ;h=, etc9tera< D($`
+,T)&

(s el protn uno de esos -adrones?

L(D(+$*0& 1 el ms corriente de nuestro presente universo< Juntando tres Fuarks se tiene un protn o un neutrn, por e"emplo< Puede entonces -acerse un tomo aadi9ndole un electrn, Fue pertenece a la clase de partculas llamadas leptones, a un protn< * este tomo en concreto se le llama de -idrgeno< on oc-o protones / el mismo nHmero de neutrones / oc-o electrones se constru/e un tomo de oGgeno< Los neutrones / los protones se apian en un diminuto cogollo al Fue damos el nom#re de nHcleo< Junte dos tomos de -idrgeno / uno de oGgeno, / tendr agua< 2n poco

(l primer .sico de partculas

?6

de agua, un poco de car#ono, algo de oGgeno, unos cuantos nitrgenos, / ms tarde o ms temprano tendr mosFuitos, ca#allosB/ griegos< D($` D($`
+,T)&

1 todo empieMa con los Fuarks< 1 eso es todo lo Fue -ace .alta<

L(D(+$*0& R(aT
+,T)&

L(D(+$*0& 0o eGactamente< 'ace .alta algo Fue permita a los tomos permanecer "untos / pegarse a otros tomos< D($` D($`
+,T)&

)tra veM los gluones< RijhklmjT IRLstimaTJ

L(D(+$*0& 0o, slo pegan a unos Fuarks con otros<


+,T)&

L(D(+$*0& *- es donde Oarada/ / los dems electricistas, como arlitos oulom#, -acen acto de presencia< (studiaron las .uerMas el9ctricas Fue unen los electrones al nHcleo< Los tomos se atraen unos a otros mediante una complicada danMa de nHcleos / electrones< D($` D($`
+,T)&

(sos electrones, estn tam#i9n detrs de la electricidad? Son tam#i9n, por lo tanto, #osones gauge, como los .otones, los E / los _?

L(D(+$*0& (s una de sus -a#ilidades principales<


+,T)&

L(D(+$*0& 0o, los electrones son partculas de la materia< Pertenecen a la .amilia de los leptones< Los Fuarks / los leptones constitu/en la materia< Los .otones, los gluones, los E, los _ / el gravitn constitu/en las .uerMas< 2no de los desarrollos actuales ms apasionantes es el Fue la mera distincin entre materia / energa va/a di.uminndose< Todo son partculas< 2na nueva simplicidad< D($`
+,T)&

$e gusta ms mi sistema< $i comple"idad parece ms simple Fue vuestra simplicidad< (ntonces, Fu9 son los otros cinco leptones?

L(D(+$*0& 'a/ tres variedades de neutrinos, ms dos leptones llamados el mun / el tau< Pero no entremos en esto a-ora< (l electrn es, de le"os, el leptn ms importante en la economa glo#al del universo de -o/< D($`
+,T)&

*s Fue de#o interesarme slo por el electrn / los seis Fuarks< (llos eGplican los p"aros, el mar, las nu#esP

L(D(+$*0& *s es, casi todo lo Fue -a/ -o/ en el universo est compuesto por slo dos de los Fuarks Qel u' / el down IKarri#aL / Ka#a"oLJQ / el electrn< Los neutrinos Mum#an por el universo li#remente / saltan de nuestros nHcleos radiactivos, pero casi todos los dems Fuarks / leptones de#en .a#ricarse en nuestros la#oratorios< D($`
+,T)&

(ntonces, por Fu9 los necesitamos?

(l primer .sico de partculas

8@

L(D(+$*0& (s una #uena pregunta< reemos esto& -a/ doce partculas #sicas de la materia< Seis Fuarks, seis leptones< Slo unas pocas eGisten -o/ en a#undancia< Pero todas esta#an en pie de igualdad durante el #ig #ang, el nacimiento del universo< D($`
+,T)&

1 Fui9nes creen en todo eso, los seis Fuarks / los seis leptones? 2n puado de vosotros? 2nos cuantos renegados? Todos vosotros?

L(D(+$*0& Todos nosotros< Por lo menos, todos los .sicos de partculas inteligentes< Pero la generalidad de los cient.icos -a admitido de mu/ #uena gana estas nociones< (n eso se .an de nosotros< D($`
+,T)&

(ntonces, en Fu9 discrepamos? Di"e Fue -a#a tomos Fue no se podan partir< Pero -a#a muc-simos< 1 se com#ina#an porFue sus .ormas tenan caractersticas complementarias< 2sted dice Fue slo -a/ seis o doce de esos K&-to*osL< 1 no tienen .orma, pero se com#inan porFue sus cargas el9ctricas son complementarias< Tampoco se pueden partir sus Fuarks / leptones< *-ora #ien, est seguro de Fue slo -a/ doce?

L(D(+$*0& %ueno, depende de cmo se cuente< 'a/ adems seis antiFuarks / seis antileptones /P D($`
+,T)&

Radb gdn ojgpdepllggdn cq rqenT IRPor los calMoncillos de _eusT

L(D(+$*0& 0o est tan mal como parece< (stamos de acuerdo en muc-a ma/or medida Fue discrepamos< Pero a pesar de lo Fue usted me -a contado, todava me asom#ra Fue a un pagano tan ignorante / primitivo pudiera ocurrrsele lo del tomo, al Fue nosotros llamamos Fuark< Su9 tipo de eGperimentos -iMo usted para veri.icar la idea? *Fu nos gastamos miles de millones de dracmas en contrastar cada concepto< mo tra#a"a#a usted tan #arato? D($`
+,T)&

Lo -acamos a la vie"a usanMa< * .alta de una Oundacin 0acional de la iencia o de un Departamento de (nerga, tenamos Fue ec-ar mano de la +aMn Pura< 0o, -asta los antiguos griegos tenamos indicios a partir de los Fue moldeamos nuestras ideas< omo le di"e, veamos Fue de las semillas de amapola siempre salan amapolas, Fue tras el invierno siempre vena la primavera, Fue el Sol sale / se pone< (mp9docles estudi los relo"es de agua / las norias< on los o"os #ien a#iertos, uno puede sacar conclusiones<

L(D(+$*0& ) sea, Fue te"ais vuestras teoras con un solo pao< D($`
+,T)&

L(D(+$*0& K on Fue mires, o#servars muc-oL, como di"o una veM un coetneo mo< D($` D($`
+,T)&

R(GactamenteT Sui9n es ese sa#io, tan griego de miras? 2no de vuestros ma/ores .ilso.os, Fu9 duda ca#e<

L(D(+$*0& (l oso 1ogi<


+,T)&

(l primer .sico de partculas

85

L(D(+$*0& Podra decirse Fue s< Pero por Fu9 descon.ia#a usted de los eGperimentos? D($`
+,T)&

La mente es me"or Fue los sentidos< ontiene un conocimiento innato< (l segundo tipo de conocimiento es #astardo, procede de los sentidos Qvista, odo, ol.ato, gusto, tactoQ< Piense en ello< La #e#ida Fue a usted le parece dulce FuiM a m me amargue< 2na mu"er Fue para usted es #ella no me dice nada a m< * un nio .eo su madre lo ve guapo< mo nos podemos .iar de seme"ante in.ormacin?

L(D(+$*0& (ntonces, usted piensa Fue no podemos medir el mundo de los o#"etos? 0uestros sentidos .a#rican, sencillamente, la in.ormacin sensorial? D($`
+,T)&

0o, nuestros sentidos no crean conocimiento a partir del vaco< Los o#"etos diseminan sus tomos< Por eso los vemos / los olemos, como el pan del Fue le -a#l9 antes< (sos tomos^imgenes entran por los rganos de nuestros sentidos, Fue son pasa"es -acia el alma< Pero las imgenes se distorsionan al pasar por el aire, / por eso no podemos ver en a#soluto los o#"etos mu/ le"anos< Los sentidos no dan una in.ormacin .ia#le so#re la realidad< Todo es su#"etivo< R)-T, s -a/ una realidad o#"etiva< Pero no podemos perci#irla .ielmente< uando uno est en.ermo, la comida le sa#e di.erente< * una mano puede parecerle Fue el agua est ti#ia, / a la otra no< 0o se trata ms Fue de la disposicin temporal de los tomos de nuestros cuerpos / de su reaccin a la com#inacin igualmente temporal Fue -a/a en el o#"eto Fue se perci#e< La verdad tiene Fue ser ms pro.unda Fue los sentidos<

L(D(+$*0& Para usted, no -a/ una realidad o#"etiva? D($`


+,T)&

L(D(+$*0& (l o#"eto Fue se mide / el instrumento Fue lo -ace Qen este caso el cuerpoQ interaccionan, / la naturaleMa del o#"eto cam#ia, con lo Fue la medida se oscurece< D($`
+,T)&

2na rara manera de considerarlo, pero s, as es< *dnde va usted a parar?

L(D(+$*0& %ueno, en veM de tomar a este conocimiento por #astardo, ca#e verlo como un caso de incertidum#re de la medicin, o de la sensacin< D($`
+,T)&

Puedo admitirlo< ), por citar a 'erclito, Klos sentidos son malos testigosL<

L(D(+$*0& 1 es la mente me"or, por muc-o Fue usted la llame la .uente del conocimiento KinnatoL? La mente, en la concepcin Fue usted tiene del mundo, es una propiedad de lo Fue usted llama el alma, Fue a su veM se compone tam#i9n de atomos< 0o estn 9stos tam#i9n, acaso, en constante movimiento, / no interactHan con

(l primer .sico de partculas

8D

los tomos distorsionados del eGterior? a#e -acer una distincin a#soluta entre lo Fue se perci#e / lo Fue se piensa? D($`
+,T)&

Toca usted un punto importante< omo di"e en el pasado, KPo#re (spritu, es nuestroL< De nuestros sentidos< on todo, la +aMn Pura con.unde menos Fue los sentidos< 0o de"o de ser esc9ptico respecto a vuestros eGperimentos< Para m, estos edi.icios enormes, con todos sus ca#les / mFuinas, son casi risi#les<

L(D(+$*0& SuiM lo sean< Pero se alMan como monumentos a la di.icultad de con.iar en lo Fue podemos ver, tocar / or< *prendimos lo Fue usted comenta so#re la su#"etividad de la medida despacio, entre los siglos WY, / WY,,,< Poco a poco aprendimos a reducir la o#servacin / la medida a actos o#"etivos del estilo de escri#ir nHmeros en un cuaderno de notas< *prendimos a eGaminar una -iptesis, una idea, un proceso de la naturaleMa desde muc-os puntos de vista, en muc-os la#oratorios / por muc-os cient.icos, -asta Fue saliese la me"or aproGimacin a la realidad o#"etivaV por consenso< 'icimos maravillosos instrumentos Fue nos a/udaran a o#servar, pero aprendimos a ser esc9pticos acerca de lo Fue nos descu#ran mientras no se repitiese en muc-os lugares, con di.erentes t9cnicas< Por Hltimo, sometimos las conclusiones al "uicio del tiempo< Si cien aos despu9s un "oven '< de P<, vido de -acerse una reputacin, las pona patas arri#a, pues vale< Le premi#amos con -omena"es / distinciones< *prendimos a suprimir nuestra envidia / nuestro miedo, / a Fuerer al #astardo< D($`
+,T)&

Pero / la autoridad? asi todo lo Fue el mundo supo de mi o#ra lo supo por *ristteles< La autoridad, se dice pronto< Se eGilia#a, encarcela#a / enterra#a a Fuienes discrepasen del vie"o *ristteles< La idea del tomo apenas cua" -asta el +enacimiento<

L(D(+$*0& *-ora es muc-o me"or< 0o es per.ecto, pero s me"or< 'o/, casi podemos de.inir a un #uen cient.ico por el grado de su escepticismo con respecto a lo esta#lecido< D($`
+,T)&

Por _eus, Fu9 #uenas noticias< mo pagan ustedes a los cient.icos maduros Fue no -acen ventanas o eGperimentos?

L(D(+$*0& (st claro Fue usted #usca tra#a"o como terico< 0o contrato a muc-os de 9stos, aunFue sale #ien el nHmero de -oras< Los tericos nunca programan las reuniones en mi9rcoles porFue se matan dos .ines de semana< *dems, usted no es tan contrario a los eGperimentos como se pinta< Le gusten o no, usted realiM eGperimentos< D($`
+,T)&

S? laro Fue s< Su cuc-illo< Oue un eGperimento, mental, s, pero un eGperimento al .in / al ca#o< *l partir ese troMo de Fueso en su mente una / otra veM, usted lleg a su teora del tomo<

L(D(+$*0&

(l primer .sico de partculas

87

D($` D($`

+,T)&

S, pero todo ocurri en la mente< +aMn Pura< Su9 Fuiere decir?

L(D(+$*0& 1 si /o puedo ensearle su cuc-illo?


+,T)&

L(D(+$*0& 1 si puedo ensearle un cuc-illo Fue podra cortar / cortar la materia -asta Fue Fuede un &-to*o? D($`
+,T)&

'a#9is encontrado un cuc-illo Fue puede cortar -asta Fue Fuede un tomo? (n este 'ueb#o?

L(D(+$*0 IDiciendo Fue s con la ca#eMaJ& *-ora mismo estamos sentados encima del nervio principal< D($`
+,T)&

(ste la#oratorio es su cuc-illo?

L(D(+$*0& (l acelerador de partculas< %a"o nuestros pies las partculas giran por un tu#o Fue mide ms de seis kilmetros / se estrellan unas contra otras< D($` D($`
+,T)&

1 de esa .orma parts la materia -asta llegar al &-to*o? (sto/ impresionado< 1 estis seguros de Fue no -a/ nada ms peFueo? Pero no en .irme< Si no, -a#rais de"ado de cortar<

L(D(+$*0& * los Fuarks / a los leptones, s<


+,T)&

L(D(+$*0& %ueno, sV totalmente seguros, creo, FuiM< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& (l KcortarL nos ensea acerca de las propiedades de los Fuarks / los leptones aun cuando no -a/a unas personillas correteando dentro de ellos< D($`
+,T)&

'a/ una cosa Fue se me -a#a olvidado preguntarle< Los Fuarks, todos son puntuales / carecen de dimensionesV no tienen un tamao real< (ntonces, aparte de por sus cargas el9ctricas, cmo los distingus? 2nos son pesados, otros ligeros? $e parece desconcertante< Sue pesen< Mis tomos no pesan< 0o le inFuieta a usted Fue sus Fuarks tengan masa? Puede eGplicarlo?

L(D(+$*0& Sus masas son di.erentes< D($` D($` D($`


+,T)&

L(D(+$*0& *"<
+,T)&

L(D(+$*0& Sue tengan masas di.erentes?


+,T)&

L(D(+$*0& S, nos inFuieta muc-o, / no, no podemos eGplicarlo< Pero eso es lo Fue nuestros eGperimentos indican< *Hn es peor con los #osones gauge< Las teoras sensatas dicen Fue sus masas de#eran ser nulas, nada, Rni una piMcaT PeroP D($`
+,T)&

ualFuier ignorante leador tracio se encontrara en el mismo atolladero< o"a una piedra< Sentir su peso< o"a una made"a de

(l primer .sico de partculas

8A

lana< 0otar su ligereMa< De la vida en este mundo se sigue Fue los tomos Qlos Fuarks, si usted FuiereQ tienen pesos di.erentes< Pero, una veM ms, los sentidos son malos testigos< on la +aMn Pura, no veo por Fu9 de#era tener la materia masa alguna< Pod9is eGplicarlo? Su9 les da a las partculas su masa? L(D(+$*0& (s un misterio< 0os las vemos / deseamos con esta idea< Si usted se Fueda por aFu, por la sala de control, -asta Fue lleguemos al captulo > de este li#ro, lo aclararemos todo< Sospec-amos Fue la masa procede de un campo< D($`
+,T)&

2n campo?

L(D(+$*0& 0uestros .sicos tericos lo llaman el campo de 'iggs< ,mpregna todo el espacio, el a'eiron, a#arrota su vaco / tira de la materia, -aci9ndola pesada< D($`
+,T)&

'iggs? Sui9n es 'iggs? Por Fu9 no le dais a algo mi nom#re, el democritn? Suena de manera Fue /a sabe uno Fue interactHa con todas las dems partculas<

L(D(+$*0& Perdn< Los tericos siempre llaman a las cosas con el nom#re de alguno de ellos< D($`
+,T)&

Su9 es ese campo?

L(D(+$*0& (l campo est representado por una partcula a la Fue llamamos el #osn de 'iggs< D($`
+,T)&

R2na partculaT 1a me gusta esta idea< 1 -a#9is encontrado esa partcula en vuestros aceleradores? (ntonces, dnde la -a#9is encontrado?

L(D(+$*0& %ueno, no< D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 0o la -emos encontrado todava< 0o eGiste nada ms Fue en la mente colectiva del .sico< 2na especie de +aMn ,mpura< D($`
+,T)&

Por Fu9 cre9is en ella?

L(D(+$*0& PorFue tiene Fue eGistir< Los Fuarks, los leptones, las cuatro .uerMas conocidas careceran de un sentido completo a menos Fue -a/a un campo con masa Fue distorsione lo Fue vemos, sesgando nuestros resultados eGperimentales< Por deduccin, el 'iggs eGiste< D($`
+,T)&

*s -a#lara un griego< $e gusta ese campo de 'iggs< (n .in, mire, tengo Fue irme< 'e odo Fue el siglo WW, es especial en sandalias< *ntes de Fue siga internndome en el .uturo, tiene alguna idea de adnde / cundo de#era ir para ver algHn progreso ma/or en la #HsFueda de mi tomo?

L(D(+$*0& * dos momentos / lugares di.erentes< (n primer lugar, le sugiero Fue vuelva a %atavia en 566?< Despu9s, prue#e en EaGa-ac-ie, TeGas, alrededor del, digamos, D@@?<

(l primer .sico de partculas

8?

D($ +,T) Ire.un.uandoJ& R)-, vamosT Todos los .sicos sois iguales< re9is Fue todo se va a aclarar en unos cuantos aos< Yisit9 a lord Xelvin en 56@@ / a $urra/ !ellB$ann en 56CD, / los dos me aseguraron Fue la .sica esta#a terminadaV se conoca todo por completo< $e di"eron Fue volviera en seis meses / todas las pegas se -a#ran eliminado< L(D(+$*0& 1o no digo eso< D($`
+,T)&

(spero Fue no< 'e seguido este cuatrocientos aos< 0o es tan .cil<

camino

durante

dos

mil

L(D(+$*0& Lo s9< Le digo Fue vuelva en el 6? / en el D@@? porFue creo Fue encontrar entonces algunos acontecimientos interesantes< D($`
+,T)&

ules?

L(D(+$*0& 'a/ seis Fuarks, se acuerda? Slo -emos -allado cinco, el Hltimo de ellos aFu, en el Oermila#, en 56CC< 'emos de encontrar el seGto / Hltimo, el ms pesadoV le llamamos el Fuark to' IKcimaLJ< D($`
+,T)&

(mpeMar9is a mirar en 566??

L(D(+$*0& 1a estamos -aci9ndolo, mientras -a#lo< Las partculas Fue dan vueltas #a"o nuestros pies van siendo apartadas / eGaminadas meticulosamente en #usca de este Fuark< 0o -emos dado con 9l todava< Pero -acia 566? lo -a#remos encontradoP o demostrado Fue no eGiste<D D($`
+,T)&

Pod9is -acer eso?

L(D(+$*0& S, nuestra mFuina es as de poderosa, de precisa< Si lo encontramos, es Fue todo va #ien< 'a#remos .ortalecido aHn ms la idea de Fue los seis Fuarks / los seis leptones son sus &-to*os< D($`
+,T)&

1 si noP

L(D(+$*0& (ntonces todo se resFue#ra"ar< 0uestras teoras, nuestro modelo estndar, casi no valdrn nada< Los tericos se tirarn por las ventanas del segundo piso< Se cortarn las venas con los cuc-illos de la manteFuilla< D($ +,T) Iri:ndoseJ& 0o ser divertido? Tiene raMn< Tengo Fue volver a %atavia en 566?< L(D(+$*0& Podra suponer tam#i9n el .inal de su teora, de#o aadir< D($`
+,T)&

Joven, mis ideas -an so#revivido muc-o tiempo< Si el &-to*o no es un Fuark o un leptn, resultar Fue es otra cosa< Siempre tiene Fue ser as< Pero dgame< Por Fu9 en el D@@?? 1 dnde est EaGa-ac-ie?

L(D(+$*0& (n TeGas, en el desierto, donde estamos constru/endo el ma/or acelerador de la -istoria< De -ec-o, ser el ma/or instrumento cient.ico del tipo Fue sea Fue se -a/a construido desde las
2

En abril de 1994 se anunci la deteccin de doce probables sucesos de "uar# top en el detector CDC del Cermilab+ pero cab5a la posibilidad de "ue se debieran al ruido de fondo. El 2 de mar@o de 199!+ loa )rupos de ese detector $ de su competidor en el propio Cermilab+ el D%+ anunciaron $a en firme la deteccin de 43 $ 11 sucesos de "uar# top.

(l primer .sico de partculas

88

grandes pirmides< ;0o s9 Fui9n las dise, Rpero mis antecesores -icieron todo el tra#a"oT= (l Supercolisionador Superconductor, nuestra nueva mFuina, de#era estar en pleno rendimiento en el D@@?V ponga o Fuite unos cuantos aos, dependiendo de cundo aprue#e el ongreso la .inanciacin< D($`
+,T)&

Su9 encontrar vuestro nuevo acelerador Fue 9ste no pueda?

L(D(+$*0& (l #osn de 'iggs< Ya a ir en #usca del campo de 'iggs< ,ntentar capturar la partcula de 'iggs< (speramos Fue descu#ra por veM primera por Fu9 las cosas pesan / por Fu9 el mundo parece tan complicado cuando usted / /o sa#emos Fue, en el .ondo, es simple< D($` D($`
+,T)&

omo un templo griego< Tengo Fue ver esa nueva mFuina< 1 esa partcula< (l #osn de 'iggs, un nom#re no mu/ po9tico< (so est me"or< *unFue lo pre.erira con minHsculas< Pero dgame& usted es un eGperimentador< Su9 prue#as .sicas -a#9is reunido -asta a-ora de la eGistencia de la partcula de 'iggs?

L(D(+$*0& ) una sinagoga del %ronG<


+,T)&

L(D(+$*0& 1o la llamo la Partcula Divina D($`


+,T)&

L(D(+$*0& 0inguna< ero< (n realidad, si no .uera por la +aMn Pura, los indicios convenceran a los .sicos ms sensatos de Fue el 'iggs no eGiste< D($`
+,T)&

Sin em#argo, insists<

L(D(+$*0& Los indicios negativos slo son preliminares< *dems, en este pas tenemos un dic-oP D($` D($` D($`
+,T)&

S? (l oso 1ogi? 2n genio<

L(D(+$*0& K0o ser el .inal -asta Fue no sea el .inal<L


+,T)&

L(D(+$*0& *"<
+,T)&

La ciudad de *#dera se tiende "unto a la desem#ocadura del ro 0estos, en la ri#era norte del (geoV perteneca a la provincia griega de Tracia< omo en muc-as otras ciudades de esta parte del mundo, la -istoria est escrita en las piedras mismas de las colinas Fue contemplan los supermercados, aparcamientos / cines< 'ace unos D<A@@ aos, la ciudad se encontra#a en la #ulliciosa ruta terrestre Fue i#a del territorio materno de la !recia antigua a las importantes posesiones de Jonia, -o/ en da la parte occidental de TurFua< 1 *#dera .ue .undada por los re.ugiados "onios Fue -uan de los e"9rcitos de iro el !rande< ,maginaos la vida en *#dera durante el siglo Y a< < (n esa tierra de ca#reros, a los acontecimientos naturales no se les asigna#a o#ligatoriamente

(l primer .sico de partculas

8C

una causa cient.ica< Los relmpagos eran ra/os disparados desde la cima del $onte )limpo por el airado _eus< Sue se dis.rutase de una mar en calma o se padeciese un maremoto dependa del volu#le nimo de Poseidn< 'artaMgos / -am#runas procedan del capric-o de eres, la diosa de la agricultura, / no de las condiciones atmos.9ricas< ,maginaos, pues, -asta Fu9 punto les dio a las cosas un en.oFue nuevo, cul era la integridad de una mente capaM de ignorar las creencias populares de una 9poca / proponer conceptos Fue armoniMan con el Fuark / la teora cuntica< (n la !recia antigua, el progreso, como ocurre -o/, .ue un accidente de#ido al genio, a individuos dotados de visin / creatividad< 'asta para ser un genio, Demcrito se adelant muc-o a su tiempo< Pro#a#lemente, se le conoce so#re todo por dos de las citas ms intuitivamente cient.icas Fue "ams pro.iriese alguien en la *ntigUedad& K*parte de tomos / espacio vaco, nada eGisteV lo dems es opininL / KTodo lo Fue eGiste en el universo es .ruto del aMar / de la necesidadL< Por supuesto, -emos de rendir -omena"e a la -erencia Fue reci#i Demcrito& los colosales -allaMgos de sus predecesores de $ileto< (sos -om#res de.inieron una misin& #a"o el caos de nuestras percepciones est soterrado un orden simple, /, adems, somos capaces de apre-enderlo< (s pro#a#le Fue a Demcrito le a/udase el via"ar< K u#r ms territorio Fue cualFuier otro -om#re de mi tiempo, -aciendo las ms amplias investigaciones, / vi ms climas / pases, / escuc-9 a ms -om#res .amosos<L *prendi astronoma en (gipto / matemticas en %a#ilonia< Yisit Persia< Pero el estmulo para su teora atmica le vino de !recia, como les pas a sus antecesores Tales, (mp9docles / FuiM, claro, Leucipo< R1 pu#licT (l catlogo ale"andrino lista#a ms de sesenta o#ras& de .sica, cosmologa, astronoma, geogra.a, .isiologa, medicina, sensaciones, epistemologa, matemticas, magnetismo, #otnica, po9tica / teora musical, lingUstica, agricultura, pintura / otros temas< asi ninguna de sus o#ras pu#licadas se -a conservado intactaV lo Fue sa#emos de Demcrito procede ms Fue nada de .ragmentos / del testimonio de los -istoriadores griegos posteriores< omo 0eNton, tam#i9n escri#i so#re descu#rimientos mgicos / alFumicos< Su9 tipo de -om#re era este? Los -istoriadores le llaman el Oilso.o Fue +e, a Fuien las locuras de la -umanidad movan a regoci"o< Seguramente .ue ricoV casi todos los .ilso.os griegos lo eran< Sa#emos Fue desapro#a#a el seGo< (l seGo es tan placentero, deca Demcrito, Fue a#ruma la conciencia< * lo me"or ese .ue su secreto, / FuiM de#eramos pro-i#irles el seGo a nuestros tericos para Fue pensasen me"or< ;Los eGperimentadores no tienen Fue pensar / Fuedaran eGentos de la regla<= Demcrito aprecia#a la amistad, pero tena un #a"o concepto de las mu"eres< 0o Fuera tener -i"os porFue su educacin inter.erira con su .iloso.a< Pro.esa#a el desd9n por todo lo Fue .uese violento / apasionado< uesta aceptar Fue esto .uese cierto< La violencia no le era eGtraaV sus tomos esta#an en un constante movimiento violento< 1 reFuiere pasin creer lo Fue Demcrito crea< Permaneci .iel a sus creencias, aunFue no le proporcionaron .ama< *ristteles le respeta#a, pero Platn, como se -a

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mencionado ms arri#a, Fuera Fue se Fuemasen todos sus li#ros< (n su ciudad natal Demcrito Fued oscurecido por otro .ilso.o, Protgoras, el ms eminente de los so.istas, escuela de .ilso.os a los Fue se contrata#a como pro.esores de retrica de "venes ricos< uando Protgoras de" *#dera / marc- a *tenas, se le reci#i con entusiasmo< Demcrito, por el contrario, di"o Fue K.ui a *tenas / nadie me conocaL< Demcrito crea en un montn de cosas de las Fue no -a#lamos en nuestra soada conversacin mtica, donde se saltean citas de los escritos de Demcrito / se las condimenta con un poco de imaginacin< $e -e tomado li#ertades, aunFue nunca con las creencias #sicas de Demcrito, si #ien me -e permitido el lu"o de -acerle cam#iar de opinin acerca del valor de los eGperimentos< (sto/ seguro de Fue de ninguna de las maneras -a#ra podido resistir la tentacin de ver Fue en las entraas del Oermila# se le da#a vida a su mtico Kcuc-illoL< La o#ra de Demcrito so#re el vaco .ue revolucionaria< Sa#a, por e"emplo, Fue en el espacio no -a/ arri#a, a#a"o o en medio< *unFue esta idea la apunt primero *naGimandro, segua siendo todo un logro para un ser -umano nacido en este planeta po#lado de geoc9ntricos< La idea de Fue no -a/ ni arri#a ni a#a"o es aHn di.cil para la ma/ora de la gente, a pesar de las imgenes de televisin procedentes de las cpsulas espaciales< 2na de las ideas ms inusitadas de Demcrito era Fue -a#a innumera#les mundos de tamaos di.erentes< (stos mundos se encuentran a distancias irregulares, ms en una direccin, menos en otra< *lgunos .lorecen, otros decaen< *Fu nacenV all mueren, destruidos por las colisiones entre ellos< *lgunos de los mundos carecen de vida animal o vegetal / de agua< Por eGtraa Fue sea, esta intuicin puede relacionarse con las ideas cosmolgicas modernas asociadas al llamado Kuniverso in.lacionarioL, del Fue #rotan numerosos Kuniversos #ur#u"aL< 1 todo esto procede de un .ilso.o risueo Fue da#a vueltas por el imperio griego -ace ms de dos mil aos< (n cuanto a su .amosa cita segHn la cual todo es K.ruto del aMar / de la necesidadL, -allamos la misma parado"a, de la manera ms impresionante, en la mecnica cuntica, una de las grandes teoras del siglo WW< Los c-oFues individuales de los tomos, deca Demcrito, tienen consecuencias necesarias< 'a/ reglas estrictas< Sin em#argo, Fu9 colisiones son ms .recuentes, Fu9 tomos predominan en una localiMacin particular son cosas Fue dependen del aMar< Llevada a su conclusin lgica, esta nocin signi.ica Fue la creacin de un sistema SolBTierra casi ideal es cuestin de suerte< (n la resolucin moderna mecanocuntica de este pro#lema, la certidum#re / la regularidad aparecen en la .orma de -ec-os Fue son promedios tomados so#re una distri#ucin de reacciones de pro#a#ilidad varia#le< * medida Fue aumenta el nHmero de procesos aleatorios Fue contri#u/en al promedio, ca#e predecir con una precisin creciente lo Fue ocurrir< La concepcin de Demcrito es compati#le con nuestras creencias presentes< 0o se puede decir con certeMa Fu9 suerte correr un tomo dado, pero s se pueden adelantar con eGactitud las consecuencias de los movimientos de miradas de tomos Fue c-oFuen al aMar en el espacio<

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,ncluso su descon.ianMa de los sentidos nos parece de una penetracin nota#le< Seala Fue nuestros rganos sensoriales estn -ec-os de tomos Fue c-ocan con los del o#"eto Fue captan, lo Fue constrie nuestras percepciones< omo veremos en el captulo ?, su manera de eGpresar este pro#lema es un eco de otro de los grandes descu#rimientos de este siglo, el principio de incertidum#re de 'eisen#erg< (l acto de medir a.ecta a la partcula Fue se mide< S, -a/ alguna poesa aFu< ul es el lugar de Demcrito en la -istoria de la .iloso.a? 0o mu/ alto segHn los patrones corrientesV desde luego, no es alto comparado con el de sus prcticamente contemporneos Scrates, *ristteles / Platn< *lgunos -istoriadores tratan su teora atmica como una especie de curiosa nota a pie de pgina de la .iloso.a griega< Sin em#argo, -a/ al menos una potente opinin minoritaria< (l .ilso.o #ritnico %ertrand +ussell di"o Fue la .iloso.a .ue cuesta a#a"o tras Demcrito / no se recuper -asta el +enacimiento< Demcrito / sus antecesores se Kem#arcaron en un es.uerMo desinteresado por comprender el mundoL, escri#i +ussell< Su actitud .ue Kimaginativa / vigorosa, / plena del placer de la aventura& Les interesa#a todo& los meteoros / los eclipses, los peces / los remolinos, la religin / la moralidadV com#inaron un intelecto penetrante / el celo de los niosL< 0o eran supersticiosos sino verdaderamente cient.icos, / los pre"uicios de su 9poca no les in.lu/eron muc-o< 0i Fue decir tiene Fue +ussell .ue, como Demcrito, un matemtico en serio, / estos tipos suelen entenderse #ien< (s de lo ms natural Fue un matemtico se incline -acia pensadores rigurosos como Demcrito, Leucipo / (mp9docles< +ussell seal Fue, aunFue *ristteles / otros les reproc-asen a los atomistas Fue no eGplicaran el movimiento original de los tomos, Leucipo / Demcrito .ueron con muc-o ms cient.icos Fue sus crticos al no preocuparse en adscri#ir un propsito al universo< Los atomistas sa#an Fue la causacin de#e empeMar en algo, / Fue no se le puede asignar una causa a ese algo< (l movimiento esta#a, simplemente, dado< Los atomistas -acan preguntas mecanicistas / da#an respuestas mecanicistas< uando pregunta#an Kpor Fu9?L, Fueran decir& cul .ue la causa de un suceso? uando los Fue vinieron tras 9l QPlatn, *ristteles / demsQ pregunta#an Kpor Fu9?L, #usca#an el propsito de un suceso< Desa.ortunadamente, este Hltimo curso de indagacin, deca +ussell, Ksuele conducir, ms antes Fue tarde, a un reador o, al menos, a un *rt.iceL< De#e de"arse entonces a este reador sin eGplicacin, a no ser Fue se proponga un Supercreador, / as sucesivamente< (sta .orma de pensar, deca +ussell, llev a la ciencia a un calle"n sin salida, donde Fued atrapada durante siglos< Dnde estamos -o/, en comparacin con la !recia de alrededor del ao A@@ a< <? (l presente Kmodelo estndarL, impulsado por los eGperimentos, no es tan dispar de la teora atmica especulativa de Demcrito< Todo lo Fue -a/ en el universo pasado o presente, del caldo de pollo a las estrellas de neutrones, podemos -acerlo con slo doce partculas de materia< 0uestros &to*os se agrupan en dos .amilias& seis Fuarks / seis leptones< Los seis Fuarks reci#en los nom#res de u' ;arri#a=, down ;a#a"o=, en%anto, e0tra?o, to' ;cima= o truth ;verdad= / botto* ;.ondo= o beaut! ;#elleMa=< Los leptones son el

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C@

electrn, tan .amiliar, el neutrino electrnico, el mun, el neutrino munico, el tau / el neutrino tau< Pero o#s9rvese Fue -emos dic-o el universo Kpasado o presenteL< Si -a#lamos slo de nuestro entorno presente, del sur de -icago al #orde del universo, podemos tirar adelante mu/ #ien con menos partculas aHn< (n cuanto a los Fuarks, slo nos -acen .alta en realidad el u' / el down, Fue podemos emplear en di.erentes com#inaciones para ensam#lar los nHcleos de los tomos ;los Fue .iguran en la ta#la peridica=< (ntre los leptones, no podemos arreglrnoslas sin el #ueno / vie"o del electrn, Fue Kdescri#e r#itasL alrededor del nHcleo, / sin el neutrino, esencial en muc-os tipos de reacciones< Pero para Fu9 nos -acen .alta las partculas mun / tau? ) el encanto, el eGtrao / los Fuarks ms pesados? S, podemos -acerlos en nuestros aceleradores u o#servarlos en las colisiones de ra/os csmicos< Pero por Fu9 eGisten? $s adelante volveremos a -a#lar so#re estos &-to*os KeGtraL<

$irar por un calidoscopio


La .ortuna del atomismo atraves, antes de llegar a nuestro modelo estndar, muc-as su#idas / #a"adas, un estar lo mismo arri#a Fue a#a"o< Parti de la a.irmacin de Tales de Fue todo es agua ;nHmero de tomos& 5=< (mp9docles plante lo del aireBtierraB.uegoBagua ;nHmero& A=< Demcrito tena un incmodo nHmero de .ormas pero slo un concepto ;nHmero& ?=< 'u#o entonces una larga pausa -istrica, si #ien los tomos no de"aron de ser un concepto .ilos.ico discutido por Lucrecio, 0eNton, +o#ert Josep- %oscovic- / muc-os otros< Por .in, Dalton redu"o los tomos a necesidad eGperimental en 5>@7< * partir de ese momento, el nHmero de los tomos, .irmemente en manos de los Fumicos, .ue aumentando QD@, A> / a principios de este siglo, 6DQ< Pronto empeMaron los Fumicos nucleares a construir tomos nuevos ;nHmero& 55D, / va creciendo=< Lord +ut-er.ord dio un gigantesco salto para volver a la simplicidad cuando descu#ri ;alrededor de 565@= Fue el tomo de Dalton no era indivisi#le, sino Fue contena un nHcleo / electrones ;nHmero& D=< *-, s, esta#a tam#i9n el .otn ;nHmero& 7=< (n 567@ se -all Fue el nHcleo al#erga no slo protones sino tam#i9n neutrones ;nHmero& A=< 'o/ tenemos 8 Fuarks, 8 leptones, 5D #osones gauge ;o de a.oro o de cali#re= /, si no Fuer9is de"ar nada a.uera, pod9is contar las antipartculas / los colores, pues los Fuarks vienen en tres tonos ;nHmero& 8@=< Pero Fui9n lleva la cuenta? La -istoria sugiere Fue FuiM -allemos cosas, llam9moslas KpreFuarksL, con las Fue se reduMca el nHmero total de ladrillos #sicos< Pero la -istoria no siempre tiene raMn< La nocin nueva es Fue a-ora vemos por un espe"o / oscuramente& la proli.eracin de los K&-to*osL en nuestro modelo estndar es una consecuencia de la manera en Fue miramos< 2n "uguete de nios, el calidoscopio, muestra -ermosos patrones mediante espe"os Fue aaden comple"idad a un patrn simple< Se -an visto patrones estelares Fue son

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producto de lentes gravitatorias< Tal / como a-ora lo conce#imos, el #osn de 'iggs Qla Partcula DivinaQ podra mu/ #ien proporcionar el mecanismo Fue revelase tras nuestro modelo estndar, cada veM ms comple"o, un mundo simple, de pura simetra< (sto nos devuelve a un vie"o de#ate .ilos.ico< (s real este universo? Si lo es, podemos conocerlo? Los tericos no se en.rentan a menudo a este pro#lema< Se limitan a aceptar la realidad o#"etiva por su valor nominal, como Demcrito, / se ponen a calcular< ;2na eleccin inteligente, si de lo Fue se trata es de llegar a alguna parte con un lpiM / unas -o"as<= Pero al eGperimentador, atormentado por la .ragilidad de sus instrumentos / sentidos, le entra un sudor .ro ante la tarea de medir esta realidad, Fue puede resultar, cuando se tiende so#re ella la regla, res#aladiMa< * veces los nHmeros Fue arro"a un eGperimento son tan raros e inesperados Fue le ponen los pelos de punta al .sico< o"amos el pro#lema de la masa< Los datos Fue -emos reunido so#re las masas de los Fuarks / de las partculas E / _ son totalmente desconcertantes< Los leptones Qel electrn, el mun / el tauQ se nos presentan como partculas Fue parecen id9nticas en todo eGcepto en sus masas< (s real la masa? ) es una ilusin, un producto del entorno csmico? (n la literatura de los aos oc-enta / noventa #or#otea la idea de Fue algo impregna el espacio vaco / les da a los tomos un peso ilusorio< (se KalgoL se mani.estar un da en nuestros instrumentos en .orma de partcula< $ientras tanto, aparte de tomos / espacio vaco, nada eGisteV lo dems es opinin< )igo al vie"o Demcrito carca"earse<

,nterludio * 'istoria de dos ciudades

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Me gustar$a de%iros, a vosotros (ue 're'ar&is #a %e#ebra%i)n de# =O0 aniversario de #a 'ub#i%a%i)n de #a gran obra de Pa#i#eo Pa#i#ei, 1ia#oghi sui due *assi*i siste*i de# *ondo, (ue #a e0'erien%ia de #a Ig#esia, durante e# %aso Pa#i#eo ! des'u:s, #a ha ##evado a una a%titud *&s *adura ! a una %o*'rensi)n *&s e0a%ta de #a autoridad (ue #e es 'ro'ia, 4e'ito ante vosotros #o (ue afir*: ante #a A%ade*ia 8ontifi%ia de 3ien%ias e# ;0 de novie*bre de ;Q7Q: I s'ero (ue #os te)#ogos, #os eruditos ! #os historiadores, ani*ados 'or un es'$ritu de sin%era %o#abora%i)n, estudiar&n e# %aso de Pa#i#eo %on *a!or 'rofundidad !, en fran%o re%ono%i*iento de #os errores, sean de# #ado (ue sean, disi'ar&n #a des%onfianza (ue todav$a %onstitu!e un obst&%u#o, en #os es'$ritus de *u%hos, 'ara #a fru%t$fera %on%ordia de #a %ien%ia ! #a feJ EU EA/5I1A1
@

8A8A "UA/ 8A6@O II, ;QR<

YincenMo !alilei odia#a a los matemticos< Podra parecer eGtrao, pues 9l mismo .ue uno de ellos / mu/ dotado< Pero antes Fue nada era mHsico, un int9rprete de laHd mu/ reputado en la Olorencia del siglo WY,< (n la d9cada de 5?>@ orient sus talentos a la teora musical / la encontr de.iciente< La culpa, deca YincenMo, la tena un matemtico Fue lleva#a muerto dos mil aos, Pitgoras< Pitgoras, un mstico, naci en la isla griega de Samos alrededor de un siglo antes Fue Demcrito< Pas la ma/or parte de su vida en ,talia, donde organiM la secta de los pitagricos, una especie de sociedad secreta de -om#res Fue sentan un respeto religioso por los nHmeros / cu/as vidas esta#an go#ernadas por ta#Hes o#sesivos< Se nega#an a comer "udas o a coger los o#"etos Fue se les caan< *l levantarse por las maanas, se cuida#an de alisar las s#anas para #orrar la impresin Fue -a#an de"ado en ellas sus

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CA

cuerpos< rean en la reencarnacin, / re-usa#an comer o golpear perros por si .ueran amigos perdidos -aca tiempo< Les o#sesiona#an los nHmeros< rean Fue las cosas eran nHmeros< 0o slo Fue los o#"etos pudieran ser numerados, sino Fue eran nHmeros, como el 5, D, C @ 7D< Pitgoras pensa#a en los nHmeros como en .iguras / a 9l se de#e la nocin de los cuadrados / los cu#os de los nHmeros, pala#ras Fue -o/ nos acompaan todava< ;'a#l tam#i9n de los nHmeros Ko#longosL / KtriangularesL, pero en estos t9rminos /a no pensamos<= Pitgoras .ue el primero en adivinar una gran verdad relativa a los tringulos rectngulos< Seal Fue la su*a de #os %uadrados de #os %atetos es igua# a# %uadrado de #a hi'otenusa, .rmula Fue se gra#a al .uego en todo cere#ro adolescente Fue se pierda en una clase de geometra, de Des $oines a 2lan %ator< (sto me recuerda cuando uno de mis alumnos se incorpor al e"9rcito / el sargento les instru/, a 9l / a otros soldados rasos, so#re el sistema m9trico& S*+!(0T)& (n el sistema m9trico el agua -ierve a noventa grados< S)LD*D)& Le ruego me perdone, seor, -ierve a cien grados< S*+!(0T)& Por supuesto< So/ un estHpido< (s el tringulo rectngulo el Fue -ierve a noventa grados< Los pitagricos ama#an el estudio de las raMones, de las proporciones entre las cosas< ,dearon el Krectngulo de oroL, la .igura per.ecta, cu/as proporciones son visi#les en el Partenn / en muc-as otras estructuras griegas, as como en las pinturas renacentistas< Pitgoras .ue el primero Fue le dio al rollo csmico< Oue 9l ;/ no arl Sagan= Fuien acu la pala#ra Sos*os para re.erirse a todo lo Fue -a/ en nuestro universo, de los seres -umanos a la Tierra / a las estrellas en rotacin so#re nuestras ca#eMas< Tos*os es una pala#ra griega intraduci#le Fue denota las cualidades de orden / #elleMa< (l universo es un Sos*os, di"o, un todo ordenado, / cada uno de nosotros, seres -umanos, tam#i9n es un Sos*os ;algunos ms Fue otros=< Si Pitgoras viviese -o/, lo -ara en las colinas de $ali#H o FuiM en $arin ount/< Se pasara la vida en los restaurantes macro#iticos acompaado por un s9Fuito entusiasta de mu"eres "venes llenas de odio -acia las "udas / Fue llevaran nom#res del estilo de Sundance *cacia o Princesa !aia< ) FuiM .uese pro.esor ad"unto de matemticas en la 2niversidad de ali.ornia en Santa ruM< Pero me esto/ saliendo del tema< (l -ec-o crucial de nuestra -istoria es Fue los pitagricos ama#an la mHsica, a la Fue aportaron su o#sesin por los nHmeros< Pitgoras crea Fue la consonancia musical dependa de los KnHmeros sonorosL< Sostena Fue las consonancias per.ectas eran los intervalos de la escala musical Fue se pueden eGpresar como raMones de los nHmeros 5, D, 7 / A< (stos nHmeros suman 5@, el nHmero per.ecto segHn la concepcin pitagrica del mundo< Los pitagricos lleva#an a sus reuniones sus instrumentos musicales, / las convertan en Da** sessions, 0o sa#emos si eran #uenosV no se gra#a#an discos compactos por entonces< Pero un crtico posterior -iMo una docta con"etura al respecto<

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C?

YincenMo !alilei pensa#a Fue los pitagricos de#ieron de tener un odo colectivo de -ormign armado, -a#ida cuenta de sus ideas so#re la consonancia< * YincenMo su odo le deca Fue Pitgoras esta#a eFuivocado de todas, todas< )tros mHsicos e"ercientes del siglo WY, tampoco les -icieron caso a estos antiguos griegos< Sin em#argo, las ideas de Pitgoras perduraron incluso -asta los das de YincenMo, / los nHmeros sonoros eran aHn un componente respetado de la teora musical, si no de la prctica< (l ma/or de.ensor de Pitgoras en el siglo WY, .ue !iose..o _arlino, el principal terico musical de su tiempo /, adems, maestro de YincenMo< YincenMo / _arlino enta#laron una agria disputa so#re el asunto, / YincenMo, para pro#ar lo Fue sostena, ide un m9todo revolucionario en aFuel tiempo& eG'eri*ent), $ediante la realiMacin de eGperimentos con cuerdas de di.erentes longitudes o cuerdas de igual longitud pero di.erentes tensiones, -all nuevas relaciones matemticas no pitagricas en la escala musical< *lgunos mantienen Fue YincenMo .ue el primero en desacreditar mediante la eGperimentacin una le/ matemtica universalmente aceptada< omo mu/ poco, perteneci a la vanguardia de un movimiento Fue puso en lugar de la vie"a poli.ona la armona moderna< Sa#emos Fue -u#o al menos una persona Fue asisti con inter9s a estos eGperimentos musicales< (l -i"o ma/or de YincenMo le o#serva#a mientras meda / calcula#a< (Gasperado por el dogma de la teora musical, YincenMo despotric ante su -i"o contra la estupideM de las matemticas< 0o conocemos las pala#ras eGactas, pero dentro de m puedo orle voci.erar algo del estilo de& K)lvdate de esas teoras con nHmeros estHpidos< (scuc-a lo Fue tus odos te digan< RSue no tenga Fue or nunca Fue Fuieres ser matemticoTL< (nse #ien al c-ico, e -iMo de 9l un competente e"ecutante del laHd / de otros instrumentos< (duc sus sentidos / le ense a detectar los errores de tiempo, -a#ilidad esencial para un mHsico< Pero Fuiso Fue su -i"o ma/or renunciara tanto a la mHsica como a las matemticas< Padre al .in / al ca#o, YincenMo Fuera Fue su -i"o .uese m9dicoV desea#a Fue tuviera unos ingresos decentes< ontemplar estos eGperimentos caus en el "oven un e.ecto ma/or de lo Fue YincenMo pudo -a#er imaginado< *l c-ico le apasion especialmente un eGperimento en el Fue su padre aplic varias tensiones a sus cuerdas colgndoles pesos distintos de sus ca#os< *l pinMarlas, estas cuerdas cargadas -acan de p9ndulos, / a- puede Fue empeMase el "oven !alileo a pensar en las maneras caractersticas con Fue los o#"etos se mueven en este universo< (l -i"o se llama#a, claro, !alileo< Desde el punto de vista moderno, los logros de !alileo son tan luminosos Fue cuesta perci#ir en ese periodo de la -istoria a nadie Fue no sea 9l< !alileo ignor las diatri#as de YincenMo so#re lo espurias Fue eran las matemticas, / se -iMo pro.esor de matemticas precisamente< Pero, por muc-o Fue amase el raMonamiento matemtico, lo su#ordin a la o#servacin / la medicin< De su -#il meMcla de una cosa / la otra se dice con .recuencia Fue supuso el verdadero comienMo del Km9todo cient.icoL<

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!alileo, _sa _sa / /o


!alileo marc un nuevo principio< (n este captulo / en el Fue sigue veremos la creacin de la .sica clsica< onoceremos a un imponente con"unto de -9roes& !alileo, 0eNton, Lavoisier, $endeleev, Oarada/, $aGNell / 'ertM, entre otros< ada uno atac el pro#lema de -allar el ladrillo Hltimo de la naturaleMa desde un ngulo di.erente< (ste captulo me intimida< De todos 9sos se -a escrito una / otra veM< La .sica es un terreno #ien cu#ierto< $e siento como el s9ptimo marido de _sa _sa !a#or< S9 Fu9 -acer, pero cmo -acer Fue resulte interesante? !racias a los pensadores posteriores a Demcrito, poco pas en la ciencia desde la 9poca de los atomistas -asta el al#a del +enacimiento< (sta es una de las raMones por las Fue la (dad )scura .ue tan oscura< Lo #ueno de la .sica de partculas es Fue podemos pasar por alto casi dos mil aos de pensamiento intelectual< La lgica aristot9lica Qgeoc9ntrica, -umanoc9ntrica, religiosaQ domin la cultura occidental de este periodo, creando un entorno est9ril para la .sica< 0i Fue decir tiene Fue !alileo no #rot /a crecido en un completo desierto< +indi tri#uto a *rFumedes, Demcrito / al poetaB.ilso.o romano Lucrecio< Sin duda estudi, / se #as en ellos, a otros precursores Fue -o/ slo conocen #ien los eruditos< !alileo acept la visin del mundo de op9rnico ;tras -a#erla compro#ado cuidadosamente=, / ello determin su .uturo personal / poltico< Yeremos en este periodo un apartamiento del m9todo griego< 1a no #asta la +aMn Pura< (ntramos en una era de la eGperimentacin< omo YincenMo le di"o a su -i"o, entre el mundo real / la raMn pura ;es decir, las matemticas= estn los sentidos /, lo Fue es ms importante, la medicin< onoceremos a varias generaciones de medidores / de tericos< Yeremos de Fu9 manera la interrelacin de estos dos campos sirvi para Fue se .or"ase un edi.icio intelectual magn.ico, lo Fue a-ora conocemos como .sica clsica< De su o#ra no sacaron provec-o slo acad9micos / .ilso.os< De sus descu#rimientos salieron t9cnicas Fue cam#iaron la manera en Fue los seres -umanos viven en este planeta< Por supuesto, las mediciones no son nada sin las correspondientes varas de medir, sin sus instrumentos< Oue un periodo de cient.icos maravillosos, s, pero tam#i9n de maravillosos instrumentos<

%olas e inclinaciones
!alileo prest particular atencin al estudio del movimiento< Puede Fue de"ara caer piedras desde la torre inclinada de Pisa o puede Fue no, pero su anlisis lgico de la relacin Fue guardan entre s la distancia, el tiempo / la velocidad seguramente es anterior a los eGperimentos Fue e.ectu< !alileo estudi de Fu9 manera se movan las cosas, no de"ndolas caer li#remente,

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CC

sino por medio de un truco, un sustitutivo& el plano inclinado< !alileo raMon Fue el movimiento de una #ola Fue rueda -acia a#a"o por una lmina lisa inclinada tena Fue guardar una relacin estrec-a con el de una #ola en cada li#re, pero el plano tena la enorme venta"a de retardar el movimiento lo #astante para Fue cupiese medirlo< Pudo al principio compro#ar este raMonamiento con inclinaciones mu/ suaves Qlevantando un eGtremo de la lmina, de unos dos metros de largo, unos cuantos centmetros para crear un peFueo decliveQ / repitiendo sus mediciones con inclinaciones crecientes -asta Fue la velocidad llegase a ser tan grande Fue no .uera posi#le medirla con precisin< De esta .orma de#i de ganar con.ianMa en Fue sus conclusiones se podan eGtender -asta la inclinacin mGima, la cada li#re vertical< *-ora #ien, necesita#a algo Fue midiese los tiempos durante el descenso< La visita de !alileo al centro comercial de la localidad para comprar un cronmetro .allV .alta#an todava trescientos aos para Fue se inventase< *Fu es donde la educacin Fue le imparti su padre entr en "uego< +ecordad Fue YincenMo re.in el odo de !alileo para los tiempos musicales< 2na marc-a, por e"emplo, de#e marcar un tiempo cada medio segundo< on ese comps un mHsico competente, / !alileo lo era, puede detectar un error de alrededor de un sesenta / cuatroavo de segundo< !alileo, perdido en un mundo sin relo"es, decidi -acer de su plano inclinado una especie de instrumento musical< Dispuso a trav9s del plano una serie de cuerdas de laHd, a intervalos< *s, al de"ar caer una #ola por la pendiente sona#a un clic cada veM Fue pasa#a so#re una cuerda< !alileo las .ue corriendo -acia arri#a / -acia a#a"o -asta Fue su odo perci#i una sucesin de clics constante< Toca#a al laHd una marc-aV de"a#a caer la #ola en un tiempo, / una veM esta#an las cuerdas puestas adecuadamente, la #ola pasa#a por cada cuerda de laHd coincidiendo "usto con los tiempos sucesivos de la pieMa, separados entre s medio segundo< uando !alileo midi los espacios entre las cuerdas Q*irabi#e di%tuTQ, -all Fue pendiente a#a"o crecan geom9tricamente< (n otras pala#ras, la distancia Fue -a#a desde el punto de arranFue -asta la segunda cuerda era cuatro veces la Fue -a#a del arranFue a la primera cuerda< La distancia desde el principio -asta la tercera cuerda era nueve veces el primer intervaloV la cuarta cuerda esta#a diecis9is veces ms a#a"o Fue la primeraV / as sucesivamente, aun cuando cada -ueco entre las cuerdas representa#a siempre medio segundo< ;Las raMones de los intervalos, 5 a A a 6 a 58, pueden tam#i9n eGpresarse como cuadrados& 5 D, DD, 7D, AD, / as sucesivamente<= Pero Fu9 pasa si se levanta el plano una piMca / la inclinacin crece? !alileo tra#a" con muc-os ngulos distintos / o#tuvo esa misma relacin, esa misma secuencia de cuadrados, para cada inclinacin, de suave a menos suave, -asta Fue el movimiento se volvi demasiado veloM para Fue su Krelo"L registrase las distancias con su.iciente precisin< Lo crucial era Fue !alileo -a#a demostrado Fue un o#"eto Fue cae no slo se precipita -acia el suelo, sino Fue se precipita ms / ms / ms deprisa< Se acelera, / la aceleracin es constante<

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omo era matemtico, enunci una .rmula Fue descri#e este movimiento< La distancia s Fue cu#re un cuerpo Fue cae es igual a un nHmero A de veces el cuadrado del tiempo t Fue le lleva cu#rir esa distancia< (n el vie"o lengua"e del lge#ra, a#reviamos esto diciendo& s . At2< La constante A cam#ia con la inclinacin del plano< A representa el concepto #sico de aceleracin, es decir, el incremento de la velocidad a medida Fue el o#"eto va ca/endo< !alileo .ue capaM de deducir Fue la velocidad cam#ia en .uncin del tiempo de manera ms sencilla Fue la distancia, pues aumenta simplemente con el tiempo, en veM de con su cuadrado< (l plano inclinado, la capacidad del odo educado para medir los tiempos -asta un sesenta / cuatroavo de segundo / la de medir distancias con una eGactitud del orden del milmetro le dieron a !alileo la precisin Fue necesita#a para -acer sus mediciones< !alileo invent ms tarde un relo" Fue se #asa#a en el periodo regular del p9ndulo< 'o/, la precisin de los relo"es atmicos de cesio de la ).icina de Pesos / $edidas supera Rla millon9sima de segundo al aoT (stos relo"es tienen por rivales a los propios de la naturaleMa& los pHlsares astronmicos, Fue son estrellas de neutrones rotatorias Fue #arren el cosmos con -aces de ondas de radio / lo -acen con una regularidad Fue /a la Fuisierais para vuestros relo"es< Pueden, de -ec-o, ser ms precisos Fue el pulso atmico del tomo de cesio< !alileo -a#ra entrado en trance por esta coneGin pro.unda entre la astronoma / el atomismo< %ueno, Fu9 -a/ en s . At2 Fue sea tan importante? Oue, Fue sepamos, la primera veM Fue se descri#i el movimiento matemticamente de una .orma correcta< Los conceptos #sicos de aceleracin / velocidad se de.inieron ntidamente< La .sica es el estudio de la materia / del movimiento< (l movimiento de los pro/ectiles, el movimiento de los tomos, el giro de los planetas / de los cometas de#en todos descri#irse cuantitativamente< Las matemticas de !alileo, con.irmadas por el eGperimento, proporcionaron el punto de partida< Por si todo esto suena demasiado .cil, de#eramos tener en cuenta Fue la o#sesin de !alileo por la le/ de la cada li#re dur d9cadas< 'asta pu#lic una .orma incorrecta de la le/< asi todos nosotros, Fue somos en esencia aristot9licos ;sa#9is, Fueridos lectores, Fue sois en esencia aristot9licos?=, supondramos Fue la velocidad de la cada dependera del peso de la #ola< !alileo, como era listo, raMon de manera distinta< Pero es tan a#surdo creer Fue las cosas pesadas caen ms deprisa Fue las livianas? Lo creemos porFue la naturaleMa nos con.unde< Listo como era, !alileo -u#o de realiMar eGperimentos cuidadosos para mostrar Fue la dependencia a'arente del tiempo de cada de un cuerpo de su peso se de#e a la .riccin de la #ola con el plano< *s Fue puli / puli para disminuir el e.ecto de la .riccin<

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La pluma / la moneda
Sacar una le/ simple de la .sica de una serie de mediciones no es tan sencillo< La naturaleMa oculta la simplicidad con una maraa de circunstancias Fue van aadiendo comple"idad, / la tarea del eGperimentador es eliminar esas complicaciones< La le/ de la cada li#re es un e"emplo espl9ndido< (n la .sica para principiantes sostenemos una pluma / una moneda en lo alto de un largo tu#o de cristal / las de"amos caer a la veM< La moneda cae ms deprisa / golpea el .ondo en menos de un segundo< La pluma .lota / cae suavemente, / llega en cinco o seis segundos< )#servaciones como esta condu"eron a *ristteles a .ormular su le/ de Fue los o#"etos ms pesados caen ms deprisa Fue los ligeros< (Gtraigamos a-ora el aire del tu#o / repitamos el eGperimento< La pluma / la moneda tardarn lo mismo en caer< La resistencia del aire oscurece la le/ de la cada li#re< Para progresar, -emos de retirar este rasgo Fue complica las cosas a .in de o#tener una le/ simple< Luego, si es importante, podremos aprender a reintegrar ese e.ecto / llegar a una le/ ms comple"a pero ms aplica#le< Los aristot9licos crean Fue el estado KnaturalL de un o#"eto era el de reposo< Dale un empu"n a una #ola por un plano / aca#ar por pararse, no? !alileo lo sa#a todo acerca de las condiciones imper.ectas, / ese conocimiento le llev a uno de los grandes descu#rimientos< Lea en los planos inclinados .sica como $iguel sngel vea cuerpos magn.icos en los troMos de mrmol< a/ en la cuenta, sin em#argo, de Fue, a causa de la .riccin, la presin del aire / otras condiciones imper.ectas, su plano inclinado no era ideal para el estudio de las .uerMas so#re o#"etos diversos< Su9 pasara, pondera#a, si se dispusiese de un plano ideal? omo Demcrito cuando a.ila#a mentalmente su cuc-illo, pulid mentalmente tam#i9n el plano -asta Fue adFuiera la lisura a#soluta, del todo li#re de .riccin< Ponedlo entonces en una cmara donde se -a/a -ec-o el vaco, para li#raros de la resistencia del aire< 1 eGtended el plano -asta el in.inito< *seguraos de Fue est per.ectamente -oriMontal< *-ora, en cuanto le deis un golpe insigni.icante a la #ola, per.ectamente pulida, Fue -a#9is colocado so#re vuestro plano liso a ms no poder, -asta dnde rodar? ;$ientras todo esto permaneMca en la mente, el eGperimento es posi#le / #arato<= La respuesta es& rodar para siempre< !alileo raMon, pues& si un plano, incluso uno terrestre, imper.ecto, se inclina, una #ola a la Fue se empu"e desde a#a"o -acia arri#a ir ms / ms despacio< Si se la suelta desde arri#a, ir ms / ms deprisa< Por lo tanto, usando el sentido intuitivo de la continuidad de la accin, conclu/ Fue una #ola Fue se mueva en un plano -oriMontal ni se .renar ni se ir -aciendo ms veloM, sino Fue seguir igual para siempre< !alileo -a#a dado un salto intuitivo a lo Fue a-ora llamamos la primera le/ del movimiento de 0eNton& un cuerpo en movimiento tiende a permanecer en movimiento< 0o -acen .alta .uerMas para el movimiento, sino para el cam#io del movimiento< (n contraste con la concepcin aristot9lica, el estado natural de un cuerpo es el movimiento a velocidad constante< (l reposo es el caso especial de velocidad nula, pero en la nueva concepcin no es ms natural Fue una u otra velocidad constante< Para cualFuiera Fue -a/a conducido un automvil o un coc-e de ca#allos, se trata de una idea contraria

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a la intuicin& * no ser Fue se mantenga el pie en el pedal o se va/a aMuMando al ca#allo, el ve-culo se parar< !alileo vio Fue para -allar la verdad -a/ Fue atri#uirle mentalmente propiedades ideales al instrumento< ;) conducir el coc-e so#re una carretera res#aladiMa de -ielo<= (l genio de !alileo consisti en ver de Fu9 manera -a#a Fue eliminar las causas naturales Fue nos o.uscan, la .riccin o la resistencia del aire, para esta#lecer un con"unto de relaciones .undamentales acerca del mundo< omo veremos, la Partcula Divina misma es una complicacin impuesta so#re un universo simple / #ello, FuiM para ocultar esta deslum#rante simetra a una -umanidad Fue todava no se merece contemplarla<

La verdad de la torre
(l ms .amoso e"emplo de la -a#ilidad Fue tena !alileo de despo"ar a la simplicidad de comple"idades es la -istoria de la torre inclinada de Pisa< $uc-os eGpertos dudan de Fue este suceso .a#ulado -a/a realmente ocurrido< Step-en 'aNking, por citar uno, escri#e Fue la -istoria es Kcasi con toda certeMa .alsaL< Por Fu9, se pregunta 'aNking, se -a#ra molestado !alileo en de"ar caer pesos de una torre sin disponer de un medio adecuado para medir los tiempos de cada cuando /a tena su plano inclinado con el Fue tra#a"ar? RLa som#ra de los griegosT 'aNking, el terico, usa aFu la +aMn Pura< (so no vale con un tipo como !alileo, eGperimentador de eGperimentadores< Stillman Drake, el #igra.o por eGcelencia de !alileo, cree Fue la -istoria de la torre inclinada es cierta por una serie de raMones -istricas sensatas< Pero es Fue adems concuerda con la personalidad de !alileo< (l eGperimento de la torre no .ue en realidad un eGperimento, sino una eG-i#icin, un ha''ening para los medios de comunicacin, el primer gran nHmero cient.ico con .ines pu#licitarios< !alileo se pavonea#a, / les Fuita#a las plumas a sus crticos< !alileo era un individuo irasci#leV no agresivo, en realidad, sino de respuesta pronta / competidor .iero cuando se le reta#a< Poda ser un t#ano cuando se le molesta#a, / le molesta#a la tontera en todas sus .ormas< 'om#re in.ormal, ridiculiM las togas doctorales Fue -a#a Fue vestir o#ligatoriamente en la 2niversidad de Pisa, / escri#i un poema -umorstico titulado K ontra la togaL Fue apreciaron muc-simo los pro.esores "venes / po#res, Fuienes a duras penas podan costearse las prendas< ;* Demcrito, Fue ama las togas, no le gust nada el poema<= * los pro.esores ma/ores no es Fue les divirtiese precisamente< !alileo escri#i tam#i9n ataFues contra sus rivales usando varios pseudnimos< Su estilo era caracterstico, / no enga a muc-a gente< 0o eGtraa Fue tuviera enemigos< Sus peores rivales intelectuales .ueron los aristot9licos, Fuienes crean Fue un cuerpo se mueve slo si lo impulsa alguna .uerMa / Fue un cuerpo pesado cae ms deprisa Fue uno ligero porFue eGperimenta una atraccin ma/or -acia

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la Tierra& 0unca se les ocurri compro#arlo< Los pro.esores aristot9licos e"ercan un dominio mu/ considera#le en la 2niversidad de Pisa /, por lo Fue a esto se re.iere, en la ma/ora de las universidades italianas< omo os podr9is imaginar, !alileo no era lo Fue se dice uno de sus .avoritos< (l nHmero de la torre inclinada de Pisa se dirigi a este grupo< 'aNking tiene raMn en Fue no -a#ra sido un eGperimento ideal< Pero .ue un acontecimiento< 1 como pasa en todo acontecimiento teatral, !alileo sa#a de antemano lo Fue i#a a ocurrir< Puedo imaginrmelo su#iendo a la torre totalmente a oscuras a las tres de la madrugada / tirndoles un par de #olas a sus a/udantes posdoctorales< KDe#eras notar Fue las dos #olas te dan en la ca#eMa a la veML, le grita a su a/udante< K -illa si la grande te da primero<L Pero en realidad no tena por Fu9 -acer estoV /a -a#a raMonado Fue las dos #olas daran en el suelo en el mismo instante< Su mente .unciona#a as& supongamos, deca, Fue *ristteles tena raMn< La #ola pesada llegar al suelo antes, lo Fue Fuiere decir Fue se -a#r acelerado -asta una velocidad ma/or< Peguemos entonces la #ola pesada / la ligera< Si 9sta es, en e.ecto, ms lenta, retendr a la pesada / -ar Fue caiga ms despacio< Sin em#argo, al pegarlas se -a creado un o#"eto ms pesado, Fue de#era caer ms deprisa Fue cada una de las #olas por separado< mo resolvemos este dilema? Slo -a/ una solucin Fue satis.aga todas las condiciones& am#as #olas de#en caer de manera Fue su velocidad cam#ie de la misma manera< (sta es la Hnica conclusin Fue evita el calle"n sin salida de la menor / ma/or rapideM< !alileo, dice el cuento, se pas #uena parte de la maana de"ando caer #olas de la torre, demostrando la verdad de lo Fue sostena a los o#servadores interesados / meti9ndoles el miedo en el cuerpo a los dems< Oue lo #astante sa#io para no emplear una moneda / una pluma, sino dos pesos desiguales de .orma mu/ similar ;como una #ola de madera / una es.era -ueca de plomo del mismo radio= para Fue la resistencia del aire .uese ms o menos la misma< Lo dems es -istoria, o de#era serlo< !alileo -a#a demostrado Fue la cada li#re era sumamente independiente de la masa ;si #ien no sa#a por Fu9, / sera (instein, en 565?, Fuien realmente lo entendera=< Los aristot9licos reci#ieron una leccin Fue nunca olvidaranV ni perdonaran< iencia o espectculo? 2n poco am#as cosas< 0o slo los eGperimentadores son propensos a ello< +ic-ard Oe/nman, el gran terico ;pero un terico Fue demostr siempre un apasionado inter9s por los eGperimentos=, se present ante la opinin pH#lica cuando .orm parte de la comisin Fue investiga#a el desastre del trans#ordador espacial 3ha##enger, omo FuiM record9is, -u#o una pol9mica acerca de la capacidad de resistir las #a"as temperaturas Fue tenan las "untas del trans#ordador< Oe/nman Man" la discusin con un sencillo gesto& ec- un puado de arandelas en un vaso de agua -elada / de" Fue el pH#lico viese cmo perdan su elasticidad< *-ora #ien, no os parece Fue Oe/nman, como !alileo, sa#a de antemano lo Fue i#a a pasar? La verdad es Fue en los aos noventa el eGperimento de la torre de !alileo -a resurgido con .lamante intensidad< La cuestin es si -a/ una KFuinta

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.uerMaL, una adicin -ipot9tica a la le/ neNtoniana de la gravitacin Fue producira una di.erencia peFuesima cuando se de"an caer una #ola de co#re /, digamos, una de plomo< La di.erencia en la duracin de una cada de, por e"emplo, treinta metros sera de menos de una mil millon9sima de segundo, inconce#i#le en los tiempos de !alileo, una di.icultad meramente respeta#le dada la t9cnica actual< Por a-ora, las prue#as a .avor de la Fuinta .uerMa Fue aparecieron a .inales de los aos oc-enta se -an es.umado por completo, pero permaneced atentos a los peridicos para manteneos al da<

Los tomos de !alileo


Su9 pensa#a !alileo de los tomos? ,n.luido por *rFumedes, Demcrito / Lucrecio, !alileo era, intuitivamente, un atomista< (nse / escri#i so#re la naturaleMa de la materia / la luM durante muc-os aos, so#re todo en su li#ro # ensa!ador, de 58DD, / en su Hltima o#ra, las 3onsidera%iones ! de*ostra%iones *ate*&ti%as sobre dos %ien%ias nuevas< *l parecer, crea Fue la luM esta#a compuesta por corpHsculos puntuales / Fue la materia se construa de manera similar< !alileo llama#a a los tomos los Kcuantos menoresL< Se represent ms tarde Kun nHmero in.inito de tomos separados por un nHmero de vacos in.initoL< La concepcin mecanicista est estrec-amente ligada a las matemticas de los in.initesimales, precursoras del clculo Fue 0eNton inventara sesenta aos ms tarde< *Fu -a/ toda una mina de parado"as< Tmese un simple cono circular Qun capirote?Q e imagnese Fue se corta -oriMontalmente, paralelamente a la #ase< (Gaminemos dos re#anadas contiguas< La parte de arri#a de la pieMa in.erior es un crculo, el .ondo de la superior otro crculo< omo antes esta#an en contacto directo, punto a punto, tienen el mismo radio< Sin em#argo, el cono es continuamente ms peFueo, as Fue cmo pueden ser iguales los crculos? Sin em#argo, si cada crculo se compone de un nHmero in.inito de tomos / vacos, ca#e imaginar Fue el crculo superior contiene un nHmero de tomos in.erior, si #ien aHn in.inito< 0o? +ecordemos Fue estamos en 587@ o por a-, / Fue tratamos de ideas sumamente a#stractas, ideas a las Fue les .alta#an aHn doscientos aos para Fue se las sometiese a prue#a eGperimental< ;2na .orma de escapar de esta parado"a es preguntar Fu9 grueso tiene el cuc-illo Fue corta el cono< reo Fue oigo otra veM la risa .lo"a de Demcrito<= (n las 3onsidera%iones ! de*ostra%iones *ate*&ti%as sobre dos %ien%ias nuevas, !alileo presenta sus Hltimas re.leGiones so#re la estructura atmica< (n esta -iptesis, segHn -istoriadores recientes, los tomos se reducen a la a#straccin matemtica de puntos, carentes de toda dimensin, claramente indivisi#les e imposi#les de partir, pero desprovistos tam#i9n de las .ormas Fue Demcrito -a#a imaginado<

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*- !alileo acerc la idea a su versin moderna, los Fuarks / los leptones puntuales<

*celeradores / telescopios
Los Fuarks son aHn ms a#stractos / di.ciles de visualiMar Fue los tomos< 0adie -a KvistoL nunca uno, as Fue cmo pueden eGistir? 0uestra prue#a es indirecta< Las partculas c-ocan en un acelerador< Depurados dispositivos electrnicos reci#en / procesan impulsos el9ctricos generados por las partculas en una diversidad de sensores del detector< 2n ordenador interpreta los impulsos electrnicos Fue salen del detector / los reduce a un montn de ceros / unos< (nva estos resultados a un monitor en nuestra sala de control< $iramos la representacin de unos / ceros / decimos KR$adre ma, un FuarkTL< *l pro.ano le parece tan inverosmil< mo podemos estar tan seguros? 0o podran -a#er K.a#ricadoL el Fuark el acelerador o el detector o el ordenador o el ca#le Fue va del ordenador al monitor? *l .in / al ca#o, nunca -emos visto el Fuark con los o"os Fue Dios nos -a dado< R)-, aFuellos das en Fue la ciencia era ms sencillaT 0o sera eGtraordinario volver al siglo WY,? ) no? Sue se lo pregunten a !alileo< !alileo constru/, segHn se recoge en sus anotaciones, un nHmero enorme de telescopios< Pro# su telescopio, en sus propias pala#ras, Kcien mil veces con cien mil estrellas / otros cuerposL< Se .ia#a del artilugio< $e viene a-ora a la ca#eMa una peFuea imagen< *- est !alileo con todos sus estudiantes graduados< $ira por la ventana con su telescopio, descri#e lo Fue ve / todos lo van apuntando& K*Fu -a/ un r#ol< Tiene una rama de tal .orma / una -o"a de tal otraL< 2na veM les -a dic-o Fu9 -a visto por el telescopio, montan todos en sus ca#allos o carrua"es Qpuede Fue un auto#HsQ / atraviesan el campo para mirar el r#ol de cerca< Lo comparan con la descripcin de !alileo< *s es como se cali#ra un instrumento< 'a/ Fue -acer las cosas dieM mil veces< 2n crtico de !alileo descri#e la meticulosa naturaleMa de la compro#acin / dice& KSi sigo estos eGperimentos con o#"etos terrestres, el telescopio es so#er#io< *unFue interpone algo entre el o"o / el o#"eto Fue Dios nos -a dado, me .o de 9l< 0o te engaa< Pero miras el cielo / -a/ una estrellaV / miras por el telescopio, / -a/ dos< R(s una locuraTL< De acuerdo, no .ueron esas sus pala#ras eGactas< Pero s -u#o un crtico Fue emple pala#ras cu/o e.ecto era el mismo a .in de poner en entredic-o la a.irmacin de !alileo& Fue JHpiter tena cuatro lunas< (l telescopio le permita ver ms de lo Fue puede verse a simple vistaV menta, pues< Tam#i9n un pro.esor de matemticas despreci a !alileoV deca Fue tam#i9n 9l vera cuatro lunas en JHpiter con Fue le diesen tiempo su.iciente Kpara meterlas en unos cristalesL< ualFuiera Fue use un instrumento se ve a#ocado a pro#lemas como esos< KOa#ricaL el instrumento los resultados? 'o/ los crticos de !alileo parecen

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tontos, pero eran unos ma"aderos o slo eran conservadores cient.icos? 2n poco am#as cosas, Fu9 duda ca#e< (n 58@@ se crea Fue el o"o desempea#a un papel activo en la visinV el glo#o ocular, Fue nos -a dado Dios, interpreta#a el mundo visual para nosotros< 'o/ sa#emos Fue el o"o no es ms Fue una lente Fue contiene un montn de receptores Fue transmiten la in.ormacin a nuestra corteMa visual, donde en realidad KvemosL< (l o"o, de -ec-o, es un intermediario entre el o#"eto / el cere#ro, lo mismo Fue el telescopio< Llevis ga.as? Pues /a estis generando modi.icaciones< Las cosas llega#an al punto de Fue muc-os cristianos devotos / .ilso.os de la (uropa del siglo WY, casi considera#an sacrlego Fue se llevasen ga.as, aun cuando eGistan /a desde -aca tres siglos< 2na eGcepcin nota#le .ue Jo-annes XeplerV era mu/ religioso, pero no por ello de" de llevar ga.as Fue le a/udasen a verV .ue una suerte, pues lleg a ser el ma/or astrnomo de su tiempo< *ceptemos Fue un instrumento #ien cali#rado proporciona una #uena aproGimacin a la realidad< Tan #uena, FuiM, como el instrumento Hltimo, nuestro cere#ro< 'asta el cere#ro -a de ser cali#rado algunas veces, / -a/ Fue aplicarle salvaguardas / .actores de correccin de errores para compensar la distorsin< Por e"emplo, aunFue se tenga vista de lince, con unos pocos vasos de vino puede Fue el nHmero de amigos Fue -a/ alrededor de uno se do#le<

(l

arl Sagan de 58@@

!alileo contri#u/ a Fue se a#riese paso la aceptacin de los instrumentos, logro cu/a importancia para la ciencia / la eGperimentacin no puede eGagerarse< Su9 tipo de persona era? Se nos aparece como un pensador pro.undo, de mente sutil, capaM de -allaMgos intuitivos Fue envidiara cualFuier .sico terico de -o/, pero con una energa / unas -a#ilidades t9cnicas gracias a las Fue puli lentes / constru/ muc-os instrumentos& telescopios, el microscopio compuesto, el relo" de p9ndulo< Polticamente, pasa#a del conservadurismo dcil a los ataFues audaces / morti.icantes contra sus oponentes< De#i de ser una dinamo de actividad, siempre atareado, pues de" una correspondencia enorme / volHmenes monumentales de o#ras pu#licadas< Oue un divulgador, / tras la supernova de 58@A dio con.erencias a grandes audienciasV su latn era claro, vulgariMado< 0adie se acerc tanto a ser el arl Sagan de su 9poca< 0o muc-as .acultades le -a#ran dado una plaMa, tan vigoroso era su estilo / tan punMantes sus crticas, por lo menos antes de su condena< Oue !alileo el .sico completo? Tan completo .ue, al menos, como pueda -a#erlo -a#ido en toda la -istoriaV com#in las -a#ilidades tanto del terico como del eGperimentador consumado< Si tuvo .allos, ca/eron del lado terico< *unFue esta com#inacin .ue -asta cierto punto comHn en los siglos WY,,, / W,W, en la actual 9poca de especialiMacin es rara< (n el siglo WY,,, muc-o de lo Fue -a#ra pasado por KteoraL vena en tan estrec-o apo/o del eGperimento Fue desa.ia#a toda distincin entre aFu9lla / 9ste< Pronto veremos las venta"as

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de Fue -a/a un gran eGperimentador al Fue siga un gran terico< (n realidad, en el tiempo de !alileo /a -a#a -a#ido una sucesin as de importancia crucial<

(l -om#re sin nariM


De"adme Fue, por un minuto, vuelva atrs, pues no -a/ li#ro so#re los instrumentos / el pensamiento, el eGperimento / la teora, Fue est9 completo sin dos nom#res Fue van "untos como $arG / (ngels, (merson / T-oreau o Sieg.ried / +o/< 'a#lo de %ra-e / Xepler< (ran astrnomos puros, no .sicos, pero merecen una #reve digresin< T/c-o %ra-e .ue uno de los persona"es ms peculiares de la -istoria de la ciencia< (ste no#le dan9s, nacido en 5?A8, .ue medidor de medidores< *l contrario Fue los .sicos atomistas, Fue miran -acia a#a"o, 9l elev la vista a los cielos, / lo -iMo con una precisin inaudita< %ra-e constru/ todo tipo de instrumentos para medir la posicin d9 las estrellas, de los planetas, de los cometas, de la Luna< * %ra-e se le escap la invencin del telescopio por un par de decenios, as Fue constru/ ela#orados dispositivos visorios Q semicrculos acimutales, reglas ptolemaicas, seGtantes metlicos, cuadrantes acimutales, reglas paralcticasQ con los Fue 9l / sus a/udantes determina#an, a simple vista, las coordenadas de las estrellas / de otros cuerpos celestes< La ma/or parte de las di.erencias entre esos aparatos / los seGtantes actuales consista en la presencia de #raMos transversales con arcos entre ellos< Los astrnomos usa#an los cuadrantes como ri.les, / alinea#an las estrellas mirando por las mirillas metlicas Fue -a#a en los eGtremos de los #raMos< Los arcos Fue conecta#an los #raMos transversales .unciona#an como los transportadores angulares Fue usa#ais en la escuela, / con ellos los astrnomos medan el ngulo Fue .orma#a la lnea visual a la estrella, planeta o cometa Fue se o#servase< 0ada -a#a de especialmente nuevo en el concepto #sico de los instrumentos de %ra-e, pero Fuien marca#a el estado de desarrollo ms avanMado de la instrumentacin era 9l< (Gperiment con distintos materiales< Se le ocurri cmo -acer Fue esos artilugios tan engorrosos girasen con .acilidad en los planos vertical u -oriMontal, .i"ndolos al mismo tiempo en un sitio de .orma Fue siguiesen el movimiento de los o#"etos celestes desde un mismo punto noc-e tras noc-e< 1 lo ms importante de todo, los aparatos de medida de %ra-e eran grandes, omo veremos al llegar a la era moderna, lo grande no siempre es me"or, pero suele serlo< (l ms .amoso instrumento de %ra-e .ue el cuadrante muralV Rtena un radio de seis metrosT 'icieron .alta cuarenta -om#res .uertes para empu"arlo -asta su sitioV .ue en su tiempo un verdadero Supercolisionador< Los grados marcados en su arco esta#an tan separados entre s Fue %ra-e pudo dividir cada uno de los sesenta minutos de cada grado en seis su#divisiones de dieM segundos< (n t9rminos ms sencillos, el margen de error de %ra-e era el anc-o de una agu"a Fue se sostiene con el

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#raMo eGtendido< R1 todo esto con el mero o"o nada msT Para datos una idea del ego de este -om#re, dentro del arco del cuadrante -a#a un retrato a tamao natural del propio %ra-e< Podra creerse Fue tanta puntillosidad sealara a un ratn de #i#lioteca medio #o#o< T/c-o %ra-e .ue cualFuier cosa menos eso< Su rasgo ms inusual era su nariM o, ms #ien, el Fue no la tuviese< * los veinte aos / siendo aHn estudiante, mantuvo una .uriosa discusin con un estudiante llamado $anderup Pars#"erg acerca de una cuestin matemtica< La disputa, Fue ocurri en una cele#racin en casa de un pro.esor, se calent tanto Fue los amigos -u#ieron de separar a los dos< ;Yale, puede Fue .uese un poco un ratn de #i#lioteca medio #o#o, pelendose por unas .rmulas / no por c-icas<= 2na semana ms tarde %ra-e / su rival se encontraron otra veM en una .iesta de 0avidad, se tomaron unas cuantas copas / reanudaron la pelea matemtica< (sta veM no les pudieron calmar< Se dirigieron a un lugar a oscuras "unto a un cementerio / all se en.rentaron a espada< Pars#"erg aca# enseguida el duelo al re#anarle un #uen pedaMo de nariM a %ra-e< (l episodio de la nariM perseguira a %ra-e toda su vida< Se cuentan dos -istorias so#re la manera en Fue se -iMo la ciruga est9tica< La primera, casi con toda seguridad apcri.a, dice Fue encarg toda una serie de narices arti.iciales, de materiales di.erentes para di.erentes ocasiones< Pero la versin Fue aceptan la ma/ora de los -istoriadores es casi tan #uena< SegHn ella, %ra-e orden una nariM permanente -ec-a de oro / plata, cuidadosamente pintada / con la .orma de una nariM de verdad< Se dice Fue lleva#a consigo una peFuea ca"a de pegamento, Fue aplica#a cuando empeMa#a a tem#larle la nariM< (sta .ue motivo de c-istes< 2n cient.ico rival deca Fue %ra-e -aca sus o#servaciones astronmicas por la nariM, Fue usa#a de mirilla< Pese a estas di.icultades, %ra-e tena una venta"a so#re muc-os cient.icos de -o/& su no#le cuna< Oue amigo del re/ Oederico ,,, / tras -acerse .amoso por sus o#servaciones de una supernova en la constelacin de asiopea, el re/ le dio la isla de 'ven en el tresund para Fue la emplease como o#servatorio< * %ra-e se le dio tam#i9n el seoro so#re todos los campesinos de la isla, las rentas Fue se produ"esen / .ondos adicionales< De esta .orma, T/c-o %ra-e se convirti en el primer director de un la#oratorio del mundo< R1 Fu9 director .ueT on sus rentas, la donacin del re/ / su propia .ortuna llev una eGistencia regia< Slo le .altaron los #ene.icios de tratar con las instituciones .inanciadoras de la 0orteam9rica del siglo WW< Los oc-o kilmetros cuadrados de la isla se convirtieron en el paraso del astrnomo, cu#iertos por los talleres de los artesanos Fue .a#rica#an los instrumentos, un molino de viento / casi sesenta estanFues con peces< %ra-e constru/ para s mismo una magn.ica casa / o#servatorio en el punto ms alto de la isla< La llam 2rani#org, o Kcastillo celesteL, / la encerr en un recinto amurallado dentro del cual -a#a tam#i9n una imprenta, los cuartos de los sirvientes / perreras para los perros guardianes de %ra-e, ms "ardines de .lores, -er#arios / unos trescientos r#oles< %ra-e aca# por a#andonar la isla en circunstancias no precisamente gratas tras la muerte de su #ene.actor, el re/ Oederico, de un eGceso de

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arls#erg o del #re#a"e Fue se llevase por entonces en Dinamarca< (l .eudo de 'ven revirti a la carona, / el nuevo re/ le dio la isla a una tal Xaren *ndersdatter, una amante a la Fue -a#a conocido en una .iesta de #odas< Sue esto sirva de leccin a todos los directores de la#oratorios, en cuanto a su posicin en el mundo / lo poco imprescindi#les Fue son ante los o"os de los poderes Fue en 9l -a/< Por .ortuna, %ra-e ca/ de pie / traslad sus datos e instrumentos a un castillo cercano a Praga, donde se le dio la #ienvenida para Fue continuase su o#ra< La regularidad del universo promovi el inter9s de %ra-e por la naturaleMa< * los catorce aos se Fued .ascinado ante el eclipse de Sol predic-o para el D5 de agosto de 5?8@< mo les era posi#le a los -om#res conocer los movimientos de las estrellas / los planetas con tanta precisin Fue pudiesen anticipar sus posiciones con aos de adelanto? %ra-e de" un legado enorme& un catlogo de las posiciones de eGactamente mil una estrellas .i"as< Super al catlogo clsico de Ptolomeo / destru/ muc-as de las vie"as teoras< 2na gran virtud de la t9cnica eGperimental de %ra-e .ue la atencin Fue le prest a los posi#les errores de sus mediciones< ,nsista, / ello no tena en 5?>@ precedentes, en Fue las mediciones se repitiesen muc-as veces / a cada medida le acompaase una estimacin de su eGactitud< Se adelant en muc-o a su tiempo al poner tanto cuidado en presentar los datos con los lmites de su .ia#ilidad< omo medidor / o#servador, %ra-e no tuvo igual< omo terico, de" muc-o Fue desear< 0acido slo tres aos despu9s de la muerte de op9rnico, nunca acept del todo el sistema copernicano, Fue mantena Fue la Tierra gira alrededor del Sol / no al rev9s, como Ptolomeo -a#a dic-o muc-os siglos antes< Las o#servaciones de %ra-e le demostraron Fue el sistema ptolemaico no era vlido, pero, aristot9lico por educacin, nunca pudo creer en la rotacin de la Tierra, ni pudo a#andonar la creencia de Fue la Tierra era el centro del universo< *l .in / al ca#o, raMona#a, si .uera verdad Fue la Tierra se mueve / uno disparase una #ola de can en la direccin de rotacin de la Tierra, de#era llegar ms le"os Fue si se la disparase en la direccin contraria, pero no es eso lo Fue ocurre< *s Fue %ra-e propuso un compromiso& la Tierra permaneca inmvil en el centro del universo, pero, al contrario Fue en el sistema ptolemaico, los planetas da#an vueltas alrededor del Sol, Fue a su veM gira#a en torno a la Tierra<

(l mstico cumple
* lo largo de su carrera, %ra-e tuvo muc-os a/udantes eGtraordinarios< (l ms #rillante de todos .ue un eGtrao matemticoBastrnomo mstico llamado Jo-annes Xepler< Luterano devoto, alemn, Xepler -a#ra pre.erido ser cl9rigo, de no -a#erle o.recido las matemticas una .orma de ganarse la vida< La verdad sea dic-a, suspendi los eGmenes de cali.icacin para el ministerio / ca/ de #ruces en la astronoma, con una dedicacin secundaria a la astrologa mu/ considera#le< *un as, esta#a destinado a convertirse en el terico Fue

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discernira verdades simples o#servacionales de %ra-e<

pro.undas

en

la

montaa

de

datos

Xepler, protestante en un mal momento ;la ontrarre.orma #arra (uropa=, .ue un -om#re .rgil, neurtico, corto de vista, Fue en a#soluto tuvo la seguridad en s mismo de un %ra-e o un !alileo< Toda la .amilia de Xepler .ue un poFuito rara< (l padre de Xepler era mercenario, a su madre se la proces por #ru"a / el propio Jo-annes dedic mu/ #uena parte de su tiempo a la astrologa< Por .ortuna, lo -aca #ien, / gracias a ello pag algunas .acturas< (n 5?6? ela#or un calendario para la ciudad de !raM Fue predeca un invierno g9lido, alMamientos campesinos e invasiones de los turcosV todo ello sucedi< Para ser "ustos con Xepler, -a/ Fue decir Fue no slo 9l se pluriemplea#a como astrlogo< !alileo prepar -orscopos para los $9dicis, / %ra-e tam#i9n "uguete con los pronsticos, pero no lo -iMo tan #ien& el eclipse lunar del D> de octu#re de 5?88 -iMo Fue predi"era la muerte del sultn Solimn el $agn.ico< Por desgracia, en ese momento el sultn /a -a#a muerto< %ra-e trat a su a/udante de una .orma #astante misera#le& ms como un posdoctorando, lo Fue Xepler era, Fue como un igual, lo Fue sin duda mereca ser< (l desprecio encrespa#a al sensi#le Xepler, / los dos tuvieron muc-as peleas / otras tantas reconciliaciones, pues %ra-e aca# por apreciar la #rillanteM de Xepler< (n octu#re de 58@5 %ra-e asisti a una cena /, como era su costum#re, #e#i muc-o ms de la cuenta< SegHn la estricta etiFueta de la 9poca, no era correcto a#andonar la mesa durante una comida, / cuando por .in corri como pudo al cuarto de #ao, era demasiado tarde< K*lgo de importanciaL -a#a estallado dentro de 9l< )nce das despu9s, mora< 1a -a#a designado a Xepler a/udante principal su/oV en su lec-o de muerte le con.i todos los datos Fue -a#a tomado a lo largo de su ilustre / #ien .inanciada carrera, / le rog Fue emplease su mente analtica para crear una gran sntesis Fue llevase adelante el conocimiento de los cielos< 0i Fue decir tiene Fue %ra-e aadi Fue espera#a Fue Xepler siguiese la -iptesis ticnica del universo geoc9ntrico< Xepler acept el deseo del agoniMante, sin duda con los dedos cruMados, pues crea Fue el sistema de %ra-e no vala nada< RPero Fu9 datosT 0o tenan par< Xepler estudi atentamente la in.ormacin, en #usca de los patrones Fue descri#iesen los movimientos de los planetas< Xepler rec-aM de antemano los sistemas ticnico / ptolemaico por su engorrosidad< Pero tena Fue partir de algHn sitio< *s Fue, para empeMar, tom como modelo el sistema copernicano porFue, con su sistema de r#itas circulares, no eGista nada ms elegante< (l mstico Fue -a#a en Xepler a#raM adems la idea de un Sol colocado en el centro, Fue no slo ilumina#a los planetas sino Fue les proporciona#a la .uerMa, o motivo, como se deca entonces, de sus movimientos< 0o sa#a en a#soluto cmo -aca esto el Sol Qcon"etura#a Fue de#a de tratarse de algo por el estilo del magnetismoQ, pero le prepar el camino a 0eNton< Oue uno de los primeros en de.ender Fue -ace .alta una .uerMa para eGplicar el sistema solar< 1, lo Fue no .ue menos importante, -all Fue el sistema copernicano no liga#a del todo con los datos de %ra-e< (l vie"o e iracundo dan9s le -a#a

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enseado #ien a Xepler, le -a#a in.undido la prctica del m9todo inductivo& pon un cimiento de o#servaciones, / slo entonces asciende a las causas de las cosas< * pesar de su misticismo / de su reverencia -acia las .ormas geom9tricas, de su o#sesin por ellas, Xepler se a.erra#a .ielmente a los datos< De su estudio de las o#servaciones de %ra-e Qde las relativas a $arte so#re todoQ sac Xepler las tres le/es del movimiento planetario Fue, casi cuatrocientos aos despu9s, aHn son la #ase de la astronoma planetaria moderna< 0o entrar9 en sus detalles aFuV slo dir9 Fue la primera destru/ la #ella nocin copernicana de las r#itas circulares, nocin Fue desde los das de Platn nadie -a#a puesto en entredic-o< Xepler esta#leci Fue los planetas descri#en en su movimiento or#ital elipses en uno de cu/os .ocos est el Sol< (l eGc9ntrico luterano -a#a salvado el copernicanismo / lo -a#a li#erado de los engorrosos epiciclos de los griegosV consigui tal cosa al -acer Fue sus teoras siguiesen las o#servaciones de %ra-e con la precisin de un minuto de arco< R(lipsesT RPuras matemticasT ) pura naturaleMa? Si, como descu#ri Xepler, los planetas descri#en elipses per.ectas con el Sol en uno de los .ocos, entonces es Fue la naturaleMa tiene Fue amar las matemticas< *lgo QFuiM DiosQ #a"a la vista -acia la Tierra / dice& K$e gustan las .ormas matemticasL< oged una piedra / arro"adla< TraMar mu/ aproGimadamente una par#ola< Si no -u#iese aire, la par#ola sera per.ecta< *dems de matemtico, Dios es ama#le / nos esconde la comple"idad cuando no estamos listos para en.rentarnos a ella< *-ora sa#emos Fue las r#itas no son elipses per.ectas ;a causa de la atraccin de unos planetas so#re otros=, pero las desviaciones eran con muc-o demasiado peFueas para Fue las pudieran apreciar los aparatos de %ra-e< (l genio de Xepler Fueda#a a menudo oscurecido en sus li#ros por una a#undante morralla espiritual< rea Fue los cometas eran malos augurios, Fue el universo se divida en tres regiones correspondientes a la Santsima Trinidad / Fue las mareas eran la respiracin de la Tierra, a la Fue compara#a con un enorme animal vivo< ;(sta idea de Fue se tome a la Tierra como un organismo -a resucitado -o/ #a"o la .orma de la -iptesis !aia<= *un as, la mente de Xepler .ue grande< (l impertur#a#le sir *rt-ur (ddington, uno de los .sicos ms eminentes de su 9poca, llam en 5675 a Xepler Kel precursor de la teora .sica modernaL< (ddington ala# a Xepler por -a#er eG-i#ido un punto de vista similar al de los tericos de la era cuntica< Xepler no #usc un mecanismo concreto Fue eGplicara el sistema solar, segHn (ddington, sino Fue Kle gui un sentido de la .orma matemtica, un instinto est9tico de la adecuacin de las cosasL<

(l papa a !alileo& cierra la #oca


(n 5?6C, muc-o antes de Fue -u#iese resuelto los detalles pro#lemticos, Xepler escri#i a !alileo urgi9ndole Fue apo/ase el sistema copernicano< on

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.ervor tpicamente religioso, le peda a !alileo Fue Kcre/ese / diese un paso adelanteL< !alileo se neg a salir del reservado ptolemaico< 0ecesita#a prue#as< La prue#a vino de un instrumento, el telescopio< Las noc-es del A al 5? de enero de 585@ de#en Fuedar como unas de las ms importantes de la -istoria de la astronoma< (n esas .ec-as, con un telescopio nuevo / me"orado Fue -a#a construido 9l mismo, !alileo vio, midi / sigui la tra/ectoria de cuatro KestrellasL minHsculas Fue se movan cerca del planeta JHpiter< Se vio .orMado a concluir Fue esos cuerpos se movan en r#itas circulares alrededor de JHpiter< (sta conclusin convirti a !alileo a la concepcin copernicana< Si -a#a cuerpos Fue or#ita#an alrededor de JHpiter, la idea de Fue todos los planetas / estrellas gira#an alrededor de la Tierra era .alsa< omo casi todos los conversos tardos, sea a una nocin cient.ica o a una creencia religiosa o poltica, se volvi un de.ensor .iero / de una pieMa de la astronoma copernicana< La -istoria atri#u/e el m9rito a !alileo, pero de#eramos aFu -onrar tam#i9n al telescopio, Fue en sus capaces manos a#ri los cielos< La larga / comple"a -istoria de su con.licto con la autoridad reinante se -a contado muc-as veces< La ,glesia le sentenci a prisin perpetua por sus creencias astronmicas< ;La sentencia se conmut luego por la de arresto domiciliario permanente<= 'asta 5>DD no declar un papa o.icialmente reinante Fue el Sol podra estar en el centro del sistema solar< 1 -asta 56>? no reconoci el Yaticano Fue !alileo .ue un gran cient.ico / Fue -a#a sido in"ustamente condenado por la ,glesia<

La espon"a solar
!alileo .ue culpa#le de una -ere"a menos c9le#re, pero Fue cae ms cerca del meollo de nuestro misterio Fue las r#itas de $arte / JHpiter< (n su primera visita a +oma para dar cuenta de sus tra#a"os de ptica .sica, llev consigo una ca"ita Fue contena .ragmentos de un tipo de roca descu#ierto por unos alFuimistas de %olonia< Las piedras resplandecan en la oscuridad< * este mineral luminiscente se le llama -o/ sul.uro de #ario< Pero en 5855 los alFuimistas le da#an el nom#re, muc-o ms po9tico, de Kes'onDa so#arL< !alileo llev unos pedaMos de espon"a solar a +oma para Fue le a/udasen en su pasatiempo .avorito& sacar de Fuicio a sus colegas aristot9licos< $ientras contempla#an en la oscuridad el resplandor del sul.uro de #ario, no se les escapa#a a dnde Fuera llegar su perverso colega< La luM era una %osa< !alileo -a#a de"ado la piedra al sol / luego la -a#a llevado a la oscuridad, / la luM -a#a sido llevada dentro de ella< (sto ec-a#a por tierra la idea aristot9lica de Fue la luM era simplemente una cualidad de un medio iluminado, de Fue era incorprea< !alileo -a#a separado la luM de su medio, la -a#a movido por a- a voluntad< Para un aristot9lico catlico, era como decir Fue uno puede coger

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la dulMura de la santsima Yirgen / ponerla en una mula o en una piedra< 1 en Fu9 consista eGactamente la luM? (n corpHsculos invisi#les, raMona#a !alileo< RPartculasT La luM posea una accin mecnica< Poda ser transmitida, golpear los o#"etos, re.le"arse en ellos, penetrarlos< *l conce#ir Fue la luM era corpuscular, !alileo -u#o de aceptar la idea de los tomos indivisi#les< 0o esta#a seguro de cmo actua#a la espon"a solar, pero FuiM una roca especial pudiese atraer a los corpHsculos luminosos como un imn atrae las limaduras de -ierro, si #ien 9l no suscri#i esta teora al pie de la letra< (n cualFuier caso, ideas como esta empeoraron la posicin, /a precaria, de !alileo ante la ortodoGia catlica< (l legado -istrico de !alileo parece ligado ineGtrica#lemente a la ,glesia / a la religin, pero 9l no se -a#ra visto a s mismo como un -ere"e pro.esional o, da lo mismo, como un santo al Fue se acusa errneamente< Por lo Fue a nosotros toca, era un .sico, / mu/ grande, muc-o ms all de su de.ensa del copernicanismo< Des#roM el terreno en muc-os campos nuevos< om#in los < eGperimentos / el pensamiento matemtico< uando un o#"eto se mueve, deca, importa cuanti.icar su movimiento con una ecuacin matemtica< Siempre pregunta#a& K mo se mueven las cosas? mo? mo?L< 0o pregunta#a& KPor Fu9? Por Fu9 cae esta es.era?L< (ra consciente de Fue slo descri#a el movimiento, tarea #astante di.cil /a para su 9poca< Demcrito podra -a#er dic-o el despropsito de Fue !alileo Fuera de"arle a 0eNton algo por -acer<

(l seor de la
$u/ compasivo seor&

asa de la $oneda

$e van a matar, aunFue vos FuiM creis Fue no, pero es verdad< $e van a dar la peor de las muertes< (s decir, ante la Justicia, a menos Fue vos me rescat9is con vuestras piadosas manos< *s escri#a el .alsi.icador convicto Eilliam -aloner Qel ms #rillante e ingenioso mal-ec-or de su tiempoQ en 586> al .uncionario Fue por .in lo -a#a cogido, en"uiciado / condenado< -aloner -a#a amenaMado la integridad de la moneda inglesa, Fue por entonces consista principalmente en pieMas de oro / de plata< (l destinatario de esta peticin desesperada era ,saac 0eNton, el go#ernador ;/ pronto el KseorL= de la asa de la $oneda< 0eNton -aca su tra#a"o de supervisar la ceca, dirigir una vasta reacuacin / proteger la moneda contra .alsi.icadores / recortadores, Fue re#aa#an una parte del precioso metal de las monedas / las -acan pasar por completas< (ste puesto, parecido al de secretario del Tesoro, meMcla#a la alta poltica de las disputas parlamentarias con la persecucin de criminales, #andidos, ladrones, #lanFueadores de dinero / dems gente de mala vida Fue esFuilmase la

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moneda del reino< La corona concedi a 0eNton, el cient.ico preeminente de su 9poca, el puesto como una sinecura, mientras segua tra#a"ando en cosas ms importantes< Pero 0eNton se tom el cargo en serio< ,nvent una t9cnica para acanalar los #ordes de las monedas / as derrotar a los recortadores< *sista personalmente a las e"ecuciones de los .alsi.icadores en la -orca< (l puesto esta#a le"simos de la serena ma"estad de la vida Fue -asta entonces -a#a llevado, durante la cual su o#sesin por la ciencia / las matemticas -a#a dado lugar al ms pro.undo avance en toda la -istoria de la .iloso.a natural, tanto, Fue no sera claramente superado -asta, FuiM, la aparicin de la teora de la relatividad a principios de este siglo< Por uno de esos aMares de la cronologa, ,saac 0eNton naci en ,nglaterra el mismo ao ;58AD= en Fue !alileo mora< 0o se puede -a#lar de .sica sin -a#lar de 0eNton< Oue un cient.ico de importancia trascendental< La in.luencia de sus logros en la -umanidad es eFuipara#le al de JesHs, $a-oma, $ois9s / !and-i, o al de *le"andro $agno, 0apolen / los de su cuerda< La le/ universal de la gravitacin de 0eNton / la metodologa Fue cre ocupan la primera media docena de captulos de cualFuier li#ro de teGto de .sicaV conocerlas es esencial para Fuien Fuiera proseguir una carrera de cient.ico o de ingeniero< Se -a dic-o Fue 0eNton era modesto por su .amosa a.irmacin& KSi -e visto ms le"os Fue casi todos es porFue me alMa#a so#re los -om#ros de gigantesL, con lo Fue se re.era, segHn se suele creer, a -om#res como op9rnico, %ra-e, Xepler / !alileo< )tra interpretacin, sin em#argo, es Fue slo le esta#a tomando el pelo al ms .ormida#le de sus rivales cient.icos, +o#ert 'ooke, Fue era #a"simo / pretenda, no sin alguna "usticia, -a#er descu#ierto la gravedad antes< 'e contado ms de veinte #iogra.as serias de 0eNton< 1 la literatura Fue analiMa, interpreta, eGtiende, comenta la vida / la ciencia de 0eNton es enorme< La #iogra.a Fue escri#i +ic-ard Eest.all en 56>@ inclu/e dieM densas pginas de .uentes< La admiracin de Eest.all por su persona"e no tiene lmites& 'e tenido el privilegio de conocer, en diversos momentos, a -om#res #rillantes, -om#res a Fuienes reconoMco sin vacilar como mis superiores intelectualmente< 0unca, sin em#argo, me -e topado con uno con el Fue no estuviese dispuesto a medirme, de .orma Fue pareciera raMona#le decir Fue so/ la mitad de capaM, o la tercera parte, o la cuarta, pero, en todo caso, una .raccin .inita< (l resultado .inal de mis estudios so#re 0eNton me -a servido para convencerme de Fue con 9l no -a/ medida posi#le< Se -a vuelto para m otro por completo, uno de los contadsimos genios Fue -an con.igurado las categoras del intelecto -umano< La -istoria del atomismo es la -istoria de un reduccionismo, del es.uerMo por reducir todas las operaciones de la naturaleMa a un peFueo nHmero de o#"etos primordiales< (l reduccionista Fue ms 9Gito tuvo .ue ,saac 0eNton< Pasaran otros D?@ aos antes de Fue surgiese de las masas de Co*o sa'iens, en la ciudad alemana de 2lm, en 5>C6, Fuien posi#lemente .uera su igual<

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Sue la .uerMa est9 con nosotros


Para -acerse una idea de cmo actHa la ciencia -a/ Fue estudiar a 0eNton< Sin em#argo, la instruccin neNtoniana Fue se imparte a los alumnos del primer curso de .sica oscurece, demasiado a menudo, la .uerMa / la amplitud de su sntesis< 0eNton desarroll una descripcin cuantitativaQ,Q / sin em#argo glo#al, del mundo .sico Fue concorda#a con las descripciones .actuales del comportamiento de las cosas< Su legendaria coneGin de la cada de la manMana / el movimiento peridico de la Luna eGpresa el poder so#recogedor del raMonamiento matemtico< 2na sola idea universal a#arca tanto la cada de la manMana a tierra como el giro de la Luna alrededor de la Tierra< 0eNton escri#i& KDeseo Fue podamos deducir el resto de los .enmenos de la naturaleMa, mediante el mismo nivel de raMonamiento, a partir de principios mecnicos, pues me inclino a sospec-ar Fue FuiM todos dependan de ciertas .uerMasL< (n la 9poca de 0eNton se sa#a cmo se mueven los o#"etos& la tra/ectoria de la piedra arro"ada, la oscilacin regular del p9ndulo, el movimiento por el plano inclinado a#a"o, la cada li#re de o#"etos dispares, la esta#ilidad de las estructuras, la .orma de una gota de agua< Lo Fue 0eNton -iMo .ue organiMar estos / muc-os otros .enmenos en un solo sistema< onclu/ Fue todo cam#io de movimiento est causado por una .uerMa / Fue la reaccin del o#"eto ante ella guarda relacin con una propiedad del o#"eto a la Fue llam KmasaL< 0o -a/ escolar Fue no sepa Fue 0eNton enunci tres le/es del movimiento< La primera es una re.ormulacin de un descu#rimiento de !alileo& Fue no se reFuiere .uerMa alguna para el movimiento constante, inmutado< La segunda le/ es la Fue nos concierne aFu< Se centra en la .uerMa, pero est ineGtrica#lemente empare"ada con uno de los misterios de nuestro cuento& la masa< 1 prescri#e %)*o la .uerMa cam#ia el movimiento< !eneraciones de li#ros de teGto se las -an visto / deseado con las de.iniciones / la co-erencia lgica de la segunda le/ de 0eNton, Fue se escri#e as& A . *a, (.e es igual a eme a, o la fuerza es igual a la *asa multiplicada por la a%e#era%i)n, (n esta ecuacin, 0eNton no de.ine ni la .uerMa ni la masa, as Fue no est claro si representa una de.inicin o una le/ de la .sica< Sin em#argo, vi9ndoselas con la .rmula se llega, de alguna .orma, a la ms Htil le/ de la .sica Fue se -a/a conce#ido< (sta simple ecuacin tiene un poder so#recogedor /, pese a su inocente aspecto, resolverla puede costar Dios / a/uda< R*"""T R$aBteBmBtiBcasT 0o os preocup9is, slo -a#laremos de ellas, no las -aremos< *dems, esta Htil prescripcin es la clave del universo mecnico, as Fue -a/ raMones para Fue nos Fuedemos con ella< ;Yeremos dos .rmulas neNtonianas< Para nuestros propsitos, llamemos a 9sta .rmula ,<= Su9 es a? (s la mismsima magnitud, la aceleracin, Fue !alileo de.ini / midi en Pisa / en Padua< Puede ser la aceleracin de cualFuier o#"eto, una piedra, la lente"a de un p9ndulo, un pro/ectil de vertiginosa / amenaMadora #elleMa o la nave espacial A'o#o< Si no le ponemos lmites al dominio de nuestra peFuea ecuacin, a representar el movimiento de los planetas, las estrellas o los electrones< La aceleracin es la medida del cam#io de la velocidad en el tiempo< (l pedal del acelerador de vuestro coc-e lleva el

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nom#re apropiado< Si pasis de D@ a 8@ kilmetros por -ora en ? minutos, -a#r9is conseguido cierto valor de a< Si pasis de @ a 6@ kilmetros por -ora en 5@ segundos, -a#r9is conseguido una aceleracin muc-o ma/or< Su9 es *? * #ote pronto, una propiedad de la materia< Se mide mediante la respuesta del o#"eto a una .uerMa< uanto ma/or sea m, menor ser la respuesta ;a= a la .uerMa e"ercida< * esta propiedad se le suele llamar inercia, / el nom#re completo Fue se le da a m es Kmasa inercialL< !alileo sac a colacin la inercia a .in de entender por Fu9 un cuerpo en movimiento Ktiende a preservar ese movimientoL< Podemos, ciertamente, usar la ecuacin para distinguir las masas< *plFuese la misma .uerMa Qluego a#ordaremos a Fu9 es la .uerMaQ a una serie de o#"etos, / Hsense un cronmetro / una regla para medir el movimiento resultante, la cantidad a< )#"etos con una m di.erente tendrn una a di.erente< +ealcese una larga serie de eGperimentos de este estilo, en los Fue se compare la * de un gran nHmero de o#"etos< 2na veM los -a/amos realiMado con 9Gito, podremos .a#ricar ar#itrariamente un o#"eto patrn, meticulosamente .or"ado en algHn metal duradero< ,mprmase en este o#"eto K 5,@@@ kilogramoL ;esa es nuestra unidad de masa= / colFuese en una urna en la ).icina de Patrones de las ma/ores capitales del mundo ;la paM mundial a/uda=< Tendremos as una .orma de atri#uirle un valor, un nHmero *, a cualFuier o#"eto< Ser, simplemente, un mHltiplo o una .raccin de nuestro patrn de un kilogramo< $u/ #ien, es su.iciente por lo Fue respecta a la masa, pero Fu9 es A? La .uerMa< Su9 es eso? 0eNton deca Fue era Kel empu"e de un cuerpo so#re otroL, el agente causal del cam#io de movimiento< 0o es nuestro raMonamiento en cierta .orma circular? Pro#a#lemente, pero no -a/ Fue preocuparseV podemos usar la le/ para comparar las .uerMas Fue actHan so#re un cuerpo patrn< *-ora viene la parte interesante< 2na naturaleMa prdiga nos proporciona las .uerMas< 0eNton pone la ecuacin< +ecordad Fue la ecuacin vale para cualFuier .uerMa< De momento conocemos cuatro .uerMas en la naturaleMa< (n los das de 0eNton los cient.icos empeMa#an a sa#er algo slo de una de ellas, la gravedad< La gravedad -ace Fue los o#"etos caigan, los pro/ectiles descri#an su movimiento, los p9ndulos oscilen< La Tierra entera, Fue atrae a todos los o#"etos Fue est9n so#re su super.icie o cerca de ella, genera la .uerMa Fue eGplica la gran variedad de movimientos posi#les e incluso la ausencia de movimiento< (ntre otras cosas, podemos usar A . *a para eGplicar la estructura de o#"etos estacionarios, la lectora sentada en su silla o, e"emplo ms instructivo, su#ida en su #scula de #ao< La Tierra tira de la lectora con una .uerMa< La silla o la escalera la empu"an -acia arri#a con una .uerMa igual pero opuesta< La suma de las dos .uerMas so#re la lectora es cero, / no -a/ movimiento< ;Todo esto pasa una veM -a salido a la calle / comprado este li#ro<= La #scula dice lo Fue cuesta anular el tirn de la gravedad& 8@ kilogramos o, en las naciones de poca cultura, Fue todava no -an adoptado el sistema m9trico, 57D li#ras< KR)-BdiosBmoT, la dieta empieMa maana<L (s la .uerMa de la gravedad, Fue actHa so#re la lectora< * eso es a lo Fue llamamos KpesoL, a la atraccin, simplemente, de la gravedad< 0eNton sa#a Fue el peso cam#ia, ligeramente

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en un valle pro.undo o en una montaa, muc-o en la Luna< Pero la masa, la materia de Fue estis -ec-os, lo Fue resiste a la .uerMa, no cam#ia< 0eNton no sa#a Fue las atracciones / empu"es de suelos, sillas, cuerdas, muelles, vientos / aguas son .undamentalmente el9ctricos< 0o importa< (l origen de la .uerMa no a.ecta#a a la valideM de su .amosa ecuacin< on ella ca#a analiMar los muelles, los #ates de crFuet, las estructuras mecnicas, la .orma de una gota de agua o de la propia Tierra< Dada la .uerMa, podemos calcular el movimiento< Si la .uerMa es nula, el cam#io de la velocidad tam#i9nV es decir, el cuerpo sigue movi9ndose a velocidad constante< Si se tira una pelota -acia arri#a, su velocidad decrecer -asta Fue, en el apogeo de su tra/ectoria, pare, / a partir de ese momento #a"ar con velocidad constante< (s la .uerMa de la gravedad la Fue -ace Fue sea as, porFue apunta -acia a#a"o< LanMad una #ola al campo de #9is#ol< mo nos eGplicamos el gracioso arco Fue descri#e? Descomponemos el movimiento en dos partes, una parte ascendenteBdescendente / una parte -oriMontal ;indicada por la som#ra de la #ola en el suelo=< (n la parte -oriMontal no -a/ .uerMas ;como !alileo, de#emos despreciar la resistencia del aire, Fue es un peFueo .actor de complicacin=< Por lo tanto, la velocidad del movimiento -oriMontal es constante< Yerticalmente, tenemos el ascenso / luego el descenso -acia el guante del "ugador< (l movimiento compuesto? R2na par#olaT R(aT )tra veM 3l, demostrando su dominio de la geometra< Suponiendo Fue sepamos la masa de la #ola / Fue podamos medir su aceleracin, su movimiento preciso se calcular gracias a A . *a< Su tra/ectoria est determinada& descri#ir una par#ola< Pero -a/ muc-as par#olas< 2na #ola a la Fue se #atea con poca .uerMa apenas llega al lanMadorV un golpe poderoso o#liga al recogedor central a correr -acia atrs< ul es la di.erencia? 0eNton llama#a a esas varia#les las condiciones de partida o iniciales< ul es la velocidad inicial? ul es la direccin inicial? La #ola lo mismo sale derec-a -acia arri#a ;en cu/o caso el #ateador reci#ir un coscorrn en la ca#eMa= Fue en una lnea casi -oriMontal, con lo Fue caer rpidamente al suelo< (n todos los casos la tra/ectoria Fueda determinada por la velocidad / la direccin cuando empieMa el movimiento, es decir, por las condiciones iniciales< R(SP(+*DT *-ora viene un punto pro.undamente .ilos.ico< Dado un con"unto inicial para un cierto nHmero de o#"etos / dado el conocimiento de las .uerMas Fue actHan en esos o#"etos, sus movimientos se pueden predecirP para siempre< (l mundo, en la concepcin de 0eNton, es predeci#le / determinado< Por e"emplo, suponed Fue todo est -ec-o en el mundo de tomos, raro pensamiento para sacarlo a relucir en la pgina >6 de este li#ro< Suponed Fue conocemos el movimiento inicial de cada uno de los miles / miles de millones de tomos, / suponed Fue conocemos la .uerMa Fue actHa so#re cada tomoV suponed Fue algHn ordenador csmico, el padre de todos los ordenadores, pudiese calcular la localiMacin .utura de todos esos tomos< Dnde estarn

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todos en algHn instante .uturo, por e"emplo en el Da de la oronacin? (l resultado sera predeci#le< (ntre esas miradas de tomos -a#ra un peFueo su#con"unto llamado KlectoraL o KLeon LedermanL o Kel papaL< Predic-o, determinadoP, con una li#ertad de eleccin Fue no sera sino una ilusin creada por una mente con un inter9s propio< La ciencia neNtoniana era claramente determinista< Los .ilso.os posneNtonianos redu"eron el papel del reador a darle cuerda al mecanismo del universo / ponerlo en accin< Por lo tanto, el universo poda .uncionar mu/ #ien sin 3l< ;Puede Fue ca#eMas ms .ras Fue a#orden estos pro#lemas en los aos noventa lo pongan en duda<= (l impacto de 0eNton en la .iloso.a / la religin .ue tan pro.undo como su in.luencia en la .sica< 1 todo a partir de esa ecuacin clave, AU . *aU Las .lec-as le recuerdan al estudiante Fue las .uerMas / las aceleraciones consiguientes apuntan en alguna direccin< $uc-as magnitudes Qla masa, la temperatura, el volumen, por e"emploQ no apuntan en el espacio a ninguna direccin< Pero los KvectoresL, las magnitudes del estilo de la .uerMa, la velocidad / la aceleracin, llevan todas peFueas .lec-as< *ntes de Fue de"emos K(.e es igual a eme aL, detengmonos un poco considerando su poder< (s la #ase de las ingenieras mecnica, civil, -idrulica / acHstica, entre otrasV sirve para entender la tensin super.icial, el paso de los .luidos por las caeras, la accin capilar, la deriva de los continentes, la propagacin del sonido por el aire / por el acero, la esta#ilidad de estructuras como la torre Sears o uno de los puentes ms maravillosos Fue -a/, el %ronGB E-itestone %ridge, Fue se arFuea graciosamente so#re las aguas de la #a-a de Pel-am< De c-ico, i#a en #icicleta de mi casa en la $anor *venue a las costas de la #a-a de Pel-am, donde o#serva#a la construccin de esta -ermosa estructura< Los ingenieros Fue disearon el puente conocan pro.undamente la ecuacin de 0eNtonV a-ora, con ordenadores cada veM ms veloces, no de"a de crecer nuestra capacidad de resolver pro#lemas mediante A . *a< RDiste en el clavo, ,saac 0eNtonT Promet tres le/es / slo -e dado dos< La tercera se .ormula diciendo Fue Kla accin es igual a la reaccinL< on ma/or precisin, dice Fue si un o#"eto * e"erce una .uerMa so#re un o#"eto %, % e"erce una .uerMa igual / opuesta so#re *< (l poder de esta le/ es Fue se eGtiende a todas las .uerMas, no importa cmo se generen, sean gravitatorias, el9ctricas, magn9ticas u otras<

La A .avorita de ,saac
(l descu#rimiento de ,saac 0< Fue sigue en cuanto a pro.undidad a la segunda le/ tiene Fue ver con la .uerMa espec.ica Fue 9l encontr en la naturaleMa, la A, de la gravedad< +ecordad Fue la A de la segunda le/ de 0eNton slo signi.ica .uerMa, una .uerMa cualFuiera< uando se escoge una concreta para enc-u.arla en la ecuacin, -a/ Fue de.inirla, cuanti.icarla

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primero para Fue la ecuacin .uncione< (llo Fuiere decir, Dios nos a/ude, Fue -ace .alta otra ecuacin< 0eNton enunci una eGpresin para A ;la gravedad= Qes decir, para los casos en Fue la .uerMa pertinente es la gravedadQ, la le/ universal de la gravitacin< La idea es Fue todos los o#"etos e"ercen .uerMas gravitatorias los unos so#re los otros Fue dependen de las distancias Fue los separen / de cunta KpastaL contenga cada uno< Pasta? (sperad un minuto< *Fu se not la inclinacin de 0eNton -acia la teora atmica< +aMona#a Fue la .uerMa de la gravedad actHa so#re todos los tomos del o#"eto, no slo, por e"emplo, so#re los de la super.icie< La Tierra / la manMana e"ercen la .uerMa como un todo< ada tomo de la Tierra atrae a cada tomo de la manMana< 1 tam#i9n, -emos de aadir, la manMana e"erce la .uerMa so#re la TierraV -a/ aFu una simetra terri#le, pues la Tierra -a de elevarse in.initesimalmente -acia la manMana< (l atri#uto de KuniversalL con Fue se cali.ica la le/ Fuiere decir Fue esa .uerMa est en todas partes< (s tam#i9n la .uerMa de la Tierra so#re la Luna, del Sol so#re $arte, del Sol so#re ProGima entauri, la estrella Fue ms cerca est de 9l, a unos ?<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@ kilmetros< (n pocas pala#ras, la le/ de la gravedad de 0eNton se aplica a todos lo o#"etos est9n donde est9n< La .uerMa se eGtiende, disminu/endo con.orme a la distancia Fue separe a los cuerpos< Los estudiantes aprenden Fue es una Kle/ de la inversa del cuadradoL, lo Fue Fuiere decir Fue la .uerMa se de#ilita segHn el cuadrado de la distancia< Si la separacin de los dos o#"etos se duplica, la .uerMa se de#ilita -asta no ser ms Fue una cuarta parte de lo Fue .ueV si la distancia se triplica, la .uerMa disminu/e -asta convertirse en un noveno, / as sucesivamente<

Su9 empu"a -acia arri#a?


omo /a -e mencionado, la .uerMa tam#i9n apunta -acia alguna parteV -acia a#a"o en el caso de la gravedad so#re la super.icie de la Tierra, por e"emplo< ul es la naturaleMa de la contra.uerMa, de la .uerMa K-acia arri#aL, de la accin de la silla en el trasero de Fuien se sienta en ella, del impacto del #ate de madera en la pelota o del martillo en el clavo, del empu"e del gas -elio Fue eGpande el glo#o, la KpresinL del agua Fue impulsa un troMo de madera -acia arri#a si por la .uerMa se le sumerge, el K#oingL Fue le -ace #otar a uno cuando se tiende en un somier, la deprimente incapacidad de atravesar las paredes Fue la ma/ora padecemos? La respuesta, sorprendente, casi c-ocante, es Fue todas esas .uerMas K-acia arri#aL son mani.estaciones de la .uerMa el9ctrica< (sta idea puede parecer eGtraa al principio< *l .in / al ca#o, no notamos Fue -a/a cargas el9ctricas Fue nos empu"en -acia arri#a cuando nos su#imos a la #scula o nos sentamos en el so.< La .uerMa es indirecta< omo -emos aprendido de Demcrito ;/ de los eGperimentos del siglo WW=, en la materia casi todo es espacio vaco / nada -a/ Fue no est9 -ec-o de tomos< La .uerMa el9ctrica mantiene unidos los tomos / eGplica la rigideM de la materia< ;La

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resistencia de los cuerpos a la penetracin tiene tam#i9n Fue ver con la mecnica cuntica<= (sta .uerMa es mu/ poderosa< (n una peFuea #scula de #ao metlica -a/ la su.iciente para eFuili#rar la gravedad de la Tierra entera< Por otra parte, no se os ocurrira poneros de pie en medio de un lago o saltar de vuestro #alcn en un d9cimo piso< (n el agua, / especialmente en el aire, los tomos estn demasiado separados para Fue o.reMcan el tipo de rigideM Fue eFuili#rara vuestro peso< omparada con la .uerMa el9ctrica Fue mantiene unida a la materia / le da su rigideM, la .uerMa gravitatoria es de#ilsima< unto? (n la clase de .sica Fue do/ -ago el siguiente eGperimento< o"o una pieMa de madera, digamos Fue de dos por cuatro / unos treinta centmetros de largo, / di#u"o una lnea a su alrededor, por la mitad< Levanto la pieMa verticalmente / le pongo a la parte de arri#a el nom#re de Kto'L / a la de a#a"o el de K#otL< *garrando to', levanto la pieMa / pregunto& KPor Fu9 #ot se mantiene en el aire cuando la Tierra entera tira de ella?L< +espuesta& K(st .irmemente unida a to' por las .uerMas el9ctricas co-esivas de los tomos de la madera< * to' la su"eta LedermanL< orrecto< Para -acerse una idea de -asta Fu9 punto la .uerMa el9ctrica con la Fue to' tira de #ot es ma/or Fue la .uerMa gravitatoria ;la Tierra Fue tira de #ot=, corto con una sierra la madera por la mitad siguiendo la lnea divisoria< ;Siempre -e Fuerido ser un maestro de taller<= (n ese momento reduMco con mi sierra las .uerMas el9ctricas Fue to' e"erca so#re #ot a, en esencia, nada< *-ora, a punto de caer al suelo la mitad in.erior de la pieMa de dos por cuatro, -a/ un tira / a.lo"a por ella< Top, la mitad superior, contrarrestado su poder el9ctrico por la sierra, tira aHn -acia arri#a de #ot mediante su .uerMa gravitatoria< La Tierra tira -acia a#a"o de #ot con la su/a< *divinad Fui9n gana< La mitad in.erior de la pieMa de dos por cuatro cae al suelo< $ediante la ecuacin de la le/ de la gravedad, podemos calcular la di.erencia entre las dos .uerMas gravitatorias< +esulta Fue la gravedad de la Tierra so#re #ot gana porFue es ms de mil millones de veces ms .uerte Fue la gravedad de to' so#re #ot< ;Oiaos de m en esto<= onclusin& la .uerMa el9ctrica de to' so#re #ot antes de Fue la sierra empeMase a cortar era 'or #o *enos mil millones de veces ms intensa Fue la gravedad de to' so#re #ot< (sto es lo me"or Fue puedo -acer en un aula< (l nHmero real es 5@A5, o Run 5 seguido de cuarenta / un cerosT (scri#moslo& 5@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@@ 0o ca#e -acerse una idea del nHmero 5@A5, no -a/ .orma, pero FuiM esto sirva de algo< Pensad en un electrn / un positrn separados d9cimas de milmetros< alculad su atraccin gravitatoria< alculad a-ora a Fu9 distancia de#eran estar para Fue su .uerMa el9ctrica se redu"ese al valor de su atraccin gravitacional< La respuesta es& cerca de Fuinientos #illones de kilmetros ;cincuenta aosBluM=< (n este clculo se presupone Fue la .uerMa el9ctrica decrece con el cuadrado de la distancia, lo mismo Fue la .uerMa gravitatoria< Sirve esto de algo? La gravedad domina los muc-os movimientos Fue !alileo

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empeM a estudiar porFue no -a/ ni una piMca de la Tierra Fue no atraiga a las cosas Fue est9n cerca de la super.icie< (n el estudio de los tomos / de los o#"etos ms peFueos, el e.ecto gravitatorio es demasiado peFueo para Fue se pueda perci#irlo< (n muc-os otros .enmenos, la gravedad carece de importancia< Por e"emplo, en la colisin de dos #olas de #illar ;a los .sicos les encantan las colisiones en cuanto -erramientas del conocimiento=, la in.luencia de la Tierra se elimina realiMando el eGperimento en una mesa< (ntonces slo Fuedan las .uerMas -oriMontales Fue intervienen cuando las #olas c-ocan<

(l misterio de las dos masas


La le/ universal de la gravitacin de 0eNton proporcion la A en todos los casos donde la gravitacin cuenta< 1a di"e Fue escri#i su A de manera Fue la .uerMa de cualFuier o#"eto, la Tierra, por e"emplo, so#re cualFuier otro, la Luna, por e"emplo, dependiera de la Kpasta gravitatoriaL contenida en la Tierra multiplicada por la Fue contenga la Luna< Para cuanti.icar esta pro.unda verdad, 0eNton enunci otra .rmula, en torno a la cual -emos estado revoloteando< (Gplicada con pala#ras, la .uerMa de la gravedad entre dos o#"etos cualesFuiera, llam9moslos * / %, es igual al producto de cierta constante num9rica ;Fue se suele denotar con el sm#olo !=, la pasta en * ;denot9mosla con $*= / la pasta en % ;$%=, todo ello dividido por el cuadrado de la distancia entre el o#"eto * / el o#"eto %< (n sm#olos&
$* G $% +D

Ou!

La llamaremos .rmula ,,< 'asta Fuienes sean anum9ricos -asta la m9dula reconocern la economa Fue supone nuestra .rmula< Para ser ms concretos, suponed Fue * es la Tierra / % la Luna, si #ien en la poderosa sntesis de 0eNton la .rmula se aplica a todos los cuerpos< 2na ecuacin espec.ica para ese sistema de dos cuerpos tendra este aspecto&
$Tierra G $Luna +D

Ou

La distancia entre la Tierra / la Luna, 4, es de unos 7>@<@@@ kilmetros< La constante P, por si Fuer9is sa#erlo, es 8,8C G 5@Q55 en las unidades Fue miden las M en kilogramos / 4 en metros< (sta constante, conocida con precisin, mide la intensidad de la .uerMa gravitatoria< 0o -ace .alta Fue os acord9is de memoria de este nHmero, ni siFuiera Fue lo tengis mu/ en cuenta< )#servad slo Fue el Q55 Fuiere decir Fue es mu/ peFueo< A llega a ser verdaderamente

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signi.icativa slo cuando al menos una de las M es enorme, la KpastaL entera de Fue est -ec-a la Tierra, por e"emplo< Si un reador vengativo pudiese -acer P igual a cero, la vida llegara a su .in mu/ deprisa< La Tierra tirara por una tangente de su r#ita elptica alrededor del Sol, / el calentamiento glo#al se invertira de .orma espectacular< Lo apasionante es M, lo Fue llamamos masa gravitatoria< Di"e Fue mide la cantidad de pasta en la Tierra / en la Luna, la pasta Fue, segHn nuestra .rmula, crea la .uerMa de la gravedad< K(spere un segundoL, oigo a alguien gruir en la .ila de atrs< K2sted tiene a-ora dos masas< La masa ;m= en A . *a ;.rmula ,= / la masa ;M= en nuestra .rmula ,, nueva< Su9 pasa?L< $u/ perceptivo< $s Fue un desastre, es un pro#lema a resolver< Llamemos a estos dos tipos di.erentes de masas la M ma/Hscula / la * minHscula< La M ma/Hscula es la pasta gravitatoria de un o#"eto, la Fue atrae a otro o#"eto< La * minHscula es la masa inercial, la pasta de un o#"eto Fue resiste a una .uerMa / determina el movimiento resultante< Son dos atri#utos de la materia completamente di.erentes< La perspicacia de 0eNton le -iMo comprender Fue los eGperimentos e.ectuados por !alileo ;Racordaos de PisaT= / muc-os otros sugeran .uertemente Fue $ u m< La pasta es eGactamente igual a la masa inercial Fue aparece en la segunda le/ de 0eNton<

(l -om#re con dos di9resis


0eNton no sa#a por Fu9 esas dos magnitudes eran igualesV se limit a darlo por #ueno< 'asta -iMo algunos eGperimentos inteligentes para estudiar su igualdad< Sus eGperimentos mostraron Fue eran iguales por lo menos -asta el 5 por 5@@V es decir, M^* u 5,@@, o& M dividido por * da un 5 con dos decimales< $s de doscientos aos despu9s, se me"or eGtraordinariamente este nHmero< (ntre 5>>> / 56DD, un no#le -Hngaro, el #arn +oland (ftvfs, en una serie incre#lemente inteligente de eGperimentos en los Fue us p9ndulos con lente"a de aluminio, co#re, madera / otros materiales, demostr Fue la igualdad de esas dos propiedades de la materia tan di.erentes era cierta con una precisin me"or Fue cinco partes en mil millones< on matemticas, se escri#e as& M;gravedad= ^ *;inercia= u 5,@@@<@@@<@@@ ms o menos @,@@@<@@@<@@?< (s decir, est entre 5,@@@<@@@<@@? / @,666 666 66?< 'o/ -emos con.irmado esa raMn -asta ms de doce ceros tras la coma decimal< !alileo demostr en Pisa Fue dos es.eras di.erentes caen a la misma velocidad< 0eNton ense por Fu9< omo la M ma/Hscula es igual a la * minHscula, la .uerMa de la gravedad es proporcional a la masa del o#"eto< Puede Fue la masa gravitatoria ;M= de una #ala de can sea mil veces la de una #ola de un rodamiento< (sto signi.ica Fue la .uerMa gravitatoria so#re ella ser mil veces ma/or< Pero tam#i9n signi.ica Fue su masa inercial ;*= reunir una resistencia a la .uerMa mil veces ma/or Fue la opuesta por la masa inercial de la #ola del rodamiento< Si se de"an caer estos dos obDetos desde la torre, los

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dos e.ectos se anulan< La #ala de can / la #ola del rodamiento dan en el suelo a la veM< La igualdad de $ / m era una coincidencia incre#le, / atorment a los cient.icos durante siglos< Oue el anlogo clsico del 57C< 1 en 565? (instein incorpor esta KcoincidenciaL a una pro.unda teora, la teora de la relatividad general< Las investigaciones del #arn (ftvfs so#re M ! * .ueron su tra#a"o cient.ico ms aclamado, pero no, en a#soluto, su ma/or contri#ucin a la ciencia< (ntre otras cosas, .ue un pionero de la ortogra.a< RDos di9resisT $a/or importancia tuvo el inter9s Fue sinti por la educacin de la ciencia / la .ormacin de los pro.esores de enseanMa media, tema Fue me es cercano / Fuerido< Los -istoriadores -an sealado Fue los es.uerMos educativos del #arn (ftvfs condu"eron a una eGplosin del genio& en la era (ftvfs surgieron en %udapest lum#reras del cali#re de los .sicos (dNard Teller, (ugene Eigner / Leo SMilard / del matemtico Jo-n von 0eumann< La produccin de los cient.icos / matemticos -Hngaros a principios del siglo WW .ue tan prol.ica Fue muc-os o#servadores, por lo dems en sus ca#ales, crean Fue %udapest -a#a sido coloniMada por los marcianos con.orme a un plan para in.iltrarse en el planeta / controlarlo< Los vuelos espaciales son una ilustracin espectacular de la o#ra de 0eNton / (ftvfs< Todos -emos visto el vdeo de la cpsula espacial& el astronauta suelta su #olgra.o, / 9ste .lota cerca de 9l, en una eG-i#icin deliciosa de KingravideML< Por supuesto, el -om#re / su #olgra.o no son en realidad ingrvidos< La .uerMa de la gravedad sigue actuando< La Tierra tira de la masa gravitatoria de la cpsula, del astronauta / del #olgra.o< $ientras, las masas inerciales determinan el movimiento, como dicta la .rmula ,< omo las dos masas son iguales, el movimiento es el mismo para todos los o#"etos< Los astronautas, el #olgra.o / la cpsula se mueven "untos en una danMa ingrvida< )tro en.oFue consiste en considerar Fue el astronauta / el #olgra.o estn en cada li#re< $ientras la cpsula or#ita alrededor de la Tierra, est, en realidad, ca/endo -acia la Tierra< )r#itar no es otra cosa< La Luna, en cierto sentido, cae -acia la TierraV si no llega a ella nunca es porFue la super.icie es.9rica de la Tierra est ca/endo a la misma velocidad< Si nuestro astronauta est en cada li#re / su #olgra.o tam#i9n, entonces am#os se encuentran en la misma situacin Fue los dos pesos Fue se de"an caer de la torre inclinada< (n la cpsula o en cada li#re, si el astronauta pudiese aparselas para mantenerse so#re una #scula, leera cero< De a- Fue se diga lo de KingrvidoL< (n realidad, la 0*S* usa la t9cnica de la cada li#re para entrenara los astronautas< (n las simulaciones de la ingravideM, se lleva a los astronautas a una gran altura en un reactor, / 9ste descri#e una serie de unas cuarenta par#olas ;otra veM esa .igura=< (n la parte de la par#ola Fue corresponde a la Mam#ullida, los astronautas eGperimentan la cada li#reP la ingravideM< ;0o sin cierta incomodidad, sin em#argo< *l avin se le conoce, de manera o.iciosa, como la Kcometa del vmitoL<=

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5@D

osas de la era espacial< Pero 0eNton sa#a todo lo Fue -a/ Fue sa#er acerca del astronauta / su #olgra.o< Si retrocedierais al siglo WY,,, os contara Fu9 i#a a pasar en el trans#ordador espacial<

(l gran sintetiMador
0eNton lleva#a en am#ridge una vida de semirreclusinV -aca .recuentes visitas a la .inca .amiliar en Lincons-ire< asi todas las dems grandes mentes cient.icas de ,nglaterra se pasa#an por entonces la vida en Londres< De 58>A a 58>C tra#a" la#oriosamente en la Fue i#a a ser su o#ra magna, los 8hi#oso'hiae /atura#is 8rin%i'ia Magna, (sta o#ra sintetiM todos sus estudios previos so#re matemticas / mecnica, #uena parte de los cuales -a#an sido incompletos, tentativos, am#ivalentes< Los 8rin%i'ia .ueron una sin.ona completa, Fue a#arca#a enteros veinte aos de es.uerMos< Para escri#ir los 8rin%i'ia, 0eNton tuvo Fue volver a calcular, a pensar, a revisar, / -u#o de tener en cuenta nuevos datos Qso#re el paso de los cometas, las lunas de JHpiter / Saturno, las mareas del estuario del Tmesis / muc-as otras cosasQ< *- .ue donde empeM a insistir en el espacio / el tiempo a#solutos / eGpres con rigor sus tres le/es del movimiento< *- desarroll el concepto de masa como la cantidad de KpastaL contenida en un cuerpo& KLa cantidad de materia es la Fue se origina con"untamente de su densidad / su envergaduraL< (ste .renes de produccin creativa tena sus e.ectos secundarios< SegHn el testimonio de un asistente Fue viva con 9l& Tanta es la concentracin, tanta la seriedad de sus estudios, Fue come mu/ .rugalmente, ms aHn, Fue a veces se olvida por completo de comer P (n las raras ocasiones en Fue decida almorMar en el saln P sala a la calle, se para#a, se da#a cuenta de su error, se apresura#a a volver /, en veM de dirigirse al saln, volva a sus -a#itaciones P 'a#a ocasiones en Fue se pona a escri#ir en el escritorio de pie, sin concederse a s mismo la distraccin de acercar una silla< * tal punto llega la o#sesin del cient.ico creador< Los 8rin%i'ia ca/eron so#re ,nglaterra, so#re (uropa en realidad, como una #om#a< Los rumores acerca de la pu#licacin se di.undieron con rapideM, aun antes de Fue saliese de las prensas< (ntre los .sicos / los matemticos, la reputacin de 0eNton /a era grande< Los 8rin%i'ia le catapultaron a la le/enda / atra"eron so#re 9l la atencin de .ilso.os como Jo-n Locke / Yoltaire< Oue un eGitaMo< Discpulos / aclitos, e incluso crticos tan eminentes como -ristian 'u/gens / !ott.ried Lei#niM se unieron en la ala#anMa del alcance / la

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pro.undidad asom#rosos de la o#ra< Su arc-irrival, +o#ert K+etacoL 'ooke, rindi a los 8rin%i'ia de 0eNton el cumplido supremo al asegurar Fue eran un plagio de los tra#a"os del propio 'ooke< La Hltima veM Fue visit9 la 2niversidad de am#ridge ped Fue me de"aran ver una copia de los 8rin%i'iaV espera#a -allarla dentro de una urna de cristal, en una atms.era de -elio< Pero no, a- esta#a, la primera edicin, Ren la estantera de la #i#lioteca de .sicaT 2n li#ro Fue cam#i la ciencia< De dnde sac 0eNton su inspiracin? 'a#a, tam#i9n en este caso, una sustanciosa literatura so#re el movimiento planetario, incluidos algunos tra#a"os de 'ooke mu/ sugerentes< Lo ms pro#a#le es Fue estas .uentes le in.lu/eran tanto como el poder de la intuicin, segHn sugiere la vetusta -istoria de la manMana& 0eNton, se cuenta en ella, vio caer una manManaV la tarde se aca#a#aV en el cielo apunta#a /a la Luna< (se .ue el neGo< La Tierra e"erce su atraccin gravitatoria so#re la manMana, un o#"eto terrestre, pero la .uerMa sigue / llega -asta la Luna, o#"eto celeste< La .uerMa -ace Fue la manMana caiga al suelo< 1 Fue la Luna d9 vueltas alrededor de la Tierra< 0eNton -iMo actuar a sus ecuaciones, / todo Fued claro< * mediados de la d9cada de 58>@ 0eNton -a#a com#inado la mecnica celeste / la terrestre< La le/ universal de la gravitacin eGplica#a la intrincada danMa del sistema solar, las mareas, el agrupamiento de las estrellas en galaGias, el agrupamiento de las galaGias en cHmulos, las visitas in.recuentes pero predeci#les del cometa 'alle/ / ms< (n 5686, la 0*S* envi tres -om#res a la Luna en un co-ete< (l eFuipo reFuiri una tecnologa de la era espacial, pero las ecuaciones .undamentales Fue se programaron en los ordenadores de la 0*S* para traMar la tra/ectoria de ida / vuelta a la Luna tenan trescientos aos< Todas de 0eNton<

(l pro#lema de la gravedad
'emos visto Fue a escala atmica, digamos Fue en el caso de la .uerMa de un electrn so#re un protn, la .uerMa gravitatoria es tan peFuea Fue nos -ara .alta un 5 seguido de cuarenta / un ceros para eGpresar su de#ilidad< (so esP Rd9#ilT * escala macroscpica, la le/ del inverso del cuadrado Fueda veri.icada por la dinmica de nuestro sistema solar< Tam#i9n se la puede compro#ar en el la#oratorio, pero con una gran di.icultad, mediante una #alanMa sensi#le de torsin< Pero el pro#lema Fue plantea la gravedad en los aos noventa es el Fue sea la Hnica de las cuatro .uerMas conocidas Fue no concuerda con la mecnica cuntica< omo se -a dic-o antes, -emos descu#ierto partculas portadoras de .uerMa asociadas a las interacciones d9#il, .uerte / electromagn9tica< Pero se nos escapa una partcula Fue est9 relacionada con la gravedad< Le -emos dado un nom#re al -ipot9tico ve-culo de la .uerMa de la gravedad QgravitnQ, pero no lo -emos detectado todava< Se -an construido dispositivos grandes / sensi#les para detectar las ondas de gravedad Fue -an de generar, all por el espacio, los sucesos astronmicos catastr.icos ;una supernova, por e"emplo, un agu"ero negro Fue se come una

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estrella desa.ortunada o la impro#a#le colisin de dos estrellas de neutrones=< 0o se -a conseguido todava< Pero la #HsFueda sigue< La gravedad es nuestro pro#lema nHmero uno a la -ora de com#inar la .sica de partculas / la cosmologa< (n esto somos un poco como los antiguos griegos, a la espera, atentos a Fue ocurra algo, incapaces de eGperimentar< Si pudi9semos mac-acar una estrella contra otra en veM de dos protones, veramos realmente algunos .enmenos< Si los cosmlogos tienen raMn / la del #ig #ang es de verdad una #uena teora Q/ -ace poco, en una reunin, me -an asegurado Fue aHn lo esQ, -u#o una .ase al principio del universo en la Fue todas las partculas se encontra#an en un espacio mu/ peFueo< La energa por partcula era enor*e, La .uerMa gravitatoria, intensi.icada por toda esa energa, Fue es eFuivalente a la masa, era una .uerMa respeta#le en el dominio del tomo< La teora cuntica rige al tomo< Si no introducimos la .uerMa gravitatoria en la .amilia de las .uerMas cunticas, nunca conoceremos los detalles del #ig #ang ni, en realidad, la estructura ms pro.unda de las partculas elementales<

,saac / sus tomos


La ma/ora de los estudiosos de 0eNton coincide en Fue 9l crea Fue la materia esta#a .ormada por partculas< La gravedad .ue la Hnica .uerMa Fue 0eNton trat matemticamente< +aMona#a Fue la .uerMa entre los cuerpos, sean la Tierra / la Luna o la Tierra / una manMana, tiene Fue ser consecuencia de la .uerMa entre las partculas Fue los constitu/en< $e atrevo a con"eturar Fue la invencin por 0eNton del clculo guarda alguna relacin con su creencia en los tomos< Para conocer la .uerMa Fue -a/ entre la Tierra / la Luna, -a/ Fue aplicar nuestra .rmula ,,< Pero Fu9 valor le damos a +, la distancia entre la Tierra / la Luna? Si la Tierra / la Luna .uesen mu/ peFueas, no -a#ra pro#lema alguno en asignarle un valor a +< Sera la distancia entre los centros de los o#"etos< Sin em#argo, sa#emos cmo la .uerMa de una partcula mu/ peFuea de la Tierra a.ecta a la Luna, / sumar todas las .uerMas de todas las partculas reFuiere la invencin del clculo integral, Fue es un procedimiento para la suma de un nHmero in.inito de in.initesimales< 1 lo cierto es Fue 0eNton invent el clculo en / alrededor de ese ao .amoso, 5888, durante el cual se encontr, como di"o 9l mismo, en un estado Knota#lemente apropiado para la invencinL< (n el siglo WY,,, las prue#as o#servacionales a .avor del atomismo eran escassimas< (n los Principia, 0eNton dice Fue -emos de eGtrapolar a partir de las eGperiencias sensi#les para entender cmo o#ran las partculas microscpicas Fue componen los cuerpos& K omo la dureMa del todo dimana de la dureMa de las partes, nosotrosP in.erimos con "usteMa la dureMa de las partculas individidas, / no slo de las de los cuerpos Fue perci#imos, sino de las de todos los demsL<

(n #usca del tomo& la mecnica

5@?

Sus investigaciones so#re la ptica le llevaron, como a !alileo, a suponer Fue la luM esta#a .ormada por corpHsculos< *l .inal de su li#ro O'ti%Ss repasa#a las ideas Fue entonces -a#a so#re la luM / se atreva a dar este paso anonadante& 0o tienen las Partculas de los uerpos ciertos poderes, Yirtudes o OuerMas por los cuales actHan a distancia, no slo so#re los ra/os de luM para re.le"arlos, re.ractarlos o do#larlos, sino tam#i9n las unas so#re las otras para producir una gran parte de los .enmenos de la naturaleMa? Pues es #ien sa#ido Fue los cuerpos actHan los unos so#re los otros mediante las *tracciones de la !ravedad, $agnetismo / (lectricidad, / estos casos muestran el tenor / curso de la naturaleMa / ha%en (ue no sea i*'robab#e (ue (uiz& ha!a *&s 'oderes atra%tivos (ue :sos V otros (ue se e0tiendan hasta distan%ias 'e(ue?as aun(ue 'or ahora no se #os ha!a observado+ ! (uiz&s #as atra%%iones e#:%tri%as 'uedan e0tenderse hasta distan%ias 'e(ue?as aun sin (ue #as e0%ite #a fri%%i)n ;la cursiva es ma=< *Fu -a/ presciencia, penetracin e incluso, si Fuer9is, indicios de la gran uni.icacin, el Santo !rial de los .sicos en los aos noventa< 0o llama#a 0eNton a- a una #HsFueda de .uerMas en el interior del tomo, las Fue -o/ conocemos como interacciones .uerte / d9#il? OuerMas Fue slo actHen a Kdistancias peFueasL, al contrario Fue la gravedad? (scri#a a continuacin& onsiderando todo esto, me parece pro#a#le Fue Dios .ormase al Principio la materia en la .orma de partculas slidas, con masa, duras, impenetra#les, mvilesP / al ser slidas estas partculas primitivasP tan dursimas Fue nunca se desgasten o descompongan, no -a#iendo poder ordinario Fue pueda dividir lo Fue Dios $ismo -iMo uno en la creacin primera< Las prue#as eran d9#iles, pero 0eNton les marc a los .sicos un rum#o cu/o sinuoso derrotero -a#ra de encaminarse sin cesar -acia el micromundo de los Fuarks / los leptones< La #HsFueda de una .uerMa eGtraordinaria Fue dividiese Klo Fue Dios $ismo -iMo unoL es -o/ la .rontera activa de la .sica de partculas<

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2na sustancia .antasmagrica


(n la segunda edicin de O'ti%Ss, 0eNton de.endi sus conclusiones en una serie de Queries, de cuestiones< Son tan perceptivas Q/ tan a#iertasQ Fue uno puede encontrar en ellas lo Fue Fuiera< Pero creer Fue 0eNton podra -a#er anticipado, de una manera pro.undamente intuitiva, la dualidad ondaB partcula de la mecnica cuntica no estara tan trado por los pelos< 2na de las rami.icaciones ms inFuietantes de la teora de 0eNton es el pro#lema de la accin a distancia< La Tierra tira de una manMana< ae al suelo< (l Sol tira de los planetas / 9stos or#itan elpticamente< mo? mo pueden dos cuerpos, sin nada entre ellos salvo el espacio, transmitirse mutuamente una .uerMa? 2n modelo por entonces en #oga propona la -iptesis de un 9ter, cierto medio invisi#le e insustancial Fue impregnase el espacio entero, por medio del cual el o#"eto * pudiese -acer contacto con el o#"eto %< omo veremos, James lerk $aGNell tom la idea del 9ter para Fue llevase sus ondas electromagn9ticas< (sta idea .ue destruida por (instein en 56@?< Pero como los de Paulina, los peligros del 9ter van / vienen, / -o/ creemos Fue en una versin nueva del 9ter ;en realidad el vaco de Demcrito / *naGimandro= es donde se esconde la Partcula Divina< 0eNton aca# por rec-aMar la nocin de Fue -u#iese un 9ter< Su concepcin atomista -a#ra reFuerido un 9ter -ec-o de partculas, lo Fue le pareca o#"eta#le< *dems, el 9ter -a#ra de transmitir .uerMas sin estor#ar el movimiento de, por e"emplo, los planetas en sus r#itas inviola#les< (l siguiente prra.o de los Principia ilustra la actitud de 0eNton& 'a/ una causa sin la cual esas .uerMas motivas no se propagaran por todas las partes de los espaciosV sea esa causa un cuerpo central ;un imn en el centro de la .uerMa magn9tica, por e"emplo= u otra cosa Fue no -a/a aparecido aHn< Pues -e tomado el designio de dar slo una nocin matemtica de estas .uerMas, sin entrar en sus causas / acciones< *l or esto, el pH#lico, si estuviera .ormado por .sicos Fue asisten a un seminario actual, se pondra de pie / aplaudira, pues 0eNton atina con la idea, mu/ moderna, de Fue una teora se comprue#a cuando concuerda con el eGperimento / la o#servacin< (ntonces, / Fu9 si 0eNton ;/ sus admiradores de -o/= no sa#en el porFu9 de la gravedad? Su9 crea la gravedad? Ser una cuestin .ilos.ica -asta Fue alguien muestre Fue la gravedad es una consecuencia de un concepto ms pro.undo, una simetra, FuiM, de un espacioBtiempo de ms dimensiones< %asta de .iloso.a< 0eNton -iMo Fue nuestra persecucin del &-to*o avanMara enormemente al esta#lecer un sistema riguroso de prediccin / sntesis Fue se poda aplicar a un vasto con"unto de pro#lemas .sicos< *

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medida Fue estos principios se .ueron di.undiendo, tuvieron, como -emos visto, una in.luencia pro.unda en artes prcticas como la ingeniera / la tecnologa< La mecnica neNtoniana / sus nuevas matemticas son verdaderamente la #ase de una pirmide so#re la cual se constru/en todos los pisos de las ciencias .sicas / de la tecnologa< Su revolucin supuso un cam#io de perspectiva en el pensamiento -umano< Sin ese cam#io, no -a#ra -a#ido ni revolucin industrial ni persecucin sistemtica / continua de un conocimiento / una tecnologa nuevos< (sto marca la transicin de una sociedad esttica Fue espera Fue las cosas ocurran a una sociedad dinmica Fue Fuiere conocer, sa#edora de Fue conocer signi.ica controlar< 1 la impronta neNtoniana supuso para el reduccionismo un poderoso empu"e< Las contri#uciones de 0eNton a la .sica / a las matemticas / su ad-esin a un universo atomstico estn claramente documentadas< Lo Fue aHn permanece ne#linoso es el in.lu"o Fue en su o#ra cient.ica tuvo su Kotra vidaL, sus eGtensas investigaciones alFumicas / su devocin por la .iloso.a religiosa ocultista, so#re todo por las ideas -erm9ticas Fue se remontan a la antigua magia sacerdotal egipcia< (stas actividades .ueron en mu/ gran medida su#repticias< Pro.esor lucasiano en am#ridge ;Step-en 'aNking es Fuien -o/ ocupa esa ctedra= / luego miem#ro de los crculos polticos londinenses, 0eNton no poda de"ar Fue su devocin a esas prcticas religiosas su#versivas .uese conocida, pues ello le -a#ra puesto en una situacin sumamente em#araMosa, si es Fue no -u#iese supuesto su total desgracia< Podemos de"ar a (instein el Hltimo comentario so#re la o#ra de 0eNton& 0eNton, perdnameV encontraste el camino Fue, en tu 9poca, era casi el Hnico posi#le para un -om#re del ms alto pensamiento / poder creativo< Los conceptos Fue creaste aHn guan nuestro pensamiento .sico, pero a-ora sa#emos Fue tendrn Fue ser reemplaMados por otros mu/ ale"ados de la es.era de la eGperiencia inmediata, si nuestro propsito es un conocimiento ms -ondo de las relaciones eGistentes<

(l pro.eta dlmata
2na nota .inal so#re esta primera etapa, la era de la mecnica, la gran era de la .sica clsica< La .rase Kpor delante de su tiempoL se -a usado demasiado< De todas .ormas, /o vo/ a -acerlo tam#i9n< 0o me re.iero a !alileo o 0eNton< *m#os esta#an por completo en el tiempo Fue les corresponda, no llegaron tarde ni pronto< La gravedad, la eGperimentacin, la medicin, las demostraciones matemticasP, todo ello se ol.atea#a en el aire< !alileo, Xepler, %ra-e / 0eNton .ueron aceptados QRaclamadosTQ en su propia 9poca,

(n #usca del tomo& la mecnica

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pues propusieron ideas Fue la comunidad cient.ica esta#a dispuesta a aceptar< 0o todos son tan a.ortunados< +oger Josep- %oscovic-, de +agusa ;a-ora Du#rovnik= pero Fue pas #uena parte de su carrera en +oma, naci en 5C55, diecis9is aos antes de Fue 0eNton muriera< %oscovic- .ue un gran de.ensor de las teoras de 0eNton, pero vea algunos pro#lemas en la le/ de la gravitacin< Di"o de ella Fue era un Klmite clsicoL, una aproGimacin adecuada donde las distancias sean grandes< Deca Fue era Kcasi correcta pero -a/ di.erencias con respecto a la le/ de la inversa del cuadrado, si #ien son mu/ ligerasL< on"etur Fue esa le/ clsica de#a .allar por completo a escala atmica, donde las .uerMas de atraccin son reemplaMadas por una oscilacin entre las .uerMas atractivas / las repulsivas< 2n pensamiento asom#roso para un cient.ico del siglo WY,,,< %oscovic- se en.rent tam#i9n al vie"o pro#lema de la accin a distancia< omo era, ms Fue nada, un gemetra, se le ocurri la idea de los %a*'os de fuerza para eGplicar de Fu9 manera e"ercen las .uerMas su control so#re los o#"etos a distancia< Pero esperad, RFue -a/ msT %oscovic- tuvo esta otra idea, verdaderamente demenciaJ para el siglo WY,,, ;o FuiM para cualFuier siglo=< La materia se compone de &-to*os invisi#les e indivisi#les, deca< 0ada particularmente nuevo -asta a-< Leucipo, Demcrito, !alileo, 0eNton / otros -a#ran estado de acuerdo con 9l< Pero a-ora viene lo #ueno& %oscovic- deca Fue esas partculas no tenan tamaoV es decir, Fue eran puntos geom9tricos< laramente, como tantas ideas cient.icas, 9sta tuvo precursoresV en la !recia antigua, pro#a#lemente, por no mencionar los indicios Fue aparecen en las o#ras de !alileo< omo FuiM record9is de la geometra del #ac-illerato, un punto es "usto un lugarV no tiene dimensiones< R1 a- viene %oscovic-, con su proposicin de Fue la materia est compuesta por partculas Fue no tienen dimensionesT Dimos -ace veinte aos con una partcula Fue enca"a en tal descripcin< Se llama Fuark< Yolveremos al seor %oscovic- ms adelante<

A (n #usca, aHn, del tomo& Fumicos / electricistas

# %ient$fi%o no desaf$a a# universo, @o a%e'ta, # universo es e# '#ato (ue saborea, e# reino (ue e0'#ora+ es su aventura ! su de#i%ia inagotab#e, es %o*'#a%iente ! huidizo, nun%a obtuso+ es *aravi##oso en #o grande ! en #o 'e(ue?o, n 'o%as 'a#abras, e0'#orar e# universo es #a *&s a#ta o%u'a%i)n 'ara un %aba##ero, I, I, 4AEI 'a/ Fue admitirlo& los .sicos no -an sido los Hnicos Fue -an ido tras el tomo de Demcrito< Los Sumicos -an puesto sus -itos en el camino, so#re todo durante la larga era ;de 58@@ a 56@@ aproGimadamente= Fue vio el desarrollo de la .sica clsica< La di.erencia entre los Fumicos / los .sicos no es en realidad insupera#le< 1o empec9 como Fumico, pero me pas9 a la .sica, en parte porFue era ms .cil< Desde entonces -e o#servado con .recuencia Fue algunos de mis me"ores amigos les dirigen la pala#ra a los Fumicos< Los Fumicos -icieron algo Fue no -a#an -ec-o los .sicos Fue los antecedieron& realiMaron eGperimentos relativos a los tomos< !alileo, 0eNton et al<, a pesar de sus considera#les logros eGperimentales, trataron de los tomos de una .orma puramente terica< 0o es Fue .ueran vagosV carecan del eFuipo necesario< Toc a los Fumicos e.ectuar los primeros eGperimentos Fue mani.estaron la presencia de los tomos< (n este captulo le prestaremos atencin a la a#undancia de prue#as eGperimentales Fue apo/aron la eGistencia del &-to*o de Demcrito< Yeremos muc-os arranFues en .also, algunos despistes / resultados mal interpretados, la cruM siempre del eGperimentador<

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(l -om#re Fue descu#ri veinticuatro centmetros de nada


*ntes de Fue -a#lemos de los Fumicos propiamente dic-os -emos de mencionar a un cient.ico, (vangelista Torricelli ;58@>B58AC=, Fue tendi un puente entre la mecnica / los Fumicos en un intento por restaurar el atomismo como concepto cient.ico vlido< Por repetir, Demcrito di"o& K*parte de tomos / espacio vaco, nada eGisteV lo dems es opininL< Por lo tanto, para pro#ar la valideM del atomismo, -acen .alta los tomos, pero tam#i9n el espacio vaco entre ellos< *ristteles se opuso a la mera idea del vaco, e incluso durante el +enacimiento la ,glesia sigui insistiendo en Fue Kla naturaleMa a#orrece el vacoL< *- es donde Torricelli -ace acto de presencia< (n los Hltimos tiempos de !alileo, .ue uno de sus discpulos, / en 58AD el maestro le encomend un pro#lema< Los poceros .lorentinos -a#an o#servado Fue en las #om#as de succin el agua no su#a ms de dieM metros< Por Fu9? La -iptesis inicial, avanMada por !alileo / otros, consista en Fue el vaco era una K.uerMaL / Fue el vaco parcial producido por las #om#as impulsa#a el agua -acia arri#a< (sta#a claro Fue !alileo no Fuera molestarse personalmente en investigar el pro#lema de los poceros, as Fue deleg en Torricelli< Torricelli se .igur Fue el vaco no tira#a del agua en a#soluto, sino Fue era ms #ien empu"ada -acia arri#a por la presin normal del aire< uando la #om#a -ace Fue la presin del aire so#re la columna de agua disminu/a, el aire normal Fue est .uera de la #om#a aprieta con ms .uerMa al agua del .ondo, con lo Fue se o#liga al agua de la caera a su#ir< Torricelli puso a prue#a est teora el ao despu9s de Fue !alileo muriera< +aMon Fue, como el mercurio es 57,? veces ms denso Fue el agua, el aire slo podra elevar el mercurio a 5^57,? veces la altura a la Fue eleva#a el agua Qunos C8@ milmetrosQ< Torricelli consigui un tu#o de cristal grueso de alrededor de un metro de largo cerrado por el .ondo / a#ierto por arri#a, e -iMo un eGperimento sencillo< +ellen el tu#o de mercurio -asta el #orde, cu#ri la a#ertura superior con un tapn, puso el tu#o ca#eMa a#a"o, lo coloc en un recipiente con mercurio / sac el tapn< 2n poco de mercurio sali del tu#o / se derram en la vasi"a< Pero, como Torricelli -a#a predic-o, Fuedaron C8@ milmetros de mercurio en el tu#o< Se suele descri#ir este acontecimiento trascendente de la -istoria de la .sica diciendo Fue se trat del invento del primer #armetro, / desde luego as .ue< Torricelli o#serv Fue la altura del mercurio varia#a de da en daV esta#a midiendo las .luctuaciones de la presin atmos.9rica< Para nuestros propsitos, sin em#argo, signi.ic algo ms importante< )lvid9monos de los C8@ milmetros de mercurio Fue llenan la ma/or parte del tu#o< (sos eGtraos DA@ milmetros Fue Fuedan arri#a son los Fue nos importan< (sos pocos centmetros en la parte de arri#a del tu#o Qel eGtremo cerradoQ no contienen nada< 0ada, realmente< 0i mercurio, ni aire, nada< ) me"or dic-o, casi nada< (s un vaco #astante #ueno, pero contiene un poco de vapor de mercurio, en una cantidad Fue depende de la temperatura< (l vaco es de unos 5@Q8 torr< ;2n torr, nom#re Fue viene del de (vangelista, es una medida de presinV 5@Q8 torr viene a ser alrededor de una mil millon9sima de la presin atmos.9rica normal<= Las

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#om#as modernas pueden llegar a 5@Q55 torr / menos< (n cualFuier caso, Torricelli -a#a logrado el primer vaco de alta calidad creado arti.icialmente< 0o -a#a manera de escapar de esta conclusin< Puede Fue la naturaleMa a#orreMca el vaco o puede Fue no, pero no le Fueda ms remedio Fue pec-ar con 9l< *-ora Fue -emos pro#ado la eGistencia del espacio vaco, nos -acen .alta unos tomos para ponerlos en 9l<

La compresin del gas


(ntra +o#ert %o/le< * este Fumico irland9s ;58DCB5865= le criticaron sus compaeros< PorFue pensa#a demasiado como un .sico / mu/ poco como un Fumico, pero esta claro Fue sus -allaMgos pertenecen ms Fue nada al dominio de la Fumica< Oue un eGperimentador cu/os eGperimentos se Fueda#an a menudo en nada, pero contri#u/ a Fue la idea del atomismo avanMase en ,nglaterra / en el continente< Se le -a llamado a veces Kel padre de la Fumica / el to del conde de orkL< ,n.luido por el tra#a"o de Torricelli, %o/le se apasion por los vacos< ontrat a +o#ert 'ooke, el mismo 'ooke Fue tanto Fuera a 0eNton, para Fue le constru/ese una #om#a de aire me"or< La #om#a de aire inspir un inter9s por los gases, %o/le se dio pronto cuenta de Fue 9stos eran una de las claves del atomismo Puede Fue le a/udase en esto un poco 'ooke, Fuien seal Fue la presin Fue un gas e"erce so#re las paredes de su recipiente Qcomo el aire Fue tensa la super.icie de un glo#oBpodra tener su causa en el movimiento agitado de los tomos< 0o vernos Fue los tomos del glo#o marFuen #ultos en 9ste porFue -a/ miradas de ellos, lo Fue produce la impresin de un empu"e -acia a.uera regular< omo en el eGperimento de Torricelli, en los de %o/le intervena el mercurio< Sella#a el ca#o del lado corto de un tu#o de cinco metros en .orma de KJL, / verta mercurio por la #oca del lado largo -asta cegar la curva de la KJL< Segua aadiendo mercurioV cuanto ms ec-a#a, menos espacio le Fueda#a al aire atrapado en el eGtremo corto< (n consecuencia, la presin del aire creca en el volumen cada veM menor, como poda medir .cilmente por la altura adicional del mercurio en la rama a#ierta del tu#o< %o/le descu#ri Fue el volumen del gas varia#a inversamente con la presin so#re 9l< La presin del gas atrapado en el lado corto se de#e a la suma del peso adicional del mercurio ms la atms.era, Fue, en el ca#o a#ierto, aprieta -acia a#a"o< Si al aadir el mercurio la presin se duplica#a, el volumen del aire se reduca a la mitad< Si la presin se triplica#a, el volumen se Fueda#a en la tercera parte, / as sucesivamente< * este .enmeno vino a llamrsele le/ de %o/le, una de las piedras angulares de la Fumica -asta -o/< $s importancia tiene una derivacin sorprendente de este eGperimento& el aire, o cualFuier gas, puede comprimirse< 2na .orma de eGplicarlo es pensar Fue el gas se compone de partculas separadas por espacio vaco< %a"o presin,

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las partculas se acercan< Prue#a esto Fue el tomo eGiste? Por desgracia, ca#e imaginar otras eGplicaciones, / el eGperimento de %o/le slo proporcion prue#as o#servacionales compati#les con el atomismo< (stas prue#as, eso s, eran lo #astante .uertes para Fue contri#u/esen a convencer, entre otros, a ,saac 0eNton de Fue la teora atmica de la naturaleMa era el camino Fue de#a seguirse< (l eGperimento de la compresin de %o/le puso, como mu/ poco, en entredic-o el supuesto aristot9lico de Fue la materia era continua< Sueda#a el pro#lema de los lFuidos / los slidos, a los Fue no poda comprimirse con la misma .acilidad Fue a los gases< (sto no Fuera decir Fue no estuviesen compuestos por tomos, sino, slo, Fue tenan dentro menos espacio vaco< %o/le .ue un campen de la eGperimentacinV 9sta, pese a las -aMaas de !alileo / de otros, segua siendo vista con suspicacia en el siglo WY,,< %o/le mantuvo un largo de#ate con %aruc- SpinoMa, el .ilso.o ;/ .a#ricante de lentes= -oland9s, acerca de si el eGperimento poda proporcionar demostraciones< Para SpinoMa slo el pensamiento lgico poda valer como demostracinV el eGperimento era simplemente un instrumento en la tarea de con.irmar o re.utar una idea< ient.icos tan grandes como 'u/gens / Lei#niM tam#i9n ponan en duda el valor de los eGperimentos< Los eGperimentadores siempre -emos tenido la #atalla cuesta arri#a< Los es.uerMos de %o/le por pro#ar la eGistencia de los tomos ;pre.era la pala#ra KcorpHsculosL= -icieron Fue la ciencia de la Fumica, por entonces sumida en cierta con.usin, progresase< La creencia prevaleciente entonces era la vie"a idea de los elementos, Fue se remonta#a al aire, tierra, .uego / agua de (mp9docles / Fue se -a#a ido modi.icando a lo largo de los aos para incluir la sal, el aMu.re, el mercurio, el .legma ;.legma?=, el aceite, el espritu ;de las #e#idas espirituosas=, el cido / el lcali< * la altura del siglo WY,,, estas no eran slo las sustancias ms simples Fue, segHn la teora dominante, constituan la materiaV se crea Fue eran los ingredientes esen%ia#es de todo< Se espera#a Fue el cido, por poner un e"emplo, estuviera presente en todos los compuestos< RSu9 con.usos tenan Fue estar los FumicosT on estos criterios, de#a ser imposi#le analiMar -asta las reacciones Fumicas ms simples< Los corpHsculos de %o/le les llevaron a un m9todo ms reduccionista, / ms simple, de analiMar los compuestos<

(l "uego de los nom#res


2no de los pro#lemas a los Fue se en.rentaron los Fumicos en los siglos WY,, / WY,,, era Fue los nom#res Fue se -a#an dado a una variedad de sustancias Fumicas carecan de sentido< *ntoineBLaurent Lavoisier ;5CA7B 5C6A= -iMo Fue todo cam#iara en 5C>C con su o#ra clsica, $9t-ode de 0omenclature -imiFue< * Lavoisier se le podra llamar el ,saac 0eNton de la Fumica< ;SuiM los Fumicos llamen a 0eNton el Lavoisier de la .sica<=

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Oue un persona"e asom#roso< ompetente gelogo, Lavoisier .ue tam#i9n pionero de la agricultura cient.ica, .inanciero capaM / re.ormador social Fue -iMo lo su/o por promover la +evolucin .rancesa< (sta#leci un nuevo sistema de pesos / medidas Fue condu"o al sistema m9trico decimal, en uso -o/ en las naciones civiliMadas< ;(n los aos noventa, los (stados 2nidos, por no Fuedarse demasiado reMagados, se van acercando poco a poco al sistema m9trico<= (l siglo anterior -a#a producido una montaa de datos, pero en ellos reina#a una desorganiMacin desesperante< Los nom#res de las sustancias Q pomp-oliG, colctar, manteFuilla de ars9nico, .lores de Minc, oropimente, etope marcialQ eran llamativos, pero no indica#an Fue -u#iese detrs orden alguno< 2no de sus mentores le di"o a Lavoisier& K(l arte de raMonar no es ms Fue un lengua"e #ien dispuestoL, / Lavoisier -iMo su/a esta idea< (l .ranc9s aca#ara por asumir la tarea de reordenar la Fumica / darle nuevos nom#res< am#i el etope marcial por Gido de -ierroV el oropimente se convirti en el sul.uro ars9nico< Los distintos pre.i"os como KoGL / Ksul.L, / su.i"os, como KuroL / KosoL, sirvieron para organiMar / catalogar los nom#res inconta#les de los compuestos< Su9 importancia tiene un nom#re? 'a#ra conseguido *rc-i#ald Leac- tantos papeles en las pelculas si no -u#iese cam#iado el su/o / adoptado el de ar/ !rant? 0o .ue tan sencillo en a#soluto para Lavoisier< *ntes de revisar la nomenclatura -u#o de revisar la teora Fumica misma< Las ma/ores contri#uciones de Lavoisier se re.irieron a la naturaleMa de los gases / la com#ustin< Los Fumicos del siglo WY,,, crean Fue, si se calenta#a agua, se transmuta#a en aireV de este crean Fue era el Hnico gas aut9ntico< !racias a los estudios de Lavoisier se ca/ por primera veM en la cuenta de Fue todo elemento puede eGistir en tres estados& slido, lFuido / KvaporL< Determin, adems, Fue el acto de la com#ustin era una reaccin Fumica en la Fue ciertas sustancias, el car#ono, el aMu.re, el .s.oro, ve com#ina#an con el oGgeno< *rrum# la teora del .logisto, Fue era un o#stculo aristot9lico para el verdadero conocimiento de las reacciones Fumicas< *Hn ms, el estilo investigador de Lavoisier Q#asado en la precisin, la t9cnica eGperimental ms cuidadosa / el anlisis crtico de los datos reunidos puso a la Fumica en sus derroteros modernos< Si #ien la contri#ucin directa de Lavoisier al atomismo .ue de orden menor, sin los .undamentos esta#lecidos por su o#ra no -a#ran podido descu#rir los cient.icos del siglo siguiente la primera prue#a directa de la eGistencia de los tomos<

(l pelcano / el glo#o
* Lavoisier le .ascina#a el agua< Por aFuella 9poca, muc-os cient.icos aHn esta#an convencidos de Fue era un elemento #sico, Fue no se poda descomponer en elementos menores< *lgunos crean adems en la

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transmutacin, / pensa#an Fue el agua se poda transmutar en tierra, entre otras cosas< 'a#a eGperimentos Fue lo respalda#an< Si se pone a -ervir un cac-arro con agua el su.iciente tiempo, aca#ar por .ormarse un residuo slido en la super.icie< Se trata de agua transmutada en otro elemento, decan esos cient.icos< ,ncluso el gran +o#ert %o/le crea en la transmutacin< 'a#a -ec-o eGperimentos donde se demostra#a Fue las plantas crecan al a#sor#er agua< Por lo tanto, el agua se trans.orma#a en tallos, -o"as, .lores / dems< )s dar9is cuenta de por Fu9 tantos descon.ia#an de los eGperimentos< onclusiones as #astan para Fue uno empiece a estar de acuerdo con SpinoMa< Lavoisier vio Fue el .allo de esos eGperimentos se encontra#a en la medicin< +ealiM su propio eGperimento< 'irvi agua destilada en una vasi"a especial, a la Fue se da#a el nom#re de KpelcanoL< (l pelcano esta#a diseado de manera Fue el vapor de agua Fue se produca al #ullir el agua Fuedase atrapado / se condensara en una ca#eMa es.9rica, de la Fue retorna#a a la vasi"a de e#ullicin a trav9s de dos tu#os con .orma de asa< De esta manera no se perda agua< Lavoisier pes cuidadosamente el pelcano / el agua destilada, / puso a -ervir el agua durante 5@5 das< (l largo eGperimento produ"o una cantidad aprecia#le de residuo slido< Lavoisier pes entonces cada elemento& el pelcano, el agua / el residuo< (l agua pesa#a e0a%ta*ente #o *is*o tras 5@5 das de e#ullicinV algo dice esto de lo meticulosa Fue era la t9cnica de Lavoisier< (l pelcano sin em#argo, pesa#a un poco menos< (l peso del residuo era igual al perdido por el recipiente< Por lo tanto, el residuo del agua en e#ullicin no era agua transmutada, sino vidrio disuelto, slice, del pelcano< Lavoisier -a#a demostrado Fue la eGperimentacin, sin mediciones precisas, no vale para nada e incluso induce a error< La #alanMa Fumica de Lavoisier era su violnV lo toca#a para revolucionar la Fumica< (sto por lo Fue se re.iere a la transmutacin< Pero muc-os, Lavoisier incluido, crean aHn Fue el agua era un elemento #sico< Lavoisier aca# con esa ilusin al inventar un aparato Fue tena dos pitones< La idea era in/ectar un gas di.erente por cada uno, con la esperanMa de Fue se com#inasen / se .ormara una tercera sustancia< 2n da decidi tra#a"ar con oGgeno e -idrgenoV crea Fue con ellos .ormara algHn tipo de cido< Pero lo Fue le sali .ue agua< Di"o Fue era Kpura como el agua destiladaL< Por Fu9 no? La produca a partir de sus componentes #sicos< )#viamente, el agua no era un elemento, sino una sustancia Fue se poda .a#ricar con dos partes de -idrgeno / una de oGgeno< (n 5C>7 ocurri un acontecimiento -istrico Fue contri#uira indirectamente al progreso de la Fumica< Los -ermanos $ontgol.ier e.ectuaron las primeras eG-i#iciones de vuelos tripulados de glo#os de aire caliente< Poco despu9s, J< *< < -arles, nada menos Fue pro.esor de .sica, se elev a la altura de tres mil metros en un glo#o relleno de -idrgeno< Lavoisier Fued impresionadoV vio en esos glo#os la posi#ilidad de su#ir por encima de las nu#es para estudiar los .enmenos atmos.9ricos< Poco despu9s se le nom#r miem#ro de un comit9 Fue -a#a de #uscar m9todos #aratos para la produccin del gas de los glo#os< Lavoisier puso en pie una operacin a gran escala con el o#"etivo de producir -idrgeno mediante la descomposicin del

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agua en sus partes constitu/entesV para ello la cola#a a trav9s de un tu#o de can relleno de anillas de -ierro calientes< (n ese momento, nadie con un poco de sentido crea aHn Fue el agua .uese un elemento< Pero Lavoisier se llev una sorpresa ma/or< Descompona agua en grandes cantidades, / siempre le salan los mismos nHmeros< (l agua produca unos pesos de oGgeno e -idrgeno en una raMn Fue era siempre de oc-o a uno< (sta#a claro Fue actua#a algHn tipo de mecanismo mu/ #ien de.inido, un mecanismo Fue podra eGplicarse mediante un argumento #asado en los tomos< Lavoisier no le dio muc-as vueltas al atomismoV se limit a decir Fue en la Fumica actua#an partculas indivisi#les simples de las Fue no sa#amos muc-o< laro, nunca tuvo la oportunidad de retirarse a escri#ir sus memorias, donde podra -a#er re.leGionado ms so#re los tomos< Temprano partidario de la revolucin, Lavoisier ca/ en desgracia durante el reino del terror, / .ue enviado a la guillotina en 5C6A, a los cincuenta aos de edad< (l da siguiente a la e"ecucin de Lavoisier, el gemetra Josep- Louis Lagrange resumi la tragedia& K'iMo .alta slo un instante para cortar esa ca#eMa, / -arn .alta cien aos para Fue salga otra igualL<

De vuelta al tomo
2na generacin despu9s, un modesto maestro de escuela ingl9s, Jo-n Dalton ;5C88B5>AA=, investig las consecuencias de la o#ra de Lavoisier< (n Dalton encontramos por .in la imagen del cient.ico de una serie de televisin< Parece Fue llev una vida privada a#solutamente carente de acontecimientos< 0unca se casV deca Fue Kmi ca#eMa est demasiado llena de tringulos, procesos Fumicos / eGperimentos el9ctricos, etc9tera, para pensar demasiado en el matrimonioL< Para el, un gran da consista en dar una vuelta / puede Fue asistir a una reunin cuFuera< (n un principio, Dalton era un -umilde maestro de un internado, donde llena#a sus -oras li#res le/endo las o#ras de 0eNton / de %o/le< Se tir dieM aos en cale tra#a"o, -asta Fue pas a ocupar un puesto de pro.esor de matemticas en un %o##ege de $anc-ester< uando lleg, se le in.orm de Fue tam#i9n tendra Fue ensear Fumica< RSe Fue"a#a porFue tena Fue dar veintiuna -oras de clase por SemanaT (n 5>@@ a#andon este tra#a"o para a#rir su propia academia, lo Fue le dio tiempo para dedicarse a sus investigaciones Fumicas< 'asta Fue no -iMo pH#lica su teora de la materia a poco de empeMar el nuevo siglo ;entre 5>@7 / 5>@>=, se le considera#a en la comunidad cient.ica poco ms Fue un a.icionado< Sue sepamos, Dalton .ue el primero en resucitar la pala#ra democritiana &to*o para re.erirse a las minHsculas partculas invisi#les Fue constitu/en la materia< 'a#a una di.erencia, sin em#argo< +ecordad Fue Demcrito deca Fue los tomos de

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sustancias di.erentes tenan di.erentes .ormas< (n el sistema de Dalton, el papel decisivo lo desempea#a el peso< La teora atmica de Dalton .ue su ma/or contri#ucin< (stuviera /a Ken el aireL ;lo esta#a=, .uese eGcesivo el m9rito Fue la -istoria le atri#u/e a Dalton ;como dicen algunos -istoriadores=, nadie pone en duda el e.ecto tremendo Fue la teora atmica tuvo en la Fumica, disciplina Fue pronto i#a a convertirse en una de las ciencias cu/a in.luencia llegara a ms partes< Sue la primera Kprue#aL eGperimental de la realidad de los tomos viniese de la Fumica es mu/ apropiado< +ecordad la pasin de los antiguos griegos& ver una Karc-eL inmuta#le en un mundo donde el cam#io lo es todo< (l &-to*o resolvi la crisis< $ediante la reordenacin de los tomos se puede crear todo el cam#io Fue se Fuiera, pero el pilar de nuestra eGistencia, el &-to*o, es inmuta#le< (n Fumica, un nHmero de tomos -asta cierto punto peFueo da un enorme espacio para elegir, por las com#inaciones posi#les a Fue da lugar& el tomo de car#ono con un tomo de oGgeno o dos, el -idrgeno con el oGgeno, el cloro o el aMu.re, / as sucesivamente< Pero los tomos de -idrgeno siempre son -idrgeno& id9nticos unos a otros, inmuta#les< RPero adnde vamos, Fue se nos olvida nuestro -9roe DaltonT Dalton, al o#servar Fue las propiedades de los gases se podan eGplicar me"or partiendo de la eGistencia de los tomos, aplic esta idea a las reacciones Fumicas< Se percat de Fue un compuesto Fumico siempre contiene los mismos pesos de sus elementos constitu/entes< Por e"emplo, el car#ono / el oGgeno se com#inan / .orman monGido de car#ono ; )=< Para -acer ), siempre se necesitan 5D gramos de car#ono / 58 gramos de oGgeno, o 5D li#ras / 58< Sea cual sea la unidad Fue se emplee, la proporcin siempre -a de ser 5D a 58< ul puede ser la eGplicacin? Si un tomo de car#ono pesa 5D unidades / un tomo de oGgeno pesa 58 unidades, los pesos macroscpicos del car#ono / del oGgeno Fue desaparecen para generar el ) tendrn siempre la misma proporcin< (sto solo no sera ms Fue un argumento d9#il a .avor de los tomos< Sin em#argo, cuando se -acen compuestos de -idrgenoBoGgeno / de -idrgenoBcar#ono, los pesos relativos del -idrgeno, del car#ono / del oGgeno son siempre 5, 5D / 58< 2no empieMa a Fuedarse sin otras eGplicaciones< uando se aplica el mismo raMonamiento a docenas / docenas de compuestos, los tomos son la Hnica conclusin sensata< Dalton revolucion la ciencia al declarar Fue el tomo es la unidad #sica de los elementos Fumicos / Fue cada tomo Fumico tiene su propio peso< (n sus propias pala#ras, escritas en 5>@>& 'a/ tres distinciones en los tipos de cuerpos, o tres estados, Fue -an llamado ms espec.icamente la atencin de los Fumicos .ilos.icosV a sa#er, los Fue marcan las eGpresiones K.luidos elsticosL, KlFuidosL / KslidosL< 2n caso mu/ .amoso es el Fue se nos eG-i#e en el agua, el de un cuerpo Fue, en ciertas circunstancias, es capaM de tomar los tres estados< (n el vapor reconocemos un .luido per.ectamente elstico, en el agua un lFuido per.ecto / en el -ielo un slido completo< (stas o#servaciones -an conducido, tcitamente, a la conclusin, Fue parece universalmente

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adoptada, de Fue todos los cuerpos de una magnitud sensi#le, sean lFuidos o slidos, estn constituidos por un vasto nHmero de partculas sumamente peFueas, o tomos de materia a los Fue mantiene unidos una .uerMa de atraccin, Fue es ms o menos poderosa segHn las circunstanciasP Los anlisis / sntesis Fumicos no van ms all de organiMar la separacin de unas partculas de las otras / su reunin< 0i la creacin de nueva materia ni su destruccin estn al alcance de la accin Fumica< Podramos lo mismo intentar Fue -u#iera un nuevo planeta en el sistema solar, o aniFuilar uno /a eGistente, Fue crear o destruir una partcula de -idrgeno< Todos los cam#ios Fue podemos producir consisten en separar las partculas Fue estn en un estado de co-esin o com#inacin, / "untar las Fue previamente se -alla#an a distancia< (s interesante el contraste entre los estilos cient.icos de Lavoisier / Dalton< Lavoisier .ue un medidor meticuloso< ,nsista en la precisin, / ello rindi el .ruto de una reestructuracin monumental de la metodologa Fumica< Dalton se eFuivoc en muc-as cosas< omo peso relativo del oGgeno respecto al -idrgeno, us C en veM de >< La composicin Fue les supona al agua / al amoniaco era errnea< Pero -iMo uno de los descu#rimientos cient.icos ms pro.undos de la 9poca& tras unos D<D@@ aos de c#alas / vagas -iptesis, Dalton esta#leci la realidad de los tomos< Present una concepcin nueva Fue, Ksi Fuedase esta#lecida, como no dudo Fue ocurrir con el tiempo, se producirn los ms importantes cam#ios en el sistema de la Fumica / se reducir en con"unto a una ciencia de gran simplicidadL< Sus aparatos no eran microscopios poderosos ni aceleradores de partculas, sino unos cuantos tu#os de ensa/o, una #alanMa Fumica, la literatura Fumica de su 9poca / la inspiracin creadora< Lo Fue Dalton llama#a tono no era, ciertamente, el &-to*o Fue imagina#a Demcrito< *-ora sa#ernos Fue un tomo de oGgeno, por e"emplo, no es indivisi#le< Tiene una su#estructura comple"a< Pero el nom#re sigui usndose& a lo Fue -o/ llamamos tomo es al tomo de Dalton< (s un tomo (u$*i%o, una unidad simple de e#e*ento (u$*i%o, como el -idrgeno, el oGgeno, el car#ono o el uranio<

Titular del +o/al (nFuirer en 5>5?&


S2:$,
) '*LL* L* P*+T: 2L* vLT,$*, )0ST+, T)+ 1 L* )+,0* *%*0D)0* L* %)*

De ciento en ciento aparece un cient.ico Fue -ace una o#servacin tan simple / elegante Fue tiene Fue ser cierta, una o#servacin Fue parece

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resolver, de un plumaMo, pro#lemas Fue -an atormentado a la ciencia durante siglos< De millar en millar resulta Fue el cient.ico tenga raMn< Todo lo Fue ca#e decir de Eilliam Prout es Fue le .alt mu/ poco< Prout propuso una de las grandes con"eturas Kcasi correctasL de su siglo< Oue rec-aMada por raMones eFuivocadas / por el capric-oso dedo del destino< *lrededor de 5>5?, este Fumico ingl9s pens Fue -a#a -allado la partcula de la Fue esta#a -ec-a toda la materia< Se trata#a del tomo de -idrgeno< Para ser "ustos, era una idea pro.unda, elegante, si #ien KligeramenteL eFuivocada< Prout -aca lo Fue -ace un #uen cient.ico& #uscar la simplicidad, en la tradicin griega< %usca#a un denominador comHn entre los veinticinco elementos Fumicos Fue se conocan en ese tiempo< Orancamente, Prout esta#a un poco .uera de su campo< Para los contemporneos, su principal logro era -a#er escrito el li#ro de.initivo so#re la orina< +ealiM tam#i9n amplios eGperimentos so#re el eGcremento de la #oa constrictor< mo pudo esto conducirle al atomismo, no me molesto en intentar imaginrmelo< Prout sa#a Fue el -idrgeno, con un peso atmico de 5, era el ms ligero de todos los elementos conocidos< SuiM, deca Prout, el -idrgeno es la Kmateria primariaL, / todos los dems elementos son, simplemente, com#inaciones de -idrgenos< (n el espritu de los antiguos, llam a su Fuintaesencia Kprot/leL< Su idea tena muc-o sentido& los pesos atmicos de los elementos eran casi enteros, mHltiplos del peso del -idrgeno< *s era porFue, entonces, los pesos relativos se caracteriMa#an por su ineGactitud< * medida Fue la precisin de los pesos atmicos me"or, la -iptesis de Prout Fued aplastada ;por una raMn eFuivocada=< Se -all, por e"emplo, Fue el cloro tena un peso relativo de 7?,?< (sto avent la idea de Prout& no se puede tener medio tomo< *-ora sa#emos Fue el cloro natural es una meMcla de dos variedades o istopos< 2no tiene 7? K-idrgenosL / el otro 7C< (sos K-idrgenosL son en realidad neutrones / protones, Fue tienen casi la misma masa< Prout -a#a adivinado, en realidad, la eGistencia del nuclen ;una de las dos partculas, el protn o el neutrn, Fue constitu/en los nHcleos= como ladrillo Fue constru/e los tomos< Prout se apunt un tanto #uensimo< La voluntad de ir a por un sistema ms simple Fue el con"unto de alrededor de veintisiete elementos esta#a destinada a triun.ar< 0o en el siglo W,W, sin em#argo<

Jugando a las cartas con los elementos


(ste via"e de placer, con la lengua .uera, a lo largo de doscientos aos de Fumica termina aFu con Dmitri $endeleev ;5>7AB56@C=, el Fumico si#eriano a Fuien se de#e la ta#la peridica de los elementos< La ta#la .ue un paso

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adelante enorme en lo Fue se re.era a la clasi.icacin, / al mismo tiempo -iMo Fue la #HsFueda del tomo de Demcrito progresase< *un as, $endeleev tuvo Fue soportar un montn de estupideces en su vida< (ste -om#re eGtrao Qparece Fue so#reviva con una dieta Fue se #asa#a en la lec-e agria ;compro#a#a alguna mana m9dica=Q su.ri a causa de su ta#la muc-as #urlas de parte de sus colegas< Oue adems un gran de.ensor de sus alumnos de la 2niversidad de San Peters#urgo, / cuando estuvo con ellos durante una protesta -acia el .inal de su vida, la administracin le ec-< Sin alumnos, FuiM no -a#ra construido nunca la ta#la peridica< uando se le nom#r para la ctedra de Fumica en 5>8C, $endeleev no pudo encontrar un teGto acepta#le para sus clases, as Fue se puso a escri#ir uno< $endeleev vea a la Fumica como Kla ciencia de la masaL Qotra veM esa preocupacin por la masaQ, / en su li#ro propuso la sencilla idea de colocar los elementos conocidos segHn el orden de sus pesos atmicos< Para ello "ug a las cartas< (scri#i los sm#olos de los elementos con sus pesos atmicos / diversas propiedades ;por e"emplo, sodio& metal activoV argn& gas inerte= en tar"etas distintas< $endeleev dis.ruta#a "ugando a paciencia, un tipo de solitario< Jug, pues, a paciencia con esa #ara"a de elementos Fue -a#a -ec-o, dispuestas las cartas en orden creciente de pesos< Descu#ri una cierta periodicidad< ada oc-o cartas, reaparecan en los correspondientes elementos propiedades Fumicas parecidasV por e"emplo, el litio, el sodio / el potasio eran metales activos Fumicamente, / sus posiciones la 7, la 55 / la 56< Similarmente, el -idrgeno ;5=, el .lHor ;6= / el cloro ;5C= son gases activos< +eorden las cartas de .orma Fue -u#iera oc-o columnas verticales, / tales Fue en cada una de ellas los elementos tuvieran propiedades similares< $endeleev -iMo algo ms, / no .ue ortodoGo< 0o se senta o#ligado a llenar todos los -uecos de su re"illa de cartas< omo en un solitario, sa#a Fue algunas cartas esta#an ocultas todava en el maMo< Suera Fue la ta#la tuviese sentido leda no slo .ila a .ila, a lo anc-o, sino por las columnas -acia a#a"o< Si un -ueco reFuera un elemento con unas propiedades particulares / ese elemento no eGista, lo de"a#a en #lanco en veM de .orMar un elemento eGistente en 9l< 'asta le puso nom#re a los espacios vacos< 2tiliM el pre.i"o KekaL, Fue en snscrito signi.ica KunoL< Por e"emplo, el ekaBaluminio / el ekaB silicio eran los -uecos Fue Fueda#an en las columnas verticales #a"o el aluminio / el silicio, respectivamente< (sos -uecos en la ta#la .ueron una de las raMones por las Fue $endeleev reci#i tantas #urlas< Pero cinco aos despu9s, en 5>C?, se descu#ri el galio / result Fue era el ekaBaluminio, con todas las propiedades predic-as por la ta#la peridica< (n 5>>8 se descu#ri el germanio, / result ser el ekaBsilicio< 1 el "uego del solitario Fumico result no ser una c-aladura tan grande< Sue los Fumicos -u#ieran conseguido /a una precisin ma/or en la medicin de los pesos atmicos de los elementos .ue uno de los .actores Fue -icieron posi#le la ta#la de $endeleev< (l propio $endeleev -a#a corregido los

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pesos atmicos de varios elementos, / no es Fue ganase con ello muc-os amigos entre los cient.icos importantes cu/as ci.ras -a#a revisado< 'asta Fue en el siglo siguiente no se descu#rieron el nHcleo / el tomo cuntico, nadie supo por Fu9 aparecan esas regularidades en la ta#la peridica< (n realidad, el e.ecto Fue inicialmente tuvo la ta#la peridica .ue el de desanimar a los cient.icos< 'a#a cincuenta sustancias o ms llamadas KelementosL, los ingredientes #sicos del universo Fue, presumi#lemente, no se podan su#dividir msV es decir, ms de cincuenta KtomosL di.erentes, / el nHmero pronto se in.lara -asta mas de noventa, lo Fue caa mu/ le"os de un ladrillo Hltimo< * .inales del siglo pasado, los cient.icos de#an de tirarse de los pelos cuando le ec-a#an un vistaMo o la ta#la peridica< Dnde esta#a la sencilla unidad Fue #usc#amos desde -aca ms de dos mil aos? Sin em#argo, el orden Fue $endeleev -all en ese caos apunta#a -acia una simplicidad ms pro.unda< +etrospectivamente, se ve Fue la organiMacin / las regularidades de la ta#la peridica pedan a gritos un tomo dotado de una estructura Fue se repitiese peridicamente< Los Fumicos, sin em#argo, no esta#an dispuestos a a#andonar la idea de Fue los tomos Fumicos Qel -idrgeno, el oGgeno / los demsQ eran indivisi#les< (l pro#lema se atac ms .ruct.eramente desde otro ngulo< Pero no -a/ Fue culpar a $endeleev de la comple"idad de la ta#la peridica< Se limit a organiMar la con.usin lo me"or Fue pudo, e -iMo lo Fue los #uenos cient.icos -acen& #uscar el orden en medio de la comple"idad< (n vida, sus colegas no llegaron a apreciarlo del todo, / no gan el premio 0o#el pese a Fue vivi unos cuantos aos tras la institucin del premio< * su muerte, en 56@C, reci#i, sin em#argo, el ma/or -onor Fue le ca#e a un maestro< 2n grupo de estudiantes acompa el corte"o .Hne#re llevando en alto la ta#la peridica< (l legado de $endeleev es la .amosa carta de los elementos presente en cada la#oratorio, en cada aula de #ac-illerato de cualFuier lugar del mundo donde se ensee Fumica< *l llegar al Hltimo estadio del oscilante desarrollo de la .sica clsica, le damos la espalda a la materia / a las partculas / volvemos otra veM a una .uerMa< (n este caso se trata de la electricidad< (n el siglo W,W se considera#a Fue el estudio de la electricidad era casi una ciencia en s mismo< (ra una .uerMa misteriosa< 1 a primera vista no pareca Fue ocurriera naturalmente, como no .uese en la amedrentadora .orma del ra/o< Los investigadores, pues, -a#an de -acer algo Fue no era KnaturalL para estudiar la electricidad< Tenan Fue K.a#ricarL el .enmeno antes de analiMarlo< 'emos aca#ado por descu#rir Fue la electricidad est en todas partesV la materia entera es el9ctrica por naturaleMa< +ecordadlo cuando lleguemos a la 9poca moderna / -a#lemos de las partculas eGticas Fue K.a#ricamosL en los aceleradores< * la electricidad se la considera#a tan eGtica en el siglo W,W como a los Fuarks -o/< 1 -o/ la electricidad nos rodea por todas partesV es slo un e"emplo ms de cmo alteramos los seres -umanos nuestro propio entorno< (n ese periodo inicial -u#o muc-os -9roes de la electricidad / del magnetismoV la ma/or parte de ellos -an de"ado su nom#re en las diversas

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unidades el9ctricas& -arles *ugustin oulom# ;la unidad de carga=, *ndr9 *mpZre ;la de corriente=, !eorg )-m ;la de resistencia=, James Eatt ;la de energa el9ctrica= / James Joule ;la de energa=< Luigi !alvani nos dio el galvanmetro, aparato Fue sirve para medir las corrientes, / *lessandro Yolta el voltio ;unida de potencial o .uerMa electromotriM=< *nlogamente, < O< !auss, 'ans -ristian )ersted / E< (< Ee#er de"aron su -uella / sus nom#res en magnitudes el9ctricas calculadas para sem#rar el pnico / el odio en los .uturos estudiantes de ingeniera< Slo %en"amin Oranklin se Fued sin darle su nom#re a una unidad el9ctrica, pese a sus importantes contri#uciones< RPo#re %enT %ueno, tiene la estu.a Oranklin / su e.igie en los #illetes de cien dlares< )#serv Fue -a/ dos tipos de electricidad< Podra -a#erle llamado a una Joe / a la otra $oe, pero eligi los nom#res de positiva ;w= / negativa ;B=< Oranklin denomin a la cantidad de electricidad de un o#"eto, negativa, por e"emplo, Kcarga el9ctricaL< ,ntrodu"o tam#i9n el concepto de conservacin de la carga& cuando se trans.iere electricidad de un cuerpo a otro, la carga total de#e sumar cero< Pero entre todos estos cient.icos los gigantes .ueron dos ingleses, $ic-ael Oarada/ / James lerk $aGNell<

+anas el9ctricas
0uestra -istoria empieMa a .inales del siglo WY,,,, con la invencin por !alvani de la #atera, Fue luego me"orara otro italiano, Yolta< (l estudio de los re.le"os de las ranas por !alvani Qcolg mHsculos de rana en la celosa eGterior de su ventana / vio Fue durante las tormentas el9ctricas su.ran convulsionesQ demostr la eGistencia de la Kelectricidad animalL< (ste tra#a"o .ue el estmulo de la o#ra de Yolta /, adems, de algo Fue luego vendra mu/ #ien< ,maginaos a 'enr/ Oord instalando un ca"n con ranas en sus coc-es / estas instrucciones para el conductor& K'a/ Fue dar de comer a las ranas cada veinticinco kilmetrosL< Yolta descu#ri Fue la electricidad de las ranas tena Fue ver con Fue alguna grosera de la rana separase dos metales di.erentesV las ranas de !alvani esta#an colgadas de ganc-os de latn en una celosa de -ierro< Yolta .ue capaM de producir corrientes el9ctricas sin las ranasV para ello pro# con pares de metales distintos separados por pieMas de cuero ;Fue -acan el papel de las ranas= empapadas de salmuera< (nseguida cre una KpilaL de placas de cinc / co#re, / o#serv Fue cuanto ma/or era la pila, ms corriente impulsa#a a lo largo de un circuito eGterno< (l electrmetro ;.ue Yolta invent para medir la corriente tuvo un papel decisivo en esta investigacin, Fue arro" dos resultados importantes& un instrumento de la#oratorio Fue produca corrientes / el descu#rimiento de Fue poda generarse electricidad mediante reacciones Fumicas< )tro progreso importante .ue la medicin Fue e.ectu oulom# de la intensidad / la naturaleMa de la .uerMa el9ctrica entre dos #olas cargadas< Para ello invent la #alanMa de torsin, aparato sumamente sensi#le a las .uerMas minHsculas< La .uerMa Fue estudi .ue, claro, la electricidad< on su #alanMa de

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torsin, oulom# determin Fue la .uerMa entre las cargas el9ctricas varia#a con el inverso del cuadrado de la distancia entre ellas< Descu#ri adems Fue las cargas del mismo signo ;w w o Q Q= se repelan / Fue las cargas de signo distinto ;w Q= se atraan< La le/ de oulom#, Fue da la A de las cargas el9ctricas, desempear un papel .undamental en nuestro conocimiento del tomo< (n un aut9ntico .renes de actividad, se emprendieron muc-os eGperimentos acerca de los .enmenos, Fue al principio se crean separados, de la electricidad / el magnetismo< (n el #reve periodo de cincuenta aos Fue va, aproGimadamente, de 5>D@ a 5>C@ esos eGperimentos condu"eron a una gran sntesis Fue dio lugar a la teora uni.icada Fue englo#ara no slo la electricidad / el magnetismo, sino tam#i9n la luM<

(l secreto del enlace Fumico& otra veM las partculas


%uena parte de lo Fue, en un principio, se .ue sa#iendo de la electricidad sali de descu#rimientos Fumicos, en concreto de lo Fue -o/ llamamos electroFumica< La #atera de Yolta ense a los cient.icos Fue una corriente el9ctrica puede .luir, a lo largo de un circuito, por un ca#le Fue va/a de un polo de la #atera al otro< uando se interrumpe el circuito mediante la coneGin de los ca#les a unas pieMas metlicas sumergidas en un lFuido, circula corriente por 9ste /, como se descu#ri, esa corriente genera un proceso Fumico de descomposicin< Si el lFuido es agua, aparecer gas -idrgeno cerca de una de las pieMas metlicas, / oGgeno "unto a la otra< La proporcin de D partes de -idrgeno por 5 de oGgeno indica Fue el agua se descompone en sus constitu/entes< 2na solucin de cloruro de sodio -aca Fue uno de los KterminalesL se cu#riese de sodio / Fue en el otro apareciera el verdoso gas de cloro< Pronto nacera la industria del electrorrecu#rimiento< La descomposicin de los compuestos Fumicos mediante una corriente el9ctrica indica#a algo pro.undo& Fue el enlace atmico / las .uerMas el9ctricas esta#an relacionados< Oue ganando vigencia la idea de Fue las atracciones entre los tomos r< decir, la Ka.inidadL de una sustancia Fumica por otraQ era de naturaleMa el9ctrica< (l primer paso de la o#ra electroFumica de $ic-ael Oarada/ .ue la sistematiMacin de la nomenclatura, lo Fue, como los nom#res Fue Lavoisier les dio a las sustancias Fumicas, result mu/ Htil< Oarada/ llam a los metales sumergidos en el liFuido KelectrodosL< (l electrodo negativo era el KctodoL, el positivo el KnodoL uando la electricidad corra por el agua, impela un desplaMamiento de los tomos cargados a trav9s del lFuido, del ctodo al nodo< Por lo normal, los tomos son neutros, carentes de carga positiva o negativa< Pero la corriente el9ctrica carga#a, de alguna .orma, los tomos< Oarada/ llam a esos tomos cargados KionesL< 'o/ sa#emos Fue un in es un tomo Fue est cargado porFue -a perdido o ganado uno o ms electrones< (n

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la 9poca de Oarada/, no se conocan los electrones< 0o sa#an Fu9 era la electricidad< Pero tuvo Oarada/ alguna idea de la eGistencia de los electrones? (n la d9cada de 5>7@ realiM una serie de espectaculares eGperimentos Fue se resumiran en dos sencillos enunciados a los Fue se conoce por el nom#re de le/es de Oarada/ de la electrlisis& 5 La masa de los productos Fumicos desprendidos en un electrodo es proporcional a la corriente multiplicada por el lapso de tiempo durante el cual pasa< (s decir, la masa li#erada es proporcional a la cantidad de electricidad Fue pasa por el lFuido< D La masa li#erada por una cantidad .i"a de electricidad es proporcional al peso atmico de la sustancia multiplicado por el nHmero de tomos Fue -a/a en el compuesto< Lo Fue estas le/es Fueran decir es Fue la electricidad no es continua, uni.orme, sino Fue se divide en KpegotesL< Dada la concepcin atmica .ormulada por Dalton, las le/es de Oarada/ nos dicen Fue los tomos del lFuido ;los iones= se desplaMan al electrodo, donde a cada in se le entrega una cantidad unitaria de electricidad Fue lo convierte en un tomo li#re de -idrgeno, oGgeno, plata o lo Fue sea< Las le/es de Oarada/ apuntan, pues, a una conclusin inevita#le& -a/ 'art$%u#as de electricidad< (sta conclusin, sin em#argo, tuvo Fue esperar unos sesenta aos a Fue el descu#rimiento del electrn la con.irmase rotundamente -acia el .inal del siglo<

onmocin en

open-ague

Proseguimos la -istoria de la electricidad Qeso Fue sale de los dos o tres agu"eros de vuestros enc-u.es / Fue -a/ Fue pagarQ /9ndonos a open-ague, Dinamarca< (n 5>D@, 'ans -ristian )ersted -iMo un descu#rimiento decisivo QsegHn algunos -istoriadores, e# des%ubri*iento de%isivoQ< !ener una corriente el9ctrica de la manera reconocida& con ca#les Fue conecta#an los dos #ornes de un dispositivo voltaico ;una #atera=< La electricidad segua siendo un misterio, pero se sa#a Fue la corriente el9ctrica tena Fue ver con algo a lo Fue se llama#a carga el9ctrica / Fue se mova por un -ilo< 0o causa#a sorpresa, -asta Fue )ersted coloc una agu"a de #rH"ula ;un imn= cerca del circuito< uando pasa#a la corriente, la agu"a del comps vira#a, / de apuntar al polo norte geogr.ico ;su posicin natural= i#a a tomar una divertida posicin perpendicular al ca#le< )ersted le dio vueltas a este .enmeno -asta Fue se le ocurri Fue la #rH"ula, al .in / al ca#o, se -a#a conce#ido de manera Fue detectase campos magn9ticos< Por lo tanto, lo Fue ocurra es Fue la corriente del ca#le produca un campo magn9tico, no? )ersted -a#a descu#ierto una coneGin entre la electricidad / el magnetismo& #as %orrientes 'rodu%en

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%a*'os *agn:ti%os< Tam#i9n los imanes, claro, producen campos magn9ticos, / esta#a #ien estudiada su capacidad de atraer pedaMos de -ierro ;o de su"etar .otos a la puerta de la nevera=< La noticia corri por (uropa / produ"o un gran revuelo< Provisto de esta in.ormacin, el parisiense *ndr9 $arie *mpZre -all una relacin matemtica entre la corriente / el campo magn9tico< La intensidad / la direccin precisas de este campo dependan de la corriente / de la .orma ;recta, circular o la Fue .uera= del ca#le por el Fue pasase la corriente< on una com#inacin de raMonamientos matemticos / muc-os eGperimentos realiMados apresuradamente, *mp9re gener una encendida pol9mica consigo mismo de la Fue, a su de#ido tiempo, saldra una prescripcin para calcular el campo magn9tico Fue produce una corriente el9ctrica Fue pase por un -ilo de la con.iguracin Fue sea, recta, do#lada, como un laMo circular o enrollado densamente en .orma cilndrica< Si pasan corrientes por dos -ilos rectos, cada una de ellas producir su propio campo magn9tico, / cada uno de 9stos actuar so#re el -ilo contrario< ada -ilo e"erce, en e.ecto, una .uerMa so#re el otro< (ste descu#rimiento -iMo posi#le Fue Oarada/ inventase el motor el9ctrico< Tam#i9n era pro.undo el -ec-o de Fue un laMo circular de corriente produ"ese un campo magn9tico< 1 si esas piedras a las Fue los antiguos llama#an piedras imanes Qlos imanes naturalesQ estuviesen compuestas a escala atmica por corrientes circulares? )tra pista de la naturaleMa el9ctrica de los tomos< )ersted, como tantos otros cient.icos, se senta atrado por la uni.icacin, la simpli.icacin, la reduccin< rea Fue la gravedad, la electricidad / el magnetismo eran mani.estaciones de una sola .uerMaV de a- Fue su descu#rimiento de una coneGin directa entre dos de esas .uerMas apasionase ;conmocionase?= tanto< *mp9re, tam#i9n, #usca#a la simplicidadV en esencia, intent eliminar el magnetismo considerndolo un aspecto de la electricidad en movimiento ;la electrodinmica=<

)tro d9"x vu de ca#o a ca#o


(ntra $ic-ael Oarada/ ;5C65B5>8C=< ;De acuerdo, /a -a entrado, pero esta es la presentacin .ormal< Oan.arrias, por .avor<= Si Oarada/ no .ue el ma/or eGperimentador de su 9poca, ciertamente opta al ttulo< Se dice Fue -a/ ms #iogra.as su/as Fue de 0eNton, (instein o $aril/n $onroe< Por Fu9? (n parte porFue su vida tiene un aire Fue recuerda a la de la enicienta< 0acido en la po#reMa, a veces -am#riento ;una veM se le dio un pan para Fue comiese una semana entera=, Oarada/ apenas si asisti a la escuelaV su educacin .ue mu/ religiosa< * los catorce aos era aprendiM de un encuadernador, / se las apa para leer algunos de los li#ros a los Fue pona tapas< Se educa#a a si mismo mientras desarrolla#a una -a#ilidad manual Fue le vendra mu/ #ien en sus eGperimentos< 2n da, un cliente llev un e"emplar de la tercera edicin de la n%!%#o'aedia 6ritanni%a para Fue se lo encuadernasen de nuevo< ontena un

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artculo so#re la electricidad< Oarada/ lo le/, se Fued enganc-ado con el tema / el mundo cam#i< Pensad en esto< Las redacciones de las cadenas in.ormativas reci#en dos noticias Fue les transmite *ssociated Press& O*+*D*1 / 0*P)L(`0
(S *P* D( D(S 2%+( L* (L( T+, ,D*D, L*

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,(T1 O(ST(J* L* '*_*y*

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L)S (J3+ ,T)S D(L

)0T,0(0T( (0 P,( D( !2(++*

Su9 noticia a#re las noticias de las seis? R orrectoT 0apolen< Pero durante los cincuenta aos siguientes el descu#rimiento de Oarada/ electri.ic ,nglaterra / puso en marc-a el cam#io ms radical en la manera en Fue la gente viva Fue "ams -a/a dimanado de las invenciones de un solo ser -umano< on Fue en la universidad se les -u#ieran eGigido a los responsa#les del periodismo televisivo unos conocimientos verdaderamente cient.icosP

Yelas, motores, dinamos


(sto es lo Fue $ic-ael Oarada/ -iMo< (mpeM su vida pro.esional, a los veintiHn aos, como FumicoV descu#ri algunos compuestos orgnicos, el #enceno entre ellos< (l paso a la .sica lo dio al poner en claro la electroFumica< ;Si esos Fumicos de la 2niversidad de 2ta- Fue crean -a#er descu#ierto la .usin .ra en 56>6 -u#iesen entendido me"or las le/es de Oarada/ de la electrlisis, puede Fue se -u#ieran a-orrado una situacin em#araMosa, / Fue nos la -u#ieran a-orrado a los dems<= Oarada/ se dedic a continuacin a realiMar una serie de grandes descu#rimientos en los campos de la electricidad / del magnetismo&

descu#ri la le/ ;Fue lleva su nom#re= de la induccin, segHn la cual un campo magn9tico crea un campo el9ctrico .ue el primero en producir una corriente el9ctrica a partir de un campo magn9tico invent el motor el9ctrico / la dinamo demostr Fue -a/ una relacin entre la electricidad / el enlace Fumico descu#ri el e.ecto del magnetismo en la luM R/ muc-o msT

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R1 todo esto sin un doctorado, sin una licenciatura, sin el #ac-illerato siFuieraT (ra adems anal.a#eto en lo Fue se re.era a las matemticas< (scri#i sus descu#rimientos no con ecuaciones, sino en un claro lengua"e descriptivo, a menudo acompaado por imgenes Fue eGplica#an los datos< (n 566@ la 2niversidad de -icago produ"o una serie de televisin llamada 5he 3hrist*as @e%tures ILas con.erencias de 0avidadJ, / tuve el -onor de dar la primera< La titul9 KLa vela / el universoL< La idea la tom9 prestada de Oarada/, Fue en 5>D8 dio a los nios las primeras de las originales lecciones de 0avidad< (n su primera c-arla argu/ Fue una vela encendida ilustra#a todos los procesos .sicos conocidos< (ra verdad en 5>D8, pero en 566@ sa#emos Fue -a/ muc-os procesos Fue no ocurren en la vela porFue la temperatura es demasiado #a"a< Pero las lecciones de Oarada/ so#re la vela eran claras / entretenidas, / sera un gran regalo de 0avidad para vuestros -i"os Fue un actor de voM argentada gra#ase con ellas unos discos compactos< *s Fue sumadle otra .aceta a este -om#re nota#le& la de divulgador< 1a -emos -a#lado de sus investigaciones so#re la electrlisis, Fue prepararon el camino para el descu#rimiento de la estructura el9ctrica de los tomos Fumicos /, realmente, de la eGistencia del electrn< Suiero contar a-ora las dos contri#uciones ms destacadas de Oarada/& la induccin electromagn9tica / su concepto, casi mstico, de KcampoL< (l camino -acia la concepcin moderna de la electricidad ;o dic-o con ms propiedad, del electromagnetismo / del campo electromagn9tico= recuerda al .amoso c-iste de la com#inacin do#le de #9is#ol en la Fue Tinker se la pasa a (vers, Fue se la pasa a -ance< (n este caso, )ersted se la pasa a *mp9re, Fue se la pasa a Oarada/< )ersted / *mp9re dieron los primeros pasos -acia el conocimiento de las corrientes el9ctricas / los campos magn9ticos< Las corrientes el9ctricas Fue pasan por ca#les como los Fue ten9is en casa crean campos magn9ticos< Se puede, por lo tanto, -acer un imn tan poderoso como se Fuiera, desde los imanes minHsculos Fue .uncionan con #ateras / mueven peFueos ventiladores -asta los gigantescos Fue se utiliMan en los aceleradores de partculas / se #asan en una organiMacin de corrientes< (ste conocimiento de los electroimanes ilumina la idea de Fue los imanes naturales contienen elementos de corriente a escala atmica Fue colectivamente .orman el imn< Los materiales no magn9ticos tam#i9n tienen esas corrientes atmicas amperianas, pero sus orientaciones al aMar no producen un magnetismo aprecia#le< Oarada/ luc- durante muc-o tiempo por uni.icar la electricidad / el magnetismo< Si la electricidad puede generar campos magn9ticos, se pregunta#a, no podr el magnetismo generar electricidad? Por Fu9 no? La naturaleMa ama la simetra, pero le llev ms de dieM aos ;de 5>D@ a 5>75= pro#arlo< Oue, seguramente, su ma/or logro< * este descu#rimiento eGperimental de Oarada/ se le da el nom#re de induccin electromagn9tica< La simetra tras la Fue anda#a surgi de una .orma inesperada< (l camino a la .ama est empedrado con #uenos inventos< Oarada/ se pregunt primero si un imn no podra -acer Fue un ca#le por el

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Fue pasase corriente se moviera< Para Fue las .uerMas se -iciesen visi#les, mont un artilugio Fue consista en un ca#le conectado por un eGtremo a una #atera / cu/o otro ca#o penda suelto dentro de un recipiente lleno de mercurio< Se de"a#a suelto a ese eGtremo para Fue pudiera dar vueltas alrededor de un imn de -ierro Fue se sumerga en el mercurio< (n cuanto pas corriente, el ca#le comenM a moverse en crculos alrededor del imn< 'o/ conocemos este eGtrao invento con el nom#re de motor el9ctrico< Oarada/ -a#a convertido la electricidad en movimiento, capaM de e.ectuar tra#a"o< Saltemos a 5>75 / a otro invento< Oarada/ enroll, dndole muc-as vueltas, un -ilo de co#re en un lado de una rosFuilla de -ierro dulce, / conect los dos ca#os de esa #o#ina a un dispositivo Fue meda con sensi#ilidad la corriente, llamado galvanmetro< (nroll una longitud parecida de ca#le en el otro lado de la rosFuilla, / conect sus eGtremos a una #atera de manera Fue la corriente .lu/ese por la #o#ina< * este aparato se le llama -o/ trans.ormador< +ecordemos< Tenemos dos #o#inas enrolladas en lados opuestos de una rosFuilla< 2na, llam9mosla *, est conectada a una #ateraV la otra, %, a un galvanmetro< Su9 pasa cuando la savia corre? La respuesta es importante en la -istoria de la ciencia< uando pasa corriente por la #o#ina *, la electricidad produce magnetismo< Oarada/ raMona#a Fue este magnetismo de#era inducir una corriente en la #o#ina %< Pero en veM de eso o#tuvo un .enmeno eGtrao< *l conectar la corriente, la agu"a del galvanmetro conectado a la #o#ina % se movi voi#W7, Rla electricidadTQ, pero slo momentneamente< Tras pegar un salto sH#ito, la agu"a apunta#a a cero con una inamovilidad desFuiciadora< uando desconect la #atera, la agu"a se movi un instante en direccin opuesta< 0o sirvi de nada aumentar la sensi#ilidad del galvanmetro< Tampoco aumentar el nHmero de vueltas en cada #o#ina< 0i utiliMar una #atera muc-o ms potente< 1 en 9sas, vino el instante del R(urekaT ;en ,nglaterra lo llaman el instante del 6! "ove7, del 98or "H'iter7=& a Oarada/ se le ocurri Fue la corriente de la primera #o#ina induca una corriente en la segunda, s, pero slo cuando la primera corriente varia#a< *s, como los siguientes treinta aos, ms o menos, de investigacin mostraron, un campo magn9tico variab#e genera un campo el9ctrico< La tecnologa Fue, a su de#ido tiempo, saldra de todo esto .ue la del generador el9ctrico< *l rotar mecnicamente un imn, se produce un campo magn9tico Fue cam#ia constantemente / genera un campo el9ctrico /, si 9ste se conecta a un circuito, una corriente el9ctrica< Se puede -acer Fue un imn gire dndole vueltas con una manivela, mediante la .uerMa de una cada de agua o gracias a una tur#ina de vapor< De esa .orma tenemos una manera de generar electricidad, -acer Fue la noc-e se vuelva el da / darles energa a los enc-u.es Fue -a/ en casa / en la .#rica< Pero somos cient.icos purosP Les seguimos la pista al &-to*o / la Partcula DivinaV nos -emos detenido en la t9cnica slo porFue -a#ra sido dursimo construir aceleradores de partculas sin la electricidad de Oarada/< (n cuanto a 9ste, lo ms seguro es Fue la electri.icacin del mundo no le -a#ra impresionado muc-o, eGcepto porFue as podra -a#er tra#a"ado de noc-e<

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(l propio Oarada/ constru/ el primer generador el9ctricoV se acciona#a a mano< Pero esta#a demasiado centrado en el Kdescu#rimiento de -ec-os nuevosP con la seguridad de Fue estas Hltimas Ilas aplicaciones prcticasJ -allarn su desarrollo completo en adelanteL para pensar en Fu9 -acer con ellos< Se cuenta a menudo Fue el primer ministro #ritnico visit el la#oratorio de Oarada/ en 5>7D /, sealando a esa mFuina tan divertida, le pregunt para Fu9 serva< K0o lo s9, pero apuesto a Fue algHn da el go#ierno le pondr un impuestoL, di"o Oarada/< (l impuesto so#re la generacin de electricidad se esta#leci en ,nglaterra en 5>>@<

Sue el campo est9 contigo


La ma/or contri#ucin %on%e'tua# de Oarada/, crucial en nuestra -istoria del reduccionismo, .ue el %a*'o< 0os prepararemos para a.rontar esta nocin volviendo a +oger %oscovic-, Fue -a#a pu#licado una -iptesis radical unos setenta aos antes de la 9poca de Oarada/ / con ella -iMo Fue la idea del &to*o diese un importante paso -acia adelante< mo c-ocan los &-to*os?, pregunt< uando las #olas de #illar c-ocan, se de.ormanV su recuperacin elstica impulsa las #olas / las aparta< Pero / los tomos? a#e imaginarse un tomo de.ormado? Su9 se de.ormara? Su9 se recuperara? (sta lnea de pensamiento condu"o a Fue %oscovic- redu"ese los tomos a puntos matemticos carentes de dimensiones / de estructura< (se punto es la .uente de las .uerMas, tanto de las atractivas como de las repulsivas< (la#or un modelo geom9trico detallado Fue a#orda#a las colisiones atmicas de una .orma mu/ acepta#le< (l &-to*o puntual -aca todo lo Fue el Ktomo duro / con masaL de 0eNton -aca, / o.reca venta"as< *unFue no tena eGtensin, s posea inercia ;masa=< (l &-to*o de %oscovic- in.lua ms all de s mismo en el espacio mediante las .uerMas Fue radia#an de 9l< (s una idea de lo ms presciente< Tam#i9n Oarada/ esta#a convencido de Fue los &-to*os eran puntos, pero, como no poda o.recer ninguna prue#a, no lo de.endi a#iertamente< La idea de %oscovic-BOarada/ era esta& la materia est .ormada por &-to*os puntuales rodeados 'or fuerzas< 0eNton -a#a dic-o Fue las .uerMas actHan so#re la masaV por lo tanto, la concepcin de %oscovic-BOarada/ era, claramente, una eGtensin de la neNtoniana< mo se mani.iestan tales .uerMas? KYamos a -acer un "uegoL, les digo a los estudiantes, en un aula grande< K uando el Fue est9 a vuestra iMFuierda #a"e la mano, levantad / #a"ad la vuestra<L *l .inal de la .ila, la seal salta a la .ila de arri#a / cam#io la orden& a-ora es Kel Fue est9 a vuestra derec-aL< (mpeMamos con la estudiante Fue est9 ms a la iMFuierda en la primera .ila< Levanta la mano /, enseguida, la onda de Kmanos arri#aL atraviesa la sala, su#e, la atraviesa en direccin contraria / as -asta Fue se eGtingue al llegar arri#a del todo< Lo Fue tenemos es una pertur#acin Fue se propaga a cierta velocidad por un medio de estudiantes< (s el mismo principio de la ola Fue -acen en los estadios de

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.Ht#ol< Las ondas del agua tienen las mismas propiedades< La pertur#acin se propaga, pero las partculas del agua se Fuedan clavadas en su sitioV slo oscilan arri#a / a#a"o, / no participan de la velocidad -oriMontal de la pertur#acin< La Kpertur#acinL es la altura de la onda< (l medio es el agua, / la velocidad depende de sus propiedades< (l sonido se propaga por el aire de una .orma mu/ similar< Pero cmo se eGtiende una .uerMa de tomo a tomo a trav9s del espacio entre ellos? 0eNton ec- el #aln .uera< K0o urdo -iptesisL, di"o< 2rdida o no, la -iptesis comHn acerca de la propagacin de la .uerMa era la misteriosa a%%i)n a distan%ia, una especie de -iptesis interina, -asta Fue en el .uturo se sepa cmo .unciona la gravedad< Oarada/ introdu"o el concepto de %a*'o, la capacidad Fue tiene el espacio de Fue una fuente Fue est en alguna parte lo pertur#e< (l e"emplo ms comHn es el del imn Fue actHa so#re unas limaduras de -ierro< Oarada/ caracteriMa#a el espacio alrededor del imn o de la #o#ina con la pala#ra KtensadoL, tensado a causa de la .uente< (l concepto de campo se .ue constitu/endo, la#oriosamente, a lo largo de muc-os aos, en muc-os escritos, / los -istoriadores dis.rutan no poni9ndose de acuerdo acerca de cmo / cundo naci, / #a"o Fu9 .orma< (sta es una nota de Oarada/, escrita en 5>7D& K uando un imn actHa so#re un imn o una pieMa de -ierro distantes, la causa Fue in.lu/e en ellosP procede gradualmente desde los cuerpos magn9ticos / su trans*isi)n re(uiere tie*'o Ila cursiva es maJL< Por lo tanto, la idea es Fue una Kpertur#acinL Qpor e"emplo, un campo magn9tico con una intensidad de @,5 teslaQ via"a por el espacio / le comunica a un grano de polvo de -ierro no slo Fue ella, la pertur#acin, eGiste, sino Fue le est e"erciendo una .uerMa< 0o otra cosa le -ace una ola grande al #aista incauto< La ola Qde un metro, digamosQ necesita agua para propagarse< 'emos de v9rnoslas todava con lo Fue necesita el campo magn9tico< Lo -aremos ms adelante< Las lneas magn9ticas de .uerMa se mani.esta#an en ese vie"o eGperimento Fue -icisteis en el colegio& espolvorear polvo de -ierro so#re una -o"a de papel puesta so#re un imn< Le disteis al papel un golpecito para romper la .riccin de la super.icie, / el polvo de -ierro se acumul con.orme a un patrn de.inido de lneas Fue conecta#an los polos del imn< Oarada/ pensa#a Fue esas lneas eran mani.estaciones reales de su concepto de campo< 0o importan tanto las am#iguas descripciones Fue Oarada/ da#a de esta alternativa a la accin a distancia como la manera en Fue la alter / utiliM nuestro siguiente electricista, el escoc9s James lerk ;pronHnciese Kcla-kL= $aGNell ;5>75B 5>C6=< *ntes de Fue de"emos a Oarada/, de#eramos aclarar su actitud con respecto a los tomos< 0os de" dos citas preciosas, de 5>76& *unFue nada sa#emos de Fu9 es un tomo, no podemos, sin em#argo, resistirnos a .ormarnos cierta idea de una partcula peFuea Fue, ante la mente, lo representaV -a/ una inmensidad de -ec-os Fue "usti.ican Fue creamos Fue los tomos de materia estn asociados de alguna .orma con las .uerMas el9ctricas, a las Fue de#en sus cualidades ms

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llamativas, entre ellas la a.inidad Fumica Iatraccin entre tomosJ, / De#o con.esar Fue veo con suspicacia el concepto de tomo, pues si #ien es mu/ .cil -a#lar de los tomos, cuesta muc-o .ormarse una idea clara de su naturaleMa cuando se toman en consideracin cuerpos compuestos< *#ra-am Pais, tras citar estos prra.os en su li#ro Inward 6ound, conclu/e& K(se es el verdadero Oarada/, eGperimentador -asta la m9dula, Fue slo acepta#a lo Fue un .undamento eGperimental le o#liga#a a creerL<

* la velocidad de la luM
Si en la primera "ugada )ersted se la pasa#a a *mp9re / 9ste a Oarada/, en la siguiente Oarada/ se la pas a $aGNell / 9ste a 'ertM< Oarada/ el inventor cam#i el mundo, pero su ciencia no se aguanta#a por s sola / -a#ra aca#ado en un calle sin salida de no -a#er sido por la sntesis de $aGNell< Oarada/ le proporcion a $aGNell una intuicin articulada a medias ;es decir, sin .orma matemtica aHn=< $aGNell .ue el Xepler del %ra-e Oarada/< Las lneas magn9ticas de .uerMa de Oarada/ -icieron las veces de andaderas -acia el concepto de campo, / su eGtraordinario comentario de 5>7D, segHn el cual las acciones electromagn9ticas no se transmiten instantneamente, sino Fue les lleva un tiempo #ien de.inido -acerlo, desempe un papel decisivo en el gran descu#rimiento de $aGNell< $aGNell senta la ma/or admiracin por Oarada/, -asta por su anal.a#etismo matemtico, Fue le o#liga#a a eGpresar sus ideas en un Klengua"e natural, no t9cnicoL< $aGNell a.irm Fue su propsito primario .ue traducir la concepcin de la electricidad / el magnetismo Fue -a#a creado Oarada/ a una .orma matemtica< Pero el tratado Fue naci de ese propsito .ue muc-o ms le"os Fue Oarada/< (ntre los aos 5>8@ / 5>8? se pu#licaron los artculos de $aGNell Qmodelos de densa, di.cil, comple"a matemtica ;Ra"T=Q Fue seran la gloria ms alta del periodo el9ctrico de la ciencia desde Fue, con el m#ar / las piedras imanes, tuviese su origen en la oscuridad de la -istoria< (n esta .orma .inal, $aGNell no slo le puso a Oarada/ mHsica matemtica ;aunFue atonal=, sino Fue esta#leci con ello la eGistencia de ondas electromagn9ticas Fue se propagan por el espacio a cierta velocidad .inita, como -a#a predic-o Oarada/< Oue trascendentalV muc-os contemporneos de Oarada/ / $aGNell crean Fue las .uerMas se transmitan instantneamente< $aGNell especi.ic la accin del campo de Oarada/< 3ste -a#a -allado

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eGperimentalmente Fue un campo magn9tico varia#le genera un campo el9ctrico< $aGNell, en pos de la simetra / co-erencia de sus ecuaciones, propuso Fue los campos el9ctricos varia#les genera#an campos magn9ticos< (n el reino de las matemticas, estos dos .enmenos producan un vaiv9n de campos el9ctricos / magn9ticos Fue, segHn los cuadernos de notas de $aGNell, partan, espacio adelante, de sus .uentes a una velocidad Fue dependa de todo tipo de magnitudes el9ctricas / magn9ticas< Pero -u#o una sorpresa< (l ma/or descu#rimiento de $aGNell .ue la velocidad concreta de esas ondas electromagn9ticas, Fue Oarada/ no -a#a predic-o< $aGNell eGamin sus ecuaciones /, tras incluir en ellas los nHmeros eGperimentales apropiados, le sali una velocidad de 7 G 5@> metros por segundo< KPor #uv a du%S7L, di"o, o lo Fue digan los escoceses cuando se Fuedan asom#rados< (s Fue 7 G 5@> metros por segundo es la velocidad de la luM ;Fue se -a#a medido por veM primera -aca unos cuantos aos=< omo 0eNton / el misterio de las dos masas nos -an enseado, en la ciencia -a/ pocas coincidencias verdaderas< $aGNell lleg a la conclusin de Fue la luM no era sino un caso de onda electromagn9tica< La electricidad no tena por Fu9 estar encerrada en los ca#les, poda diseminarse por el espacio, como la luM< K* duras penas podremos de"ar de in.erirBescri#i $aGNell QFue la luM consiste en las ondulaciones transversales del mismo medio Fue causa los .enmenos el9ctricos / magn9ticos<L $aGNell a#ri la posi#ilidad, Fue (inric- 'ertM aprovec-, de Fue su teora se veri.icase mediante la generacin eGperimental de ondas electromagn9ticas< Sued para otros, como !uglielmo $arconi / un en"am#re de inventores ms recientes, desarrollar la segunda KolaL de ;a tecnologa electromagn9tica& las comunicaciones por radio, radar, televisin, microondas / lser< Pasa de esta .orma< ,maginaos un electrn en reposo< La carga Fue tiene genera un campo el9ctrico en cada parte del espacio, ms intenso cerca del electrn, ms d9#il a medida Fue nos ale"arnos< (l campo el9ctrico KapuntaL -acia el electrn< omo sa#emos Fue -a/ un campo? (s sencillo& poned una carga positiva en cualFuier sitio, / sentir una .uerMa Fue apunta -acia el electrn< 'aced a-ora Fue 9ste se va/a acelerando por un ca#le< )currirn dos cosas& el campo el9ctrico cam#iar, no instantneamente, pero s tan pronto como la in.ormacin llegue al punto del espacio donde lo midamosV / como una carga en movimiento es una corriente, se crear adems un campo magn9tico< *pliFu9mosle a-ora unas .uerMas tales al electrn ;/ a muc-os amigos su/os= Fue oscile por el ca#le arri#a / a#a"o en un ciclo regular< (l %a*bio resultante de los campos el9ctricos / magn9ticos se propaga desde el ca#le a una velocidad .inita, la de la luM< (so es una onda electromagn9tica< *l ca#le le llamamos a menudo antenaV / a la .uerMa Fue mueve al electrn, seal de radio.recuencia< La seal, por lo tanto, con el mensa"e, el Fue sea, Fue contenga, se propaga a partir de la antena a la velocidad de la luM< uando llega a otra antena, -allar una multitud de electrones, a los Fue, a su veM, -ar Fue #ailen arri#a / a#a"o, crendose as una corriente oscilante Fue se podr detectar / convertir en in.ormaciones de vdeo / de audio<

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* pesar de su contri#ucin monumental, $aGNell no caus sensacin precisamente de la noc-e a la maana< Yeamos Fu9 di"eron los crticos del tratado de $aGNell&

KLa concepcin es un tanto #urda<L ;sir +ic-ard !laMe#rook= K2na sensacin de incomodidad, a menudo incluso de descon.ianMa se meMcla con la admiracin PL ;'enri Poincar9= K0o prendi en *lemania, e incluso pas casi desaperci#ido<L ;$aG Planck= KDe#o decir una cosa acerca de ella Ila teora electromagn9tica de la luMJ< 0o creo Fue sea admisi#le<L ;lord Xelvin=

on reseas como estas cuesta convertirse en una superestrella< 'iMo .alta un eGperimentador para -acer de $aGNell una le/enda, pero no en su propio tiempo, pues, por unos dieM aos, muri demasiado pronto<

'ertM, al rescate
(l verdadero -9roe ;para este aprendiM de -istoriador tan tendencioso= es 'einric- 'ertM, Fuien en una serie de eGperimentos Fue se prolongaron durante ms de dieM aos ;5>C7B5>>>= con.irm todas las predicciones de la teora de $aGNell< Las ondas tienen una longitud de onda, Fue es la distancia entre las crestas< Las crestas de las olas en el mar suelen estar separadas de unos seis a nueve metros< Las longitudes de las ondas sonoras son del orden de unos cuantos centmetros< Tam#i9n el electromagnetismo adopta la .orma de ondas< La di.erencia entre las distintas ondas electromagn9ticas Qin.rarro"as, microondas, ra/os W, ondas de radioBestri#a slo en sus longitudes de onda< La luM visi#le QaMul, verde, naran"a, ro"aQ cae por la mitad del espectro electromagn9tico< Las ondas de radio / las microondas tienen longitudes de onda ma/oresV la luG ultravioleta, los ra/os W / los ra/os gamma, ms cortas< Por medio de una #o#ina de alto volta"e / un dispositivo detector, 'ertM -all una .orma de generar ondas electromagn9ticas / de medir su velocidad< $ostr Fue esas ondas tenan las mismas propiedades de re.leGin, re.raccin / polariMacin Fue las luminosas, / Fue se poda en.ocarlas< * pesar de las malas reseas, $aGNell tena raMn< 'ertM, al someter la teora de $aGNell a eGperimentos rigurosos, la aclar / la simpli.ic a un Ksistema de cuatro ecuacionesL, de las Fue trataremos en un momento< Tras 'ertM, se generaliM la aceptacin de las ideas de $aGNell, / el vie"o pro#lema de la accin a distancia pas a me"or vida< Las .uerMas, en .orma de

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campos, se propaga#an por el espacio a una velocidad .inita, la de la luM< * $aGNell le pareca Fue necesita#a un medio Fue soportase los campos el9ctricos / magn9ticos, as Fue adopt la idea de Oarada/ / %oscovic- de un 9ter Fue lo impregna#a todo / donde vi#ra#an los campos el9ctricos / magn9ticos< Lo mismo Fue el descartado 9ter de 0eNton, 9ste tena eGtraas propiedades, / pronto desempeara un papel crucial en la siguiente revolucin cient.ica< (l triun.o de Oarada/B$aGNellB'ertM supuso otro 9Gito para el reduccionismo< Las universidades no tenan /a Fue contratar un pro.esor de electricidad, un pro.esor de magnetismo / un pro.esor de luM, de ptica< (stas tres ramas se -a#an uni.icado, / #asta#a con cu#rir una plaMa ;/ as Fueda#a ms dinero para el eFuipo de .Ht#ol=< Se a#arca#a un vasto con"unto de .enmenos, cosas tanto creadas por la ciencia como naturales& motores, generadores / trans.ormadores, la industria de la energa el9ctrica entera, la luM solar / la de las estrellas, la radio, el radar / las microondas, la luM in.rarro"a, la ultravioleta, los ra/os W, los ra/os gamma / los lseres< La propagacin de todas estas .ormas de radiacin Fueda eGplicada por las cuatro ecuaciones de $aGNell, Fue, en su .orma moderna / aplicadas a la electricidad en el espacio li#re, se escri#en&
G ( u Q ; c% ^ ct = G ( u Q ; c( ^ ct = z%u@ z(u@

(n estas ecuaciones, representa el campo el9ctrico / 6 el magn9ticoV %, la velocidad de la luM, es una com#inacin de magnitudes el9ctricas / magn9ticas Fue se pueden medir en la mesa del la#oratorio< )#servad la simetra de ( / %< 0o os preocup9is por los gara#atos incomprensi#lesV para nuestros propsitos, los entresi"os de estas ecuaciones no son importantes< Lo Fue importa es la reFuisitoria cient.ica Fue dictan& KR'gase la luMTL< (n todo el mundo -a/ estudiantes de .sica e ingeniera Fue llevan camisetas donde -a/ escritas esas cuatro concisas ecuaciones< Las originales de $aGNell, sin em#argo, no se parecan nada a las Fue -emos dado< (stas versiones simples son o#ra de 'ertM, un raro e"emplo de alguien Fue .ue algo ms Fue el tpico eGperimentador Fue de la teora slo sa#e lo Fue necesita para ir tirando< Oue eGcepcional en am#as reas< omo Oarada/, era consciente de Fue su o#ra tena una inmensa importancia prctica, pero no senta inter9s por ello< Se lo de" a mentes cient.icas menores, a $arconi / Larr/ Xing, por e"emplo< La o#ra terica de 'ertM consisti en #uena medida en ponerle orden / claridad a $aGNell, en reducir / divulgar su teora< Sin los es.uerMos de 'ertM, los estudiantes de .sica -a#ran tenido Fue -acer pesas para llevar camisetas tres veces eGtralargas donde cupiesen las .arragosas matemticas de $aGNell< Oieles a nuestra tradicin / a la promesa Fue le -icimos a Demcrito, Fue -ace poco nos -a mandado un .aG para recordrnoslo, -emos de preguntarle a

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$aGNell ;o a su legado= por los tomos< 0i Fue decir tiene Fue crea en su eGistencia< Oue tam#i9n el autor de una teora, Fue tuvo gran 9Gito, donde los gases consistan en una asam#lea de tomos< rea, correctamente, Fue los tomos Fumicos no eran tan slo diminutos cuerpos rgidos, sino Fue tenan alguna estructura comple"a< Le vena esta creencia de su conocimiento de los espectros pticos, Fue seran, como veremos, importantes en el desarrollo de la teora cuntica< $aGNell crea, incorrectamente, Fue sus tomos comple"os eran indivisi#les< Lo di"o de una #ella manera en 5>C?& K*unFue -a -a#ido catstro.es en el curso de las eras / puede Fue en los cielos todava las -a/a, aunFue puede Fue los sistemas antiguos se disuelvan / sur"an otros nuevos de sus ruinas, los ItomosJ de los Fue esos sistemas Rla Tierra, el sistema solar / as sucesivamenteJ estn -ec-os Qlas piedras angulares del universo material Q siempre permanecern enteros / sin desgaste algunoL< Slo con Fue -u#iera usado las pala#ras KFuarks / leptonesL en veM de KtomosLP (l "uicio de.initivo so#re $aGNell procede otra veM de (instein, Fuien a.irma#a Fue la de $aGNell .ue la contri#ucin concreta ms importante del siglo W,W<

(l imn / la #ola
'emos pasado demasiado deprisa so#re algunos aspectos importantes de nuestra -istoria< mo sa#emos Fue los campos se propagan a una velocidad .inita? mo supieron los .sicos del siglo W,W siFuiera cul era la velocidad de la luM? 1 cules la di.erencia entre la accin a distancia instantnea / la reaccin di.erida? ,maginaos Fue -a/ un electroimn mu/ poderoso en un eGtremo de un campo de .Ht#ol /, en el otro eGtremo, una #ola de -ierro a la Fue un .ino alam#re suspende de un soporte mu/ alto< La #ola se vencer, poco, mu/ poco, -acia el imn ale"ado< Suponed a-ora Fue desconectamos *u! de'risa la corriente del imn< Las o#servaciones precisas de la #ola / el alam#re de#eran registrar la reaccin, cuando la #ola volviese a su posicin de eFuili#rio< Pero es instantnea la reaccin? S, dicen los de la accin a distancia< (l imn / la #ola de -ierro estn estrec-amente conectados /, cuando el imn se apaga, la #ola empieMa instant&nea*ente a retroceder a la posicin de desviacin nula< KR0oTL, dice la gente de la velocidad .inita< La in.ormacin Kel imn est apagado, a-ora puedes descansarL via"a por el campo a una velocidad de.inida, con lo Fue la reaccin de la #ola se retrasa< 'o/ conocemos la respuesta< La #ola tiene Fue esperarV no demasiado, porFue la in.ormacin via"a a la velocidad de la luM, pero el retraso es medi#le< (n la 9poca de $aGNell este pro#lema era el centro de un encarniMado de#ate< (sta#a en "uego la valideM del concepto de campo< Por Fu9 no -icieron un eGperimento / Man"aron la cuestin? PorFue la luM es tan rpida Fue cruMar el campo de .Ht#ol entero le lleva slo tina millon9sima de segundo< (n el siglo

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pasado, ese era un lapso de tiempo di.cil de medir< 'o/ es una cosa corriente medir intervalos mil veces irs cortos, as Fue la propagacin a velocidad .inita de los campos se cali#ra con .acilidad< 'acemos, por e"emplo, Fue un ra/o lser re#ote en un re.lector nuevo situado en la Luna / medimos de esa .orma la distancia entre la Luna / la Tierra< (l via"e de ida / vuelta dura alrededor de 5,@ segundo< 2n e"emplo a ma/or escala< (l D7 de .e#rero de 56>C, eGactamente a las C&78 de -ora universal u -ora media de !reenNic-, se o#serv la eGplosin de una estrella en el cielo meridional< (sta supernova esta#a nada menos Fue en la !ran 0u#e de $agallanes, un cHmulo de estrellas / polvo Fue se -alla a 58@<@@@ aos luM< (n otras pala#ras, la in.ormacin electromagn9tica necesit 58@<@@@ aos para ir de la supernova a la Tierra< 1 la supernova >C* era una vecina -asta cierto punto cercana< (l o#"eto ms distante Fue se -a o#servado est a unos ><@@@ millones de aos luM< Su luM parti -acia nuestro telescopio no muc-o despu9s del Principio< La velocidad de la luM se midi por primera veM en un la#oratorio terrestre< Lo -iMo *rmandB'ippol/teBLouis OiMeau, en 5>A6< omo no -a#a osciloscopios ni relo"es go#ernados por cristal utiliM una ingeniosa disposicin de espe"os ;Fue eGtendan el camino recorrido por la luM= / una rueda dentada rotatoria< Si sa#emos a Fu9 velocidad gira la rueda / su radio, sa#remos calcular el tiempo en Fue un diente reemplaMa a un -ueco< Podremos a"ustar la velocidad de rotacin de .orma Fue ese tiempo sea precisamente el tiempo Fue tarda la luM en ir del -ueco al espe"o le"ano / volver al -ueco / pasar por 9l -asta el o"o de $< OiMeau< Mon 1ieu7 9@o veo7 *cel9rese entonces la rueda poco a poco -asta Fue el ra/o Fuede #loFueado< (so es< *-ora sa#emos la distancia Fue -a recorrido el -aM Qde la .uente de luM por el -ueco -asta el espe"o / de vuelta al diente de la ruedaQ / el tiempo Fue le -a llevado -acerlo< Tra"inando con este monta"e consigui OiMeau su .amoso nHmero& 7@@ millones ;7 G 5@>= de metros por segundo< 0o de"a de sorprenderme la -ondura .ilos.ica de estos tipos del renacimiento electromagn9tico< )ersted crea ;al contrario Fue 0eNton= Fue todas las .uerMas de la naturaleMa ;las de entonces& la gravedad, la electricidad / el magnetismo= eran mani.estaciones di.erentes de una sola .uerMa primordial< R(s taaaan modernoT Los es.uerMos de Oarada/ por esta#lecer la simetra de la electricidad / el magnetismo invocan la -erencia griega de la simplicidad / la uni.icacin, D de los 57C o#"etivos del Oermila# para la d9cada de los aos noventa<

La -ora de volver a casa?


(n estos dos Hltimos captulos -emos cu#ierto ms de trescientos aos de .sica clsica, de !alileo a 'ertM< 'e de"ado .uera a gente mu/ #uena< (l -oland9s -ristian 'u/gens, por e"emplo, nos cont un montn de cosas so#re

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la luM / las ondas< (l .ranc9s +en9 Descartes, el .undador de la geometra analtica, .ue un destacado de.ensor del atomismo, pero sus amplias teoras de la materia / la cosmologa, aunFue imaginativas, no dieron en el #lanco< 'emos considerado la .sica clsica desde un punto de vista, el de la #HsFueda del &-to*o de Demcrito, Fue no es el ortodoGo< Se suele a#ordar la .sica clsica como un eGamen de .uerMas& la gravedad / el electromagnetismo< omo /a -emos visto, la gravedad deriva de la atraccin entre las masas< (n la electricidad, Oarada/ reconoci un .enmeno di.erenteV la materia aFu no cuenta, di"o< Oi"9monos en los campos de .uerMa< laro est, en cuanto se tiene una .uerMa -a/ Fue recurrir a la segunda le/ de 0eNton ;A . *a= para -allar el movimiento resultante, / entonces s Fue importa la masa inercial< (l en.oFue adoptado por Oarada/ de Fue la materia no contase parte de una intuicin de %oscovic-, pionero del atomismo< 1, claro, Oarada/ dio los primeros indicios de Fue -a#a Ktomos de la electricidadL< Puede Fue se suponga Fue uno no de#e mirar la -istoria de la ciencia de esta manera, como la persecucin de un concepto, el de partcula Hltima< 1, sin em#argo, a- est, #a"o la super.icie de las vidas intelectuales de muc-os de los -9roes de la .sica< * .inales del siglo W,W, los .sicos crean Fue lo tenan todo a la veM< Toda la electricidad, todo el magnetismo, toda la luM, toda la mecnica, todas las cosas en movimiento, / adems toda la cosmologa / la gravedad& todo se conoca gracias a unas cuantas ecuaciones sencillas< +especto a los tomos, la ma/ora de los Fumicos pensa#a Fue se trata#a de un tema casi cerrado< (sta#a la ta#la peridica de los elementos< (l -idrgeno, el -elio, el car#ono, el oGgeno / dems eran elementos indivisi#les, cada uno con su propio tomo, invisi#le e indivisi#le< Cab$a en el cuadro algunas grietas misteriosas< (l Sol, por e"emplo, era desconcertante< %asndose en las creencias por entonces corrientes en la Fumica / en la teora atmica, el cient.ico #ritnico lord +a/leig- calcul Fue el Sol de#era -a#er consumido todo su com#usti#le en 7@<@@@ aos< Los cient.icos sa#an Fue el Sol era muc-o ms vie"o< (l asunto ese del 9ter plantea#a tam#i9n pro#lemas< Sus propiedades mecnicas tenan Fue ser verdaderamente eGtraas& -a#a de ser transparente del todo / capaM de desliMarse entre los tomos de la materia sin pertur#arlos, / sin em#argo tena Fue ser tan rgido como el acero para aguantar la velocidad enorme de la luM< Pero se espera#a Fue esos / otros misterios se resolveran a su de#ido tiempo< Si /o -u#iese enseado en 5>6@, a lo me"or -a#ra estado tentado de decirles a mis alumnos Fue se #uscasen otra disciplina ms interesante< Todas las grandes preguntas tenan /a su respuesta< Las cuestiones Fue aHn no se comprendan #ien Qla energa del Sol, la radiactividad / unos cuantos Fue#raderos de ca#eMa msQ, #ueno, todos crean Fue ms tarde o ms temprano sucum#iran ante el poder del monstruo terico de 0eNton / $aGNell< * la .sica la -a#an empaFuetado cuidadosamente en una ca"a / atado con un laMo< (ntonces, de pronto, a .inales del siglo, el paFuete entero empeM a desenvolverse< La culpa, como suele pasar, la tuvo la ciencia eGperimental<

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La primera verdadera partcula


* lo largo del siglo W,W, los .sicos se enamoraron de las descargas el9ctricas Fue se producan en los tu#os de cristal rellenos de gas cuando se disminua la presin< 2n soplador de vidrio -aca un impeca#le tu#o de cristal de un metro de largo< Dentro del tu#o Fueda#an sellados unos electrodos de metal< (l eGperimentador eGtraa lo me"or Fue poda todo el aire del tu#o e introduca el gas Fue se desease ;-idrgeno, aire, diGido de car#ono= a #a"a presin< ada electrodo se conecta#a a una #atera eGterna mediante unos ca#les / se aplica#an grandes volta"es el9ctricos< (ntonces, en una sala a oscuras, los investigadores se maravilla#an ante el resplandor espl9ndido Fue apareca, cu/o aspecto / tamao varia#a a medida Fue la presin disminua< ualFuiera Fue -a/a visto un anuncio de nen conoce este tipo de resplandor< uando la presin era lo #astante #a"a, el #rillo se converta en un ra/o, Fue i#a del ctodo, el terminal negativo, al nodo< omo es lgico, se le denomin ra/o catdico< (stos .enmenos, de los Fue -o/ sa#emos Fue son #astante comple"os, apasionaron a una generacin de .sicos / pro.anos interesados de toda (uropa< Los cient.icos sa#an algunos detalles, Fue da#an lugar a controversia, contradictorios incluso, acerca de estos ra/os< Lleva#an carga negativa< Se movan por lneas rectas< Podan -acer Fue diese vueltas una rueda de palas encerrada en el tu#o< Los campos el9ctricos no los desvia#an< Los campos magn9ticos s$ los desvia#an< 2n campo magn9tico -aca Fue un -aM estrec-o de ra/os catdicos se do#lase / descri#iese un arco circular< 2n espesor de metal detena los ra/os, pero atravesa#an las -o"as metlicas .inas< Son -ec-os interesantes, pero el misterio .undamental persista& Fu9 eran esos ra/os? * .inales del siglo W,W, se -acan dos suposiciones< *lgunos investigadores pensa#an Fue los ra/os catdicos eran vi#raciones electromagn9ticas del 9ter, carentes de masa< 0o era una suposicin mala< *l .in / al ca#o, resplandecan como un -aM de luM, otro tipo de vi#racin electromagn9tica< 1 era o#vio Fue la electricidad, Fue es una .orma de electromagnetismo, tena algo Fue ver con los ra/os< )tro #ando crea Fue los ra/os eran una .orma de materia< SegHn una #uena suposicin, se componan de mol9culas del gas presente en el tu#o Fue -a#an cogido de la electricidad una carga< )tra -iptesis era Fue los ra/os catdicos esta#an -ec-os de una .orma nueva de materia, de peFueas partculas Fue -asta entonces no se -a#an aislado< Por una serie de raMones, se Kmasca#aL la idea de Fue -a#a un portador #sico de la carga< 0os iremos de la lengua a-ora mismo< Los ra/os catdicos ni eran vi#raciones electromagn9ticas ni eran mol9culas de gas< < Si Oarada/ -u#iese vivido a .inales del siglo W,W, Fu9 -a#ra dic-o? Las le/es de Oarada/ da#an a entender con .uerMa Fue -a#a Ktomos de electricidadL< orno recordar9is, realiM algunos eGperimentos similares, slo Fue 9l -iMo Fue la electricidad pasase por lFuidos en veM de por gases / o#tuvo iones, tomos cargados< 1a en 5>CA, !eorge Jo-nstone Stone/, .sico irland9s, -a#a acuado la pala#ra KelectrnL para re.erirse a la unidad de electricidad

(n #usca, aHn, del tomo& Fumicos / electricistas

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Fue se pierde cuando un $omo se convierte en un in< Si Oarada/ -u#iera visto un ra/o catdico, FuiM, ;dentro de s, -a#ra sa#ido Fue esta#a o#servando a los electrones en accin< Puede Fue algunos cient.icos de este periodo sospec-asen intensamente Fue los ra/os catdicos eran partculasV FuiM unos cuantos cre/esen Fue por .in -a#an dado con el electrn< mo sa#erlo? mo pro#arlo? (n el intenso periodo anterior a 5>6?, muc-os investigadores destacados de ,nglaterra, (scocia, *lemania / los (stados 2nidos estudiaron las descargas el9ctricas< Suien dio con el .iln .ue un ingl9s llamado J< J< T-omson< )tros anduvieron cerca< 0os .i"aremos en dos de ellos / en lo Fue -icieron, slo para Fue se vea lo despiadadamente cruel Fue es la vida cient.ica< (l tipo Fue estuvo ms cerca de ganar a T-omson .ue (mil Eeic-ert, .sico prusiano< (G-i#i su t9cnica a Fuienes asistieron a una de sus disertaciones en enero de 5>>C< Su tu#o de cristal tena unos cuarenta centmetros de largo / siete de anc-o< Los luminosos ra/os catdicos eran .cilmente visi#les en una sala en penum#ra< Si Fuer9is meter en el redil a una partcula, de#er9is dar su carga ;e= / su masa ;*=< Para solventar este pro#lema, muc-os investigadores recurrieron, cada uno por su lado, a una t9cnica inteligente& someter el ra/o a unas .uerMas el9ctricas / magn9ticas conocidas, / medir su reaccin< +ecordad A . *a< Si los ra/os esta#an compuestos de verdad de partculas cargadas el9ctricamente, la .uerMa Fue eGperimentaran dependera de la cantidad de carga ;e= Fue llevasen< La reaccin Fuedara amortiguada por su masa inercial ;*=< Por desgracia, pues, el e.ecto Fue se poda medir era el cociente de esas dos magnitudes, la raMn e ^ m< (n otras pala#ras, los investigadores no podan -allar los valores individuales de e o de *, slo un nHmero igual a uno de ellos dividido por el otro< Yeamos un e"emplo sencillo< Se os da el nHmero D5 / se os dice Fue es el cociente de dos nHmeros< (l D5 es slo una pista< Los dos nHmeros Fue #uscis podran ser D5 / 5, 87 / 7, C / 5^7, D5@ / 5@, ad in.initum< Pero si ten9is una idea de cul es uno de los nHmeros, podr9is deducir el segundo< (n #usca de e X *, Eeic-ert puso su tu#o en el entre-ierro de un imn, Fue arFue el -aM de luM< (l imn empu"a la carga el9ctrica de las partculasV cuanto ms lentas sean, menos le costar al imn -acer Fue descri#an un arco de crculo< 2na veM supo cul era la velocidad, la desviacin de las partculas por el imn le dio un valor #ueno de e X *< Eeic-ert sa#a Fue, si -aca una suposicin "usti.icada del valor de la carga el9ctrica, podra deducir la masa aproGimada de la partcula< onclua& K0o se trata de los tomos conocidos en Fumica, pues la masa de estas partculas mviles Ilos ra/os catdicosJ resulta ser de unas D<@@@ a unas A<@@@ veces menor Fue e= tomo Fumico ms ligero Fue se conoce, el de -idrgenoL< Eeic-ert casi dio en el #lanco< Sa#a Fue esta#a #uscando algHn tipo nuevo de partcula< (stuvo cerFusima de su masa< ;La masa del electrn es 5<>7C veces menor Fue la del -idrgeno<= (ntonces, por Fu9 T-omson es .amoso / Eeic-ert una nota a pie de pgina? PorFue slo presupuso ;con"etur= el valor de la cargaV no tena prue#as o#servacionales al respecto<

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*dems, Eeic-ert se distra"o con un cam#io de puesto / porFue reparta su inter9s con la geo.sica< Oue un cient.ico Fue lleg a la conclusin correcta pero no tena todos los datos< R0o -a/ puro, (milT (l segundo clasi.icado .ue Ealter Xau.mann, de %erln< Lleg a la lnea de meta en a#ril de 5>6C, / su de#ilidad .ue la contraria de la Fue padeca Eeic-ert< Sus cartas eran unos datos #uenos / un pensamiento malo< Tam#i9n dedu"o e^,n mediante el uso de campos magn9ticos / el9ctricos, pero llev el eGperimento un importante paso ms all< Le interesa#a en especial cmo cam#iara el valor de e X * al cam#iar la presin / el gas Qaire, -idrgeno, diGido de car#onoQ Fue rellena#a el tu#o< *l contrario Fue Eeic-ert, Xau.mann pensa#a Fue las partculas de los ra/os catdicos eran simplemente tomos cargados del gas Fue -a#a en el tu#o, as Fue, segHn el gas Fue se usase, de#eran tener una masa di.erente< Sorpresa& descu#ri Fue e X * no cam#ia< Le sala siempre el mismo nHmero, no importa#a cul .uese el gas, cul la presin< Xau.mann se Fued perple"o / perdi el #arco< 2na pena, pues sus eGperimentos eran mu/ elegantes< onsigui un valor de e X * me"or Fue el del campen, J< J< (s una cruel irona de la ciencia Fue no se percatase de lo Fue sus datos le esta#an diciendo a gritos& Rtus partculas son una .orma nueva de materia, du**So'fT 1 son constitu/entes universales de todos los tomosV por eso, e X * no cam#ia< Josep- Jo-n T-omson ;5>?8B56A@= empeM en la .sica matemtica, / se sorprendi cuando, en 5>>A, se le nom#r pro.esor de .sica eGperimental del .amoso La#oratorio avendis- de la 2niversidad de am#ridge< Sera curioso sa#er si realmente Fuera ser eGperimentador< (ra c9le#re su torpeMa con los aparatos eGperimentales, pero tuvo la suerte de contar con unos a/udantes eGcelentes Fue podan e"ecutar sus rdenes / mantenerle le"os de tanto cristal Fue#radiMo< (n 5>68 T-omson se propone conocer la naturaleMa de los ra/os catdicos< (n un eGtremo de los cuarenta centmetros de largo del tu#o de cristal, el ctodo emite sus ra/os misteriosos< Se dirigen -acia un nodo en el Fue se -a -ec-o un agu"ero por el Fue pasan los ra/os ;l9ase los electrones=< (l -aM estrec-o Fue se .orma as sigue -asta el .inal del tu#o, donde da en una pantalla .luorescente, so#re la Fue produce una peFuea manc-a verde< La siguiente sorpresa de T-omson consiste en introducir en el tu#o de cristal un par de placas de unos Fuince centmetros de largo< (l -aM del ctodo pasa por la ranura entre am#as placas, Fue T-omson -a conectado a una #atera, con lo Fue se crea un campo el9ctrico perpendicular al ra/o catdico< (sa es la regin de desviacin< Si el -aM se mueve en respuesta al campo, es Fue lleva una carga el9ctrica< Si, por otra parte, los ra/os catdicos son .otones Qpartculas de luM Q, ignorarn las placas de desviacin / seguirn su camino en lnea recta< T-omson, gracias a una #atera mu/ potente, ve Fue la manc-a de la pantalla .luorescente se mueve -acia a#a"o cuando la placa de arri#a es negativa / -acia arri#a cuando es positiva< Prue#a, por lo tanto, Fue los ra/os estn cargados< Dic-o sea de paso, si las placas desviadoras tienen un volta"e alterno ;varan rpidamente de ms a menos, de menos a ms=, la manc-a verde se desplaMar -acia arri#a / -acia a#a"o deprisa / se crear una lnea verde< (ste

(n #usca, aHn, del tomo& Fumicos / electricistas

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es el primer paso -acia el tu#o de televisin / ver a Dan +at-er en las noticias de noc-e de la %S< Pero es 5>68, / T-omson piensa en otras cosas< omo se sa#e la .uerMa ;la intensidad del campo el9ctrico=, ser .cil, si se -a podido determinar la velocidad de los ra/os catdicos, calcular, con una sencilla mecnica neNtoniana, a Fu9 velocidad de#er moverse la manc-a< (n este punto, T-omson usa una treta< oloca un campo magn9tico alrededor del tu#o en una direccin tal Fue la desviacin magn9tica anule eGactamente la el9ctrica< omo esta .uerMa magn9tica depende de la velocidad desconocida, le -asta leer la intensidad del campo el9ctrico / del campo magn9tico para deducir el valor de la velocidad< Determinada la velocidad, podemos volver a compro#ar la desviacin del ra/o en los campos el9ctricos< Se o#tiene un valor preciso de e X *, la raMn de la carga el9ctrica Fue transporta el ra/o catdico dividida por su masa< Tra#a"osamente, T-omson aplica campos, mide desviaciones, las anula, mide los campos / le salen nHmeros para e X *< omo Xau.mann, comprue#a sus resultados cam#iando el material del ctodo Qaluminio, platino, co#re, latnQ / repitiendo el eGperimento< Siempre sale el mismo nHmero< am#ia el gas del tu#o& aire, -idrgeno, diGido de car#ono< (l mismo resultado< T-omson no repite el error de Xau.mann< Llega a la conclusin de Fue los ra/os catdicos no son mol9culas de gas cargadas, sino partculas .undamentales Fue -an de .ormar parte de toda materia< 0o satis.ec-o con Fue esto .uese prue#a su.iciente, ataca de nuevo / aplica la idea de la conservacin de la energa< aptura los ra/os catdicos con un #loFue metlico< Se sa#e su energaV es, simplemente, la energa el9ctrica Fue imparte a las partculas el volta"e de la #atera< $ide el calor engendrado por los ra/os catdicos, / o#serva Fue al relacionar la energa Fue adFuieren los -ipot9ticos electrones con la energa Fue se genera en el #loFue sale la raMn e ^ m< (n una larga serie de eGperimentos, T-omson o#tiene un valor de e ^ m ;D,@ G 5@55 culom#ios por kilogramo=, Fue no di.iere muc-o de su primer resultado< (n 5>6C anuncia el resultado& KTenemos en los ra/os catdicos materia en un estado nuevo, estado en el Fue la su#divisin de la materia se lleva muc-o ms le"os Fue en el estado gaseoso ordinarioL< (sta Ksu#divisin de la materiaL es un ingrediente de toda la materia / parte de la Ksustancia con Fue estn -ec-os los elementos FumicosL< Su9 nom#re darle a esta nueva partcula? La pala#ra de Stone/ KelectrnL esta#a a mano, as Fue con KelectrnL se Fued< T-omson disert / escri#i so#re las propiedades corpusculares de los ra/os catdicos desde a#ril -asta agosto de 5>6C< * esto se le llama mercadotecnia de los resultados Fue uno -a o#tenido< Sueda#a un pro#lema por resolver& los valores separados de e / *< T-omson se encontra#a en el mismo atolladero Fue Eeic-ert unos pocos aos antes< 'iMo algo inteligente< omo vea Fue la e ^ m de la nueva partcula era unas mil veces ma/or Fue la del -idrgeno, el ms ligero de todos los tomos Fumicos, o la e del electrn era muc-o ma/or o su m muc-o menor< Su9 era& la e grande o la * peFuea? ,ntuitivamente, se Fued con la * peFuea<

(n #usca, aHn, del tomo& Fumicos / electricistas

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Yaliente eleccin, pues con ella supona Fue la nueva partcula tena una masa minHscula, muc-o ms peFuea Fue la del -idrgeno< +ecordad Fue la ma/ora de los .sicos / de los Fumicos todava crea Fue el tomo Fumico era el &to*o indivisi#le< T-omson deca a-ora Fue el resplandor de su tu#o pro#a#a Fue -a#a un ingrediente universal, un constitu/ente menor de todos los tomos Fumicos< (n 5>6>, T-omson se dedic a medir la carga el9ctrica de sus ra/os catdicos, con lo Fue indirectamente meda tam#i9n su masa< (mple una t9cnica nueva, la cmara de nie#la, inventada por un alumno su/o, el escoc9s < T< +< Eilson, para estudiar las propiedades de la lluvia, #ien no escaso en (scocia< La lluvia se produce cuando el vapor de agua se condensa so#re el polvo / .orma gotas< uando el aire est limpio, los iones cargados el9ctricamente pueden desempear el papel del polvo, / eso es lo Fue pasa en la cmara de nie#la< T-omson meda la carga total de la cmara con una t9cnica electrom9trica / determina#a la carga individual de cada gotita contndolas / dividiendo el total< Tuve Fue construir una cmara de nie#la de Eilson para mi tesis doctoral, / { desde entonces las odio, / odio a Eilson, / a cualFuiera Fue -a/a tenido algo Fue ver con este aparato terco como una mula Fue siempre te lleva la contraria< Sue T-omson o#tuviera el valor correcto de e / midiese, pues, la masa del electrn es milagroso< 1 eso no es todo< Durante el proceso completo de caracteriMacin de la partcula su dedicacin no pudo ceder en un instante< mo sa#e el campo el9ctrico? Lee la etiFueta de la #atera? 0o -a/ etiFuetas< mo sa#e el valor preciso de su campo magn9tico, a .in de medir la velocidad? mo mide la corriente? Leer una agu"a en un contador tiene sus pro#lemas< La agu"a es un poco gruesa< Puede tem#lar / moverse< mo se cali#ra la escala? Tiene sentido? (n 5>6C los patrones a#solutos no eran artculos de catlogo< La medicin de los volta"es, las corrientes, las temperaturas, las presiones, las distancias, los intervalos de tiempo eran, en cada caso, un pro#lema .ormida#le< ada una de esas mediciones reFuera un conocimiento detallado del .uncionamiento de la #atera, de los imanes, de los aparatos de medida< 1 luego vena el pro#lema poltico& para empeMar, cmo se convence a los poderes de Fue te den los recursos necesarios para -acer el eGperimento? Ser el "e.e, como T-omson lo era, a/uda#a, la verdad< 1 me -e de"ado el pro#lema ms crucial de todos{ cmo se decide Fu9 eGperimento -a/ Fue -acer< T-omson tena el talento, el sa#er -acer poltico, el vigor para salir adelante donde otros -a#an .racasado< (n 5>6> anunci Fue los electrones son componentes del tomo / Fue los ra/os catdicos son electrones Fue -an sido separados del tomo< Los cient.icos crean Fue el tomo careca de estructura / no se poda partir< T-omson lo -a#an -ec-o triMas< Se dividi el tomo, / -allamos nuestra primera partcula elemental, nuestro primer &-to*o< )s esa risa .lo"a?

? (l tomo desnudo

A#go est& 'asando a(u$, # (u:, no est& de*asiado %#aro, 6UAAA@O E84I/PAI
@1

(n la noc-evie"a de 5666, mientras el resto del mundo se estar preparando para el Hltimo suspiro del siglo, los .sicos, de Palo *lto a 0ovosi#irsk, de iudad del a#o a +e/kiavik, descansarn, eG-austos aHn de -a#er .este"ado el centenario del descu#rimiento del electrn casi dos aos atrs ;en 566>=< * los .sicos les encantan las cele#raciones< ele#rarn el cumpleaos de cualFuier partcula, por oscura Fue sea< Pero el electrn, Rcara/T %ailarn por las calles< Descu#ierto el electrn, en el La#oratorio avendis- de la 2niversidad de am#ridge, el lugar donde naci, se sola #rindar por 9l con estas pala#ras& KRPor el electrnT RPor Fue nunca sirva para nadaTL< $ala suerte& -o/, menos de un siglo despu9s, toda nuestra superestructura tecnolgica se #asa en este peFueo compaero< *penas -a#a nacido / /a plantea#a pro#lemas< *Hn -o/ nos de"a perple"os< La KimagenL con Fue se lo representa es una es.era de carga el9ctrica Fue gira deprisa alrededor de un e"e / crea un campo magn9tico< J< J< T-omson luc- vigorosamente por medir la carga / la masa del electrn, pero a-ora se conocen am#as magnitudes con un alto grado de precisin< Yeamos a-ora los rasgos .antasmagricos Fue le caracteriMan< (n el curioso mundo del tomo, se le da al electrn un radio nulo< (llo da lugar a unos cuantos pro#lemas o#vios&

Si el radio es cero, Fu9 es lo Fue gira? mo puede tener masa? Dnde est la carga?

(l tomo desnudo

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Para empeMar, cmo sa#emos Fue el radio es cero? $e pueden devolver el dinero?

*Fu nos topamos de .rente con el pro#lema de %oscovic-< %oscovicresolva el pro#lema de las colisiones de los KtomosL convirti9ndolos en puntos, en cosas sin dimensiones< Sus puntos eran literalmente puntos de matemtico, pero de"a#a Fue tuvieran propiedades corrientes& la masa / algo a lo Fue llamamos carga, la .uente de un campo de .uerMa< Los puntos de %oscovic- eran tericos, especulativos< Pero el electrn es real< (s pro#a#le Fue sea una partcula puntual, pero con las dems propiedades intactas< $asa, s< arga, s< (spn Qgiro alrededor de s mismoQ, s< +adio, no< Pensad en el gato de -es-ire de LeNis arroll< Lentamente, el gato de -es-ire desaparece -asta Fue no Fueda de 9l ms Fue la sonrisa< 0ada de gato, slo sonrisa< ,maginaos el radio de un .ragmento de carga Fue se va/a contra/endo poco a poco -asta desaparecer, pero sin Fue su espn, su carga, su masa / su sonrisa cam#ien< (ste captulo trata del nacimiento / del desarrollo de la teora cuntica< (s la -istoria de lo Fue pasa dentro del tomo< (mpieMo con el electrn, porFue una partcula Fue gira alrededor de s misma / tiene masa pero carece de dimensiones es, para la ma/ora de las personas, contraria a la intuicin< Pensar en seme"ante cosa viene a ser como -acer .leGiones mentales< Podra -acerle un poco de dao al cere#ro& -a#r9is de usar ciertos oscuros mHsculos cere#rales Fue seguramente no son de muc-o uso< Pero la idea de Fue el electrn es una masa puntual, una carga puntual, un giro puntual no de"a de suscitar pro#lemas conceptuales< La Partcula Divina est ntimamente unida a esta di.icultad estructural< Sigue escapndosenos un conocimiento pro.undo de la masa, / en los aos treinta / cuarenta el electrn .ue el -eraldo de esas di.icultades< La medicin del tamao del electrn se convirti en un tra#a"o a desta"o, / gener doctorados a granel, de 0ueva Jerse/ a La-ore< * lo largo de los aos, eGperimentos cada veM ms sensi#les dieron nHmeros cada veM menores, todos compati#les con un radio nulo< omo si Dios -u#iese tomado el electrn en Su mano / lo -u#iera comprimido tanto como .uese posi#le< on los grandes aceleradores construidos en los aos setenta / oc-enta, las mediciones .ueron cada veM ms precisas< (n 566@ se midi Fue el radio era *enor Fue @, @@@<@@@<@@@<@@@<@@@<@@5 centmetros o, en notacin cient.ica, 5@B5> centmetros< (ste es el me"or KceroL Fue la .sica puede o.recerP por a-ora< Si tuviera una #uena idea eGperimental para aadir un cero ms, lo de"ara todo e intentara Fue se apro#ase< )tra propiedad interesante del electrn es el magnetismo, Fue se descri#e con un nHmero, el llamado fa%tor g< Por medio de la mecnica cuntica se calcula Fue el .actor g del electrn es&
D G ;5,@@55?68?D56@=

(l tomo desnudo

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R1 Fu9 clculosT Para llegar a ese nHmero -iMo .alta Fue unos tericos capacitados dedicaran a la tarea aos / una impresionante cantidad de tiempo de superordenador Pero esa era la teora< Para veri.icarla, los eGperimentadores idearon unos ingeniosos m9todos a .in de medir el .actor g con una precisin eFuivalente< (l resultado&
D G ;5,@@55?68?D567=

omo veis, la veri.icacin llega a casi doce decimales< Se trata de una concordancia entre la teora / el eGperimento espectacular< Lo Fue aFu nos importa es Fue el clculo del .actor g es una derivacin de la mecnica cuntica, / en el coraMn mismo de la teora cuntica estn las Fue se conocen como relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg< (n 56DC un .sico alemn propuso una idea c-ocante& Fue es imposi#le medir a #a vez la velocidad / la posicin de una partcula con una precisin ar#itraria< (sta imposi#ilidad no depende de la #rillanteM / del presupuesto del eGperimentador< (s una le/ .undamental de la naturaleMa< 1 sin em#argo, a pesar de Fue la incertidum#re es uno de los -ilos con Fue se te"e la mecnica cuntica, 9sta -ace como c-urros predicciones, del estilo del .actor g de antes, precisas -asta el und9cimo decimal< * primera vista, la mecnica cuntica es una revolucin cient.ica Fue .orma la roca madre so#re la Fue .lorece la ciencia del siglo WWP / Fue empieMa por una con.esin de incertidum#re< De dnde sali esta teora? (s una #uena -istoria de detectives, / como en todo misterio, -a/ pistas, unas vlidas, otras .alsas< Por todas partes -a/ ma/ordomos, para con.usin de los detectives< Los policas municipales, los del (stado, el O%, c-ocan, discuten, cooperan, van cada uno por su lado< 'a/ muc-os -9roes< 'a/ golpes / contragolpes< $i visin ser mu/ parcial, en la esperanMa de Fue podr9 dar una impresin de cmo evolucionaron las ideas desde 56@@ -asta Fue, en los aos treinta, los propios revolucionarios, /a maduros, le pusieron los toFues K.inalesL a la teora< Pero Randad so#re avisoT (l micromundo o.ende la intuicinV las masas, las cargas, los giros puntuales son propiedades de las partculas Fue en el mundo atmico son eGperimentalmente co-erentes, no magnitudes Fue podamos ver a nuestro alrededor en el mundo macroscpico normal< Si -emos de seguir siendo amigos -asta el .inal de este captulo, -a#remos de aprender a reconocer las .i"aciones Fue padecemos, de#idas a nuestra estrec-a eGperiencia como macrocriaturas< *s Fue olvidaos de la normalidadV esperad lo Fue os c-oFue, lo Fue no os podr9is creer< 0iels %o-r, uno de los .undadores, deca Fue Fuien no Fuede conmocionado por la teora cuntica es Fue no la entiende< +ic-ard Oe/nman asegura#a Fue nadie entiende la teora cuntica< ;K(ntonces, Fu9 esperas de nosotros?L, me dicen mis alumnos<= (instein, Sc-rfdinger / otros #uenos cient.icos no aceptaron "ams lo Fue se desprenda de la teora, pero en los aos noventa se cree Fue sin ciertos

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elementos .antasmagricos de naturaleMa cuntica no ca#e comprender el origen del universo< (n el arsenal de armas intelectuales Fue los eGploradores llevaron consigo al nuevo mundo del tomo esta#an la mecnica neNtoniana / las ecuaciones de $aGNell< Todos los .enmenos macroscpicos parecan estar su"etos a esas sntesis poderosas< Pero los eGperimentos de la Hltima d9cada del siglo W,W empeMaron a poner en apuros a los tericos< 1a -emos -a#lado de los ra/os catdicos, Fue condu"eron al descu#rimiento del electrn< (n 5>6? Eil-elm +oentgen descu#ri los ra/os W< (n 5>68 *ntoine %ecFuerel descu#ri por casualidad la radiactividad al guardar en un ca"n unas placas .otogr.icas cerca de un poco de uranio< La radiactividad, llev pronto al concepto de vida *edia< La materia radiactiva se desintegra en unos tiempos caractersticos cu/o promedio ca#a medir, pero la desintegracin de un tomo concreto era impredeci#le< Su9 Fuera decir esto? 0adie lo sa#a< La verdad era Fue todos esos .enmenos desa.ia#an la eGplicacin por medios clsicos<

uando el arco iris no #asta


Los .sicos empeMa#an tam#i9n a estudiar en pro.undidad las propiedades de la luM< 0eNton, con un prisma de cristal, -a#a mostrado Fue, cuando se desplega#a la luM #lanca en su composicin espectral, donde los colores van del ro"o en un eGtremo del espectro al violeta en el otro segHn una gradacin continua, se reproduca el arco iris< (n 5>5? Josep- von Oraun-o.er, artesano mu/ -#il, re.in muc-o el sistema ptico Fue se utiliMa#a para o#servar los colores Fue salan del prisma& al mirar por un peFueo telescopio, la gama de colores se distingua con per.ecta nitideM< on este instrumento QR#ingoTQ Oraun-o.er -iMo un descu#rimiento< So#re los espl9ndidos colores del espectro solar se vea una serie de .inas ra/as oscuras, Fue parecan estar irregularmente espaciadas< Oraun-o.er lleg a registrar ?C8 de esas lneas< Su9 signi.ica#an? (n los tiempos de Oraun-o.er se sa#a Fue la luM era un .enmeno ondulatorio< $s tarde, James lerk $aGNell mostrara Fue las ondas de luM son campos el9ctricos / magn9ticos, / Fue la distancia entre las crestas de la onda, la longitud de onda, es un parmetro .undamental Fue determina el color< *l conocer las longitudes de onda, podemos asignar una escala num9rica a la #anda de colores< La luM visi#le va del ro"o oscuro, a ><@@@ unidades angstrom ;@,@@@<@> cm=, al violeta #rillante, a unas A<@@@ unidades angstrom< on esta escala, Oraun-o.er pudo localiMar de .orma precisa cada una de las .inas ra/as< Por e"emplo, una lnea .amosa, la llamada 'j, o K su#al.aL ;si no os gusta -ac-e su#al.a, llamadla ,rving=, tiene una longitud de onda de 8<?8D,> unidades angstrom, en el verde, cerca de la mitad del espectro<

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Por Fu9 nos interesan esas lneas? PorFue en 5>?6 el .sico alemn !ustav +o#ert Xirc--o.. encontr una pro.unda coneGin entre ellas / los elementos Fumicos< (ste persona"e calenta#a diversos elementos Q co#re, car#n, sodio, etc9tera Q con una llama caliente -asta Fue se volvan incandescentes, energiMa#a distintos gases encerrados en tu#os / eGamina#a los espectros de la luM emitida por esos gases encendidos con aparatos visores aHn ms per.eccionados< Descu#ri Fue cada elemento emita una serie caracterstica de lneas de color #rillantes / mu/ ntidas, superpuestas a un resplandor ms oscuro de colores continuos< Dentro del telescopio -a#a una escala gra#ada, cali#rada en longitudes de onda, de .orma Fue pudiese precisarse la posicin de cada lnea #rillante< omo el espaciamiento de las lneas era distinto para cada elemento, Xirc--o.. / su colega, +o#ert %unsen, pudieron caracteriMar los elementos mediante sus #$neas es'e%tra#es< Xirc--o.. necesita#a a alguien Fue le a/udase a calentar los elementosV Fui9n me"or Fue el -om#re Fue invent el mec-ero %unsen?= on un poco de -a#ilidad, los investigadores .ueron capaces de identi.icar las peFueas impureMas de un elemento Fumico Fue -u#iera presentes en otro< La ciencia tena a-ora una -erramienta para eGaminar la composicin de todo lo Fue emitiera luM Qdel Sol, por e"emplo, /, con el tiempo, -asta de las estrellas le"anasQ< (l descu#rimiento de lneas espectrales Fue no se -a#an registrado antes .ue un .iln de elementos nuevos< (n el Sol se identi.ic uno, el -elio, en 5>C>< Pasaran diecisiete aos antes de Fue se descu#riese en la Tierra este elemento estelar< ,maginaos la emocin Fue produ"o el descu#rimiento cuando se analiM la luM de la primera estrella #rillanteP / se -all Fue esta#a -ec-a Rde la misma pasta Fue -a/ aFu en la TierraT omo la luM de las estrellas es mu/ tenue, es preciso dominar #ien el telescopio / el espectroscopio para estudiar los colores / las lneas, pero la conclusin es inevita#le& el Sol / las estrellas estn -ec-os de la misma materia Fue la Tierra< De -ec-o, no -emos -allado ningHn elemento en el espacio Fue no tengamos aFu en la Tierra< Somos puro material de estrellas< Para toda concepcin glo#al del mundo en Fue vivimos, este descu#rimiento es a todas luces de una importancia incre#le< +e.uerMa a op9rnico& no somos especiales< R*-T, pero por Fu9 Oraun-o.er, el tipo Fue empeM todo esto, -alla#a esas lneas oscuras en el espectro del Sol? La eGplicacin pronto estuvo lista< (l nHcleo caliente del Sol ;al #lanco vivo= emita luM de todas las longitudes de onda< Pero a medida Fue esta luM se .iltra#a a trav9s de los gases, .ros en comparacin, de la super.icie del Sol, 9stos a#sor#an la luM precisamente de las longitudes de onda Fue les gusta emitir< Las lneas oscuras de Oraun-o.er, pues, representa#an la absor%i)n< Las lneas #rillantes de Xirc--o.. eran e*isiones de luM< *Fu estamos, a .inales del siglo W,W, / Fu9 -acemos con todo esto? Se supone Fue los tomos Fumicos son &-to*os duros, con masa, sin estructura, indivisi#les< Pero parece Fue cada uno puede emitir o a#sor#er su propia serie caracterstica de lneas ntidas de energa electromagn9tica< Para algunos cient.icos, esto deca a gritos una pala#ra& KRestructuraTL< (ra #ien sa#ido Fue los o#"etos mecnicos tienen

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estructuras Fue resuenan con los impulsos regulares< Las cuerdas del piano / del violn vi#ran / dan notas musicales en los ela#orados instrumentos a los Fue pertenecen, / las copas de vino se -acen pedaMos cuando un gran tenor canta la nota per.ecta< Si los soldados marc-an con un paso desa.ortunado, el puente se mover violentamente< Las ondas de luM son "usto eso, impulsos cu/o KpasoL es igual a la velocidad dividida por la longitud de onda< (stos e"emplos mecnicos suscitaron la cuestin& si los tomos carecan de estructura interna, cmo podan eG-i#ir propiedades resonantes del estilo de las lneas espectrales? 1 si los tomos tenan una estructura, Fu9 decan de ella las teoras de 0eNton / de $aGNell? Los ra/os W, la radiactividad, el electrn / las lneas espectrales tenan una cosa en comHn& la teora clsica era incapaM de eGplicarlos ;aunFue muc-os cient.icos lo intentaron=< Por otra parte, tampoco es Fue alguno de esos .enmenos contradi"ese a#iertamente la teora clsica de 0eNtonB$aGNell< 0o podan ser eGplicados, nada ms< Pero mientras no -u#iese una prue#a contundente en contra, Fueda#a la esperanMa de Fue un to listo aca#ara por dar con una .orma de salvar la .sica clsica< 0unca pasara eso< Pero la prue#a contundente s aparecera al .in< (n realidad, aparecieron tres<

Prue#a contundente nHmero 5& la catstro.e ultravioleta


La primera prue#a o#servacional Fue contradi"o palmariamente a la teora clsica .ue Kla radiacin del cuerpo negroL< Todos los o#"etos radian energa< uanto ms calientes, ms energa radian< 2n ser -umano vivo emite unos D@@ vatios de radiacin en la regin in.rarro"a invisi#le del espectro< ;Los tericos emiten D5@ / los polticos llegan a los D?@<= Los o#"etos tam#i9n a#sor#en energa de su entorno< Si su temperatura es ma/or Fue la de ese entorno, se en.ran, pues entonces radian ms energa de la Fue a#sor#en< K uerpo negroL es la eGpresin t9cnica Fue nom#ra a un a#sor#edor ideal, el Fue a#sor#e el 5@@ por 5@@ de la radiacin Fue le llega< * un o#"eto as, cuando est .ro, se le ve negro porFue no re.le"a luM< Los eGperimentadores gustan de emplearlos como patrn para la medicin de luM emitida< Lo interesante de la radiacin de estos o#"etos QtroMos de car#n, -erraduras de ca#allo, las resistencias de una tostadoraQ es el espectro de color de la luM& cunta luM desprenden en las distintas longitudes de ondaV cuando los calentamos, nuestros o"os perci#en al principio un oscuro resplandor ro"oV luego, a medida Fue van estando ms calientes, el $ se vuelve #rillante / aca#a por convertirse en amarillo, #lancoaMulado / ;Rcuanto calorT= #lanco #rillante< Por Fu9 al .inal llegamos al #lanco? (l desplaMamiento del espectro de color Fuiere decir Fue el pico de intensidad de la luM se mueve, a medida Fue la temperatura se eleva, del

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in.rarro"o al ro"o, al amarillo / al aMul< SegHn se va desplaMando, la distri#ucin de la luM entre las longitudes de onda se ensanc-a, / cuando el pico llega a ser aMul se radian tanto los otros colores Fue vemos #lanco al cuerpo caliente< *l #lanco vivo, diramos< 'o/, los astro.sicos estudian la radiacin del cuerpo negro Fue -a Fuedado como resto ;de la radiacin ms incandescente de la -istoria del universo& el #ig #ang< Pero me esto/ desviando del tema< * .inales del siglo W,W los datos acerca de la radiacin del cuerpo negro no para#an de me"orar< Su9 deca la teora de $aGNell de estos datos? RLa catstro.eT *lgo completamente eFuivocado< La teora clsica predeca una .orma de la curva de distri#ucin de la intensidad de la luM entre los distintos colores, las distintas longitudes de onda, errnea< (n particular, predeca Fue el pico de la cantidad de luM se emita siempre en las longitudes de onda ms cortas, -acia el eGtremo violeta del espectro e incluso en el ultravioleta invisi#le< (so no es lo Fue pasa< De a- la Kcatstro.e ultravioletaL / la prue#a contundente< (n un principio se cre/ Fue este .allo al aplicar las ecuaciones de $aGNell se resolvera cuando se conociese me"or la manera en Fue la materia genera#a energa electromagn9tica< (l primero Fue apreci la gravedad del .allo .ue *l#ert (instein en 56@?, pero otro .sico le -a#a preparado el terreno al maestro< (ntra $aG Planck, terico #erlin9s cuarentn Fue tena tras de s una larga carrera de .sico, eGperto en la teora del calor< (ra inteligente, / pro.esoral< 2na veM se le olvid en Fu9 aula se supona Fue de#a dar clase / pregunt en la o.icina de su ctedra& KPor .avor, dgame en Fu9 aula da clase -o/ el pro.esor PlanckL< Se le di"o seriamente& K0o va/a, "oven< (s usted "ovencsimo para entender las clases de nuestro sa#io pro.esor PlanckL< (n cualFuier caso, Planck tena a mano los datos eGperimentales, #uena parte de los cuales -a#an sido tomados por colegas de su la#oratorio #erlin9s, / decidi Fue de#a entenderlos< Tuvo la inspiracin de encontrar una eGpresin matemtica Fue casa#a con los datosV no slo con la distri#ucin de la intensidad a una temperatura dada, sino tam#i9n con la .orma en Fue la curva ;la distri#ucin de longitudes de onda= cam#ia a medida Fue cam#ia la temperatura< Por lo Fue vendr, conviene resaltar Fue una curva dada permite calcular la temperatura del cuerpo Fue emite la radiacin< Planck tena raMones para estar orgulloso de s mismo< K'o/ -e -ec-o un descu#rimiento tan importante como el de 0eNtonL, alarde ante su -i"o< (l siguiente pro#lema de Planck era conectar su a.ortunada .rmula, Fue esta#a #asada en los -ec-os, con una le/ de la naturaleMa< Los cuerpos negros, insistan los datos, emiten mu/ poca radiacin a longitudes de onda cortas< Su9 Kle/ de la naturaleMaL dara lugar a la supresin de las longitudes de onda cortas, tan caras a la teora de $aGNell clsica? Pocos meses despu9s de -a#er pu#licado su eGitosa ecuacin, Planck dio con una posi#ilidad< (l calor es una .orma de energa, / por lo tanto el contenido de energa de un cuerpo radiante est limitado

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por su temperatura< uanto ms caliente sea el o#"eto, ms energa -a#r disponi#le< (n la teora clsica esta energa se distri#u/e por igual entre las di.erentes longitudes de onda< P(+) ;nos van a salir granos, maldita sea, estamos a punto de descu#rir la teora cuntica= suponed Fue la cantidad de energa depende de la longitud de onda< Suponed Fue las longitudes de onda cortas KcuestanL ms energa< (ntonces, cuando intentemos radiar con longitudes de onda ms cortas, iremos Fuedndonos sin energa< Planck -all Fue tena Fue -acer eGplcitamente dos suposiciones para Fue su teora tuviera sentido< (n primer lugar, di"o Fue la energa radiada est relacionada con la longitud de onda de la luMV en segundo, Fue el .enmeno est ineGtrica#lemente vinculado a Fue su naturaleMa sea corpuscular< Planck pudo "usti.icar su .rmula / mantenerse en paM con las le/es del calor suponiendo Fue la luM se emita en .orma de puados o KpaFuetesL discretos de energa o ;a- viene= KcuantosL< La energa de cada puado est relacionada con la .recuencia mediante una coneGin simple& . hf< 2n cuanto de energa es igual a la .recuencia, f, de la luM por una constante, h< omo la .recuencia guarda una relacin inversa con la longitud de onda, las longitudes de onda cortas ;o .recuencias altas= cuestan ms energa< * cualFuier temperatura dada, slo se dispone de tanta energa, as Fue las .recuencias altas se suprimen< La naturaleMa corpuscular .ue esencial para Fue saliese la respuesta correcta< La .recuencia es la velocidad de la luM dividida por la longitud de onda< La constante Fue Planck introdu"o, h, vena determinada por los datos< Pero Fu9 es h? Planck la llam el Kcuanto de accinL, pero la -istoria le da el nom#re de constante de Planck, / por siempre "ams sim#oliMar la nueva .sica revolucionaria< La constante de Planck tiene un valor, A,55 G 5@Q? eYBsegundo, Fue la mide< 0o os acord9is de memoria< )#servad slo Fue es un nHmero mu/ peFueo, gracias al 5@Q5? ;Fuince lugares tras la coma decimal =< (sto Qla introduccin del cuanto o puado de energa de luMBes el punto decisivo, si #ien ni Planck ni sus colegas comprendieron la pro.undidad del descu#rimiento< (instein, Fue reconoci el verdadero signi.icado de los cuantos de Planck, .ue la eGcepcin, pero el resto de la comunidad cient.ica tard veinticinco aos en asimilarlo< * Planck le pertur#a#a su propia teoraV no Fuera ver destruida la .sica clsica< K'emos de vivir con la teora cunticaL, acept por .in< K1 creedme, va a crecer< 0o ser slo en la ptica< (ntrar en todos los campos<L R unta raMn tenaT 2n comentario .inal< (n 566@, el sat9lite (Gplorador del Oondo smico ; )%(= transmiti a sus encantados dueos astro.sicos datos so#re la distri#ucin espectral de la radiacin csmica de .ondo Fue impregna el espacio entero< Los datos, de una precisin sin precedentes, concorda#an de .orma eGacta con la .rmula de Planck para la radiacin del cuerpo negro< +ecordad Fue la curva de la distri#ucin de la intensidad de la luM permite de.inir la temperatura del cuerpo Fue emite la radiacin< on los datos del sat9lite )%( / de la ecuacin de Planck, los

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investigadores pudieron calcular la temperatura promedio del universo< 'ace .ro& D,C7 grados so#re el cero a#soluto<

Prue#a contundente nHmero D& el e.ecto .otoel9ctrico


Saltemos a-ora a *l#ert (instein, .uncionario de la o.icina suiMa de patentes en %erna< (s el ao 56@?< (instein o#tuvo su doctorado en 56@7 / se pas el ao siguiente dndole vueltas al sistema / sentido de la vida< Pero 56@? .ue un #uen ao para 9l< (n su transcurso se las apa para resolver tres de los pro#lemas ms importantes de la .sica& el e.ecto .otoel9ctrico ;nuestro tema=, la teora del movimiento #roNniano ;R#uscadla en un li#roT= /, Ro-, sT, la teora de la relatividad especial< (instein comprendi Fue la con"etura de Planck implica Fue la emisin de la luM, la energa electromagn9tica, ocurre a golpes discretos de energa, h f, / no idlicamente, como en la teora clsica, en la Fue a cada longitud de onda le sigue continua / regularmente otra< Puede Fue esta percepcin le diese a (instein la idea de eGplicar una o#servacin eGperimental de 'einric- 'ertM< Para con.irmar la teora de $aGNell, 'ertM -a#a generado ondas de radio< Para ello -aca saltar c-ispas entre dos #olas metlicas< (n el curso de su tra#a"o se percat de Fue las c-ispas cruMa#an con ma/or .acilidad el vano si las #olas aca#a#an de ser pulidas< omo era curioso, pas un tiempo estudiando el e.ecto de la luM en las super.icies metlicas< )#serv Fue la luM aMulB violcea de la c-ispa era esencial para la eGtraccin de cargas de la super.icie metlica, Fue alimenta#an el ciclo al contri#uir a la .ormacin de ms c-ispas< 'ertM raMon Fue el pulimentado retira los Gidos Fue inter.ieren la interaccin de la luM / la super.icie metlica< La luM aMulBviolcea promova Fue los electrones saltasen del metal, .enmeno Fue por entonces pareca una rareMa< Los eGperimentadores estudiaron sistemticamente el .enmeno / o#tuvieron estos -ec-os curiosos& 5 La luM ro"a no puede li#erar electrones, ni siFuiera cuando es eGtraordinariamente intensa< D La luM violeta, aunFue sea ms #ien d9#il, li#era electrones con .acilidad< 7 uanto ms corta sea la longitud de onda ;cuanto ms violeta sea la luM=, ma/or ser la energa de los electrones li#erados<

(instein ca/ en la cuenta de Fue la idea de Planck segHn la cual la luM viene a puados poda ser la clave para resolver el misterio .otoel9ctrico< ,maginaos un electrn, a lo su/o en el metal de una de las

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#olas mu/ pulidas Fue utiliMa#a 'ertM< Su9 tipo de luM podra darle energa su.iciente para Fue saltase de la super.icie? (instein, por medio de la ecuacin de Planck, vio Fue si la longitud de onda de la luM es su.icientemente corta, el electrn reci#ir una energa Fue #astar para Fue atraviese la super.icie del metal / escape< ) el electrn a#sor#e el puado entero de energa o no lo -ace, raMon (instein< *-ora #ien, si la longitud de onda del puado a#sor#ido es demasiado larga ;no tiene la #astante energa=, el electrn no puede escaparV no tiene energa su.iciente< (mpapar el metal con puados de luM impotente ;de longitud de onda larga= no sirve de nada< SegHn (instein, es la energa del puado lo Fue cuenta, no cuntos -a/a< La idea de (instein .unciona a la per.eccin< (n el e.ecto .otoel9ctrico los cuantos de luM, o fotones, se a#sor#en en veM de, como pasa en la teora de Planck, emitirse< Parece Fue am#os procesos eGigen cuantos cu/a energa sea . hf< (l concepto de cuanto se lleva#a el gato al agua< La idea del .otn no se pro# de .orma convincente -asta 56D7, cuando el .sico estadounidense *rt-ur ompton consigui demostrar Fue un .otn poda c-ocar con un electrn como si .ueran dos #olas de #illar, cam#iando con ello su direccin, energa / momento, / actuando en todo como una partcula, slo Fue una mu/ especial, conectada de cierta .orma a una .recuencia de vi#racin o longitud de onda< *Fu apareci un .antasma< La naturaleMa de la luM era de antiguo un campo de #atalla< *cordaos de Fue 0eNton / !alileo sostenan Fue la luM esta#a -ec-a de KcorpHsculosL< (l astrnomo -oland9s -ristian 'u/gens de.endi una teora ondulatoria< La #atalla -istrica entre los corpHsculos de 0eNton / las ondas de 'u/gens Fued Man"ada a principios del siglo W,W por el eGperimento de la do#le rendi"a de T-omas 1oung ;del Fue -a#laremos enseguida=< (n la teora cuntica, el corpHsculo resucit en la .orma de .otn, / el dilema ondaBcorpHsculo revivi / tuvo un .inal sorprendente< Pero la .sica clsica aHn de#i en.rentarse a ms pro#lemas, gracias a (rnest +ut-er.ord / su descu#rimiento del nHcleo<

Prue#a contundente nHmero 7& a Fui9n le gusta el pudin de pasas?


(rnest +ut-er.ord es uno de esos persona"es Fue es casi demasiado #ueno para ser de verdad, como si la entral de +epartos lo -u#iera elegido para la continuidad cient.ica< +ut-er.ord, neoMeland9s grande / rudo Fue luca un gran mostac-o, .ue el primer estudiante eGtran"ero admitido en el c9le#re La#oratorio avendis-, Fue por entonces diriga J< J< T-omson< +ut-er.ord lleg "usto a tiempo para asistir al descu#rimiento del electrn< Tena, al contrario Fue su "e.e, J< J<, #uenas manos, / .ue un eGperimentador de eGperimentadores, digno de ser el rival de Oarada/ al

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ttulo de me"or eGperimentador Fue -a/a -a#ido "ams< (ra #ien conocida su creencia de Fue maldecir en un eGperimento -aca Fue .uncionase me"or, idea Fue los resultados eGperimentales, si no la teora, rati.icaron< *l valorar a +ut-er.ord -a/ Fue tener en cuenta especialmente a sus alumnos / posdoctorandos, Fuienes, #a"o su terri#le mirada, llevaron a ca#o grandes eGperimentos< Oueron muc-os& -arles D< (llis ;descu#ridor de la desintegracin #eta=, James -adNick ;descu#ridor del neutrn= / 'ans !eiger ;.amoso por el contador=, entre otros< 0o pens9is Fue es .cil supervisar a unos cincuenta estudiantes graduados< Para empeMar, -a/ Fue leerse sus tra#a"os< (scuc-ad cmo empieMa su tesis uno de mis me"ores alumnos& K(ste campo de la .sica es tan virgen Fue el o"o -umano nunca -a puesto el pie en 9lL< Pero volvamos a (rnest< +ut-er.ord a duras penas oculta#a su desprecio por los tericos, aunFue, como veremos, 9l mismo .ue uno nada malo< 1 es una suerte Fue a .inales del siglo pasado la prensa no le -iciese tanto caso a la ciencia como a-ora< De +ut-er.ord se podran -a#er citado tantas ocurrencias, Fue -a#ra tenido Fue colgarse, de tantas toneladas de su#venciones< 'e aFu unos cuantos rut-er.ordismos Fue -an llegado a nosotros a lo largo del tiempo&

KSue no co"a en mi departamento a alguien Fue -a#le del universo<L KR*-, eso Ila relatividadJT (n nuestro tra#a"o nunca nos -emos preocupado de ella<L KLa ciencia, o es .sica, o es coleccionar sellos<L K*ca#o de leer algunos de mis primeros artculos /, sa#es, cuando termin9, me di"e& |+ut-er.ord, c-ico, eras un to condenadamente listo}<L

(ste tipo condenadamente listo termin su tiempo con T-omson, cruM el *tlntico, tra#a" en la 2niversidad $c!ill de $ontreal / volvi a ,nglaterra para ocupar un puesto en la 2niversidad de $anc-ester< (n 56@> gan un premio 0o#el por sus tra#a"os so#re la radiactividad< Para casi cualFuiera, este -a#ra sido el clmaG adecuado de toda una carrera, pero no para +ut-er.ord< (ntonces .ue cuando empeM en serio ;earnest= su tra#a"o< 0o se puede -a#lar de +ut-er.ord sin -a#lar del la#oratorio avendis-, creado en 5>CA en la 2niversidad de am#ridge como la#oratorio de investigacin< (l primer terico .ue $aGNell ;un terico, director de la#oratorio?=< (l segundo .ue lord +a/leig-, al Fue sigui, en 5>>A, T-omson< +ut-er.ord lleg del paraso de 0ueva _elanda como estudiante investigador especial en 5>6?, un momento .antstico para los progresos rpidos< 2no de los ingredientes principales para tener 9Gito pro.esional en la ciencia es la suerte< Sin ella, olvidaos< +ut-er.ord la tuvo< Sus tra#a"os so#re la reci9n descu#ierta radiactividad Qra/os de

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%ecFuerel se la llama#aQ le prepararon para su descu#rimiento ms importante, el nHcleo atmico, en 5655< (l descu#rimiento lo e.ectu en la 2niversidad de $anc-ester / volvi en triun.o al avendis-, donde sucedi a T-omson como director< +ecordar9is Fue T-omson -a#a complicado muc-o el pro#lema de la materia al descu#rir el electrn< (l tomo Fumico, del Fue se crea Fue era la partcula indivisi#le planteada por Demcrito, tena a-ora cositas Fue revolotea#an en su interior< La carga de estos electrones era negativa, lo Fue supona un pro#lema< La materia es neutral, ni positiva ni negativa< *s Fue Fu9 compensa a los electrones? (l drama empieMa mu/ prosaicamente< (l "e.e entra en el la#oratorio< *ll estn un posdoctorando, 'ans !eiger, / un meritorio aHn no graduado, (rnest $arsden< (stn liados con unos eGperimentos de dispersin de partculas al.a< 2na .uente radiactiva Qpor e"emplo, el radn DDDQ emite natural / espontneamente partculas al.a< +esulta Fue las partculas al.a no son ms Fue tomos de -elio sin los electrones, es decir, nHcleos de -elio, como descu#ri +ut-er.ord en 56@>< La .uente de radn se coloca en un recipiente de plomo en el Fue -a a#ierto un agu"ero angosto Fue dirige las partculas al.a -acia una lmina de oro .insima< uando las al.as atraviesan la lmina, los tomos de oro les desvan la tra/ectoria< (l o#"eto de su estudio son los ngulos de esas desviaciones< +ut-er.ord -a#a montado el Fue llegara a ser el prototipo de los eGperimentos de dispersin< Se disparan partculas a un #lanco / se ve adnde van a parar< (n este caso las partculas al.a eran peFueas sondas / el propsito era descu#rir cmo se estructuran los tomos< La -o"a de oro Fue -ace de #lanco est rodeada por todas partes Q78@ gradosQ de pantallas de sul.uro de Minc< uando una partcula al.a c-oca con una mol9cula de sul.uro de Minc, 9sta emite un destello de luM Fue permite medir el ngulo de desviacin< La partcula al.a se precipita a la lmina de oro, c-oca con un tomo / se desva a una de las pantallas de sul.uro de Minc< ROlas-T $uc-as de las partculas al.a son desviadas slo ligeramente / c-ocan con la pantalla de sul.uro de Minc directamente por detrs de la lmina de oro< Oue dura la realiMacin del eGperimento< 0o tenan contadores de partculas Q!eiger no los -a#a inventado todava Q, as Fue !eiger / $arsden no tenan ms remedio Fue permanecer en una sala a oscuras durante -oras -asta Fue su vista se -aca a ver los destellos< Luego tenan Fue tomar nota / catalogar el nHmero / las posiciones de las peFueas c-ispas< +ut-er.ord QFue no tena Fue meterse en -a#itaciones a oscuras porFue era el "e.eQ deca& KYed si alguna de las partculas al.a se ref#eDa en la lminaL< (n otras pala#ras, ved si alguna de las al.as da en la -o"a de oro / retrocede -acia la .uente< $arsden recuerda Fue Kpara mi sorpresa o#serv9 ese .enmenoP Se lo di"e a +ut-er.ord cuando me lo encontr9 luego, en las escaleras Fue lleva#an a su cuartoL< Los datos, pu#licados despu9s por !eiger / $arsden, da#an cuenta de Fue una de cada ><@@@ partculas al.a se re.le"a#a en la lmina metlica< (sta .ue la reaccin de +ut-er.ord, -o/ c9le#re, a la noticia& KOue el suceso ms incre#le Fue me -a/a pasado en la vida< (ra como si

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disparases un can de artillera a una -o"a de papel ce#olla / la -ala re#otase / te dieraL< (sto .ue en ma/o de 56@6< * principios de 5655 +ut-er.ord, actuando esta veM como .sico terico, resolvi el pro#lema< Salud a sus alumnos con una amplia sonrisa& KS9 a Fu9 se parecen los tomos / entiendo por Fu9 se da la .uerte dispersin -acia atrsL< (n ma/o de ese ao se pu#lic el artculo donde declara#a la eGistencia del nHcleo atmico< Oue el .inal de una era< *-ora se vea, correctamente, Fue el tomo era comple"o, no simple, / divisi#le, en a#soluto a-t)*i%o< Oue el principio de una era nueva, la era de la .sica nuclear, / supuso la muerte de la .sica clsica, al menos dentro del tomo< +ut-er.ord -u#o de pensar al menos diecioc-o meses en un pro#lema Fue -o/ resuelven los estudiantes de primero de .sicas< Por Fu9 le desconcertaron tanto las partculas al.a? La raMn estri#a#a en la imagen Fue los cient.icos se -acan entonces del tomo< *- tenan la pesada / positivamente cargada partcula al.a Fue carga contra un tomo de oro / re#ota -acia atrs< (n 56@6 -a#a consenso en Fue la partcula al.a no de#era -acer otra cosa Fue a#rirse paso por la lmina de oro, como, por usar la met.ora de +ut-er.ord, una #ala de artillera a trav9s del papel ce#olla< (l modelo del papel ce#olla del tomo se remonta#a a 0eNton, Fuien deca Fue las .uerMas -an de cancelarse para Fue -a/a esta#ilidad mecnica< Por lo tanto, las el9ctricas de atraccin / repulsin -a#an de eFuili#rarse en un tomo esta#le del Fue pudiera uno .iarse< Los tericos del nuevo siglo se entregaron a un .renes realiMador de modelos, con los Fue intenta#an disponer los electrones de .orma Fue se constitu/ese un tomo esta#le< Se sa#a Fue los tomos tienen muc-os electrones cargados negativamente< 'a#an<, pues, de tener una cantidad igual de carga positiva distri#uida de una manera desconocida< omo los electrones son mu/ ligeros / el tomo es pesado, o 9ste -a#a de tener miles de electrones ;para reunir ese peso= o el peso tena Fue estar en la carga positiva< De los muc-os modelos propuestos, -acia 56@? el dominante era el .ormulado por el mismsimo J< J< T-omson, el seor (lectrn< Se le llam el modelo del pudin de pasas porFue en 9l la carga positiva se reparta por una es.era Fue a#arca#a el tomo entero, con los electrones insertados en ella como las pasas en el pudin< (sta disposicin era mecnicamente esta#le / -asta de"a#a Fue los electrones vi#rasen alrededor de posiciones de eFuili#rio< Pero la naturaleMa de la carga positiva era un completo misterio< +ut-er.ord, por otra parte, calcul Fue la Hnica con.iguracin capaM de -acer Fue una partcula al.a retroceda consista en Fue toda la masa / la carga positiva se concentren en un volumen mu/ peFueo en el centro de una es.era, enorme en comparacin ;de tamao atmico=< R(l nHcleoT Los electrones estaran espaciados por la es.era< on el tiempo / datos me"ores, la teora de +ut-er.ord se re.in< La carga central positiva ;el nHcleo= ocupa un volumen de no ms de una #illon9sima parte del volumen del tomo< SegHn el modelo de +ut-er.ord, la materia es, ms Fue nada, espacio vaco< uando tocamos una mesa, la perci#imos slida,

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pero es el "uego entre las .uerMas el9ctricas ;/ las reglas cunticas= de los tomos / mol9culas lo Fue crea la ilusin de solideM< (l tomo est casi vaco< *ristteles se -a#ra Fuedado de piedra< Puede apreciarse la sorpresa de +ut-er.ord ante el re#ote de las partculas al.a si a#andonamos su can de artillera / pensamos me"or en una #ola Fue va retum#ando por la pista de la #olera -acia la .ila de #olos< ,maginaos la conmocin del "ugador si los #olos detuviesen la #ola e -icieran Fue re#otara -acia 9lV tendra Fue correr para salvar el pelle"o< Podra pasar esto? %ueno, suponed Fue en medio de la disposicin triangular de #olos -a/ un K#olo gordoL especial -ec-o de iridio slido, el metal ms denso Fue se conoce< R(se #olo pesaT incuenta veces ms Fue la #ola< 2na secuencia de .otos tomadas a intervalos de tiempo mostrara a la #ola dando en el #olo gordo / de.ormndolo, / parndose< (ntonces, el #olo, a medida Fue recuperase su .orma original, / en realidad retrocediese un poco, impartira una sonora .uerMa a la #ola, cu/a velocidad original invertira< (sto es lo Fue pasa en cualFuier colisin elstica, la de una #ola de #illar / la #anda de la mesa, por e"emplo< La met.ora militar, ms pintoresca, Fue -iMo +ut-er.ord de la #ala de artillera deriva#a de su idea preconce#ida, / de la de casi todos los .sicos de ese momento, de Fue el tomo era una es.era de pudin tenuemente eGtendida por un gran volumen< Para un tomo de oro, 9ste se trata#a de una KenormeL es.era de radio 5@Q6 metros< Para -acernos una idea del tomo de +ut-er.ord, represent9monos el nHcleo con el tamao de un guisante ;alrededor de medio centmetro de dimetro=V entonces el tomo ser una es.era de unos cien metros de radio, Fue podra a#arcar seis campos de .Ht#ol empacados en un cuadrado aproGimado< Tam#i9n aFu #rilla la suerte de +ut-er.ord< Su .uente radiactiva produca precisamente al.as con una energa de unos ? millones de electronvoltios ;lo escri#imos ? $eY=, la ideal para descu#rir el nHcleo< (ra lo #astante #a"a para Fue la partcula al.a no se acercase nunca demasiado al nHcleoV la .uerte carga positiva de 9ste la volva -acia atrs< La masa de la nu#e de electrones Fue -a#a alrededor era demasiado peFuea para Fue tuviese algHn e.ecto aprecia#le en la partcula al.a< Si la al.a -u#iera tenido una energa muc-o ma/or, -a#ra penetrado en el nHcleo / sondeado la interaccin nuclear .uerte ;sa#remos de ella ms adelante=, con lo Fue el patrn de las partculas al.a dispersadas se -a#ra complicado muc-o ;la gran ma/ora de las al.as cruMan el tomo tan le"os del nHcleo Fue sus desviaciones son peFueas=V tal / como era el patrn, segHn midieron a continuacin !eiger / $arsden / luego un en"am#re de rivales continentales, eFuivala matemticamente a lo Fue ca#ra esperar si el nHcleo .uese un punto< *-ora sa#emos Fue los nHcleos no son puntos, pero si las partculas al.a no se acerca#an demasiado, la aritm9tica es la misma< * %oscovic- le -a#ra encantado< Los eGperimentos de $anc-ester respalda#an su visin< (l resultado de una colisin lo determinan los campos de .uerMa Fue rodean las cosas KpuntualesL< (l eGperimento de +ut-er.ord tena consecuencias Fue i#an ms all del descu#rimiento del nHcleo< (sta#leci Fue de las desviaciones mu/ grandes se segua la

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eGistencia de peFueas concentraciones KpuntualesL, idea crucial Fue los eGperimentadores emplearan a su de#ido tiempo para ir tras los verdaderos puntos, los Fuarks< (n la concepcin de la estructura del tomo Fue poco a poco i#a .ormndose, el modelo de +ut-er.ord .ue un aut9ntico -ito< Se trata#a en mu/ #uena medida de un sistema solar en miniatura& un nHcleo central cargado positivamente con cierto nHmero de electrones en varias r#itas de .orma Fue la carga total negativa cancelase la carga nuclear positiva< Se recurra cuando convena a $aGNell / 0eNton< (l electrn or#ital, como los planetas, o#edeca el mandato de 0eNton, A . *a< A era en este caso la .uerMa el9ctrica ;la le/ de oulom#= entre las partculas cargadas< omo se trata, al igual Fue la gravedad, de una .uerMa del inverso del cuadrado, ca#ra suponer a primera vista Fue de a- se seguiran r#itas planetarias, esta#les< *- lo ten9is, el -ermoso / di.ano modelo del tomo como un sistema solar< Todo i#a #ien< %ueno, todo i#a #ien -asta Fue lleg a $anc-ester un "oven .sico dan9s, de inclinacin terica< K$i nom#re es %o-r, 0iels 'enrik David %o-r, pro.esor +ut-er.ord< So/ un "oven .sico terico / esto/ aFu para a/udarle<L )s podr9is imaginar la reaccin del rudo neoMeland9s, Fue no se anda#a por las ramas<

La luc-a
La revolucin en marc-a Fue se conoce por el nom#re de teora cuntica no naci /a crecida del todo en las ca#eMas de los tericos< Oue gestndose poco a poco a partir de los datos Fue genera#a el tomo Fumico< a#e considerar el es.uerMo por comprender este tomo como un ensa/o de la verdadera luc-a, la del conocimiento del su#tomo, de la "ungla su#nuclear< (l lento desarrollo del mundo es seguramente una #endicin< Su9 -a#ran -ec-o !alileo o 0eNton si todos los datos Fue salen del Oermila# les -u#iesen sido comunicados de alguna .orma? * un colega mo de olum#ia, un pro.esor mu/ "oven, mu/ #rillante, con gran .acilidad de pala#ra, entusiasta, se le asign una tarea pedaggica singular< Toma los cuarenta o ms novatos Fue -an optado por la .sica como disciplina acad9mica principal / dales dos aos de instruccin intensiva& un pro.esor, cuarenta aspirantes a .sicos, dos aos< (l eGperimento result un desastre< La ma/ora de los estudiantes se pasaron a otros campos< La raMn la dio ms tarde un estudiante de matemticas& K$el era terri#le, el me"or pro.esor Fue "ams -a/a tenido< (n esos dos aos, no slo .uimos viendo lo usual Qla mecnica neNtoniana, la ptica, la electricidad / demsQ, sino Fue a#ri una ventana al mundo de la .sica moderna / nos -iMo vislum#rar los pro#lemas con Fue se en.renta#a en sus propias investigaciones< $e pareci Fue no -a#a manera de Fue pudiese

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v9rmelas con un con"unto de pro#lemas tan di.ciles, as Fue me pas9 a las matemticasL< (sto suscita una cuestin ms -onda, la de si el cere#ro -umano estar alguna ver preparado para los misterios de la .sica cuntica, Fue en los aos noventa siguen contur#ando a algunos de los me"ores entre los me"ores .sicos< (l terico 'einM Pagels ;Fue muri trgicamente -ace unos pocos aos escalando una montaa= sugiri, en su eGcelente li#ro 5he 3os*i% 3ode, Fue el cere#ro -umano podra no estar lo su.icientemente evolucionado para entender la realidad cuntica< SuiM tenga raMn, si #ien unos cuantos de sus colegas parecen convencidos de Fue -an evolucionado muc-o ms Fue todos nosotros< Por encima de todo est el Fue la teora cuntica, teora mu/ re.inada, la dominante en los aos noventa, .unciona< Ounciona en los tomos< Ounciona en las mol9culas< Ounciona en los slidos comple"os, en los metales, en los aislantes, los semiconductores, los superconductores / all donde se la -a/a aplicado< (l 9Gito de la teora cuntica esta tras una .raccin considera#le del producto nacional #ruto ;P0%= del mundo entero< Pero lo Fue para nosotros es ms importante, no tenemos otra -erramienta gracias a la cual podarnos a#ordar el nHcleo, con sus constitu/entes, / aHn ms all, la vasta peFueeM de la materia primordial, donde nos en.rentaremos al &-to*o / la Partcula Divina< 1 all es donde las di.icultades conceptuales de la teora cuntica, despreciadas por la ma/ora de los .sicos e"ercientes como mera K.iloso.aL, desempearn FuiM un papel importante<

%o-r& en las alas de una mariposa


(l descu#rimiento de +ut-er.ord, Fue vino tras varios resultados eGperimentales Fue contradecan la .sica clsica, .ue el Hltimo clavo del ataHd< (n la pugna en marc-a entre el eGperimento / la teora, -a#ra sido una #uena oportunidad para insistir una veM ms& K'asta Fu9 punto tendremos Fue de"ar las cosas claras los eGperimentadores antes de Fue los tericos os convenMis de Fue os -ace .alta algo nuevo?L< Parece Fue +ut-er.ord no se dio cuenta de cunta desolacin i#a a sem#rar su nuevo tomo en la .sica clsica< 1 en 9stas aparece %o-r, el Fue seria el $aGNell del Oarada/ +ut-er.ord, el Xepler de su %ra-e< (l primer puesto de %o-r en ,nglaterra .ue en am#ridge, adonde .ue a tra#a"ar con el gran J< J<, pero irrit al maestro porFue, con veinticinco aos de edad, le descu#ra errores< $ientras estudia#a en el La#oratorio avendis-, nada ms / nada menos Fue con una a/uda de las cerveMas arls#erg, %o-r asisti en el otoo de 5655 a una disertacin de +ut-er.ord so#re su nuevo modelo atmico< La tesis de %o-r -a#a consistido en un estudio de los electrones Kli#resL en los metales, / era consciente de Fue no todo i#a #ien en la .sica clsica<

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Sa#a, por supuesto, -asta Fu9 punto Planck / (instein se -a#an desviado de la ortodoGia clsica< 1 las lneas espectrales Fue emitan ciertos elementos al calentarlos da#an ms pistas acerca de la naturaleMa del tomo< * %o-r le impresion tanto la disertacin de +ut-er.ord, / su tomo, Fue dispuso las cosas para visitar $anc-ester durante cuatro meses en 565D< %o-r vio la verdadera importancia del nuevo modelo< Sa#a Fue los electrones Fue descri#an r#itas circulares alrededor de un nHcleo central tenan Fue radiar, segHn las le/es de $aGNell, energa, como un electrn Fue se acelera arri#a / a#a"o por una antena< Para Fue se satis.agan las le/es de conservacin de la energa, las r#itas de#en contraerse / el electrn, en un a#rir / cerrar de o"os, caer en espiral -acia el nHcleo< Si se cumpliesen todas esas condiciones, la materia sera inesta#le< R(l modelo era un desastre clsicoT Sin em#argo, no -a#a en realidad otra posi#ilidad< * %o-r no le Fueda#a otra salida Fue intentar algo Fue .uera mu/ nuevo< (l tomo ms simple de todos es el -idrgeno, as Fue estudi los datos disponi#les acerca de cmo las partculas al.a se .renan en el -idrgeno gaseoso, por e"emplo, / lleg a la conclusin de Fue el tomo de -idrgeno tiene un solo electrn en una r#ita de +ut-er.ord alrededor de un nHcleo cargado positivamente< )tras curiosidades alentaron a %o-r a no ac-icarse a la -ora de romper con la teora clsica< )#serv Fue no -a/ nada en la .sica clsica Fue determine el radio de la r#ita del electrn en el tomo de -idrgeno< (n realidad, el sistema solar es un #uen e"emplo de una variedad de r#itas planetarias< SegHn las le/es de 0eNton, se puede imaginar cualFuier r#ita planetariaV -asta con Fue se arranFue de la .orma apropiada< 2na veM se .i"a un radio, la velocidad del planeta en la r#ita / su periodo ;el ao= Fuedan determinados< Pero pareca Fue todos los tomos de -idrgeno son eGactamente iguales< Los tomos no muestran en a#soluto la variedad Fue eG-i#e el sistema solar< %o-r -iMo la a.irmacin, sensata pero a#solutamente anticlsica, de Fue slo ciertas r#itas esta#an permitidas< %o-r propuso, adems, Fue en esas r#itas especiales el electrn no radia< (n el conteGto -istrico, esta -iptesis .ue incre#lemente audaM< $aGNell se revolvi en su tum#a, pero %o-r slo intenta#a dar un sentido a los -ec-os< 2no importante tena Fue ver con las lneas espectrales Fue, como Xirc--o.. -a#a descu#ierto -aca /a muc-os aos, emitan los tomos< (l -idrgeno encendido, como otros elementos, emite una serie distintiva de lneas espectrales< Para o#tenerlas, %o-r se percat de Fue tena Fue permitirle al electrn la posi#ilidad de elegir entre distintas r#itas correspondientes a contenidos energ9ticos di.erentes< Por lo tanto, le dio al Hnico electrn del tomo de -idrgeno un con"unto de radios permitidos Fue representa#an un con"unto de estados de energa cada veM ma/or< Para eGplicar las lneas espectrales se sac de la manga Fue la radiacin se produce cuando un electrn KsaltaL de un nivel de energa a otro in.eriorV la energa del .otn radiado es la di.erencia entre los dos niveles de energa< Propuso entonces un verdadero delirio de regla para esos radios especiales Fue determinan los niveles de energa< Slo se

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permiten, di"o, las r#itas en las Fue el momento or#ital, magnitud de uso corriente Fue mide el impulso rotacional del electrn, tome, medido en una nueva unidad cuntica, un valor entero< La unidad cuntica de %o-r no era sino la constante de Planck, h< %o-r dira despu9s Fue Kesta#a al caer el Fue se empleasen las ideas cunticas /a eGistentesL< Su9 est -aciendo %o-r en su #u-ardilla, tarde /a, de noc-e, en $anc-ester, con un maMo de papel en #lanco, un lpiM, una cuc-illa a.ilada, una regla de clculo / unos cuantos li#ros de re.erencia? %usca reglas de la naturaleMa, reglas Fue concuerden con los -ec-os Fue listan sus li#ros de re.erencia< Su9 derec-o tiene a inventarse las reglas por las Fue se conducen los electrones invisi#les Fue dan vueltas alrededor del nHcleo ;invisi#le tam#i9n= del tomo de -idrgeno? (n Hltima instancia, la legitimidad se la da el 9Gito a la -ora de eGplicar los datos< Parte del tomo ms simple, el de -idrgeno< omprende Fue sus reglas -an de dimanar, al .inal, de algHn principio pro.undo, pero lo primero son las reglas< *s tra#a"an los tericos< (n $anc-ester, %o-r Fuera, en pala#ras de (instein, conocer el pensamiento de Dios< %o-r volvi pronto a open-ague, para Fue la semilla de su idea germinase< Oinalmente, en tres artculos pu#licados en a#ril, "unio / agosto de 5657 ;la gran triloga=, present su teora cuntica del tomo de -idrgeno, una com#inacin de le/es clsicas / suposiciones totalmente ar#itrarias ;-iptesis= cu/o claro designio era o#tener la res'uesta %orre%ta< $anipul su modelo del tomo para Fue eGplicase las lneas espectrales conocidas< Las ta#las de esas lneas espectrales, una serie de nHmeros, -a#an sido compiladas la#oriosamente por los seguidores de Xirc--o.. / %unsen, / contrastadas en (stras#urgo / en !otinga, en Londres / en $iln< De Fu9 tipo eran esos nHmeros? (stos son algunos& g5 u A<5@@,AV gD u A<776,@V g7 u A<>?>,?V gA u 8<?8@,8< ;Perdn, deca usted? 0o os preocup9is< 0o -ace .alta sa#9rselos de memoria<= De dnde vienen estas vi#raciones espectrales? 1 por Fu9 slo 9sas, no importa cmo se le d9 energa al -idrgeno? (Gtraamente, %o-r le Fuit luego importancia a las lneas espectrales& KSe crea Fue el espectro era maravilloso, pero con 9l no ca#e -acer progresos< (s como si tuvieras un ala de mariposa, mu/ regular, Fu9 duda ca#e, con sus colores / todo eso< Pero a nadie se le ocurrira Fue uno pudiese sacar los .undamentos de la #iologa de un ala de mariposaL< 1 sin em#argo, result Fue las lneas espectrales del -idrgeno proporcionaron una pista crucial< La teora de %o-r se con.eccion de .orma Fue diese los nHmeros del -idrgeno Fue salen en los li#ros< (n sus anlisis .ue decisivo el dominante concepto de energ$a, pala#ra Fue se de.ini con precisin en los tiempos de 0eNton, / Fue luego -a#a ido evolucionando / creciendo< DediFu9mosle, pues, un par de minutos a la energa<

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Dos minutos para la energa


(n la .sica de #ac-illerato se dice Fue un o#"eto de cierta masa / cierta velocidad tiene energa cin9tica ;energa en virtud del movimiento=< Los o#"etos tienen, adems, energa por lo Fue son< 2na #ola de acero en lo ms alto de las torres Sears tiene energa potencial porFue alguien tra#a" lo su/o para llevarla -asta all< Si se la de"a caer desde la torre, ir cam#iando, durante la cada, su energa potencial por energa cin9tica< La energa es interesante slo porFue se conserva< ,maginaos un sistema gaseoso comple"o, con miles de millones de tomos Fue se mueven todos rpidamente / c-ocan con las paredes del recipiente / entre s< *lgunos tomos ganan energaV otros la pierden< Pero la energa total no cam#ia nunca< 'asta el siglo WY,,, no se descu#ri Fue el calor es una .orma de energa< Las sustancias Fumicas desprenden energa por medio de reacciones como la com#ustin del car#n< La energa puede cam#iar, / cam#ia, continuamente de una .orma a otra< 'o/ conocemos las energas mecnica, t9rmica, Fumica, el9ctrica / nuclear< Sa#emos Fue la masa puede convertirse en energa mediante . *%2< * pesar de estas comple"idades, estamos convencidos aHn a un 5@@ por 5@@ de Fue en las reacciones Fumicas la energa total ;Fue inclu/e la masa= se conserva siempre< ("emplo& d9"ese Fue un #loFue se deslice por un plano liso< Se para< Su energa cin9tica se convierte en calor / calienta, mu/, mu/ ligeramente, el plano< ("emplo& llenis el depsito del coc-eV sa#9is Fue -a#9is comprado cincuenta litros de energa Fumica ;medida en "ulios=, con los Fue podr9is dar a vuestro To/ota cierta energa cin9tica< La gasolina se agota, pero es posi#le medir su energa& ?@@ kilmetros, de 0eNark a 0ort- 'ero< La energa se conserva< ("emplo& una cada de agua se precipita so#re el rotor de un generador el9ctrico / convierte su energa potencial natural en energa el9ctrica para calentar e iluminar una ciudad le"ana< (n los li#ros de conta#ilidad de la naturaleMa todo cuadra< *ca#as con lo Fue tra"iste<

(ntonces?
Yale, Fu9 tiene esto Fue ver con el tomo? (n la imagen Fue de 9l o.reca %o-r, el electrn de#e mantenerse dentro de r#itas espec.icas, cada una de ellas de.inidas por su radio< ada uno de los radios permitidos corresponde a un estado ;o nivel= de energa #ien de.inida del tomo< *l radio menor le toca la energa ms #a"a, el llamado estado .undamental< Si metemos energa en un volumen de -idrgeno gaseoso, parte de ella se emplear en agitar los tomos, Fue se movern ms deprisa< Pero el electrn a#sor#er parte de la energaV ser un puado mu/ concreto ;recordad el e.ecto .otoel9ctrico=, Fue permitir Fue el electrn llegue a otro de sus niveles de energa o radios< Los niveles se

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numeran 5, D, 7, AP, / cada uno tiene su energa, ;, 2, =, Y / as sucesivamente< %o-r constru/ su teora de manera Fue inclu/era la idea de (instein de Fue la energa de un .otn determina su longitud de onda< Si ca/eran .otones de todas las longitudes de onda so#re un tomo de -idrgeno, el electrn aca#ara por tragarse el .otn apropiado ;un puado de luM con una energa concreta= / saltara de ;, a 2 o =, por e"emplo< De esta .orma los electrones pue#lan niveles de energa ms altos< (sto es lo Fue pasa, por e"emplo, en un tu#o de descarga< uando entra la energa el9ctrica, el tu#o resplandece con los colores caractersticos del -idrgeno< La energa mueve a algunos electrones de los #illones de tomos Fue -a/ all a saltar a niveles de energa altos< S la cantidad de energa el9ctrica Fue entra es su.icientemente grande, muc-os de los tomos tendrn electrones Fue ocuparn prcticamente todos los niveles altos de energa posi#les< (n la concepcin de %o-r los electrones de los estados de energa altos saltan espontneamente a los niveles ms #a"os< *cordaos a-ora de nuestra peFuea clase so#re la conservacin de la energa< Si los electrones saltan -acia a#a"o, pierden energa, / de esa energa perdida -a/ Fue dar cuenta< %o-r di"o& Kno es pro#lemaL< 2n electrn Fue cae emite un .otn cu/a energa es igual a la di.erencia de la energa de las r#itas< Si el electrn salta del nivel A al D, por e"emplo, la energa del .otn es igual a Y U 2< 'a/ muc-as posi#ilidades de salto, como Y U ;V Y U =V Y U ;< Tam#i9n se permiten los saltos multinivel, como Y U 2 / entonces 2 U ;< ada cam#io de energa da lugar a la emisin de una longitud de onda correspondiente, / se o#serva una serie de lneas espectrales< La eGplicacin del tomo ad ho%, cuasiclsica de %o-r, .ue una o#ra, aunFue -eterodoGa, de virtuoso< (c- mano de 0eNton / $aGNell cuando convena< Los descart cuando no< +ecurri a Planck / (instein all donde .unciona#an< *lgo monstruoso< Pero %o-r era #rillante / o#tuvo la solucin correcta< +epasemos< !racias a la o#ra de Oraun-o.er / Xirc--o.. en el siglo W,W conocemos las lneas espectrales< Supimos Fue los tomos ;/ las mol9culas= emiten / a#sor#en radiacin a longitudes de onda espec.icas, / Fue cada tomo tiene su patrn de longitudes de onda caracterstico< !racias a Planck, supimos Fue la luM se emite en .orma de cuantos< !racias a 'ertM / (instein, supimos Fue se a#sor#e tam#i9n en .orma de cuantos< !racias a T-omson, supimos Fue -a/ electrones< !racias a +ut-er.ord, supimos Fue el tomo tiene un nHcleo peFueo / denso, vastos vacos / electrones dispersos por ellos< !racias a mi madre / a mi padre, aprend todo eso< %o-r reuni estos datos, / muc-os ms< * los electrones slo se les permiten ciertas r#itas, di"o %o-r< *#sor#en energa en .orma de cuantos, Fue les -acen saltar a r#itas ms altas< uando caen de nuevo a las r#itas ms #a"as emiten .otones, cuantos de luM, Fue se o#servan en la .orma de longitudes de onda espec.icas, las lneas espectrales peculiares de cada elemento<

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* la teora de %o-r, desarrollada entre 5657 / 56D?, se le da el nom#re de Kvie"a teora cunticaL< Planck, (instein / %o-r -a#an ido -aciendo caso omiso de la mecnica clsica en uno u otro aspecto< Todos tenan datos eGperimentales slidos Fue les decan Fue tenan raMn< La teora de Planck concorda#a espl9ndidamente con el espectro del cuerpo negro, la de (instein con las mediciones detalladas de los .otoelectrones< (n la .rmula matemtica de %o-r aparecen la carga / la masa del electrn, la constante de Planck, unos cuantos ~, nHmeros Qel 7Q / un entero importante ;el nHmero cuntico= Fue numera los estados de energa< Todas estas magnitudes, multiplicadas / divididas oportunamente, dan una .rmula con la Fue se pueden calcular todas las lneas espectrales del -idrgeno< Su acuerdo con los datos era nota#le< * +ut-er.ord le encant la teora de %o-r< Plante, sin em#argo, la cuestin de cundo / cmo el electrn decide Fue va a saltar de un estado a otro, algo de lo Fue %o-r no -a#a tratado< +ut-er.ord recorda#a un pro#lema anterior& cundo decide un tomo radiactivo Fue va a desintegrarse? (n la .sica clsica, no -a/ accin Fue no tenga una causa< (n el dominio atmico no parece Fue se d9 ese tipo de causalidad< %o-r reconoci la crisis ;Fue no se resolvi en realidad -asta el tra#a"o Fue pu#lic (instein en 5658 so#re las Ktransiciones espontneasL= / apunt una direccin posi#le< Pero los eGperimentadores, Fue seguan eGplorando los .enmenos del mundo atmico, -allaron una serie de cosas con las Fue %o-r no -a#a contado< uando el .sico estadounidense *l#ert $ic-elson, un .antico de la precisin, eGamin con ma/or atencin las lneas espectrales, o#serv Fue cada una de las lneas espectrales del -idrgeno consista en realidad en dos lneas mu/ "untas, dos longitudes de onda mu/ parecidas< (sta duplicacin de las lneas signi.ica#a Fue cuando el electrn va a saltar a un nivel in.erior puede optar por dos estados de energa ms #a"os< (l modelo de %o-r no predeca ese desdo#lamiento, al Fue se llam Kestructura .inaL< *rnold Sommer.eld, contemporneo / cola#orador de %o-r, perci#i Fue la velocidad de los electrones en el tomo de -idrgeno es una .raccin considera#le de la velocidad de la luM, as Fue -a#a Fue tratarlos con.orme a la teora de la relatividad de (instein de 56@?V dio as el primer paso -acia la unin de las dos revoluciones, la teora cuntica / la teora de la relatividad< uando inclu/ los e.ectos de la relatividad, vio Fue donde la teora de %o-r predeca una r#ita, la nueva teora predeca dos mu/ prGimas< (sto eGplica#a el desdo#lamiento de las lneas< *l e.ectuar sus clculos, Sommer.eld introdu"o una Knueva a#reviaturaL de algunas constantes Fue aparecan con .recuencia en sus ecuaciones< Se trata#a de 2Ze2 X h%, Fue a#revi con la letra griega al.a ;j=< 0o os preocup9is de la ecuacin< Lo interesante es esto& cuando se meten los nHmeros conocidos de la carga del electrn, e, la constante de Planck, h, / la velocidad de la luM, %, sale j u 5^57C< )tra veM el 57C, nHmero puro< Los eGperimentadores siguieron aadi9ndole pieMas al modelo del tomo de %o-r< (n 5>68, antes de Fue se descu#riese el electrn, un -oland9s, Pieter _eeman, puso un mec-ero %unsen entre los polos de un

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imn potente / en el mec-ero un puado de sal de mesa< (Gamin la luM amarilla del sodio con un espectrmetro mu/ preciso Fue 9l mismo -a#a construido< Podemos estar seguros de Fue las amarillas lneas espectrales se ensanc-aron, lo Fue Fuera decir Fue el campo magn9tico divida en realidad las lneas< $ediciones ms precisas .ueron con.irmando este e.ecto, / en 56D? dos .sicos -olandeses, Samuel !oudsmit / !eorge 2-len#eck, plantearon la peculiar idea de Fue el e.ecto podra eGplicarse si se con.era a los electrones la propiedad del giro o KespnL< (n un o#"eto clsico, una peonMa, digamos, el giro alrededor de s misma es la rotacin de la punta de arri#a alrededor de su e"e de simetra< (l espn del electrn es la propiedad cuntica anloga a 9sa< Todas estas ideas nuevas eran vlidas en s mismas, pero esta#an conectadas al modelo atmico de %o-r de 5657 con mu/ poca gracia, como si .uesen productos cogidos de aFu / all en una tienda de accesorios< on todos esos pertrec-osV la teora de %o-r a-ora tan potenciada, un vie"o Oord remoMado con aire acondicionado, tapacu#os giratorios / aletas postiMas, poda eGplicar una cantidad mu/ impresionante de datos eGperimentales eGactos #rillantemente o#tenidos< (l modelo slo tena un pro#lema< Sue esta#a eFuivocado<

2n vistaMo #a"o el velo


La teora de retales iniciada por 0iels %o-r en 565D se i#a viendo en di.icultades rada veM ma/ores< (n 9sas, un estudiante de doctorado .ranc9s descu#ri en 56DA una pista decisiva, Fue revel en una .uente impro#a#le, la .arragosa prosa de una tesis doctoral, / Fue en tres aos -ara Fue se produ"ese una concepcin de la realidad del micromundo totalmente nueva< (l autor era un "oven aristcrata, el prncipe LouisB Yictor de %roglie, Fue pec-a#a con su doctorado en Pars< Le inspir un artculo de (instein, Fuien en 56@6 -a#a estado dndole vueltas al signi.icado de los cuantos de luM< mo era posi#le Fue la luM actuara como un en"am#re de puados de energa Qes decir, como partculasQ / al mismo tiempo eG-i#iera todos los comportamientos de las ondas, la inter.erencia, la di.raccin / otras propiedades Fue reFueran Fue -u#iese una longitud de onda? De %roglie pens Fue este curioso carcter dual de la luM podra ser una propiedad .undamental de la naturaleMa / Fue ca#ra aplicarla tam#i9n a o#"etos materiales como los electrones< (n su teora .otoel9ctrica, siguiendo a Planck, (instein -a#a asignado una cierta energa al cuanto de luM relacionada con su longitud de onda o .recuencia< De %roglie sac entonces a colacin una simetra nueva& si las ondas pueden ser partculas, las partculas ;los electrones= pueden ser ondas< onci#i un m9todo para asignar a los electrones una longitud de onda relacionada con su energa< Su idea rindi inmediatamente .rutos en

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cuanto se la aplic a los electrones del tomo de -idrgeno< La asignacin de una longitud de onda dio una eGplicacin de la misteriosa regla ad ho% de %o-r segHn la cual al electrn slo se le permiten ciertos radios< R(st claro como el aguaT Lo est? Seguro Fue s< Si en una r#ita de %o-r el electrn tiene una longitud de onda de una piMca de centmetro, slo se permitirn aFuellas en cu/a circun.erencia Fuepa un nHmero entero de longitudes de onda< Pro#ad con la cruda visualiMacin siguiente< oged una moneda de cinco centavos / un puado de peniFues< olocad la moneda de cinco centavos ;el nHcleo= en una mesa / disponed un nHmero de peniFues en crculo ;la r#ita del electrn= a su alrededor< Yer9is Fue os -arn .alta siete peniFues para .ormar la r#ita menor< (sta de.ine un radio< Si Fuer9is poner oc-o peniFues, -a#r9is de -acer un crculo ma/or, pero no %ua#(uier crculo ma/orV slo saldr con cierto radio< on radios ma/ores podr9is poner nueve, dieM, once o ms peniFues< De este tonto e"emplo podr9is ver Fue si os limitis a poner peniFues enteros Qo longitudes de onda enterasQ slo estarn permitidos ciertos radios< Para o#tener crculos intermedios -a#r Fue superponer los peniFues, / si representan longitudes de onda, 9stas no casarn regularmente alrededor de la r#ita< La idea de De %roglie era Fue la longitud de onda del electrn ;el dimetro del peniFue= determina el radio permitido< La clave de esta idea era la asignacin de una longitud de onda al electrn< De %roglie, en su tesis, -iMo c#alas acerca de si sera posi#le Fue los electrones mostrasen otros e.ectos ondulatorios, como la inter.erencia / la di.raccin< Sus tutores de la 2niversidad de Pars, aunFue les impresiona#a el virtuosismo del "oven prncipe, esta#an desconcertados con la nocin de las ondas de partcula< 2no de sus eGaminadores Fuiso contar con una opinin a"ena, / le envi una copia a (instein, Fuien remiti este cumplido -acia De %roglie& K'a levantado una punta del gran veloL< Su tesis doctoral se acept en 56DA, / al .inal le valdra un premio 0o#el, con lo Fue De %roglie -a sido -asta a-ora el Hnico .sico Fue -a/a ganado el premio gracias a una tesis doctoral< Pero el ma/or triun.ador sera (rNin Sc-rfdingerV 9l .ue Fuien vio el aut9ntico potencial de la o#ra de De %roglie< *-ora viene un interesante 'as de deu0 de la teora / el eGperimento< La idea de De %roglie no tena respaldo eGperimental< 2na onda de electrn? Su9 Fuiere decir? (l respaldo necesario apareci en 56DC, /, de todos los sitios, tuvo Fue ser en 0ueva Jerse/, no la isla del canal de la $anc-a, sino un estado norteamericano cercano a 0eNark< Los la#oratorios de Tel9.onos %ell, la .amosa institucin dedicada a la investigacin industrial, esta#an estudiando las vlvulas de vaco, vie"o dispositivo electrnico Fue se utiliMa#a antes del al#a de la civiliMacin / la invencin de los transistores< Dos cient.icos, linton Davisson / Lester !ermer, #om#ardea#an varias super.icies metlicas recu#iertas de Gido con c-orros de electrones< !ermer, Fue tra#a"a#a #a"o la direccin de Davisson, o#serv Fue ciertas super.icies metlicas Fue no esta#an recu#iertas de Gido re.le"a#an un curioso patrn de electrones< (n 56D8 Davisson via" a un congreso en ,nglaterra, / all conoci la idea de De %roglie< orri de vuelta a los la#oratorios %ell / se puso a

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analiMar sus datos desde el punto de vista del comportamiento ondulatorio< Los patrones Fue -a#a o#servado casa#an per.ectamente con la teora de Fue los electrones actHan como ondas cu/a longitud de onda est relacionada con la energa de las partculas del #om#ardeo< 3l / !ermer no perdieron un momento antes de pu#licar sus datos< 0o .ue demasiado pronto< (n el la#oratorio avendis-, !eorge P< T-omson, -i"o del .amoso J< J<, esta#a realiMando unas investigaciones similares< Davisson / !ermer compartieron el premio 0o#el de 567> por -a#er sido los primeros en o#servar las ondas de electrn< Dic-o sea de paso, -a/ so#radas prue#as de la a.eccin .ilial de J< J< / !< P< en su clida correspondencia< (n una de sus cartas ms emotivas, se lee esta e.usin de !< P<& sti*ado 8adre: 1ado un tri&ngu#o esf:ri%o de #ados A63V LN, tras tres '&ginas densa*ente es%ritas de# *is*o tenor,M 5u hiDo, Peorge *s, pues, a-ora el electrn lleva asociada una onda, est9 encerrado en un tomo o via"e por una vlvula de vaco< Pero en Fu9 consiste ese electrn Fue -ace ondas?

(l -om#re Fue no sa#a nada de #ateras


Si +ut-er.ord era el eGperimentador prototpico, Eerner 'eisen#erg ;56@5B56C8= tiene todas las cualidades para Fue se le considere su -omlogo terico< 'a#ra satis.ec-o la de.inicin Fue ,< ,< +a#i da#a de un terico& uno KFue no sa#e atarse los cordones de los MapatosL< 'eisen#erg .ue uno de los estudiantes ms #rillantes de (uropa, / sin em#argo estuvo a punto de suspender su eGamen oral de doctorado en la 2niversidad de $unic-V a uno de sus eGaminadores, Eil-elm Eien, pionero en el estudio de los cuerpos negros, le ca/ mal< Eien empeM por preguntarle cuestiones prcticas, como esta& mo .unciona una #atera? 'eisen#erg no tena ni idea< Eien, tras ac-ic-arrarle con ms preguntas so#re cuestiones eGperimentales, Fuiso catearlo< Suienes tenan la ca#eMa ms .ra prevalecieron, / 'eisen#erg sali con el eFuivalente a un apro#ado& un acuerdo de ca#alleros< Su padre .ue pro.esor de griego en $unic-V de adolescente, 'eisen#erg le/ el 5i*eo, donde se encuentra toda la teora atmica de Platn< 'eisen#erg pens Fue Platn esta#a c-i.lado Qsus KtomosL eran peFueos cu#os / pirmidesQ, pero le apasion el supuesto #sico de Platn& no se podr entender el universo -uma Fue no se conoMcan los

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componentes menores de la materia< (l "oven 'eisen#erg decidi Fue dedicara su vida a estudiar las menores partculas de la materia< 'eisen#erg pro# con ganas -acerse una imagen mental del tomo de +ut-er.ordB%o-r, pero no sac nada en limpio< Las r#itas electrnicas de %o-r no se parecan a nada Fue pudiese imaginar< (l peFueo, -ermoso tomo Fue sera el logotipo de la omisin de (nerga *tmica durante tantos aos Qun nHcleo circundado por r#itas con radios KmgicosL donde los electrones no radian careca del menor sentido< 'eisen#erg vio Fue las r#itas de %o-r no eran ms Fue construcciones arti.iciales Fue servan para Fue los nHmeros saliesen #ien / li#rarse o ;me"or= #urlar las o#"eciones clsicas al modelo atmico de +ut-er.ord< Pero eran reales esas r#itas? 0o< La teora cuntica de %o-r no se -a#a despo"ado -asta donde era necesario del #aga"e de la .sica clsica< La Hnica .orma de Fue el espacio atmico permitiese slo ciertas r#itas reFuera una proposicin ms radical< 'eisen#erg aca# por caer en la cuenta de Fue este nuevo tomo no era visualiMa#le en a#soluto< onci#i una gua .irme& no trates de nada Fue no se pueda medir< Las r#itas no se podan medir< Pero las lneas espectrales <s< 'eisen#erg escri#i una teora llamada Kmecnica de matricesL, #asada en unas .ormas matemticas, las matrices< Sus m9todos eran di.ciles matemticamente, / aHn era ms di.cil visualiMarlos, pero esta#a claro Fue -a#a logrado una me"ora de gran .uste de la vie"a teora de %o-r< on el tiempo, la mecnica de matrices repiti todos los triun.os de la teora de %o-r sin recurrir a radios mgicos ar#itrarios< 1 adems las matrices de 'eisen#erg o#tuvieron nuevos 9Gitos donde la vie"a teora -a#a .racasado< Pero a los .sicos les pareca Fue las matrices eran di.ciles de usar< 1 .ue entonces cuando -u#o las ms .amosas vacaciones de la -istoria de la .sica<

Las ondas de materia / la dama en la villa


Pocos meses despu9s de Fue 'eisen#erg -u#iese completado su .ormulacin matricial, (rNin Sc-rfdinger decidi Fue necesita#a unas vacaciones< Sera unos dieM das antes de la 0avidad de 56D?< Sc-rfdinger era pro.esor de .sica de la 2niversidad de _uric-, competente pero poco nota#le, / todos los pro.esores de universidad se merecen unas vacaciones de 0avidad< Pero estas no .ueron unas vacaciones ordinarias< Sc-rfdinger de" a su esposa en casa, alFuil durante dos semanas / media una villa en los *lpes suiMos / marc- all con sus cuadernos de notas, dos perlas / una vie"a amiga vienesa< Sc-rfdinger se -a#a impuesto a s mismo la misin de salvar la remendada / c-irriante teora cuntica de esa 9poca< (l .sico vien9s se pona una perla en cada odo para Fue no lo distra"ese ningHn ruido, / en la cama, para inspirarse, a su amiga< Sc-rfdinger -a#a cortado la tarea a su medida< Tena Fue crear una nueva teora / contentar a la dama< Por

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.ortuna, estuvo a la altura de las circunstancias< ;0o os -agis .sicos si no estis preparados para eGigencias as<= Sc-rfdinger empeM siendo eGperimentador, pero se pas a la teora #astante pronto< (ra vie"o para ser un terico& treinta / oc-o aos tena esas navidades< laro est, -a/ montones de tericos de mediana edad / aHn ms vie"os, pero lo usual es Fue -agan sus me"ores tra#a"os cuando tienen veintitantos aosV luego, a los treinta / tantos, se retiran, intelectualmente -a#lando, / se convierten en Kveteranos -om#res de estadoL de la .sica< (ste .enmeno meterico .ue especialmente cierto en los primeros das de la mecnica cuntica, Fue vieron a Dirac, Eerner 'eisen#erg, Eol.gang Pauli / 0iels %o-r conce#ir sus me"ores teoras cuando eran mu/ "venes< uando Dirac / 'eisen#erg .ueron a (stocolmo a reci#ir sus premios 0o#el, les acompaa#an sus madres< Dirac escri#i& @a edad, %#aro est&, es un *a# fr$o (ue te*er debe todo f$si%o, MeDor *uerto estar& (ue vivo en %uanto sus a?os treinta ha!an sido, ;!an el premio 0o#el de .sica, no el de literatura<= Por suerte para la ciencia, Dirac no se tom en serio sus versos, / vivi -asta #ien pasados los oc-enta aos< 2na de las cosas Fue Sc-rfdinger se llev a sus vacaciones .ue el artculo de De %roglie so#re las partculas / las ondas< Tra#a" .e#rilmente / eGtendi aHn ms la concepcin cuntica< 0o se limit a tratar los electrones como partculas con caractersticas ondulatorias< (nunci una ecuacin en la Fue los electrones son ondas, ondas de materia< 2n actor clave en la .amosa ecuacin de Sc-rfdinger es el sm#olo griego psi, o < * los .sicos les encanta decir Fue la ecuacin lo reduce, pues, todo a suspiros, porFue psi puede leerse en ingl9s de .orma Fue suene como suspiro ;sig-=< * se le llama fun%i)n de ondas, / contiene todo lo Fue sa#emos o podamos sa#er so#re el electrn< uando se resuelve la ecuacin de Sc-rfdinger, da cmo vara en el espacio / con el tiempo< Luego se aplic la ecuacin a sistemas de muc-os electrones / al .inal a cualFuier sistema Fue -a/a Fue tratar cunticamente< (n otras pala#ras, la ecuacin de Sc-rfdinger, o la Kmecnica ondulatoriaL, se aplica a los tomos, las mol9culas, los protones, los neutrones /, lo Fue -o/ es especialmente importante para nosotros, a los cHmulos de Fuarks, entre otras partculas< Sc-rfdinger Fuera rescatar la .sica clsica< ,nsista en Fue los electrones eran verdaderamente ondas clsicas, como las del sonido, las del agua o las ondas electromagn9ticas maGNellianas de luM o de radio, / Fue su aspecto de partculas era ilusorio< (ran ondas de *ateria< Las ondas se conocan #ien / visualiMarlas era .cil, al contrario de lo Fue pasa#a con los electrones del tomo de %o-r / sus saltos aleatorios de

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r#ita en r#ita< (n la interpretacin de Sc-rfdinger, ;en realidad el cuadrado de , o D= descri#a la distri#ucin de esta onda de materia< Su ecuacin descri#a esas ondas su"etas a la in.luencia de las .uerMas el9ctricas del tomo< (n el aluno de -idrgeno, por e"emplo, las ondas de Sc-rfdinger se concentra#an donde la vie"a teora de %o-r -a#la#a de r#itas< La ecuacin da#a el radio de %o-r automticamente, sin a"ustes, / proporciona#a las lneas espectrales, no slo del -idrgeno sino tam#i9n de otros elementos< Sc-rfdinger pu#lic su ecuacin de ondas unas semanas despu9s de Fue de"ara la villa< aus sensacin de inmediatoV era una de las -erramientas matemticas ms poderosas Fue "ams se -u#iesen conce#ido para a#ordar la estructura de la materia< ;'acia 568@ se -a#an pu#licado ms de 5@@<@@@ artculos cient.icos #asados en la aplicacin de la ecuacin de Sc-rfdinger<= (scri#i cinco artculos ms, en rpida sucesinV los seis artculos se pu#licaron en un periodo de seis meses Fue cuenta entre los ma/ores estallidos de creatividad cient.ica de la -istoria de la ciencia< J< +o#ert )ppen-eimer deca de la teora de la mecnica ondulatoria Fue era KFuiM una de las ms per.ectas, ms precisas / ms -ermosas Fue el -om#re -a/a descu#iertoL< *rt-ur Sommer.eld, el gran .sico / matemtico, deca Fue la teora de Sc-rfdinger Kera el ms asom#roso de todos los asom#rosos descu#rimientos del siglo WWL< Por todo esto, /o, en lo Fue a m respecta, perdono las veleidades romnticas de Sc-rfdingerV al .in / al ca#o, slo les interesan a los #igra.os, -istoriadores sociolgicos / colegas envidiosos<

La onda de pro#a#ilidad
Los .sicos se enamoraron de la ecuacin de Sc-rfdinger porFue podan resolverla / .unciona#a #ien< Pareca Fue tanto la mecnica de matrices de 'eisen#erg como la ecuacin de Sc-rfdinger da#an las respuestas correctas, pero la ma/ora de los .sicos se Fued con el m9todo de Sc-rfdinger porFue se trata#a de una ecuacin di.erencial de las de toda la vida, una .orma clida / .amiliar de matemticas< Pocos aos despu9s se demostr Fue las ideas .sicas / las consecuencias num9ricas de las teoras de 'eisen#erg / Sc-rfdinger eran id9nticas< Lo Hnico Fue ocurra es Fue esta#an escritas en lengua"es matemticos di.erentes< 'o/ se usa una meMcla de los aspectos ms convenientes de am#as teoras< (l Hnico pro#lema de la ecuacin de Sc-rfdinger es Fue la interpretacin Fue 9l le da#a era errnea< +esult Fue el o#"eto no poda representar ondas de materia< 0o -a#a duda de Fue representa#a alguna .orma de onda, pero la pregunta era& Su9 se ondula? La respuesta la dio el .sico alemn $aG %orn, todava en el ao 56D8, tan lleno de acontecimientos< %orn recalc Fue la Hnica interpretacin

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co-erente de la .uncin de onda de Sc-rfdinger era Fue D representase la 'robabi#idad de -allar la partcula, el electrn, en las diversas localiMaciones< vara en el espacio / en el tiempo< Donde D es grande, es mu/ pro#a#le Fue se encuentre el electrn< Donde u @, el electrn no se -alla nunca< La .uncin de onda es una onda de pro#a#ilidad< * %orn le in.lu/eron unos eGperimentos en los Fue se diriga una corriente de electrones -acia algHn tipo de #arrera de energa< 3sta poda ser, por e"emplo, una pantalla de -ilos conectada al polo negativo de una #atera, digamos Fue a Q5@ voltios< Si los electrones tenan una energa de slo ? voltios, segHn la concepcin clsica la K#arrera de 5@ voltiosL de#era repelerlos< Si la energa de los electrones es ma/or Fue la de la #arrera, la so#repasarn como una pelota arro"ada por encima de un muro< Si es menor, el electrn se re.le"ar, como una pelota a la Fue se tira contra la pared< Pero la ecuacin de Sc-rfdinger indica Fue una parte de la onda penetra en la #arrera / parte se re.le"a< (s un comportamiento tpico de la luM< uando pasis ante un escaparate veis los artculos, pero tam#i9n vuestra propia imagen, di.usa< * la veM, las ondas de luM se transmiten a trav9s del cristal / se re.le"an en 9l< La ecuacin de Sc-rfdinger predice unos resultados similares< RPero nunca veremos una .raccin de electrnT (l eGperimento se realiMa de la manera siguiente& enviamos 5<@@@ electrones -acia la #arrera< Los contadores !eiger -allan Fue ??@ penetran en la #arrera / A?@ se re.le"an, pero en cualFuier caso siempre se detectan electrones enteros< Las ondas de Sc-rfdinger, cuando se toma adecuadamente su cuadrado, dan ??@ / A?@ como prediccin estadstica< Si aceptamos la interpretacin de %orn, un solo electrn tiene una pro#a#ilidad del ?? por 5@@ de penetrar / un A? por 5@@ de re.le"arse< omo un solo electrn nunca se divide, la onda de Sc-rfdinger no puede ser el electrn< Slo puede ser una pro#a#ilidad< %orn, con 'eisen#erg, .orma#a parte de la escuela de !otinga, un grupo compuesto por varios de los .sicos ms #rillantes de aFuellos das, cu/as vidas pro.esionales e intelectuales gira#an alrededor de la 2niversidad alemana de !otinga< La interpretacin estadstica dada por %orn a la psi de Sc-rfdinger proceda del convencimiento Fue tena la escuela de !otinga de Fue los electrones son partculas< 'acan Fue los contadores !eiger sonasen a golpes< De"a#an rastros de.inidos en las cmaras de nie#la de Eilson< -oca#an con otras partculas / re#ota#an< 1 a- est la ecuacin de Sc-rfdinger, Fue da las respuestas correctas pero descri#e los electrones como ondas< mo se poda convertirla en una ecuacin de partculas? La irona es compaera constante de la -istoria, / la idea Fue todo lo cam#i .ue dada ;Rotra veMT= por (instein, en un e"ercicio especulativo de 5655 Fue trata#a de la relacin entre los .otones / las ecuaciones clsicas del campo electromagn9tico .ormuladas por $aGNell< (instein apunta#a Fue las magnitudes del campo guia#an a los .otones a los lugares de ma/or pro#a#ilidad< La solucin Fue %orn le dio al con.licto entre partculas / ondas .ue simplemente esta& el electrn ;/ amigos= actHa como una partcula por lo menos cuando se le -a detectado, pero su

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distri#ucin en el espacio entre las mediciones sigue los patrones ondulatorios de pro#a#ilidad Fue salen de la ecuacin de Sc-rfdinger< (n otras pala#ras, la magnitud psi de Sc-rfdinger descri#e la localiMacin pro#a#le de los electrones< 1 esa pro#a#ilidad se porta como una onda< Sc-rfdinger -iMo la parte dura& ela#orar la ecuacin en Fue se cimenta la teora< Pero .ue a %orn, inspirado por el artculo de (instein, a Fuien se le ocurri Fu9 predeca en realidad la ecuacin< La irona est en Fue (instein nunca acept la interpretacin pro#a#ilista de la .uncin de onda conce#ida por %orn

Su9 Fuiere decir esto, o la .sica del corte de tra"es


La interpretacin de %orn de la ecuacin de Sc-rfdinger es el cam#io concreto ms espectacular / de ma/or .uste en nuestra visin del mundo desde 0eNton< 0o sorprende Fue a Sc-rfdinger le pareciera la idea totalmente inacepta#le / lamentase -a#er ideado una ecuacin Fue da#a lugar a seme"ante locura< Sin em#argo, %o-r, 'eisen#erg, Sommer.eld / otros la aceptaron sin apenas protestar porFue Kla pro#a#ilidad se masca#a en el am#ienteL< (l artculo de %orn -aca una a.irmacin reveladora& la ecuacin slo puede predecir la pro#a#ilidad pero la .orma matemtica de 9sta va por caminos per.ectamente predeci#les< (n esta nueva interpretacin, la ecuacin trata de las ondas de pro#a#ilidad, , Fue predicen Fu9 -ace el electrn, cul es su energa, dnde estar, etc< Sin em#argo, esas predicciones tienen la .orma de pro#a#ilidades< (n el electrn, son esas predicciones de pro#a#ilidad las Fue se KondulanL< (stas soluciones ondulatorias de las ecuaciones pueden concentrarse en un lugar / generar una pro#a#ilidad grande, / anularse en otros lugares / dar pro#a#ilidades peFueas< uando se comprue#an estas predicciones, -a/, en e.ecto, Fue -acer el eGperimento un nHmero enorme de veces< 1 en la ma/or parte de las prue#as el electrn aca#a donde la ecuacin dice Fue la pro#a#ilidad es altaV slo en mu/ raras ocasiones aca#a donde es #a"a< 'a/ una concordancia cuantitativa< Lo c-ocante es Fue en dos eGperimentos mani.iestamente iguales puedan o#tenerse resultados del todo di.erentes< La ecuacin de Sc-rfdinger con la interpretacin pro#a#ilista de %orn de la .uncin de ondas, -a tenido un 9Gito gigantesco< (s .undamental a la -ora de conocer el -idrgeno / el -elio /, si se tiene un ordenador lo #astante grande, el uranio< Sirvi para sa#er cmo se com#inan dos elementos / .orman una mol9cula, con lo Fue se dio a la Fumica un derrotero muc-o ms cient.ico< !racias a la ecuacin pueden disearse microscopios electrnicos e incluso protnicosV en el periodo 567@B56?@ se la llev al nHcleo / se vio Fue all era tan productiva como en el tomo< La ecuacin de Sc-rfdinger predice con un grado de eGactitud mu/ alto, pero lo Fue predice, repito, es una pro#a#ilidad< Su9 Fuiere decir

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esto? La pro#a#ilidad se parece en la .sica / en la vida< (s un negocio de mil millones de dlaresV te certi.ican los e"ecutivos de las compaas de seguros, los .a#ricantes de ropa / #uena parte de la lista de las Fuinientas empresas ms importantes Fue pu#lica la revista Aortune< Los actuarios nos dicen Fue el varn norteamericano #lanco no .umador nacido en, digamos, 56A5, vivir -asta los C8,A aos< Pero no podrn tomarte el pelo con tu -ermano Sal, Fue naci ese mismo ao< Sue sepamos, podra atropellarle un camin maana o morir de una ua in.ectada dentro de dos aos< (n una de mis clases en la 2niversidad de -icago, -ago de magnate de la industria del vestido para mis alumnos< Tener 9Gito en el negocio de los trapos es como -acer una carrera en la .sica de partculas< (n am#os casos -ace .alta un .uerte sentido de la pro#a#ilidad / un conocimiento e.ectivo de las c-aFuetas de tNeed< Les pido a mis alumnos Fue va/an cantando sus estaturas mientras las represento en un gr.ico< Tengo dos alumnos Fue miden uno 5,AD / otro 5,AC metros, cuatro 5,?> / as sucesivamente< 'a/ uno Fue mide 5,6>, muc-o ms Fue los otros< ;RSi -icago slo tuviera un eFuipo de #aloncestoT= (l promedio es de 5,C@< Tras encuestar a 588 estudiantes tengo una estupenda lnea escalonada con .orma de campana Fue su#e -asta 5,C@ metros / luego #a"a -asta la anomala de los 5,6> metros< *-ora tengo una Kcurva de distri#ucinL de estaturas de alumnos de primero, / si puedo estar raMona#lemente seguro de Fue escoger ciencias no distorsiona la curva, tengo una muestra representativa de las estaturas de los estudiantes de la 2niversidad de -icago< Puedo leer los porcenta"es mediante la escala verticalV por e"emplo, puedo sacar el porcenta"e de alumnos Fue estn entre 5,?> / 5,87< on mi gr.ica puedo adems leer Fue -a/ una pro#a#ilidad del D8 por 5@@ de Fue el prGimo estudiante Fue apareMca mida entre 5,8D / 5,8C, si es Fue me interesa sa#erlo< 1a esto/ listo para -acer tra"es< Si esos estudiantes .uesen mi mercado ;previsin impro#a#le si estuviera en el negocio de la con.eccin=, puedo calcular Fu9 tanto por ciento de mis tra"es tendran Fue ser de las tallas 78, 7> / as sucesivamente< Si no tuviera la gr.ica de las estaturas, tendra Fue adivinarlo, / si me eFuivocase, al .inal de la temporada tendra 57C tra"es de la talla A8 sin vender ;/ le ec-ara la culpa a mi socio Jake, Rel mu/ #rutoT=< uando se resuelve la ecuacin de Sc-rfdinger para cualFuier situacin en la Fue intervengan procesos atmicos, se genera una curva anloga a la distri#ucin de estaturas de los estudiantes< Sin em#argo, puede Fue el per.il sea mu/ distinto< Si Fuiero sa#er por dnde est el electrn en el tomo de -idrgeno Qa Fu9 distancia est del nHcleoQ, -allaremos una distri#ucin Fue caer #ruscamente a unos 5@ Q> centmetros, con una pro#a#ilidad de un >@ por 5@@ de Fue el electrn est9 dentro de la es.era de 5@Q> centmetros< (se es el estado .undamental< Si eGcitamos el electrn al siguiente nivel de energa, o#tendremos una curva de %ell cu/o radio medio es unas cuatro veces ma/or< Podemos tam#i9n computar las curvas de pro#a#ilidad de otros procesos< *Fu de#emos di.erenciar claramente las predicciones de

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'robabi#idad de las 'osibi#idades< Los niveles de energa posi#les se conocen con muc-a precisin, pero si preguntamos en Fu9 estado de energa se encontrar el electrn, calculamos slo una pro#a#ilidad, Fue depende de la -istoria del sistema< Si el electrn tiene ms de una opcin a la -ora de saltar aun estado de energa in.erior, podemos tam#i9n calcular las pro#a#ilidadesV por e"emplo, un >D por 5@@ de saltar a ;, un 6 por 5@@ de saltar a 2, etc< Demcrito lo di"o me"or cuando proclam& K0ada -a/ en el universo Fue no sea .ruto del aMar / la necesidadL< Los distintos estados de energa son necesidades, las Hnicas condiciones posi#les< Pero slo podemos predecir las pro#a#ilidades de Fue el electrn est9 en cualFuiera de ellos< (s cosa del aMar< Los eGpertos actuariales conocen -o/ #ien los conceptos de pro#a#ilidad< Pero eran pertur#adores para los .sicos educados en la .sica clsica de principios de siglo ;/ siguen pertur#ando a muc-os -o/=< 0eNton descri#i un mundo determinista< Si tirases una piedra, lanMaras un co-ete o introdu"eras un planeta nuevo en el sistema solar, podras predecir adnde iran a parar con toda certidum#re, al menos en principio, mientras conoMcas las .uerMas / las condiciones iniciales< La teora cuntica deca Fue no& las condiciones iniciales son in-erentemente inciertas< Slo se o#tienen pro#a#ilidades como predicciones de lo Fue se mida& la posicin de la partcula, su energa, su velocidad o lo Fue sea< La interpretacin de Sc-rfdinger Fue dio %orn pertur# a muc-os .sicos, Fue en los tres siglos pasados desde !alileo / 0eNton -a#an llegado a aceptar el determinismo como una .orma de vida< La teora cuntica amenaMa#a con trans.ormarlos en actuarios de alto nivel<

Sorpresa en la cima de una montaa


(n 56DC, el .sico ingl9s Paul Dirac intenta#a eGtender la teora cuntica, Fue en ese momento no casa#a con la teora especial de la relatividad de (instein< Sommer.eld /a -a#a presentado una teora a la otra< Dirac, con la intencin de -acer Fue las dos teoras .uesen .eliMmente compati#les, supervis el matrimonio / su consumacin< *l -acerlo dio con una ecuacin nueva / elegante para el electrn ;curiosamente, la llamamos ecuacin de Dirac=< De esta poderosa ecuacin sale la orden a 'osteriori de Fue los electrones de#en tener espn / producir magnetismo< +ecordad el .actor g del principio de este captulo< Los clculos de Dirac mostraron Fue la intensidad del magnetismo del electrn tal / como lo meda g era D,@< ;Slo muc-o ms tarde vinieron los re.inamientos Fue condu"eron al valor preciso dado antes<= R*Hn msT Dirac ;Fue tena veinticuatro aos o as= -all, al o#tener las ondas de electrn Fue resolvan su ecuacin, Fue -a#a otra solucin con eGtraas consecuencias< Tena Fue -a#er otra partcula cu/as propiedades .uesen id9nticas a las del electrn, pero con carga el9ctrica opuesta< $atemticamente, se trata de un concepto sencillo<

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omo sa#e -asta un nio, la raM cuadrada de cuatro es ms dos, pero adems est menos dos porFue menos dos por menos dos es tam#i9n cuatro& D G D u A / QD G QD u A< *s Fue -a/ dos soluciones< La raM cuadrada de cuatro es ms o menos dos< (l pro#lema es Fue la simetra implcita en la ecuacin de Dirac Fuera decir Fue para cada partcula tena Fue eGistir otra partcula de la misma masa pero carga opuesta< Por eso, Dirac, conservador ca#allero Fue careca -asta tal punto de carisma Fue -a dado lugar a le/endas, luc- con esa solucin negativa / aca# por predecir Fue la naturaleMa tiene Fue contener electrones positivos adems de electrones negativos< *lguien acu la pala#ra anti*ateria< (sta antimateria de#era estar en todas partes, / sin em#argo nadie -a#a dado con ella< (n 567D, un "oven .sico del al Tec-, arl *nderson, constru/ una cmara de nie#la diseada para registrar / .otogra.iar las partculas su#atmicas< (l aparato esta#a circundado por un imn poderosoV su misin era do#lar la tra/ectoria de las partculas, lo Fue da#a una medida de su energa< *nderson meti en el saco una partcula nueva / rara Qo, me"or dic-o, su traMaQ gracias a la cmara de nie#la< Llam a este eGtrao o#"eto nuevo 'ositr)n, porFue era id9ntico al electrn eGcepto porFue tena carga positiva en veM de negativa< La comunicacin de *nderson no -aca re.erencia a la teora de Dirac, pero enseguida se ataron los ca#os< 'a#a -allado una nueva .orma de materia, la antipartcula Fue -a#a saltado de la ecuacin de Dirac unos pocos aos antes< Las traMas -a#an sido de"adas por los ra/os csmicos, la radiacin Fue viene de las partculas Fue dan en la atms.era procedente de los con.ines de nuestra galaGia< *nderson, para o#tener me"ores datos todava, transport el aparato de Pasadena a lo alto de una montaa de olorado, donde el aire es .ino / los ra/os csmicos ms intensos< 2na .otogra.a de *nderson Fue apareci en la primera plana del 0eN 1ork Times anunciando el descu#rimiento inspir al "oven Lederman, / por primera veM ca/ #a"o el in.lu"o de la romntica aventura de llevar a cuestas un eFuipo cient.ico a la cima de una montaa mu/ alta para -acer mediciones de importancia< La antimateria dio muc-o de s / se uni ineGtrica#lemente a la vida de los .sicos de partculasV prometo decir ms de ella en los captulos siguientes< )tro triun.o de la teora cuntica<

La incertidum#re / esas cosas


(n 56DC 'eisen#erg conci#i sus relaciones de incertidum#re, Fue coronaron la gran revolucin cient.ica a la Fue damos el nom#re de teora cuntica< La verdad es Fue la teora cuntica no se complet -asta .inales de los aos cuarenta< (n realidad, su evolucin sigue -o/, en su versin de teora cuntica de campos, / la teora no estar completa -asta Fue se com#ine plenamente con la gravitacin< Pero para nuestros propsitos el

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principio de incertidum#re es un #uen sitio para aca#ar< Las relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg son una consecuencia matemtica de la ecuacin de Sc-rfdinger< Tam#i9n podran -a#er sido postulados lgicos, o supuestos, de la nueva mecnica cuntica< omo las ideas de 'eisen#erg son .undamentales para entender cmo es el nuevo mundo cuntico, -emos de demorarnos aFu un poco< Los ideadores cunticos insisten en Fue slo las mediciones, tan caras a los eGperimentadores, cuentan< Todo lo Fue podemos pedirle a una teora es Fue prediga los resultados de los -ec-os Fue Fuepa medir< Parecer una o#viedad, pero olvidarla conduce a las parado"as Fue tanto les gusta eGplotar a los escritores populares carentes de cultura< 1, de#era aadir, es en la teora de la medicin donde la teora cuntica encuentra sus crticos pasados, presentes /, sin duda, .uturos< +evisada ortogra.a -asta aFu 'eisen#erg anunci Fue nuestro conocimiento si*u#t&neo de la posicin de una partcula / de su movimiento es limitado / Fue la incertidum#re com#inada de esas dos propiedades de#e ser ma/or FueP, cmo no, la constante de Planck, h, Fue encontramos por veM primera en la .rmula . hf< 0uestras mediciones de la posicin de una partcula / de su movimiento ;en realidad, de su momento= guardan una relacin recproca< uanto ms sa#emos de una, menos sa#emos de la otra< La ecuacin de Sc-rfdinger nos da las pro#a#ilidades de esos .actores< Si conce#imos un eGperimento Fue determine con eGactitud la posicin de una partcula Qes decir, Fue est en alguna coordenada con una incertidum#re sumamente peFueaQ, la dispersin de los valores posi#les del momento ser, en la medida correspondiente, grande, como dicta la relacin de 'eisen#erg< (l producto de las dos incertidum#res ;podemos asignarles nHmeros= es siempre ma/or Fue la u#icua - de Planck< Las relaciones de 'eisen#erg prescinden, de una veM por todas, de la representacin clsica de las r#itas< (l mismo concepto de posicin o lugar es a-ora menos de.inido< Yolvamos a 0eNton / a algo Fue podamos visualiMar< Suponed Fue tenemos una carretera recta por la Fue va tirando un To/ota a una velocidad respeta#le< Decidimos Fue vamos a medir su posicin en un instante de tiempo determinado mientras pasa Mum#ando ante nosotros< Sueremos sa#er adems lo deprisa Fue va< (n la .sica neNtoniana, la determinacin eGacta de la posicin / la velocidad de un o#"eto en un instante concreto de tiempo le permite a uno predecir con precisin dnde estar en cualFuier momento .uturo< Sin em#argo, al montar nuestras reglas / relo"es, .lases / cmaras, vemos Fue cuando medimos con ms cuidado la posicin, menor es nuestra capacidad de medir la velocidad / viceversa< ;+ecordad Fue la velocidad es el cam#io de la posicin dividido por el tiempo<= Sin em#argo, en la .sica clsica podemos me"orar sin cesar nuestra eGactitud en am#as magnitudes -asta

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un grado de precisin inde.inido< %asta con Fue le pidamos a una o.icina gu#ernamental ms .ondos para construir un eFuipo me"or< (n el dominio atmico, por el contrario, 'eisen#erg propuso Fue -a/ una incognosci#ilidad #sica Fue no se puede reducir por muc-o eFuipo, ingenio o .ondos Fue se inviertan< (nunci Fue es una propiedad .undamental de la naturaleMa Fue el producto de las dos incertidum#res es siempre ma/or Fue la constante de Planck< Por eGtrao Fue suene, esta incertidum#re en la mensura#ilidad del micromundo tiene una #ase .sica .irme< ,ntentemos, por e"emplo, determinar la posicin de un electrn< Para ello, de#emos KverloL< (s decir, -a/ Fue -acer Fue la luM, un -aM de .otones, re#ote en el electrn< RYale, a- estT *-ora vemos el electrn< Sa#emos su posicin en un momento dado< Pero un .otn Fue d9 en un electrn cam#ia el estado de movimiento de 9ste< 2na medicin socava a la otra< (n la mecnica cuntica, la medicin produce inevita#lemente un cam#io porFue uno se las ve con sistemas atmicos, / los instrumentos de medicin no se pueden -acer ms peFueos, suaves o ama#les Fue ellos< Los tomos tienen una dieM mil millon9sima de centmetro de radio / pesan una #illon9sima de una #illon9sima de gramo, as Fue no cuesta muc-o a.ectarlos a .ondo< Por el contrario, en un sistema clsico se puede estar seguro de Fue el acto de medir apenas in.lu/e en el sistema Fue se mide< Suponed Fue Fueremos medir la temperatura del agua< 0o cam#iamos la temperatura de un lago, digamos, cuando metemos en 9l un peFueo termmetro< Pero sumergir un termmetro gordo en un dedal de agua sera una estupideM, pues el termmetro cam#iara la temperatura del agua< (n los sistemas atmicos, dice la teora cuntica, de#emos incluir la medicin como parte del sistema<

La tortura de la rendi"a do#le


(l e"emplo ms .amoso e instructivo de Fue la naturaleMa de la teora cuntica va contra la intuicin es el eGperimento de la rendi"a do#leV el m9dico T-omas 1oung .ue el primero Fue lo realiM, en 5>@A, / se cele#r como la prue#a eGperimental de la naturaleMa ondulatoria de la luM< (l eGperimentador diriga un -aM de luM amarilla, por e"emplo, a una pared donde -a#a a#ierto dos rendi"as paralelas mu/ .inas / separadas por una distancia mu/ peFuea< 2na pantalla ale"ada recoge la luM Fue #rota a trav9s de las rendi"as< uando 1oung cu#ra una de ellas, se pro/ecta#a en la pantalla una imagen simple, #rillante, ligeramente ensanc-ada de la otra< Pero cuando esta#an descu#iertas las dos rendi"as, el resultado era sorprendente< 2n eGamen cuidadoso del rea encendida so#re la pantalla mostra#a una serie de .ran"as #rillantes / oscuras igualmente espaciadas< Las .ran"as oscuras son lugares donde no llega la luM< Las .ran"as son la prue#a, deca 1oung, de Fue la luM es una onda< Por Fu9? Oorman parte de un patrn de inter.erencia, de los Fue se

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producen cuando las ondas del tipo Fue sean c-ocan entre s< uando dos ondas de agua, por e"emplo, c-ocan cresta con cresta, se re.uerMan mutuamente / se crea una onda ma/or< uando c-ocan valle con cresta, se anulan / la onda se allana< 1oung interpret Fue en el eGperimento de la rendi"a do#le las pertur#aciones ondulatorias de las dos rendi"as llega#an a la pantalla en ciertos sitios con las .ases "ustas para anularse mutuamente& un pico de la onda de luM de la rendi"a uno llega eGactamente en el valle de luM de la rendi"a dos< Se produce una .ran"a oscura< (stas anulaciones son las indicaciones Fuintaesenciales de la inter.erencia ondulatoria< uando coinciden so#re la pantalla dos picos o dos valles tenemos una .ran"a #rillante< Se acept Fue el patrn de .ran"as era la prue#a de Fue la luM era un .enmeno ondulatorio< *-ora #ien, en principio ca#e e.ectuar el mismo eGperimento con electrones< (n cierta .orma, eso es lo Fue Davisson -iMo en los la#oratorios %ell< uando se usan electrones, el eGperimento arro"a tam#i9n un patrn de inter.erencia< La pantalla se cu#re con contadores !eiger minHsculos, Fue suenan cuando un electrn da en ellos< (l contador !eiger detecta partculas< Para compro#ar Fue los contadores .uncionan, ponemos una pieMa de plomo gruesa so#re la rendi"a dos& los electrones no pueden atravesarla< (n este caso, todos los contadores !eiger sonarn si esperamos lo su.iciente para Fue unos miles de electrones pasen a trav9s de la otra rendi"a, la Fue est a#ierta< Pero cuando las dos rendi"as lo estn, R-a/ columnas de contadores !eiger Fue no suenan nuncaT (sperad un minuto< Prestad atencin a esto< uando se cierra una rendi"a, los electrones, Fue #rotan a trav9s de la otra, se dispersan, / unos van a la iMFuierda, otras en lnea recta, otros a la derec-a, / -acen Fue se .orme a lo largo / anc-o de la pantalla un patrn ms o menos uni.orme de ruidos de contadores, lo mismo Fue la luM amarilla de 1oung crea#a una anc-a lnea #rillante en su eGperimento de una sola rendi"a< (n otras pala#ras, los electrones se comportan, lo Fue es #astante lgico, como partculas< Pero si retiramos el plomo / de"amos Fue pasen algunos electrones por la rendi"a dos, el patrn cam#ia / ningHn electrn llega a esas columnas de contadores !eiger Fue estn donde caen las .ran"as oscuras< Los electrones actHan entonces como ondas< Sin em#argo, sa#emos Fue son partculas porFue los contadores suenan< SuiM, podrais argUir, pasen dos o ms electrones a la veM por las rendi"as / simulen un patrn de inter.erencia ondulatoria< Para Fue Fuede claro Fue no pasan dos electrones a la veM por las rendi"as, reducimos el ritmo de los electrones a uno por minuto< Los mismos patrones< onclusin& los electrones Fue atraviesan la rendi"a uno Ksa#enL Fue la rendi"a dos est a#ierta o cerrada porFue segHn sea lo uno o lo otro sus patrones cam#ian< mo se nos ocurre esta idea de los electrones KinteligentesL? Poneos en el lugar del eGperimentador< Ten9is un can de electrones, as Fue sa#9is Fue estis disparando partculas a las rendi"as< Sa#9is tam#i9n

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Fue al .inal ten9is partculas en el lugar de destino, la pantalla, pues los contadores !eiger suenan< 2n ruido signi.ica una partcula< Luego, tengamos una rendi"a a#ierta o las dos, empeMamos / terminamos con partculas< Sin em#argo, dnde aterricen las partculas depender de Fue est9n a#iertas una o dos rendi"as< Por lo tanto, da la impresin de Fue una partcula Fue pase por la rendi"a uno sa#r si la rendi"a dos est a#ierta o cerrada, /a Fue parece Fue cam#ia su camino con.orme a esa in.ormacin< Si la rendi"a dos est cerrada, se dice a s misma& K$u/ #ien, puedo caer donde Fuiera en la pantallaL< Si la rendi"a dos est a#ierta, se dice& KR)-T, Ra-T, tengo Fue evitar ciertas #andas de la pantalla, para Fue se cree un patrn de .ran"asL< omo las partculas no pueden Ksa#erL, nuestra am#igUedad entre ondas / partculas crea una crisis lgica< La mecnica cuntica dice Fue podemos predecir la pro#a#ilidad de Fue los electrones pasen por las rendi"as / lleguen a continuacin a la pantalla< La pro#a#ilidad es una onda, / las ondas eG-i#en patrones de inter.erencia para las dos rendi"as< uando las dos estn a#iertas, las ondas de pro#a#ilidad pueden inter.erir de .orma Fue resulte una pro#a#ilidad nula ; u @= en ciertos lugares de la pantalla< La Fue"a antropomr.ica del prra.o anterior es un atolladero clsicoV en el mundo cuntico, Kcmo sa#e el electrn por Fu9 rendi"a -a de pasar?L no es una pregunta Fue la medicin pueda responder< La tra/ectoria detallada, punto a punto, del electrn, no se est o#servando, / por lo tanto la pregunta Kpor Fu9 rendi"a pasa el electrn?L no es una cuestin operativa< Las relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg resuelven, adems, nuestra .i"acin clsica al sealar Fue, cuando se trata de medir la tra/ectoria del electrn entre el can de electrones / la pared, se cam#ia por completo el movimiento del electrn / se destru/e el eGperimento< Podemos conocer las condiciones iniciales ;el electrn Fue dispara el can=V podemos conocer los resultados ;el electrn da en alguna parte de la pantalla=V no 'ode*os conocer el camino de * a % a menos Fue estemos dispuestos a cargarnos el eGperimento< (sta es la naturaleMa .antasmagrica del nuevo mundo atmico< La solucin Fue da la mecnica cuntica, KRno te preocupesT, Rno podemos medirloL, es #astante lgica, pero no satis.ace a la ma/ora de los espritus -umanos, Fue luc-an por comprender los detalles del mundo Fue nos rodea< Para algunas almas torturadas, la incognosci#ilidad cuntica es aHn un precio demasiado alto Fue -a/ Fue pagar< 0uestra de.ensa& esta es la Hnica teora Fue por a-ora conoMcamos Fue .unciona<

0eNton .rente a Sc-rfdinger


'a/ Fue cultivar una nueva intuicin< 0os pasamos aos enseando a los estudiantes de .sica la .sica clsica, para luego dar un giro / ensearles la teora cuntica< Los estudiantes graduados necesitan dos o ms aos para desarrollar una intuicin cuntica< ;Se espera Fue

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vosotros, a.ortunados lectores, realic9is esta pirueta en el espacio de slo un captulo<= La pregunta o#via es& cul es correcta?, la teora de 0eNton o la de Sc-rfdinger? (l so#re, por .avor< 1 el ganador esP RSc-rfdingerT La .sica de 0eNton se desarroll para las cosas grandesV no vale dentro del tomo< La teora de Sc-rfdinger se conci#i para los micro.enmenos< Sin em#argo, cuando se aplica la ecuacin de Sc-rfdinger a las situaciones macroscpicas da resultados id9nticos a la de 0eNton< Yeamos un e"emplo clsico< La Tierra da vueltas alrededor del Sol< 2n electrn da vueltas Qpor usar el vie"o lengua"e de %o-rQ alrededor de un nHcleo< Pero el electrn est o#ligado a moverse en ciertas r#itas< Le estn permitidas a la Tierra slo ciertas r#itas cunticas alrededor del Sol? 0eNton dira Fue no, Fue el planeta puede or#itar por donde Fuiera< Pero la respuesta correcta es s< Podemos aplicar la ecuacin de Sc-rfdinger al sistema TierraBSol< La ecuacin de Sc-rfdinger nos dara el usual con"unto discreto de r#itas, pero -a#ra un nHmero enorme de ellas< *l usar la ecuacin, se metera la masa de la Tierra ;en veM de la masa del electrn= en el denominador, con lo Fue el espaciamiento entre las r#itas all donde la Tierra est, es decir, a 5?@ millones de kilmetros del Sol, resultara tan peFueo Quna millon9sima de #illon9sima de centmetroQ Fue sera de -ec-o continuo< Para todos los propsitos prcticos, se llega al resultado neNtoniano de Fue todas las r#itas se permiten< uando tomas la ecuacin de Sc-rfdinger / la aplicas a los macroo#"etos, ante tus o"os se convierte enP RA . *aT ) casi< Oue +oger %oscovic-, dic-o sea de paso, Fuien con"etur en el siglo WY,,, Fue las .rmulas de 0eNton eran meras aproGimaciones Fue valan en las grandes distancias pero no so#reviviran en el micromundo< Por lo tanto, nuestros estudiantes graduados no tienen Fue tirar sus li#ros de mecnica< SuiM consigan un tra#a"o en la 0*S* o con los -icago u#s, preparando tra/ectorias de reentrada para los co-etes o tar"etas de esas Fue se levantan al a#rirlas con las #uenas / vie"as ecuaciones neNtonianas< (n la teora cuntica, el concepto de r#ita, o Fu9 -ace el electrn en el tomo o en un -aM, no es Htil< Lo Fue importa es el resultado de la medicin, / a- los m9todos cunticos slo pueden predecir la pro#a#ilidad de cualFuier resultado posi#le< Si se mide dnde est el electrn, en el tomo de -idrgeno por e"emplo, el resultado ser un nHmero, la distancia del electrn al nHcleo< 1 se -ar, no midiendo un solo electrn, sino repitiendo la medicin muc-as veces< Se o#tiene un resultado di.erente cada veM, / al .inal se di#u"a una curva Fue represente gr.icamente todos los resultados< (se gr.ico es el Fue se puede comparar con la teora< La teora no puede predecir el resultado de una medicin dada cualFuiera< (s una cuestin estadstica< Yolviendo a mi comparacin con la con.eccin de tra"es, aunFue sepamos Fue la estatura media de los alumnos de primero de la 2niversidad de -icago es de 5,C@ metros, el prGimo alumno de primero Fue entre en ella podra medir 5,8@ o 5,>?< 0o podemos predecir la estatura del prGimo alumno de primeroV slo podemos di#u"ar una especie de curva actuarial<

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Donde se vuelve .antasmagrica es al predecir el paso de una partcula por una #arrera o el tiempo Fue tarda en desintegrarse un tomo radiactivo< Preparamos muc-os monta"es id:nti%os, Disparamos un electrn de ?,@@ $eY a una #arrera de potencial de ?,?@ $eY< Predecimos Fue A? veces de cada 5@@ penetrar en ella< Pero nunca podemos estar seguros de Fu9 -ar un electrn dado< 2no la atraviesaV el siguiente, id9ntico en todos los aspectos, no< (Gperimentos id9nticos arro"an resultados di.erentes< (se es el mundo cuntico< (n la ciencia clsica insistimos en lo importante Fue es Fue se repitan los eGperimentos< (n el mundo cuntico podemos repetirlo todo menos el resultado< De la misma .orma, tomad el neutrn, Fue tiene una KsemividaL de 5@,7 minutos, lo Fue Fuiere decir Fue si se empieMa con 5<@@@ neutrones, la mitad se -a#r desintegrado en 5@,7 minutos< Pero / un neutrn dado? Puede Fue se desintegre en 7 segundos o en D6 minutos< (l momento eGacto en Fue se desintegrar es desconocido< (instein odia#a esta idea< KDios no "uega a los dados con el universoL, deca< )tros crticos decan& suponed Fue -a/, en cada neutrn o en cada electrn, un mecanismo, un muelle, una Kvaria#le ocultaL Fue -aga Fue cada neutrn sea di.erente, como los seres -umanos, Fue tam#i9n tienen una vida media< (n el caso de los seres -umanos -a/ una multitud de cosas no tan ocultas Qgenes, arterias o#struidas / cosas asQ Fue pueden en principio servir para predecir el da en Fue un individuo .allecer, eGcepcin -ec-a de ascensores Fue se caigan, los amorosos catastr.icos o un $ercedes .uera de control< La -iptesis de la varia#le oculta est en esencia re.utada por dos raMones& en todos los millones / millones de eGperimentos -ec-os con electrones no se -an mani.estado nunca, / nuevas / me"oradas teoras relativas a los eGperimentos mecanocunticos las -an descartado<

Tres cosas Fue -a/ Fue recordar so#re la mecnica cuntica


Se puede decir Fue la mecnica cuntica tiene tres cualidades destaca#les& 5= va contra la intuicinV D= .uncionaV / 7= tiene aspectos Fue la -icieron inacepta#le a los a.ines a (instein / Sc-rfdinger / Fue -an -ec-o Fue en los aos noventa sea una .uente continua de estudios< Yeamos cada una de ellas< 5 Ya contra la intuicin< La mecnica cuntica sustitu/e la continuidad por lo discreto< $eta.ricamente, no es un lFuido Fue se vierte en un vaso, sino una arena mu/ .ina< (l Mum#ido regular Fue os es el impacto de nHmeros enormes de tomos en vuestros

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tmpanos< 1 est el carcter .antasmagrico del eGperimento de la rendi"a do#le, Fue /a -emos comentado< )tro .enmeno Fue va contra la intuicin es el Ke.ecto tHnelL< 'emos -a#lado del envo de electrones -acia una #arrera de energa< La analoga clsica es -acer Fue una #ola ruede cuesta arri#a< Si se le da a la #ola el su.iciente empu"e ;energa= inicial, llegar a lo ms alto< Si la energa inicial es demasiado peFuea, la #ola volver a #a"ar< ) imaginaos una montaa rusa, el coc-e en una -ondonada entre dos su#idas terror.icas< Suponed Fue el coc-e rueda -asta la mitad de una de las su#idas / se Fueda sin .uerMa motriM< Se desliMar -acia a#a"o, su#ir casi -asta la mitad de la otra pendiente / oscilar atrs / adelante, atrapado en la -ondonada< Si pudi9semos eliminar la .riccin, el coc-e oscilara para siempre, aprisionado entre dos su#idas insupera#les< (n la teora atmica cuntica, a un sistema as se le conoce con el nom#re de Kestado ligadoL< Sin em#argo, nuestra descripcin de lo Fue les pasa a los electrones Fue se dirigen -acia una #arrera de energa o a un electrn atrapado entre dos #arreras de#e tener en cuenta las ondas pro#a#ilistas< +esulta Fue parte de la onda puede KgotearL a trav9s de la #arrera ;en los sistemas atmicos o nucleares la #arrera es una .uerMa o de tipo el9ctrico o del tipo .uerte=, / por lo tanto -a/ una pro#a#ilidad .inita de Fue la partcula atrapada apareMca .uera de la trampa< (sto no slo i#a contra la intuicin, sino Fue se consider una parado"a de orden ma/or, pues el electrn a su paso por la #arrera de#a tener una energa cin9tica negativa, lo Fue, desde el punto de vista clsico, es a#surdo< Pero cuando se desarrolla la intuicin cuntica, uno responde Fue la condicin de Fue el electrn Kest9 en el tHnelL no es o#serva#le / por lo tanto no es un pro#lema de la .sica< Lo Fue uno o#serva es Fue sale .uera< (ste .enmeno, el paso por e.ecto tHnel, se utiliM para eGplicar la radiactividad al.a< (s la #ase de un importante dispositivo electrnico, el diodo tHnel< Por .antasmagrico Fue sea, este e.ecto tHnel les es esencial a los ordenadores modernos / a otros dispositivos electrnicos< Partculas puntuales, paso por e.ecto tHnel, radiactividad, la tortura de la rendi"a do#le& todo esto contri#u/ a las nuevas intuiciones Fue los .sicos cunticos necesita#an a medida Fue .ueron desplegando su nuevo armamento intelectual a .inales de los aos veinte / durante los treinta en #usca de .enmenos ineGplicados< D Ounciona< !racias a los acontecimientos de 56D7B56DC, se comprendi el tomo< *un as, en esos das previos a los ordenadores, slo se podan analiMar adecuadamente los tomos simples Qel -idrgeno, el -elio, el litio / los tomos a ;as Fue se les -an Fuitado algunos electrones ;ioniMado=Q< Logr un gran avance Eol.gang Pauli, uno de los KwunderSinderL, Fue entendi la teora de la relatividad a los diecinueve aos /, en sus das de K-om#re de estado veteranoL, se convirti en el Ken.ant terri#leL de la .sica<

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0o se puede evitar aFu una digresin so#re Pauli< Se caracteriMa#a por su severa vara de medir / por su irasci#ilidad, / .ue la conciencia de la .sica de su 9poca< ) era, simplemente, sincero? *#ra-am Pais cuenta Fue Pauli se Fue" una veM ante 9l de las di.icultades Fue tena para encontrar un pro#lema en el Fue tra#a"ar Fue le plantease retos& KSuiM es porFue s9 demasiadoL< 0o era una #aladronada, sino el mero enunciado de un -ec-o< )s podr9is imaginar Fue era duro con los a/udantes< uando uno nuevo, "oven, Yictor Eeisskop., Fue -a#ra de ser uno de los tericos ms destacados, se present ante 9l en _uric-, Pauli le mir de arri#a a#a"o, mene la ca#eMa / murmur& K*c-, tan "oven / todava es usted desconocidoL< 2nos cuantos meses despu9s, Eeisskop. le present a Pauli un tra#a"o terico< Pauli le ec- un vistaMo / di"o& K*c-, Rno est ni eFuivocadoT L< * un posdoctorando le di"o& K0o me importa Fue piense despacio< $e importa Fue pu#liFue ms deprisa de lo Fue piensaL< 0adie esta#a a salvo de Pauli< *l recomendarle a (instein una persona como a/udante, Pauli le escri#i a aFu9l, sumergido en sus Hltimos aos en el eGotismo matemtico de su est9ril persecucin de una teora uni.icada& KSuerido (instein< (ste estudiante es #ueno, pro no capta con claridad la di.erencia entre las matemticas / la .sica< Por otra parte, a usted, Fuerido $aestro, se le -a escapado esa distincin -ace muc-oL< (se es nuestro c-ico Eol.gang< (n 56DA propuso un principio .undamental Fue eGplica#a la ta#la peridica de los elementos de $endeleev< (l pro#lema& .ormamos los tomos de los elementos Fumicos ms pesados aadiendo cargas positivas al nHcleo / electrones a los distintos estados de energa permitidos del tomo ;r#itas, en la vie"a teora cuntica=< *dnde van los electrones? Pauli enunci el Fue -a venido a llamarse principio de eGclusin de Pauli& no -a/ dos electrones Fue puedan ocupar el mismo estado cuntico< *l principio .ue una suposicin inspirada, pero, como se vera, deriva#a de una pro.unda / -ermosa simetra< Yeamos cmo -ace Santa laus, en su taller, los elementos Fumicos< Tiene Fue -acerlo #ien porFue tra#a"a para 3l, / 3l es duro< (l -idrgeno es .cil< Lleva un protn, el nHcleo< Le aade un electrn, Fue ocupa el estado de energa ms #a"o posi#leV en la vie"a teora de %o-r ;Fue aHn es Htil pictricamente=, la r#ita con el menor radio permitido< Santa no tiene Fue poner cuidadoV le #asta con de"ar caer el electrn en cualFuier parte cerca del protn, Fue /a aca#ar por KsaltarL a su estado ms #a"o o K.undamentalL, emitiendo .otones por el camino< *-ora el -elio< (nsam#la el nHcleo de -elio, Fue tiene dos cargas positivas< Por lo tanto, -a de de"ar caer dos electrones< 1 con el litio -acen .alta tres para .ormar el tomo el9ctricamente neutro< (l pro#lema es& adnde van a parar los electrones? (n el mundo cuntico, slo se permiten ciertos estados< Se acumulan todos los electrones en el .undamental, tres, cuatro, cincoP electrones? *- es donde entra

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el principio de Pauli< 0o, dice Pauli, no pueden estar dos electrones en el mismo estado cuntico< (n el -elio se 'er*ite Fue el segundo electrn se una al primero en el estado de menor energa slo si su espn va en sentido opuesto al de su compaero< uando se aade el tercer electrn, para el tomo de litio, Fueda eGcluido del nivel ms #a"o de energa / -a de ir al siguiente nivel ms #a"o< 3ste tiene un radio muc-o ma/or ;de nuevo dic-o a la manera de la teora de %o-r=, lo Fue eGplica la actividad Fumica del litio, es decir, la .acilidad con Fue emplea ese electrn solitario para com#inarse con otros tomos< Tras el litio tenemos el tomo de cuatro electrones, el #erilio, en el Fue el cuarto electrn se une al tercero en la misma KcapaL de 9ste, como se llama a los niveles de energa< * medida Fue procedemos alegremente Qel #erilio, el #oro, el car#ono, el nitrgeno, el oGgeno, el nenQ, aadimos electrones -asta Fue cada capa se llene< 0i uno ms en esa capa, dice Pauli< (mpieMa una nueva< (n pocas pala#ras, la regularidad de las propiedades / de los comportamientos Fumicos procede por completo de esta construccin cuntica por medio del principio de Pauli< 2nos decenios antes, los cient.icos se -a#an #urlado de la insistencia de $endeleev en alinear los elementos en .ilas / columnas de acuerdo con sus caractersticas< Pauli mostr Fue esa periodicidad esta#a ligada de .orma precisa a las capas / estados cunticos distintos de los electrones& en la primera capa se pueden acomodar dos, oc-o en la segunda, diecioc-o en la tercera / as sucesivamente ;D G nD=< La ta#la peridica tena, en e.ecto, un signi.icado ms pro.undo< +esumamos esta importante idea< Pauli invent una regla Fue se aplica#a <5 la manera en Fue los elementos Fumicos cam#ia#an su estructura electrnica< (sta regla eGplica las propiedades Fumicas ;gas inerte, metal activo / dems= ligndolas al nHmero de electrones / a sus estados, especialmente de los Fue estn en las capas ms eGteriores, donde es ms .cil Fue entren en contacto con otros tomos< La consecuencia ms llamativa del principio de Pauli es Fue, si se llena una capa, es imposi#le aadirle un electrn ms< La .uerMa Fue se resiste a ello es enorme< (sta es la verdadera raMn de la impenetra#ilidad de la materia< *unFue los tomos son en muc-o ms de un 66,66 por 5@@ espacio vaco, atravesar una pared me supone un aut9ntico pro#lema< Lo ms pro#a#le es Fue compartis conmigo esta .rustracin< Por Fu9? (n los slidos, donde los tomos se unen mediante complicadas atracciones el9ctricas, la imposicin de los electrones de vuestro cuerpo so#re el sistema de los tomos de la KparedL topa con la pro-i#icin de Pauli de Fue los electrones est9n demasiado "untos< 2na #ala puede penetrar en una pared porFue rompe las ligaduras entre tomos /, como un #loFueador del .Ht#ol norteamericano, de"a sitio para sus propios electrones< (l principio de Pauli desempea tam#i9n un papel crucial en sistemas

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tan peculiares / romnticos como las estrellas de neutrones / los agu"eros negros< Pero me salgo del tema< 2na veM Fue sa#emos cmo estn -ec-os los tomos, resolvemos el pro#lema de cmo se com#inan para construir mol9culas, 'D@ o 0a l, por e"emplo< Las mol9culas se .orman gracias a comple"os de .uerMas Fue actHan entre los electrones / los nHcleos de los tomos Fue se com#inan< La disposicin de los electrones en sus capas proporciona la clave para crear una mol9cula esta#le< La teora cuntica le dio a la Fumica una .irme #ase cient.ica, / la Fumica cuntica es -o/ un campo .loreciente, del Fue -an salido nuevas disciplinas, como la #iologa molecular, la ingeniera gen9tica / la medicina molecular< (n la ciencia de materiales, la teora cuntica nos sirve para eGplicar / controlar las propiedades de los metales, los aislantes, los superconductores / los semiconductores< Los semiconductores llevaron al descu#rimiento del transistor, cu/os inventores reconocen Fue toda su inspiracin les vino de la teora cuntica de los metales< 1 de ese descu#rimiento salieron los ordenadores / la microelectrnica / la revolucin en las comunicaciones / en la in.ormacin< 1 adems estn los mseres / los lseres, Fue son sistemas cunticos por completo< uando nuestras mediciones llegaron al nHcleo atmico Quna escala 5@@<@@@ veces menor Fue la del tomoQ, la teora cuntica era un instrumento esencial en ese nuevo r9gimen< (n la astro.sica, los procesos estelares producen o#"etos de lo ms peculiar& soles, gigantes ro"as, enanas #lancas, estrellas de neutrones / agu"eros negros< (l curso de la vida de estos o#"etos se #asa en la teora cuntica< Desde el punto de vista de la utilidad social, como -emos calculado, la teora cuntica da cuenta de ms del D? por 5@@ del P0% de todas las potencias industriales< Pensad solo en esto& unos .sicos europeos se o#sesionan con la manera en Fue .unciona el tomo, / sus es.uerMos aca#an por generar #illones de dlares de actividad econmica< on Fue a unos go#iernos sa#ios / prescientes se les -u#iera ocurrido poner una tasa del @,5 por 5@@ a los productos de tecnologa cuntica, destinada a la investigacin / a la educacinP (n cualFuier caso, /a lo creo Fue .unciona< 7 Tiene pro#lemas< Tienen Fue ver con la .uncin de onda ;psi, o = / lo Fue signi.ica< * pesar de su gran 9Gito prctico e intelectual, no podernos estar seguros de Fu9 signi.ica la teora cuntica< Puede Fue nuestra incomodidad sea intrnseca a la mente -umana, o FuiMs un genio aca#ar por -allar un esFuema conceptual Fue -aga .elices a todos< Si no la pod9is tragar, no os preocup9is< (stis en #uena compaa< La teora cuntica -a -ec-o in.elices a muc-os .sicos, Planck, (instein, De %roglie / Sc-rfdinger entre ellos< 'a/ una rica literatura so#re las o#"eciones a la naturaleMa pro#a#ilista de la teora cuntica< (instein dirigi la #atalla, / sus numerosos intentos ;cuesta seguirlos= de socavar las relaciones de

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incertidum#re .ueron una / otra veM des#aratados por %o-r, Fuien -a#a esta#lecido lo Fue a-ora se llama la Kinterpretacin de open-agueL de la .uncin de onda< (instein / %o-r se lo tomaron realmente en serio< (instein conce#a un eGperimento mental Fue era una .lec-a disparada al coraMn de la nueva teora cuntica, / %o-r, por lo general tras un largo .in de semana de duro tra#a"o, -alla#a el .allo en el argumento de (instein< (instein era el c-ico malo, el Fue aMuMa#a en los de#ates< omo al nio Fue crea pro#lemas en la clase de catecismo ;KSi Dios es todopoderoso, puede -acer una roca tan pesada Fue ni siFuiera 3l pueda levantarla?L=, a (instein no de"a#an de ocurrrsele parado"as de la teora cuntica< %o-r era el sacerdote Fue no de"a#a de responder a las o#"eciones de (instein< Se cuenta Fue muc-as de las discusiones tuvieron lugar durante paseos por el #osFue< $e imagino lo Fue pasa#a cuando se encontra#an con un oso enorme< %o-r saca#a inmediatamente de su moc-ila un par de Mapatillas +ee#ok Pump de 7@@ dlares / se pona a atrselas< KSu9 -aces, 0iels? Sa#es Fue no puedes correr ms Fue un oso Qle deca (instein con lgicaQ< R*-T, no tengo Fue correr ms Fue el oso, Fuerido *l#ertL, responda %o-r< KSlo tengo Fue correr ms Fue tH<L 'acia 5678 (instein -a#a aceptado a regaadientes Fue la teora cuntica descri#e correctamente todos los eGperimentos posi#les, al menos los Fue se pueden imaginar< 'iMo entonces un cam#io de marc-as / decidi Fue la mecnica cuntica no poda ser una descripcin completa del mundo, aun cuando diese correctamente la pro#a#ilidad de los distintos resultados de las mediciones< La de.ensa de %o-r .ue Fue la imper.eccin Fue preocupa#a a (instein no era un .allo de la teora, sino una cualidad del mundo en el Fue vivimos< (stos dos siguieron discutiendo so#re la mecnica cuntica en la tum#a, / esto/ completamente seguro de Fue no -an de"ado de -acerlo, a no ser Fue el KYie"oL, como (instein llama#a a Dios, por una preocupacin .uera de lugar, les -a/a Man"ado la cuestin< 'acen .alta li#ros enteros para contar el de#ate entre (instein / %o-r, pero intentar9 ilustrar el pro#lema con un e"emplo< +ecuerdo el punto principal de 'eisen#erg& nunca podr tener un 9Gito completo ningHn intento de medir a la veM dnde est una partcula / adnde va< Preparad una medicin para localiMar el tomoV a- lo tendr9is, con tanta precisin como Fueris< Preparad una medicin para ver lo deprisa Fue vaV presto, tenemos su velocidad< Pero no podemos tener las dos< La realidad Fue descu#ren esos eGperimentos depende de la estrategia Fue adopte el eGperimentador< (sta su#"etividad pone en entredic-o nuestros conceptos de causa / e.ecto tan Fueridos< Si un electrn parte del punto * / se ve Fue llega al punto %, parece KnaturalL Fue se d9 por sentado Fue tom un camino concreto entre * / %< La teora

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cuntica lo niega, / dice Fue no se puede conocer el camino< Todos los caminos son posi#les, / cada uno tiene su pro#a#ilidad< Para eGponer la imper.eccin de esta nocin de la tra/ectoria .antasma, (instein propuso un eGperimento decisivo< 0o puedo -acer "usticia a su idea, pero intentar9 de"ar claro lo esencial< Se le llama el eGperimento mental (P+, por (instein, Podolski / +osen, los tres Fue lo conci#ieron< Propusieron un eGperimento con dos partculas en el Fue el destino de cada una est ligado al de la otra< 'a/ maneras de crear un par de partculas Fue se mueven separndose entre s de .orma Fue si una tiene el espn -acia arri#a la otra lo tenga -acia a#a"o, o si una lo tiene -acia la derec-a la otra lo tenga -acia la iMFuierda< (nviamos una partcula a toda velocidad a %angkok, la otra a -icago< (instein deca& mu/ #ien, aceptemos Fue no podemos sa#er nada de una partcula -asta Fue la midamos< $idamos, pues, la partcula * en -icago / descu#ramos Fue tiene el espn -acia la derec-a< (rgo, a-ora sa#emos lo Fue respecta a la partcula %, en %angkok, cu/o espn est a punto de medirse< *ntes de la medicin de -icago, la pro#a#ilidad del espn -acia la iMFuierda / del espn -acia la derec-a es de l^D< Tras la medicin de -icago, sa#emos Fue la partcula % tiene el espn -acia la iMFuierda< Pero cmo sa#e la partcula % el resultado del eGperimento de -icago? *unFue llevase una peFuea radio, las ondas de radio via"an a la velocidad de la luM / al mensa"e le llevara un tiempo el llegar< Su9 mecanismo de comunicacin es ese, Fue ni siFuiera tiene la cortesa de via"ar a la velocidad de la luM? (instein lo llam Kaccin .antasmagrica a distanciaL< La conclusin de (P+ es Fue la Hnica manera de comprender la coneGin entre lo Fue pasa en * ;la decisin de medir en *= / el resultado de % es proporcionar ms detalles, lo Fue la mecnica cuntica no puede -acer< R*"T, grit *l#ert, la mecnica cuntica no es completa< uando (instein dio a %o-r de lleno con el (P+, -asta el tr.ico se par en open-ague mientras %o-r pondera#a el pro#lema< (instein intenta#a #urlar las relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg mediante la medicin de una partcula cmplice< Oinalmente, la r9plica de %o-r sera Fue no ca#e separar los sucesos * / %, Fue el sistema de#e incluir *, % / el o#servador Fue decide cundo se -ace una medicin< Se pens Fue esta respuesta -olstica tena ciertos ingredientes de misticismo religioso oriental / se -an escrito ;demasiados= li#ros so#re esas coneGiones< (l pro#lema es si la partcula * / el o#servador, o detector, * tienen una eGistencia einsteiniana real o si slo son unos .antasmas intermedios carentes de importancia antes de la medicin< (ste pro#lema en particular se resolvi gracias a un gran avance terico / ;Ra"T= un eGperimento #rillante< !racias a un teorema desarrollado en 568A por un terico de partculas llamado Jo-n %ell, Fued claro Fue una .orma modi.icada del eGperimento (P+ podra e.ectuarse de verdad en el la#oratorio<

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%ell conci#i un eGperimento para el Fue se predeca una cantidad di.erente de correlacin a larga distancia entre las partculas * / % dependiendo de Fue la raMn la tuviese el punto de vista de (instein o el de %o-r< (l teorema de %ell tiene casi el predicamento de una secta actual, en parte a causa de Fue ca#e en una camiseta< Por e"emplo, -a/ por lo menos un clu# de mu"eres, en Spring.ield seguramente, Fue se reHne cada "ueves por la tarde para discutir so#re 9l< Para disgusto de %ell, algunos proclamaron Fue su teorema era la Kprue#aL de Fue -a#a .enmenos paranormales / psFuicos< La idea de %ell dio lugar a una serie de eGperimentos, de los cuales el Fue ma/or 9Gito -a tenido .ue el realiMado por *lain *spect / sus colegas en 56>D en Pars< (l eGperimento midi el nHmero de veces Fue el detector * se correlaciona#a con los resultados del detector %, es decir, espn -acia la iMFuierda / espn -acia la iMFuierda, o espn -acia la derec-a / espn -acia la derec-a< (l anlisis de %o-r permita predecir esa correlacin mediante la interpretacin de %o-r de una Kteora cuntica todo lo completa Fue es posi#leL en contraposicin a la nocin de (instein de Fue tiene Fue -a#er varia#les ocultas Fue determinen la correlacin< (l eGperimento mostr claramente Fue el anlisis de %o-r era correcto / el de (instein, errneo< Se ve Fue esas correlaciones a larga distancia entre las partculas son la manera en Fue la naturaleMa actHa< Se aca# as el de#ate? (n a#soluto< 'o/ es tumultuoso< 2no de los lugares Fue ms dan Fue pensar dnde -a aparecido la .antasmagora cuntica es en la misma creacin del universo< (n la primera .ase de la creacin, el universo tena dimensiones su#atmicas / la .sica cuntica se aplica#a al universo entero< Puede Fue -a#le por la muc-edum#re de .sicos al decir Fue seguir9 investigando con los aceleradores, pero esto/ contentsimo de Fue alguien se preocupe aHn por los .undamentos conceptuales de la teora cuntica< Para los dems, Sc-rfdinger, Dirac / las ms recientes ecuaciones de la teora cuntica de campos son nuestras armas pesadas< (l camino -acia la Partcula Divina Qo al menos su arranFueQ se nos muestra a-ora mu/ claro<

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Durante el proceso incesante de avivar, / volver a avivar, el entusiasmo por la construccin del SS ;el Supercolisionador Superconductor=, visit9 la o.icina del senador %ennett Jo-nston, demcrata de Luisiana cu/o apo/o .ue importante para el destino del Supercolisionador, del Fue se espera Fue cueste oc-o mil millones de dlares< Para ser un senador de los (stados 2nidos, Jo-nston es un tipo curioso< Le gusta -a#lar de los agu"eros negros, de las distorsiones del tiempo / de otros .enmenos< uando entr9 en su despac-o, se levant tras la mesa / agit un li#ro ante mi cara< KLederman Qme rogQ, tengo Fue -acerle un montn de preguntas so#re esto<L (l li#ro era 5he 1an%ing Wu @i Masters, de !ar/ _ukav< Durante nuestra conversacin, alarg mis KFuince minutosL -asta el punto de Fue nos pasamos una -ora -a#lando de .sica< (stuve #uscando un pie, una pausa, una .rase Fue me sirviese para meter #aMa con mi perorata so#re el Supercolisionador< ;K'a#lando de protones, tengo esta mFuinaPL= Pero Jo-nston no ce"a#a< 'a#la#a de .sica sin parar< uando su secretaria de citas le interrumpi por cuarta veM, se sonri / di"o& K$ire, s9 por Fu9 -a venido< Si usted me -u#iese soltado su perorata le -a#ra prometido |-acer lo Fue pueda}< RPero esto -a sido muc-o ms divertidoT 1 -ar9 lo Fue puedaL< (n realidad, -iMo muc-o< Para m .ue un poco pertur#ador Fue este senador de los (stados 2nidos, -am#riento de conocimiento, satis.iciese su curiosidad con el li#ro de _ukav< (n los Hltimos aos -a -a#ido una lluvia de li#ros Q5he 5ao of 8h!si%s es otro e"emploQ Fue intentan eGplicar la .sica moderna a partir de la religin oriental / del misticismo< Los autores son capaces de concluir eGtasiadamente Fue todos somos parte del cosmos / Fue el cosmos es parte de nosotros< RTodos somos unoT ;Pero, ineGplica#lemente, *merican (Gpress nos pasa las .acturas por separado<= Lo Fue me preocupa#a era Fue un senador pudiese sacar algunas ideas alarmantes de esos li#ros "usto antes de Fue tuviese lugar una votacin relativa a una mFuina de oc-o mil millones de dlares o ms Fue se pondra en manos de los .sicos< Por supuesto, Jo-nston est instruido cient.icamente / conoce a muc-os cient.icos<

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(sos li#ros se inspiran por lo normal en la teora cuntica / en lo Fue -a/ en ella de in-erentemente .antasmagrico< 2no de los li#ros, del Fue no diremos el ttulo, presenta unas so#rias eGplicaciones de las relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg, del eGperimento mental de (insteinB PodolskiB+osen / del teorema de %ell, / a continuacin se lanMa a una arro#ada discusin de los via"es de LSD, los poltergeists / un ente muerto -ace muc-o, Set-, Fue comunica#a sus ideas por medio de la voM / la mano escritora de un ama de casa de (lmira, 0ueva 1ork< (s evidente Fue una de las premisas de ese li#ro, / de muc-os otros por el estilo, es Fue la teora cuntica es .antasmagrica, as Fue por Fu9 no aceptar otras materias eGtraas tam#i9n como -ec-os cient.icos? Por lo general, uno no se preocupara de li#ros as si se los encontrase en las secciones de religin, .enmenos paranormales o 'o#tergeist de las li#reras< Por desgracia, estn puestos a menudo en la categora de ciencia, pro#a#lemente porFue se usan en sus ttulos pala#ras como KcunticoL / K.sicaL< 2na parte eGcesiva de lo Fue el pH#lico lector sa#e de .sica lo sa#e por -a#er ledo esos li#ros< o"amos slo dos de ellos, los ms prominentes& 5he 5ao of 8h!si%s / 5he 1an%e Wu @i Masters, am#os pu#licados en los aos setenta< Para ser "ustos, 5ao, de Orit"o. apra, Fue tiene un doctorado por la 2niversidad de Yiena, / Wu @i, de !ar/ _ukav, Fue es un escritor, -an introducido a muc-a gente en la .sica, lo Fue es #ueno< 1 lo cierto es Fue nada malo -a/ en encontrar paralelismos entre la nueva .sica cuntica / el -induismo, el #udismo, el taosmo, el _en o, tanto da, la cocina de 'unan< apra / _ukav -an -ec-o adems muc-as cosas #ien< (n am#os li#ros no .altan #uenas pginas de .sica, lo Fue les da una sensacin de credi#ilidad< Por desgracia, los autores saltan de conceptos cient.icos slidos, #ien pro#ados, a conceptos a"enos a la .sica / -acia los cuales el puente lgico apenas si se tiene en pie o no eGiste< (n Wu @i, por e"emplo, _ukav -ace un tra#a"o eGcelente al eGplicar el .amoso eGperimento de la rendi"a do#le de T-omas 1oung< Pero su anlisis de los resultados es #astante peculiar< omo /a se -a comentado, salen patrones di.erentes de .otones ;o electrones= segHn -a/a una o dos rendi"as a#iertas, as Fue una eGperimentadora podra preguntarse& K mo sa#e la partcula cuntas rendi"as estn a#iertas?L< (sta es, claro, una .orma capric-osa de eGpresar un pro#lema de mecanismos< (l principio de incertidum#re de 'eisen#erg, nocin Fue es la #ase de la teora cuntica, dice Fue no se puede determinar por Fu9 rendi"a se cuela la partcula sin destruir el eGperimento< SegHn el curioso pero e.icaM rigor de la teora cuntica, esas preguntas no son pertinentes< Pero _ukav eGtrae un mensa"e di.erente del eGperimento de la rendi"a do#le& la partcula sa#e si -a/ una rendi"a o dos a#iertas< RLos .otones son inteligentesT (sperad, es todava me"or< K*penas si nos Fueda otra salidaV -emos de reconocer Qescri#e _ukavQ Fue los .otones, Fue son energa, parecen procesar in.ormacin / actuar en consecuencia, /, por lo tanto, por eGtrao Fue pareMca, da la impresin de Fue son orgnicos<L (s divertido, puede Fue .ilos.ico, pero nos -emos apartado de la ciencia<

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Parad"icamente, _ukav est dispuesto a atri#uirles conciencia a los .otones, pero se niega a aceptar la eGistencia de los tomos< (scri#e& KLos tomos nunca .ueron en a#soluto cosas |reales}< Los tomos son entes -ipot9ticos construidos para Fue las o#servaciones eGperimentales sean inteligi#les< 0adie, ni una sola persona, -a visto "ams un tomoL< *- sale otra veM la seora del pH#lico Fue nos Fuiere poner en apuros con la pregunta& K'a visto usted alguna veM un tomo?L< (n .avor de la seora, -a/ Fue decir Fue esta#a dispuesta a escuc-ar la respuesta< _ukav /a la -a respondido, con un no< ,ncluso literalmente est -o/ .uera de lugar< Desde Fue se pu#lic su li#ro, son muc-os los Fue -an visto tomos gracias al microscopio de #arrido por e.ecto tHnel, Fue toma #ellas imgenes de estos peFueos c-ismes< (n cuanto a apra, es muc-o ms inteligente / "uega a dos #ara"as en sus apuestas / con su lengua"e, pero, en lo esencial, tampoco es cre/ente< ,nsiste en Fue Kla simple imagen mecanicista de los ladrillos con Fue se constru/en las cosasL de#era a#andonarse< * partir de una descripcin raMona#le de la mecnica cuntica, constru/e unas ela#oradas ampliaciones de la misma carentes de la menor comprensin de la delicadeMa con Fue se entrelaMan el eGperimento / la teora / -asta Fu9 punto -a -a#ido sangre, sudor / lgrimas en cada penoso avance< Si la descuidada .alta de seriedad de estos autores carece de inter9s para m, los verdaderos c-arlatanes -acen Fue me desconecte< (n realidad, Tao / Eu Li constitu/en un nivel medio relativamente respeta#le entre los li#ros cient.icos #uenos / el sector luntico de timadores, c-arlatanes / locos< (sta gente te garantiMa la vida eterna si no comes otra cosa Fue races de MumaFue< Te dan prue#as de primera de mano de la visita de eGtraterrestres< Sacan a la luM la .alacia de la relatividad en .avor de una versin sumeria del *lmanaFue del !ran"ero< (scri#en para el /ew NorS In(uirer / contri#u/en al correo delirante Fue todo cient.ico destacado reci#e< La ma/ora de estas personas son ino.ensivas, como la mu"er de setenta aos de edad Fue me conta#a, en oc-o pginas de apretada caligra.a, la conversacin Fue tuvo con unos peFueos visitantes verdes del espacio< Pero no todos son ino.ensivos< 2na secretaria de la revista 8h!si%a# 4eview .ue asesinada a tiros por un -om#re al Fue se le rec-aM un artculo inco-erente< Lo importante, creo, es esto& todas las disciplinas, todo campo de actividad, tienen un Korden esta#lecidoL, sea la colectividad de los pro.esores de .sicas de cierta edad de las universidades prestigiosas, los magnates del negocio de las comidas rpidas, los dirigentes de la *sociacin 0orteamericana de la *#ogaca o los vie"os "e.es de la )rden Oraternal de los Tra#a"adores Postales< (n ciencia, el camino del progreso es ms rpido cuando se derri#a a los gigantes< ;Sa#a Fue me saldra de todo esto una #uena met.ora meMclada<= Por lo tanto, se #uscan con celo iconoclastas / re#eldes con #om#as ;intelectuales=V -asta el propio r9gimen cient.ico los #usca< Por supuesto, a ningHn terico le divierte Fue tiren su teora a lo #asuraV algunos -asta pueden reaccionar Q momentnea, instintivamente, como un r9gimen poltico ante una re#elin< Pero la tradicin del derrocamiento est demasiado enraiMada<

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*limentar / premiar al "oven / creativo es una o#ligacin sagrada del r9gimen cient.ico< ;Lo ms triste Fue te pueden decir de .ulano de tal es Fue no -asta con ser "oven<= (sta leccin moral QFue de#emos mantenernos a#iertos a lo "oven, lo -eterodoGo / lo re#eldeQ de"a un resFuicio pura los c-arlatanes / los descarriados, Fue pueden -acer presa en los periodistas / editores Q/ otros responsa#les de los medios de comunicacinQ descuidados / cient.icamente anal.a#etos< *lgunos timadores -an tenido nota#le 9Gito, como el mago israel 2ri !eller o el escritor ,mmanuel Yelikovsk/, incluso ciertos doctores en ciencias ;un doctorado es aHn una garanta de la verdad menor Fue un premio 0o#el= Fue -an promovido cosas tan .uera de Fuicio como las Kmanos Fue venL, la KpsicoFuinesiaL, la Kciencia de la creacinL, la KpoliaguaL, la K.usin .raL / tantas otras ideas .raudulentas< Lo usual es Fue se diga Fue la verdad revelada est siendo suprimida por el acomodado r9gimen, Fue Fuiere as preservar el statu Fuo con todos sus derec-os / privilegios< Sin duda, eso puede pasar< Pero en nuestra disciplina, -asta los miem#ros del orden esta#lecido -acen campaa contra el r9gimen< 0uestro santo patrn, +ic-ard Oe/nman, en el ensa/o KSu9 es la ciencia?L, -aca al estudiante esta admonicin& K*prende de la ciencia Fue de#es dudar de los eGpertos< P La ciencia es la creencia en la ignorancia de los eGpertosL< 1 ms adelante& K ada generacin Fue descu#re algo a partir de su eGperiencia de#e transmitirlo, pero de#e transmitirlo guardando un delicado eFuili#rio entre el respeto / la .alta de respeto, para Fue la raMaP no imponga con demasiada rigideM sus errores a sus "venes, sino Fue transmita "unto a la sa#idura acumulada la sa#idura de Fue FuiM no sea tal sa#iduraL< (ste elocuente pasa"e eGpresa la educacin Fue todos los Fue la#oramos en el viedo de la ciencia tenemos pro.undamente im#uida< Por supuesto, no todos los cient.icos pueden reunir la agudeMa crtica, la meMcla de pasin / percepcin Fue Oe/nman era capaM de ponerle a un pro#lema& (so es lo Fue di.erencia a los cient.icos, / tam#i9n es verdad Fue muc-os grandes cient.icos se toman a s mismos demasiado en serio< Se ven entonces lastrados a la -ora de aplicar su capacidad crtica a su propio tra#a"o o, lo Fue es peor todava, al tra#a"o de los c-icos Fue les estn poniendo en la estacada< 0o -a/ especialidad per.ecta< Pero lo Fue raras veces entienden los pro.anos es lo presta, ansiosa, desesperadamente Fue la comunidad cient.ica de una disciplina dada le a#re los #raMos al iconoclasta intelectualP si 9l o ella tienen lo Fue -ace .alta< (n todo esto lo trgico no son los escritores pseudocient.icos c-apuceros, ni el vendedor de seguros de Eic-ita Fue sa#e eGactamente dnde se eFuivoc (instein / pu#lica su propio li#ro al respecto, ni el timador Fue dir lo Fue sea por ganar unos duros, los !eller o los Yelikovsk/< Lo trgico es el dao Fue se le -ace al pH#lico comHn, cr9dulo / cient.icamente anal.a#eto, a Fuien con tanta .acilidad se le toma el pelo< (se pH#lico construir pirmides, pagar una .ortuna por in/ecciones de glndula de mono, mascar -uesos de al#aricoFue, ir adonde sea / -ar lo Fue sea tras los pasos del c-arlatn de .eria Fue,

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-a#iendo progresado de la trasera de un carromato a la -ora punta de un canal de televisin, vender lenitivos aHn ms escandalosos en el nom#re de la KcienciaL< Por Fu9 somos, / me re.iero a nosotros, el pH#lico, tan vulnera#les? 2na respuesta posi#le es Fue los pro.anos se sienten incmodos con la ciencia, porFue la manera en Fue se desenvuelve / progresa no les es .amiliar< (l pH#lico ve la ciencia como un edi.icio monoltico de reglas / creencias in.leGi#les, / si los cient.icos Qgracias al retrato Fue o.recen los meditas de ellos como envarados ratones de #i#lioteca de #ata #lancaQ como unos plHm#eos, vetustos, esclerticos de.ensores del statu Fuo< (n verdad, la ciencia es algo muc-o ms .leGi#le< La ciencia no tiene Fue ver con el statu Fuo< La ciencia tiene Fue ver con la revolucin<

(l rumor de la revolucin
La teora cuntica es un #lanco .cil para los escritores Fue la declaran a.n a alguna .orma de religin o misticismo< Se suele pintar a menudo a la .sica clsica neNtoniana como segura, lgica, intuitiva< 1 la teora cuntica, contraria a la intuicin, .antasmagrica, viene / la KreemplaMaL< uesta entenderla< (s amenaMadora< 2na solucin Qla solucin de algunos de los li#ros Fue se -an comentado antesQ es pensar en la .sica cuntica como si .uese una religin< Por Fu9 no considerarla una .orma del -induismo ;o del #udismo, etc<=? De esa manera podemos, simplemente, a#andonar la lgica por completo< )tra va es pensar en la teora cuntica como, #ueno, una ciencia< 1 no de"arse engaar por esa idea de Fue KreemplaMaL a lo Fue vino antes< La ciencia no tira por la ventana ideas Fue tienen cientos de aos, por capric-o, so#re todo si esas ideas -an .uncionado< $erece la pena -acer aFu una #reve digresin, para eGplorar cmo suceden las revoluciones en la .sica< La nueva .sica no tiene por Fu9, necesariamente, tomar al asalto a la vie"a< Las revoluciones tienden en la ciencia a e"ecutarse conservadoramente / #uscndole el ma/or rendimiento a lo Fue cuestan< SuiM tengan consecuencias .ilos.icas anonadantes, / puede Fue pareMca Fue a#andonan lo Fue se da#a por sa#ido acerca de la manera en Fue el mundo actHa< Pero lo Fue en realidad pasa es Fue el dogma esta#lecido se eGtiende a un nuevo dominio< Pensad en *rFumedes, de la !recia antigua< (n el ao 5@@ a< < resumi los principios de la esttica / de la -idrosttica< La esttica es el estudio de la esta#ilidad de las estructuras, de las escaleras, los puentes / los arcos, por e"emplo, de cosas -a#itualmente Fue el -om#re -a conce#ido para sentirse ms a gusto< La o#ra de *rFumedes so#re la -idrosttica tena Fue ver con los lFuidos / con Fu9 .lota / Fu9 se -unde, con Fu9 cosas .lotan de pie / cules se tum#an, con los principios de la

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.lota#ilidad / por Fu9 uno grita KR(urekaTL en la #aera, / ms cosas< (stos pro#lemas / el tratamiento Fue *rFumedes les dio son -o/ tan vlidos como -ace dos mil aos< (n 58@@ !alileo eGamin las le/es de la esttica / de la -idrosttica, pero eGtendi sus mediciones a los o#"etos en movimiento, a los o#"etos Fue ruedan por los planos inclinados, a las #olas Fue se de"an caer desde una torre, a las cuerdas de laHd, tensadas por pesos, Fue oscila#an de un lado a otro en el taller de su padre< La o#ra de !alileo inclua en s la de *rFumedes, pero eGplica#a muc-o ms< 'asta eGplica#a las caractersticas de la super.icie de la Luna / de las lunas de JHpiter< !alileo no torn al asalto a *rFumedes< Lo englo#< Si -emos de representar gr.icamente su o#ra, sera algo parecido a esto&

0eNton lleg muc-o ms le"os Fue !alileo< *l aadir la causacin, pudo eGaminar el sistema solar / las mareas diurnas< La sntesis de 0eNton inclu/ nuevas mediciones del movimiento de los planetas / de sus lunas< 0ada -a#a en la revolucin neNtoniana Fue arro"ase duda alguna so#re las contri#uciones de !alileo o *rFumedes, pero eGtendi las regiones del universo Fue Fueda#an su"etas a esa gran sntesis<

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(n los siglos WY,,, / W,W, los cient.icos empeMaron a estudiar un .enmeno Fue esta#a ms all de la eGperiencia -umana normal< (Gcepcin -ec-a de los amedrentadores relmpagos, si se Fuera estudiar un .enmeno el9ctrico -a#a Fue prepararlo ;lo mismo Fue algunas partculas -an de ser K.a#ricadasL en los aceleradores=< La electricidad era entonces tan eGtica como los Fuarks -o/< Lentamente, las corrientes / los volta"es, los campos el9ctricos / magn9ticos .ueron siendo conocidos e incluso controlados< James $aGNell eGtendi / codi.ic las le/es de la electricidad / del magnetismo< * medida Fue $aGNell, / luego 'einric'ertM, / luego !uglielmo $arconi, / luego -arles SteinmetM, / luego muc-os otros dieron utilidad a esas ideas, el entorno -umano .ue cam#iando< La electricidad nos rodea, las comunicaciones vi#ran en el aire Fue respiramos< Pero el respeto de $aGNell por todos los Fue le precedieron no tena Fuie#ras<

'a#a algo ms all de $aGNell / 0eNton o no? (instein centr su atencin en el #orde del universo neNtoniano< Sus ideas conceptuales .ueron ms -ondasV le preocuparon algunos aspectos de las suposiciones de !alileo / 0eNton / ocasionalmente le llevaron a especular con nuevas premisas< 0o o#stante, el dominio de sus { o#servaciones inclua cosas Fue se movan a velocidad considera#le< Tales .enmenos eran considerados irrelevantes por los o#servadores anteriores al siglo WW, pero como los seres -umanos eGamina#an los tomos, idea#an ingenios nucleares / empeMa#an a considerar los acontecimientos acaecidos en los primeros momentos de la eGistencia del universo, las o#servaciones de (instein adFuirieron relevancia<

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La teora de la gravedad de (instein .ue tam#i9n ms all Fue la de 0eNtonV a#arca#a la dinmica del universo ;0eNton crea en un universo esttico= / su eGpansin a partir de un cataclismo inicial< Pero cuando se dirigen las ecuaciones de (instein al universo neNtoniano, dan resultados neNtonianos< Pues /a tenemos todo el pastel, no? R0oT Todava tenamos Fue mirar en el tomo, / cuando lo -icimos, nos -icieron .alta conceptos Fue i#an muc-o ms all de 0eNton ;/ Fue .ueron inacepta#les para (instein=, Fue eGtendieron el mundo -asta el tomo, el nHcleo /, por lo Fue sa#emos, aHn ms all< ;Dentro?= 0os -aca .alta la .sica cuntica< )tra veM, nada -a#a en la revolucin cuntica Fue retirase a *rFumedes, pusiese en almoneda a !alileo, empalase a 0eNton o #a"ase de su pedestal a la relatividad de (instein< (n veM de eso, se -a#a vislum#rado un nuevo dominio, se -a#an encontrado nuevos .enmenos< Se vio Fue la ciencia de 0eNton era inadecuada, / al llegar el momento se descu#ri una nueva sntesis<

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+ecordad Fue en el captulo ? di"imos Fue la ecuacin de Sc-rfdinger se cre para los electrones / otras partculas, pero Fue al aplicarla a las pelotas de #9is#ol / a otros o#"etos grandes se trans.orma ante nuestros o"os en la A . *a de 0eNton, o casi< La ecuacin de Dirac, la Fue predi"o la antimateria, .ue un Kre.inamientoL de la ecuacin de Sc-rfdinger, conce#ida para tratar los electrones KrpidosL Fue se muevan a una .raccin considera#le de la velocidad de la luM< Sin em#argo, cuando la ecuacin de Dirac se aplica a los electrones Fue se mueven despacio, saleP la ecuacin de Sc-rfdinger, slo Fue mgicamente revisada de .orma Fue inclu/e el espn del electrn< Pero arrum#ar a 0eNton? (n a#soluto< Si esta marc-a del progreso suena maravillosamente e.iciente, merece la pena sealar Fue genera tam#i9n una #uena cantidad de desec-os< uando a#rimos nuevas reas a la o#servacin con nuestras invenciones / nuestra indoma#le curiosidad ;/ cantidad de a/udas .ederales a la investigacin=, los datos suelen dar lugar a una cornucopia de ideas, teoras / sugerencias, la ma/or parte de las cuales son errneas< (n el duelo por el control de la .rontera -a/, por lo Fue se re.iere a los conceptos, slo un ganador< Los perdedores se desvanecen en la ceniMa de las notas a pie de pgina de la -istoria< mo ocurre una revolucin? Durante cualFuier periodo de tranFuilidad intelectual, como el Fue -u#o a .inales del siglo W,W, siempre eGiste un con"unto de .enmenos Fue Kno se -an eGplicado todavaL< Los cient.icos eGperimentales tienen la esperanMa de Fue sus o#servaciones maten la teora reinanteV entonces una teora me"or tomar su lugar / se crearn nuevas reputaciones< Lo ms corriente es Fue las mediciones sean errneas o Fue un uso inteligente de la teora eGpliFue los datos< Pero no siempre es as< omo -a/ siempre tres posi#ilidades Q5= los

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datos son errneos, D= la teora vie"a aguanta, / 7= -ace .alta una teora nuevaQ, el eGperimento -ace de la ciencia un o.icio vivo< 2na revolucin eGtiende el dominio de la ciencia, / puede Fue in.lu/a adems pro.undamente en nuestra concepcin del mundo< 2n e"emplo& 0eNton cre no slo la le/ universal de la gravitacin, sino tam#i9n una .iloso.a determinista Fue -iMo Fue los telogos le diesen a Dios un papel nuevo< Las reglas neNtonianas esta#lecieron las ecuaciones matemticas Fue determina#an el .uturo de cualFuier sistema si se conocan las condiciones iniciales< Por el contrario, la .sica cuntica, aplica#le al mundo atmico, suaviMa la concepcin determinista / permite a los sucesos atmicos individuales los placeres de la incertidum#re< (n realidad, los desarrollos posteriores indican Fue incluso .uera del mundo su#atmico el orden determinista neNtoniano es una idealiMacin eGcesiva< Las comple"idades Fue componen el mundo macroscpico prevalecen -asta tal punto en muc-os sistemas, Fue el cam#io ms insigni.icante en las condiciones iniciales produce cam#ios enormes en el resultado< Sistemas tan simples como el agua Fue .lu/e por una cuesta a#a"o o un par de p9ndulos oscilantes eG-i#irn un comportamiento KcaticoL< La ciencia de la dinmica no lineal, o KcaosL, nos dice Fue el mundo real no es tan determinista como antes se pensa#a< Lo Fue no Fuiere decir Fue la ciencia / las religiones orientales -a/an descu#ierto de pronto Fue tienen muc-o en comHn< (n cualFuier caso, si las met.oras religiosas o.recidas por los autores de los teGtos Fue comparan la nueva .sica con el misticismo oriental os a/udan, de una .orma u otra, a apreciar las revoluciones modernas de la .sica, entonces no dud9is en usarlas< Pero las met.oras slo son met.oras< Son mapas #urdos< 1 tomando prestado un vie"o dic-o& no con.undis nunca el mapa con el territorio< La .sica no es una religin< Si lo .uese, nos sera muc-o ms .cil conseguir dinero<

8 Los aceleradores& estrellan tomos, no?

/A1O4

"OC/ 8AE5O4 : BCa! a#go (ue tenga a#guna re#a%i)n %on #as es'eranzas (ue sus%ita este a%e#erador ! (ue, de una for*a o de otra, afe%te a #a seguridad de este 'a$s?

4O6

45

4, WI@EO/: /o, se?or, /o #o %reo,

8AE5O4 : B/ada en abso#uto? WI@EO/: /ada en abso#uto, 8AE5O4 : B3are%e de i*'ortan%ia en #o (ue a e##a se refiere? WI@EO/: E)#o tiene (ue ver %on e# res'eto %on (ue nos *ira*os unos a otros, #a dignidad de #os ho*bres, nuestro a*or 'or #a %u#tura, 5iene (ue ver %on: Bso*os buenos 'intores, buenos es%u#tores, grandes 'oetas? Me refiero a todas #as %osas (ue rea#*ente venera*os ! honra*os en nuestro 'a$s ! (ue e0%itan nuestro 'atriotis*o, /o tiene nada (ue ver dire%ta*ente %on #a defensa de nuestro 'a$s sa#vo (ue ha%e (ue *erez%a #a 'ena defender#o, Tenemos una tradicin en el Oermila#< ada primero de "unio, llueva o -aga sol, a las siete de la maana se invita a la plantilla a correr los ms de seis kilmetros alrededor del anillo principal del acelerador por la carretera de la super.icie, Fue sirve adems de pista de "ogging< orremos siempre en la direccin en Fue se aceleran los antiprotones< $i Hltimo tiempo o.icioso alrededor del anillo .ue de 7> minutos< (l actual director del Oermila#, mi sucesor Jo-n Peoples, comunic, el primer verano Fue ocup el puesto, Fue invita#a a la plantilla a correr el 5 de "unio con Kun director ms "oven / Fue corre msL< orrer, corra ms, pero ninguno de

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nosotros es lo su.icientemente rpido para #atir a los antiprotones< ompletan el circuito en unas DD millon9simas de segundo, lo Fue Fuiere decir Fue cada antiprotn me do#la unos cien millones de veces< La plantilla del Oermila# sigue siendo -umillada por los antiprotones< Pero vamos a la parV .uimos nosotros los Fue diseamos los eGperimentos< onducimos a los antiprotones a Fue c-oFuen de .rente contra los protones Fue corren "usto a la misma velocidad en direccin contraria< (l proceso de conseguir Fue las partculas c-oFuen es la esencia de este captulo< (l eGamen de los aceleradores Fue vamos a -acer ser un poco un desvo< 'emos corrido a lo largo de siglos de progreso cient.ico como un camin sin .renos< Ya/amos un poco ms despacio< 0o vamos a -a#lar aFu tanto de descu#rimientos, ni de .sicos siFuiera, como de mFuinas< Los instrumentos estn unidos insepara#lemente al progreso cient.ico, del plano inclinado de !alileo a la cmara de c-ispas de +ut-er.ord< *-ora, un instrumento ocupa el escenario central< 0o se puede entender la .sica de las Hltimas d9cadas si no se conoce la naturaleMa de los aceleradores / la serie de detectores Fue los acompaan, los instrumentos dominantes en la especialidad durante los Hltimos cuarenta aos< *l aprender so#re los aceleradores, aprendemos adems muc-a .sica, pues esta mFuina incorpora muc-os principios Fue los .sicos -an per.eccionado gracias a siglos de tra#a"o< * veces pienso en la torre de Pisa como si -u#iera sido el primer acelerador de partculas, un acelerador ;casi= vertical Fue !alileo utiliM en sus estudios< Pero la -istoria verdadera empieMa muc-o ms tarde< (l desarrollo del acelerador dimana de nuestro deseo de llegar -asta el tomo< De"ando aparte a !alileo, la -istoria empieMa con (rnest +ut-er.ord / sus alumnos, Fue se convirtieron en maestros del arte de sacar provec-o de la partcula al.a para eGplorar el tomo< La partcula al.a es un regalo< uando un material radiactivo por naturaleMa se desintegra espontneamente, lanMa estas partculas pesadas / de gran energa< La energa caracterstica de una partcula al.a es de ? millones de electronvoltios< 2n electronvoltio ;eY= es la cantidad de energa Fue un solo electrn reci#ira si cruMase desde la carcasa ;negativa= de la pila de 5 voltio de una linterna a su polo positivo< uando -a/is terminado los dos captulos siguientes, el electronvoltio os ser tan .amiliar como el centmetro, la calora o el mega#/te< (stas son cuatro a#reviaturas Fue de#erais conocer antes de seguir adelante&
XeY& mil electronvoltios ;X de kilo= $eY& un milln de electronvoltios ;$ de mega= !eY& mil millones de electronvoltios ;! de giga= TeY& #illn de electronvoltios ;T de tera=

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$s all del TeY recurrimos a la notacin de potencias de dieM& 5@5D eY es un TeY< La tecnologa previsi#le no pasa de 5@ 5A, / a- entramos en el dominio de las partculas de los ra/os csmicos, Fue #om#ardean la Tierra desde el espacio eGterior< (l nHmero de partculas de los ra/os csmicos es peFueo, pero sus energas pueden tornar cualFuier valor -asta 5@D5 eY< (n la .sica de partculas, ? $eY no es muc-oV las al.as de +ut-er.ord a duras penas rompan los nHcleos de los tomos de nitrgeno en las Fue FuiM .ueron las primeras colisiones nucleares deli#eradas< 1 de ellas slo salieron vislum#res tentadores de lo Fue -a#a Fue descu#rir< La teora cuntica nos dice Fue cuanto menor sea el o#"eto Fue se estudia, ms energa -ace .altaV es como a.ilar el cuc-illo de Demcrito< Para partir e.icaMmente el nHcleo necesitamos energas de muc-as decenas o incluso cientos de $eY< uanto ma/ores sean, me"or<

Se le va ocurriendo a Dios todo esto so#re la marc-a?


2na digresin .ilos.ica< omo contar9, los cient.icos de partculas i#an constru/endo tan contentos aceleradores cada veM ms poderosos por todas las raMones por las Fue cualFuiera de nosotros, sapiens, -acemos algo& la curiosidad, el ego, el poder, la avaricia, la am#icinP $u/ a menudo, unos cuantos, en Fuieta contemplacin ante una cerveMa, le daremos vueltas a la cuestin de si el mismsimo Dios sa#e Fu9 producir nuestra prGima mFuina ;por e"emplo, el KmonstruoL de 7@ !eY Fue en 56?6 esta#a a punto de terminarse en %rook-aven=< 0o estaremos acaso inventndonos nuestros propios pro#lemas al conseguir esas nuevas, inauditas energas? Dios, en Su inseguridad, mira por encima del -om#ro de !ell$ann o Oe/nman u otros de Sus tericos .avoritos para descu#rir Fu9 -a/ Fue -acer a esas energas gigantescas? onvoca a un comit9 de ngeles residentes Q+a# 0eNton, (instein, $aGNellQ con el o#"eto de Fue le indiFuen Fu9 -a/ Fue -acer a los 7@ !eY? La #rusFuedad de la -istoria de la teora da de veM en cuando alas a este punto de vista, como si a Dios se le ocurriesen las cosas a medida Fue nosotros vamos -acia adelante< Sin em#argo, el progreso en la astro.sica / en la investigacin de los ra/os csmicos nos certi.ica enseguida Fue eso no es ms Fue una tontera Kdel viernes por la noc-e antes del sa##at-L< 0uestros colegas Fue miran -acia arri#a nos dicen con seguridad Fue al universo s le importan muc-o los 7@ !eY, los 7@@ !eY, -asta los 7<@@@ millones de !eY< (l espacio es #arrido por partculas de energas astronmicas ;Ru.T=, / lo Fue -o/ es un acontecimiento raro, eGtico en un punto de colisin in.initesimal de Long ,sland o %atavia o Tsuku#a era, nada ms -a#er nacido el universo, ordinario, cotidiano, uno entre tantos< 1 a-ora volvamos a las mFuinas<

Los aceleradores& estrellan tomos, no?

D@@

Por Fu9 tanta energa?


(l acelerador ms potente Fue eGiste -o/, el Tevatrn del Oermila#, produce colisiones a unos D TeY o A@@<@@@ veces la energa Fue se crea#a en las colisiones de las partculas al.a de +ut-er.ord< (l Supercolisionador Superconductor, aHn por construir, se -a conce#ido para Fue opere a unos A@ TeY< A@ TeY suena como si .uese muc-sima energa, / de -ec-o lo es cuando se invierte en una sola colisin de dos partculas< Pero de#eramos poner esto en perspectiva< uando encendemos una cerilla, participan unos 5@D5 tomos en la reaccin, / cada proceso li#era unos 5@ eY, as Fue le energa total es aproGimadamente 5@DD eY, o unos 5@<@@@ millones de TeY< (n el Supercolisionador -a#r 5@@ millones de colisiones por segundo, cada una de las cuales li#erar A@ TeY, lo Fue da un total de unos A<@@@ millones de TeY, Runa cantidad no mu/ distinta de la energa Fue se li#era al encender una cerillaT Pero la clave es Fue la energa se concentra en unas pocas partculas / no en los #illones / #illones / #illones de partculas Fue -a/ en una piMca de materia visi#le< Podemos ver todo el comple"o del acelerador Qde la estacin de energa alimentada con petrleo, pasando por las lneas de energa el9ctrica, al la#oratorio donde los trans.ormadores llevan la energa el9ctrica a los imanes / las cavidades de radio.recuenciaQ como un gigantesco dispositivo Fue concentra, con una e.iciencia #a"sima, la energa Fumica del petrleo en unos insigni.icantes mil millones o as de protones por segundo< Si la cantidad macroscpica de petrleo se calentase -asta Fue cada uno de los tomos Fue la constitu/en tuviese A@ TeY, la temperatura sera de A G 5@5C grados, A@@<@@@ #illones de grados en la escala Xelvin< Los tomos se derretiran en los Fuarks Fue los .orman< (se era el estado del universo entero menos de una mil #illon9sima de segundo tras la creacin< (ntonces, Fu9 -acemos con toda esa energa? La teora cuntica eGige Fue, para estudiar cosas cada veM menores, los aceleradores sean cada veM ms potentes< (sta es una ta#la de la energa aproGimada Fue -ace .alta para descerra"ar varias estructuras interesantes&
(nerga ;aproGimada= @,5 eY 5,@ eY 5<@@@ eY 5 $eY 5@@ $eY 5 !eY 5@ !eY 5@@ !eY 5@ TeY Tamao de la estructura $ol9cula, tomo grande, 5@Q> metros stomo, 5@Q6 m +egin atmica central, 5@Q55 m 0Hcleo gordo, 5@Q5A m +egin central del nHcleo, 5@Q5? m 0eutrn o protn, 5@Q58 m (.ectos de Fuark, 5@Q5C m (.ectos de Fuark, 5@Q5> m ;con ms detalle= Partcula Divina, 5@QD@ m

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)#servad lo predeci#lemente Fue la energa necesaria aumenta a medida Fue el tamao disminu/e< )#servad, adems, Fue para estudiar los tomos slo -ace .alta 5 eY, pero se necesitan 5@<@@@ trillones de eY para empeMar a estudiar los Fuarks< Los aceleradores son como los microscopios Fue utiliMan los #ilogos, slo Fue para estudiar cosas muc-simo menores< Los microscopios corrientes iluminan con luM la estructura de, digamos, los gl#ulos ro"os de la sangre< Los microscopios electrnicos, tan Fueridos por los caMadores de micro#ios, son ms poderosos precisamente porFue los electrones tienen ma/or energa Fue la luM del microscopio ptico< !racias a las longitudes de onda ms cortas de los electrones, los #ilogos pueden KverL / estudiar< (s la longitud de onda del o#"eto Fue #om#ardea la Fue determina el tamao de lo Fue podemos KverL / estudiar< (n la teora cuntica sa#emos Fue a medida Fue la longitud de onda se -ace ms corta la energa aumentaV nuestra ta#la no -ace otra cosa Fue demostrar esa coneGin< (n 56DC, +ut-er.ord, en un discurso dado en la +o/al Societ/ %ritnica, eGpres su esperanMa de Fue un da los cient.icos -allasen una .orma de acelerar las partculas cargadas -asta energas ma/ores Fue las proporcionadas por la desintegracin radiactiva< Previ Fue se inventaran mFuinas capaces de generar muc-os millones de voltios< 'a#a, aparte de la pura energa, una raMn para construir mFuinas as< * los .sicos les -aca .alta disparar un nHmero ma/or de pro/ectiles a un #lanco dado< Las .uentes de partculas al.a Fue proporciona la naturaleMa no eran precisamente #o/antes& se podan dirigir -acia un #lanco de un centmetro cuadrado menos de un milln de partculas por segundo< 2n milln parece muc-o, pero los nHcleos ocupan slo una cent9sima de una millon9sima del rea del #lanco< 'acen .alta al menos mil veces ms partculas aceleradas ;5<@@@ millones= /, como /a se -a dic-o, muc-a ms energa, muc-os millones de voltios ;los .sicos no esta#an seguros de cuntos=, para sondear el nHcleo< * .inales de los aos veinte, esta tarea pareca poco menos Fue imponente, pero los .sicos de muc-os la#oratorios se pusieron a tra#a"ar en el pro#lema< * partir de a- vino una carrera -acia la creacin de mFuinas Fue acelerasen el enorme nHmero de partculas reFuerido -asta al menos un milln de voltios< *ntes de eGaminar los avances de la t9cnica de los aceleradores, de#eramos -a#lar de algunos conceptos #sicos<

(l -ueco
0o es di.cil eGplicar la .sica de la aceleracin de partculas ;Rprestad atencinT=< onectad los #ornes de una #atera Die'ard a dos placas metlicas ;las llamaremos terminales=, separadas, por e"emplo, unos treinta centmetros< * este monta"e se le llama el -ueco< (ncerrad los dos terminales en un recipiente del Fue se -a/a eGtrado el aire< )rganiMad el

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eFuipo de .orma Fue una partcula cargada el9ctricamente Qlos electrones / los protones son los pro/ectiles primariosQ pueda moverse con li#ertad a trav9s del -ueco< 2n electrn, con su carga negativa, correr satis.ec-o -acia el terminal positivo / ganar una energa de ;mirad la etiFueta de la #atera= 5D eY< (l -ueco, pues, produce una aceleracin< Si el terminal metlico positivo es una re"illa en veM de una placa slida, la ma/ora de los electrones lo atravesarn / se crear un -aM directo de electrones de 5D eY< *-ora #ien, un electronvoltio es una unidad de energa peFuesima< Lo Fue -ace .alta es una #atera de 5<@@@ millones de voltios, pero Sears no tra#a"a ese artculo< Para conseguir grandes volta"es es necesario ir ms all de los dispositivos Fumicos< Pero no importa lo grande Fue sea un aceleradorV -a#lemos de un ockcro.tB Ealton de los aos veinte o del Supercolisionador de >C kilmetros de circun.erencia, el mecanismo #sico es el mismo& el -ueco a trav9s del cual las partculas ganan energa< (l acelerador toma partculas normales, respetuosas de la le/, / les da una energa eGtra< De dnde sacamos las partculas? Los electrones son .ciles de o#tener< alentamos un ca#le -asta la incandescencia / los electrones manan< Tampoco cuesta conseguir los protones< (l protn es el nHcleo del tomo de -idrgeno ;los nHcleos de -idrgeno no tienen neutrones=, as Fue lo Hnico Fue -ace .alta es gas -idrgeno del Fue est a la venta< Se pueden acelerar otras partculas, pero tienen Fue ser esta#les Qes decir, sus vidas medias -an de ser largasQ porFue el proceso de aceleracin lleva tiempo< 1 -an de tener carga el9ctrica, pues est claro Fue el -ueco no .unciona con una partcula neutra< Los candidatos principales a ser acelerados son los protones, los antiprotones, los electrones / los positrones ;los antielectrones=< Tam#i9n se pueden acelerar nHcleos ms pesados, los deuterones / las partculas al.a, por e"emploV tienen usos especiales< 2na mFuina inusual Fue se est constru/endo en Long ,sland, 0ueva 1ork, acelerar los nHcleos de uranio -asta miles de millones de electrn volts<

(l ponderador
Su9 -ace el proceso de aceleracin? La respuesta sencilla, pero incompleta, es Fue acelera a las a.ortunadas partculas< (n los primeros tiempos de los aceleradores, esta eGplicacin .uncion mu/ #ien< 2na descripcin me"or es Fue eleva la energ$a de las partculas< * medida Fue los aceleradores se -icieron ms poderosos, pronto consiguieron velocidades cercanas a la suprema& la de la luM< La teora de la relatividad especial de (instein de 56@? a.irma Fue nada puede via"ar ms deprisa Fue la luM< * causa de la relatividad, el concepto de KvelocidadL no es mu/ Htil< Por e"emplo, una mFuina podra acelerar los protones a, digamos, el 66 por 5@@ de la velocidad de la luM, / una muc-o ms cara, construida dieM aos despu9s, llegara al 66,6 por 5@@< 2n montn< RYete

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a eGplicrselo al congresista Fue vot por seme"ante rosFuilla slo para conseguir otro @,6 por 5@@T 0o es la velocidad la Fue a.ila el cuc-illo de Demcrito / o.rece nuevos dominios de o#servacin< (s la energa< 2n protn a un 66 por 5@@ de la velocidad de la luM tiene una energa de unos C !eY ;el %evatrn de %erkele/, 56??=, mientras Fue uno a un 66,6? por 5@@ la tiene de 7@ !eY ;%rook-aven *!S, 568@= / uno a 66,666 por 5@@, de D@@ !eY ;Oermila#, 56CD=< *s Fue la relatividad de (instein, Fue rige la manera en Fue la velocidad / la energa cam#ian, -ace Fue sea ocioso -a#lar de la velocidad< (s la energa lo Fue importa< 2na propiedad relacionada con ella es el momento, Fue para una partcula de alta energa se puede considerar una energa dirigida< Dic-o sea de paso, la partcula acelerada se vuelve tam#i9n ms pesada a causa de . *%2< (n la relatividad, una partcula en reposo aHn tiene una energa dada por . *o%2, donde *o se de.ine como la Kmasa en reposoL de la partcula< uando se acelera la partcula, su energa, , / por lo tanto su masa crecen< uanto ms cerca se est9 de la velocidad de la luM, ms pesada se vuelve / por consiguiente ms di.cil es aumentar su velocidad< Pero la energa sigue creciendo< La masa en reposo del protn es alrededor de 5 !eY, lo Fue viene mu/ #ien< La masa de un protn de D@@ !eY es ms de doscientas veces la del protn Fue reposa cmodamente en la #otella de gas -idrgeno< 0uestro acelerador es en realidad un KponderadorL<

La catedral de $onet, o trece .ormas de mirar un protn


*-ora #ien, cmo usamos esas partculas? Dic-o con sencilleM, las o#ligamos a Fue produMcan colisiones< omo este es el proceso central gracias al Fue podemos aprender acerca de la materia / la energa, de#emos entrar en detalles< (st #ien olvidarse de las distintas peculiaridades de la maFuinaria / de la manera en Fue se aceleran las partculas, por interesantes Fue puedan ser< Pero acordaos de esta parte< (l meollo del acelerador est por completo en la colisin< 0uestra t9cnica de o#servar /, al .inal, de conocer el mundo a#stracto del dominio su#nuclear es similar a la manera en Fue conocemos cualFuier otra cosa, un r#ol, por e"emplo< ul es el proceso? Para empeMar, nos -ace .alta luM< 2semos la del Sol< (l .lu"o de .otones Fue viene del Sol se dirige -acia el r#ol / se re.le"a en las -o"as / en la corteMa, en las ramas grandes / en las peFueas, / nuestro o"o recoge una .raccin de esos .otones< (l o#"eto, podemos decir, dispersa los .otones -acia el detector< La lente del o"o detecta los .otones / clasi.ica las distintas cualidades& el color, el matiM, la intensidad< Se organiMa esta in.ormacin / se enva al procesador en lnea, el l#ulo occipital del cere#ro, Fue se especialiMa en los datos visuales< *l .inal, el

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procesador .uera de lnea llega a una conclusin& KRPor JHpiter, un r#olT RSu9 #onitoTL< Puede Fue la in.ormacin Fue llega al o"o -a/a sido .iltrada por ga.as, para ver o de sol, lo Fue aade distorsin a la Fue el o"o introduce de por s< Toca al cere#ro corregir esas distorsiones< +eemplacemos el o"o por una cmara, / a-ora, una semana despu9s, con un grado ma/or de a#straccin, se ve el r#ol pro/ectado en un pase de diapositivas .amiliares< ) una gra#adora de vdeo puede convertir los datos o.recidos por los .otones dispersados en una in.ormacin electrnica digital& ceros / unos< Para aprovec-ar esto, se pone en .uncionamiento mediante la televisin, Fue reconvierte la seal digital en analgica, / un r#ol aparece en la pantalla< Si se Fuisiera enviar Kr#olL a nuestros colegas cient.icos del planeta 2ginMa, puede Fue no se convirtiese la in.ormacin digital en analgica, pero aFu9lla transmitira, con la mGima precisin, la con.iguracin a la Fue los terrFueos llamamos r#ol< Por supuesto, las cosas no son tan simples en un acelerador< Las partculas de tipos di.erentes se usan de maneras di.erentes< Pero todava podemos llevar la met.ora otro paso adelante para las colisiones / dispersiones nucleares< Los r#oles se ven de .orma di.erente por la maana, al medioda, al ponerse el sol< ualFuiera Fue -a/a visto los numerosos cuadros Fue $onet pint de la .ac-ada de la catedral de +un a di.erentes -oras del da sa#e -asta Fu9 punto la cualidad de la luM esta#lece di.erencias< ul es la verdad? Para el artista la catedral tiene muc-as verdades< ada una rever#era en su propia realidad& la luM ne#linosa de la maana, los duros contrastes del sol al medioda o el rico resplandor del .inal de la tarde< * cada una de esas luces se eG-i#e un aspecto di.erente de la verdad< Los .sicos tra#a"an con el mismo en.oFue< 0ecesitamos toda la in.ormacin Fue podamos o#tener< (l artista emplea la luM cam#iante del sol< 0osotros emplearnos partculas di.erentes& un .lu"o de electrones, un .lu"o de muones o de neutrinos, a energas siempre cam#iantes< Las cosas son como sigue< De una colisin se sabe Fu9 entra / Fu9 sale ;/ cmo sale=< Su9 pasa en el minHsculo volumen de la colisin? La desFuiciadora verdad es Fue no podemos verlo< (s como si una ca"a negra cu#riese la regin de colisin< (n el inundo cuntico, .antasmagrico, lleno de re.le"os, los detalles mecnicos internos de la colisin no son o#serva#les Qapenas si somos capaces siFuiera de imaginarlosQ< Lo Fue tenemos es un modelo de las .uerMas Fue actHan /, donde sea pertinente, de la estructura de los o#"etos Fue c-ocan< Yemos Fu9 entra / Fu9 sale, / preguntamos si nuestro modelo de lo Fue -a/ en la ca"a predice los patrones< (n un programa educativo del Oermila# para nios de dieM aos les -acemos a.rontar ese pro#lema< Les damos una ca"a cuadrada vaca para Fue la midan, la meneen, la pesen< Ponemos a continuacin algo dentro de la ca"a, un #loFue de madera, por e"emplo, o tres #olas de acero< Pedimos entonces a los estudiantes Fue otra veM pesen, meneen, inclinen / escuc-en, / Fue nos digan todo lo Fue puedan acerca de los o#"etos& el

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tamao, la .orma, el pesoP (s una met.ora instructiva de nuestros eGperimentos de dispersin< )s sorprendera cun a menudo aciertan los c-icos< Pasemos a los adultos / a las partculas< Supongamos Fue se Fuiere descu#rir el tamao de los protones< Tom9mosle la idea a $onet& mir9moslos #a"o di.erentes .ormas de luM< Podran los protones ser puntos? Para sa#erlo, los .sicos golpearon los protones con otros protones de una energa mu/ #a"a con el o#"eto de eGplorar la .uerMa electromagn9tica entre los dos o#"etos cargados< La le/ de oulom# dice Fue esta .uerMa se eGtiende al in.inito, disminu/endo su intensidad con el cuadrado de la distancia< (l protn Fue -ace de #lanco / el acelerado estn, claro, cargados positivamente, / como las cargas iguales se repelen, el protn #lanco repele sin di.icultad al protn lento, Fue no llega nunca a acercarse demasiado< on este tipo de KluML, el protn parece, en e.ecto, un punto, un punto de carga el9ctrica< *s Fue aumentemos la energa de los protones acelerados< *-ora, las desviaciones en los patrones de dispersin de los protones indican Fue van penetrando con la -ondura su.iciente para tocar la llamada interaccin .uerte, la .uerMa de la Fue a-ora sa#emos Fue mantiene unidos a los constitu/entes del protn< La interaccin .uerte es cien veces ms intensa Fue la .uerMa el9ctrica de oulom#, pero, al contrario Fue 9sta, su alcance no es en a#soluto in.inito< Se eGtiende slo -asta una distancia de unos 5@Q57 centmetros, / luego cae deprisa a cero< *l incrementar la energa de la colisin, desenterramos ms / ms detalles de la interaccin .uerte< * medida Fue aumenta la energa, la longitud de onda de los protones ;acordaos de De %roglie / Sc-rfdinger= se encoge< 1, como -emos visto, cuanto menor sea la longitud de onda, ms detalles ca#e discernir en la partcula Fue se estudie< +o#ert 'o.stadter, de la 2niversidad de Stan.ord, tom en los aos cincuenta algunas de las me"ores KimgenesL del protn< (n veM de un -aM de protones, la KluML Fue utiliM .ue un -aM de e#e%trones< (l eFuipo de 'o.stadter apunt un -aM #ien organiMado de electrones de, digamos, >@@ $eY a un peFueo recipiente de -idrgeno lFuido< Los electrones #om#ardearon los protones del -idrgeno / el resultado .ue un patrn de dispersin, el de los electrones Fue salan en una variedad de direcciones con respecto a su movimiento original< 0o es mu/ di.erente a lo Fue -iMo +ut-er.ord< *l contrario Fue el protn, el electrn no responde a la interaccin nuclear .uerte< +esponde slo a la carga el9ctrica del protn, / por ello los ient.icos de Stan.ord pudieron eGplorar la .orma de la distri#ucin de carga del protn< 1 esto, de -ec-o, revela el tamao del protn< laramente, no era un punto< Se midi Fue el radio era de D,> G 5@Q57 centmetrosV la carga se acumula en el centro, / se desvanece en los #ordes de lo Fue llamamos el protn< Se o#tuvieron resultados parecidos cuando se repitieron los eGperimentos con -aces de muones, Fue tam#i9n ignoran la interaccin .uerte< 'o.stadter reci#i en 5685 un premio 0o#el por su K.otogra.aL del protn< *lrededor de 568>, los .sicos del entro del *celerador Lineal de Stan.ord ;SL* = #om#ardearon los protones con electrones de muc-a

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ma/or energa Qde > a 5? !eYQ / o#tuvieron un con"unto mu/ di.erente de patrones de dispersin< * esta luM dura, el protn presenta#a un aspecto completamente distinto< Los electrones de energa relativamente #a"a Fue emple 'o.stadter podan ver slo un protn K#orrosoL, una distri#ucin regular de carga Fue -aca Fue el electrn pareciese una #olita musgosa< Los electrones del SL* sondearon con ma/or dureMa / dieron con unos persona"illos Fue corretea#an dentro del protn< Oue la primera indicacin de la realidad de los Fuarks< Los nuevos / los vie"os datos no se contradecan Qcomo no se contradicen los cuadros de la maana / del anoc-ecer de $onetQ, pero los electrones de #a"a energa slo podan revelar distri#uciones de carga medias< La visualiMacin Fue o.recieron los electrones de energa ma/or mostr Fue nuestro protn contiene tres constitu/entes puntuales en movimiento rpido< Por Fu9 el eGperimento del SL* mostr este detalle, / el estudio de 'o.stadter no? 2na colisin de energa Fue sea lo #astante alta ;determinada por lo Fue entre / lo Fue salga= congela los Fuarks en su sitio / KsienteL la .uerMa puntual< (s, de nuevo, la virtud de las longitudes de onda cortas< (sta .uerMa produce inmediatamente dispersiones a grandes ngulos ;recordad a +ut-er.ord / el nHcleo= / grandes cam#ios de energa< (l nom#re .ormal de este .enmeno es Kdispersin inelstica pro.undaL< (n los eGperimentos previos, los de 'o.stadter, el movimiento de los Fuarks se em#orrona#a / los protones parecan KregularesL / uni.ormes por dentro a causa de la menor energa de los electrones sondeadores& ,maginad Fue se saca una .otogra.a de tres #om#illas diminutas Fue vi#ran rpidamente con una eGposicin de un minuto< La pelcula mostrara un solo o#"eto grande, #orroso, indi.erenciado< (l eGperimento del SL* us Q-a#lando #urdamenteQ un o#turador ms rpido, Fue congela#a las manc-as de luM para Fue se las pudiese contar .cilmente< omo la interpretacin #asada en los Fuarks de la dispersin de los electrones de gran energa se sala muc-o de lo corriente / era de tremenda importancia, estos eGperimentos se repitieron en el Oermila# / en el (+0 ;acrnimo del entro (uropeo de ,nvestigaciones 0ucleares= con muones cu/a energa era dieM veces la energa del SL* ;5?@ !ev= / con neutrinos< Los muones, como los electrones, comprue#an la estructura electromagn9tica del protn, pero los neutrinos, impermea#les a la .uerMa electromagn9tica / a la interaccin .uerte, tantean la llamada distri#ucin de la interaccin d9#il< La interaccin d9#il es la .uerMa nuclear responsa#le de la desintegracin radiactiva, entre otras cosas< ada uno de estos eGperimentos enormes, e.ectuados en acalorada competencia, lleg a la misma conclusin& el protn est .ormado por tres Fuarks< 1 aprendimos algunos detalles de cmo se mueven los Fuarks< Su movimiento de.ine lo Fue llamamos KprotnL< (l anlisis detallado de los tres tipos de eGperimentos Qcon electrones, con muones / con neutrinosQ acert tam#i9n a detectar un nuevo tipo de partcula, el glun< Los gluones son los ve-culos de la interaccin .uerte, / sin ellos los datos no se podran eGplicar< (ste mismo anlisis dio detalles cuantitativos de la manera en Fue los Fuarks dan vueltas los unos alrededor de los otros en su prisin protnica< Yeinte

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aos de este tipo de estudio ;el nom#re t9cnico es K.unciones de estructuraL= nos -an dado un depurado modelo Fue eGplica todos los eGperimentos de colisin en los Fue se diri"an protones, neutrones, electrones, muones / neutrinos, / adems .otones, piones / antiprotones, contra protones< (sto es $onet eGagerado< SuiM el poema de Eallace Stevens KTrece maneras de mirar a un mirloL sera una comparacin ms oportuna< omo pod9is ver, aprendemos muc-as cosas para eGplicar Fu9 entra / Fu9 sale< *prendemos acerca de las .uerMas / de cmo originan estructuras comple"as del estilo de los protones ;.ormados por tres Fuarks= / los mesones ;compuestos por un Fuark / un antiFuark=< on tanta in.ormacin complementaria, cada veM importa menos Fue no podamos ver dentro de la ca"a negra donde en realidad sucede la colisin< 2no no puede por menos Fue sentirse impresionado por la secuencia de Ksemillas dentro de las semillasL< La mol9cula est .ormada por tomos< La regin central del tomo es el nHcleo< (l nHcleo est .ormado por protones / neutrones< (l protn / el neutrn estn .ormados por Fuarks< Los Fuarks estn .ormados porP Rso, FuietosT 0o se pueden descomponer los Fuarks, pensamos, pero, por supuesto, no estamos seguros< Sui9n se atrevera a decir Fue -emos llegado al .inal del camino? Sin em#argo, el consenso es eseBen el momento presenteB/, al .in / al ca#o, Demcrito no puede vivir para siempre<

$ateria nueva& unas recetas


Tenemos todava Fue eGaminar un proceso importante Fue puede ocurrir durante una colisin< Podemos -acer partculas nuevas< Pasa todo el rato en casa< $irad la lmpara Fue valientemente intenta iluminar esta oscura pgina< ul es la .uente de la luM? La electricidad, a la Fue agita la energa el9ctrica Fue se vierte en el .ilamento de la #om#illa o, si sois e.icientes en el uso de la energa, en el gas de la lmpara .luorescente< Los electrones e*iten fotones< (se es el proceso< (n el lengua"e ms a#stracto del .sico de partculas, el electrn puede radiar en el proceso de colisin un .otn< (l electrn ;por mediacin del enc-u.e de la pared= proporciona la energa gracias a un proceso de aceleracin< *-ora tenemos Fue generaliMar< (n el proceso de creacin, nos constrien las le/es de la conservacin de la energa, el momento, la carga / el respeto a todas luG dems reglas cunticas< *dems, el o#"eto Fue, de la .orma Fue seaV es responsa#le de la creacin de una nueva partcula tiene Fue estar KconectadoL a la partcula Fue se crea< ("emplo& un protn c-oca con otro, / se -ace una nueva partcula, un pin< Lo escri#imos de esta .orma&

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pw w pw u pw w ~w w n

(s decir, los protones ;pw= c-ocan / producen otro protn, un pin positivo ;~w= / un neutrn ;n=< Todas estas partculas estn conectadas mediante la interaccin .uerteV se trata de un proceso de creacin tpico< De .orma alternativa, ca#e ver este proceso como un protn Fue est K#a"o la in.luenciaL de otro protn, Fue se disuelve en un Kpi msL / un neutrn< )tro tipo de creacin, un proceso raro / apasionante Fue lleva el nom#re de aniFuilacin, tiene lugar cuando c-ocan la materia / la antimateria< La pala#ra ani(ui#a%i)n se usa en su ms estricto sentido del diccionario, en el de Fue algo desapareMca de la eGistencia< uando un electrn c-oca con su antipartcula, el positrn, la partcula / la antipartcula desaparecen, / en su lugar aparece momentneamente energa en la .orma de un .otn< * las le/es de la conservacin no les gusta este proceso, as Fue el .otn es temporal / de#en crearse pronto dos partculas en su lugar ;por e"emplo, otro electrn / otro positrn=< on menor .recuencia el .otn se puede disolver en un mun / un antimun, o incluso en un protn positivo / un antiprotn negativo< La aniFuilacin es el Hnico proceso Fue es totalmente e.iciente en convertir masa en energa de acuerdo con la le/ de (instein, . *%2< uando estalla una #om#a nuclear, por e"emplo, slo una .raccin de un 5 por 5@@ de su masa atmica se convierte en energa< uando c-ocan la materia / la antimateria, desaparece el 5@@ por 5@@ de la masa< uando estamos -aciendo partculas nuevas, el reFuisito primario es Fue -a/a #astante energa, / . *%2 es nuestra -erramienta de conta#ilidad< Por e"emplo, /a mencionamos Fue la colisin entre un electrn / un positrn puede dar lugar a un protn / un antiprotn, o un ' / un ' barra, como los llamamos< omo la energa de la masa en reposo de un protn es de alrededor de 5 !eY, las partculas de la colisin original de#en aportar al menos D !eY para Fue se produMca el par ' / ' barra< 2na energa ma/or aumenta la pro#a#ilidad de este resultado / da a los o#"etos reci9n producidos alguna energa cin9tica, lo Fue -ace ms .cil detectarlos< La naturaleMa KglamourosaL de la antimateria -a suscitado la nocin de ciencia .iccin de Fue podra resolver la crisis de la energa< La verdad es Fue un kilogramo de antimateria proporcionara su.iciente energa para Fue los (stados 2nidos tirasen durante un da< La raMn es Fue toda la masa del antiprotn ;ms el protn Fue se lleva a la aniFuilacin total= se convierte en energa segHn . *%2< *l Fuemar car#n o petrleo slo una mil millon9sima de la masa se convierte en energa< (n los reactores de .isin ese nHmero es el @,5 por 5@@, / en el suministro de energa por la .usin, -ace tanto tiempo esperado, es de alrededor del ;Rno contengis la respiracinT= @,? por 5@@<

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Las partculas Fue salen del vaco


)tra .orma de considerar estas cosas es imaginarse Fue todo el espacio, -asta el espacio vaco, est #arrido por partculas, todas las Fue la naturaleMa en su in.inita sa#idura puede proporcionar< 0o es una met.ora< 2na de las consecuencias de la teora cuntica es Fue en el vaco saltan partculas verdaderamente a la eGistencia / salen de ella< (sas partculas, de todos los tamaos / .ormas son sin eGcepcin temporales< Se crean, / enseguida desaparecenV es un #aMar de .ren9tica actividad< omo Fuiera Fue ocurra en el espacio donde nada -a/, en el vaco, no ocurre en realidad nada< (s una .antasmagora cuntica, pero FuiM sirva para eGplicar Fu9 pasa en una colisin< *Fu aparece / desaparece un par de Fuarks encantados ;un cierto tipo de Fuark / su antiFuark=V all se "untan un Fuark botto* / su antiFuark< 1 esperad, por all, Fu9 es eso? %ueno, cualFuier cosa& un W / un antiBW aparecen, algo Fue no conoMcamos todava en 5667< 'a/ reglas en esta locura catica< Los nHmeros cunticos de#en sumar cero, el cero del vaco< )tra regla& cuanto ms pesados sean los o#"etos, menos .recuente ser su evanescente aparicin< Toman KprestadaL energa al vaco para aparecer durante la ms insigni.icante .raccin de segundoV luego desaparecen porFue de#en devolverla en un tiempo Fue especi.ican las relaciones de incertidum#re de 'eisen#erg< La clave es esta& si se puede proporcionar la energa desde el eGterior, la aparicin virtual transitoria de estas partculas originadas en el vaco puede Fue se convierta en una eGistencia real, Fue Fuepa detectar con las cmaras de #ur#u"as o los contadores< Proporcionada cmo? %ueno, si una partcula de gran energa, reci9n salida del acelerador / a la caMa de nuevas partculas, puede permitirse pagar el precio Qes decir, por lo menos la masa en reposo del par de Fuarks o de WQ, se lo reem#olsa al vaco, / decimos Fue nuestra partcula acelerada -a creado un par FuarkB antiFuark< (st claro Fue cuanto ms pesadas sean las partculas Fue se Fuieran crear, ms energa necesitaremos Fue nos d9 la mFuina< (n los captulos C / > conocer9is muc-as partculas nuevas Fue vinieron a la eGistencia "usto de esa manera< Dic-o sea de paso, esta .antasa cuntica de un vaco Fue todo lo impregna lleno de Kpartculas virtualesL tiene otras consecuencias eGperimentalesV modi.ica, por e"emplo, la masa / el magnetismo de los electrones / los muones< Lo eGplicaremos con detalle ms adelante, cuando lleguemos al eGperimento Kg menos DL<

La carrera
* partir de la era de +ut-er.ord se puso en marc-a la carrera cu/a meta era la construccin de dispositivos Fue pudiesen alcanMar energas mu/ grandes< * lo largo de los aos veinte las compaas el9ctricas

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contri#u/eron a este es.uerMo porFue la energa el9ctrica se transmite ms e.icaMmente cuando el volta"e es alto< )tra motivacin .ue la creacin de ra/os W para el tratamiento del cncer< (l radio /a se usa#a para destruir tumores, pero era carsimo / se crea Fue una radiacin de ma/or energa supondra una gran venta"a< Por lo tanto, las compaas el9ctricas / los institutos de investigacin m9dica apo/aron el desarrollo de generadores de alto volta"e< +ut-er.ord, como era caracterstico en 9l, marc la pauta cuando plante a la $etropolitanBYickers (l9ctrical ompan/ de ,nglaterra el reto de Fue Knos diese un potencial del orden de los dieM millones de voltios Fue pudiese instalarse en una sala de tamao raMona#leP / un tu#o en el Fue se -a/a -ec-o el vaco capaM de soportar ese volta"eL< Los .sicos alemanes intentaron em#ridar el inmenso volta"e de las tormentas alpinas< olgaron un ca#le aislado entre dos picos de montaaV canaliM cargas de nada menos Fue 5? millones de voltios e indu"o c-ispas enormes Fue saltaron cinco metros / medio entre dos es.eras metlicas< (spectacular, pero no mu/ Htil< (ste m9todo se a#andon cuando un cient.ico muri mientras esta#a a"ustando el aparato< (l .racaso del eFuipo alemn demostr Fue se necesita#a algo ms Fue energa< 'a#a Fue encerrar los terminales del -ueco en un tu#o de ra/os o en una cmara de vaco Fue .uese un aislante mu/ #ueno< ;* los grandes volta"es les encanta .ormar arcos entre los aislantes a menos Fue el diseo sea mu/ preciso<= (l tu#o tena Fue ser adems lo su.icientemente resistente para soportar Fue se le eGtra"ese el aire< (ra esencial un vaco de alta calidadV si Fueda#an muc-as mol9culas residuales .lotando en el tu#o inter.eran con el -aM< 1 el alto volta"e tena Fue ser lo #astante esta#le para Fue acelerase muc-as partculas< Se tra#a" en estos / otros pro#lemas t9cnicos de 56D8 a 5677, -asta Fue se resolvieron< La competencia .ue intensa en toda (uropa, / las instituciones / los cient.icos estadounidenses se unieron al "aleo< 2n generador de impulsos construido por la *llgemeine (lektriMitt !esellsc-a.t en %erln lleg a los D,A millones de voltios pero no produca partculas< La idea pas a la !eneral (lectric en Sc-enectad/, Fue me"or la cantidad de energa / la llev a los 8 millones de voltios< (n la ,nstitucin arnegie de Eas-ington, distrito de olum#ia, el .sico $erle Tuve consigui con una #o#ina de induccin varios millones de voltios en 56D>, pero tena un tu#o de ra/os adecuado< -arles Lauritsen, del al Tec-, .ue capaM de construir un tu#o de vaco Fue soportase C?@<@@@ voltios< Tuve tom el tu#o de Lauritsen / produ"o un -aM de 5@57 ;5@ #illones= de protones por segundo a ?@@<@@@ voltios, en teora una energa / un nHmero de partculas su.iciente para sondear el nHcleo< Tuve, en realidad, consigui Fue -u#iese colisiones nucleares, pero slo en 5677, / por entonces otros dos pro/ectos se le -a#an adelantado< )tro corredor en la carrera .ue +o#ert Yan de !raa.., de 1ale / luego del $,T, Fue constru/ una mFuina Fue lleva#a las cargas el9ctricas con una #anda de seda sin .in a una gran es.era metlica, aumentando gradualmente el volta"e de la es.era -asta Fue, al llegar a unos pocos

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millones de voltios, lanMa#a un tremendo arco a la pared del edi.icio< (ste era el -o/ .amoso generador de Yan de !raa.., conocido por los estudiantes de .sica de #ac-illerato en todas partes< *l aumentar el radio de la es.era se pospone la descarga< $eter la es.era entera en nitrgeno lFuido serva para incrementar el volta"e< *l .inal, los generadores de Yan de !raa.. seran las mFuinas pre.eridas en la categora de menos de 5@ millones de voltios, pero -icieron .alta aos para per.eccionar la idea< La carrera continu durante los Hltimos aos de la d9cada de 56D@ / los primeros de la siguiente< !an una pare"a de la #anda del avendisde +ut-er.ord, Jo-n ockcro.t / (rnest Ealton, pero por un pelo< 1 ;tengo Fue reconocerlo a regaadientes= tuvieron la preciosa a/uda de un terico< ockcro.t / Ealton intenta#an, tras numerosos .racasos, llegar al milln de voltios Fue pareca necesario para sondear el nHcleo< 2n terico ruso, !eorge !amoN, -a#a estado visitando a 0iels %o-r en open-ague, / decidi darse una vuelta por am#ridge antes de volver a casa< *ll tuvo una discusin con ockcro.t / Ealton, / les di"o a estos eGperimentadores Fue no les -aca .alta tanto volta"e como se traan entre manos& *rgument Fue la nueva teora cuntica permita Fue se penetrase con 9Gito en el nHcleo aun cuando la energa no .uese lo #astante alta para superar la repulsin el9ctrica del nHcleo< (Gplic Fue la teora cuntica da#a a los protones propiedades ondulatorias Fue podan atravesar como por un tHnel la K#arreraL de la carga nuclearV lo -emos eGaminado en el captulo ?< ockcro.t / Ealton tomaron por .in nota / modi.icaron el diseo de su aparato para Fue diese ?@@<@@@ voltios< Por medio de un trans.ormador / un circuito multiplicador de volta"e aceleraron los protones Fue salan de un tu#o de descarga del tipo Fue J< J< T-omson -a#a utiliMado pura generar los ra/os catdicos< (n la mFuina de ockcro.t / Ealton se acelera#an erupciones de protones, alrededor de un #illn por segundo, por el tu#o de vaco, / se las estrella#a contra #lancos de plomo, litio / #erilio< (ra 567@ / por .in se -a#an provocado reacciones nucleares mediante partculas aceleradas< (l litio se desintegr con protones de tan slo A@@<@@@ eY, mu/ por de#a"o de los millones de electronvoltios Fue se -a#a credo eran necesarios< Oue un acontecimiento -istrico< Se dispona, pues, de un nuevo tipo de Kcuc-illoL, si #ien todava en su .orma ms primitiva<

(mprendedor / agitador en

ali.ornia

La accin pasa a-ora a %erkele/, ali.ornia, adonde (rnest )rlando LaNrence, nativo de Dakota del Sur, -a#a llegado en 56D> tras un #rillante comienMo en la investigacin .sica en 1ale< (< )< LaNrence invent una t9cnica radicalmente di.erente de acelerar las partculasV emplea#a una mFuina Fue lleva#a el nom#re de ciclotrn, por la Fue reci#i el premio 0o#el en 5676< LaNrence conoca #ien las engorrosas mFuinas electrostticas, con sus volta"es enormes / sus .rustrantes de

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derrum#amientos el9ctricos, / se le ocurri Fue tena Fue -a#er un camino me"or< +astreando por la literatura en #usca de maneras de conseguir una gran energa sin grandes volta"es, dio con los artculos de un ingeniero noruego, +ol. Eiderfe< * Eiderfe se le ocurri Fue ca#a do#lar la energa de una partcula sin do#lar el volta"e si se la -aca pasar por dos -uecos en .ila< La idea de Eiderfe es el .undamento de lo Fue -o/ se llama un acelerador lineal< Se pone un -ueco tras otro a lo largo de una lnea, / las partculas toman energa en cada uno de ellos< (l artculo de Eiderfe, sin em#argo, le dio a LaNrence una idea aHn me"or< Por Fu9 no usar un solo -ueco con un volta"e modesto, pero por el Fue se pasase una / otra veM? LaNrence raMon Fue cuando una partcula cargada se mueve en un campo magn9tico su tra/ectoria se curva / se convierte en un crculo< (l radio del crculo est determinado por la intensidad del imn ;a imn ms .uerte, radio menor= / el momento de la partcula cargada ;a ma/or momento, ma/or radio=< (l momento es simplemente la masa de la partcula por su velocidad< (sto Fuiere decir Fue un imn intenso guiar a la partcula de .orma Fue se mueva por un crculo diminuto, pero si la partcula gana energa / por lo tanto momento, el radio del crculo crecer< ,maginaos una cu"a de som#reros emparedada entre los polos norte / sur de un gran imn< 'aced la ca"a de latn o de acero inoGida#le, de algo Fue sea .uerte pero no magn9tico< (Gtraedle el aire< Dentro de la ca"a -a/ dos estructuras de co#re -uecas en .orma de D Fue casi llenan la ca"a& los lados rectos de las D estn a#iertos / se encaran con un peFueo -ueco entre am#as, los lados curvos estn cerrados< Suponed Fue una D est cargada positivamente, la otra negativamente, con una di.erencia de potencial de, digamos, 5<@@@ voltios< 2na corriente de protones generados ;no importa cmo= cerca del centro del crculo se dirige, a trav9s del -ueco, de la D positiva a la negativa< Los protones ganan 5<@@@ voltios / su radio de giro crece porFue el momento es ma/or< !iran dentro de la D, / cuando vuelven al -ueco, gracias a una conmutacin inteligente, ven de nuevo un volta"e negativo< Se aceleran otra veM, / tienen a-ora D<@@@ eY< (l proceso sigue< ada veM Fue cruMan el -ueco, ganan 5<@@@ eY< * medida Fue ganan momento van luc-ando contra el poder constrictivo del imn, / el radio de su tra/ectoria no de"a de crecer< (l resultado es Fue descri#en una espiral a partir del centro de la ca"a -acia el permetro< *ll dan en un #lanco, ocurre una colisin, / la investigacin empieMa< La clave de la aceleracin en el sincrotrn estri#a en asegurarse de Fue los protones vean siempre una D negativa al otro lado del -ueco< La polaridad tiene Fue saltar rpidamente de D a D de una manera sincroniMada eGactamente con la rotacin de las partculas< Pero, os preguntar9is FuiM, no es di.cil sincroniMar el volta"e alterno con los protones, cu/as tra/ectorias no de"an de descri#ir crculos cada veM ma/ores a medida Fue continHa la aceleracin? La respuesta es no< LaNrence descu#ri Fue, gracias a lo listo Fue es Dios, los protones Fue giran en espiral compensan Fue su camino sea ms largo acelerndose< ompletan cada semicrculo en el mismo tiempoV a este proceso se le da el nom#re de aceleracin resonante< Para Fue las r#itas de los protones

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casen, -ace .alta un volta"e alterno de .recuencia .i"a, t9cnica Fue se conoca #ien gracias a la radio.ona< De a- el nom#re del mecanismo conmutador de la aceleracin& generador de radio.recuencia< (n este sistema los protones llegan al #orde del -ueco "usto cuando la D opuesta tiene un mGimo de volta"e negativo<

LaNrence ela#or la teora del ciclotrn en 56D6 / 567@< $s tarde dise, so#re el papel, una mFuina en la Fue los protones da#an cien vueltas con una generacin de 5@<@@@ voltios a trav9s del -ueco de la D< De esa .orma o#tena un -aM de protones de 5 $eY ;5@<@@@ voltios G 5@@ vueltas u l $eY=< 2n -aM as sera KHtil para el estudio de los nHcleos atmicosL< (l primer modelo, construido en realidad por Stanle/ Livingston, uno de los alumnos de LaNrence, se Fued mu/ corto& slo lleg a los >@ XeY ;>@<@@@ voltios=< LaNrence se convirti por entonces en una estrella< onsigui una su#vencin enorme ;R5<@@@ dlaresT= para Fue constru/ese una mFuina Fue produ"era desintegraciones nucleares< Las pieMas polares ;las pieMas Fue -acan de polos norte / sur del imn= tenan veinticinco centmetros de dimetro, / en 567D la mFuina aceler los protones -asta una energa de 5,D $eY< Se utiliMaron para producir colisiones nucleares en el litio / en otros elementos slo unos cuantos meses despu9s de Fue lo -iciese el grupo de ockcro.t / Ealton en am#ridge< (n segundo lugar, pero LaNrence todava se encendi un puro<

La !ran

iencia / la mstica cali.orniana

LaNrence .ue un emprendedor / agitador de energa / capacidad enormes< Oue el padre de la !ran iencia< La eGpresin se re.iere a las instalaciones centraliMadas / gigantescas de gran comple"idad / coste

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compartidas por un gran nHmero de cient.icos< (n su evolucin, la !ran iencia cre nuevas .ormas de llevar a ca#o la investigacin con e(ui'os de cient.icos< re tam#i9n agudos pro#lemas sociolgicos, de los Fue -a#laremos ms adelante< 0o se -a#a visto a nadie como LaNrence desde T/c-o %ra-e, el Seor de 2rani#org, el la#oratorio de 'ven< (n el terreno eGperimental, LaNrence -iMo de los (stados 2nidos un serio participante en el mundo de la .sica< ontri#u/ a la mstica de ali.ornia, a ese amor por las eGtravagancias t9cnicas, por las empresas comple"as / caras< (ran retos Fue irrita#an a la "oven ali.ornia /, en realidad, a los "venes (stados 2nidos< * la altura de 567A LaNrence -a#a producido -aces de deuterones de ? $eY con un ciclotrn de noventa / cuatro centmetros< (l deutern, un nHcleo .ormado por un protn / un neutrn, se -a#a descu#ierto en 5675, / se -a#a demostrado Fue era un pro/ectil ms e.icaM Fue el protn para producir reacciones nucleares< (n 5678 tena un -aM de deuterones de > $eY< (n 5676 una mFuina de metro / medio opera#a a D@ $eY< 2n monstruo Fue se empeM a construir en 56A@ / se complet tras la guerra tena un imn Fue pesa#a R5@<@@@ toneladasT Por su capacidad de desentraar los misterios del nHcleo se constru/eron ciclotrones en distintas partes del mundo< (n medicina se usaron para tratar tumores< 2n -aM de parto tilas dirigido al tumor deposita #astante energa en 9l para destruirlo< (n los aos noventa, -a/ alrededor de mil ciclotrones en uso en los -ospitales de los (stados 2nidos< La investigacin #sica de la .sica de partculas, sin em#argo, -a a#andonado el ciclotrn en .avor de un nuevo tipo de mFuina<

(l sincrotrn& tantas vueltas como uno Fuiera


(l impulso para crear energas aHn ma/ores se intensi.ic / se eGtendi por todo el mundo< * cada nuevo dominio de energa se -icieron nuevos descu#rimientos< 0acieron tam#i9n nuevos pro#lemas Fue -a#a Fue resolver / Fue no -acan sino Fue creciera el deseo de o#tener energas ma/ores< La riFueMa de la naturaleMa pareca oculta en el micromundo nuclear / su#nuclear< *l ciclotrn lo limita su propio diseo< omo las partculas giran en espiral -acia a.uera, el nHmero de r#itas Fueda, como es o#vio, limitado por la circun.erencia del aparato< Para o#tener ms r#itas / ms energa, -ace .alta un ciclotrn ma/or< 'a/ Fue aplicar el campo magn9tico a toda el rea espiral, as Fue los imanes de#en ser grandesP / caros< (ntra el sincrotrn< Si se pudiera lograr Fue la r#ita de las partculas, en veM de descri#ir una espiral -acia a.uera, mantuviese un radio constante, slo se necesitara el imn a lo largo de la tra/ectoria estrec-a de la r#ita< * medida Fue las partculas ganasen energa, se podra incrementar sincrnicamente el campo magn9tico para mantenerlas encerradas en una r#ita de radio constante< R,nteligenteT Se a-orraron toneladas /

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toneladas de -ierro, pues as era posi#le reducir las pieMas magn9ticas polares, transversales al camino del -aM, a un tamao de unos cuantos centmetros, en veM de decmetros< De#en mencionarse dos detalles importantes antes de Fue procedamos con los aos noventa< (n un ciclotrn, las partculas cargadas ;protones o deuterones= via"an a lo largo de miles Qa ese nHmero se lleg Q de vueltas en una cmara de vaco pinMada entre los polos de un imn< Para evitar Fue las partculas se desperdigasen / golpeasen las paredes de la cmara, era a#solutamente esencial Fue -u#iese algHn tipo de proceso de en.oFue< Lo mismo Fue una lente en.oca la luM de un destello en un -aM ;casi= paralelo, la .uerMa magn9tica se usa para comprimir las partculas en un -aM #ien apretado< (n el ciclotrn esta accin de en.oFue la provee la .orma en Fue el campo magn9tico cam#ia a medida Fue los protones se mueven -acia el #orde eGterior del imn< +o#ert +< Eilson, "oven alumno de LaNrence Fue ms tarde construira el acelerador del Oermila#, .ue el primero en percatarse del e.ecto, sutil pero decisivo, Fue tenan las .uerMas magn9ticas de evitar Fue los protones se desperdigasen< (n los primeros sincrotrones se da#a a las pieMas polares unas .ormas Fue o.reciesen esas .uerMas< $s tarde se usaron unos imanes cuadripolares especialmente diseados ;con dos polos nortes / dos polos sur= para Fue en.ocasen las partculas, mientras, aparte, unos imanes dipolares las conducan por una r#ita .i"a< (l Tevatrn del Oermila#, una mFuina de un #illn de electronvoltios Fue se termin en 56>7, es un #uen e"emplo< Las partculas son llevadas por una r#ita circular mediante poderosos imanes superconductores, de manera parecida a como las vas guan el tren por una curva< (l conducto del -aM, donde se -a -ec-o un alto vaco, es un tu#o de acero inoGida#le ;no magn9tico= de seccin oval, de unos oc-o centmetros de anc-o / cinco de alto, centrado entre los polos norte / sur de los imanes< ada imn ;guiador= dipolar tiene 8A metros de largo< Los KFuadsL, los imanes cuadripolares, miden metro / medio< 'acen .alta ms de mil imanes para cu#rir la longitud del tu#o< (l conducto, el -aM / la com#inacin de los imanes completan un crculo cu/o radio es de un kilmetroV toda una di.erencia con respecto al primer modelo de LaNrence, Fue meda dieM centmetros< Pod9is ver aFu la venta"a del diseo sincrotrnico< Se necesitan muc-os imanes, pero no son, -asta cierto punto, mu/ voluminososV su anc-o es el "usto para cu#rir la conduccin de vaco< Si el Tevatrn .uera un ciclotrn, nos -ara .alta un imn cu/as pieMas polares tuvieran un dimetro de Rdos kilmetros, para cu#rir los ms de seis de longitud de la mFuinaT Las partculas dan ?@<@@@ vueltas por segundo a esa pista de seis kilmetros / pico< (n dieM segundos via"an ms de tres millones de kilmetros< ada veM Fue pasan por un hue%o Qen realidad una serie de cavidades especialmente construidasQ, un volta"e de radio.recuencia les propina una energa de alrededor de 5 $eY< Los imanes Fue las mantienen en.ocadas las de"an desviarse de las rutas Fue se les asignan apenas un cuarto de centmetro en todo el via"e< 0o es per.ecto, pero s lo

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#astante #ueno< (s como apuntar con un ri.le a un mosFuito Fue est en la Luna / darle en el o"o Fue no es< Para mantener los protones en la misma r#ita mientras se los acelera, la intensidad de los imanes de#e aumentar en sincrona precisa con la ganancia de energa de aFu9llos< (l segundo detalle importante tiene Fue ver con la teora de la relatividad& los protones se vuelven, de .orma detecta#le, ms pesados cuando su energa supera los D@ $eY, ms o menos< (ste incremento de la masa destru/e la Kresonancia ciclotrnicaL Fue LaNrence descu#ri / gracias a la cual los protones Fue giran en espiral compensan con eGactitud la ma/or longitud de su tra/ectoria acelerndose< !racias a esa resonancia se puede sincroniMar la rotacin con una .recuencia .i"a del volta"e Fue acelera las partculas a trav9s del -ueco< * una energa ma/or, el tiempo de rotacin crece, / /a no se puede aplicar un volta"e de radio.recuencia constante< Para contrarrestar la ralentiMacin, la .recuencia aplicada de#e disminuir / por ello se utiliMan volta"es aceleradores de .recuencia modulada ;O$=, con los Fue se sigue el incremento de masa de los protones< (l sincrociclotrn, un ciclotrn de .recuencia modulada, .ue el primer e"emplo del e.ecto de la relatividad en los aceleradores< (l sincrotrn de protones resuelve el pro#lema de una manera aHn ms elegante< (s un poco complicado, pero se #asa en Fue la velocidad de la partcula ;66 coma lo Fue sea por 5@@ de la velocidad de la luM= es esencialmente constante< Suponed Fue la partcula cruMa el -ueco en esa parte del ciclo de radio.recuencia en Fue el volta"e acelerador es cero< 0o -a/ aceleracin< *umentemos a-ora el campo magn9tico un poco< La partcula descri#e un crculo ms cerrado / llega un poco antes al -uecoV a-ora la radio.recuencia est en una .ase Fue acelera< La masa, pues, crece, el radio de la r#ita tam#i9n / estamos de vuelta a donde empeMamos pero con una energa ma/or< (l sistema se corrige a s mismo< Si la partcula gana demasiada energa ;masa=, su radio de giro aumentar, llegar ms tarde al -ueco / ver un volta"e desacelerador, lo Fue corregir el error< (l aumento del campo magn9tico tiene el e.ecto de incrementar la energa de masa de nuestra -erona la partcula< (ste m9todo depende de la Kesta#ilidad de .aseL, Fue se estudia en este mismo captulo, ms adelante<

,ke / los piones


2no de los primeros aceleradores me .ue cercano / Fuerido& el sincrociclotrn de A@@ $eY de la 2niversidad de olum#ia, construido en una .inca de ,rvingtonBonB'udson, 0ueva 1ork, a no muc-os minutos de $an-attan< La .inca, a la Fue se puso el nom#re de la ancestral montaa escocesa %en 0evis, .ue creada en la 9poca colonial por *leGander 'amilton< $s tarde la pose/ una rama de la .amilia Du Pont, / luego la 2niversidad de olum#ia< (l ciclotrn de 0evis, construido entre 56AC /

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56A6, .ue uno de los aceleradores de partculas ms productivos del mundo durante sus veintitantos aos de .uncionamiento ;56?@B56CD=< Produ"o adems ciento cincuenta / tantos doctores, alrededor de la mitad de los cuales se Fuedaron en el campo de la .sica de partculas / .ueron pro.esores de %erkele/, Stan.ord, al Tec-, Princeton / muc-as otras instituciones de tres al cuarto< La otra mitad .ue a todo tipo de sitios& peFueas instituciones de enseanMa, la#oratorios gu#ernamentales, a la investigacin industrial, a las .inanMasP 1o era un estudiante graduado cuando el presidente ;de olum#ia= DNig-t (isen-oNer inaugur la instalacin en "unio de 56?@ con una peFuea ceremonia cele#rada so#re el c9sped de la -ermosa .inca Q r#oles magn.icos, ar#ustos, unas cuantas construcciones de ladrillo ro"o Q, Fue se inclina#a -acia el impresionante ro 'udson< Tras el correspondiente discurseo, ,ke le dio a un #otn / por los altavoces salieron los KpitidosL ampli.icados de un contador !eiger, Fue seala#an la eGistencia de radiacin< Produca los pitidos una .uente radiactiva Fue /o sostena cerca de un contador de partculas porFue la mFuina -a#a escogido "usto ese momento para romperse< ,ke nunca se enter< Por Fu9 A@@ $eY? La partcula de moda en 56?@ era el pin, o mesn pi, como se le llama tam#i9n< 2n .sico terico "apon9s, 'ideki 1ukaNa, predi"o el pin en 5678< Se crea Fue era la clave de la interaccin .uerte, en esos das el gran misterio< 'o/ pensamos en ella #asndonos en los gluones< Pero volviendo a aFuellos das, los piones, Fue van / vienen entre los protones / los neutrones para mantenerlos mu/ "untos en el nHcleo, eran la clave, / necesit#amos -acerlos / estudiarlos< Para producir piones en las colisiones nucleares, la partcula Fue sale del acelerador de#e tener una energa ma/or Fue mpincD, es decir, ma/or Fue la masa en reposo del pin< *l multiplicar la masa en reposo del pin por la velocidad de la luM al cuadrado, nos sale 5A@ $eY, la energa de esa masa en reposo< omo slo una parte de la energa de colisin va a parar a la produccin de partculas nuevas, necesit#amos una energa eGtra, / nos Fuedamos en A@@ $eY< La mFuina de 0evis se convirti en una .#rica de piones<

Las seoras de %eppo


Pero esperad< *ntes -a/ Fue decir unas pala#ras acerca de cmo supimos Fue eGistan los piones< * .inales de los aos cuarenta, los cient.icos de la 2niversidad de %ristol, en ,nglaterra, se percataron de Fue una partcula al.a KactivaL al atravesar una emulsin .otoel9ctrica deposita#a so#re una placa de cristal las mol9culas Fue caan en su tra/ectoria< *l procesar la pelcula, se ve una traMa de.inida por los granos de #romuro de plata, Fue se discierne con .acilidad mediante un microscopio de poco poder de resolucin< (l grupo de %ristol envi en glo#o lotes de emulsiones mu/ espesas -asta la parte ms alta de la

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atms.era, donde la intensidad de los ra/os csmicos es muc-o ma/or Fue a nivel del mar< (sta .uente de radiacin producida KnaturalmenteL aporta#a una energa Fue eGceda en muc-o a las insigni.icantes al.as de ? $eY de +ut-er.ord< (n esas emulsiones eGpuestas a los ra/os csmicos, esare Lattes, #rasileo, !iuseppe )cciallini, italiano, / < O< PoNell, el pro.esor residente en %ristol, descu#rieron, en 56AC, el pin< (l ms llamativo del tro era )cciallini, a Fuien sus amigos conocan por %eppo< (spelelogo a.icionado, #romista compulsivo, era la .uerMa Fue mova al grupo< ,nstru/ a una legin de mu"eres "venes para Fue -iciesen el penoso tra#a"o de estudiar las emulsiones con el microscopio< (l supervisor de mi tesis, !il#erto %ernardini, mu/ amigo de %eppo, le visit un da en %ristol< omo le seala#an a dnde tena Fue ir en per.ecto ingl9s, idioma Fue le pareca mu/ di.cil, %ernardini se perdi enseguida< Oinalmente, .ue a parar a un la#oratorio donde varias seoras mu/ inglesas mira#an por unos microscopios / maldecan en un argot italiano Fue se -a#ra pro-i#ido en los muelles de !9nova< K(ccoT Q eGclam %ernardini con su acento caractersticoQ es el la#oratorio de %eppoT L Lo Fue las traMas de esas emulsiones mostra#an era una partcula, el pin, Fue entra n gran velocidad, se .rena gradualmente ;la densidad de los granos de #romuro de plata aumenta a medida Fue la partcula se .rena= / aca#a por pararse< *l .inal de la traMa aparece una nueva partculaV lleva muc-a energa / sale a toda velocidad< (, pin es inesta#le / se desintegra en una cent9sima de microsegundo en un mun ;la nueva partcula al .inal de la traMa= / algo ms< (se algo ms result Fue era un neutrino, Fue no de"a traMas en la emulsin< La reaccin se escri#e
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(s decir, un pin da ;termina por dar= lugar a un mun / un neutrino< omo la emulsin no o.rece in.ormacin so#re la secuencia temporal, -a#a Fue e.ectuar un anlisis meticuloso de las traMas de media docena de esos raros acontecimientos para sa#er de Fu9 partcula se trata#a / cmo se desintegr< Tenan Fue estudiar la nueva partcula, pero el uso de ra/os csmicos o.reca slo un puado de sucesos as por a?o< omo pasa#a con las desintegraciones nucleares, se reFueran aceleradores Fue tuvieran una energa lo #astante alta< (n %erkele/, el ciclotrn de A8C centmetros de LaNrence empeM a producir piones, como la mFuina de 0evis< (l pin en sus interacciones .uertes con los neutrones / los protones pronto .ue estudiado por los sincrociclotrones de +oc-ester, Liverpool, Pitts#urg-, -icago, Tokio, Pars / Du#na ;cerca de $oscH=, as como la interaccin d9#il en la desintegracin radiactiva del pin< )tras mFuinas, en ornell, en el al Tec-, en %erkele/ / en la 2niversidad de ,llinois, utiliMa#an electrones para producir los piones, pero las mFuinas Fue tuvieron ms 9Gito .ueron los sincrociclotrones de protones<

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(l primer -aM eGterno& R-agan sus apuestasT


*- esta#a /o, en el verano de 56?@, con una mFuina Fue pasa#a por las penalidades del parto / mi necesidad de unos datos con los Fue pudiera o#tener un doctorado / ganarme la vida< Se "uga#a a los piones< Dale a un troMo de algo Qcar#n, co#re, %ua#(uier cosa Fue contenga nHcleosQ con los protones de A@@ $eY de la mFuina de 0evis, / de#eras generar piones< %erkele/ -a#a contratado a Lattes, / 9ste ense a los .sicos la manera de eGponer / procesar las emulsiones mu/ sensi#les Fue se utiliMaron con tanto 9Gito en %ristol< ,nsertaron una pila de emulsiones en el tanFue de vaco del -aM / de"aron Fue los protones diesen en un #lanco prGimo a la pila< Sacad las emulsiones por una cmara -erm9tica, procesadlas ;una semana de tra#a"o= / sometedlas por .in a estudio microscpico ;RmesesT=< Tanto es.uerMo slo le dio al eFuipo de %erkele/ unas pocas docenas de sucesos de pin< Tena Fue -a#er un camino ms sencillo< (l pro#lema era Fue -a#a Fue instalar los detectores de partculas dentro de la mFuina, en la regin del potente imn acelerador, para registrar los piones, / el Hnico dispositivo prctico era la pila de emulsiones< De -ec-o, %ernardini planea#a un eGperimento de emulsiones en la mFuina de 0evis similar al Fue la gente de %erkele/ -a#a realiMado< La gran, elegante cmara de nie#la Fue /o -a#a construido para mi doctorado era un detector muc-o me"or, pero era imposi#le Fue enca"ase entre los polos de un imn dentro de un acelerador< 1 no so#revivira como detector de partculas en la intensa radiacin Fue -a#a dentro del acelerador< (ntre el imn del ciclotrn / el rea eGperimental -a#a un muro de -ormign de tres metros de espesor Fue encerra#a la radiacin descarriada< 'a#a llegado a olum#ia un nuevo posdoctorando, Jo-n Tinlot, procedente del a.amado grupo de ra/os csmicos de %runo +ossi en el $,T< Tinlot era la Fuintaesencia del .sico< Poco antes de cumplir los veinte aos -a#a sido violinista con calidad de concertista, pero a#andon el violn tras tomar la agnica decisin de estudiar .sica< Oue el primer doctor "oven con el Fue tra#a"9, / aprend muc-simo de 9l< 0o slo .sica< Jo-n lleva#a el "uego, a las cartas, a los dados, a los ca#allos, en los genes& long s-ots, #lack"ack, craps, ruleta, pFuer, muc-o pFuer< Juga#a durante los eGperimentos, mientras se toma#an los datos< Juga#a en las vacaciones, en los trenes / en los aviones< (ra una manera moderadamente cara de aprender .sicaV mis p9rdidas las modera#an los dems "ugadores, los estudiantes, t9cnicos / guardas de seguridad Fue Jo-n reclutase< 0o tena piedad< Jo-n / /o nos sent#amos en el suelo del acelerador, FueBtodavaBnoB .unciona#aBenBrealidad, tom#amos cerveMa / -a#l#amos de lo -a#ido / por -a#er< KSu9 les pasa realmente a los piones Fue salen del #lanco?L, me pregunta#a de pronto< 1o -a#a aprendido a ser cauto< Jo-n "uga#a en .sica como a los ca#allos< K%ueno, si el #lanco est dentro de la mFuina I/ tena Fue estarlo, no sa#amos cmo sacar los piones acelerados del ciclotrnJ, el imn es tan potente Fue los desperdigar en todas las direccionesL, respond con cautela<

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Jo-n& Saldr a#guno de la mFuina / dar en el muro protector? 1o& Seguro, pero por todas partes< Jo-n& Por Fu9 no los encontramos? 1o& mo? Jo-n& 'agamos una delineacin magn9tica< 1o& (so es tra#a"o< I(ran las oc-o de la tarde de un viernes<J Jo-n& Tenemos la ta#la de los campos magn9ticos medidos? 1o& Se supone Fue tengo Fue irme a casa< Jo-n& 2saremos esos rollos enormes de papel marrn de em#alar / di#u"aremos las tra/ectorias de los piones a una escala uno a unoP 1o& (l lunes? Jo-n& TH te encargas de la regla de clculo Iera 56?@J / /o di#u"o las tra/ectorias& %ueno, a las cuatro de la madrugada del s#ado -a#amos -ec-o un descu#rimiento .undamental Fue cam#iara la manera en Fue se usa#an los ciclotrones< 'a#amos traMado los caminos de unas oc-enta partculas .icticias o as Fue salan de un #lanco introducido en el acelerador con direcciones / energas verosmilesV usamos A@, 8@, >@ / 5@@ $eY< Para nuestra estupe.accin, las partculas no i#an Ka cualFuier sitioL< Por el contrario, a causa de las propiedades del campo magn9tico cerca / ms all del #orde del imn del ciclotrn, se curva#an alrededor de la mFuina en un -aM apretado< 'a#amos descu#ierto lo Fue se vendra a conocer con el nom#re de Ken.oFue del campo por el #ordeL< !irando las grandes lminas de papel Qes decir, escogiendo una posicin concreta del #lanco Q, conseguimos Fue el -aM de piones, con una generosa #anda de energa en torno a 8@ $eY, .uera derec-o a mi .lamante cmara de nie#la< La Hnica tra#a era la pared de -ormign Fue -a#a entre la mFuina / el rea eGperimental donde esta#a mi principesca cmara< 0adie -a#a cado antes en la cuenta de lo Fue nosotros -a#amos descu#ierto& (l lunes por la maana nos acomodamos ante el despac-o del director para ec-arnos encima de 9l en cuanto apareciese / contrselo< Tenamos tres sencillas peticiones Fue -acer& 5= una nueva colocacin del #lanco en la mFuinaV D= una ventana muc-o ms delgada entre la cmara de vaco del -aM del ciclotrn / el mundo eGterior de .orma Fue se minimiMase la in.luencia de una placa de acero inoGida#le de dos centmetros / medio so#re los piones Fue emergieranV / 7= un nuevo agu"ero de unos dieM centmetros de alto por veinticinco de anc-o, calcul#amos, a#ierto en el muro de -ormign de tres metros de espesor< RTodos esto de parte de un -umilde estudiante graduado / de un posdoctorandoT

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0uestro director, el pro.esor (ugene %oot-, era un ca#allero de !eorgia / un acad9mico de +-odes Fue raras veces deca Kmecac-isL< 'iMo una eGcepcin con nosotros< +aMonamos, eGplicamos, engatusamos< Pintamos visiones de gloria< RSe -ara .amosoT R,magnese un -aM de piones eGterno, el primero Fue -a/a -a#ido "amsT %ot- nos ec- .uera, pero despu9s del almuerMo nos llam de nuevo< ;'a#amos estado sopesando las venta"as de la estricnina con respecto al ars9nico<= %ernardini se -a#a de"ado caer, / %ot- le coloc nuestra idea a tan eminente pro.esor visitante< $i sospec-a es Fue los detalles, eGpresados con la musiFuilla georgiana de %oot-, .ueron demasiado para !il#erto, Fue una veM me con.i& K%ooos, %oost-, Fui9n puede pronunciar esos nom#res norteamericanos?L< Sin em#argo, %ernardini nos apo/ con una eGageracin tpicamente latina, / camos en gracia< 2n mes ms tarde, todo .unciona#a #ien / sala "usto como en los #osFue"os del papel de em#alar< (n unos pocos das mi cmara de nie#la -a#a registrado ms piones Fue todos los otros la#oratorios del mundo "untos< ada .otogra.a ;tomamos una por minuto= tena seis o siete #ellas traMas de piones< ada tres o cuatro .otogra.as mostra#an un riMo en la traMa del pin, como si se desintegrase en un mun / Kalgo msL< Las desintegraciones de los piones me sirvieron de tesis< (n seis meses -a#amos construido cuatro -aces, / 0evis esta#a en plena produccin en cuanto .#rica de datos so#re las propiedades de los piones< * la primera oportunidad, Jo-n / /o .uimos al -ipdromo de Saratoga, donde, con su suerte de siempre, consigui un D> a 5 en la octava carrera, contra la Fue se -a#a "ugado nuestra cena / el dinero de la gasolina para volver a casa< Suera de verdad a ese tipo< Jo-n Tinlot -u#o de tener una intuicin eGtraordinaria para sospec-ar la eGistencia del en.oFue del campo por el #orde, Fue a todos los dems Fue se dedica#an al negocio del ciclotrn se les -a#a escapado< Tendra luego una distinguida carrera como pro.esor de la 2niversidad de +oc-ester, pero muri de cncer a los cuarenta / tres aos de edad<

2n desvo por la ciencia social& el origen de la !ran iencia


La segunda guerra mundial marc una divisoria crucial entre la investigacin cient.ica de antes / despu9s de la guerra< ;Su9 tal como a.irmacin pol9mica?= Pero marc adems una nueva .ase en la #HsFueda del &-to*o< ontemos algunos de los caminos< La guerra gener un salto adelante tecnolgico, en mu/ #uena parte centrado en los (stados 2nidos, Fue no .ue aplastado por el potente sonido de las cercanas eGplosiones Fue (uropa su.ra< (l desarrollo en tiempo de guerra del radar, la electrnica, la #om#a nuclear ;por usar el nom#re ms propio= .ue en cada caso un e"emplo de lo Fue la cola#oracin entre la ciencia /

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los ingenieros poda -acer ;mientras no la maniatasen las consideraciones presupuestarias=< Yannevar %us-, el cient.ico Fue dirigi la poltica cient.ica de los (stados 2nidos durante la guerra, eGpuso la nueva relacin entre la ciencia / el go#ierno en un elocuente in.orme Fue remiti al presidente Oranklin D< +oosevelt< Desde ese momento en adelante, el go#ierno de los (stados 2nidos se comprometi a apo/ar la investigacin cient.ica #sica< (l apo/o a la investigacin, #sica / aplicada, ascendi tan deprisa Fue podemos rernos de la su#vencin de mil dlares por la Fue tan duro tra#a" (< )< LaNrence a principios de los aos treinta< *un a"ustndola a la in.lacin, esa ci.ra se Fueda en nada ante la a/uda .ederal a la investigacin #sica en 566@& Runos doce mil millones de dlaresT La segunda guerra mundial vio adems cmo una invasin de re.ugiados cient.icos procedentes de (uropa se converta en una parte .undamental del auge de la investigacin en los (stados 2nidos< * principios de los aos cincuenta, unas veinte universidades tenan aceleradores con los Fue se podan realiMar las investigaciones de .sica nuclear ms avanMadas< * medida Fue .uimos conociendo me"or el nHcleo, la .rontera se desplaM al dominio su#nuclear, donde -acan .alta mFuinas ma/ores Qms carasQ< La 9poca pas a ser de consolidacin& .usiones / adFuisiciones cient.icas< Se agruparon nueve universidades para construir / gestionar el la#oratorio del acelerador de %rook-aven, Long ,sland< (ncargaron una mFuina de 7 !eY en 56?D / una de 7@ !eY en 568@< Las universidades de Princeton / de Penns/lvania se unieron para construir una mFuina de protones cerca de Princeton< (l $,T / 'arvard constru/eron el *celerador de (lectrones de am#ridge, una mFuina de electrones de 8 !eY< * lo largo de los aos, segHn .ue creciendo el tamao de los consorcios, el nHmero de mFuinas de primera lnea disminu/< 0ecesit#amos energas cada veM ma/ores para a#ordar la pregunta KFu9 -a/ dentro?L / #uscar los verdaderos &-to*os, o el cero / el uno de nuestra met.ora de la #i#lioteca< * medida Fue se .ueron proponiendo mFuinas nuevas, se de"aron de construir, para li#erar .ondos, las vie"as, / la !ran iencia ;eGpresin Fue suelen usar como insulto los comentaristas ignorantes= se -iMo ms grande< (n los aos cincuenta, se podan -acer FuiM dos o tres eGperimentos por ao con grupos de dos a cuatro cient.icos< (n las d9cadas siguientes, la escala de los pro/ectos en cola#oracin .ue cada veM ma/or / los eGperimentos dura#an ms / ms, llevados en parte por la necesidad de construir detectores Fue no de"a#an de ser ms comple"os< (n los aos noventa, solo en la ,nstalacin del Detector del olisionador, en el Oermila#, tra#a"a#an 78@ cient.icos / estudiantes de doce universidades, dos la#oratorios nacionales e instituciones "aponesas e italianas< Las sesiones programadas se eGtendan durante un uo o ms de toma de datos, sin ms interrupciones Fue las navidades, el A de "ulio o cuando se estropea#a algo< Las riendas de la evolucin desde una ciencia Fue se -aca so#re una mesa a la Fue se #asa en unos aceleradores Fue miden varios kilmetros las tom el go#ierno de los (stados 2nidos< (l programa de la #om#a

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durante la segunda guerra mundial dio lugar a la omisin de (nerga *tmica ;la *( =, institucin civil Fue supervis las investigaciones relativas a las armas nucleares / su produccin / almacenamiento< Se le dio, adems, la misin, a modo de consorcio nacional, de .inanciar / supervisar la investigacin #sica Fue se re.iriese a la .sica nuclear / L lo Fue ms tarde vendra a llamarse .sica de partculas< La causa del &-to*o de Demcrito lleg incluso a los salones del ongreso, Fue cre el omit9 on"unto ;de la mara de +epresentantes / del Senado= para la (nerga *tmica con la .inalidad de Fue prestase su supervisin< Las audiencias del comit9, pu#licadas en unos densos .olletos verdes gu#ernamentales, son un Oort XnoG de in.ormacin para los -istoriadores de la ciencia< (n ellos se leen los testimonios de '< )< LaNrence, +o#ert Eilson, ,< ,< +a#i, J< +o#ert )ppen-eimer, 'ans %ette, (nrico Oermi, $urra/ !ellB$ann / muc-os otros Fue responden pacientemente las preguntas Fue se les -acan so#re cmo i#an las investigaciones acerca de la partcula .inalP / por Fu9 reFuera otra mFuina ms< (l intercam#io de .rases reproducido al principio de este captulo entre el espectacular director .undador del Oermila#, +o#ert Eilson, / el senador Jo-n Pastore est tomado de uno de esos li#ros verdes< Para completar la sopa de letras, la *( se disolvi en la (+D* ;la ).icina de ,nvestigacin / Desarrollo de la (nerga=, Fue pronto .ue sustituida por el D)( ;el Departamento de (nerga de los (stados 2nidos=, del Fue, en el momento en Fue se escri#e esto, dependen los la#oratorios nacionales donde .uncionan los estrelladores de tomos< *ctualmente -a/ cinco la#oratorios de este tipo en los (stados 2nidos& el SL* , el de %rook-aven, el de ornell, el Oermila# / el del Supercolisionador Superconductor, aHn en construccin< Por lo general, el propietario de los la#oratorios de los aceleradores es el go#ierno, pero de su .uncionamiento se encarga una contrata, Fue puede corresponder a una universidad, como la de Stan.ord en el caso del SL* , o a un consorcio de universidades e instituciones, como es el caso del Oermila#< Los ad"udicatarios nom#ran un director, / se ponen a reMar< (l director lleva el la#oratorio, toma todas las decisiones importantes / suele permanecer en el puesto demasiado tiempo< omo director del Oermila# de 56C6 a 56>6, mi principal tarea .ue llevar a la prctica el sueo de +o#ert +< Eilson& la construccin del Tevatrn, el primer acelerador superconductor< Tuvimos adems Fue crear un inmenso colisionador de protones / antiprotones Fue o#servase colisiones .rontales a casi D TeY< $ientras .ui director del Oermila# me preocup muc-o el proceso de investigacin< mo podan los estudiantes / los posdoctarandos "venes eGperimentar la alegra, el aprendiMa"e, el e"ercicio de la creatividad Fue eGperimentaron los alumnos de +ut-er.ord, los .undadores de la teora cuntica, mi propio grupito de compaeros mientras nos rompamos la ca#eMa con los pro#lemas en el suelo del ciclotrn 0evis? Pero cuanto ms me .i"a#a en lo Fue pasa#a en el la#oratorio, me"or me senta< Las noc-es Fue visita#a el DO ;/ el vie"o Demcrito no esta#a all=, vea a los

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estudiantes eGcitadsimos mientras realiMa#an sus eGperimentos< Los sucesos centellea#an en una pantalla gigante, reconstruidos por el ordenador para Fue a la docena o as de .sicos Fue estuviesen de turno les .ueran inteligi#les< De veM en cuando, un suceso da#a a entender -asta tal punto Fue se trata#a de una K.sica nuevaL, Fue se oa con claridad una eGclamacin< ada pro/ecto de investigacin en cola#oracin a gran escala consta de muc-os grupos de cinco o dieM personas& un pro.esor o dos, varios posdoctorandos / varios estudiantes graduados< (l pro.esor mira por su camada, para Fue no se le pierda en la multitud< *l principio no -acen otra cosa Fue disear, construir / pro#ar el eFuipo< Luego viene el anlisis de los datos< 'a/ tantos datos en uno de esos eGperimentos de colisionador, Fue una #uena parte -a de esperar a Fue algHn grupo complete un solo anlisis antes de pasar al siguiente pro#lema< ada cient.ico "oven, FuiM aconse"ado por su pro.esor, escoge un pro#lema espec.ico Fue reci#e la apro#acin consensuada del conse"o de los "e.es del grupo< 1 los pro#lemas a#undan< Por e"emplo, cuando se producen partculas Ew / E en las colisiones de protones / antiprotones, cul es la .orma precisa del proceso? unta energa se llevan los E? on Fu9 ngulos se emiten? 1 as sucesivamente< (sto o aFuello podra ser un detalle interesante, o un indicio Fue conduMca a un mecanismo .undamental de las interacciones .uerte / d9#il< La tarea ms apasionante de los aos, noventa es -allar el Fuark to' / medir sus propiedades< 'asta mediados de 566D se encargaron de esa #HsFueda, en el Oermila#, cuatro su#grupos del pro/ecto en cola#oracin DO, a cargo de cuatro anlisis independientes< *- los .sicos "venes actHan por su cuenta / se las ven con los comple"os programas de ordenador / las inevita#les distorsiones Fue genera un aparato imper.ecto< Su pro#lema es sacar conclusiones vlidas acerca de la manera en Fue la naturaleMa .unciona, poner una pieMa ms del rompeca#eMas del micromundo< Tienen la suerte de contar con un grupo de apo/o enorme& eGpertos en programacin, en el anlisis terico, en el arte de #uscar prue#as Fue con.irmen las conclusiones tentativas< Si -a/ una anomala interesante en la .orma en Fue los E salen de las colisiones, se trata de un e.ecto espurio del aparato ;meta.ricamente, de una peFuea grieta en la lente del microscopio=? (s un gaMapo del programa in.ormtico? ) es real? 1 si es real, no -a#r visto el compaero 'enri un .enmeno similar en su anlisis de las partculas _, o FuiM $ar"orie al analiMar los c-orros de retroceso? La !ran iencia no es el .eudo particular de los .sicos de partculas< Los astrnomos comparten telescopios gigantes / "untan sus o#servaciones para sacar conclusiones vlidas acerca del cosmos< Los oceangra.os comparten unos #arcos de investigacin ela#oradamente eFuipados con sonar, ve-culos de inmersin / cmaras especiales< La investigacin del genoma es el programa de !ran iencia de los micro#ilogos< 'asta los Fumicos necesitan espectrmetros de masas, cama lseres tintados / ordenadores enormes< ,nevita#lemente, en una

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disciplina tras otra, los cient.icos comparten las caras instalaciones Fue -acen .alta para progresar< 2na veM dic-o todo esto, de#o recalcar Fue es tam#i9n de la ma/or importancia para los .sicos "venes Fue puedan tra#a"ar de una manera ms tradicional, apiados en torno a un eGperimento de mesa con sus compaeros / un pro.esor< *- tendrn la espl9ndida posi#ilidad de apretar un #otn, de apagar las luces e irse a casa a pensar, / si -a/ suerte a dormir< La Kciencia peFueaL es tam#i9n una .uente de descu#rimientos, de variedad e innovacin Fue contri#u/e inmensamente al avance del conocimiento< De#emos atinar con el eFuili#rio adecuado en nuestra poltica cient.ica / dar gracias sinceramente por la eGistencia de am#as opciones< (n cuanto a Fuienes practican la .sica de alta energa, uno puede lloriFuear / aorar los #uenos / vie"os das, cuando un cient.ico solitario se pona a meMclar eliGires de colores en su entraa#le la#oratorio< (s un sueo encantador, pero nunca nos llevar -asta la Partcula Divina<

De vuelta a las mFuinas& tres grandes avances t9cnicos


De los muc-os avances t9cnicos Fue permitieron la aceleracin -asta energas en esencia ilimitadas ;es decir, ilimitadas salvo por lo Fue se re.iere a los presupuestos=, nos .i"aremos de cerca en tres< (l primero .ue el concepto de estabi#idad de .ase, descu#ierto por Y< ,< Yeksler, un genio sovi9tico, e independiente / simultneamente por (dNin $c$illan, .sico de %erkele/< 0uestro u#icuo ingeniero noruego, +ol. Eiderfe, patent, con independencia de los otros, la idea< La esta#ilidad de .ase es lo #astante importante para ec-ar mano de una met.ora< ,maginaos dos cuencos -emis.9ricos id9nticos Fue tengan un .ondo plano mu/ peFueo< Poned uno de los cuencos ca#eMa a#a"o / colocad una #ola en el peFueo .ondo plano, Fue a-ora es la parte ms alta< olocad una segunda #ola en el .ondo del cuenco Fue no se -a invertido< *m#as #olas estn en reposo< Son esta#les las dos? 0o< La prue#a consiste en dar un golpecito a cada una< La #ola nHmero uno rueda por la pared eGterna del cuenco a#a"o / su condicin cam#ia radicalmente< (s inesta#le< La #ola nHmero dos su#e un poco por el lado, vuelve al .ondo, lo so#repasa / oscila alrededor de su posicin de eFuili#rio< (s esta#le< Las matemticas de las partculas en los aceleradores tienen muc-o en comHn con estas dos condiciones< Si una pertur#acin peFuea Qpor e"emplo, la colisin suave de una partcula con un tomo de gas residual o con una partcula acelerada compaeraQ produce grandes cam#ios en el movimiento, no -a/ esta#ilidad #sica, / ms pronto o ms tarde la partcula se perder< Por el contrario, si esas pertur#aciones producen

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peFueas eGcursiones oscilatorias alrededor de una r#ita ideal, tenemos esta#ilidad< (l progreso en el diseo de los aceleradores .ue una meMcla espl9ndida del estudio analtico ;a-ora mu/ computariMado= / de la invencin de dispositivos ingeniosos, muc-os de ellos construidos a partir de las t9cnicas de radar desarrolladas durante la segunda guerra mundial< (l concepto de esta#ilidad de .ase se llev a ca#o en una serie de mFuinas mediante la aplicacin de .uerMas el9ctricas de radio.recuencia ;r.=< La esta#ilidad de .ase en un acelerador se produce cuando organiMamos la radio.recuencia aceleradora de manera Fue la partcula llegue a un -ueco en un instante ligeramente eFuivocado, lo Fue dar lugar a un peFueo cam#io en la tra/ectoria de la partculaV la prGima veM Fue la partcula pase por el -ueco, el error se -a#r corregido< *ntes se dio un e"emplo con el sincrotrn< Lo Fue realmente pasa es Fue el error se corrige con eGceso, / la .ase de la partcula, relativa a la radio.recuencia, oscila alrededor de una .ase ideal en la se consigue la aceleracin #uena, como la #ola en el .ondo del cuenco< (l segundo gran avance ocurri en 56?D, mientras el La#oratorio de %rook-aven termina#a su osmotrn, un acelerador de 7 !eY< (l grupo del acelerador espera#a una visita de sus colegas del (+0 de !ine#ra, donde se disea#a una mFuina de 5@ !eY< Tres .sicos -icieron un descu#rimiento importante mientras prepara#an la reunin< Stanle/ Livingston ;alumno de LaNrence=, (rnest ourant / 'artland Sn/der eran miem#ros de una nueva especie& los tericos de aceleradores< Dieron con un principio al Fue se conoce por el nom#re de enfo(ue fuerte< *ntes de Fue descri#a este segundo gran avance, de#era comentar Fue los aceleradores de partculas se -an convertido en una disciplina re.inada / erudita< $erece la pena repasar las ideas .undamentales< Tenemos un -ueco, o una cavidad de radio.recuencias, Fue se encarga de darle a la partcula su aumento de energa cada veM Fue cruMa por 9l< Para usarlo una / otra veM, guiamos las partculas con imanes por un crculo aproGimado< La mGima energa de las partculas Fue ca#e conseguir en un acelerador viene determinada por dos .actores& 5= el radio ma/or Fue consiente el imn / D= el campo magn9tico ms intenso Fue es posi#le con ese radio< Podemos construir mFuinas de ma/or energa -aciendo Fue el radio sea ma/or, Fue el campo magn9tico sea ms intenso o am#as cosas< 2na veM se esta#lecen esos parmetros, si se les da demasiada energa a las partculas, saldrn .uera del imn< Los ciclotrones de 56?D podan acelerar las partculas a no ms de 5<@@@ $eY< Los sincrotrones proporciona#an campos magn9ticos Fue guia#an a las partculas por un radio .i"o< +ecordad Fue la intensidad del imn del sincrotrn empieMa siendo mu/ peFuea ;para coincidir con la peFuea energa de las partculas in/ectadas= al principio del ciclo de aceleracin / su#e gradualmente -asta su valor mGimo< La mFuina tiene .orma de rosFuilla, / el radio de la rosFuilla de las diversas mFuinas Fue se constru/eron en esa 9poca i#a de los tres a los Fuince metros< Las energas logradas llega#an a los 5@ !eY<

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(l pro#lema Fue ocup a los inteligentes tericos de %rook-aven era el de mantener a las partculas estrec-amente apelotonadas / esta#les con respecto a una partcula idealiMada Fue se moviese sin pertur#aciones por unos campos magn9ticos de per.eccin matemtica< omo los trnsitos son tan largos, #asta con Fue -a/a pertur#aciones e imper.ecciones magn9ticas peFuesimas para Fue la partcula se ale"e de la r#ita ideal< (nseguida nos Fuedamos sin -aM< Por lo tanto, de#emos crear las condiciones para Fue la aceleracin sea esta#le< Las matemticas son lo #astante complicadas, di"o un guasn, como para KFue se le ricen las ce"as a un ra#L< (l en.oFue .uerte supone Fue se con.iguren los campos magn9ticos Fue guan a las partculas de .orma Fue se mantengan muc-o ms cerca de una r#ita ideal< La idea clave es darles a las pieMas polares unas curvas apropiadas de manera Fue las .uerMas magn9ticas so#re la partcula generen rpidas oscilaciones de amplitud minHscula en torno a la r#ita ideal< (so es la esta#ilidad< *ntes del en.oFue .uerte, las cmaras de vaco con .orma de rosFuilla -a#an de tener una anc-ura de medio metro a un metro, / reFueran polos magn9ticos de un tamao similar< (l gran, avance de %rook-aven permiti Fue se redu"ese el tamao de la cmara de vaco del imn / .uera slo de siete a trece centmetros< (l resultado? 2n enorme a-orro en el coste por $eY de energa acelerada< O, en.oFue .uerte cam#i la economa /, enseguida, -iMo conce#i#le la construccin de un sincrotrn Fue tuviera un radio de unos sesenta metros< $s adelante -a#laremos del otro parmetro, la intensidad del campo magn9ticoV mientras se use el -ierro para guiar las partculas, est limitada a D teslas, el campo magn9tico ms intenso Fue soporta el -ierro sin en.urecerse< La descripcin correcta del en.oFue .uerte .ue un gran avance< Se aplic por primera veM a una mFuina de electrones de , !eY Fue constru/ +o#ert Eilson el +pido en ornell< RSe di"o Fue la propuesta de %rook-aven al *( de construir una mFuina de protones de en.oFue .uerte consisti en una carta de dos pginasT ;*Fu nos podramos Fue"ar del crecimiento de la #urocracia, pero no servira de nada<= Se apro#, / el resultado .ue la mFuina de 7@ !eY conocida como *!S / Fue se complet en %rook-aven en 568@< (l (+0 desec- sus planes de una mFuina de 5@ !eY de en.oFue d9#il / recurri a la idea del en.oFue .uerte de %rook-aven para construir un acelerador de D? !eY de en.oFue .uerte por el mismo precio< Lo pusieron en marc-a en 56?6< * .inales de los aos sesenta, la idea de usar pieMas polares tortuosas para conseguir el en.oFue .uerte -a#a dado paso a un planteamiento donde las .unciones esta#an separadas< Se instala un imn de gua dipolar Kper.ectoL / se segrega la .uncin de en.oFue con un imn cuadripolar dispuesto sim9tricamente alrededor del conducto del -aM< !racias a las matemticas, los .sicos aprendieron cmo dirigen / en.ocan los campos magn9ticos comple"os las partculasV los imanes con nHmeros grandes de polos norte / sur QseGapolos, octapolos, decapolosQ se convirtieron en componentes de re.inados sistemas de acelerador

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diseados para Fue e"erciesen un control preciso so#re las r#itas de las partculas< Desde los aos sesenta en adelante, los ordenadores .ueron cada veM ms importantes en el mane"o / control de las corrientes, los volta"es, las presiones / las temperaturas de las mFuinas< Los imanes de en.oFue .uerte / la automatiMacin computariMada -icieron posi#les las nota#les mFuinas Fue se constru/eron en los aos sesenta / setenta< La primera mFuina de !eY ;mil millones de electronvoltios= .ue el modestamente denominado osmotrn, Fue empeM a .uncionar en %rook-aven en 56?D< ornell vino a continuacin, con una mFuina de 5,D !eY< (stas son las otras estrellas de esa 9poca&
*celerador %evatrn *!S _!S (l KD@@L |} ;ampliacin Tevatrn (nerga 8 !eY 7@ !eY 5D,? !eY D@@ !eY A@@ !eY 6@@ !eY LocaliMacin %erkele/ %rook-aven *rgonne ; -icago= Oermila# Oermila# Oermila# *o 56?A 568@ 568A 56CD 56CA 56>7

(n otras partes del mundo esta#an el Saturne ;Orancia, 7 !eY=, 0imrod ;,nglaterra, 5@ !eY=, Du#na ;2+SS, 5@ !eY=, X(X PS ;Japn, 57 !eY=, PS ; (+0^!ine#ra, D? !eY=, Serpu-kov ;2+SS, C@ !eY=, SPS ; (+0^!ine#ra, A@@ !eY=< (l tercer gran avance .ue la a%e#era%i)n de %as%ada, cu/a idea se atri#u/e a $att Sands, .sico del al Tec-< Sands decidi Fue, cuando se va a por una gran energa, no es e.icaM -acerlo todo en una sola mFuina< onci#i una secuencia de aceleradores di.erentes, cada uno optimiMado para un intervalo de energa concreto, digamos de @ a 5 $eY, de, 5 a 5@@ $eY, / as sucesivamente< Las varias etapas se pueden comparar a las marc-as de un coc-e, cada una de las cuales se disea para elevar la velocidad -asta el siguiente nivel de manera ptima< * medida Fue la energa aumenta, el -aM acelerado se aprieta ms< (n las etapas de ma/or energa, las dimensiones transversales menores reFuieren, pues, imanes tam#i9n menores / ms #aratos< La idea de la cascada -a dominado todas las mFuinas desde los aos sesenta< Sus e"emplos ms eGpresivos son el Tevatrn ;cinco etapas= / el Supercolisionador en construccin en TeGas ;seis etapas=<

$s grande es me"or?
2n punto Fue FuiM se -a/a perdido en las consideraciones t9cnicas precedentes es por Fu9 viene #ien -acer ciclotrones / sincrotrones

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grandes< Eiderfe / LaNrence demostraron Fue no -a/ por Fu9 producir volta"es enormes, como los pioneros Fue les precedieron crean, para acelerar las partculas -asta energas grandes< %asta con enviar las partculas a trav9s de una serie de -uecos o disear una r#ita circular a .in de Fue se pueda usar mHltiples veces un solo -ueco< Por lo tanto, en las mFuinas circulares slo -a/ dos parmetros& la intensidad del imn / el radio con Fue giran las partculas< Los constructores de aceleradores a"ustan estos dos .actores para o#tener la energa Fue Fuieren< (l radio est limitado, ms Fue nada, por el dinero< La intensidad de los imanes, por la tecnologa< Si no podemos elevar el campo magn9tico, -acemos ma/or el crculo para incrementar la energa< (n el Supercolisionador sa#emos Fue Fueremos producir D@ TeY en cada -aM, 1 sa#emos ;o creemos Fue sa#emos= -asta Fu9 punto puede ser intenso el imn Fue constru/amos< De ello podemos deducir lo grande Fue de#e ser el tu#o& >? kilmetros<

2n cuarto gran avance& la superconductividad


+etrocediendo a 5655, un .sico -oland9s descu#ri Fue ciertos metales, cuando se los en.ria#a a temperaturas eGtremadamente #a"as Q slo unos pocos grados por encima del cero a#soluto de la escala Xelvin ;B DC7 grados centgrados=Q, perdan toda resistencia a la electricidad< * esa temperatura un laMo de ca#le transportara una corriente para siempre sin gastar nada de energa< (n casa, una ama#le compaa el9ctrica os suministra la energa el9ctrica, mediante ca#les de co#re< Los ca#les se calientan a causa de la resistencia .riccional Fue o.recen al paso de la corriente< (ste calor desperdiciado gasta energa / a#ulta la .actura< (n los electroimanes corrientes de los motores, los generadores / los aceleradores, los ca#les de co#re llevan corrientes Fue producen campos magn9ticos< (n un motor, el campo magn9tico pone a dar vueltas -aces de ca#les Fue conducen corriente< 0otis lo caliente Fue est el motor< (n un acelerador, el campo magn9tico conduce / en.oca las partculas< Los ca#les de co#re del imn se calientan / para en.riarlos se emplea un poderoso .lu"o de agua, Fue pasa normalmente por unos agu"eros practicados en los espesos enrollamientos de co#re< Para Fue os -agis una idea de a dnde va a parar el dinero, la .actura de la electricidad Fue se pag en 56C? por el acelerador del Oermila# .ue de unos Fuince millones de dlares, alrededor de un 6@ por 5@@ de la cual corresponda a la energa utiliMada en los imanes del anillo principal de A@@ !eY< * principios de los aos sesenta tuvo lugar un gran avance t9cnico< !racias a unas aleaciones nuevas de metales eGticos .ue posi#le mantener el .rgil estado de superconductividad mientras se conducan corrientes enormes / se producan grandes campos magn9ticos< 1 todo

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ello a unas temperaturas ms raMona#les, de ? a 5@ grados so#re el cero a#soluto, Fue las mu/ di.ciles de 5 o D grados Fue -acan .alta con los metales ordinarios< (l -elio es un verdadero lFuido a los ? grados ;todo lo dems se solidi.ica a esa temperatura=, por lo Fue surgi la posi#ilidad de una superconductividad prctica< La ma/ora de los grandes la#oratorios se puso a tra#a"ar con ca#les -ec-os de aleaciones del tipo nio#ioBtitanio o nio#io estaoB7 en lugar de co#re, rodeados de -elio lFuido para en.riarlos -asta temperaturas superconductoras< Se constru/eron para los detectores de partculas vastos imanes Fue emplea#an las nuevas aleaciones Qpara rodear, por e"emplo, una cmara de #ur#u"asQ, pero no para los aceleradores, en los Fue los campos magn9ticos -a#an de ser ms intensos a medida Fue las partculas gana#an energa< Las corrientes cam#iantes en los imanes generan e.ectos .riccionales ;corrientes de remolino= Fue por lo general destru/en el estado superconductor< $uc-as investigaciones a.rontaron este pro#lema en los aos sesenta / setenta, / el lder en ese campo .ue el Oermila#, dirigido por +o#ert Eilson< (l eFuipo de Eilson emprendi el ,wD de los imanes superconductores en 56C7, poco despu9s de Fue el acelerador KD@@L original empeMase a .uncionar< 2no de los motivos .ue el aumento eGplosivo del costo de la energa el9ctrica a causa de la crisis del petrleo de aFuella 9poca< (l otro era la competencia del consorcio europeo, el (+0, radicado en !ine#ra< Los aos setenta .ueron de vacas .lacas por lo Fue se re.era a los .ondos de investigacin en los (stados 2nidos< Tras la segunda guerra mundial, el lideraMgo mundial de la investigacin -a#a pertenecido slidamente a este pas, mientras el resto del mundo tra#a"a#a para reconstruir las economas e in.raestructuras cient.icas destroMadas por la guerra< * .inales de los aos setenta -a#a empeMado a restaurarse el eFuili#rio< Los europeos esta#an constru/endo una mFuina de A@@ !eY, el Supersincrotrn de Protones ;el SPS=, me"or .inanciada / me"or dotada con los caros detectores Fue determinan la calidad de la investigacin< ;(sta mFuina marc el principio de otro ciclo de cola#oracin / competencia internacionales< (n los aos noventa, (uropa / Japn siguen por delante de los (stados 2nidos en algunos campos de investigacin / no mu/ por detrs en casi todos los dems<= La idea de Eilson era Fue si se poda resolver el pro#lema de los campos magn9ticos varia#les, un anillo superconductor a-orrara una cantidad enorme de energa el9ctrica / sin em#argo producira unos campos magn9ticos ms poderosos, lo Fue, para un radio dado, supone una energa ma/or< on la a/uda de *lvin Tollestrup, pro.esor del al Tec- Fue pasa#a un ao sa#tico en el Oermila# ;aca#ara por alargar su permanencia=, Eilson estudi con gran detalle de Fu9 manera las corrientes / los campos cam#iantes crea#an un calentamiento local< Las investigaciones Fue se proseguan en otros la#oratorios, so#re todo en el +ut-er.ord de ,nglaterra, a/udaron al grupo del Oermila# a construir cientos de modelos< Tra#a"aron con metalHrgicos / cient.icos de materiales, /, entre 56C7 / 56CC, consiguieron resolver el pro#lemaV se logr Fue los imanes magn9ticos saltasen de una corriente nula a una de

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?<@@@ amperios en 5@ segundos, sin Fue la superconductividad desapareciese< (n 56C>B56C6 una lnea de produccin emprendi la produccin de imanes de seis metros / medio con propiedades eGcelentes, / en 56>7 el Tevatrn empeM a .uncionar en el comple"o del Oermila# como un KposFuemadorL< La energa i#a de A@@ !eY a 6@@ !eY, / el consumo de energa se redu"o de 8@ megavatios a D@, la ma/or parte del cual se gasta#a en producir -elio lFuido< uando Eilson puso en marc-a su programa de ,wD en 56C7, la produccin anual de material superconductor de los (stados 2nidos era de unos cuantos cientos de kilogramos< (l consumo Fue -iMo el Oermila# de algo ms de 8@<@@@ kilogramos de material superconductor alent a los productores / cam#i radicalmente la postura de la industria< Los ma/ores consumidores son -o/ las .irmas Fue -acen aparatos de produccin de imgenes por resonancia magn9tica para el diagnstico m9dico< (l Oermila# puede arrogarse un poco el m9rito de Fue eGista este sector industrial Fue ingresa ?@@ millones de dlares al ao<

(l vaFuero Fue dirigi un la#oratorio


1 el -om#re al Fue corresponde #uena parte del m9rito de Fue eGista el propio Oermila# es nuestro primer director, el artista^vaFuero^diseador de mFuinas +o#ert +at-#un Eilson< R1 -a#lan de carismaT Eilson creci en E/oming, donde monta#a a ca#allo / estudia#a con ganas en la escuela, -asta ganarse una #eca para %erkele/< *ll .ue alumno de (< )< LaNrence< 1a -e descrito las -aMaas arFuitectnicas del -om#re del +enacimiento Fue constru/ el Oermila#V tam#i9n era grande su re.inamiento t9cnico< Eilson se convirti en el director .undador del Oermila# en 568C / reci#i una dotacin de D?@ millones de dlares para construir ;eso decan las especi.icaciones= una mFuina de D@@ !eY con siete lneas de -aM< La construccin, empeMada en 568>, de#a durar cinco aos, pero Eilson termin la mFuina en 56CD, antes de la .ec-a prevista< (n 56CA .unciona#a regularmente a A@@ !eY con catorce lneas de -aM / 5@ millones de dlares so#rantes de la asignacin inicial, / todo ello con la arFuitectura ms esplendida Fue "ams se -u#iese visto en una instalacin del go#ierno de los (stados 2nidos< 'ace poco -e calculado Fue si Eilson -u#iera estado al cargo de nuestro presupuesto de de.ensa durante los Hltimos Fuince aos con el mismo tino, los (stados 2nidos dis.rutaran -o/ de un supervit presupuestario decente / el mundo del arte -a#lara de nuestros tanFues< Se cuenta Fue a Eilson se le ocurri lo del Oermila# a principios de los aos sesenta en Pars, donde era pro.esor en un pro/ecto de intercam#io< Se encontr un da #osFue"ando, "unto a otros artistas, a una #ella / #ien curvada modelo desnuda en una sesin de di#u"o pH#lica en

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la !rande -aumiZre< Se discuta por entonces en 0orteam9rica acerca del KD@@L, / a Eilson no le gusta#a lo Fue lea en su correspondencia< $ientras otros di#u"a#an pec-os, Eilson di#u"a#a crculos para tu#os de -aces / los adorna#a con clculos< (so es dedicacin< Eilson no era per.ecto< Tom por el camino ms corto varias veces durante la construccin del Oermila#, / no siempre acert< Se Fue"a#a amargamente de Fue una estupideM le -a#a costado un uo ;podra -a#er aca#ado en 56C5= / 5@ millones de dlares ms< Tam#i9n se puso .urioso, / en 56C>, disgustado por el lento ritmo de la .inanciacin .ederal de los tra#a"os so#re la superconduccin, dimiti< uando se me pidi Fue .uese su sucesor, .ui a verle< *menaM con perseguirme si no acepta#a el puesto, / ello -iMo e.ecto< La perspectiva de verme perseguido por Eilson a lomos de su ca#allo era demasiado< *s Fue acept9 el puesto / prepar9 tres so#res<

2n da de la vida de un protn
Podemos ilustrar todo lo Fue se -a eGplicado en este captulo mediante la descripcin del acelerador de cascada del Oermila#, con sus cinco mFuinas secuenciales ;siete si Fuer9is contar los dos anillos donde -acemos antimateria=< (l Oermila# es una coreogra.a comple"a de cinco aceleradores di.erentes, cada uno un paso por encima en energa / ela#oracin, como la ontogenia Fue recapitula a la .ilogenia ;o lo Fue recapitule=< Para empeMar, nos -ace .alta algo Fue acelere< orremos a Av$os # As / compramos una #otella presuriMada de gas -idrgeno< (l tomo de -idrgeno consiste en un electrn / un nHcleo simple, de un solo protn< (n la #otella -a/ #astantes protones para Fue el Oermila# .uncione durante un ao< oste& unos veinte dlares, si se devuelve la #otella< La primera mFuina de la cascada es nada menos Fue un acelerador electrosttico ockcro.tBEalton, diseo de los aos treinta< *unFue es el ms antiguo de la serie de aceleradores del Oermila#, es el de pintas ms .uturistas, adornado como est con unas #olas mu/ grandes / lustrosas / anillos con apariencia de rosFuillas Fue a los .otgra.os les encanta .otogra.iar< (n el ockcro.tBEalton, una c-ispa arranca el electrn del tomo / de"a un protn de carga positiva, prcticamente en reposo< La mFuina acelera entonces esos protones / crea un -aM de C?@ XeY dirigido a la entrada de la mFuina siguiente, Fue es un acelerador lineal, o #ina%< (l #ina% enva los protones por una serie, de 5?@ metros de largo, de cavidades ;-uecos= de radio.recuencia para Fue alcancen los D@@ $eY< * esta respeta#le energa se los trans.iere, mediante la gua magn9tica / el en.oFue, al KimpulsorL, un sincrotrn, Fue -ace dar vueltas a los protones / Fue su energa su#a a > !eY< Oi"aos en esto& a-, /a -emos producido energas ma/ores Fue en el %evatrn de %erkele/, el

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primer acelerador de !eY, / aHn nos .altan dos anillos< (ste cargamento de protones se in/ecta entonces en el anillo principal, la mFuina KD@@L de unos seis kilmetros de permetro, Fue en los aos 56CAB56>D tra#a"a#a a A@@ !eY, el do#le de la energa o.icial para la Fue se la dise< (l anillo principal era el ca#allo perc-ern del comple"o del Oermila#< 2na veM se conect el Tevatrn, en 56>7, el anillo principal empeM a tomarse la vida con un poco ms de desa-ogo< *-ora lleva los protones slo -asta 5?@ !eY / los trans.iere entonces al anillo superconductor del Tevatrn, cu/o tamao es eGactamente el mismo Fue el del anillo principal / est mu/ pocos metros de#a"o de 9l< (n el uso corriente del Tevatrn, los imanes superconductores -acen dar vueltas / ms vueltas a las partculas de 5?@ !eY, ?@<@@@ por segundo, Fue as ganan C@@ XeY por vuelta -asta Fue, tras unos D? segundos, llegan a los 6@@ !eY< * esas alturas, los imanes, alimentados por corrientes de ?<@@@ amperios, -an incrementado la intensidad de sus campos -asta A,5 teslas, ms del do#le del campo Fue los vie"os imanes de -ierro podan o.recer< 1 la energa Fue se reFuiere para mantener los ?<@@@ amperios es RaproGimadamente ceroT La tecnologa de las aleaciones superconductoras no para de me"orar< 'acia 566@ la tecnologa de 56>@ del Tevatrn /a -a#a sido superada, as Fue el Supercolisionador usar campos de 8,? teslas, / el (+0 est tra#a"ando duro para llevar la t9cnica al Fue FuiM sea el lmite de las aleaciones de nio#io& 5@ teslas< (n 56>C se descu#ri un nuevo tipo de superconductor, #asado en materiales cermicos Fue necesita#an slo en.riamiento de nitrgeno< Se suscitaron esperanMas de Fue era inminente un gran progreso en lo Fue se re.era al coste, pero los campos magn9ticos .uertes Fue se reFuieren no eGisten aHn, / nadie puede -acerse una idea de cundo reemplaMarn estos materiales nuevos al nio#ioBtitanio, o siFuiera si lo reemplaMarn alguna veM< (n el Tevatrn, A,5 teslas es el lmite, / las .uerMas electromagn9ticas empu"an a los protones a una r#ita Fue los saca de la mFuina -acia un tHnel, donde se dividen entre unas catorce lneas de -aM< *Fu disponen los grupos eGperimentales los #lancos / los detectores para -acer sus eGperimentos< 2nos mil .sicos tra#a"an en el programa de #lanco .i"o< La mFuina .unciona en cielos< Lleva unos treinta segundos -acer toda la aceleracin< (l -aM se evacua durante otros veinte segundos, a .in de no a#rumar a los eGperimentadores con un ritmo de partculas demasiado alto para sus eGperimentos< (ste ciclo se repite cada minuto< La lnea eGterna del -aM se en.oca mu/ apretadamente< $is compaeros / /o preparamos un eGperimento en el K entro de ProtonesL, donde se eGtrae, en.oca / gua un -aM de protones a lo largo de unos dos kilmetros / medio a un #lanco de un cuarto de milmetro de anc-o, el grosor de una -o"a de a.eitar< Los protones c-ocan con ese .ino #orde< ada minuto, da tras da, durante semanas, un estallido de protones golpea en ese #lanco sin Fue se desven en ms de una peFuea .raccin de su anc-ura< (l otro modo de usar el Tevatrn, el modo colisionador, es mu/ di.erente, / lo consideraremos en detalle< (n este modo, los protones

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in/ectados derivan por el Tevatrn a 5?@ !eY a la espera de los antiprotones, Fue en su de#ido momento son emitidos por la .uente de p #arra / enviados alrededor del anillo en la direccin opuesta< uando los dos -aces estn en el Tevatrn, empeMamos a elevar la intensidad de los imanes / a acelerar los dos -aces< ;(nseguida se darn ms eGplicaciones so#re cmo .unciona esto<= (n cada .ase de la secuencia, los ordenadores controlan los imanes / los sistemas de radio.recuencia, para mantener los protones estrec-amente agrupados / #a"o control< Los sensores in.orman so#re las corrientes, los volta"es, las presiones, las temperaturas, la localiMacin de los protones / los Hltimos promedios del DoN Jones< 2n .uncionamiento de.ectuoso podra mandar los protones, des#ocados, .uera de su conducto de vaco a trav9s de la estructura del imn Fue lo rodea, taladrando un agu"ero mu/ #ien -ec-o / mu/ caro< 0unca -a pasado& al menos, no por a-ora<

Decisiones, decisiones& protones o electrones


'emos -a#lado aFu muc-o de las mFuinas de protones, pero no slo se tra#a"a con protones< Lo #ueno Fue tienen es Fue cuesta -asta cierto punto poco acelerarlos< Podemos acelerarlos -asta #illones de electronvoltios< (l Supercolisionador los acelerar -asta los D@ #illones de electronvoltios< (n realidad, podra no -a#er tericamente un lmite de lo Fue podemos -acer< Por otra parte, los protones estn llenos de otras partculas& los Fuarks / los gluones< (llo -ace Fue las colisiones sean em#arulladas, complicadas< (sa es la raMn de Fue algunos .sicos pre.ieran acelerar electrones, Fue son puntuales, a-t)*i%os< omo son puntos, sus colisiones son ms limpias Fue las de los protones< La cara negativa es Fue su masa es peFuea, as Fue es di.cil / caro acelerarlos< Sus masas peFueas producen una gran cantidad de radiacin electromagn9tica cuando se los -ace dar vuelta en crculo< 'a/ Fue invertir muc-a ms energa para compensar la p9rdida por radiacin< Desde el punto de vista de la aceleracin, esa radiacin no es sino un desec-o, pero para algunos investigadores se trata ms #ien de una #oni.icacin secundaria Fue es toda una #endicin porFue es mu/ intensa / su longitud de onda mu/ corta< Se dedican actualmente muc-os aceleradores circulares a producir esta radiacin de sincrotrn< (ntre los clientes estn los #ilogos, Fue usan los intensos -aces de .otones para estudiar la estructura de mol9culas enormes, los constructores de c-ips electrnicos, para -acer litogra.a de ra/os W, los cient.icos de materiales, Fue estudian la estructura de los materiales, / muc-os otros de tipo prctico< 2na .orma de evitar esta p9rdida de energa es usar un acelerador lineal, como el #ina% de Stan.ord, de ms de tres kilmetros de largo, Fue se constru/ a principios de los aos sesenta< * la mFuina de Stan.ord se

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le llama#a al principio K$L, de monstruo, / para su 9poca .ue una mFuina espantosa< (mpieMa en el campus de Stan.ord, a medio kilmetro, ms o menos, de la Oalla de San *ndr9s, / se a#re paso -acia la #a-a de San Orancisco< (l entro del *celerador Lineal de Stan.ord de#e su eGistencia al mpetu / el entusiasmo de su .undador / primer director, Eol.gang Pano.sk/< J< +o#ert )ppen-eimer conta#a Fue el #rillante Pano.sk/ / su -ermano gemelo, el no menos #rillante 'ans, asistieron a Princeton "untos / am#os consiguieron unos eGpedientes acad9micos estelares, pero uno de ellos lo -aca un pelo me"or Fue el otro< Desde entonces, deca )ppen-eimer, se convirtieron en el Pano.sk/ KlistoL / el Pano.sk/ KtontoL< Sui9n es Fui9n? KR(so es secretoTL, dice Eol.gang< * decir la verdad, casi todos lo llamamos Pie.< Las di.erencias entre el Oermila# / el SL* son o#vias< 2no -ace protonesV el otro electrones< 2no es circular, el otro recto< 1 cuando decimos Fue un acelerador lineal es recto, Fueremos decir recto< Por e"emplo, supongamos Fue construimos un tramo de carretera de tres kilmetros de largo< Los topgra.os nos aseguran Fue es recto, pero no lo es< Sigue la mu/ suave curvatura de la Tierra< * un topgra.o Fue est so#re la super.icie de la Tierra le parece recto, pero visto desde el espacio es un arco< (l tu#o del -aM del SL* , por el contrario, es re%to< Si la Tierra .uese una es.era per.ecta, el #ina% sera una tangente de la super.icie de la Tierra de tres kilmetros de longitud< Proli.eraron por el mundo las mFuinas de electrones, pero el SL* sigui siendo el ms espectacular, capaM de acelerar los electrones -asta D@ !eY en 568@, -asta ?@ !eY en 56>6< (ntonces los europeos lo superaron<

olisionadores o #lancos
$u/ #ien, estas son nuestras opciones -asta aFu< Se pueden acelerar protones o se pueden acelerar electrones, / se los puede acelerar en crculo o en lnea recta< Pero -a/ Fue tomar una decisin ms< Por lo general, se sacan los -aces de los lmites de la prisin magn9tica, / se los transporta siempre por las conducciones de vaco, -asta el #lanco donde se producen las colisiones< 'emos eGplicado de Fu9 .orma el anlisis de las colisiones proporciona in.ormacin so#re el mundo su#nuclear< La partcula acelerada aporta una cierta cantidad de energa, pero slo se dispone de una parte de ella Rrara eGplorar la naturaleMa a distancias peFueas o para .a#ricar nuevas partculas con.orme a . *%2< La le/ de la conservacin del momento dice Fue parte de la energa de entrada se mantendr / ser dada a los productos .inales de las colisiones< Por e"emplo, si un auto#Hs en movimiento c-oca con un camin parado, #uena parte de la energa del auto#Hs acelerado se ir en empu"ar los distintos troMos de -o"a metlica, de vidrio / de goma, energa Fue se sustrae de la Fue podra demoler el camin ms completamente<

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Si un protn de 5<@@@ !eY golpea a un protn en reposo, la naturaleMa insiste en Fue cualFuier partcula Fue salga de#e tener el su.iciente movimiento -acia adelante para igualar el momento -acia adelante del protn incidente< +esulta Fue esto de"a un mGimo de slo AD !eY para -acer partculas nuevas< * mediados de los aos sesenta nos dimos cuenta de Fue, si se pudiera conseguir Fue dos partculas, cada una de las cuales tuviera toda la energa del -aM del acelerador, c-ocasen de .rente, tendramos una colisin muc-simo ms violenta, Se aportara a la colisin el do#le de la energa del acelerador, / toda ella estara disponi#le, pues el momento total inicial es cero ;los o#"etos Fue c-ocan tienen momentos iguales / opuestos=< Por lo tanto, en un acelerador de 5<@@@ !eY una colisin .rontal de dos partculas, cada una de las cuales tenga 5<@@@ !eY li#era D<@@@ !eY para la creacin de nuevas partculas, lo Fue -a/ Fue comparar con los AD !eY de Fue se dispone cuando el acelerador est en el modo de #lanco estacionario< Pero -a/ una penaliMacin< 2na ametralladora puede dar con muc-a .acilidad a la .ac-ada de un casern, pero es ms di.cil Fue dos ametralladoras se disparen entre s / sus #alas c-oFuen en el aire< (sto os dar cierta idea del pro#lema Fue supone mane"ar un acelerador de -aces en colisin<

La .a#ricacin de antimateria
Tras su colisionador original, Stan.ord constru/ en 56C7 un acelerador mu/ productivo, el SP(*+ ;acrnimo Fue Fuiere decir lanMa=, para el *nillo del *celerador de Positrones / (lectrones de Stan.ord< *Fu los -aces de electrones se aceleran en un acelerador de ms de tres kilmetros de largo -asta una energa entre 5 / D !eY, / se los in/ecta en un peFueo anillo de almacenamiento magn9tico< 2na secuencia de reacciones produca las partculas de arl *nderson, los positrones< Primero, el intenso -aM de electrones incide en un #lanco / produce, entre otras cosas, un intenso -aM de .otones< La ceniMa de partculas cargadas es #arrida con imanes, Fue no a.ectan a los .otones, neutros< *s se consigue Fue un limpio -aM de .otones golpee en un #lanco delgado, de platino, por e"emplo< (l resultado ms comHn es Fue la pura energa del .otn se convierta en un electrn / un positrn, Fue compartirn la energa original del .otn menos la masa en reposo del electrn / del positrn< 2n sistema de imanes recoge cierta .raccin de los positrones, Fue se in/ecta en un anillo de almacenamiento donde los electrones -an estado pacientemente dando vueltas / vueltas< Los .lu"os de positrones / de electrones, Fue tienen cargas el9ctricas opuestas, se curvan #a"o el e.ecto de un imn en direcciones opuestas< Si uno de los .lu"os va en el sentido de las agu"as del relo", el otro va al rev9s Fue el relo"< (l resultado es o#vio& colisiones .rontales< SP(*+ -iMo varios descu#rimientos

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importantes, los colisionadores se volvieron mu/ populares / una pl9tora de acrnimos po9ticos ;?= invadi el mundo< *ntes de SP(*+ estuvo *D)0( ;,talia, D !eY=V tras SP(*+, D)+,S ;*lemania, 8 !eY= / luego P(P ;otra veM Stan.ord, 7@ !eY=, P(T+* ;*lemania, 7@ !eY=, (S+ ; ornell, > !eY=, Y(PP ;2+SS=, T+,ST*0 ;Japn, de 8@ a C@ !eY=, L(P ; (+0, 5@@ !eY= / SL ;Stan.ord, 5@@ !eY=< )#s9rvese Fue se tasa a los colisionadores por la suma de las energas de los -aces< (l L(P, por e"emplo, tiene ?@ !eY en cada -aMV por lo tanto, es una mFuina de 5@@ !eY< (n 56CD, se dispuso de colisiones .rontales de protones en el pionero *nillo ,ntersector de *lmacenamiento ;,S+= del (+0, instalado en !ine#ra< (n 9l se entrelaMan dos anillos independientesV los protones van en direcciones opuestas en cada anillo / c-ocan de .rente en oc-o puntos de interseccin di.erentes< La materia / la antimateria, los electrones / los positrones, por e"emplo, pueden circular en el mismo anillo porFue los imanes los -acen circular en direcciones opuestas, pero -acen .alta dos anillos separados para mac-acar unos protones contra otros< (n el ,S+, cada anillo se llena de protones de 7@ !eY procedentes del acelerador del (+0 ms convencional, el PS< (l ,S+ tuvo .inalmente un gran 9Gito< Pero cuando se puso en marc-a en 56CD, o#tuvo slo unos cuantos miles de colisiones por segundo en los puntos de colisin de Kalta luminosidadL< KLuminosidadL es la pala#ra Fue se usa para descri#ir el nHmero de colisiones por segundo, / los pro#lemas iniciales del ,S+ demostraron lo di.cil Fue era conseguir Fue dos #alas de ametralladora ;los dos -aces= c-ocaran< La mFuina aca# por me"orar -asta producir ms de ? millones de colisiones por segundo< Por lo Fue se re.iere a la .sica, se -icieron algunas mediciones importantes, pero, en general, el ,S+ .ue ms Fue nada una eGperiencia de aprendiMa"e valiosa acerca de los colisionadores / las t9cnicas de deteccin< (l ,S+ era una mFuina elegante, tanto t9cnicamente como por su apariencia& una tpica produccin suiMa< Tra#a"9 all durante mi ao sa#tico de 56CD, / volv con .recuencia a lo largo de los dieM aos siguientes< (nseguida me llev9 a ,< ,< +a#i, Fue visita#a !ine#ra por un congreso de Kstomos para la PaML, a dar una vuelta por all< (n cuanto entramos en el elegante tHnel del acelerador, +a#i se Fued con la #oca a#ierta, / eGclam& K R*-, Patek P-ilippeT L< (l colisionador ms di.cil de todos, el Fue en.renta a los protones contra los antiprotones, lleg a ser posi#le gracias al invento de un ruso .a#uloso, !ers-on %udker, Fue tra#a"a#a en la iudad de la iencia Sovi9tica, en 0ovosi#irsk< %udker -a#a estado constru/endo mFuinas de electrones en +usia, en competencia con su amigo norteamericano Eol.gang Pano.sk/< Se traslad su actividad a 0ovosi#irsk, a un nuevo comple"o universitario en Si#eria< omo dice %udker, Panos.sk/ no .ue trasladado a *laskaV la competicinV pues, no era "usta / 9l se vio o#ligado a innovar< (n 0ovosi#irsk, en los aos cincuenta / sesenta, %udker llev un .loreciente sistema capitalista de vender a la industria sovi9tica peFueos aceleradores de partculas a cam#io de materiales / dinero Fue

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permitieran a sus investigaciones seguir adelante< Le apasiona#a la perspectiva de usar los antiprotones, o pB#arras, como elemento Fue c-ocase contra otros en un acelerador, pero sa#a Fue eran un #ien escaso< (l Hnico lugar donde se les encuentra es en las colisiones de alta energa, donde se producen gracias, s, a . *%2< 2na mFuina de muc-as decenas de !eY tendr unos cuantos pB#arras entre las ceniMas de las colisiones< Si Fuera reunir su.icientes para Fue las colisiones ocurrieran a unos ritmos Htiles, tena Fue acumularlos durante muc-as -oras< Pero a medida Fue los pB#arras salen de un #lanco golpeado, se mueve cada uno por su sitio< * los eGpertos en aceleradores les gusta eGpresar esos movimientos mediante su direccin principal / energa ;R"ustoT= / los movimientos laterales super.luos Fue tienden a llenar el espacio disponi#le de la cmara de vaco< %udker vio Qeste .ue su -allaMgoQ la posi#ilidad de Ken.riarL las componentes laterales de sus movimientos / comprimir los pB#arras en un -aM muc-o ms denso a medida Fue se almacena#an< (s un asunto complicado< De#en alcanMarse unos niveles de control del -aM, de esta#ilidad magn9tica / de ultravaco inauditos< 'a/ Fue almacenar los antiprotones, en.riarlos / acumularlos ms de dieM -oras antes de Fue -a/a su.icientes para in/ectarlos en el colisionador, donde se los acelerar< (ra una idea po9tica, pero el programa era demasiado comple"o para los limitados recursos de %udker en Si#eria< (ntra Simon Yan der $eer, ingeniero -oland9s del (+0 Fue -iMo avanMar esta t9cnica de en.riamiento a .inales de los aos setenta / contri#u/ a construir la primera .uente de pB#arra, para Fue se usase en el primer colisionador de protones / antiprotones< 2tiliM el anillo de A@@ !eY del (+0 como dispositivo a la veM de almacenamiento / colisin, / las primeras colisiones p^p #arra Fuedaron conectadas al sistema en 56>5< Yan de $eer comparti el premio 0o#el de 56>? con arlo +u##ia por -a#er contri#uido con su Ken.riamiento estocsticoL al programa de investigacin Fue -a#a preparado arlo +u##ia / Fue dio lugar al descu#rimiento de las partculas Ew, EQ / _@, de las Fue -a#laremos ms adelante< arlo +u##ia tiene una personalidad tan llamativa Fue merecera un li#ro entero, / al menos -a/ uno so#re 9l ;0o#el Dreams, de !ar/ Tau#es<= arlo, uno de los graduados ms #rillantes de la asom#rosa Scuola 0ormale de Pisa, donde .ue estudiante (nrico Oermi, es una dinamo Fue no puede nunca ir ms despacio< 'a tra#a"ado en 0evis, en el (+0, en 'arvard, en el Oermila#, otra veM en el (+0 / luego otra veM en el Oermila#< omo -a via"ado tanto, invent un comple"o sistema de minimiMar gastos intercam#iando las mitades de ida / vuelta de los #illetes< 2na veM le convenc por un rato de Fue se retirara con oc-o #illetes de ms, todos de oeste a este< (n 56>6 .ue nom#rado director del (+0V por entonces, el la#oratorio del consorcio europeo -a#a ido en ca#eMa durante unos seis aos por lo Fue se re.era a las colisiones de protones / antiprotones< Sin em#argo, el Tevatrn se puso en ca#eMa de nuevo en 56>CB56>>, cuando el Oermila# -iMo unas me"oras importantes

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en el monta"e del antiprotones<

(+0 / puso en .uncionamiento su propia .uente de

Los pB#arras no crecen en los r#oles / no podr9is comprarlos en Av$os # As< (n los aos noventa el Oermila# es la ma/or reserva mundial de antiprotones, Fue se almacenan en un anillo magn9tico< 2n estudio .uturista de la OuerMa *9rea de los (stados 2nidos / de la +and orporation -a determinado Fue un miligramo de antiprotones sera el com#usti#le ideal de un co-ete, pues contendra la energa eFuivalente a unas dos toneladas de petrleo< omo el Oermila# es el lder mundial en la produccin de antiprotones ;5@5@ por -ora=, cunto le llevara -acer un miligramo? *l ritmo actual, unos pocos millones de aos, .uncionando las veinticuatro -oras del da< *lgunas eGtrapolaciones de la tecnologa actual incre#lemente optimistas podran reducir esta ci.ra a unos cuantos miles de aos< $i conse"o es, pues, Fue no invirtis en la Mutua 8-6arra de Aide#idad< (l monta"e del colisionador del Oermila# .unciona como sigue< (l vie"o acelerador de A@@ !eY ;el anillo principal=, Fue opera a 5D@ !eY, arro"a los protones contra un #lanco cada dos segundos< ada colisin de unos 5@5D protones -ace unos 5@ millones de antiprotones, Fue apuntan en la direccin correcta con la energa correcta< on cada pB#arra -a/ miles de piones, kaones / otros residuos indeseados, pero son todos inesta#les / desaparecen ms pronto o ms tarde< Los pB#arras se en.ocan en un anillo magn9tico, el anillo KdesapelotonadorL, donde se los procesa, organiMa / comprime, / a continuacin se los trans.iere al anillo acumulador< *m#os anillos tienen alrededor de ciento cincuenta metros de circun.erencia / almacenan pB#arras a > !eY, la misma energa Fue el acelerador impulsor< (l almacenamiento es un asunto delicado, pues todos nuestros eFuipos estn -ec-os de materia ;de Fu9 si no?=, / los pB #arras son antimateria< Si entran en contacto con la materiaP la aniFuilacin< Tenemos, por tanto, Fue mantener con el ma/or cuidado a los pB#arras dando vueltas cerca del centro del tu#o de vaco< 1 la calidad del vaco -a de ser eGtraordinaria, la me"or KnadaL Fue la t9cnica pueda conseguir< Tras la acumulacin / la compresin continua durante unas dieM -oras, /a estamos listos para in/ectar los pB#arras de vuelta al acelerador de donde salieron< (n un procedimiento Fue recuerda a un lanMamiento de la 0*S*, una tensa cuenta atrs tiene como o#"eto Fue -a/a la certidum#re de Fue cada volta"e, cada corriente, cada imn / cada conmutador estn en condiciones< Se lanMan los pB#arras a toda velocidad dentro del anillo principal, donde circulan en sentido contrario a las agu"as del relo" a causa de su carga negativa< Se los acelera a 5?@ !eY / se los trans.iere, de nuevo por medio de una prestidigitacin magn9tica, al anillo superconductor del Tevatrn< *-, los protones, reci9n in/ectados desde el impulsor a trav9s del anillo principal, -an estado esperando con paciencia, circulando incansa#lemente en el acostum#rado sentido del relo"< *-ora tenemos dos -aces, Fue corren en direcciones opuestas por los ms de seis kilmetros del anillo< ada -aM consta de seis pelotones de partculas,

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cada uno de los cuales tiene alrededor de 5@5D protones, con un nHmero algo menor de pB#arras por pelotn< *m#os -aces se aceleran desde los 5?@ !eY, la energa Fue se les imparti en el anillo principal, -asta toda la energa Fue puede dar el Tevatrn& 6@@ !eY< (l paso .inal es KapretarL< omo los -aces circulan en sentidos opuestos por el mismo / peFueo tu#o, se -an estado cruMando, inevita#lemente, durante la .ase de aceleracin< Sin em#argo, su densidad es tan #a"a Fue -a/ mu/ pocas colisiones entre las partculas< K*pretarL energiMa unos imanes superconductores cuadripolares especiales Fue comprimen el dimetro de los -aces, / de tener el mismo Fue una pa"a para sor#er ;unos pocos milmetros= pasan a no ser ms gruesos Fue un ca#ello -umano ;micras=< (sto aumenta la densidad de partculas enormemente< *-ora, cuando se cruMan los -aces -a/ al menos una colisin por cruce< Los imanes estn retorcidos de manera Fue las colisiones ocurran en el centro de los detectores< (l resto corre de su cuenta< 2na veM se -a esta#lecido un .uncionamiento esta#le, se encienden los detectores / empieMan a recoger datos< Lo normal es Fue esto dure de dieM a veinte -oras, mientras se van acumulando ms pB#arras con la a/uda del vie"o anillo principal< on el tiempo, los pelotones de protones / antiprotones se despue#lan / se vuelven ms di.usos, / as se reduce el ritmo con Fue ocurren los sucesos< uando la luminosidad ;el nHmero de colisiones por segundo= disminu/e a alrededor de un <7@ por 5@@, / si -a/ su.icientes pB#arras nuevos almacenados en el anillo acumulador, se apagan los -aces / se emprende una nueva cuenta atrs, como la de la 0*S*< Lleva una media -ora rellenar el colisionador del Tevatrn< Se considera Fue alrededor de D<@@@ millones de antiprotones es un #uen nHmero para in/ectar, uantos ms, me"or< Se en.rentan a unos ?@@<@@@ millones de protones, muc-o ms .ciles de o#tener, para producir unas 5@@<@@@ colisiones por segundo< Las me"oras Fue se -arn a todo esto / Fue, segHn se prev9, estarn instaladas en los aos noventa, aumentarn esas cantidades en un .actor de dieM, ms o menos< (n 566@, el colisionador del (+0 de p / pB#arras .ue retirado, con lo Fue lodo el campo Fued en manos de la instalacin del Oermila#, con sus dos poderosos detectores<

Se a#re la ca"a negra& los detectores


*prendemos acerca del dominio su#nuclear o#servando, midiendo / analiMando las colisiones Fue producen las partculas de grandes energas< (rnest +ut-er.ord encerr a sus cola#oradores en una -a#itacin a oscuras para Fue pudiesen ver / contar los destellos generados por las partculas al.a al dar en las pantallas de sul.uro de cinc< 0uestras t9cnicas de conteo de partculas -an evolucionado considera#lemente desde

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entonces, en especial durante el periodo posterior a la segunda guerra mundial< *ntes de la segunda guerra mundial, la cmara de nie#la .ue un instrumento de gran importancia< *nderson descu#ri con una de ellas el positrn, / las -a#a en los la#oratorios de todo el mundo donde se investigasen los ra/os csmicos< La la#or Fue se me asign en olum#ia .ue construir una Fue -a#ra de .uncionar con el ciclotrn 0evis< omo /o era entonces un estudiante graduado Fue esta#a a#solutamente verde, no era consciente de las sutileMas de las cmaras de nie#la, / compet con eGpertos de %erkele/, el al Tec-, +oc-ester / otros sitios as< Las cmaras de nie#la son un .astidio, / pueden KenvenenarseL, es decir, su.rir impureMas Fue crean gotas indeseadas, Fue se con.unden con las Fue delinean las traMas de las partculas< 0adie tena en olum#ia eGperiencia con estos temi#les detectores< $e le toda la literatura / adopt9 todas las supersticiones& limpiar el cristal con -idrGido de sodio / lavarlo con agua triplemente destiladaV -ervir el dia.ragma de goma en alco-ol metlico de cien gradosV mascullar los ensalmos adecuadosP +eMar un poco no -ace dao< Desesperado, intent9 Fue un ra#ino #endi"era mi cmara de nie#la< Por desgracia, escog al ra#ino eFuivocado< (ra ortodoGo, mu/ religioso, / cuando le ped Fue le ec-ase una #ruc-a ;-e#reo& #endicin= a mi cmara de nie#la, eGigi sa#er antes Fu9 era una cmara de nie#la< Le ense9 una .oto, / se puso .urioso de Fue le -u#iera sugerido ese sacrilegio< (l tipo siguiente con el Fue pro#9, un ra#ino conservador, tras ver la imagen, me pregunt cmo .unciona#a la cmara< Se lo eGpliFu9< $e escuc-, movi la ca#eMa de arri#a a#a"o, se pas la mano por la #ar#a / .inalmente, con tristeMa, me di"o Fue no poda -acerlo< KLa le/ PL *s Fue .ui al ra#ino de la +e.orma< uando llegu9 a su casa, aca#a#a de #a"arse de su Jaguar WX(< K+a#ino, podra ec-arle una #ruc-a a mi cmara de nie#la?L, le rogu9< K%ruc-a?L, respondi< KSu9 es una #ruc-a?L *s Fue me de"aron con un palmo de narices< *l .inal estuve listo para la gran prue#a< *l llegar a ese punto, todo tena Fue .uncionar, pero cada veM Fue pona en marc-a la cmara no me sala ms Fue un denso -umo #lanco< Por entonces lleg a olum#ia !il#erto %ernardini, un verdadero eGperto, / se puso a mirar lo Fue /o -aca< QK osa e la varilaL de metal metida en la cmara? Qpregunta#a< Q(s mi .uente radiactiva Qle decaQ, la Fue produce las traMas< Pero no me sale nada ms Fue -umo #lanco< QScala QSue la saFue?BS, s, .uera< *s Fue la saFu9, / unos cuantos minutos despu9sP RtraMasT Por la cmara se a#ran paso unas -ermosas traMas ondulantes< La imagen ms #ella Fue "ams -u#iese visto< Lo Fue pasa#a era Fue mi .uente de milicurios era tan intensa Fue llena#a la cmara de iones / cada uno -aca crecer su propia gota< (l resultado& un -umo denso, #lanco< 0o me -aca

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.alta una .uente radiactiva< Los ra/os csmicos, omnipresentes en el espacio a nuestro alrededor, proporcionan ama#lemente #astante radiacin< (ccoT La cmara de nie#la result ser un instrumento mu/ productivo porFue con ella se poda .otogra.iar el rastro de las gotas minHsculas Fue se .orma#an a lo largo de la traMa de las partculas Fue la atravesa#an< (Fuipada con un campo magn9tico, las traMas se curvan, / al medir el radio de esa curvatura o#tenemos el momento de las partculas< uanto ms cerca est9n las traMas de ser rectas ;menos curvatura=, ma/or energa tienen las partculas< ;*cordaos de los protones en el ciclotrn de LaNrence, Fue gana#an momento / entonces descri#an grandes crculos<= Tomamos miles de imgenes Fue descu#ran una variedad de datos so#re las propiedades de los piones / de los muones< La cmara de nie#la Qvista como un instrumento, no como la .uente de mi doctorado / de mi plaMaQ nos permita o#servar unas cuantas docenas de traMas por .otogra.a< Los piones tardan alrededor de una milmillon9sima de segundo en atravesar la cmara< (s posi#le .ormar una capa densa de material en la Fue tenga lugar una colisin, lo Fue ocurre FuiM en una de cada cien .otogra.as< omo slo se puede tomar una imagen por minuto, el ritmo de acumulacin de datos est ms limitado<

%ur#u"as / alegra, penas / .atigas


(l siguiente avance .ue la cmara de #ur#u"as, inventada a mediados de los aos cincuenta por Donald !laser, por entonces en la 2niversidad de $ic-igan< La primera cmara de #ur#u"as .ue un dedal de -idrgeno lFuido< La Hltima Fue se us Q.ue retirada del Oermila# en 56>CQ era una vasi"a de cuatro metros / medio por tres de acero inoGida#le / cristal< (n una cmara llena de lFuido, a menudo -idrgeno licuado, se .orman unas #ur#u"as diminutas a lo largo del rastro de las partculas Fue la atraviesan< Las #ur#u"as indican Fue se produce una e#ullicin de#ida a la disminucin sH#ita deli#erada de la presin del lFuido< *s, 9ste se pone por encima del punto de e#ullicin, Fue depende tanto de la temperatura como de la presin< ;Puede Fue -a/is su.rido lo di.cil Fue es cocer un -uevo en vuestro c-al9 de la montaa< * la #a"a presin de las cimas de las montaas, el agua -ierve #ien por de#a"o de los 5@@ <= 2n lFuido limpio, no importa lo caliente Fue est9, se resiste a -ervir< Por e"emplo, si calentis un poco de aceite en un pote -ondo por encima de su temperatura de e#ullicin normal, / todo est realmente limpio, no -ervir< Pero ec-ad un solo troMo de patata, / se pondr a -ervir eGplosivamente< *s Fue para producir #ur#u"as, -acen .alta dos cosas& una temperatura por encima del punto de e#ullicin / algHn tipo de impureMa Fue aliente la .ormacin de una #ur#u"a< (n la cmara de #ur#u"as se so#recalienta el lFuido mediante la disminucin sH#ita de la presin< La partcula cargada, en sus numerosas colisiones suaves con el

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lFuido, de"a un rastro de tomos eGcitados Fue, tras la disminucin de la presin, es ideal para la nucleacin de las #ur#u"as< Si se produce en la vasi"a una colisin entre la #ur#u"a incidente / un protn ;nHcleo de -idrgeno=, todos los productos cargados Fue se generan se -acen tam#i9n visi#les< omo el medio es un lFuido, no se necesitan placas densas, / el punto de colisin se ve claramente< Los investigadores de todo el mundo tomaron millones de .otogra.as de las colisiones en las cmaras de #ur#u"as, a/udados en sus anlisis por dispositivos automticos de lectura< Ounciona as< (l acelerador dispara un -aM de partculas -acia la cmara de #ur#u"as< Si se trata de un -aM de partculas cargadas, dieM o veinte traMas empieMan a po#lar la cmara< (n un milisegundo o as tras el paso de las partculas, se mueve rpidamente un pistn, Fue -ace Fue descienda la presin / con ello empiece la .ormacin de las #ur#u"as< Tras otro milisegundo o as de tiempo de crecimiento, se enciende un destello de luM, la pelcula se mueve / /a estamos listos para otro ciclo< Se dice Fue !laser ;Fue gan el premio 0o#el por su cmara de #ur#u"as e inmediatamente se -iMo #ilogo= sac su idea de la nucleacin de #ur#u"as estudiando el truco de -acer Fue el copete de espuma de un vaso de cerveMa sea ma/or ec-ndole sal< Los #ares de *nn *r#or, $ic-igan, engendraron, pues, uno de los instrumentos Fue ms 9Gito -a/a tenido de los Fue se -an empleado para seguir las -uellas de la Partcula Divina (l anlisis de las colisiones tiene dos claves& el espacio / el tiempo< 0os gustara registrar la tra/ectoria de una partcula en el espacio / el tiempo preciso de su paso< Por e"emplo, una partcula entra en el detector, se para, se desintegra / da lugar a una partcula secundaria< 2n #uen e"emplo de partcula Fue se para es el mun, Fue puede desintegrarse en un electrn, separado temporalmente una millon9sima de segundo ms o menos del momento de la detencin< uanto ms preciso sea el detector, ma/or ser la in.ormacin< Las cmaras de #ur#u"as son eGcelentes para el anlisis espacial del suceso< Las partculas de"an traMas, / en la cmara de #ur#u"as podemos localiMar puntos en esas traMas con una precisin de alrededor de un milmetro< Pero no o.recen in.ormacin temporal< Los contadores de centelleo pueden localiMar las partculas tanto en el espacio como en el tiempo< (stn -ec-os de plsticos especiales / producen un destello de luM cuando incide en ellos una partcula cargada< Yan envueltos en plstico negro opaco, / se -ace Fue cada uno de esos minHsculos destellos de luM con.lu/a en un .otomultiplicador electrnico Fue convierte la seal, indicadora del paso de una partcula, en un impulso el9ctrico ntidamente de.inido< uando ese impulso se superpone a un tren electrnico de impulsos de relo", se puede registrar la llegada de una partcula con una precisin de unas pocas mil millon9simas de segundo< Si se usan muc-as tiras de centelleo, la partcula dar en varias sucesivamente / de"ar una serie de impulsos Fue descri#irn su tra/ectoria espacial< La localiMacin espacial depende del tamao del

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contadorV por lo general, la determina con una precisin de unos cuantos centmetros< La cmara proporcional de -ilos ;PE = .ue un avance de la ma/or importancia< La invent un .ranc9s prol.ico Fue tra#a"a en el (+0, !eorges -arpak< '9roe de la segunda guerra mundial / de la resistencia, prisionero en un campo de concentracin, -arpak lleg a ser el inventor ms destacado de aparatos detectores de partculas< (n su PE , un aparato ingenioso / KsimpleL, se tiende una serie de -ilos .inos so#re un #astidor, separados slo unos pocos milmetros< (l #astidor mide normalmente sesenta centmetros por ciento veinte, / -a/ unos cuantos cientos de -ilos de sesenta centmetros de largo tendidos en ese espacio de un metro / veinte centmetros< Se organiMan los volta"es de .orma Fue cuando pase una partcula cerca de un -il, se genere en 9ste un impulso el9ctrico, Fue se registra< La localiMacin precisa del -ilo a.ectado determina un punto de la tra/ectoria< Se o#tiene el instante en Fue se -a producido el impulso por comparacin con un relo" electrnico< !racias a me"oras adicionales, las de.iniciones espacial / temporal pueden a.inarse -asta, aproGimadamente, @,5 milmetros / 5@Q> segundos< on muc-os planos como este apilados en una ca"a -erm9tica rellena de un gas apropiado se pueden de.inir con precisin las tra/ectorias de las partculas< omo la cmara slo se activa durante un corto intervalo de tiempo, los sucesos aleatorios de .ondo Fuedan suprimidos / ca#e usar -aces intenssimos< Los PE de -arpak -an .ormado parte de todos los eGperimentos importantes de .sica de partculas desde 56C@, ms o menos< (n 566D, -arpak gan el premio 0o#el ;R9l soloT= por su invento< Todos estos sensores de partculas, / otros, se incorporaron en los depurados detectores de los aos oc-enta< (l detector DO del Oermila# es un caso tpico entre los sistemas ms comple"os< Tiene tres pisos de altura, pesa ?<@@@ toneladas / su construccin cost 8@ millones de dlaresV se dise para o#servar las colisiones .rontales de los protones / los antiprotones en el Tevatrn< (n 9l, 5@@<@@@ sensores, entre los cuales -a/ contadores de centelleo e -ilos cu/as con.iguraciones se -an diseado con el ma/or cuidado, alimentan con corrientes de in.ormacin en la .orma de impulsos electrnicos un sistema Fue organiMa, .iltra /, por Hltimo, registra los datos para su anlisis .uturo< omo en todos los detectores seme"antes, -a/ demasiada in.ormacin para Fue pueda ser mane"ada en tiempo real Qes decir, inmediatamenteQ, as Fue los datos se codi.ican en .orma digital / se organiMan para gra#arlos en una cinta magn9tica< (l ordenador de#e decidir Fu9 colisiones son KinteresantesL / cules no, pues en el Tevatrn se producen ms de 5@@<@@@ por segundo, / se espera Fue esta ci.ra se incremente en la primera mitad de los aos noventa -asta un milln de colisiones por segundo< *-ora #ien, la ma/ora de esas colisiones carece de inter9s< Las ms preciosas son aFuellas en las Fue un Fuark de un protn le da realmente un #eso a un antiFuark o incluso a un glun del pB#arra< (stas colisiones duras son raras<

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(l sistema Fue mane"a la in.ormacin tiene menos de una millon9sima de segundo para eGaminar una colisin en concreto / tomar una decisin .atal& es interesante este suceso? Para un ser -umano, es una velocidad Fue da v9rtigo, pero no para un ordenador< Todo es relativo< (n una de nuestras grandes ciudades, una #anda de caracoles atac / ro# a una tortuga< uando ms tarde le pregunt la polica, la tortuga di"o& K0o lo s9< RTodo pas tan deprisaTL< Para aliviar la toma electrnica de decisiones, se -a desarrollado un sistema de niveles secuenciales de seleccin de sucesos< Los eGperimentadores programan los ordenadores con varios KdisparadoresL, indicadores Fue le dicen al sistema Fu9 sucesos -a de registrar< 2n suceso Fue descargue una gran cantidad de energa en el detector, por e"emplo, es un disparador tpico, pues es ms pro#a#le Fue ocurran .enmenos nuevos a altas energas Fue a #a"as< (sta#lecer los disparadores es como para Fue a uno le entren sudores .ros< Si son demasiado laGos, a#rumas la capacidad / la lgica de las t9cnicas de registro< Si los pones demasiado estrictos, puede Fue te pierdas alguna .sica nueva o Fue -a/as -ec-o el eGperimento para nada< 'a/ disparadores Fue saltarn a KvaleL cuando se detecte Fue de la colisin sale un electrn de muc-a energa< * otro disparador le convencer la estrec-eM de un c-orro de partculas, / as sucesivamente< Lo normal es Fue -a/a de dieM a veinte con.iguraciones di.erentes de sucesos de colisin a los Fue se permite Fue activen un disparador< (l nHmero total de sucesos Fue los disparadores de"an pasar puede ser de ?<@@@ a 5@<@@@ por segundo, pero el ritmo de sucesos es as lo #astante #a"o ;uno cada dieMmil9sima de segundo= para Fue d9 tiempo a KpensarL / a eGaminarB Re"emTV a Fue eGamine el ordenadorQ los candidatos con ms cuidado< Suer9is de verdad registrar este suceso? (l .iltrado prosigue a trav9s de cuatro o cinco niveles -asta Fue no Fueden ms de unos dieM sucesos por segundo< ada uno de esos sucesos se gra#a en una cinta magn9tica con todo detalle< * menudo, en las etapas donde rec-aMamos sucesos, se gra#a una muestra de, digamos, uno de cada cien para estudiarlos ms adelante / determinar si se est perdiendo una in.ormacin importante< (l sistema entero de adFuisicin de datos ;D*S= es posi#le gracias a una alianMa nada santa de los .sicos Fue creen Fue sa#en lo Fue Fuieren sa#er, los inteligentes ingenieros electrnicos Fue se es.uerMan duramente por agradar /, Ro-, sT, una revolucin en la microelectrnica comercial #asada en los semiconductores< Los genios de toda esta tecnologa son demasiado numerosos para citarlos, pero, desde mi punto de vista su#"etivo, uno de los innovadores ms destacados .ue un tmido ingeniero electrnico Fue tra#a"a#a en una #u-ardilla del La#oratorio de 0evis de la 2niversidad de olum#ia, donde /o me .orm9< Eilliam Sippac- i#a mu/ por delante de los .sicos #a"o cu/o control esta#a< 0osotros d#amos las especi.icacionesV 9l disea#a / construa el D*S< 2na / otra veM le llama#a a las tres de la madrugada Fue"ndome de Fue -a#amos dado con una seria limitacin de su ;siempre era su/a cuando -a#a un pro#lema= electrnica< 3l escuc-a#a

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tranFuilamente / -aca una pregunta& K-as visto un microconmutador Fue -a/ dentro de la placa de la cu#ierta del estante catorce? *ctvalo / tu pro#lema estar resuelto< %uenas noc-esL< La .ama de Sippac- se eGtendi, / en una semana corriente se de"a#an caer visitantes de 0eN 'aven, Palo *lto, !ine#ra / 0ovosi#irsk para -a#lar con %ill< Sippac- / muc-os otros Fue contri#u/eron a desarrollar estos comple"os sistemas continHan una gran tradicin Fue empeM en los aos treinta / cuarenta, cuando se inventaron los circuitos de los primeros detectores de partculas, Fue, a su veM, se convirtieron en los ingredientes .undamentales de la primera generacin de ordenadores digitales< 1 9stos, por su parte, engendraron me"ores aceleradores / detectores, Fue engendraronP Los detectores son la Hltima lnea de todo este negocio<

Lo Fue -emos averiguado& los aceleradores / el progreso de la .sica


*-ora sa#9is todo lo Fue os -ace .alta sa#er de los aceleradores, o FuiM ms< Puede, de -ec-o, Fue sepis ms Fue la ma/ora de los tericos< 0o es una crtica, slo un -ec-o< $s importante es lo Fue estas nuevas mFuinas nos dicen acerca del mundo< omo -e mencionado, gracias a los sincrociclotrones de los aos cincuenta aprendimos muc-o so#re los piones< La teora de 'ideki 1ukaNa apunta#a Fue mediante el intercam#io de una partcula de una masa concreta se poda crear una contra.uerMa atractiva intensa Fue enlaMara a los protones con los protones, a los protones con los neutrones / a los neutrones con los neutrones< 1ukaNa predi"o la masa / la vida media de la partcula Fue se intercam#ia#a& el pin< La energa de la masa en reposo del pin es de 5A@ $eY, / en los aos cincuenta se crea#a prol.icamente en las mFuinas de 7@@ a >@@ $eY de los campus de universidades de distintas partes del mundo< Los piones se desintegran en muones / neutrinos< (l mun, el gran pro#lema de los aos cincuenta, pareca ser una versin ms pesada del electrn< +ic-ard Oe/nman .ue uno de los .sicos prominentes Fue luc- agnicamente con esos dos o#"etos Fue se porta#an en todos los aspectos de .orma id9ntica, slo Fue uno pesa#a doscientas veces lo Fue el otro< La resolucin de este misterio es una de las claves de todo nuestro empeo, una pista -acia la propia Partcula Divina< La siguiente generacin de mFuinas produ"o una sorpresa generacional& al golpear el nHcleo con partculas de *i# *i##ones de vo#tios pasa#a Kalgo di.erenteL< +epasemos lo Fue se puede -acer con un acelerador, so#re todo teniendo en cuenta Fue el eGamen .inal va a ser mu/ pronto< (n esencia, la gran inversin en ingenio -umano Fue se -a

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descrito en este captulo Qel desarrollo de los aceleradores modernos / de los detectores de partculasQ nos permite -acer dos tipos de cosas& dis'ersar los o#"etos o Q/ esto es el Kalgo di.erenteLQ producir o#"etos nuevos< 5 Dispersin< (n los eGperimentos de dispersin miramos cmo se ale"an las partculas en varias direcciones< La eGpresin t9cnica Fue designa el producto .inal de un eGperimento de dispersin es Kdistri#ucin angularL< uando se los analiMa con.orme a las reglas de la .sica cuntica, estos eGperimentos nos dicen muc-o acerca del nHcleo Fue dispersa a las partculas< * medida Fue la energa de la partcula de entrada procedente del acelerador aumenta, la estructura se en.oca me"or< *s conocimos la composicin de los nHcleos& los neutrones, los protones, la manera en Fue se disponen, el #aile de San Yito con Fue mantienen la manera en Fue estn dispuestos< uando aumentamos aHn ms la energa de nuestros protones, podemos KverL dentro de los protones / de los neutrones< a"as dentro de ca"as< Para Fue las cosas sean ms simples, podemos usar como #lancos protones sueltos ;nHcleos de -idrgeno=< Los eGperimentos de dispersin nos dicen cul es el tamao del protn / cmo se distri#u/e en 9l la carga el9ctrica positiva< 2n lector inteligente nos preguntar si la sonda misma Qla partcula Fue golpea el #lancoQ no contri#u/e a la con.usinV la respuesta es Fue s< Por eso usamos una variedad de sondas< Las partculas al.a de la radiacin cedieron el paso a los protones / electrones disparados por los aceleradores, / ms tarde usamos partculas secundarias& .otones Fue salan de los electrones, piones Fue salan de las colisiones de protones / nHcleos< * medida Fue a lo largo de los aos sesenta / setenta .uimos -aci9ndolo me"or, usamos partculas terciarias como partculas de #om#ardeo& los muones de las desintegraciones de los piones se convirtieron en sondas, lo mismo Fue los neutrinos de esa misma .uente, / tam#i9n muc-as otras partculas ms< (l la#oratorio del acelerador se convirti en un centro de servicios con una variedad de productos< * .inales de los aos oc-enta, la divisin de ventas del Oermila# anuncia#a a los clientes potenciales Fue se dispona de los siguientes -aces calientes / .ros& protones, neutrones, piones, kaones, muones, neutrinos, antiprotones, -iperiones, .otones polariMados ;todos giran en la misma direccin=, .otones marcados ;sa#emos sus energas=, / si no lo ve, RpregunteT D 8rodu%%i)n de 'art$%u#as nuevas< *Fu el o#"etivo es -allar si un nuevo dominio de energa da lugar a la creacin de partculas nuevas, Fue no se -a/an visto nunca antes< Si -a/ una partcula nueva, Fueremos sa#erlo todo de ella& su masa, su espn, su carga, su .amilia / dems< 'emos de sa#er adems su vida media / en

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Fu9 otras partculas se desintegra< Por supuesto, -emos de sa#er su nom#re / Fu9 papel desempea en la gran arFuitectura del mundo de las partculas< (l pin se descu#ri en los ra/os csmicos, pero pronto -allamos Fue no llegan a las cmaras de nie#la de la nada< Los protones de los ra/os csmicos procedentes del espacio eGterior entran en la atms.era de la Tierra, / en ella c-ocan con los nHcleos de nitrgeno / de oGgeno ;-o/ tenemos tam#i9n ms contaminantes=V en esas colisiones se crean los piones< (l estudio de los ra/os csmicos identi.ic unos cuantos o#"etos raros ms, como las partculas Xw / XQ / los Fue reci#an el nom#re de lam#da ;la letra griega g<= uando, a partir de mediados de los aos cincuenta /, con creces, en los aos sesenta, el dominio .ue de los grandes aceleradores, se crearon varias partculas eGticas< (l c-orreo de o#"etos nuevos se convirti enseguida en un diluvio< Las enormes energas de Fue se dispona en los aceleradores desvelaron la eGistencia no de una o cinco o dieM, sino de cientos de partculas nuevas, en las Fue no -a#a soado, 'oracio, apenas ninguna de nuestras .iloso.as< (stos descu#rimientos .ueron la o#ra de grupos, el .ruto de la !ran iencia / de la aparicin como -ongos de tecnologas / m9todos nuevos de la .sica eGperimental de partculas< * cada o#"eto nuevo se le dio un nom#re, por lo usual una letra griega< Los descu#ridores, generalmente una cola#oracin de sesenta / tres cient.icos / medio, anuncia#an el nuevo o#"eto / da#an todas las propiedades Qmasa, carga, espn, vida media / una larga lista de propiedades adicionalesQ Fue se conociesen< Pronuncia#an entonces su KRadelanteTL, "unta#an doscientos dlares, escri#an una tesis o dos / espera#an a Fue se les invitara a dar seminarios, a leer artculos en los congresos, a Fue se les promocionase, todo eso< 1 ms Fue nada, esta#an ansiosos por seguir adelante / asegurarse de Fue otros con.irma#an sus resultados, pre.eri#lemente mediante alguna otra t9cnica, para Fue se minimiMasen los sesgos instrumentales< (s decir, todo acelerador concreto / sus detectores tienden a KverL los sucesos de una manera particular< 'ace .alta Fue el suceso sea con.irmado por unos o"os di.erentes< La cmara de #ur#u"as .ue una t9cnica poderosa para el descu#rimiento de partculasV gracias a ella se podan ver / medir los contactos estrec-os con muc-o detalle< Los eGperimentos donde se usa#an detectores electrnicos apunta#an, por lo general, a procesos ms espec.icos< 2na veM una partcula se -a#a -ec-o un -ueco en la lista de o#"etos con.irmados, se podan disear colisiones / dispositivos espec.icos Fue proporcionasen datos so#re otras propiedades, como la vida media Qtodas las partculas nuevas eran inesta#lesQ / modos de desintegracin< (n Fu9 se desintegra#an? 2n lam#da se desintegra en un protn / un pinV un sigma, en un lam#da / un pinV / as sucesivamente< Ta#ular, organiMar, intentar Fue los datos no .ueran

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a#rumadores< (stas eran las lneas directrices para conservar la cordura a medida Fue el mundo nuclear eG-i#a una comple"idad cada veM ms pro.unda< Todas las partculas nom#radas con una letra griega Fue se crearon en las colisiones regidas por la interaccin .uerte reci#ieron la denominacin colectiva de hadrones Qla pala#ra griega Fue signi.ica KpesadoLQ, / las -a#a a cientos< 0o era eso lo Fue Fueramos< (n veM de a una sola partcula, minHscula, indivisi#le, la #HsFueda del &-to*o democritiano -a#a llevado -asta cientos de partculas pesadas / mu/ divisi#les< RSu9 desastreT De nuestros colegas de la #iologa aprendimos Fu9 -a#a Fue -acer cuando no se sa#e Fu9 -acer& Rclasi.icarT 1 nos a#andonamos a la tarea< Los resultados Q/ las consecuenciasQ de esta clasi.icacin se consideran en el captulo siguiente<

Tres .inales& la mFuina del tiempo, las catedrales / el acelerador or#ital


erramos este captulo con un nuevo punto de vista acerca de lo Fue realmente pasa en las colisiones de los aceleradores, Fue se nos o.rece como cortesa de nuestros colegas dedicados a la astro.sica< ;'a/ un peFueo grupo, pero mu/ divertido, de astro.sicos Fue se acurrucan tan a gusto en el Oermila#<= (sta gente nos asegura Qno tenemos raMones para dudar de ellosQ Fue el mundo se cre -ace unos 5?<@@@ millones de aos en una eGplosin catastr.ica, el #ig #ang< (n los primeros instantes tras la creacin, el universo reci9n nacido era una sopa caliente / densa de partculas primordiales Fue c-oca#an entre s con energas ;Fue eFuivalen a temperaturas= muc-simo ma/ores Fue cualFuiera Fue podamos siFuiera soar con reproducir, aun con una megalomana aguda, ni a marc-as .orMadas< Pero el universo se en.ra mientras se eGpande< (n algHn punto, unos 5@Q5D segundos despu9s de la creacin, la energa media de las partculas de la sopa caliente del universo se redu"o a 5 #illn de electronvoltios, o 5 TeY, Fue viene a ser la energa Fue el Tevatrn del Oermila# produce en cada -aM< Por lo tanto, podemos ver los aceleradores como mFuinas del tiempo< (l Tevatrn reproduce, por un #reve instante durante las colisiones .rontales de los protones, el comportamiento del universo entero a la edad de Kuna #illon9sima de segundoL< Podemos calcular la evolucin del universo si conocemos la .sica de cada 9poca / las condiciones Fue la 9poca anterior les de"< (ste uso como mFuina del tiempo es en realidad un pro#lema de los astro.sicos< %a"o circunstancias normales, a los .sicos de partculas nos divertira / -alagara, pero no nos preocupara, Fue los aceleradores imitasen el universo primitivo< (n los Hltimos aos, sin em#argo, -emos empeMado a ver el neGo< +etrocediendo aHn ms en el tiempo, cuando las energas eran #astante ma/ores Fue 5 TeY Qel lmite de nuestro inventario actual de aceleradoresQ, se -alla un secreto Fue -emos de

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desvelar< (se universo anterior / ms caliente contiene una pista crucial acerca de la madriguera de la Partcula Divina< (l acelerador en cuanto mFuina del tiempo Qla coneGin astro.sica Q es un punto de vista Fue -a/ Fue considerar< )tra coneGin es la Fue plantea +o#ert Eilson, el vaFuero constructor de aceleradores, Fue escri#i& omo suele ocurrir, las consideraciones est9ticas / t9cnicas se com#ina#an de manera ineGtrica#le Ien el diseo del Oermila#J< 'asta encontr9, mu/ marcada, una eGtraa seme"anMa entre la catedral / el acelerador& el propsito de una de estas estructuras era alcanMar una altura espacial vertiginosaV el de la otra, alcanMar una altura compara#le en energa< Sin duda, el atractivo est9tico de am#as estructuras es primariamente t9cnico< (n la catedral, lo encontramos en la .uncionalidad de la construccin #asada en el arco o"ival, en el empu"e / el contraempu"e tan viva / #ellamente eGpresados, de manera tan impresionante utiliMados< Tam#i9n -a/ una est9tica tecnolgica en el acelerador< omo las agu"as de la catedral caen a#riendo su crculo, as giran en espiral las r#itas< 1 -a/ un empu"e el9ctrico / un contraempu"e magn9tico< 2na / otro viven en permanente erupcin Fue eleva su propsito / su .uncin -asta Fue la eGpresin .inal se logre, pero esta veM se trata de la energa de un #rillante -aM de partculas< *s arre#atado, le prest9 un poco ms de atencin a la construccin de la catedral< 'all9 una c-ocante seme"anMa entre la estrec-a comunidad de los constructores de catedrales / la comunidad de los constructores de aceleradores& unos / otros eran innovadores audaces, unos / otros eran .ieros competidores dentro de sus naciones, /, sin em#argo, en esencia, los unos / los otros eran internacionalistas< $e gusta comparar al gran $aitre d])euvre, Suger de Saint Denis, con ockcro.t de am#ridgeV o a Sull/ de 0otreBDame con LaNrence de %erkele/V / a Yillard de 'onnecourt con %udker de 0ovosi#irsk< * lo Fue /o slo puedo aadir Fue -a/ este vnculo ms pro.undo& tanto las catedrales como los aceleradores se constru/en, con un precio mu/ alto, por una cuestin de .e< *Fu9llas / 9stos proporcionan elevacin espiritual, trascendencia /, devotamente, revelacin< Por supuesto, no todas las catedrales salieron #ien< 2no de los momentos gloriosos de nuestro negocio es la escena de la sala de control a#arrotada, cuando los "e.es, es un da especial, estn ante la consola, atentos a las pantallas< Todo est en su sitio< (l tra#a"o de

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tantos cient.icos e ingenieros durante tantos aos est a punto de salir a la luM cuando se sigue al -aM desde la #otella de -idrgeno por la intrincada vsceraP ROuncionaT R(l -aMT (n menos tiempo del Fue se tarda en decir -urra, el c-ampn se vierte en las copas de St/ro.oam, escritos el "H#ilo / el 9Gtasis en todos los rostros< (n nuestra met.ora sacra, veo a los tra#a"adores colocando la Hltima grgola en su sitio mientras los sacerdotes, los o#ispos, los cardenales / el imprescindi#le "oro#ado se apian tensamente alrededor del altar, a ver si la cosa .unciona< *dems de los !eY / sus otros atri#utos t9cnicos, se de#en tener en cuenta las cualidades est9ticas del acelerador< Dentro de miles de aos, puede Fue los arFuelogos / los antroplogos "uMguen nuestra cultura por los aceleradores< *l .in / al ca#o, son las ma/ores mFuinas Fue nuestra civiliMacin -a/a construido< 'o/ visitamos Stone-enge o las !randes Pirmides, / primero nos maravillamos por su #elleMa / por el logro t9cnico Fue supuso su construccin< Pero tam#i9n tenan un propsito cient.icoV eran unos Ko#servatoriosL #urdos con los Fue se segua el curso de los cuerpos astronmicos< De#emos, pues, emocionarnos tam#i9n con el impulso Fue llev a las culturas de la *ntigUedad a erigir grandes estructuras para medir los movimientos de los cielos intentando comprender el universo / vivir en armona con 9l< La .orma / la .uncin se com#ina#an en las pirmides / en Stone-enge para Fue sus creadores pudieran perseguir las verdades cient.icas< Los aceleradores son nuestras pirmides, nuestro Stone-enge< (l tercer .inal se re.iere al -om#re cu/o nom#re lleva el Oermila#< (nrico Oermi, uno de los .sicos ms .amosos de los aos treinta, cuarenta / cincuenta< (ra italiano, / su tra#a"o en +oma estuvo marcado por #rillantes avances tanto en el eGperimento como en la teora, / por una muc-edum#re de estudiantes eGcepcionales reunidos en torno a 9l< Oue un maestro dedicado / dotado< +eci#i el premio 0o#el en 567>, / aprovec- la ocasin para escapar de la ,talia .ascista / esta#lecerse en los (stados 2nidos< Su .ama popular dimana de Fue enca#eMase el eFuipo Fue constru/ en -icago, durante la segunda guerra mundial, la primera pila nuclear con reaccin en cadena< Tras la guerra, tam#i9n reuni en la 2niversidad de -icago a un #rillante grupo de alumnos, tanto tericos como eGperimentadores< Los alumnos de Oermi, los de su periodo romano / los de -icago, se dispersaron por el mundo, / en todas partes escalaron puestos / ganaron premios< KSe puede reconocer a un #uen maestro por el nHmero de sus alumnos Fue son premios 0o#elL, dice un antiguo prover#io aMteca< (n 56?A Oermi dio su con.erencia de despedida como presidente de la Sociedad Osica 0orteamericana< on una meMcla de respeto / stira, predi"o Fue en un .uturo prGimo construiramos un acelerador en r#ita alrededor de la Tierra, aprovec-ando el vaco natural del espacio< )#serv tam#i9n, esperanMadamente, Fue se podra construir sumando los presupuestos militares de los (stados 2nidos / de la 2+SS< on unos

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superimanes / mi calculadora de costes de #olsillo, me salen ?@<@@@ TeY con un coste de 5@ #illones de dlares, sin incluir descuentos con la cantidad< Su9 me"or .orma -a#ra de devolver al mundo la cordura Fue -aciendo de las espadas aceleradores?

,nterludio mo violamos la paridad en una semanaP / descu#rimos a Dios

/o 'uedo %reer (ue 1ios sea un d:bi# zurdo, WO@APA/P 8AU@I $ir9monos en un espe"o< 0o est demasiado mal, e-? Suponed Fue levantis la mano derec-a / vuestra imagen en el espe"o Rtam#i9n levanta la su/aT Su9? 0o puede ser< RTena Fue levantar la iMFuierdaT )s Fuedarais, Fu9 duda ca#e, conmocionados si la mano Fue se levantase .uera la eFuivocada< (sto no le -a pasado nunca a nadie, Fue sepamos< Pero s ocurri algo eFuivalente con una partcula .undamental, el mun< La simetra especular se -a compro#ado una / la#oratorio< (l nom#re cient.ico de la simetra especular de la paridad< La -istoria Fue sigue trata de un importante, / tam#i9n de cmo el progreso a veces muerte de una teora eGFuisita a manos de un .eo -ec-o< otra veM en el es conservacin descu#rimiento trae consigo la

Todo empeM a la -ora de comer un viernes / aca# alrededor de las A de la madrugada del lunes siguiente< (l resultado .ue Fue una concepcin mu/ pro.unda de la manera en Fue se comporta la naturaleMa est ;d9#ilmente= eFuivocada< (n unas cuantas e intensas -oras de toma de datos, nuestro conocimiento de cmo est construido el universo cam#i para siempre< uando se re.uta una teora elegante, cunde el desnimo< Parece Fue la naturaleMa es ms torpe, ms plHm#ea de lo Fue -a#amos esperado< Pero atempera nuestra depresin la .e en Fue, cuando todo se sepa, se revelar una #elleMa ms pro.unda< 1 as .ue cuando, en slo unos pocos das de enero de 56?C, en ,rvingtonBonB'udson, 77 kilmetros al norte de la ciudad de 0ueva 1ork, la paridad ca/< Los .sicos aman la simetra por su #elleMa matemtica e intuitiva< ("emplos de la simetra en el arte son el Ta" $a-al o un templo griego& en la naturaleMa, eG-i#en patrones sim9tricos de gran #elleMa las conc-as,

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los animales simples / los cristales de distintos tipos, / tam#i9n la simetra #ilateral casi per.ecta del cuerpo -umano< Las le/es de la naturaleMa contienen un rico con"unto de simetras de las Fue, durante muc-os aos, al menos -asta enero de 56?C, se pens Fue eran a#solutas / per.ectas< 'an sido inmensamente Htiles para nuestro conocimiento de los cristales, las mol9culas grandes, los tomos / las partculas<

(l eGperimento en el espe"o
* una de esas simetras se le llama#a simetra especular, o conservacin de la paridad, / a.irma#a Fue la naturaleMa Qlas le/es de la .sicaQ no puede distinguir los sucesos del mundo real de los Fue se ven en el espe"o< (l enunciado matemtico apropiado, Fue dar9 para Fue conste, es Fue las ecuaciones Fue descri#en las le/es de la naturaleMa no cam#ian cuando reemplaMamos las coordenadas M de todos los o#"etos por QM< Si el e"e M es perpendicular a un espe"o QFue de.ine un planoQ, esa sustitucin es eGactamente el resultado de Fue un sistema cualFuiera se re.le"e en el espe"o< Por e"emplo, si estis, o est un tomo, 58 unidades .rente al espe"o, el espe"o mostrar vuestra imagen 58 unidades detrs del espe"o< Si las ecuaciones son invariantes #a"o esa sustitucin ;por e"emplo, si la coordenada M aparece siempre en la ecuacin como M=, la simetra especular es vlida / la paridad se conserva< Si una pared del la#oratorio es un espe"o / los cient.icos del la#oratorio estn e.ectuando unos eGperimentos, las imgenes del espe"o mostrarn imgenes especulares de esos eGperimentos< 'a/ alguna .orma de decidir cul es el la#oratorio verdadero / cul el del espe"o? Podra sa#er *licia dnde est ;en.rente o detrs del espe"o= mediante alguna compro#acin o#"etiva? Podra un comit9 de cient.icos distinguidos eGaminar una cinta de vdeo donde se -u#iera gra#ado un eGperimento / decir si se -a#a e.ectuado en el la#oratorio real o en el del

mo violamos la paridad en una semanaP / descu#rimos a Dios

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espe"o? (n diciem#re de 56?8 la respuesta ineFuvoca era Fue no< 0o -a#a .orma de Fue un panel de eGpertos pudiese pro#ar Fue la imagen Fue mira#an era la imagen en el espe"o de los eGperimentos Fue se realiMa#an en el la#oratorio real< (n este punto, un inocente perceptivo dira& KPero, .i"aos, todos los cient.icos de esta pelcula llevan los #otones a la iMFuierda de sus #atas< Tiene Fue ser la imagen del espe"oL< K0o Q responden los cient.icosQ, esto no es ms Fue una costum#reV nada -a/ en las le/es de la naturaleMa Fue o#ligue a Fue los #otones est9n en el lado derec-o< Tenemos Fue poner a un lado todas las peculiaridades -umanas / ver si -a/ algo en la pelcula Fue va/a contra las le/es de la .sica<L *ntes de enero de 56?C no se -a#a visto ninguna violacin as en el mundo de la imagen en el espe"o< (l mundo / su imagen especular eran descripciones igualmente vlidas de la naturaleMa< Todo lo Fue pasase en el espacio especular poda, en principio / en la prctica, reproducirse en el la#oratorio< La paridad era Htil< 0os a/uda#a a clasi.icar los estados moleculares, atmicos / nucleares< *dems, a-orra tra#a"o< Si un ser -umano per.ecto / desnudo est a medias oculto por una pantalla vertical, con estudiar la mitad Fue se ve se sa#e en mu/ #uena medida Fu9 -a/ detrs de la pantalla< (sa es la poesa de la paridad< La Kcada de la paridadL Qcomo ms tarde se denomin a los sucesos de enero de 56?CQ es el e"emplo por antonomasia de la .orma de pensar de los .sicos, de la manera en Fue se adaptan a una conmocin, de cmo la teora / las matemticas se do#lan ante los vientos de la medida / la o#servacin< Lo Fue en esta -istoria dista de ser corriente es la rapideM del descu#rimiento / su relativa sencilleM<

(l ca.9 S-angai
Yiernes A de enero, las doce del medioda< (l viernes tenamos la costum#re de almorMar comida c-ina, / el claustro del departamento de .sica de la 2niversidad de olum#ia se reuna ante el despac-o del pro.esor Tsung Dao Lee< (ntre dieM / Fuince .sicos marc-a#an en grupo cuesta a#a"o desde el edi.icio Pupin de .sicas en la calle 5D@ -acia el ca.9 S-angai en la 5D? / %roadNa/< (stas comidas empeMaron en 56?7, cuando Lee lleg a olum#ia desde la 2niversidad de -icago con un .lamante doctorado / su imponente reputacin de superestrella de los tericos< Las comidas de los viernes se caracteriMa#an por las conversaciones ruidosas / desin-i#idas, a veces tres / cuatro a la veM, salpicadas por el ruido Fue -acamos al sor#er la sopa de meln de invierno / al repartirnos .9niG de carne de dragn, #olas de gam#as, -oloturias / otros eGticos / especiados productos de la cocina c-ina del norte, Fue en 56?C no esta#a todava de moda< 1a en el camino de ida, esta#a claro Fue ese viernes el

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tema sera la paridad / las noticias calientes procedentes de nuestra compaera de olum#ia < S< Eu, Fue esta#a realiMando un eGperimento en la ).icina de $edidas de Eas-ington< *ntes de entrar en el serio asunto de las discusiones en la comida, T< D< Lee lleva#a a ca#o su rutina semanal de con.eccionar el menH en un cuadernito Fue le o.reca el respetuoso camareroBgerente< T< D< con.ecciona un menH c-ino con gran estilo< (s una .orma de arte< $ira el menH, su cuaderno, le -ace una pregunta en mandarn al camarero, .runce el ceo, posa el lpiM so#re el cuaderno, caligra.a cuidadosamente unos cuantos sm#olos< )tra pregunta, cam#ia un sm#olo, mira el artesonado en #usca de gua divina / se entrega a una e.usin de rpida escritura< (l repaso .inal& pone am#as manos so#re el cuaderno, una con los dedos estirados, Fue recorda#a las #endiciones del papa a la muc-edum#re reunida, la otra sosteniendo lo Fue Fueda#a de un lpiM< (st todo? (l /in / el /ang, el color, la teGtura / el sa#or adecuadamente eFuili#rados? Se entregan cuaderno / lapicero al camarero, / T< D< se sumerge en la conversacin< K'a llamado Eu por tel9.ono< RLos datos preliminares indican un e.ecto enormeTL, dice eGcitado< Yolvamos a ese la#oratorio ;el mundo real tal / como 3l lo -iMo=, una de cu/as paredes es un espe"o< 0uestra eGperiencia normal es Fue, sostengamos ante al espe"o lo Fue sostengamos, -agamos en el la#oratorio el eGperimento Fue -agamos Qdispersar partculas o producirlas, o eGperimentos gravitatorios como el de !alileoQ, las re.leGiones en el espe"o del la#oratorio se atendrn a las mismas le/es de la naturaleMa Fue go#iernan en el la#oratorio< Yeamos cmo se mani.estara una violacin de la paridad< La compro#acin ms simple de la pre.erencia por uno de los lados, una compro#acin Fue ca#ra comunicar a los -a#itantes del planeta Penum#rio, se vale de un tornillo a derec-as< )s pon9is de .rente a la ca#eMa del tornillo / le dais vueltas Ken el sentido de las agu"as del relo"L< Si el tornillo penetra en un #loFue de madera, se de.ine como un tornillo Ka derec-asL< laro est, en el espe"o se ve un tornillo a iMFuierdas porFue el tipo del espe"o le da vueltas en sentido contrario a las agu"as del relo", / sin em#argo penetra< Suponed Fue vivimos en un mundo tan curioso ;algHn universo de Star Trek= Fue sea imposi#le Qcontra las le/es de la .sicaQ -acer un tornillo a iMFuierdas< La simetra especular se romperaV la imagen en el espe"o de un tornillo a derec-as no podra eGistir en la realidad / la paridad se violara<

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(ste es el proemio a cmo Lee / su colega de Princeton -en 0ing 1ang propusieron Fue se eGaminase la valideM de la le/ en los procesos de interaccin d9#il< 0ecesitamos algo Fue venga a ser una partcula a derec-as ;o a iMFuierdas=< omo el tornillo, -emos de com#inar una rotacin / una direccin de movimiento< Pensad en una partcula Fue gire alrededor de un e"e propio QFue tenga KespnLBV llamadla mun< +epresentosla como un cilindro Fue gira alrededor de su e"e< on eso tenemos la rotacin< omo los ca#os del cilindroBmun son id9nticos, no podemos decir si gira en el sentido del relo" o al contrario< Para Fue os deis cuenta de Fue es as, poneos en.rente de vuestra enemiga .avorita con el cilindro en medio< Jurar9is Fue rota a la derec-a, como el relo"V ella, en cam#io, insistir en Fue lo -ace a la iMFuierda< 1 no -a/ .orma de resolver la disputa< (sa es una situacin de conservacin de la paridad< (l genio de Lee / 1ang estri# en sacar a la palestra la interaccin d9#il ;la Fue Fueran eGaminar= mediante la o#servacin de la desintegracin de una partcula con espn< 2no de los productos de la desintegracin del mun es un electrn< Suponed Fue la naturaleMa dicta Fue el electrn sale slo de un eGtremo del cilindro< (llo nos da una dire%%i)n< 1 a-ora podemos determinar el sentido de la rotacin Qcomo el relo" o al contrarioQ porFue uno de los ca#os ;el ca#o del Fue sale el electrn= est de.inido< (se ca#o desempea el papel de la punta del tornillo< Si el sentido de rotacin del giro con respecto al electrn es a derec-as, como el sentido del tornillo con respecto a su punta, -emos de.inido un mun a derec-as< *-ora #ien, si estas partculas se desintegran siempre de manera tal Fue se de.inan a derec-as, tendremos un proceso Fue violar la simetra especular< Se ve alineando el e"e de

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giro del mun paralelamente al espe"o< La imagen en 9ste es un mun a iMFuierdas, (ue no e0iste< Los rumores so#re Eu -a#an empeMado tras la pausa de 0avidad, pero la primera reunin del departamento de .sica desde las vacaciones .ue el viernes siguiente al *o 0uevo< (n 56?C -ien S-iung Eu, como /o pro.esora de .sica en olum#ia, era una cient.ica eGperimental mu/ reputada< Su especialidad era la desintegracin radiactiva de los nHcleos< (ra dura con los estudiantes / los posdoctorandos, pletrica de energa, cuidadosa en la evaluacin de sus resultados / mu/ apreciada por la alta calidad de los datos Fue pu#lica#a< Sus alumnos ;a sus espaldas= la llama#an !eneralsima -iang XaiBs-ek< uando Lee / 1ang pusieron en entredic-o la valideM de la conservacin de la paridad en el verano de 56?8, Eu se puso manos a la o#ra casi inmediatamente< Seleccion como o#"eto de su estudio el nHcleo radiactivo del inesta#le co#alto 8@, Fue se convierte espontneamente en un nHcleo de nFuel, un neutrino / un electrn positivo ;un positrn=< Lo Fue uno KveL es Fue el nHcleo de co#alto dispara sH#itamente un electrn positivo< (sta .orma de radiactividad reci#e el nom#re de desintegracin #eta, porFue a los electrones, negativos o positivos, emitidos durante el proceso se los llama#a originalmente partculas #eta< Por Fu9 pasa esto? Los .sicos lo llaman interaccin d9#il, / se re.ieren con ello a una .uerMa Fue opera en la naturaleMa / genera esas reacciones< Las .uerMas no slo empu"an / tiran, atraen / repelen, sino Fue son tam#i9n capaces de generar cam#ios de especie, como el proceso en el Fue el co#alto se convierte en nFuel / emite leptones< Desde los aos treinta se -a atri#uido un gran nHmero de reacciones a la interaccin d9#il< (l gran italoBnorteamericano (nrico Oermi .ue el primero Fue dio .orma matemtica a la interaccin d9#il, / gracias a ello predi"o muc-os detalles de reacciones del estilo de la Fue su.re el co#alto 8@< Lee / 1ang, en un artculo Fue pu#licaron en 56?8 titulado KLa cuestin de la conservacin de la paridad en la interaccin d9#ilL, eligieron unas cuantas reacciones / eGaminaron las consecuencias eGperimentales Fue tena la posi#ilidad de Fue la paridad Qla simetra especularQ no .uese respetada por la .uerMa d9#il< Les interesa#an las direcciones en Fue sale disparado de un nHcleo con espn el electrn emitido< Si el electrn pre.iere una direccin so#re otras, sera como si se vistiese al nHcleo con camisas a#otonadas< Se podra decir cul era el eGperimento real, cul la imagen en el espe"o< Su9 di.erencia -a/ entre una gran idea / un tra#a"o cient.ico rutinario? Preguntas anlogas pueden .ormularse acerca de un poema, una pintura, una pieMa musicalV en realidad, #al#uceos, #ocas a#iertas Fue no sa#en Fu9 decir, -asta citaciones "udiciales< (n el caso de las artes, es la prue#a del tiempo lo Fue al .inal decide< (n la ciencia, el eGperimento determina si una idea es KcorrectaL< Si es #rillante, se a#re una nueva rea de investigacin / muc-as cuestiones vie"as pasan a me"or vida<

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La mente de T< D< Lee tra#a"a#a de .ormas sutiles< *l pedir una comida o comentar una vie"a cermica c-ina o la capacidad de un estudiante, ni una de sus o#servaciones careca de aristas cortantes, como piedras preciosas talladas< (n el artculo de Lee / 1ang so#re la paridad ;no conoca a 1ang tan #ien=, esta idea cristalina tena muc-as caras limpiamente cortadas< Poner en entredic-o una le/ de la naturaleMa #ien esta#lecida reFuiere lo su/o de #emoles c-inos< Lee / 1ang se dieron cuenta de Fue toda la vasta cantidad de datos Fue -a#a llevado a la K#ien esta#lecidaL le/ de la paridad careca de importancia por lo Fue se re.era al elemento de la naturaleMa Fue causa#a la desintegracin radiactiva, la interaccin d9#il< (sta era otra arista #rillante / cortante& aFu, por primera veM Fue /o sepa, se consenta Fue las di.erentes .uerMas de la naturaleMa tuvieran le/es de conservacin di.erentes< Lee / 1ang se remangaron, "untaron el sudor con la inspiracin / eGaminaron un largo nHmero de reacciones Fue producan desintegraciones radiactivas / con las Fue se podra poner a prue#a la simetra especular< Su artculo proporciona#a unos anlisis meticulosamente detallados de las reacciones pro#a#les, para Fue as los estlidos eGperimentalistas pudiesen compro#ar la valideM de la simetra especular< Eu ide una versin de una de ellas, #asada en la reaccin del co#alto< La clave de su planteamiento era Fue los nHcleos de co#alto Qo por lo menos una .raccin mu/ #uena de ellosQ girasen en el mismo sentido< (sto, argUa Eu, podra garantiMarse si se pona la .uente de co#alto 8@ a temperaturas mu/ #a"as< (l eGperimento de Eu era sumamente ela#orado / reFuera un aparato criog9nico di.cil de encontrarV eso la llev a la ).icina de $edidas, donde la t9cnica del alineamiento de espines esta#a #ien desarrollada< (l penHltimo plato ese viernes .ue una gran carpa esto.ada con una salsa de "udas negras con c-alotes / puerros< (n ese plato .ue cuando Lee repiti la in.ormacin .undamental& el e.ecto Fue Eu esta#a o#servando era mu/ grande, ms de dieM veces ma/or Fue el esperado< Los datos no eran ms Fue rumores, tentativos, mu/ preliminares, pero ;T< D< me sirvi la ca#eMa del peM, sa#edor de Fue me gusta#an los carrillos= si se trata#a de un e.ecto tan grande, precisamente eso era lo Fue ca#a esperar en el caso de Fue los neutrinos .ueran de dos componentesP Se me escap el resto de su apasionada disertacin porFue una idea -a#a empeMado a crecer en mi propia ca#eMa< Tras la comida -a#a un seminario, algunas reuniones departamentales, un t9 de sociedad / un coloFuio< (n todas esas actividades anduve distradoV no me de"a#a tranFuilo el Fue Eu -u#iese KvistoL un Ke.ecto grandeL< De la c-arla Fue en agosto dio Lee en %rook-aven recorda#a Fue se da#a por sentado Fue el eventual e.ecto de la violacin de la paridad en las desintegraciones de los muones / de los piones sera minHsculo< 2n e.ecto grande? 'a#a estudiado en agosto, #revemente, la cadena de desintegraciones KpiBmuL ;pinBmun=V comprend Fue slo se podra disear un eGperimento raMona#le si -u#iera violacin de la paridad en una secuencia de dos reacciones< (stuve recordando los

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clculos Fue -a#amos -ec-o en agosto para decidir si el eGperimento esta#a al #orde de tener posi#ilidades de 9Gito o caa por de#a"o de ese #orde< Pero si el e.ecto era grandeP * la seis de la tarde i#a en mi coc-e rum#o al norte, a cenar en casa, en Do##s Oerr/, / luego a un turno nocturno de tra#a"o con mi alumno graduado, en el cercano La#oratorio de 0evis, en ,rvingtonBonB'udson< (l acelerador de A@@ $eY de 0evis era una mFuina mu/ Htil para la produccin de mesones Qunas partculas -asta cierto punto nuevas en los aos cincuentaQ / el estudio de sus propiedades< (n esos das .elices -a#a mu/ pocos mesones de los Fue ocuparse, / 0evis lo -aca de los piones / de los muones< *ll tenamos intensos -aces de piones Fue salan de un #lanco #om#ardeado por los protones< Los piones eran inesta#les, / durante su vuelo desde el #lanco, .uera del acelerador, a trav9s del muro de #linda"e / dentro de la sala de eGperimentacin alrededor de un D@ por 5@@ su.ra la desintegracin d9#il en un mun / un neutrino<
~ m w ;en vuelo=

Los muones via"an por lo general en la misma direccin Fue el pin padre< Si se viola#a la le/ de la paridad, -a#ra ms muones cu/o e"e de giro apuntase en su direccin de movimiento QFue su espn se alinease con ellaQ Fue muones en los Fue apuntase, digamos, en sentido opuesto al de vuelo< Si el e.ecto era grande, la naturaleMa nos proporcionara una muestra de partculas Fue giraran todas en el mismo sentido< (sa es la situacin Fue Eu tena Fue propiciar en.riando el co#alto 8@ -asta temperaturas eGtremadamente #a"as en un campo magn9tico< La clave era o#servar la desintegracin de los muones cu/o espn Qa dnde apunta#a su e"e de giroQ se conoca en un electrn / unos neutrinos<

(l eGperimento
(l tr.ico denso en sentido norte por la carretera panormica de SaN $ill +iver el viernes por la noc-e tiende a oscurecer las encantadoras colinas cu#iertas de #osFues Fue la #ordean< orre "unto al ro 'udson, de"a atrs +iverdale / 1onkers / apunta -acia el norte< (n algHn punto de esa carretera se me ocurrieron las consecuencias Fue tendra ese posi#le Ke.ecto grandeL< (n el caso de un o#"eto con espn, el e.ecto consiste en Fue se pre.iera una de las direcciones del e"e de giro< (l e.ecto sera peFueo si, por e"emplo, se emitiesen 5<@7@ electrones en una direccin, relativa a ese e"e, contra 6C@ en la otra, / eso sera mu/ di.cil de determinar< Pero un e.ecto grande, 5<?@@ contra ?@@, por e"emplo, sera muc-o ms .cil de encontrar, / esa misma a.ortunada magnitud servira

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para organiMar los espines de los muones< Para el eGperimento necesitamos una muestra de muones Fue giren todos en la misma direccin< omo van del ciclotrn a nuestro aparato, su direccin de movimiento se convierte en la re.erencia de su espn Qde su giroQ< 0ecesitamos Fue casi todos sean a derec-as ;o a iMFuierdas, eso no importa=, con la direccin de movimiento a modo a-ora de KpulgarL< 0os llegan los muones, atraviesan unos cuantos detectores / se paran en un #loFue de car#ono< ontamos cuntos electrones salen en la direccin en Fue los muones se mueven / comparamos el resultado con el nHmero de electrones Fue salen en la direccin opuesta< 2na di.erencia signi.icativa sera la prue#a de la violacin de la paridad< RLa .ama / la .ortunaT De pronto, mi usual tranFuilidad del viernes por la noc-e .ue destruida por el pensamiento de Fue no nos sera nada di.cil -acer el eGperimento< $i estudiante graduado, $arcel Eeinric-, -a#a estado tra#a"ando en un eGperimento en el Fue intervenan los muones< Su monta"e, con unas sencillas modi.icaciones, podra utiliMarse para #uscar un e.ecto grande< +epas9 la manera en Fue se crea#an los muones en el acelerador de olum#ia< (n eso era una especie de eGperto& -a#a tra#a"ado con Jo-n Tinlot en el diseo de los -aces eGternos de piones / muones -aca unos aos, cuando /o slo era un arrogante estudiante graduado / la mFuina, .lamantemente nueva< Yisualic9 mentalmente el proceso entero& el acelerador, un imn de A<@@@ toneladas con unas pieMas polares circulares de unos seis metros de dimetro Fue empareda una gran ca"a de acero inoGida#le donde se -a -ec-o el vaco ;la cmara de vaco=< Se in/ecta en el centro del imn un .lu"o de protones con un tu#o minHsculo< Los protones giran en espiral -acia a.uera a medida Fue los intensos volta"es de radio.recuencia los empu"an a cada vuelta< erca del .inal de su via"e en espiral las partculas tienen una energa de A@@ $eY< Junto al #orde de la cmara, casi donde se saldran .uera del imn, una varilla Fue lleva un pedaMo de gra.ito espera a Fue la #om#ardeen los protones de gran energa, cu/os A@@ millones de voltios #astan para crear partculas nuevas QpionesQ cuando c-ocan con los nHcleos de car#ono del #lanco de gra.ito< (n mi imaginacin poda ver los piones eGpulsados -acia adelante por el momento del impacto de los protones< omo nacen entre los polos del poderoso imn del ciclotrn, descri#en gradualmente un arco -acia el eGterior del acelerador / e"ecutan su danMa de despedidaV en su lugar salen los muones, Fue comparten el movimiento original de los piones< (l campo magn9tico Fue -a/ .uera de las pieMas polares, un campo Fue se atenHa enseguida -asta desaparecer, sirve para arrastrar los muones por un canal a#ierto en el #linda"e de -ormign de tres metros de espesor -asta la sala eGperimental donde nosotros los esperamos< (n el eGperimento Fue $arcel -a#a preparado, los muones se .rena#an en un .iltro de unos siete centmetros de grosor, / luego se los detena en unos #loFues de dos centmetros / pico de grosor -ec-os de varios elementos< Los muones perdan su energa en las colisiones suaves Fue su.ran con los tomos del material /, como eran negativos, al .inal los captura#an los nHcleos, positivos< omo no Fueramos Fue nada

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a.ectase a la direccin del espn de los muones Qa cmo gira#anQ, Fue Fuedasen capturados en r#itas poda ser .atalV por eso utiliMamos muones positivos< Su9 -aran los muones cargados positivamente? Lo ms pro#a#le es Fue se Fuedasen a- en el #loFue, tranFuilamente, con su espn, -asta Fue les llegase la -ora de desintegrarse< 'a#ra Fue escoger con cuidado el material del #loFueV el car#ono pareca apropiado< *-ora viene la idea clave Fue se le ocurri al conductor Fue via"a#a -acia el norte un viernes de enero< Si todos ;o casi todos= los muones, nacidos de la desintegracin de los piones, pudiesen de alguna .orma tener sus espines alineados en la misma direccin, ello Fuerra decir Fue la paridad se viola en la reaccin en la Fue el pin da lugar a un mun, / Fue se viola .uertemente< R2n e.ecto grandeT Suponed a-ora Fue el e"e del espn sigue siendo paralelo a la direccin de movimiento del mun mientras 9ste descri#e su gracioso arco -acia el eGterior de la mFuina / a trav9s del canal< ;Si g est cerca de D, esto es eGactamente lo Fue pasa<= Suponed, adems, Fue las innumera#les colisiones suaves con los tomos de car#ono, Fue .renan gradualmente al mun, no pertur#an esta relacin entre el espn / la direccin< Si todo esto ocurriera en e.ecto, *irabi#e di%tu7 RTendra una muestra de muones en reposo en un #loFue, todos los cuales tendran su espn en la misma direccinT La vida media del mun, dos microsegundos, vena #ien< 0uestro eGperimento /a esta#a preparado para detectar los electrones Fue salen de los muones Fue se desintegran< Podramos intentar ver si sala un mismo nHmero de electrones en las dos direcciones Fue el e"e del espn de.ine< La prue#a de la simetra especular< Si los nHmeros no son iguales, Rla paridad est muertaT R1 /o la -a#ra matadoT *-----T (ra como si se necesitase una con.luencia de milagros para Fue el eGperimento tuviese 9Gito< (n realidad, era precisamente esa secuencia la Fue nos -a#a ec-ado para atrs en agosto cuando Lee / 1ang le/eron su artculo, donde indica#an Fue los e.ectos seran peFueos< 2n e.ecto peFueo se podra a.rontar con paciencia, pero una secuencia de dos e.ectos peFueos Qde, digamos, un 5 por 5@@ -ara Fue el eGperimento estuviera a#ocado al .racaso< Por Fu9 dos e.ectos secuenciales peFueos? +ecordad Fue la naturaleMa tiene Fue proporcionar piones Fue se desintegren en muones casi todos los cuales giren de la misma .orma, es decir, cu/os espines apunten en la misma direccin ;milagro nHmero uno=< 1 los muones, tienen Fue desintegrarse en electrones con una asimetra o#serva#le relativa al e"e de giro del mun ;milagro nHmero dos=< *l llegar al pea"e de 1onkers ;56?C, pea"e, cinco centavos= esta#a mu/ eGcitado< $e senta #astante seguro de Fue si la violacin de la paridad era grande, los muones estaran polariMados ;sus espines apuntaran todos en la misma direccin=< Sa#a adems Fue las propiedades magn9ticas del espn del mun eran tales Fue, #a"o la in.luencia de un campo magn9tico, Kata#anL el espn a la direccin de movimiento de la partcula< (sta#a menos seguro de Fu9 pasara cuando el mun entrase en el gra.ito a#sor#edor de energa< Si esta#a eFuivocado, el e"e en Fue apunta#a el espn del mun se torcera en una

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enorme diversidad de direcciones< Si pasa#a eso, no -a#ra manera de o#servar la emisin de los electrones con respecto al e"e del espn< Yolvamos a ello otra veM< La desintegracin de los piones genera muones cu/o espn apunta en la direccin en la Fue se mueven< (sta es una parte del milagro< *-ora tenemos Fue parar los muones para Fue podamos o#servar la direccin de los electrones Fue emiten al desintegrarse< omo sa#emos la direccin del movimiento "usto antes de Fue den en el #loFue de car#ono, si nada -ace Fue su espn apunte de manera di.erente sa#remos la direccin del espn cuando se paran / cuando se desintegran< Todo lo Fue tenemos Fue -acer es rotar el #raMo de deteccin de los electrones alrededor del #loFue donde los muones reposan para contrastar la simetra especular< (mpeMaron a sudarme las manos mientras repasa#a lo Fue tena Fue -acer< Todos los contadores eGistan< Los dispositivos electrnicos Fue seala#an la llegada del mun de alta energa / la entrada en el #loFue de gra.ito del mun .renado /a esta#an puestos en su sitio / #ien compro#ados< Tam#i9n eGista un KtelescopioL de cuatro contadores para la deteccin del electrn Fue sala tras la desintegracin del mun< Todo lo Fue tenamos Fue -acer era montarlos en un cuadro de algHn tipo Fue pudiese girar alrededor del centro del #loFue de detencin< 2na o dos -oras de tra#a"o< R!uauT $e convenc de Fue sera una larga noc-e< uando par9 en casa para cenar deprisa / #romear un poco con los c-icos, llam por tel9.ono +ic-ard !arNin, .sico de la ,%$< ,nvestiga#a procesos atmicos en los la#oratorios de investigacin de la ,%$, Fue esta#an "usto a.uera del campus de olum#ia< Dick se pasa#a mu/ a menudo por el departamento de .sicas, pero se -a#a perdido la comida c-ina / Fuera sa#er lo Hltimo so#re el eGperimento de Eu< K(-, Dick, tengo una gran idea so#re cmo podemos compro#ar la violacin de la paridad de la manera ms simple Fue puedas imaginarte<L Se lo eGpliFu9 apresuradamente / le di"e& KPor Fu9 no te acercas con el coc-e al la#oratorio / nos ec-as una mano?L< Dick viva cerca, en Scarsdale< * las oc-o /a est#amos desmontando el aparato de mi mu/ con.uso / disgustado alumno graduado< R$arcel tena Fue ver cmo le desmantel#amos su eGperimento de doctoradoT * Dick se le encomend Fue a#ordase el pro#lema de -acer rotar el telescopio de electrones de .orma Fue pudi9semos determinar la distri#ucin de los electrones alrededor del e"e supuesto del espn< 0o era un pro#lema trivial, pues al ir empu"ando en redondo el telescopio podra cam#iar la distancia a los muones, / con ello se alterara la cantidad de electrones detectados< (ntonces .ue cuando naci la segunda idea claveV su padre .ue Dick !arNin< $irad, di"o, en veM de mover esa pesada plata.orma de contadores en redondo, de"9mosla Fuieta / demos vueltas a los muones con un imn< (n cuanto cal en m la sencilleM / elegancia de la idea se me escap una eGclamacin< R laroT 2na partcula cargada / con espn es un peFueo imn / girar como la agu"a de una #rH"ula en un campo magn9tico, a no ser Fue las .uerMas magn9ticas Fue actHen so#re el imnB

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mun le -agan dar vueltas continuamente< La idea, de puro simple, era pro.unda< (ra pan comido calcular el valor del campo magn9tico Fue -ara girar a los muones 78@ grados en un tiempo raMona#le< Su9 es un tiempo raMona#le para un mun? %ueno, los muones se desintegran en electrones / neutrinos con una semivida de 5,? microsegundos< (s decir, la mitad se consumira en 5,? microsegundos< Si los gir#amos demasiado despacio, digamos 5 grado por microsegundo, casi todos desapareceran antes de Fue se les -u#iese rotado ms Fue unos pocos grados, / no podramos comparar el nHmero de electrones emitidos desde el Kto'L del mun con los Fue saliesen del Kbotto*L, tarea Fue era la Hnica raMn de ser de nuestro eGperimento< Si aument#amos el ritmo de giro a, por e"emplo, 5<@@@ grados por microsegundo mediante la aplicacin de un campo magn9tico intenso, la distri#ucin pasara Mum#ando ante el detector tan deprisa Fue nos saldra un resultado em#orronado< Decidimos Fue la tasa ideal de giro sera de unos A? grados por microsegundo< Podamos o#tener el campo magn9tico reFuerido enrollando unos cuantos cientos de vueltas de -ilo de co#re alrededor de un cilindro / -aciendo pasar una corriente de unos pocos amperios por ellas< (ncontramos un tu#o de Lucite una resina acrlicaQ, mandamos a $arcel al almac9n a por ca#le, recortamos el #loFue de gra.ito de detencin de .orma Fue enca"ara dentro del cilindro / enganc-amos los ca#les a una .uente de energa Fue se poda mane"ar por control remoto ;-a#a una en la estantera=< (n un .renes de actividad nocturna, esta#a todo listo para medianoc-e< Tenamos prisa porFue el acelerador se desconecta#a siempre los s#ados a las oc-o de la maana para Fue le -iciesen las operaciones de mantenimiento / las reparaciones< * la una de la madrugada los contadores /a registra#an datosV los registros de acumulacin gra#a#an el nHmero de electrones emitidos en distintas direcciones< Pero acordaos de Fue, con.orme al plan de !arNin, no medamos esos ngulos directamente< (l telescopio de electrones permaneca estacionario mientras los muones o, ms #ien, los vectores de sus e"es de espn, rota#an en un campo magn9tico< *s Fue el instante de llegada corresponda a-ora a su direccin< *l registrar el momento, registr#amos la direccin< 0i Fue decir tiene Fue nos encontramos con un montn de pro#lemas< Dimos la ta#arra a los operarios del acelerador para Fue nos o.reciesen tantos protones Fue golpeasen el #lanco como .uera posi#le< 'a#a Fue a"ustar todos los contadores Fue registran los muones Fue entran / se detienen< 'a#a Fue compro#ar el control del peFueo campo magn9tico Fue se aplica#a a los muones< Tras unas cuantas -oras de toma de datos, vimos una nota#le di.erencia en los conteos de los electrones emitidos a cero grados, relativamente al espn, / los emitidos a 5>@ grados< Los datos eran mu/ #urdos, / meMcl#amos el optimismo apasionado con el escepticismo< uando eGaminamos los datos a las oc-o de la maana siguiente, nuestro escepticismo se con.irm< Los datos eran a-ora muc-o menos convincentesV no resulta#an realmente inco-erentes con la -iptesis de la eFuivalencia Qun predictor de la simetra especularQ de todas las

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direcciones de emisin< Les -a#amos rogado a los operadores del acelerador Fue nos diesen cuatro -oras ms, pero no sirvi de nada< Los -orarios eran los -orarios< Desanimados, #a"amos a la sala del acelerador, donde -a#amos colocado el aparato< *ll nos espera#a una peFuea catstro.e< (l cilindro de Lucite alrededor del Fue enrollamos el ca#le se -a#a de.ormado a causa del calor Fue desprendi el paso de la corriente por los -ilos< Por culpa de esa de.ormacin se -a#a cado el #loFue de detencin /, claro est, los muones de"aron de estar en el campo magn9tico Fue les -a#amos preparado< Tras algunas recriminaciones ;R9c-ale la culpa al alumno graduadoT=, nos pusimos contentos< R* lo me"or nuestra impresin original era la correctaT 'icimos un plan para el .in de semana< 'a#a Fue disear un campo magn9tico adecuado, pensar en aumentar el nHmero de muones Fue se detienen / la .raccin de electrones de desintegracin contados, pensar en Fu9 les pasa a los muones cargados positivamente en las colisiones Fue su.ren mientras se van parando / en los microsegundos Fue permanecen Fuietos en la red de tomos de car#ono< *l .in / al ca#o, si un mun positivo consigue capturar uno de los muc-os electrones Fue tienen li#ertad para moverse por el gra.ito, el electrn podra despolariMar .cilmente el mun ;desordenar su espn=, con lo Fue no todos los muones -aran, durante la .ase de encierro, lo mismo< Los tres nos .uimos a casa a dormir unas pocas -oras, antes de "untarnos de nuevo a las dos de la tarde< Tra#a"amos todo el .in de semanaV cada uno tena asignada una tarea< 1o me encargu9 de calcular de nuevo el movimiento del mun desde Fue nace impulsado -acia adelante por su desintegrado pin padre, a lo largo de su arco -acia el canal / a trav9s de la pared de -ormign -acia nuestro aparato< Segu la evolucin del espn / de la direccin< Presupuse Fue la violacin de la simetra especular era mGima, as Fue el espn de todos los muones apuntara precisamente en la direccin del movimiento< Todo indica#a Fue si la violacin era grande, incluso aunFue slo .uera la mitad del mGimo, veramos una curva oscilante< (sto no slo demostrara la violacin de la paridad, sino Fue nos dara un resultado num9rico Fue eGpresara -asta Fu9 punto se -a#a violado, desde el 5@@ por 5@@ a ;RnoT, RnoT= el @ por 5@@< (l Fue os diga Fue los cient.icos son desapasionados / .ramente o#"etivos est loco< *nsi#amos desesperadamente ver la paridad violada< La paridad no era una seora "oven, / nosotros no 9ramos Fuinceaeros, pero lograr un descu#rimiento nos eGcita#a< La piedra de toFue de la o#"etividad cient.ica es Fue no se de"e a la pasin in.luir en la metodologa / en la autocrtica< !arNin desec- el cilindro de Lucite / enroll la #o#ina directamente en una pieMa nueva de gra.ito, / pro# el sistema con corrientes el do#le de intensas Fue las Fue necesit#amos< $arcel dispuso de nuevo los contadores, me"or la alineacin, acerc el telescopio de electrones al #loFue de detencin, compro# / me"or la e.icacia de todos los contadores, / todo ello mientras reM#amos para Fue de esa actividad .ren9tica saliera algo pu#lica#le<

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(l tra#a"o avanM despacio< (l lunes por la maana -a#an llegado algunas noticias de nuestra intensa actividad a la plantilla de operadores / a algunos de nuestros compaeros< Los del mantenimiento del acelerador tuvieron algunos pro#lemas serios con la mFuinaV perdamos el lunes& no -a#ra -aM -asta el martes a las oc-o de la maana< $u/ #ien, ms tiempo para mesarse los ca#ellos, morderse las uas, -acer compro#aciones< Los compaeros del campus de olum#ia vinieron a 0evis, por curiosidadV Fueran sa#er a dnde #amos a parar< 2n "oven inteligente Fue -a#a estado en la comida c-ina me -iMo unas cuantas preguntas /, por la poca .ranFueMa de mis respuestas, dedu"o Fue intent#amos -acer el eGperimento de la paridad< K0o saldr #ien Qme asegurQ, los muones se despolariMarn a medida Fue pierdan energa en el .iltro de gra.ito<L 1o me deprima con .acilidad, pero no me desalenta#a< $e acord9 de mi mentor, el gran sa#io de olum#ia, ,< ,< +a#i, Fue nos deca& el espn es mu/ escurridiMo< *lrededor de las seis de la tarde del lunes, antes de lo Fue se -a#a programado, la mFuina empeM a dar seales de vida< *presuramos nuestras preparaciones, / compro#amos todos los aparatos / arreglos< $e di cuenta de Fue pareca Fue el #lanco, con su elegante enrollamiento de -ilo de co#re, colocado en una placa de unos dieM centmetros de grueso, esta#a un poco #a"o< $irando por un telescopio de inspeccin compro#9 Fue era as / #usFu9 algo Fue lo levantase dos o tres centmetros< Yi en un rincn una lata de ca.9 $aGNell 'ouse, a medias llena de tornillos, / la puse en lugar de la placa< RPer.ectoT ; uando la ,nstitucin Smit-soniana Fuiso luego la lata para reproducir el eGperimento, no pudimos encontrarla<= (l altavoM anunci Fue la mFuina esta#a a punto de encenderse / Fue todos los eGperimentadores tenan Fue a#andonar la sala del acelerador ;o .rerse=< Su#imos por la escalerilla de -ierro, cruMamos el aparcamiento / entramos en el edi.icio del la#oratorio, donde los ca#les de los detectores esta#an conectados a los estantes electrnicos Fue contenan los circuitos, los contadores, los osciladores< !arNin se -a#a ido a casa -aca -oras, / mand9 a $arcel Fue tra"ese algo para cenar mientras /o me pona a e"ecutar un procedimiento de compro#acin de las seales Fue llega#an desde los detectores< (mpleamos un li#ro de notas de la#oratorio grande, gordo, Fue serva para apuntar toda la in.ormacin pertinente< (sta#a alegremente adornado con gra.itis QKR)-, mierdaTL K* Fui9n puetas se le olvid apagar la ca.etera?L KTu mu"er -a llamadoLQ "unto a las anotaciones de las cosas Fue -a/ Fue -acer, las Fue se -an -ec-o, las condiciones de los circuitos< ;K$ira el contador nHmero 7< Tiende a ec-ar c-ispas / se le escapan cuentas<L= * las siete / cuarto de la tarde la intensidad de .otones tena /a el nivel corriente / el #lanco productor de piones -a#a sido puesto en su sitio por control remoto< ,nstantneamente, los contadores empeMaron a registrar la llegada de las partculas< $e Fued9 mirando la .ila de los contadores cruciales& los Fue registraran el nHmero de electrones emitidos a distintos intervalos una veM se -u#iesen parado los muones< Los nHmeros eran todava mu/ peFueos& 8, 57, >P

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!arNin lleg a las nueve / media, ms o menos< Decid irme a dormir un pocoV le relevara a las seis de la maana siguiente< ondu"e a casa mu/ despacio< Lleva#a despierto unas veinte -oras / esta#a demasiado cansado para comer< uando son el tel9.ono, pareca Fue aca#a#a de caer en la cama< (l relo" deca Fue eran las tres de la madrugada< (ra !arNin< KLo me"or ser Fue vengas< RLo -emos conseguidoTL * las tres / veinticinco aparFu9 en el la#oratorio / entr9 corriendo< !arNin -a#a pegado tiras de papel con las lecturas de los contadores en el li#ro< Los nHmeros eran rotundamente claros< * cero grados se emita ms del do#le de electrones Fue a ciento oc-enta< La naturaleMa poda distinguir un espn a derec-as de un espn a iMFuierdas< (n ese momento la mFuina -a#a llegado a su intensidad ptima / los registros de los contadores cam#ia#an rpidamente< (l contador de los cero grados lea D<?8@, el de los 5>@, 5<DDD< Desde un punto de vista puramente estadstico, era a#rumador< Los contadores intermedios parecan caer en medio como de#an< Las consecuencias de la violacin de la paridad en seme"ante grado eran tan grandesP $ir9 a Dick< $e empeMa#a a ser di.cil respirar, las manos me suda#an, se me acelera#a el pulso, me senta eu.rico& muc-os de los sntomas ;Rno todosT= de la eGcitacin seGual< (ra algo gordo< (mpec9 a -acer una lista de compro#aciones& Fu9 elementos podan .allar de manera tal Fue simulasen el resultado Fue veamos? 'a#a tantas posi#ilidades< 0os pasamos una -ora, por e"emplo, compro#ando los circuitos Fue servan para contar los electrones< 0o tenan ningHn pro#lema< De Fu9 otra .orma podramos contrastar nuestras conclusiones? $artes, cuatro / media de la madrugada< Le pedimos al operador Fue apagase el -aM< orrimos a#a"o e -icimos girar .sicamente el telescopio de electrones noventa grados< Si sa#amos lo Fue est#amos -aciendo, el patrn de#era desplaMarse un intervalo temporal correspondiente a noventa grados< R%ingoT R(l patrn se desplaM como -a#amos predic-oT Seis de la madrugada< Llam9 por tel9.ono a T< D< Lee< +espondi cuando slo -a#a sonado una veM< KT< D<, -emos estado mirando la cadena pinBmunBelectrn / tenemos a-ora una seal de desviacin de veinte medidas estndar< La le/ de la paridad -a muerto<L La reaccin de T< D< sala a #or#otones por el tel9.ono< 'aca preguntas rpidas& KSu9 energa los electrones? mo vara la asimetra con la energa de los electrones? (ra el espn del mun paralelo a la direccin de llegada?L< Para algunas de las preguntas tenamos respuestas< )tras las o#tuvimos ese mismo da< !arNin se puso a di#u"ar las gr.icas / a introducir las lecturas de los contadores< 1o -ice otra lista con las cosas Fue -a#a Fue -acer< * las siete empec9 a reci#ir llamadas de los compaeros de olum#ia Fue se -a#an enterado< !arNin se marc- a las oc-o< Lleg $arcel ;Rmomentneamente olvidadoT=< * las nueve la sala esta#a a#arrotada de colegas, t9cnicos, secretarias Fue intenta#an sa#er Fu9 pasa#a< osta#a mantener el eGperimento en marc-a< Yolvieron mis sntomas respiratorios / de sudor< 3ramos los depositarios de una nueva / pro.unda in.ormacin acerca del mundo< La .sica -a#a cam#iado< 1 la violacin de

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la paridad nos -a#a dado una arma nueva, poderosa& los muones polariMados, sensi#les a los campos magn9ticos / cu/os espines ca#a seguir a trav9s de la desintegracin en los electrones< Las llamadas de tel9.ono desde -icago, ali.ornia / (uropa se sucedieron durante las tres o cuatro -oras siguientes< Los Fue disponan de aceleradores, en -icago, %erkele/, Liverpool, !ine#ra / $oscH, se a#alanMaron so#re sus mFuinas como los pilotos se precipitan a sus puestos de com#ate< 0osotros seguimos con el eGperimento / con el proceso de contrastar nuestras presuposiciones durante toda una semana, pero nos moramos por pu#licar< Tomamos datos, de una .orma o de otra, las veinticuatro -oras del da, seis das a la semana, durante los seis meses siguientes< 1 los datos manaron en a#undancia< )tros la#oratorios con.irmaron pronto nuestros resultados< * < S< Eu, por supuesto, no es Fue le encantase precisamente nuestro resultado claro e ineFuvoco< Sueramos pu#licar los resultados con ella pero, dic-o sea en -onor a su imperecedera reputacin, insisti en Fue necesita#a todava una semana para compro#ar los su/os< uesta eGpresar -asta Fu9 punto conmocionaron los resultados de este eGperimento a la comunidad .sica< 'a#amos puesto en entredic-o una creencia mu/ Fuerida Qen realidad, la -a#amos destruidoB& Fue la naturaleMa eG-i#e una simetra especular< (n los aos siguientes, como veremos, se re.utaron tam#i9n otras simetras< *un as, el eGperimento alter a muc-os tericos, entre ellos Eol.gang Pauli, Fuien -iMo la .amosa a.irmacin& K0o puedo creer Fue Dios sea un d9#il MurdoL< 0o Fuera decir Fue Dios tena Fue ser diestro, sino Fue tena Fue ser am#ideGtro< La reunin anual de la Sociedad Osica 0orteamericana atra"o a D<@@@ .sicos a la sala de #aile del -otel Paramount de 0ueva 1ork el 8 de .e#rero de 56?C< 'a#a gente colgada -asta de las lmparas< (l resultado .ue di.undido por las portadas de todos los peridicos importantes< (l /ew NorS 5i*es pu#lic nuestro comunicado de prensa literalmente, con ilustraciones de partculas / espe"os< Pero nada de todo ello poda compararse al sentimiento de eu.oria mstica Fue a las tres de la madrugada sintieron dos .sicos en el momento en Fue descu#rieron una nueva / pro.unda verdad<

C [-to*o

A!er, tres %ient$fi%os ganaron e# 're*io /obe# 'or haber ha##ado e# obDeto *&s 'e(ue?o de# universo, 4esu#t) (ue era e# fi#ete de 1enn!Gs, J*1 L(0) Los aos cincuenta / sesenta .ueron aos grandes para la ciencia en los (stados 2nidos< omparados con los muc-o ms duros aos noventa, en los cincuenta pareca Fue cualFuiera Fue tuviese una #uena idea, / muc-a determinacin, poda conseguir los .ondos necesarios para realiMarla< SuiM este sea un criterio de salud cient.ica tan #ueno como el me"or< La nacin aHn saca provec-o de la ciencia Fue se -iMo en aFuellos decenios< (l diluvio de estructuras su#nucleares Fue desencaden el acelerador de partculas .ue tan sorprendente como los o#"etos celestes Fue descu#ri el telescopio de !alileo< *l igual Fue ocurri con la revolucin galileana, la -umanidad adFuiri unos conocimientos nuevos e insospec-ados acerca del mundo< Sue en este caso se re.iriesen al espacio interior en veM de al eGterior no los -aca menos pro.undos< (l descu#rimiento de los micro#ios / del universo #iolgico invisi#le por Pasteur es un acontecimiento similar< 1a ni siFuiera se su#ra/a#a la peculiar suposicin de nuestro -9roe Demcrito ;KSuposicin?L, le oigo c-illar< KSuposicin?L=< Sue -a#a una partcula tan peFuea Fue se le escapa#a al o"o -umano no se discuta /a ms< (sta#a claro Fue la #HsFueda de la menor de las partculas reFuera Fue se eGpandiese la capacidad del o"o -umano& lupas, microscopios / a-ora aceleradores de partculas Fue amplia#an lo ms peFueo en pos del verdadero &-to*o< 1 vimos -adrones, montones de -adrones, estas partculas nom#radas con letras griegas Fue se crea#an en las intensas colisiones Fue producan los -aces de los aceleradores< 0o -ace .alta decir Fue la proli.eracin de los -adrones era un puro placer< ontri#ua al pleno empleo / eGtenda la riFueMa -asta el punto de

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Fue el clu# de los descu#ridores de partculas se convirti en un clu# a#ierto< Suieres encontrar un -adrn del todo nuevo? (spera slo a la siguiente sesin de acelerador< (n un congreso so#re la -istoria de la .sica Fue se cele#ro en el Oermila# en 56>8, Paul Dirac record lo di.cil Fue le .ue aceptar las consecuencias de su ecuacin& la eGistencia de una partcula nueva, el positrn, Fue arl *nderson descu#ri unos pocos aos despu9s< (n 56DC i#a contra la moral .sica pensar tan radicalmente< uando Yictor Eeisskop., Fue esta#a entre el pH#lico, seal Fue (instein -a#a -ec-o c#alas en 56DD acerca de la eGistencia de un electrn positivo, Dirac movi la mano despectivamente& KTena suerteL< (n 567@, Eol.gang Pauli lo pas mu/ mal antes de predecir la eGistencia del neutrino< *l .inal, la acept reticentemente / slo por evitar un mal ma/or, /a Fue esta#a en la estacada nada menos Fue el principio de conservacin de la energa< ) eGista el neutrino o la conservacin de la energa se i#a al garete< (ste conservadurismo en lo Fue se re.era a la introduccin de partculas nuevas no dur< omo di"o el pro.esor %o# D/lan, los tiempos esta#an cam#iando< (l pionero de este cam#io de .iloso.a .ue el terico 'ideki 1ukaNa, Fuien puso en marc-a el proceso de proponer li#remente nuevas partculas para eGplicar .enmenos nuevos< (n los aos cincuenta / a principios de los sesenta los tericos esta#an mu/ ocupados clasi.icando los cientos de -adrones, #uscando patrones / signi.icados en esta nueva capa de la materia / acosando a sus colegas eGperimentadores para Fue les diesen ms datos< (sos cientos de -adrones eran apasionantes, pero tam#i9n un Fue#radero de ca#eMa< *dnde -a#a ido a parar la simplicidad Fue -a#amos estado #uscando desde los das de Tales, (mp9docles / Demcrito? 'a#a un Moo imposi#le de mane"ar lleno de entes de ese tipo, / empeM#amos a temer Fue sus legiones .uesen in.initas< (n este captulo veremos cmo se realiM al .inal el sueo de Demcrito, %oscovic- / dems< Ser la crnica de la construccin del *ode#o estndar, Fue contiene todas las partculas elementales Fue -acen .alta para .ormar toda la materia del universo, pasado o presente, ms las .uerMas Fue actHan so#re ellas< (n cierta manera es ms comple"o Fue el modelo de Demcrito, donde cada .orma de materia tena su propio &-to*o indivisi#le / los Btomos se unan a causa de sus .ormas complementarias< (n el modelo estndar, las partculas de la materia se unen unas a otras por medio de tres .uerMas di.erentes, cu/os ve-culos son unas cuantas partculas ms todava< Todas ellas interaccionan mediante un intrincado tipo de danMa, Fue ca#e descri#ir matemticamente pero no visualiMar< Sin em#argo, en cierto modo el modelo estndar es ms simple de lo Fue "ams -u#iera podido imaginar Demcrito< 0o necesitamos un &-to*o para el Fueso .eta Fue sea propio de 9ste, otro para los meniscos de las rodillas, otro para el #rcoli< Slo -a/ un nHmero peFueo de tomos< om#inadlos de varias .ormas, / os saldr #o (ue sea< 1a nos -emos topado con tres de esas partculas elementales, el electrn, el mun / el neutrino< Pronto veremos las dems / cmo casan las unas con las otras<

La partcula divina, por .in

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(ste es un captulo triun.al, pues en 9l llegamos al .inal del camino en nuestra persecucin de un ladrillo #sico< (n los aos cincuenta / a principios de los sesenta, sin em#argo, no nos sentamos tan optimistas por lo Fue se re.era a la resolucin .inal del pro#lema planteado por Demcrito< * causa del Fue#radero de ca#eMa de los cien -adrones, la perspectiva de Fue se identi.icasen unas pocas partculas elementales pareca -urto oscura< Los .sicos progresa#an muc-o ms en la descripcin de las .uerMas de la naturaleMa< Se identi.icaron cuatro claramente& la gravedad, la .uerMa electromagn9tica / las interacciones .uerte / d9#il< La gravedad era el dominio de la astro.sica, pues era demasiado d9#il para investigarla en los la#oratorios de los aceleradores< (sta omisin no nos de"ara tranFuilos ms tarde< Pero est#amos poniendo las otras tres .uerMas #a"o control<

La .uerMa el9ctrica
Los aos cuarenta -a#an visto el triun.o de una teora cuntica de la .uerMa electromagn9tica< (n 56DC Paul Dirac com#in con 9Gito en su teora del electrn las teoras cuntica / de la relatividad< Sin em#argo, el matrimonio de la teora cuntica / del electromagnetismo .ue tormentoso, lleno de pro#lemas pertinaces< * la luc-a por unir las dos teoras se la conoce in.ormalmente como la !uerra contra los ,n.initos, / a mediados de los aos cuarenta en.renta#a, por un lado, al in.inito, /, por el otro, a muc-as de las luminarias ms #rillantes de la .sica& Pauli, Eeisskop., 'eisen#erg, 'ans %et-e / Dirac, as como algunas nuevas estrellas en ascenso& +ic-ard Oe/nman, de ornell, Julian Sc-Ninger, de 'arvard, Oreeman D/son, de Princeton, / SinBitiro Tomonaga, en Japn< Salan in.initos por lo siguiente& dic-o sencillamente, cuando se calcula el valor de ciertas propiedades del electrn, la respuesta, segHn las nuevas teoras cunticas relativistas, era Kin.initoL< 0o grande& infinito< 2na manera de visualiMar la magnitud matemtica a la Fue se llama in.inito consiste en pensar en el nHmero total de los enteros Fue -a/, / sumarle uno ms< Siempre -a/ uno ms< )tra .orma, Fue es ms pro#a#le Fue apareMca en los clculos de esos tericos, #rillantes pero tan in.elices, es evaluar una .raccin cu/o denominador se vuelve cero< asi todas las calculadoras de #olsillo os in.ormarn educadamente Qpor lo general con una serie de (((((Q de Fue -a#9is -ec-o alguna tontera< Las calculadoras ms antiguas, Fue .unciona#an mecnicamente, caan en una caco.ona de mecanismos dando vueltas Fue sola terminar en una densa nu#e de -umo< Los tericos vean los in.initos como el signo de Fue algo esta#a pro.undamente eFuivocado en la manera en Fue se -a#a consumado el matrimonio entre el electromagnetismo / la teora cuntica, met.ora Fue no de#eramos llevar ms adelante, por muc-o Fue nos tiente< (n cualFuier caso, Oe/nman, Sc-Ninger / Tomonaga, tra#a"ando

La partcula divina, por .in

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por separado, lograron una cierta victoria a .inales de los aos cuarenta< Por .in superaron la incapacidad de calcular las propiedades de las partculas cargadas, como el electrn< 2no de los